Vous êtes sur la page 1sur 777

dition du groupe Ebooks libres et gratuits

LLE MYSTRIEUSE
Jules Verne
(1875)

Table des matires PARTIE 1 LES NAUFRAGS DE LAIR ................................... 5


CHAPITRE I ................................................................................ 5 CHAPITRE II ............................................................................. 13 CHAPITRE III ........................................................................... 26 CHAPITRE IV ............................................................................ 36 CHAPITRE V ............................................................................. 47 CHAPITRE VI ............................................................................ 59 CHAPITRE VII .......................................................................... 69 CHAPITRE VIII ......................................................................... 81 CHAPITRE IX............................................................................ 93 CHAPITRE X ........................................................................... 107 CHAPITRE XI........................................................................... 119 CHAPITRE XII ........................................................................ 133 CHAPITRE XIII....................................................................... 145 CHAPITRE XIV ....................................................................... 158 CHAPITRE XV ........................................................................ 170 CHAPITRE XVI ....................................................................... 180 CHAPITRE XVII....................................................................... 191 CHAPITRE XVIII ....................................................................204 CHAPITRE XIX ....................................................................... 216 CHAPITRE XX ........................................................................ 227 CHAPITRE XXI ....................................................................... 237 CHAPITRE XXII ..................................................................... 248

PARTIE 2 LABANDONN ...................................................263


CHAPITRE I ............................................................................ 263 CHAPITRE II ........................................................................... 276 CHAPITRE III ......................................................................... 289 -2-

CHAPITRE IV .......................................................................... 301 CHAPITRE V ........................................................................... 313 CHAPITRE VI .......................................................................... 327 CHAPITRE VII ........................................................................ 341 CHAPITRE VIII ....................................................................... 353 CHAPITRE IX.......................................................................... 364 CHAPITRE X ........................................................................... 378 CHAPITRE XI.......................................................................... 391 CHAPITRE XII ........................................................................ 405 CHAPITRE XIII....................................................................... 422 CHAPITRE XIV ....................................................................... 434 CHAPITRE XV ........................................................................448 CHAPITRE XVI .......................................................................460 CHAPITRE XVII...................................................................... 475 CHAPITRE XVIII ....................................................................489 CHAPITRE XIX ....................................................................... 501 CHAPITRE XX ........................................................................ 514

PARTIE 3 LE SECRET DE LLE .......................................... 527


CHAPITRE I ............................................................................ 527 CHAPITRE II ........................................................................... 541 CHAPITRE III ......................................................................... 554 CHAPITRE IV .......................................................................... 569 CHAPITRE V ........................................................................... 583 CHAPITRE VI .......................................................................... 594 CHAPITRE VII ........................................................................606 CHAPITRE VIII ....................................................................... 618 CHAPITRE IX.......................................................................... 623 CHAPITRE X ........................................................................... 635 CHAPITRE XI.......................................................................... 645 CHAPITRE XII ........................................................................ 657 -3-

CHAPITRE XIII....................................................................... 670 CHAPITRE XIV .......................................................................684 CHAPITRE XV ........................................................................ 696 CHAPITRE XVI ....................................................................... 713 CHAPITRE XVII...................................................................... 725 CHAPITRE XVIII .................................................................... 736 CHAPITRE XIX ....................................................................... 753 CHAPITRE XX ........................................................................ 767

Bibliographie ......................................................................... 774 propos de cette dition lectronique ................................. 777

-4-

PARTIE 1 LES NAUFRAGS DE LAIR


CHAPITRE I
Remontons-nous ? Non ! Au contraire ! Nous descendons ! Pis que cela, monsieur Cyrus ! Nous tombons ! Pour Dieu ! Jetez du lest ! Voil le dernier sac vid ! Le ballon se relve-t-il ? Non ! Jentends comme un clapotement de vagues ! La mer est sous la nacelle ! Elle ne doit pas tre cinq cents pieds de nous ! Alors une voix puissante dchira lair, et ces mots retentirent : Dehors tout ce qui pse ! tout ! et la grce de Dieu ! Telles sont les paroles qui clataient en lair, au-dessus de ce vaste dsert deau du Pacifique, vers quatre heures du soir, dans la journe du 23 mars 1865.

Personne na sans doute oubli le terrible coup de vent de nord-est qui se dchana au milieu de lquinoxe de cette anne, et pendant lequel le baromtre tomba sept cent dix millimtres. Ce fut un ouragan, sans intermittence, qui dura du 18 au 26 mars. Les ravages quil produisit furent immenses en Amrique, en Europe, en Asie, sur une zone large de dix-huit cents milles, qui se dessinait obliquement lquateur, depuis le trente-cinquime parallle nord jusquau quarantime parallle sud ! Villes renverses, forts dracines, rivages dvasts par des montagnes deau qui se prcipitaient comme des mascarets, navires jets la cte, que les relevs du Bureau-Veritas chiffrrent par centaines, territoires entiers nivels par des trombes qui broyaient tout sur leur passage, plusieurs milliers de personnes crases sur terre ou englouties en mer : tels furent les tmoignages de sa fureur, qui furent laisss aprs lui par ce formidable ouragan. Il dpassait en dsastres ceux qui ravagrent si pouvantablement la Havane et la Guadeloupe, lun le 25 octobre 1810, lautre le 26 juillet 1825. Or, au moment mme o tant de catastrophes saccomplissaient sur terre et sur mer, un drame, non moins saisissant, se jouait dans les airs bouleverss. En effet, un ballon, port comme une boule au sommet dune trombe, et pris dans le mouvement giratoire de la colonne dair, parcourait lespace avec une vitesse de quatre-vingt-dix milles lheure, en tournant sur lui-mme, comme sil et t saisi par quelque maelstrm arien. Au-dessous de lappendice infrieur de ce ballon oscillait une nacelle, qui contenait cinq passagers, peine visibles au milieu de ces paisses vapeurs, mles deau pulvrise, qui tranaient jusqu la surface de lOcan. Do venait cet arostat, vritable jouet de leffroyable tempte ? De quel point du monde stait-il lanc ? Il navait videmment pas pu partir pendant louragan. Or, louragan durait depuis cinq jours dj, et ses premiers symptmes staient manifests le 18. On et donc t fond croire que ce ballon venait de trs loin, car il navait pas d franchir moins de deux
-6-

mille milles par vingt-quatre heures ? en tout cas, les passagers navaient pu avoir leur disposition aucun moyen destimer la route parcourue depuis leur dpart, car tout point de repre leur manquait. Il devait mme se produire ce fait curieux, quemports au milieu des violences de la tempte, ils ne les subissaient pas. Ils se dplaaient, ils tournaient sur eux-mmes sans rien ressentir de cette rotation, ni de leur dplacement dans le sens horizontal. Leurs yeux ne pouvaient percer lpais brouillard qui samoncelait sous la nacelle. Autour deux, tout tait brume. Telle tait mme lopacit des nuages, quils nauraient pu dire sil faisait jour ou nuit. Aucun reflet de lumire, aucun bruit des terres habites, aucun mugissement de lOcan navaient d parvenir jusqu eux dans cette immensit obscure, tant quils staient tenus dans les hautes zones. Leur rapide descente avait seule pu leur donner connaissance des dangers quils couraient au-dessus des flots. Cependant, le ballon, dlest de lourds objets, tels que munitions, armes, provisions, stait relev dans les couches suprieures de latmosphre, une hauteur de quatre mille cinq cents pieds. Les passagers, aprs avoir reconnu que la mer tait sous la nacelle, trouvant les dangers moins redoutables en haut quen bas, navaient pas hsit jeter par-dessus le bord les objets mme les plus utiles, et ils cherchaient ne plus rien perdre de ce fluide, de cette me de leur appareil, qui les soutenait au-dessus de labme. La nuit se passa au milieu dinquitudes qui auraient t mortelles pour des mes moins nergiques. Puis le jour reparut, et, avec le jour, louragan marqua une tendance se modrer. Ds le dbut de cette journe du 24 mars, il y eut quelques symptmes dapaisement. laube, les nuages, plus vsiculaires, taient remonts dans les hauteurs du ciel. En quelques heures, la trombe svasa et se rompit. Le vent, de ltat douragan, passa au grand frais , cest--dire que la vitesse de translation des couches atmosphriques diminua de moiti. Ctait encore ce que les marins appellent une brise trois ris , mais lamlioration dans le trouble des lments nen fut pas moins considrable.
-7-

Vers onze heures, la partie infrieure de lair stait sensiblement nettoye. Latmosphre dgageait cette limpidit humide qui se voit, qui se sent mme, aprs le passage des grands mtores. Il ne semblait pas que louragan ft all plus loin dans louest. Il paraissait stre tu lui-mme. Peut-tre stait-il coul en nappes lectriques, aprs la rupture de la trombe, ainsi quil arrive quelquefois aux typhons de locan Indien. Mais, vers cette heure-l aussi, on et pu constater, de nouveau, que le ballon sabaissait lentement, par un mouvement continu, dans les couches infrieures de lair. Il semblait mme quil se dgonflait peu peu, et que son enveloppe sallongeait en se distendant, passant de la forme sphrique la forme ovode. Vers midi, larostat ne planait plus qu une hauteur de deux mille pieds au-dessus de la mer. Il jaugeait cinquante mille pieds cubes, et, grce sa capacit, il avait videmment pu se maintenir longtemps dans lair, soit quil et atteint de grandes altitudes, soit quil se ft dplac suivant une direction horizontale. En ce moment, les passagers jetrent les derniers objets qui alourdissaient encore, la nacelle, les quelques vivres quils avaient conservs, tout, jusquaux menus ustensiles qui garnissaient leurs poches, et lun deux, stant hiss sur le cercle auquel se runissaient les cordes du filet, chercha lier solidement lappendice infrieur de larostat. Il tait vident que les passagers ne pouvaient plus maintenir le ballon dans les zones leves, et que le gaz leur manquait ! Ils taient donc perdus ! en effet, ce ntait ni un continent, ni mme une le, qui stendait au-dessous deux. Lespace noffrait pas un seul point datterrissement, pas une surface solide sur laquelle leur ancre pt mordre. Ctait limmense mer, dont les flots se heurtaient encore avec une incomparable violence ! Ctait lOcan sans limites visibles,
-8-

mme pour eux, qui le dominaient de haut et dont les regards stendaient alors sur un rayon de quarante milles ! Ctait cette plaine liquide, battue sans merci, fouette par louragan, qui devait leur apparatre comme une chevauche de lames cheveles, sur lesquelles et t jet un vaste rseau de crtes blanches ! Pas une terre en vue, pas un navire ! Il fallait donc, tout prix, arrter le mouvement descensionnel, pour empcher que larostat ne vnt sengloutir au milieu des flots. Et ctait videmment cette urgente opration que semployaient les passagers de la nacelle. Mais, malgr leurs efforts, le ballon sabaissait toujours, en mme temps quil se dplaait avec une extrme vitesse, suivant la direction du vent, cest--dire du nord-est au sud-ouest. Situation terrible, que celle de ces infortuns ! Ils ntaient videmment plus matres de larostat. Leurs tentatives ne pouvaient aboutir. Lenveloppe du ballon se dgonflait de plus en plus. Le fluide schappait sans quil ft aucunement possible de le retenir. La descente sacclrait visiblement, et, une heure aprs midi, la nacelle ntait pas suspendue plus de six cents pieds au-dessus de lOcan. Cest que, en effet, il tait impossible dempcher la fuite du gaz, qui schappait librement par une dchirure de lappareil. En allgeant la nacelle de tous les objets quelle contenait, les passagers avaient pu prolonger, pendant quelques heures, leur suspension dans lair. Mais linvitable catastrophe ne pouvait qutre retarde, et, si quelque terre ne se montrait pas avant la nuit, passagers, nacelle et ballon auraient dfinitivement disparu dans les flots. La seule manuvre quil y et faire encore fut faite ce moment. Les passagers de larostat taient videmment des gens nergiques, et qui savaient regarder la mort en face. On net pas entendu un seul murmure schapper de leurs lvres.
-9-

Ils taient dcids lutter jusqu la dernire seconde, tout faire pour retarder leur chute. La nacelle ntait quune sorte de caisse dosier, impropre flotter, et il ny avait aucune possibilit de la maintenir la surface de la mer, si elle y tombait. deux heures, larostat tait peine quatre cents pieds audessus des flots. En ce moment, une voix mle la voix dun homme dont le cur tait inaccessible la crainte se fit entendre. cette voix rpondirent des voix non moins nergiques. Tout est-il jet ? Non ! Il y a encore dix mille francs dor ! Un sac pesant tomba aussitt la mer. Le ballon se relve-t-il ? Un peu, mais il ne tardera pas retomber ! Que reste-t-il jeter au dehors ? Rien ! Si ! La nacelle ! Accrochons-nous au filet ! et la mer la nacelle ! Ctait, en effet, le seul et dernier moyen dallger larostat. Les cordes qui rattachaient la nacelle au cercle furent coupes, et larostat, aprs sa chute, remonta de deux mille pieds.

- 10 -

Les cinq passagers staient hisss dans le filet, au-dessus du cercle, et se tenaient dans le rseau des mailles, regardant labme. On sait de quelle sensibilit statique sont dous les arostats. Il suffit de jeter lobjet le plus lger pour provoquer un dplacement dans le sens vertical. Lappareil, flottant dans lair, se comporte comme une balance dune justesse mathmatique. On comprend donc que, lorsquil est dlest dun poids relativement considrable, son dplacement soit important et brusque. Cest ce qui arriva dans cette occasion. Mais, aprs stre un instant quilibr dans les zones suprieures, larostat commena redescendre. Le gaz fuyait par la dchirure, quil tait impossible de rparer. Les passagers avaient fait tout ce quils pouvaient faire. Aucun moyen humain ne pouvait les sauver dsormais. Ils navaient plus compter que sur laide de Dieu. quatre heures, le ballon ntait plus qu cinq cents pieds de la surface des eaux. Un aboiement sonore se fit entendre. Un chien accompagnait les passagers et se tenait accroch prs de son matre dans les mailles du filet. Top a vu quelque chose ! scria lun des passagers. Puis, aussitt, une voix forte se fit entendre : Terre ! terre ! Le ballon, que le vent ne cessait dentraner vers le sud-ouest, avait, depuis laube, franchi une distance considrable, qui se

- 11 -

chiffrait par centaines de milles, et une terre assez leve venait, en effet, dapparatre dans cette direction. Mais cette terre se trouvait encore trente milles sous le vent. Il ne fallait pas moins dune grande heure pour latteindre, et encore la condition de ne pas driver. Une heure ! Le ballon ne se serait-il pas auparavant vid de tout ce quil avait gard de son fluide ? Telle tait la terrible question ! Les passagers voyaient distinctement ce point solide, quil fallait atteindre tout prix. Ils ignoraient ce quil tait, le ou continent, car cest peine sils savaient vers quelle partie du monde louragan les avait entrans ! Mais cette terre, quelle ft habite ou quelle ne le ft pas, quelle dt tre hospitalire ou non, il fallait y arriver ! Or, quatre heures, il tait visible que le ballon ne pouvait plus se soutenir.

- 12 -

CHAPITRE II
Il rasait la surface de la mer. Dj la crte des normes lames avait plusieurs fois lch le bas du filet, lalourdissant encore, et larostat ne se soulevait plus qu demi, comme un oiseau qui a du plomb dans laile. Une demi-heure plus tard, la terre ntait plus qu un mille, mais le ballon, puis, flasque, distendu, chiffonn en gros plis, ne conservait plus de gaz que dans sa partie suprieure. Les passagers, accrochs au filet, pesaient encore trop pour lui, et bientt, demi plongs dans la mer, ils furent battus par les lames furieuses. Lenveloppe de larostat fit poche alors, et le vent sy engouffrant, le poussa comme un navire vent arrire. Peut-tre accosterait-il ainsi la cte ! Or, il nen tait qu deux encablures, quand des cris terribles, sortis de quatre poitrines la fois, retentirent. Le ballon, qui semblait ne plus devoir se relever, venait de refaire encore un bond inattendu, aprs avoir t frapp dun formidable coup de mer. Comme sil et t dlest subitement dune nouvelle partie de son poids, il remonta une hauteur de quinze cents pieds, et l il rencontra une sorte de remous du vent, qui, au lieu de le porter directement la cte, lui fit suivre une direction presque parallle. Enfin, deux minutes plus tard, il sen rapprochait obliquement, et il retombait dfinitivement sur le sable du rivage, hors de la porte des lames. Les passagers, saidant les uns les autres, parvinrent se dgager des mailles du filet. Le ballon, dlest de leur poids, fut repris par le vent, et comme un oiseau bless qui retrouve un instant de vie, il disparut dans lespace. La nacelle avait contenu cinq passagers, plus un chien, et le ballon nen jetait que quatre sur le rivage.

- 13 -

Le passager manquant avait videmment t enlev par le coup de mer qui venait de frapper le filet, et cest ce qui avait permis larostat allg, de remonter une dernire fois, puis, quelques instants aprs, datteindre la terre. peine les quatre naufrags on peut leur donner ce nom avaient-ils pris pied sur le sol, que tous, songeant labsent, scriaient : Il essaye peut-tre daborder la nage ! Sauvons-le ! sauvons-le ! Ce ntaient ni des aronautes de profession, ni des amateurs dexpditions ariennes, que louragan venait de jeter sur cette cte. Ctaient des prisonniers de guerre, que leur audace avait pousss senfuir dans des circonstances extraordinaires. Cent fois, ils auraient d prir ! Cent fois, leur ballon dchir aurait d les prcipiter dans labme ! Mais le ciel les rservait une trange destine, et le 20 mars, aprs avoir fui Richmond, assige par les troupes du gnral Ulysse Grant, ils se trouvaient sept mille milles de cette capitale de la Virginie, la principale place forte des sparatistes, pendant la terrible guerre de Scession. Leur navigation arienne avait dur cinq jours. Voici, dailleurs, dans quelles circonstances curieuses stait produite lvasion des prisonniers, vasion qui devait aboutir la catastrophe que lon connat. Cette anne mme, au mois de fvrier 1865, dans un de ces coups de main que tenta, mais inutilement, le gnral Grant pour semparer de Richmond, plusieurs de ses officiers tombrent au pouvoir de lennemi et furent interns dans la ville. Lun des plus distingus de ceux qui furent pris appartenait ltat-major fdral, et se nommait Cyrus Smith. Cyrus Smith, originaire du Massachussets, tait un ingnieur, un savant de premier ordre, auquel le gouvernement de lUnion avait confi, pendant la guerre, la direction des chemins de fer,
- 14 -

dont le rle stratgique fut si considrable. Vritable Amricain du nord, maigre, osseux, efflanqu, g de quarante-cinq ans environ, il grisonnait dj par ses cheveux ras et par sa barbe, dont il ne conservait quune paisse moustache. Il avait une de ces belles ttes numismatiques , qui semblent faites pour tre frappes en mdailles, les yeux ardents, la bouche srieuse, la physionomie dun savant de lcole militante. Ctait un de ces ingnieurs qui ont voulu commencer par manier le marteau et le pic, comme ces gnraux qui ont voulu dbuter simples soldats. Aussi, en mme temps que lingniosit de lesprit, possdait-il la suprme habilet de main. Ses muscles prsentaient de remarquables symptmes de tonicit. Vritablement homme daction en mme temps quhomme de pense, il agissait sans effort, sous linfluence dune large expansion vitale, ayant cette persistance vivace qui dfie toute mauvaise chance. Trs instruit, trs pratique , trs dbrouillard , pour employer un mot de la langue militaire franaise, ctait un temprament superbe, car, tout en restant matre de lui, quelles que fussent les circonstances, il remplissait au plus haut degr ces trois conditions dont lensemble dtermine lnergie humaine : activit desprit et de corps, imptuosit des dsirs, puissance de la volont. Et sa devise aurait pu tre celle de Guillaume dOrange au XVIIe sicle : Je nai pas besoin desprer pour entreprendre, ni de russir pour persvrer. En mme temps, Cyrus Smith tait le courage personnifi. Il avait t de toutes les batailles pendant cette guerre de Scession. Aprs avoir commenc sous Ulysse Grant dans les volontaires de lIllinois, il stait battu Paducah, Belmont, Pittsburg-Landing, au sige de Corinth, Port-Gibson, la Rivire-Noire, Chattanoga, Wilderness, sur le Potomak, partout et vaillamment, en soldat digne du gnral qui rpondait : Je ne compte jamais mes morts ! Et, cent fois, Cyrus Smith aurait d tre au nombre de ceux-l que ne comptait pas le terrible Grant, mais dans ces combats, o il ne spargnait gure, la chance le favorisa toujours, jusquau moment o il fut bless et pris sur le champ de bataille de Richmond. En mme temps que Cyrus Smith, et le mme jour, un autre personnage important tombait au pouvoir des sudistes. Ce ntait rien moins
- 15 -

que lhonorable Gdon Spilett , reporter du New-York Herald, qui avait t charg de suivre les pripties de la guerre au milieu des armes du Nord. Gdon Spilett tait de la race de ces tonnants chroniqueurs anglais ou amricains, des Stanley et autres, qui ne reculent devant rien pour obtenir une information exacte et pour la transmettre leur journal dans les plus brefs dlais. Les journaux de lUnion, tels que le New-York Herald, forment de vritables puissances, et leurs dlgus sont des reprsentants avec lesquels on compte. Gdon Spilett marquait au premier rang de ces dlgus. Homme de grand mrite, nergique, prompt et prt tout, plein dides, ayant couru le monde entier, soldat et artiste, bouillant dans le conseil, rsolu dans laction, ne comptant ni peines, ni fatigues, ni dangers, quand il sagissait de tout savoir, pour lui dabord, et pour son journal ensuite, vritable hros de la curiosit, de linformation, de lindit, de linconnu, de limpossible, ctait un de ces intrpides observateurs qui crivent sous les balles , chroniquent sous les boulets, et pour lesquels tous les prils sont des bonnes fortunes. Lui aussi avait t de toutes les batailles, au premier rang, revolver dune main, carnet de lautre, et la mitraille ne faisait pas trembler son crayon. Il ne fatiguait pas les fils de tlgrammes incessants, comme ceux qui parlent alors quils nont rien dire, mais chacune de ses notes, courtes, nettes, claires, portait la lumire sur un point important. Dailleurs , lhumour ne lui manquait pas. Ce fut lui qui, aprs laffaire de la Rivire-Noire, voulant tout prix conserver sa place au guichet du bureau tlgraphique, afin dannoncer son journal le rsultat de la bataille, tlgraphia pendant deux heures les premiers chapitres de la Bible. Il en cota deux mille dollars au New-York Herald, mais le New-York Herald fut le premier inform.
- 16 -

Gdon Spilett tait de haute taille. Il avait quarante ans au plus. Des favoris blonds tirant sur le rouge encadraient sa figure. Son il tait calme, vif, rapide dans ses dplacements. Ctait lil dun homme qui a lhabitude de percevoir vite tous les dtails dun horizon. Solidement bti, il stait tremp dans tous les climats comme une barre dacier dans leau froide. Depuis dix ans, Gdon Spilett tait le reporter attitr du New-York Herald, quil enrichissait de ses chroniques et de ses dessins, car il maniait aussi bien le crayon que la plume. Lorsquil fut pris, il tait en train de faire la description et le croquis de la bataille. Les derniers mots relevs sur son carnet furent ceux-ci : Un sudiste me couche en joue et Et Gdon Spilett fut manqu, car, suivant son invariable habitude, il se tira de cette affaire sans une gratignure. Cyrus Smith et Gdon Spilett, qui ne se connaissaient pas, si ce nest de rputation, avaient t tous les deux transports Richmond. Lingnieur gurit rapidement de sa blessure, et ce fut pendant sa convalescence quil fit connaissance du reporter. Ces deux hommes se plurent et apprirent sapprcier. Bientt, leur vie commune neut plus quun but, senfuir, rejoindre larme de Grant et combattre encore dans ses rangs pour lunit fdrale. Les deux Amricains taient donc dcids profiter de toute occasion ; mais bien quils eussent t laisss libres dans la ville, Richmond tait si svrement garde, quune vasion devait tre regarde comme impossible. Sur ces entre faits, Cyrus Smith fut rejoint par un serviteur, qui lui tait dvou la vie, la mort. Cet intrpide tait un ngre, n sur le domaine de lingnieur, dun pre et dune mre esclaves, mais que, depuis longtemps, Cyrus Smith, abolitionniste de raison et de cur, avait affranchi. Lesclave, devenu libre, navait pas voulu quitter son matre.
- 17 -

Il laimait mourir pour lui. Ctait un garon de trente ans, vigoureux, agile, adroit, intelligent, doux et calme, parfois naf, toujours souriant, serviable et bon. Il se nommait Nabuchodonosor, mais il ne rpondait qu lappellation abrviative et familire de Nab. Quand Nab apprit que son matre avait t fait prisonnier, il quitta le Massachussets sans hsiter, arriva devant Richmond, et, force de ruse et dadresse, aprs avoir risqu vingt fois sa vie, il parvint pntrer dans la ville assige. Ce que furent le plaisir de Cyrus Smith, en revoyant son serviteur, et la joie de Nab retrouver son matre, cela ne peut sexprimer. Mais si Nab avait pu pntrer dans Richmond, il tait bien autrement difficile den sortir, car on surveillait de trs prs les prisonniers fdraux. Il fallait une occasion extraordinaire pour pouvoir tenter une vasion avec quelques chances de succs, et cette occasion non seulement ne se prsentait pas, mais il tait malais de la faire natre. Cependant, Grant continuait ses nergiques oprations. La victoire de Petersburg lui avait t trs chrement dispute. Ses forces, runies celles de Butler, nobtenaient encore aucun rsultat devant Richmond, et rien ne faisait prsager que la dlivrance des prisonniers dt tre prochaine. Le reporter, auquel sa captivit fastidieuse ne fournissait plus un dtail intressant noter, ne pouvait plus y tenir. Il navait quune ide : sortir de Richmond et tout prix. Plusieurs fois, mme, il tenta laventure et fut arrt par des obstacles infranchissables. Cependant, le sige continuait, et si les prisonniers avaient hte de schapper pour rejoindre larme de Grant, certains assigs avaient non moins hte de senfuir, afin de rejoindre larme sparatiste, et, parmi eux, un certain Jonathan Forster,
- 18 -

sudiste enrag. Cest quen effet, si les prisonniers fdraux ne pouvaient quitter la ville, les fdrs ne le pouvaient pas non plus, car larme du Nord les investissait. Le gouverneur de Richmond, depuis longtemps dj, ne pouvait plus communiquer avec le gnral Lee, et il tait du plus haut intrt de faire connatre la situation de la ville, afin de hter la marche de larme de secours. Ce Jonathan Forster eut alors lide de senlever en ballon, afin de traverser les lignes assigeantes et darriver ainsi au camp des sparatistes. Le gouverneur autorisa la tentative. Un arostat fut fabriqu et mis la disposition de Jonathan Forster, que cinq de ses compagnons devaient suivre dans les airs. Ils taient munis darmes, pour le cas o ils auraient se dfendre en atterrissant, et de vivres, pour le cas o leur voyage arien se prolongerait. Le dpart du ballon avait t fix au 18 mars. Il devait seffectuer pendant la nuit, et, avec un vent de nord-ouest de moyenne force, les aronautes comptaient en quelques heures arriver au quartier gnral de Lee. Mais ce vent du nord-ouest ne fut point une simple brise. Ds le 18, on put voir quil tournait louragan. Bientt, la tempte devint telle, que le dpart de Forster dut tre diffr, car il tait impossible de risquer larostat et ceux quil emporterait au milieu des lments dchans. Le ballon, gonfl sur la grande place de Richmond, tait donc l, prt partir la premire accalmie du vent, et, dans la ville, limpatience tait grande voir que ltat de latmosphre ne se modifiait pas. Le 18, le 19 mars se passrent sans quaucun changement se produist dans la tourmente. On prouvait mme de grandes difficults pour prserver le ballon, attach au sol, que les rafales couchaient jusqu terre.

- 19 -

La nuit du 19 au 20 scoula, mais, au matin, louragan se dveloppait encore avec plus dimptuosit. Le dpart tait impossible. Ce jour-l, lingnieur Cyrus Smith fut accost dans une des rues de Richmond par un homme quil ne connaissait point. Ctait un marin nomm Pencroff, g de trente-cinq quarante ans, vigoureusement bti, trs hl, les yeux vifs et clignotants, mais avec une bonne figure. Ce Pencroff tait un Amricain du nord, qui avait couru toutes les mers du globe, et auquel, en fait daventures, tout ce qui peut survenir dextraordinaire un tre deux pieds sans plumes tait arriv. Inutile de dire que ctait une nature entreprenante, prte tout oser, et qui ne pouvait stonner de rien. Pencroff, au commencement de cette anne, stait rendu pour affaires Richmond avec un jeune garon de quinze ans, Harbert Brown, du New-Jersey, fils de son capitaine, un orphelin quil aimait comme si cet t son propre enfant. Nayant pu quitter la ville avant les premires oprations du sige, il sy trouva donc bloqu, son grand dplaisir, et il neut plus aussi, lui, quune ide : senfuir par tous les moyens possibles. Il connaissait de rputation lingnieur Cyrus Smith. Il savait avec quelle impatience cet homme dtermin rongeait son frein. Ce jour-l, il nhsita donc pas laborder en lui disant sans plus de prparation : Monsieur Smith, en avez-vous assez de Richmond ? Lingnieur regarda fixement lhomme qui lui parlait ainsi, et qui ajouta voix basse : Monsieur Smith, voulez-vous fuir ? Quand cela ? rpondit vivement lingnieur, et on peut affirmer que cette rponse lui chappa, car il navait pas encore examin linconnu qui lui adressait la parole.

- 20 -

Mais aprs avoir, dun il pntrant, observ la loyale figure du marin, il ne put douter quil net devant lui un honnte homme. Qui tes-vous ? demanda-t-il dune voix brve. Pencroff se fit connatre. Bien, rpondit Cyrus Smith. Et par quel moyen me proposez-vous de fuir ? Par ce fainant de ballon quon laisse l rien faire, et qui me fait leffet de nous attendre tout exprs ! Le marin navait pas eu besoin dachever sa phrase. Lingnieur avait compris dun mot. Il saisit Pencroff par le bras et lentrana chez lui. L, le marin dveloppa son projet, trs simple en vrit. On ne risquait que sa vie lexcuter. Louragan tait dans toute sa violence, il est vrai, mais un ingnieur adroit et audacieux, tel que Cyrus Smith, saurait bien conduire un arostat. Sil et connu la manuvre, lui, Pencroff, il naurait pas hsit partir, avec Harbert, sentend. Il en avait vu bien dautres, et nen tait plus compter avec une tempte ! Cyrus Smith avait cout le marin sans mot dire, mais son regard brillait. Loccasion tait l. Il ntait pas homme la laisser chapper. Le projet ntait que trs dangereux, donc il tait excutable.

- 21 -

La nuit, malgr la surveillance, on pouvait aborder le ballon, se glisser dans la nacelle, puis couper les liens qui le retenaient ! Certes, on risquait dtre tu, mais, par contre, on pouvait russir, et sans cette tempte Mais sans cette tempte, le ballon ft dj parti, et loccasion, tant cherche, ne se prsenterait pas en ce moment ! Je ne suis pas seul ! dit en terminant Cyrus Smith. Combien de personnes voulez-vous donc emmener ? demanda le marin. Deux : mon ami Spilett et mon serviteur Nab. Cela fait donc trois, rpondit Pencroff, et, avec Harbert et moi, cinq. Or, le ballon devait enlever six Cela suffit. Nous partirons ! dit Cyrus Smith. Ce nous engageait le reporter, mais le reporter ntait pas homme reculer, et quand le projet lui fut communiqu, il lapprouva sans rserve. Ce dont il stonnait, ctait quune ide aussi simple ne lui ft pas dj venue. Quant Nab, il suivait son matre partout o son matre voulait aller. ce soir alors, dit Pencroff. Nous flnerons tous les cinq, par l, en curieux ! ce soir, dix heures, rpondit Cyrus Smith, et fasse le ciel que cette tempte ne sapaise pas avant notre dpart ! Pencroff prit cong de lingnieur, et retourna son logis, o tait rest jeune Harbert Brown. Ce courageux enfant connaissait le plan du marin, et ce ntait pas sans une certaine anxit quil attendait le rsultat de la dmarche faite auprs de lingnieur.

- 22 -

On le voit, ctaient cinq hommes dtermins qui allaient ainsi se lancer dans la tourmente, en plein ouragan ! Non ! Louragan ne se calma pas, et ni Jonathan Forster, ni ses compagnons ne pouvaient songer laffronter dans cette frle nacelle ! La journe fut terrible. Lingnieur ne craignait quune chose : ctait que larostat, retenu au sol et couch sous le vent, ne se dchirt en mille pices. Pendant plusieurs heures, il rda sur la place presque dserte, surveillant lappareil. Pencroff en faisait autant de son ct, les mains dans les poches, et billant au besoin, comme un homme qui ne sait quoi tuer le temps, mais redoutant aussi que le ballon ne vnt se dchirer ou mme rompre ses liens et senfuir dans les airs. Le soir arriva. La nuit se fit trs sombre. Dpaisses brumes passaient comme des nuages au ras du sol. Une pluie mle de neige tombait. Le temps tait froid. Une sorte de brouillard pesait sur Richmond. Il semblait que la violente tempte et fait comme une trve entre les assigeants et les assigs, et que le canon et voulu se taire devant les formidables dtonations de louragan. Les rues de la ville taient dsertes. Il navait pas mme paru ncessaire, par cet horrible temps, de garder la place au milieu de laquelle se dbattait larostat. Tout favorisait le dpart des prisonniers, videmment ; mais ce voyage, au milieu des rafales dchanes ! Vilaine mare ! se disait Pencroff, en fixant dun coup de poing son chapeau que le vent disputait sa tte. Mais bah ! on en viendra bout tout de mme ! neuf heures et demie, Cyrus Smith et ses compagnons se glissaient par divers cts sur la place, que les lanternes de gaz, teintes par le vent, laissaient dans une obscurit profonde. On ne voyait mme pas lnorme arostat, presque entirement rabattu sur le sol.

- 23 -

Indpendamment des sacs de lest qui maintenaient les cordes du filet, la nacelle tait retenue par un fort cble pass dans un anneau scell dans le pav, et dont le double remontait bord. Les cinq prisonniers se rencontrrent prs de la nacelle. Ils navaient point t aperus, et telle tait lobscurit, quils ne pouvaient se voir eux-mmes. Sans prononcer une parole, Cyrus Smith, Gdon Spilett, Nab et Harbert prirent place dans la nacelle, pendant que Pencroff, sur lordre de lingnieur, dtachait successivement les paquets de lest. Ce fut laffaire de quelques instants, et le marin rejoignit ses compagnons. Larostat ntait alors retenu que par le double du cble, et Cyrus Smith navait plus qu donner lordre du dpart. En ce moment, un chien escalada dun bond la nacelle. Ctait Top, le chien de lingnieur, qui, ayant bris sa chane, avait suivi son matre. Cyrus Smith craignant un excs de poids, voulait renvoyer le pauvre animal. Bah ! un de plus ! dit Pencroff, en dlestant la nacelle de deux sacs de sable. Puis, il largua le double du cble, et le ballon, partant par une direction oblique, disparut, aprs avoir heurt sa nacelle contre deux chemines quil abattit dans la furie de son dpart. Louragan se dchanait alors avec une pouvantable violence. Lingnieur, pendant la nuit, ne put songer descendre, et quand le jour vint, toute vue de la terre lui tait intercepte par les brumes. Ce fut cinq jours aprs seulement, quune claircie laissa voir limmense mer au-dessous de cet arostat, que le vent entranait avec une vitesse effroyable !

- 24 -

On sait comment, de ces cinq hommes, partis le 20 mars, quatre taient jets, le 24 mars, sur une cte dserte, plus de six mille milles de leur pays ! Et celui qui manquait, celui au secours duquel les quatre survivants du ballon couraient tout dabord, ctait leur chef naturel, ctait lingnieur Cyrus Smith !

- 25 -

CHAPITRE III
Lingnieur, travers les mailles du filet qui avaient cd, avait t enlev par un coup de mer. Son chien avait galement disparu. Le fidle animal stait volontairement prcipit au secours de son matre. En avant ! scria le reporter. Et tous quatre, Gdon Spilett, Harbert, Pencroff et Nab, oubliant puisement et fatigues, commencrent leurs recherches. Le pauvre Nab pleurait de rage et de dsespoir la fois, la pense davoir perdu tout ce quil aimait au monde. Il ne stait pas coul deux minutes entre le moment o Cyrus Smith avait disparu et linstant o ses compagnons avaient pris terre. Ceux-ci pouvaient donc esprer darriver temps pour le sauver. Cherchons ! cherchons ! cria Nab. Oui, Nab, rpondit Gdon Spilett, et nous le retrouverons ! Vivant ? Vivant ! Sait-il nager ? demanda Pencroff. Oui ! rpondit Nab ! Et, dailleurs, Top est l ! Le marin, entendant la mer mugir, secoua la tte !
- 26 -

Ctait dans le nord de la cte, et environ un demi-mille de lendroit o les naufrags venaient datterrir, que lingnieur avait disparu. Sil avait pu atteindre le point le plus rapproch du littoral, ctait donc un demi-mille au plus que devait tre situ ce point. Il tait prs de six heures alors. La brume venait de se lever et rendait la nuit trs obscure. Les naufrags marchaient en suivant vers le nord la cte est de cette terre sur laquelle le hasard les avait jets, terre inconnue, dont ils ne pouvaient mme souponner la situation gographique. Ils foulaient du pied un sol sablonneux, ml de pierres, qui paraissait dpourvu de toute espce de vgtation. Ce sol, fort ingal, trs raboteux, semblait en de certains endroits cribl de petites fondrires, qui rendaient la marche trs pnible. De ces trous schappaient chaque instant de gros oiseaux au vol lourd, fuyant en toutes directions, que lobscurit empchait de voir. Dautres, plus agiles, se levaient par bandes et passaient comme des nues. Le marin croyait reconnatre des golands et des mouettes, dont les sifflements aigus luttaient avec les rugissements de la mer. De temps en temps, les naufrags sarrtaient, appelaient grands cris, et coutaient si quelque appel ne se ferait pas entendre du ct de lOcan. Ils devaient penser, en effet, que sils eussent t proximit du lieu o lingnieur avait pu atterrir, les aboiements du chien Top, au cas o Cyrus Smith et t hors dtat de donner signe dexistence, seraient arrivs jusqu eux. Mais aucun cri ne se dtachait sur le grondement des lames et le cliquetis du ressac. Alors, la petite troupe reprenait sa marche en avant, et fouillait les moindres anfractuosits du littoral.

- 27 -

Aprs une course de vingt minutes, les quatre naufrags furent subitement arrts par une lisire cumante de lames. Le terrain solide manquait. Ils se trouvaient lextrmit dune pointe aigu, sur laquelle la mer brisait avec fureur. Cest un promontoire, dit le marin. Il faut revenir sur nos pas en tenant notre droite, et nous gagnerons ainsi la franche terre. Mais sil est l ! rpondit Nab, en montrant lOcan, dont les normes lames blanchissaient dans lombre. Eh bien, appelons-le ! Et tous, unissant leurs voix, lancrent un appel vigoureux, mais rien ne rpondit. Ils attendirent une accalmie. Ils recommencrent. Rien encore. Les naufrags revinrent alors, en suivant le revers oppos du promontoire, sur un sol galement sablonneux et rocailleux. Toutefois, Pencroff observa que le littoral tait plus accore, que le terrain montait, et il supposa quil devait rejoindre, par une rampe assez allonge, une haute cte dont le massif se profilait confusment dans lombre. Les oiseaux taient moins nombreux sur cette partie du rivage. La mer aussi sy montrait moins houleuse, moins bruyante, et il tait mme remarquable que lagitation des lames diminuait sensiblement. On entendait peine le bruit du ressac. Sans doute, ce ct du promontoire formait une anse semi-circulaire, que sa pointe aigu protgeait contre les ondulations du large. Mais, suivre cette direction, on marchait vers le sud, et ctait aller loppos de cette portion de la cte sur laquelle Cyrus Smith avait pu prendre pied. Aprs un parcours dun mille et demi, le littoral ne prsentait encore aucune courbure qui permt de revenir vers le nord. Il fallait pourtant bien que ce

- 28 -

promontoire, dont on avait tourn la pointe, se rattacht la franche terre. Les naufrags, bien que leurs forces fussent puises, marchaient toujours avec courage, esprant trouver chaque moment quelque angle brusque qui les remt dans la direction premire. Quel fut donc leur dsappointement, quand, aprs avoir parcouru deux milles environ, ils se virent encore une fois arrts par la mer sur une pointe assez leve, faite de roches glissantes. Nous sommes sur un lot ! dit Pencroff, et nous lavons arpent dune extrmit lautre ! Lobservation du marin tait juste. Les naufrags avaient t jets, non sur un continent, pas mme sur une le, mais sur un lot qui ne mesurait pas plus de deux mille en longueur, et dont la largeur tait videmment peu considrable. Cet lot aride, sem de pierres, sans vgtation, refuge dsol de quelques oiseaux de mer, se rattachait-il un archipel plus important ? On ne pouvait laffirmer. Les passagers du ballon, lorsque, de leur nacelle, ils entrevirent la terre travers les brumes, navaient pu suffisamment reconnatre son importance. Cependant, Pencroff, avec ses yeux de marin habitus percer lombre, croyait bien, en ce moment, distinguer dans louest des masses confuses, qui annonaient une cte leve. Mais, alors, on ne pouvait, par cette obscurit, dterminer quel systme, simple ou complexe, appartenait llot. On ne pouvait non plus en sortir, puisque la mer lentourait. Il fallait donc remettre au lendemain la recherche de lingnieur, qui navait, hlas ! signal sa prsence par aucun cri. Le silence de Cyrus ne prouve rien, dit le reporter. Il peut tre vanoui, bless, hors dtat de rpondre momentanment, mais ne dsesprons pas.
- 29 -

Le reporter mit alors lide dallumer sur un point de llot quelque feu qui pourrait servir de signal lingnieur. Mais on chercha vainement du bois ou des broussailles sches. Sable et pierres, il ny avait pas autre chose. On comprend ce que durent tre la douleur de Nab et celle de ses compagnons, qui staient vivement attachs cet intrpide Cyrus Smith. Il tait trop vident quils taient impuissants alors le secourir. Il fallait attendre le jour. Ou lingnieur avait pu se sauver seul, et dj il avait trouv refuge sur un point de la cte, ou il tait perdu jamais ! Ce furent de longues et pnibles heures passer. Le froid tait vif. Les naufrags souffrirent cruellement, mais ils sen apercevaient peine. Ils ne songrent mme pas prendre un instant de repos. Soubliant pour leur chef, esprant, voulant esprer toujours, ils allaient et venaient sur cet lot aride, retournant incessamment sa pointe nord, l o ils devaient tre plus rapprochs du lieu de la catastrophe. Ils coutaient, ils criaient, ils cherchaient surprendre quelque appel suprme, et leurs voix devaient se transmettre au loin, car un certain calme rgnait alors dans latmosphre, et les bruits de la mer commenaient tomber avec la houle. Un des cris de Nab sembla mme, un certain moment, se reproduire en cho. Harbert le fit observer Pencroff, en ajoutant : Cela prouverait quil existe dans louest une cte assez rapproche. Le marin fit un signe affirmatif. Dailleurs ses yeux ne pouvaient le tromper. Sil avait, si peu que ce ft, distingu une terre, cest quune terre tait l.

- 30 -

Mais cet cho lointain fut la seule rponse provoque par les cris de Nab, et limmensit, sur toute la partie est de llot, demeura silencieuse. Cependant le ciel se dgageait peu peu. Vers minuit, quelques toiles brillrent, et si lingnieur et t l, prs de ses compagnons, il aurait pu remarquer que ces toiles ntaient plus celles de lhmisphre boral. En effet, la polaire napparaissait pas sur ce nouvel horizon, les constellations znithales ntaient plus celles quil avait lhabitude dobserver dans la partie nord du nouveau continent, et la Croix du Sud resplendissait alors au ple austral du monde. La nuit scoula. Vers cinq heures du matin, le 25 mars, les hauteurs du ciel se nuancrent lgrement. Lhorizon restait sombre encore, mais, avec les premires lueurs du jour, une opaque brume se leva de la mer, de telle sorte que le rayon visuel ne pouvait stendre plus dune vingtaine de pas. Le brouillard se droulait en grosses volutes qui se dplaaient lourdement. Ctait un contre-temps. Les naufrags ne pouvaient rien distinguer autour deux. Tandis que les regards de Nab et du reporter se projetaient sur lOcan, le marin et Harbert cherchaient la cte dans louest. Mais pas un bout de terre ntait visible. Nimporte, dit Pencroff, si je ne vois pas la cte, je la sens elle est l l aussi sr que nous ne sommes plus Richmond ! Mais le brouillard ne devait pas tarder se lever. Ce ntait quune brumaille de beau temps. Un bon soleil en chauffait les couches suprieures, et cette chaleur se tamisait jusqu la surface de llot. En effet, vers six heures et demie, trois quarts dheure aprs le lever du soleil, la brume devenait plus transparente. Elle spaississait en haut, mais se dissipait en bas.
- 31 -

Bientt tout llot apparut, comme sil ft descendu dun nuage ; puis, la mer se montra suivant un plan circulaire, infinie dans lest, mais borne dans louest par une cte leve et abrupte. Oui ! la terre tait l. L, le salut, provisoirement assur, du moins. Entre llot et la cte, spars par un canal large dun demi-mille, un courant extrmement rapide se propageait avec bruit. Cependant, un des naufrags, ne consultant que son cur, se prcipita aussitt dans le courant, sans prendre lavis de ses compagnons, sans mme dire un seul mot. Ctait Nab. Il avait hte dtre sur cette cte et de la remonter au nord. Personne net pu le retenir. Pencroff le rappela, mais en vain. Le reporter se disposait suivre Nab. Pencroff, allant alors lui : Vous voulez traverser ce canal ? demanda-t-il. Oui, rpondit Gdon Spilett. Eh bien, attendez, croyez-moi, dit le marin. Nab suffira porter secours son matre. Si nous nous engagions dans ce canal, nous risquerions dtre entrans au large par le courant, qui est dune violence extrme. Or, si je ne me trompe, cest un courant de jusant. Voyez, la mare baisse sur le sable. Prenons donc patience, et, mer basse, il est possible que nous trouvions un passage guable Vous avez raison, rpondit le reporter. Sparons-nous le moins que nous pourrons Pendant ce temps, Nab luttait avec vigueur contre le courant. Il le traversait suivant une direction oblique. On voyait ses noires
- 32 -

paules merger chaque coupe. Il drivait avec une extrme vitesse, mais il gagnait aussi vers la cte. Ce demi-mille qui sparait llot de la terre, il employa plus dune demi-heure le franchir, et il naccosta le rivage qu plusieurs milliers de pieds de lendroit qui faisait face au point do il tait parti. Nab prit pied au bas dune haute muraille de granit et se secoua vigoureusement ; puis, tout courant, il disparut bientt derrire une pointe de roches, qui se projetait en mer, peu prs la hauteur de lextrmit septentrionale de llot. Les compagnons de Nab avaient suivi avec angoisse son audacieuse tentative, et, quand il fut hors de vue, ils reportrent leurs regards sur cette terre laquelle ils allaient demander refuge, tout en mangeant quelques coquillages dont le sable tait sem. Ctait un maigre repas, mais, enfin, cen tait un. La cte oppose formait une vaste baie, termine, au sud, par une pointe trs aigu, dpourvue de toute vgtation et dun aspect trs sauvage. Cette pointe venait se souder au littoral par un dessin assez capricieux et sarc-boutait de hautes roches granitiques. Vers le nord, au contraire, la baie, svasant, formait une cte plus arrondie, qui courait du sud-ouest au nord-est et finissait par un cap effil. Entre ces deux points extrmes, sur lesquels sappuyait larc de la baie, la distance pouvait tre de huit milles. un demi-mille du rivage, llot occupait une troite bande de mer, et ressemblait un norme ctac, dont il reprsentait la carcasse trs agrandie. Son extrme largeur ne dpassait pas un quart de mille. Devant llot, le littoral se composait, en premier plan, dune grve de sable, seme de roches noirtres, qui, en ce moment, rapparaissaient peu peu sous la mare descendante. Au deuxime plan, se dtachait une sorte de courtine granitique, taille pic, couronne par une capricieuse arte une hauteur de trois cents pieds au moins. Elle se profilait ainsi sur une longueur de trois milles, et se terminait brusquement droite par un pan coup quon et cru taill de main dhomme. Sur la gauche, au contraire, au-dessus du promontoire, cette espce de falaise irrgulire, sgrenant en
- 33 -

clats prismatiques, et faite de roches agglomres et dboulis, sabaissait par une rampe allonge qui se confondait peu peu avec les roches de la pointe mridionale. Sur le plateau suprieur de la cte, aucun arbre. Ctait une table nette, comme celle qui domine Cape-Town, au cap de Bonne-Esprance, mais avec des proportions plus rduites. Du moins, elle apparaissait telle, vue de llot. Toutefois, la verdure ne manquait pas droite, en arrire du pan coup. On distinguait facilement la masse confuse de grands arbres, dont lagglomration se prolongeait au del des limites du regard. Cette verdure rjouissait lil, vivement attrist par les pres lignes du parement de granit. Enfin, tout en arrire-plan et audessus du plateau, dans la direction du nord-ouest et une distance de sept milles au moins, resplendissait un sommet blanc, que frappaient les rayons solaires. Ctait un chapeau de neiges, coiffant quelque mont loign. On ne pouvait donc se prononcer sur la question de savoir si cette terre formait une le ou si elle appartenait un continent. Mais, la vue de ces roches convulsionnes qui sentassaient sur la gauche, un gologue net pas hsit leur donner une origine volcanique, car elles taient incontestablement le produit dun travail plutonien. Gdon Spilett, Pencroff et Harbert observaient attentivement cette terre, sur laquelle ils allaient peut-tre vivre de longues annes, sur laquelle ils mourraient mme, si elle ne se trouvait pas sur la route des navires ! Eh bien ! demanda Harbert, que dis-tu, Pencroff ? Eh bien, rpondit le marin, il y a du bon et du mauvais, comme dans tout. Nous verrons. Mais voici le jusant qui se fait sentir. Dans trois heures, nous tenterons le passage, et, une fois l, on tchera de se tirer daffaire et de retrouver M Smith !

- 34 -

Pencroff ne stait pas tromp dans ses prvisions. Trois heures plus tard, mer basse, la plus grande partie des sables, formant le lit du canal, avait dcouvert. Il ne restait entre llot et la cte quun chenal troit quil serait ais sans doute de franchir. En effet, vers dix heures, Gdon Spilett et ses deux compagnons se dpouillrent de leurs vtements, ils les mirent en paquet sur leur tte, et ils saventurrent dans le chenal, dont la profondeur ne dpassait pas cinq pieds. Harbert, pour qui leau et t trop haute, nageait comme un poisson, et il sen tira merveille. Tous trois arrivrent sans difficult sur le littoral oppos. L, le soleil les ayant schs rapidement, ils remirent leurs habits, quils avaient prservs du contact de leau, et ils tinrent conseil.

- 35 -

CHAPITRE IV
Tout dabord, le reporter dit au marin de lattendre en cet endroit mme, o il le rejoindrait, et, sans perdre un instant, il remonta le littoral, dans la direction quavait suivie, quelques heures auparavant, le ngre Nab. Puis il disparut rapidement derrire un angle de la cte, tant il lui tardait davoir des nouvelles de lingnieur. Harbert avait voulu laccompagner. Restez, mon garon, lui avait dit le marin. Nous avons prparer un campement et voir sil est possible de trouver se mettre sous la dent quelque chose de plus solide que des coquillages. Nos amis auront besoin de se refaire leur retour. chacun sa tche. Je suis prt, Pencroff, rpondit Harbert. Bon ! reprit le marin, cela ira. Procdons avec mthode. Nous sommes fatigus, nous avons froid, nous avons faim. Il sagit donc de trouver abri, feu et nourriture. La fort a du bois, les nids ont des ufs : il reste chercher la maison. Eh bien, rpondit Harbert, je chercherai une grotte dans ces roches, et je finirai bien par dcouvrir quelque trou dans lequel nous pourrons nous fourrer ! Cest cela, rpondit Pencroff. En route, mon garon. Et les voil marchant tous deux au pied de lnorme muraille, sur cette grve que le flot descendant avait largement dcouverte. Mais, au lieu de remonter vers le nord, ils descendirent au sud. Pencroff avait remarqu, quelques centaines de pas au-dessous de lendroit o ils taient dbarqus, que la cte offrait une troite
- 36 -

coupe qui, suivant lui, devait servir de dbouch une rivire ou un ruisseau. Or, dune part, il tait important de stablir dans le voisinage dun cours deau potable, et, de lautre, il ntait pas impossible que le courant et pouss Cyrus Smith de ce ct. La haute muraille, on la dit, se dressait une hauteur de trois cents pieds, mais le bloc tait plein partout, et, mme sa base, peine lche par la mer, elle ne prsentait pas la moindre fissure qui pt servir de demeure provisoire. Ctait un mur daplomb, fait dun granit trs dur, que le flot navait jamais rong. Vers le sommet voltigeait tout un monde doiseaux aquatiques, et particulirement diverses espces de lordre des palmipdes, bec allong, comprim et pointu, volatiles trs criards, peu effrays de la prsence de lhomme, qui, pour la premire fois, sans doute, troublait ainsi leur solitude. Parmi ces palmipdes, Pencroff reconnut plusieurs labbes, sortes de golands auxquels on donne quelquefois le nom de stercoraires, et aussi de petites mouettes voraces qui nichaient dans les anfractuosits du granit. Un coup de fusil, tir au milieu de ce fourmillement doiseaux, en et abattu un grand nombre ; mais, pour tirer un coup de fusil, il faut un fusil, et ni Pencroff, ni Harbert nen avaient. Dailleurs, ces mouettes et ces labbes sont peine mangeables, et leurs ufs mme ont un dtestable got. Cependant, Harbert, qui stait port un peu plus sur la gauche, signala bientt quelques rochers tapisss dalgues, que la haute mer devait recouvrir quelques heures plus tard. Sur ces roches, au milieu des varechs glissants, pullulaient des coquillages double valve, que ne pouvaient ddaigner des gens affams. Harbert appela donc Pencroff, qui se hta daccourir. Eh ! ce sont des moules ! scria le marin. Voil de quoi remplacer les ufs qui nous manquent !

- 37 -

Ce ne sont point des moules, rpondit le jeune Harbert, qui examinait avec attention les mollusques attachs aux roches, ce sont des lithodomes. Et cela se mange ? demanda Pencroff. Parfaitement. Alors, mangeons des lithodomes. Le marin pouvait sen rapporter Harbert. Le jeune garon tait trs fort en histoire naturelle et avait toujours eu une vritable passion pour cette science. Son pre lavait pouss dans cette voie, en lui faisant suivre les cours des meilleurs professeurs de Boston, qui affectionnaient cet enfant, intelligent et travailleur. Aussi ses instincts de naturaliste devaient-ils tre plus dune fois utiliss par la suite, et, pour son dbut, il ne se trompa pas. Ces lithodomes taient des coquillages oblongs, attachs par grappes et trs adhrents aux roches. Ils appartenaient cette espce de mollusques perforateurs qui creusent des trous dans les pierres les plus dures, et leur coquille sarrondissait ses deux bouts, disposition qui ne se remarque pas dans la moule ordinaire. Pencroff et Harbert firent une bonne consommation de ces lithodomes, qui sentre-billaient alors au soleil. Ils les mangrent comme des hutres, et ils leur trouvrent une saveur fortement poivre, ce qui leur ta tout regret de navoir ni poivre, ni condiments daucune sorte. Leur faim fut donc momentanment apaise, mais non leur soif, qui saccrut aprs labsorption de ces mollusques naturellement pics. Il sagissait donc de trouver de leau douce, et il ntait pas vraisemblable quelle manqut dans une rgion si capricieusement accidente. Pencroff et Harbert, aprs avoir pris
- 38 -

la prcaution de faire une ample provision de lithodomes, dont ils remplirent leurs poches et leurs mouchoirs, regagnrent le pied de la haute terre. Deux cents pas plus loin, ils arrivaient cette coupe par laquelle, suivant le pressentiment de Pencroff, une petite rivire devait couler pleins bords. En cet endroit, la muraille semblait avoir t spare par quelque violent effort plutonien. sa base schancrait une petite anse, dont le fond formait un angle assez aigu. Le cours deau mesurait l cent pieds de largeur, et ses deux berges, de chaque ct, nen comptaient que vingt pieds peine. La rivire senfonait presque directement entre les deux murs de granit qui tendaient sabaisser en amont de lembouchure ; puis, elle tournait brusquement et disparaissait sous un taillis un demi-mille. Ici, leau ! L-bas, le bois ! dit Pencroff. Eh bien, Harbert, il ne manque plus que la maison ! Leau de la rivire tait limpide. Le marin reconnut qu ce moment de la mare, cest--dire basse mer, quand le flot montant ny portait pas, elle tait douce. Ce point important tabli, Harbert chercha quelque cavit qui pt servir de retraite, mais ce fut inutilement. Partout la muraille tait lisse, plane et daplomb. Toutefois, lembouchure mme du cours deau, et au-dessus des relais de la haute mer, les boulis avaient form, non point une grotte, mais un entassement dnormes rochers, tels quil sen rencontre souvent dans les pays granitiques, et qui portent le nom de Chemines. Pencroff et Harbert sengagrent assez profondment entre les roches, dans ces couloirs sabls, auxquels la lumire ne manquait pas, car elle pntrait par les vides que laissaient entre eux ces granits, dont quelques-uns ne se maintenaient que par un miracle dquilibre. Mais avec la lumire entrait aussi le vent,
- 39 -

une vraie bise de corridors, et, avec le vent, le froid aigu de lextrieur. Cependant, le marin pensa quen obstruant certaines portions de ces couloirs, en bouchant quelques ouvertures avec un mlange de pierres et de sable, on pourrait rendre les Chemines habitables. Leur plan gomtrique reprsentait ce signe typographique (), qui signifie et ctera en abrg. Or, en isolant la boucle suprieure du signe, par laquelle sengouffrait le vent du sud et de louest, on parviendrait sans doute utiliser sa disposition infrieure. Voil notre affaire, dit Pencroff, et, si jamais nous revoyions M Smith, il saurait tirer parti de ce labyrinthe. Nous le reverrons, Pencroff, scria Harbert, et quand il reviendra, il faut quil trouve ici une demeure peu prs supportable. Elle le sera si nous pouvons tablir un foyer dans le couloir de gauche et y conserver une ouverture pour la fume. Nous le pourrons, mon garon, rpondit le marin, et ces Chemines ce fut le nom que Pencroff conserva cette demeure provisoire feront notre affaire. Mais dabord, allons faire provision de combustible. Jimagine que le bois ne nous sera pas inutile pour boucher ces ouvertures travers lesquelles le diable joue de sa trompette ! Harbert et Pencroff quittrent les Chemines, et, doublant langle, ils commencrent remonter la rive gauche de la rivire. Le courant en tait assez rapide et charriait quelques bois morts. Le flot montant et il se faisait dj sentir en ce moment devait le refouler avec force jusqu une distance assez considrable. Le marin pensa donc que lon pourrait utiliser ce flux et ce reflux pour le transport des objets pesants. Aprs avoir march pendant un quart dheure, le marin et le jeune garon arrivrent au brusque coude que faisait la rivire en senfonant vers la gauche. partir de ce point, son cours se poursuivait travers une fort darbres magnifiques. Ces arbres
- 40 -

avaient conserv leur verdure, malgr la saison avance, car ils appartenaient cette famille des conifres qui se propage sur toutes les rgions du globe, depuis les climats septentrionaux jusquaux contres tropicales. Le jeune naturaliste reconnut plus particulirement des dodars , essences trs nombreuses dans la zone himalayenne, et qui rpandaient un agrable arme. Entre ces beaux arbres poussaient des bouquets de pins, dont lopaque parasol souvrait largement. Au milieu des hautes herbes, Pencroff sentit que son pied crasait des branches sches, qui crpitaient comme des pices dartifice. Bon, mon garon, dit-il Harbert, si moi jignore le nom de ces arbres, je sais du moins les ranger dans la catgorie du bois brler , et, pour le moment, cest la seule qui nous convienne ! Faisons notre provision ! rpondit Harbert, qui se mit aussitt louvrage. La rcolte fut facile. Il ntait pas mme ncessaire dbrancher les arbres, car dnormes quantits de bois mort gisaient leurs pieds. Mais si le combustible ne manquait pas, les moyens de transport laissaient dsirer. Ce bois tant trs sec, devait rapidement brler. De l, ncessit den rapporter aux Chemines une quantit considrable, et la charge de deux hommes naurait pas suffi. Cest ce que fit observer Harbert. Eh ! mon garon, rpondit le marin, il doit y avoir un moyen de transporter ce bois. Il y a toujours moyen de tout faire ! Si nous avions une charrette ou un bateau, ce serait trop facile. Mais nous avons la rivire ! dit Harbert. Juste, rpondit Pencroff. La rivire sera pour nous un chemin qui marche tout seul, et les trains de bois nont pas t invents pour rien.
- 41 -

Seulement, fit observer Harbert, notre chemin marche en ce moment dans une direction contraire la ntre, puisque la mer monte ! Nous en serons quittes pour attendre quelle baisse, rpondit le marin, et cest elle qui se chargera de transporter notre combustible aux Chemines. Prparons toujours notre train. Le marin, suivi dHarbert, se dirigea vers langle que la lisire de la fort faisait avec la rivire. Tous deux portaient, chacun en proportion de ses forces, une charge de bois, lie en fagots. Sur la berge se trouvait aussi une grande quantit de branches mortes, au milieu de ces herbes entre lesquelles le pied dun homme ne stait, probablement, jamais hasard. Pencroff commena aussitt confectionner son train. Dans une sorte de remous produit par une pointe de la rive et qui brisait le courant, le marin et le jeune garon placrent des morceaux de bois assez gros quils avaient attachs ensemble avec des lianes sches. Il se forma ainsi une sorte de radeau sur lequel fut empile successivement toute la rcolte, soit la charge de vingt hommes au moins. En une heure, le travail fut fini, et le train, amarr la berge, dut attendre le renversement de la mare. Il y avait alors quelques heures occuper, et, dun commun accord, Pencroff et Harbert rsolurent de gagner le plateau suprieur, afin dexaminer la contre sur un rayon plus tendu. Prcisment, deux cents pas en arrire de langle form par la rivire, la muraille, termine par un boulement de roches, venait mourir en pente douce sur la lisire de la fort. Ctait comme un escalier naturel. Harbert et le marin commencrent donc leur ascension. Grce la vigueur de leurs jarrets, ils
- 42 -

atteignirent la crte en peu dinstants, et vinrent se poster langle quelle faisait sur lembouchure de la rivire. En arrivant, leur premier regard fut pour cet Ocan quils venaient de traverser dans de si terribles conditions ! Ils observrent avec motion toute cette partie du nord de la cte, sur laquelle la catastrophe stait produite. Ctait l que Cyrus Smith avait disparu. Ils cherchrent des yeux si quelque pave de leur ballon, laquelle un homme aurait pu saccrocher, ne surnagerait pas encore. Rien ! La mer ntait quun vaste dsert deau. Quant la cte, dserte aussi. Ni le reporter, ni Nab ne sy montraient. Mais il tait possible quen ce moment, tous deux fussent une telle distance, quon ne pt les apercevoir. Quelque chose me dit, scria Harbert, quun homme aussi nergique que M Cyrus na pas pu se laisser noyer comme le premier venu. Il doit avoir atteint quelque point du rivage. Nestce pas, Pencroff ? Le marin secoua tristement la tte. Lui nesprait gure plus revoir Cyrus Smith ; mais, voulant laisser quelque espoir Harbert : Sans doute, sans doute, dit-il, notre ingnieur est homme se tirer daffaire l o tout autre succomberait ! Cependant, il observait la cte avec une extrme attention. Sous ses yeux se dveloppait la grve de sable, borne, sur la droite de lembouchure, par des lignes de brisants. Ces roches, encore merges, ressemblaient des groupes damphibies couchs dans le ressac. Au del de la bande dcueils, la mer tincelait sous les rayons du soleil. Dans le sud, une pointe aigu fermait lhorizon, et lon ne pouvait reconnatre si la terre se prolongeait dans cette direction, ou si elle sorientait sud-est et sud-ouest, ce qui et fait de cette cte une sorte de presqule trs allonge. lextrmit septentrionale de la baie, le dessin du littoral se poursuivait une grande distance, suivant une ligne

- 43 -

plus arrondie. L, le rivage tait bas, plat, sans falaise, avec de larges bancs de sable, que le reflux laissait dcouvert. Pencroff et Harbert se retournrent alors vers louest. Leur regard fut tout dabord arrt par la montagne cime neigeuse, qui se dressait une distance de six ou sept milles. Depuis ses premires rampes jusqu deux milles de la cte, stendaient de vastes masses boises, releves de grandes plaques vertes dues la prsence darbres feuillage persistant. Puis, de la lisire de cette fort jusqu la cte mme, verdoyait un large plateau sem de bouquets darbres capricieusement distribus. Sur la gauche, on voyait par instants tinceler les eaux de la petite rivire, travers quelques claircies, et il semblait que son cours assez sinueux la ramenait vers les contre-forts de la montagne, entre lesquels elle devait prendre sa source. Au point o le marin avait laiss son train de bois, elle commenait couler entre les deux hautes murailles de granit ; mais si, sur sa rive gauche, les parois demeuraient nettes et abruptes, sur la rive droite, au contraire, elles sabaissaient peu peu, les massifs se changeant en rocs isols, les rocs en cailloux, les cailloux en galets jusqu lextrmit de la pointe. Sommes-nous sur une le ? murmura le marin. En tout cas, elle semblerait tre assez vaste ! rpondit le jeune garon. Une le, si vaste quelle ft, ne serait toujours quune le ! dit Pencroff. Mais cette importante question ne pouvait encore tre rsolue. Il fallait en remettre la solution un autre moment. Quant la terre elle-mme, le ou continent, elle paraissait fertile, agrable dans ses aspects, varie dans ses productions. Cela est heureux, fit observer Pencroff, et, dans notre malheur, il faut en remercier la Providence.
- 44 -

Dieu soit donc lou ! rpondit Harbert, dont le cur pieux tait plein de reconnaissance pour lAuteur de toutes choses. Pendant longtemps, Pencroff et Harbert examinrent cette contre sur laquelle les avait jets leur destine, mais il tait difficile dimaginer, aprs une si sommaire inspection, ce que leur rservait lavenir. Puis ils revinrent, en suivant la crte mridionale du plateau de granit, dessine par un long feston de roches capricieuses, qui affectaient les formes les plus bizarres. L vivaient quelques centaines doiseaux nichs dans les trous de la pierre. Harbert, en sautant sur les roches, fit partir toute une troupe de ces volatiles. Ah ! scria-t-il, ceux-l ne sont ni des golands, ni des mouettes ! Quels sont donc ces oiseaux ? demanda Pencroff. On dirait, ma foi, des pigeons ! En effet, mais ce sont des pigeons sauvages, ou pigeons de roche, rpondit Harbert. Je les reconnais la double bande noire de leur aile, leur croupion blanc, leur plumage bleu-cendr. Or, si le pigeon de roche est bon manger, ses ufs doivent tre excellents, et, pour peu que ceux-ci en aient laiss dans leurs nids ! Nous ne leur donnerons pas le temps dclore, si ce nest sous forme domelette ! rpondit gament Pencroff. Mais dans quoi feras-tu ton omelette ? demanda Harbert. Dans ton chapeau ?

- 45 -

Bon ! rpondit le marin, je ne suis pas assez sorcier pour cela. Nous nous rabattrons donc sur les ufs la coque, mon garon, et je me charge dexpdier les plus durs ! Pencroff et le jeune garon examinrent avec attention les anfractuosits du granit, et ils trouvrent, en effet, des ufs dans certaines cavits ! Quelques douzaines furent recueillies, puis places dans le mouchoir du marin, et, le moment approchant o la mer devait tre pleine, Harbert et Pencroff commencrent redescendre vers le cours deau. Quand ils arrivrent au coude de la rivire, il tait une heure aprs midi. Le courant se renversait dj. Il fallait donc profiter du reflux pour amener le train de bois lembouchure. Pencroff navait pas lintention de laisser ce train sen aller, au courant, sans direction, et il nentendait pas, non plus, sy embarquer pour le diriger. Mais un marin nest jamais embarrass, quand il sagit de cbles ou de cordages, et Pencroff tressa rapidement une corde longue de plusieurs brasses au moyen de lianes sches. Ce cble vgtal fut attach larrire du radeau, et le marin le tint la main, tandis que Harbert, repoussant le train avec une longue perche, le maintenait dans le courant. Le procd russit souhait. Lnorme charge de bois, que le marin retenait en marchant sur la rive, suivit le fil de leau. La berge tait trs accore, il ny avait pas craindre que le train ne schout, et, avant deux heures, il arrivait lembouchure, quelques pas des Chemines.

- 46 -

CHAPITRE V
Le premier soin de Pencroff, ds que le train de bois eut t dcharg, fut de rendre les Chemines habitables, en obstruant ceux des couloirs travers lesquels stablissait le courant dair. Du sable, des pierres, des branches entrelaces, de la terre mouille bouchrent hermtiquement les galeries de l(), ouvertes aux vents du sud, et en isolrent la boucle suprieure. Un seul boyau, troit et sinueux, qui souvrait sur la partie latrale, fut mnag, afin de conduire la fume au dehors et de provoquer le tirage du foyer. Les Chemines se trouvaient ainsi divises en trois ou quatre chambres, si toutefois on peut donner ce nom autant de tanires sombres, dont un fauve se ft peine content. Mais on y tait au sec, et lon pouvait sy tenir debout, du moins dans la principale de ces chambres, qui occupait le centre. Un sable fin en couvrait le sol, et, tout compte fait, on pouvait sen arranger, en attendant mieux. Tout en travaillant, Harbert et Pencroff causaient. Peut-tre, disait Harbert, nos compagnons auront-ils trouv une meilleure installation que la ntre ? Cest possible, rpondait le marin, mais, dans le doute, ne tabstiens pas ! Mieux vaut une corde de trop son arc que pas du tout de corde ! Ah ! rptait Harbert, quils ramnent M Smith, quils le retrouvent, et nous naurons plus qu remercier le ciel ! Oui ! murmurait Pencroff. Ctait un homme celui-l, et un vrai ! Ctait dit Harbert. Est-ce que tu dsespres de le revoir jamais ?
- 47 -

Dieu men garde ! rpondit le marin. Le travail dappropriation fut rapidement excut, et Pencroff sen dclara trs satisfait. Maintenant, dit-il, nos amis peuvent revenir. Ils trouveront un abri suffisant. Restait tablir le foyer et prparer le repas. Besogne simple et facile, en vrit. De larges pierres plates furent disposes au fond du premier couloir de gauche, lorifice de ltroit boyau qui avait t rserv. Ce que la fume nentranerait pas de chaleur au dehors suffirait videmment maintenir une temprature convenable au dedans. La provision de bois fut emmagasine dans lune des chambres, et le marin plaa sur les pierres du foyer quelques bches, entremles de menu bois. Le marin soccupait de ce travail, quand Harbert lui demanda sil avait des allumettes. Certainement, rpondit Pencroff, et jajouterai : Heureusement, car, sans allumettes ou sans amadou, nous serions fort embarrasss ! Nous pourrions toujours faire du feu comme les sauvages, rpondit Harbert, en frottant deux morceaux de bois secs lun contre lautre ? Eh bien ! essayez, mon garon, et nous verrons si vous arriverez autre chose qu vous rompre les bras ! Cependant, cest un procd trs simple et trs usit dans les les du Pacifique.

- 48 -

Je ne dis pas non, rpondit Pencroff, mais il faut croire que les sauvages connaissent la manire de sy prendre, ou quils emploient un bois particulier, car, plus dune fois dj, jai voulu me procurer du feu de cette faon, et je nai jamais pu y parvenir ! Javoue donc que je prfre les allumettes ! O sont mes allumettes ? Pencroff chercha dans sa veste la bote qui ne le quittait jamais, car il tait un fumeur acharn. Il ne la trouva pas. Il fouilla les poches de son pantalon, et, sa stupfaction profonde, il ne trouva point davantage la bote en question. Voil qui est bte, et plus que bte ! dit-il en regardant Harbert. Cette bote sera tombe de ma poche, et je lai perdue ! Mais, vous, Harbert, est-ce que vous navez rien, ni briquet, ni quoi que ce soit qui puisse servir faire du feu ? Non, Pencroff ! Le marin sortit, suivi du jeune garon, et se grattant le front avec vivacit. Sur le sable, dans les roches, prs de la berge de la rivire, tous deux cherchrent avec le plus grand soin, mais inutilement. La bote tait en cuivre et net point chapp leurs yeux. Pencroff, demanda Harbert, nas-tu pas jet cette bote hors de la nacelle ? Je men suis bien gard, rpondit le marin. Mais, quand on a t secous comme nous venons de ltre, un si mince objet peut avoir disparu. Ma pipe, elle-mme, ma bien quitt ! Satane bote ! O peut-elle tre ? Eh bien, la mer se retire, dit Harbert, courons lendroit o nous avons pris terre.

- 49 -

Il tait peu probable quon retrouvt cette bote que les lames avaient d rouler au milieu des galets, mare haute, mais il tait bon de tenir compte de cette circonstance. Harbert et Pencroff se dirigrent rapidement vers le point o ils avaient atterri la veille, deux cents pas environ des Chemines. L, au milieu des galets, dans le creux des roches, les recherches furent faites minutieusement. Rsultat nul. Si la bote tait tombe en cet endroit, elle avait d tre entrane par les flots. mesure que la mer se retirait, le marin fouillait tous les interstices des roches, sans rien trouver. Ctait une perte grave dans la circonstance, et, pour le moment, irrparable. Pencroff ne cacha point son dsappointement trs vif. Son front stait fortement pliss. Il ne prononait pas une seule parole. Harbert voulut le consoler en faisant observer que, trs probablement, les allumettes auraient t mouilles par leau de mer, et quil et t impossible de sen servir. Mais non, mon garon, rpondit le marin. Elles taient dans une bote en cuivre qui fermait bien ! Et maintenant, comment faire ? Nous trouverons certainement moyen de nous procurer du feu, dit Harbert. M Smith ou M Spilett ne seront pas court comme nous ! Oui, rpondit Pencroff, mais, en attendant, nous sommes sans feu, et nos compagnons ne trouveront quun triste repas leur retour ! Mais, dit vivement Harbert, il nest pas possible quils naient ni amadou, ni allumettes ! Jen doute, rpondit le marin en secouant la tte. Dabord Nab et M Smith ne fument pas, et je crains bien que M Spilett nait plutt conserv son carnet que sa bote dallumettes !
- 50 -

Harbert ne rpondit pas. La perte de la bote tait videmment un fait regrettable. Toutefois, le jeune garon comptait bien que lon se procurerait du feu dune manire ou dune autre. Pencroff, plus expriment, et bien quil ne ft point homme sembarrasser de peu, ni de beaucoup, nen jugeait pas ainsi. En tout cas, il ny avait quun parti prendre : attendre le retour de Nab et du reporter. Mais il fallait renoncer au repas dufs durcis quil voulait leur prparer, et le rgime de chair crue ne lui semblait, ni pour eux, ni pour lui-mme, une perspective agrable. Avant de retourner aux Chemines, le marin et Harbert, dans le cas o le feu leur manquerait dfinitivement, firent une nouvelle rcolte de lithodomes, et ils reprirent silencieusement le chemin de leur demeure. Pencroff, les yeux fixs terre, cherchait toujours son introuvable bote. Il remonta mme la rive gauche de la rivire depuis son embouchure jusqu langle o le train de bois avait t amarr. Il revint sur le plateau suprieur, il le parcourut en tous sens, il chercha dans les hautes herbes sur la lisire de la fort, le tout vainement. Il tait cinq heures du soir, quand Harbert et lui rentrrent aux Chemines. Inutile de dire que les couloirs furent fouills jusque dans leurs plus sombres coins, et quil fallut y renoncer dcidment. Vers six heures, au moment o le soleil disparaissait derrire les hautes terres de louest, Harbert, qui allait et venait sur la grve, signala le retour de Nab et de Gdon Spilett.

- 51 -

Ils revenaient seuls ! Le jeune garon prouva un inexprimable serrement de cur. Le marin ne stait point tromp dans ses pressentiments. Lingnieur Cyrus Smith navait pu tre retrouv ! Le reporter, en arrivant, sassit sur une roche, sans mot dire. puis de fatigue, mourant de faim, il navait pas la force de prononcer une parole ! Quant Nab, ses yeux rougis prouvaient combien il avait pleur, et de nouvelles larmes quil ne put retenir dirent trop clairement quil avait perdu tout espoir ! Le reporter fit le rcit des recherches tentes pour retrouver Cyrus Smith. Nab et lui avaient parcouru la cte sur un espace de plus de huit milles, et, par consquent, bien au del du point o stait effectue lavant-dernire chute du ballon, chute qui avait t suivie de la disparition de lingnieur et du chien Top. La grve tait dserte. Nulle trace, nulle empreinte. Pas un caillou frachement retourn, pas un indice sur le sable, pas une marque dun pied humain sur toute cette partie du littoral. Il tait vident quaucun habitant ne frquentait cette portion de la cte. La mer tait aussi dserte que le rivage, et ctait l, quelques centaines de pieds de la cte, que lingnieur avait trouv son tombeau. En ce moment, Nab se leva, et dune voix qui dnotait combien les sentiments despoir rsistaient en lui : Non ! scria-t-il, non ! Il nest pas mort ! Non ! cela nest pas ! Lui ! allons donc ! Moi ! nimporte quel autre, possible ! mais lui ! jamais. Cest un homme revenir de tout ! Puis, la force labandonnant : Ah ! je nen puis plus ! murmura-t-il.
- 52 -

Harbert courut lui. Nab, dit le jeune garon, nous le retrouverons ! Dieu nous le rendra ! Mais en attendant, vous avez faim ! Mangez, mangez un peu, je vous en prie ! Et, ce disant, il offrait au pauvre ngre quelques poignes de coquillages, maigre et insuffisante nourriture ! Nab navait pas mang depuis bien des heures, mais il refusa. Priv de son matre, Nab ne pouvait ou ne voulait plus vivre ! Quant Gdon Spilett, il dvora ces mollusques ; puis, il se coucha sur le sable au pied dune roche. Il tait extnu, mais calme. Alors, Harbert sapprocha de lui, et, lui prenant la main : Monsieur, dit-il, nous avons dcouvert un abri o vous serez mieux quici. Voici la nuit qui vient. Venez vous reposer ! Demain, nous verrons Le reporter se leva, et, guid par le jeune garon, il se dirigea vers les Chemines. En ce moment, Pencroff sapprocha de lui, et, du ton le plus naturel, il lui demanda si, par hasard, il naurait pas sur lui une allumette. Le reporter sarrta, chercha dans ses poches, ny trouva rien et dit : Jen avais, mais jai d tout jeter Le marin appela Nab alors, lui fit la mme demande, et reut la mme rponse.
- 53 -

Maldiction ! scria le marin, qui ne put retenir ce mot. Le reporter lentendit, et, allant Pencroff : Pas une allumette ? dit-il. Pas une, et par consquent pas de feu ! Ah ! scria Nab, sil tait l, mon matre, il saurait bien vous en faire ! Les quatre naufrags restrent immobiles et se regardrent, non sans inquitude. Ce fut Harbert qui le premier rompit le silence, en disant : Monsieur Spilett, vous tes fumeur, vous avez toujours des allumettes sur vous ! Peut-tre navez-vous pas bien cherch ? Cherchez encore ! Une seule allumette nous suffirait ! Le reporter fouilla de nouveau ses poches de pantalon, de gilet, de paletot, et enfin, la grande joie de Pencroff, non moins qu son extrme surprise, il sentit un petit morceau de bois engag dans la doublure de son gilet. Ses doigts avaient saisi ce petit morceau de bois travers ltoffe, mais ils ne pouvaient le retirer. Comme ce devait tre une allumette, et une seule, il sagissait de ne point en railler le phosphore. Voulez-vous me laisser faire ? lui dit le jeune garon. Et fort adroitement, sans le casser, il parvint retirer ce petit morceau de bois, ce misrable et prcieux ftu, qui, pour ces pauvres gens, avait une si grande importance ! Il tait intact. Une allumette ! scria Pencroff. Ah ! cest comme si nous en avions une cargaison tout entire !
- 54 -

Il prit lallumette, et, suivi de ses compagnons, il regagna les Chemines. Ce petit morceau de bois, que dans les pays habits on prodigue avec tant dindiffrence, et dont la valeur est nulle, il fallait ici sen servir avec une extrme prcaution. Le marin sassura quil tait bien sec. Puis, cela fait : Il faudrait du papier, dit-il. En voici , rpondit Gdon Spilett, qui, aprs quelque hsitation, dchira une feuille de son carnet. Pencroff prit le morceau de papier que lui tendait le reporter, et il saccroupit devant le foyer. L, quelques poignes dherbes, de feuilles et de mousses sches furent places sous les fagots et disposes de manire que lair pt circuler aisment et enflammer rapidement le bois mort. Alors, Pencroff plia le morceau de papier en forme de cornet, ainsi que font les fumeurs de pipe par les grands vents, puis, il lintroduisit entre les mousses. Prenant ensuite un galet lgrement raboteux, il lessuya avec soin, et, non sans que le cur lui battt, il frotta doucement lallumette, en retenant sa respiration. Le premier frottement ne produisit aucun effet. Pencroff navait pas appuy assez vivement, craignant drailler le phosphore. Non, je ne pourrai pas, dit-il, ma main tremble Lallumette raterait Je ne peux pas je ne veux pas !

- 55 -

Et se relevant, il chargea Harbert de le remplacer. Certes, le jeune garon navait de sa vie t aussi impressionn. Le cur lui battait fort. Promthe allant drober le feu du ciel ne devait pas tre plus mu ! Il nhsita pas, cependant, et frotta rapidement le galet. Un petit grsillement se fit entendre et une lgre flamme bleutre jaillit en produisant une fume cre. Harbert retourna doucement lallumette, de manire alimenter la flamme, puis, il la glissa dans le cornet de papier. Le papier prit feu en quelques secondes, et les mousses brlrent aussitt. Quelques instants plus tard, le bois sec craquait, et une joyeuse flamme, active par le vigoureux souffle du marin, se dveloppait au milieu de lobscurit. Enfin, scria Pencroff en se relevant, je nai jamais t si mu de ma vie ! Il est certain que ce feu faisait bien sur le foyer de pierres plates. La fume sen allait facilement par ltroit conduit, la chemine tirait, et une agrable chaleur ne tarda pas se rpandre. Quant ce feu, il fallait prendre garde de ne plus le laisser teindre, et conserver toujours quelque braise sous la cendre. Mais ce ntait quune affaire de soin et dattention, puisque le bois ne manquait pas, et que la provision pourrait toujours tre renouvele en temps utile. Pencroff songea tout dabord utiliser le foyer, en prparant un souper plus nourrissant quun plat de lithodomes. Deux douzaines dufs furent apportes par Harbert. Le reporter, accot dans un coin, regardait ces apprts sans rien dire. Une triple pense tendait son esprit. Cyrus vit-il encore ?

- 56 -

Sil vit, o peut-il tre ? Sil a survcu sa chute, comment expliquer quil nait pas trouv le moyen de faire connatre son existence ? Quant Nab, il rdait sur la grve. Ce ntait plus quun corps sans me. Pencroff, qui connaissait cinquante-deux manires daccommoder les ufs, navait pas le choix en ce moment. Il dut se contenter de les introduire dans les cendres chaudes, et de les laisser durcir petit feu. En quelques minutes, la cuisson fut opre, et le marin invita le reporter prendre sa part du souper. Tel fut le premier repas des naufrags sur cette cte inconnue. Ces ufs durcis taient excellents, et, comme luf contient tous les lments indispensables la nourriture de lhomme, ces pauvres gens sen trouvrent fort bien et se sentirent rconforts. Ah ! si lun deux net pas manqu ce repas ! Si les cinq prisonniers chapps de Richmond eussent t tous l, sous ces roches amonceles, devant ce feu ptillant et clair, sur ce sable sec, peut-tre nauraient-ils eu que des actions de grces rendre au ciel ! Mais le plus ingnieux, le plus savant aussi, celui qui tait leur chef incontest, Cyrus Smith, manquait, hlas ! et son corps navait pu mme obtenir une spulture ! Ainsi se passa cette journe du 25 mars. La nuit tait venue. On entendait au dehors le vent siffler et le ressac monotone battre la cte. Les galets, pousss et ramens par les lames, roulaient avec un fracas assourdissant. Le reporter stait retir au fond dun obscur couloir, aprs avoir sommairement not les incidents de ce jour : la premire apparition de cette terre nouvelle, la disparition de lingnieur, lexploration de la cte, lincident des allumettes, etc. ; et, la fatigue aidant, il parvint trouver quelque repos dans le sommeil.

- 57 -

Harbert, lui, sendormit bientt. Quant au marin, veillant dun il, il passa la nuit prs du foyer, auquel il npargna pas le combustible. Un seul des naufrags ne reposa pas dans les Chemines. Ce fut linconsolable, le dsespr Nab, qui, cette nuit tout entire, et malgr ce que lui dirent ses compagnons pour lengager prendre du repos, erra sur la grve en appelant son matre !

- 58 -

CHAPITRE VI
Linventaire des objets possds par ces naufrags de lair, jets sur une cte qui paraissait tre inhabite, sera promptement tabli. Ils navaient rien, sauf les habits quils portaient au moment de la catastrophe. Il faut cependant mentionner un carnet et une montre que Gdon Spilett avait conserve par mgarde sans doute, mais pas une arme, pas un outil, pas mme un couteau de poche. Les passagers de la nacelle avaient tout jet au dehors pour allger larostat. Les hros imaginaires de Daniel de Foe ou de Wyss, aussi bien que les Selkirk et les Raynal, naufrags Juan-Fernandez ou larchipel des Auckland, ne furent jamais dans un dnuement aussi absolu. Ou ils tiraient des ressources abondantes de leur navire chou, soit en graines, en bestiaux, en outils, en munitions, ou bien quelque pave arrivait la cte qui leur permettait de subvenir aux premiers besoins de la vie. Ils ne se trouvaient pas tout dabord absolument dsarms en face de la nature. Mais ici, pas un instrument quelconque, pas un ustensile. De rien, il leur faudrait arriver tout ! Et si encore Cyrus Smith et t avec eux, si lingnieur et pu mettre sa science pratique, son esprit inventif, au service de cette situation, peut-tre tout espoir net-il pas t perdu ! Hlas ! Il ne fallait plus compter revoir Cyrus Smith. Les naufrags ne devaient rien attendre que deux-mmes, et de cette Providence qui nabandonne jamais ceux dont la foi est sincre.

- 59 -

Mais, avant tout, devaient-ils sinstaller sur cette partie de la cte, sans chercher savoir quel continent elle appartenait, si elle tait habite, ou si ce littoral ntait que le rivage dune le dserte ? Ctait une question importante rsoudre et dans le plus bref dlai. De sa solution sortiraient les mesures prendre. Toutefois, suivant lavis de Pencroff, il parut convenable dattendre quelques jours avant dentreprendre une exploration. Il fallait, en effet, prparer des vivres et se procurer une alimentation plus fortifiante que celle uniquement due des ufs ou des mollusques. Les explorateurs, exposs supporter de longues fatigues, sans un abri pour y reposer leur tte, devaient, avant tout, refaire leurs forces. Les Chemines offraient une retraite suffisante provisoirement. Le feu tait allum, et il serait facile de conserver des braises. Pour le moment, les coquillages et les ufs ne manquaient pas dans les rochers et sur la grve. On trouverait bien le moyen de tuer quelques-uns de ces pigeons qui volaient par centaines la crte du plateau, ft-ce coups de bton ou coups de pierre. Peut-tre les arbres de la fort voisine donneraient-ils des fruits comestibles ? Enfin, leau douce tait l. Il fut donc convenu que, pendant quelques jours, on resterait aux Chemines, afin de sy prparer pour une exploration, soit sur le littoral, soit lintrieur du pays. Ce projet convenait particulirement Nab. Entt dans ses ides comme dans ses pressentiments, il navait aucune hte dabandonner cette portion de la cte, thtre de la catastrophe. Il ne croyait pas, il ne voulait pas croire la perte de Cyrus Smith. Non, il ne lui semblait pas possible quun tel homme et fini de cette vulgaire faon, emport par un coup de mer, noy dans les flots, quelques centaines de pas dun rivage ! Tant que les lames nauraient pas rejet le corps de lingnieur, tant que lui,

- 60 -

Nab, naurait pas vu de ses yeux, touch de ses mains, le cadavre de son matre, il ne croirait pas sa mort ! Et cette ide senracina plus que jamais dans son cur obstin. Illusion peut-tre, illusion respectable toutefois, que le marin ne voulut pas dtruire ! Pour lui, il ntait plus despoir, et lingnieur avait bien rellement pri dans les flots, mais avec Nab, il ny avait pas discuter. Ctait comme le chien qui ne peut quitter la place o est tomb son matre, et sa douleur tait telle que, probablement, il ne lui survivrait pas. Ce matin-l, 26 mars, ds laube, Nab avait repris sur la cte la direction du nord, et il tait retourn l o la mer, sans doute, stait referme sur linfortun Smith. Le djeuner de ce jour fut uniquement compos dufs de pigeon et de lithodomes. Harbert avait trouv du sel dpos dans le creux des roches par vaporation, et cette substance minrale vint fort propos. Ce repas termin, Pencroff demanda au reporter si celui-ci voulait les accompagner dans la fort, o Harbert et lui allaient essayer de chasser ! Mais, toute rflexion faite, il tait ncessaire que quelquun restt, afin dentretenir le feu, et pour le cas, fort improbable, o Nab aurait eu besoin daide. Le reporter resta donc. En chasse, Harbert, dit le marin. Nous trouverons des munitions sur notre route, et nous couperons notre fusil dans la fort. Mais, au moment de partir, Harbert fit observer que, puisque lamadou manquait, il serait peut-tre prudent de le remplacer par une autre substance.
- 61 -

Laquelle ? demanda Pencroff. Le linge brl, rpondit le jeune garon. Cela peut, au besoin, servir damadou. Le marin trouva lavis fort sens. Seulement, il avait linconvnient de ncessiter le sacrifice dun morceau de mouchoir. Nanmoins, la chose en valait la peine, et le mouchoir grands carreaux de Pencroff fut bientt rduit, pour une partie, ltat de chiffon demi brl. Cette matire inflammable fut dpose dans la chambre centrale, au fond dune petite cavit du roc, labri de tout vent et de toute humidit. Il tait alors neuf heures du matin. Le temps menaait, et la brise soufflait du sud-est. Harbert et Pencroff tournrent langle des Chemines, non sans avoir jet un regard sur la fume qui se tordait une pointe de roc ; puis, ils remontrent la rive gauche de la rivire. Arriv la fort, Pencroff cassa au premier arbre deux solides branches quil transforma en gourdins, et dont Harbert usa la pointe sur une roche. Ah ! que net-il donn pour avoir un couteau ! Puis, les deux chasseurs savancrent dans les hautes herbes, en suivant la berge. partir du coude qui reportait son cours dans le sud-ouest, la rivire se rtrcissait peu peu, et ses rives formaient un lit trs encaiss recouvert par le double arceau des arbres. Pencroff, afin de ne pas sgarer, rsolut de suivre le cours deau qui le ramnerait toujours son point de dpart. Mais la berge ntait pas sans prsenter quelques obstacles, ici des arbres dont les branches flexibles se courbaient jusquau niveau du courant, l des lianes ou des pines quil fallait briser coups de bton. Souvent, Harbert se glissait entre les souches brises avec la prestesse dun jeune chat, et il disparaissait dans le taillis. Mais Pencroff le rappelait aussitt en le priant de ne point sloigner.

- 62 -

Cependant, le marin observait avec attention la disposition et la nature des lieux. Sur cette rive gauche, le sol tait plat et remontait insensiblement vers lintrieur. Quelquefois humide, il prenait alors une apparence marcageuse. On y sentait tout un rseau sous-jacent de filets liquides qui, par quelque faille souterraine, devaient spancher vers la rivire. Quelquefois aussi, un ruisseau coulait travers le taillis, que lon traversait sans peine. La rive oppose paraissait tre plus accidente, et la valle, dont la rivire occupait le thalweg, sy dessinait plus nettement. La colline, couverte darbres disposs par tages, formait un rideau qui masquait le regard. Sur cette rive droite, la marche et t difficile, car les dclivits sy abaissaient brusquement, et les arbres, courbs sur leau, ne se maintenaient que par la puissance de leurs racines. Inutile dajouter que cette fort, aussi bien que la cte dj parcourue, tait vierge de toute empreinte humaine. Pencroff ny remarqua que des traces de quadrupdes, des passes fraches danimaux, dont il ne pouvait reconnatre lespce. Trs certainement, et ce fut aussi lopinion dHarbert, quelquesunes avaient t laisses par des fauves formidables avec lesquels il y aurait compter sans doute ; mais nulle part la marque dune hache sur un tronc darbre, ni les restes dun feu teint, ni lempreinte dun pas ; ce dont on devait se fliciter peut-tre, car sur cette terre, en plein Pacifique, la prsence de lhomme et t peut-tre plus craindre qu dsirer. Harbert et Pencroff, causant peine, car les difficults de la route taient grandes, navanaient que fort lentement, et, aprs une heure de marche, ils avaient peine franchis un mille. Jusqualors, la chasse navait pas t fructueuse. Cependant, quelques oiseaux chantaient et voletaient sous la ramure, et se montraient trs farouches, comme si lhomme leur et instinctivement inspir une juste crainte. Entre autres volatiles, Harbert signala, dans une partie marcageuse de la fort, un oiseau bec aigu et allong, qui ressemblait anatomiquement
- 63 -

un martin-pcheur. Toutefois, il se distinguait de ce dernier par son plumage assez rude, revtu dun clat mtallique. Ce doit tre un jacamar , dit Harbert, en essayant dapprocher lanimal bonne porte. Ce serait bien loccasion de goter du jacamar, rpondit le marin, si cet oiseau-l tait dhumeur se laisser rtir ! En ce moment, une pierre, adroitement et vigoureusement lance par le jeune garon, vint frapper le volatile la naissance de laile ; mais le coup ne fut pas suffisant, car le jacamar senfuit de toute la vitesse de ses jambes et disparut en un instant. Maladroit que je suis ! scria Harbert. Eh non, mon garon ! rpondit le marin. Le coup tait bien port, et plus dun aurait manqu loiseau. Allons ! ne vous dpitez pas ! Nous le rattraperons un autre jour ! Lexploration continua. mesure que les chasseurs savanaient, les arbres, plus espacs, devenaient magnifiques, mais aucun ne produisait de fruits comestibles. Pencroff cherchait vainement quelques-uns de ces prcieux palmiers qui se prtent tant dusages de la vie domestique, et dont la prsence a t signale jusquau quarantime parallle dans lhmisphre boral et jusquau trente-cinquime seulement dans lhmisphre austral. Mais cette fort ne se composait que de conifres, tels que les dodars, dj reconnus par Harbert, des douglas , semblables ceux qui poussent sur la cte nord-ouest de lAmrique, et des sapins admirables, mesurant cent cinquante pieds de hauteur. En ce moment, une vole doiseaux de petite taille et dun joli plumage, queue longue et chatoyante, sparpillrent entre les branches, semant leurs plumes, faiblement attaches, qui
- 64 -

couvrirent le sol dun fin duvet. Harbert ramassa quelques-unes de ces plumes, et, aprs les avoir examines : Ce sont des couroucous , dit-il. Je leur prfrerais une pintade ou un coq de bruyre, rpondit Pencroff ; mais enfin, sils sont bons manger ? Ils sont bons manger, et mme leur chair est trs dlicate, reprit Harbert. Dailleurs, si je ne me trompe, il est facile de les approcher et de les tuer coups de bton. Le marin et le jeune garon, se glissant entre les herbes, arrivrent au pied dun arbre dont les basses branches taient couvertes de petits oiseaux. Ces couroucous attendaient au passage les insectes qui leur servent de nourriture. On voyait leurs pattes emplumes serrer fortement les pousses moyennes qui leur servaient dappui. Les chasseurs se redressrent alors, et, avec leurs btons manuvrs comme une faux, ils rasrent des files entires de ces couroucous, qui ne songeaient point senvoler et se laissrent stupidement abattre. Une centaine jonchait dj le sol, quand les autres se dcidrent fuir. Bien, dit Pencroff, voil un gibier tout fait la porte de chasseurs tels que nous ! On le prendrait la main ! Le marin enfila les couroucous, comme des mauviettes, au moyen dune baguette flexible, et lexploration continua. On put observer que le cours deau sarrondissait lgrement, de manire former un crochet vers le sud, mais ce dtour ne se prolongeait vraisemblablement pas, car la rivire devait prendre sa source dans la montagne et salimenter de la fonte des neiges qui tapissaient les flancs du cne central.

- 65 -

Lobjet particulier de cette excursion tait, on le sait, de procurer aux htes des Chemines la plus grande quantit possible de gibier. On ne pouvait dire que le but jusquici et t atteint. Aussi le marin poursuivait-il activement ses recherches, et maugrait-il quand quelque animal, quil navait pas mme le temps de reconnatre, senfuyait entre les hautes herbes. Si encore il avait eu le chien Top ! Mais Top avait disparu en mme temps que son matre et probablement pri avec lui ! Vers trois heures aprs midi, de nouvelles bandes doiseaux furent entrevues travers certains arbres, dont ils becquetaient les baies aromatiques, entre autres des genvriers. Soudain, un vritable appel de trompette rsonna dans la fort. Ces tranges et sonores fanfares taient produites par ces gallinacs que lon nomme ttras aux tats-Unis. Bientt on en vit quelques couples, au plumage vari de fauve et de brun, et la queue brune. Harbert reconnut les mles aux deux ailerons pointus, forms par les pennes releves de leur cou. Pencroff jugea indispensable de semparer de lun de ces gallinacs, gros comme une poule, et dont la chair vaut celle de la glinotte. Mais ctait difficile, car ils ne se laissaient point approcher. Aprs plusieurs tentatives infructueuses, qui neurent dautre rsultat que deffrayer les ttras, le marin dit au jeune garon : Dcidment, puisquon ne peut les tuer au vol, il faut essayer de les prendre la ligne. Comme une carpe ? scria Harbert, trs surpris de la proposition. Comme une carpe , rpondit srieusement le marin.

- 66 -

Pencroff avait trouv dans les herbes une demi-douzaine de nids de ttras, ayant chacun de deux trois ufs. Il eut grand soin de ne pas toucher ces nids, auxquels leurs propritaires ne pouvaient manquer de revenir. Ce fut autour deux quil imagina de tendre ses lignes, non des lignes collets, mais de vritables lignes hameon. Il emmena Harbert quelque distance des nids, et l il prpara ses engins singuliers avec le soin quet apport un disciple dIsaac Walton. Harbert suivait ce travail avec un intrt facile comprendre, tout en doutant de la russite. Les lignes furent faites de minces lianes, rattaches lune lautre et longues de quinze vingt pieds. De grosses pines trs fortes, pointes recourbes, que fournit un buisson dacacias nains, furent lies aux extrmits des lianes en guise dhameon. Quant lappt, de gros vers rouges qui rampaient sur le sol en tinrent lieu. Cela fait, Pencroff, passant entre les herbes et se dissimulant avec adresse, alla placer le bout de ses lignes armes dhameons prs des nids de ttras ; puis il revint prendre lautre bout et se cacha avec Harbert derrire un gros arbre. Tous deux alors attendirent patiemment. Harbert, il faut le dire, ne comptait pas beaucoup sur le succs de linventif Pencroff. Une grande demiheure scoula, mais, ainsi que lavait prvu le marin, plusieurs couples de ttras revinrent leurs nids. Ils sautillaient, becquetant le sol, et ne pressentant en aucune faon la prsence des chasseurs, qui, dailleurs, avaient eu soin de se placer sous le vent des gallinacs. Certes, le jeune garon, ce moment, se sentit intress trs vivement. Il retenait son souffle, et Pencroff, les yeux carquills, la bouche ouverte, les lvres avances comme sil allait goter un morceau de ttras, respirait peine. Cependant, les gallinacs se promenaient entre les hameons, sans trop sen proccuper. Pencroff alors donna de petites secousses qui agitrent les appts, comme si les vers eussent t encore vivants.
- 67 -

coup sr, le marin, en ce moment, prouvait une motion bien autrement forte que celle du pcheur la ligne, qui, lui, ne voit pas venir sa proie travers les eaux. Les secousses veillrent bientt lattention des gallinacs, et les hameons furent attaqus coups de bec. Trois ttras, trs voraces sans doute, avalrent la fois lappt et lhameon. Soudain, dun coup sec, Pencroff ferra son engin, et des battements daile lui indiqurent que les oiseaux taient pris. Hurrah ! scria-t-il en se prcipitant vers ce gibier, dont il se rendit matre en un instant. Harbert avait battu des mains. Ctait la premire fois quil voyait prendre des oiseaux la ligne, mais le marin, trs modeste, lui affirma quil nen tait pas son coup dessai, et que, dailleurs, il navait pas le mrite de linvention. Et en tout cas, ajouta-t-il, dans la situation o nous sommes, il faut nous attendre en voir bien dautres ! Les ttras furent attachs par les pattes, et Pencroff, heureux de ne point revenir les mains vides et voyant que le jour commenait baisser, jugea convenable de retourner sa demeure. La direction suivre tait tout indique par celle de la rivire, dont il ne sagissait que de redescendre le cours, et, vers six heures, assez fatigus de leur excursion, Harbert et Pencroff rentraient aux Chemines.

- 68 -

CHAPITRE VII
Gdon Spilett, immobile, les bras croiss, tait alors sur la grve, regardant la mer, dont lhorizon se confondait dans lest avec un gros nuage noir qui montait rapidement vers le znith. Le vent tait dj fort, et il frachissait avec le dclin du jour. Tout le ciel avait un mauvais aspect, et les premiers symptmes dun coup de vent se manifestaient visiblement. Harbert entra dans les Chemines, et Pencroff se dirigea vers le reporter. Celui-ci, trs absorb, ne le vit pas venir. Nous allons avoir une mauvaise nuit, Monsieur Spilett ! dit le marin. De la pluie et du vent faire la joie des ptrels ! Le reporter, se retournant alors, aperut Pencroff, et ses premires paroles furent celles-ci : quelle distance de la cte la nacelle a-t-elle, selon vous, reu ce coup de mer qui a emport notre compagnon ? Le marin ne sattendait pas cette question. Il rflchit un instant et rpondit : deux encablures, au plus. Mais quest-ce quune encablure ? demanda Gdon Spilett. Cent vingt brasses environ ou six cents pieds. Ainsi, dit le reporter, Cyrus Smith aurait disparu douze cents pieds au plus du rivage ? Environ, rpondit Pencroff.
- 69 -

Et son chien aussi ? Aussi. Ce qui mtonne, ajouta le reporter, en admettant que notre compagnon ait pri, cest que Top ait galement trouv la mort, et que ni le corps du chien, ni celui de son matre naient t rejets au rivage ! Ce nest pas tonnant, avec une mer aussi forte, rpondit le marin. Dailleurs, il se peut que les courants les aient ports plus loin sur la cte. Ainsi, cest bien votre avis que notre compagnon a pri dans les flots ? demanda encore une fois le reporter. Cest mon avis. Mon avis, moi, dit Gdon Spilett, sauf ce que je dois votre exprience, Pencroff, cest que le double fait de la disparition absolue de Cyrus et de Top, vivants ou morts, a quelque chose dinexplicable et dinvraisemblable. Je voudrais penser comme vous, Monsieur Spilett, rpondit Pencroff. Malheureusement, ma conviction est faite ! Cela dit, le marin revint vers les Chemines. Un bon feu ptillait sur le foyer. Harbert venait dy jeter une brasse de bois sec, et la flamme projetait de grandes clarts dans les parties sombres du couloir. Pencroff soccupa aussitt de prparer le dner. Il lui parut convenable dintroduire dans le menu quelque pice de rsistance, car tous avaient besoin de rparer leurs forces. Les chapelets de couroucous furent conservs pour le lendemain,

- 70 -

mais on pluma deux ttras, et bientt, embrochs dans une baguette, les gallinacs rtissaient devant un feu flambant. sept heures du soir, Nab ntait pas encore de retour. Cette absence prolonge ne pouvait quinquiter Pencroff au sujet du ngre. Il devait craindre ou quil lui ft arriv quelque accident sur cette terre inconnue, ou que le malheureux et fait quelque coup de dsespoir. Mais Harbert tira de cette absence des consquences toutes diffrentes. Pour lui, si Nab ne revenait pas, cest quil stait produit une circonstance nouvelle, qui lavait engag prolonger ses recherches. Or, tout ce qui tait nouveau ne pouvait ltre qu lavantage de Cyrus Smith. Pourquoi Nab ntait-il pas rentr, si un espoir quelconque ne le retenait pas ? Peut-tre avait-il trouv quelque indice, une empreinte de pas, un reste dpave qui lavait mis sur la voie ? Peut-tre suivait-il en ce moment une piste certaine ? Peut-tre tait-il prs de son matre ? Ainsi raisonnait le jeune garon. Ainsi parla-t-il. Ses compagnons le laissrent dire. Seul, le reporter lapprouvait du geste. Mais, pour Pencroff, ce qui tait probable, cest que Nab avait pouss plus loin que la veille ses recherches sur le littoral, et quil ne pouvait encore tre de retour. Cependant, Harbert, trs agit par de vagues pressentiments, manifesta plusieurs fois lintention daller au-devant de Nab. Mais Pencroff lui fit comprendre que ce serait l une course inutile, que, dans cette obscurit et par ce dplorable temps, il ne pourrait retrouver les traces de Nab, et que mieux valait attendre. Si le lendemain Nab navait pas reparu, Pencroff nhsiterait pas se joindre Harbert pour aller la recherche de Nab. Gdon Spilett approuva lopinion du marin sur ce point quil ne fallait pas se diviser, et Harbert dut renoncer son projet ; mais deux grosses larmes tombrent de ses yeux.
- 71 -

Le reporter ne put se retenir dembrasser le gnreux enfant. Le mauvais temps stait absolument dclar. Un coup de vent de sud-est passait sur la cte avec une violence sans gale. On entendait la mer, qui baissait alors, mugir contre la lisire des premires roches, au large du littoral. La pluie, pulvrise par louragan, senlevait comme un brouillard liquide. On et dit des haillons de vapeurs qui tranaient sur la cte, dont les galets bruissaient violemment, comme des tombereaux de cailloux qui se vident. Le sable, soulev par le vent, se mlait aux averses et en rendait lassaut insoutenable. Il y avait dans lair autant de poussire minrale que de poussire aqueuse. Entre lembouchure de la rivire et le pan de la muraille, de grands remous tourbillonnaient, et les couches dair qui schappaient de ce maelstrm, ne trouvant dautre issue que ltroite valle au fond de laquelle se soulevait le cours deau, sy engouffraient avec une irrsistible violence. Aussi la fume du foyer, repousse par ltroit boyau, se rabattait-elle frquemment, emplissant les couloirs et les rendant inhabitables. Cest pourquoi, ds que les ttras furent cuits, Pencroff laissa tomber le feu, et ne conserva plus que des braises enfouies sous les cendres. huit heures, Nab navait pas encore reparu ; mais on pouvait admettre maintenant que cet effroyable temps lavait seul empch de revenir, et quil avait d chercher refuge dans quelque cavit, pour attendre la fin de la tourmente ou tout au moins le retour du jour. Quant aller au-devant de lui, tenter de le retrouver dans ces conditions, ctait impossible. Le gibier forma lunique plat du souper. On mangea volontiers de cette viande, qui tait excellente.

- 72 -

Pencroff et Harbert, dont une longue excursion avait surexcit lapptit, dvorrent. Puis, chacun se retira dans le coin o il avait dj repos la nuit prcdente, et Harbert ne tarda pas sendormir prs du marin, qui stait tendu le long du foyer. Au dehors, avec la nuit qui savanait, la tempte prenait des proportions formidables. Ctait un coup de vent comparable celui qui avait emport les prisonniers depuis Richmond jusqu cette terre du Pacifique. Temptes frquentes pendant ces temps dquinoxe, fcondes en catastrophes, terribles surtout sur ce large champ, qui noppose aucun obstacle leur fureur ! On comprend donc quune cte ainsi expose lest, cest--dire directement aux coups de louragan, et frappe de plein fouet, ft battue avec une force dont aucune description ne peut donner lide. Trs heureusement, lentassement de roches qui formait les Chemines tait solide. Ctaient dnormes quartiers de granit, dont quelques-uns pourtant, insuffisamment quilibrs, semblaient trembler sur leur base. Pencroff sentait cela, et sous sa main, appuye aux parois, couraient de rapides frmissements. Mais enfin il se rptait, et avec raison, quil ny avait rien craindre, et que sa retraite improvise ne seffondrerait pas. Toutefois, il entendait le bruit des pierres, dtaches du sommet du plateau et arraches par les remous du vent, qui tombaient sur la grve. Quelques-unes roulaient mme la partie suprieure des Chemines, ou y volaient en clats, quand elles taient projetes perpendiculairement. Deux fois, le marin se releva et vint en rampant lorifice du couloir, afin dobserver au dehors. Mais ces boulements, peu considrables, ne constituaient aucun danger, et il reprit sa place devant le foyer, dont les braises crpitaient sous la cendre. Malgr les fureurs de louragan, le fracas de la tempte, le tonnerre de la tourmente, Harbert dormait profondment. Le sommeil finit mme par semparer de Pencroff, que sa vie de
- 73 -

marin avait habitu toutes ces violences. Seul, Gdon Spilett tait tenu veill par linquitude. Il se reprochait de ne pas avoir accompagn Nab. On a vu que tout espoir ne lavait pas abandonn. Les pressentiments qui avaient agit Harbert navaient pas cess de lagiter aussi. Sa pense tait concentre sur Nab. Pourquoi Nab ntait-il pas revenu ? Il se retournait sur sa couche de sable, donnant peine une vague attention cette lutte des lments. Parfois, ses yeux, appesantis par la fatigue, se fermaient un instant, mais quelque rapide pense les rouvrait presque aussitt. Cependant, la nuit savanait, et il pouvait tre deux heures du matin, quand Pencroff, profondment endormi alors, fut secou vigoureusement. Quest-ce ? scria-t-il, en sveillant et en reprenant ses ides avec cette promptitude particulire aux gens de mer. Le reporter tait pench sur lui, et lui disait : coutez, Pencroff, coutez ! Le marin prta loreille et ne distingua aucun bruit tranger celui des rafales. Cest le vent, dit-il. Non, rpondit Gdon Spilett, en coutant de nouveau, jai cru entendre Quoi ? Les aboiements dun chien ! Un chien ! scria Pencroff, qui se releva dun bond.
- 74 -

Oui des aboiements Ce nest pas possible ! rpondit le marin. Et, dailleurs, comment, avec les mugissements de la tempte Tenez coutez dit le reporter. Pencroff couta plus attentivement, et il crut, en effet, dans un instant daccalmie, entendre des aboiements loigns. Eh bien ! dit le reporter, en serrant la main du marin. Oui oui ! rpondit Pencroff. Cest Top ! Cest Top ! scria Harbert, qui venait de sveiller, et tous trois slancrent vers lorifice des Chemines. Ils eurent une peine extrme sortir. Le vent les repoussait. Mais enfin, ils y parvinrent, et ne purent se tenir debout quen saccotant contre les roches. Ils regardrent, ils ne pouvaient parler. Lobscurit tait absolue. La mer, le ciel, la terre, se confondaient dans une gale intensit des tnbres. Il semblait quil ny et pas un atome de lumire diffuse dans latmosphre. Pendant quelques minutes, le reporter et ses deux compagnons demeurrent ainsi, comme crass par la rafale, tremps par la pluie, aveugls par le sable. Puis, ils entendirent encore une fois ces aboiements dans un rpit de la tourmente, et ils reconnurent quils devaient tre assez loigns.
- 75 -

Ce ne pouvait tre que Top qui aboyait ainsi ! Mais tait-il seul ou accompagn ? Il est plus probable quil tait seul, car, en admettant que Nab ft avec lui, Nab se serait dirig en toute hte vers les Chemines. Le marin pressa la main du reporter, dont il ne pouvait se faire entendre, et dune faon qui signifiait : Attendez ! puis, il rentra dans le couloir. Un instant aprs, il ressortait avec un fagot allum, il le projetait dans les tnbres, et il poussait des sifflements aigus. ce signal, qui tait comme attendu, on et pu le croire, des aboiements plus rapprochs rpondirent, et bientt un chien se prcipita dans le couloir. Pencroff, Harbert et Gdon Spilett y rentrrent sa suite. Une brasse de bois sec fut jete sur les charbons. Le couloir sclaira dune vive flamme. Cest Top ! scria Harbert. Ctait Top, en effet, un magnifique anglo-normand, qui tenait de ces deux races croises la vitesse des jambes et la finesse de lodorat, les deux qualits par excellence du chien courant. Ctait le chien de lingnieur Cyrus Smith. Mais il tait laccompagnaient ! seul ! Ni son matre, ni Nab ne

Cependant, comment son instinct avait-il pu le conduire jusquaux Chemines, quil ne connaissait pas ? Cela paraissait inexplicable, surtout au milieu de cette nuit noire, et par une telle tempte ! Mais, dtail plus inexplicable encore, Top ntait ni fatigu, ni puis, ni mme souill de vase ou de sable !
- 76 -

Harbert lavait attir vers lui et lui pressait la tte entre ses mains. Le chien se laissait faire et frottait son cou sur les mains du jeune garon. Si le chien est retrouv, le matre se retrouvera aussi ! dit le reporter. Dieu le veuille ! rpondit Harbert. Partons ! Top nous guidera ! Pencroff ne fit pas une objection. Il sentait bien que larrive de Top pouvait donner un dmenti ses conjectures. En route ! dit-il. Pencroff recouvrit avec soin les charbons du foyer. Il plaa quelques morceaux de bois sous les cendres, de manire retrouver du feu au retour. Puis, prcd du chien, qui semblait linviter venir par de petits aboiements, et suivi du reporter et du jeune garon, il slana au dehors, aprs avoir pris les restes du souper. La tempte tait alors dans toute sa violence, et peut-tre mme son maximum dintensit. La lune, nouvelle alors, et, par consquent, en conjonction avec le soleil, ne laissait pas filtrer la moindre lueur travers les nuages. Suivre une route rectiligne devenait difficile. Le mieux tait de sen rapporter linstinct de Top. Ce qui fut fait. Le reporter et le jeune garon marchaient derrire le chien, et le marin fermait la marche. Aucun change de paroles net t possible. La pluie ne tombait pas trs abondamment, car elle se pulvrisait au souffle de louragan, mais louragan tait terrible.

- 77 -

Toutefois, une circonstance favorisa trs heureusement le marin et ses deux compagnons. En effet, le vent chassait du sudest, et, par consquent, il les poussait de dos. Ce sable quil projetait avec violence, et qui net pas t supportable, ils le recevaient par derrire, et, la condition de ne point se retourner, ils ne pouvaient en tre incommods de faon gner leur marche. En somme, ils allaient souvent plus vite quils ne le voulaient, et prcipitaient leurs pas afin de ne point tre renverss, mais un immense espoir doublait leurs forces, et ce ntait plus laventure, cette fois, quils remontaient le rivage. Ils ne mettaient pas en doute que Nab net retrouv son matre, et quil ne leur et envoy le fidle chien. Mais lingnieur tait-il vivant, ou Nab ne mandait-il ses compagnons que pour rendre les derniers devoirs au cadavre de linfortun Smith ? Aprs avoir dpass le pan coup de la haute terre dont ils staient prudemment carts, Harbert, le reporter et Pencroff sarrtrent pour reprendre haleine. Le retour du rocher les abritait contre le vent, et ils respiraient aprs cette marche dun quart dheure, qui avait t plutt une course. ce moment, ils pouvaient sentendre, se rpondre, et le jeune garon ayant prononc le nom de Cyrus Smith, Top aboya petits coups, comme sil et voulu dire que son matre tait sauv. Sauv, nest-ce pas ? rptait Harbert, sauv, Top ? Et le chien aboyait comme pour rpondre. La marche fut reprise. Il tait environ deux heures et demie du matin. La mer commenait monter, et, pousse par le vent, cette mare, qui tait une mare de syzygie, menaait dtre trs forte. Les grandes lames tonnaient contre la lisire dcueils, et elles lassaillaient avec une telle violence, que, trs probablement, elles devaient passer par-dessus llot, absolument invisible alors. Cette longue digue ne couvrait donc plus la cte, qui tait directement expose aux chocs du large.
- 78 -

Ds que le marin et ses compagnons se furent dtachs du pan coup, le vent les frappa de nouveau avec une extrme fureur. Courbs, tendant le dos la rafale, ils marchaient trs vite, suivant Top, qui nhsitait pas sur la direction prendre. Ils remontaient au nord, ayant sur leur droite une interminable crte de lames, qui dferlait avec un assourdissant fracas, et sur leur gauche une obscure contre dont il tait impossible de saisir laspect. Mais ils sentaient bien quelle devait tre relativement plate, car louragan passait maintenant au-dessus deux sans les prendre en retour, effet qui se produisait quand il frappait la muraille de granit. quatre heures du matin, on pouvait estimer quune distance de cinq milles avait t franchie. Les nuages staient lgrement relevs et ne tranaient plus sur le sol. La rafale, moins humide, se propageait en courants dair trs vifs, plus secs et plus froids. Insuffisamment protgs par leurs vtements, Pencroff, Harbert et Gdon Spilett devaient souffrir cruellement, mais pas une plainte ne schappait de leurs lvres. Ils taient dcids suivre Top jusquo lintelligent animal voudrait les conduire. Vers cinq heures, le jour commena se faire. Au znith dabord, o les vapeurs taient moins paisses, quelques nuances gristres dcouprent le bord des nuages, et bientt, sous une bande opaque, un trait plus lumineux dessina nettement lhorizon de mer. La crte des lames se piqua lgrement de lueurs fauves, et lcume se refit blanche. En mme temps, sur la gauche, les parties accidentes du littoral commenaient sestomper confusment, mais ce ntait encore que du gris sur du noir. six heures du matin, le jour tait fait. Les nuages couraient avec une extrme rapidit dans une zone relativement haute. Le marin et ses compagnons taient alors six milles environ des Chemines. Ils suivaient une grve trs plate, borde au large par
- 79 -

une lisire de roches dont les ttes seulement mergeaient alors, car on tait au plein de la mer. Sur la gauche, la contre, quaccidentaient quelques dunes hrisses de chardons, offrait laspect assez sauvage dune vaste rgion sablonneuse. Le littoral tait peu dcoup, et noffrait dautre barrire lOcan quune chane assez irrgulire de monticules. et l, un ou deux arbres grimaaient, couchs vers louest, les branches projetes dans cette direction. Bien en arrire, dans le sud-ouest, sarrondissait la lisire de la dernire fort. En ce moment, Top donna des signes non quivoques dagitation. Il allait en avant, revenait au marin, et semblait lengager hter le pas. Le chien avait alors quitt la grve, et, pouss par son admirable instinct, sans montrer une seule hsitation, il stait engag entre les dunes. On le suivit. Le pays paraissait tre absolument dsert. Pas un tre vivant ne lanimait. La lisire des dunes, fort large, tait compose de monticules, et mme de collines trs capricieusement distribues. Ctait comme une petite Suisse de sable, et il ne fallait rien moins quun instinct prodigieux pour sy reconnatre. Cinq minutes aprs avoir quitt la grve, le reporter et ses compagnons arrivaient devant une sorte dexcavation creuse au revers dune haute dune. L, Top sarrta et jeta un aboiement clair. Spilett, Harbert et Pencroff pntrrent dans cette grotte. Nab tait l, agenouill prs dun corps tendu sur un lit dherbes Ce corps tait celui de lingnieur Cyrus Smith.

- 80 -

CHAPITRE VIII
Nab ne bougea pas. Le marin ne lui jeta quun mot. Vivant ! scria-t-il. Nab ne rpondit pas. Gdon Pilett et Pencroff devinrent ples. Harbert joignit les mains et demeura immobile. Mais il tait vident que le pauvre ngre, absorb dans sa douleur, navait ni vu ses compagnons ni entendu les paroles du marin. Le reporter sagenouilla prs de ce corps sans mouvement, et posa son oreille sur la poitrine de lingnieur, dont il entrouvrit les vtements. Une minute un sicle ! scoula, pendant quil cherchait surprendre quelque battement du cur. Nab stait redress un peu et regardait sans voir. Le dsespoir net pu altrer davantage un visage dhomme. Nab tait mconnaissable, puis par la fatigue, bris par la douleur. Il croyait son matre mort. Gdon Spilett, aprs une longue et attentive observation, se releva. Il vit ! dit-il. Pencroff, son tour, se mit genoux prs de Cyrus Smith ; son oreille saisit aussi quelques battements, et ses lvres, quelque souffle qui schappait des lvres de lingnieur. Harbert, sur un mot du reporter, slana au dehors pour chercher de leau. Il trouva cent pas de l un ruisseau limpide, videmment trs grossi par les pluies de la veille, et qui filtrait travers le sable. Mais rien pour mettre cette eau, pas une coquille
- 81 -

dans ces dunes ! Le jeune garon dut se contenter de tremper son mouchoir dans le ruisseau, et il revint en courant vers la grotte. Heureusement, ce mouchoir imbib suffit Gdon Spilett, qui ne voulait quhumecter les lvres de lingnieur. Ces molcules deau frache produisirent un effet presque immdiat. Un soupir schappa de la poitrine de Cyrus Smith, et il sembla mme quil essayait de prononcer quelques paroles. Nous le sauverons ! dit le reporter. Nab avait repris espoir ces paroles. Il dshabilla son matre, afin de voir si le corps ne prsenterait pas quelque blessure. Ni la tte, ni le torse, ni les membres navaient de contusions, pas mme dcorchures, chose surprenante, puisque le corps de Cyrus Smith avait d tre roul au milieu des roches ; les mains ellesmmes taient intactes, et il tait difficile dexpliquer comment lingnieur ne portait aucune trace des efforts quil avait d faire pour franchir la ligne dcueils. Mais lexplication de cette circonstance viendrait plus tard. Quand Cyrus Smith pourrait parler, il dirait ce qui stait pass. Pour le moment, il sagissait de le rappeler la vie, et il tait probable que des frictions amneraient ce rsultat. Cest ce qui fut fait avec la vareuse du marin. Lingnieur, rchauff par ce rude massage, remua lgrement le bras, et sa respiration commena se rtablir dune faon plus rgulire. Il mourait dpuisement, et certes, sans larrive du reporter et de ses compagnons, cen tait fait de Cyrus Smith. Vous lavez donc cru mort, votre matre ? demanda le marin Nab.

- 82 -

Oui ! mort ! rpondit Nab, et si Top ne vous et pas trouvs, si vous ntiez pas venus, jaurais enterr mon matre et je serais mort prs de lui ! On voit quoi avait tenu la vie de Cyrus Smith ! Nab raconta alors ce qui stait pass. La veille, aprs avoir quitt les Chemines ds laube, il avait remont la cte dans la direction du nord-nord et atteint la partie du littoral quil avait dj visite. L, sans aucun espoir, il lavouait, Nab avait cherch sur le rivage, au milieu des roches, sur le sable, les plus lgers indices qui pussent le guider. Il avait examin surtout la partie de la grve que la haute mer ne recouvrait pas, car, sur sa lisire, le flux et le reflux devaient avoir effac tout indice. Nab nesprait plus retrouver son matre vivant. Ctait la dcouverte dun cadavre quil allait ainsi, un cadavre quil voulait ensevelir de ses propres mains ! Nab avait cherch longtemps. Ses efforts demeurrent infructueux. Il ne semblait pas que cette cte dserte et jamais t frquente par un tre humain. Les coquillages, ceux que la mer ne pouvait atteindre, et qui se rencontraient par millions au del du relais des mares, taient intacts. Pas une coquille crase. Sur un espace de deux trois cents yards, il nexistait pas trace dun atterrissage, ni ancien, ni rcent. Nab stait donc dcid remonter la cte pendant quelques milles. Il se pouvait que les courants eussent port un corps sur quelque point plus loign. Lorsquun cadavre flotte peu de distance dun rivage plat, il est bien rare que le flot ne ly rejette pas tt ou tard. Nab le savait, et il voulait revoir son matre une dernire fois.
- 83 -

Je longeai la cte pendant deux milles encore, je visitai toute la ligne des cueils mer basse, toute la grve mer haute, et je dsesprais de rien trouver, quand hier, vers cinq heures du soir, je remarquai sur le sable des empreintes de pas. Des empreintes de pas ? scria Pencroff. Oui ! rpondit Nab. Et ces empreintes commenaient aux cueils mme ? demanda le reporter. Non, rpondit Nab, au relais de mare, seulement, car entre les relais et les rcifs, les autres avaient d tre effaces. Continue, Nab, dit Gdon Spilett. Quand je vis ces empreintes, je devins comme fou. Elles taient trs reconnaissables, et se dirigeaient vers les dunes. Je les suivis pendant un quart de mille, courant, mais prenant garde de les effacer. Cinq minutes aprs, comme la nuit se faisait, jentendis les aboiements dun chien. Ctait Top, et Top me conduisit ici mme, prs de mon matre ! Nab acheva son rcit en disant quelle avait t sa douleur en retrouvant ce corps inanim. Il avait essay de surprendre en lui quelque reste de vie ! Maintenant quil lavait retrouv mort, il le voulait vivant ! Tous ses efforts avaient t inutiles ! Il navait plus qu rendre les derniers devoirs celui quil aimait tant ! Nab avait alors song ses compagnons. Ceux-ci voudraient, sans doute, revoir une dernire fois linfortun ! Top tait l. Ne pouvait-il sen rapporter la sagacit de ce fidle animal ? Nab pronona plusieurs reprises le nom du reporter, celui des
- 84 -

compagnons de lingnieur que Top connaissait le plus. Puis, il lui montra le sud de la cte, et le chien slana dans la direction qui lui tait indique. On sait comment, guid par un instinct que lon peut regarder presque comme surnaturel, car lanimal navait jamais t aux Chemines, Top y arriva cependant. Les compagnons de Nab avaient cout ce rcit avec une extrme attention. Il y avait pour eux quelque chose dinexplicable ce que Cyrus Smith, aprs les efforts quil avait d faire pour chapper aux flots, en traversant les rcifs, net pas trace dune gratignure. Et ce qui ne sexpliquait pas davantage, ctait que lingnieur et pu gagner, plus dun mille de la cte, cette grotte perdue au milieu des dunes. Ainsi, Nab, dit le reporter, ce nest pas toi qui as transport ton matre jusqu cette place ? Non, ce nest pas moi, rpondit Nab. Il est bien vident que M Smith y est venu seul, dit Pencroff. Cest vident, en effet, fit observer Gdon Spilett, mais ce nest pas croyable ! On ne pourrait avoir lexplication de ce fait que de la bouche de lingnieur. Il fallait pour cela attendre que la parole lui ft revenue. Heureusement, la vie reprenait dj son cours. Les frictions avaient rtabli la circulation du sang. Cyrus Smith remua de nouveau les bras, puis la tte, et quelques mots incomprhensibles schapprent encore une fois de ses lvres.

- 85 -

Nab, pench sur lui, lappelait, mais lingnieur ne semblait pas entendre, et ses yeux taient toujours ferms. La vie ne se rvlait en lui que par le mouvement. Les sens ny avaient encore aucune part. Pencroff regretta bien de navoir pas de feu, ni de quoi sen procurer, car il avait malheureusement oubli demporter le linge brl, quil et facilement enflamm au choc de deux cailloux. Quant aux poches de lingnieur, elles taient absolument vides, sauf celle de son gilet, qui contenait sa montre. Il fallait donc transporter Cyrus Smith aux Chemines, et le plus tt possible. Ce fut lavis de tous. Cependant, les soins qui furent prodigus lingnieur devaient lui rendre la connaissance plus vite quon ne pouvait lesprer. Leau dont on humectait ses lvres le ranimait peu peu. Pencroff eut aussi lide de mler cette eau du jus de cette chair de ttras quil avait apporte. Harbert, ayant couru jusquau rivage, en revint avec deux grandes coquilles de bivalves. Le marin composa une sorte de mixture, et lintroduisit entre les lvres de lingnieur, qui parut humer avidement ce mlange. Ses yeux souvrirent alors. Nab et le reporter staient penchs sur lui. Mon matre ! mon matre ! scria Nab. Lingnieur lentendit. Il reconnut Nab et Spilett, puis ses deux autres compagnons, Harbert et le marin, et sa main pressa lgrement les leurs. Quelques mots schapprent encore de sa bouche, mots quil avait dj prononcs, sans doute, et qui indiquaient quelles penses tourmentaient, mme alors, son esprit. Ces mots furent compris, cette fois. le ou continent ? murmura-t-il.

- 86 -

Ah ! scria Pencroff, qui ne put retenir cette exclamation. De par tous les diables, nous nous en moquons bien, pourvu que vous viviez, monsieur Cyrus ! le ou continent ? On verra plus tard. Lingnieur fit un lger signe affirmatif, et parut sendormir. On respecta ce sommeil, et le reporter prit immdiatement ses dispositions pour que lingnieur ft transport dans les meilleures conditions. Nab, Harbert et Pencroff quittrent la grotte et se dirigrent vers une haute dune couronne de quelques arbres rachitiques. Et, chemin faisant, le marin ne pouvait se retenir de rpter : le ou continent ! Songer cela quand on na plus que le souffle ! quel homme ! Arrivs au sommet de la dune, Pencroff et ses deux compagnons, sans autres outils que leurs bras, dpouillrent de ses principales branches un arbre assez malingre, sorte de pin maritime maci par les vents ; puis, de ces branches, on fit une litire qui, une fois recouverte de feuilles et dherbes, permettrait de transporter lingnieur. Ce fut laffaire de quarante minutes environ, et il tait dix heures quand le marin, Nab et Harbert revinrent auprs de Cyrus Smith, que Gdon Spilett navait pas quitt. Lingnieur se rveillait alors de ce sommeil, ou plutt de cet assoupissement dans lequel on lavait trouv. La coloration revenait ses joues, qui avaient eu jusquici la pleur de la mort. Il se releva un peu, regarda autour de lui, et sembla demander o il se trouvait. Pouvez-vous mentendre sans vous fatiguer, Cyrus ? dit le reporter.
- 87 -

Oui, rpondit lingnieur. Mest avis, dit alors le marin, que M Smith vous entendra encore mieux, sil revient cette gele de ttras, car cest du ttras, monsieur Cyrus , ajouta-t-il, en lui prsentant quelque peu de cette gele, laquelle il mla, cette fois, des parcelles de chair. Cyrus Smith mcha ces morceaux du ttras, dont les restes furent partags entre ses trois compagnons, qui souffraient de la faim, et trouvrent le djeuner assez maigre. Bon ! fit le marin, les victuailles nous attendent aux Chemines, car il est bon que vous le sachiez, monsieur Cyrus, nous avons l-bas, dans le sud, une maison avec chambres, lits et foyer, et, dans loffice, quelques douzaines doiseaux que notre Harbert appelle des couroucous. Votre litire est prte, et, ds que vous vous en sentirez la force, nous vous transporterons notre demeure. Merci, mon ami, rpondit lingnieur, encore une heure ou deux, et nous pourrons partir Et maintenant, parlez, Spilett. Le reporter fit alors le rcit de ce qui stait pass. Il raconta ces vnements que devait ignorer Cyrus Smith, la dernire chute du ballon, latterrissage sur cette terre inconnue, qui semblait dserte, quelle quelle ft, soit une le, soit un continent, la dcouverte des Chemines, les recherches entreprises pour retrouver lingnieur, le dvouement de Nab, tout ce quon devait lintelligence du fidle Top, etc. Mais, demanda Cyrus Smith dune voix encore affaiblie, vous ne mavez donc pas ramass sur la grve ? Non, rpondit le reporter. Et ce nest pas vous qui mavez rapport dans cette grotte ?
- 88 -

Non. quelle distance cette grotte est-elle donc des rcifs ? un demi-mille environ, rpondit Pencroff, et si vous tes tonn, monsieur Cyrus, nous ne sommes pas moins surpris nous-mmes de vous voir en cet endroit ! En effet, rpondit lingnieur, qui se ranimait peu peu et prenait intrt ces dtails, en effet, voil qui est singulier ! Mais, reprit le marin, pouvez-vous nous dire ce qui sest pass aprs que vous avez t emport par le coup de mer ? Cyrus Smith rappela ses souvenirs. Il savait peu de chose. Le coup de mer lavait arrach du filet de larostat. Il senfona dabord quelques brasses de profondeur. Revenu la surface de la mer, dans cette demi-obscurit, il sentit un tre vivant sagiter prs de lui. Ctait Top, qui stait prcipit son secours. En levant les yeux, il naperut plus le ballon, qui, dlest de son poids et de celui du chien, tait reparti comme une flche. Il se vit, au milieu de ces flots courroucs, une distance de la cte qui ne devait pas tre infrieure un demi-mille. Il tenta de lutter contre les lames en nageant avec vigueur. Top le soutenait par ses vtements ; mais un courant de foudre le saisit, le poussa vers le nord, et, aprs une demi-heure defforts, il coula, entranant Top avec lui dans labme. Depuis ce moment jusquau moment o il venait de se retrouver dans les bras de ses amis, il navait plus souvenir de rien. Cependant, reprit Pencroff, il faut que vous ayez t lanc sur le rivage, et que vous ayez eu la force de marcher jusquici, puisque Nab a retrouv les empreintes de vos pas ! Oui il le faut rpondit lingnieur en rflchissant. Et vous navez pas vu trace dtres humains sur cette cte ?
- 89 -

Pas trace, rpondit le reporter. Dailleurs, si par hasard quelque sauveur se ft rencontr l, juste point, pourquoi vous aurait-il abandonn aprs vous avoir arrach aux flots ? Vous avez raison, mon cher Spilett. Dis-moi, Nab, ajouta lingnieur en se tournant vers son serviteur, ce nest pas toi qui tu naurais pas eu un moment dabsence pendant lequel Non, cest absurde Est-ce quil existe encore quelques-unes de ces empreintes ? demanda Cyrus Smith. Oui, mon matre, rpondit Nab, tenez, lentre, sur le revers mme de cette dune, dans un endroit abrit du vent et de la pluie. Les autres ont t effaces par la tempte. Pencroff, rpondit Cyrus Smith, voulez-vous prendre mes souliers, et voir sils sappliquent absolument ces empreintes ! Le marin fit ce que demandait lingnieur. Harbert et lui, guids par Nab, allrent lendroit o se trouvaient les empreintes, pendant que Cyrus Smith disait au reporter : Il sest pass l des choses inexplicables ! Inexplicables, en effet ! rpondit Gdon Spilett. Mais ny insistons pas en ce moment, mon cher Spilett, nous en causerons plus tard. Un instant aprs, le marin, Nab et Harbert rentraient. Il ny avait pas de doute possible. Les souliers de lingnieur sappliquaient exactement aux empreintes conserves. Donc, ctait Cyrus Smith qui les avait laisses sur le sable.

- 90 -

Allons, dit-il, cest moi qui aurai prouv cette hallucination, cette absence que je mettais au compte de Nab ! Jaurai march comme un somnambule, sans avoir conscience de mes pas, et cest Top qui, dans son instinct, maura conduit ici, aprs mavoir arrach des flots Viens, Top ! Viens, mon chien ! Le magnifique animal bondit jusqu son matre, en aboyant, et les caresses ne lui furent pas pargnes. On conviendra quil ny avait pas dautre explication donner aux faits qui avaient amen le sauvetage de Cyrus Smith, et qu Top revenait tout lhonneur de laffaire. Vers midi, Pencroff ayant demand Cyrus Smith si lon pouvait le transporter, Cyrus Smith, pour toute rponse, et par un effort qui attestait la volont la plus nergique, se leva. Mais il dut sappuyer sur le marin, car il serait tomb. Bon ! bon ! fit Pencroff ! La litire de monsieur lingnieur. La litire fut apporte. Les branches transversales avaient t recouvertes de mousses et de longues herbes. On y tendit Cyrus Smith, et lon se dirigea vers la cte, Pencroff une extrmit des brancards, Nab lautre. Ctaient huit milles franchir, mais comme on ne pourrait aller vite, et quil faudrait peut-tre sarrter frquemment, il fallait compter sur un laps de six heures au moins, avant davoir atteint les Chemines. Le vent tait toujours violent, mais heureusement il ne pleuvait plus. Tout couch quil fut, lingnieur, accoud sur son bras, observait la cte, surtout dans la partie oppose la mer. Il ne parlait pas, mais il regardait, et certainement le dessin de cette
- 91 -

contre avec ses accidents de terrain, ses forts, ses productions diverses, se grava dans son esprit. Cependant, aprs deux heures de route, la fatigue lemporta, et il sendormit sur la litire. cinq heures et demie, la petite troupe arrivait au pan coup, et, un peu aprs, devant les Chemines. Tous sarrtrent, et la litire fut dpose sur le sable. Cyrus Smith dormait profondment et ne se rveilla pas. Pencroff, son extrme surprise, put alors constater que leffroyable tempte de la veille avait modifi laspect des lieux. Des boulements assez importants staient produits. De gros quartiers de roche gisaient sur la grve, et un pais tapis dherbes marines, varechs et algues, couvrait tout le rivage. Il tait vident que la mer, passant par-dessus llot, stait porte jusquau pied de lnorme courtine de granit. Devant lorifice des Chemines, le sol, profondment ravin, avait subi un violent assaut des lames. Pencroff eut comme un pressentiment qui lui traversa lesprit. Il se prcipita dans le couloir. Presque aussitt, il en sortait, et demeurait immobile, regardant ses compagnons Le feu tait teint. Les cendres noyes ntaient plus que vase. Le linge brl, qui devait servir damadou, avait disparu. La mer avait pntr jusquau fond des couloirs, et tout boulevers, tout dtruit lintrieur des Chemines !

- 92 -

CHAPITRE IX
En quelques mots, Gdon Spilett, Harbert et Nab furent mis au courant de la situation. Cet accident, qui pouvait avoir des consquences fort graves, du moins Pencroff lenvisageait ainsi, produisit des effets divers sur les compagnons de lhonnte marin. Nab, tout la joie davoir retrouv son matre, ncouta pas, ou plutt ne voulut pas mme se proccuper de ce que disait Pencroff. Harbert, lui, parut partager dans une certaine mesure les apprhensions du marin. Quant au reporter, aux paroles de Pencroff, il rpondit simplement : Sur ma foi, Pencroff, voil qui mest bien gal ! Mais, je vous rpte que nous navons plus de feu ! Peuh ! Ni aucun moyen de le rallumer. Baste ! Pourtant, Monsieur Spilett Est-ce que Cyrus nest pas l ? rpondit le reporter. Est-ce quil nest pas vivant, notre ingnieur ? Il trouvera bien le moyen de nous faire du feu, lui ! Et avec quoi ?
- 93 -

Avec rien. Quet rpondu Pencroff ? Il net pas rpondu, car, au fond, il partageait la confiance que ses compagnons avaient en Cyrus Smith. Lingnieur tait pour eux un microcosme, un compos de toute la science et de toute lintelligence humaine ! Autant valait se trouver avec Cyrus dans une le dserte que sans Cyrus dans la plus industrieuse villa de lUnion. Avec lui, on ne pouvait manquer de rien. Avec lui, on ne pouvait dsesprer. On serait venu dire ces braves gens quune ruption volcanique allait anantir cette terre, que cette terre allait senfoncer dans les abmes du Pacifique, quils eussent imperturbablement rpondu : Cyrus est l ! Voyez Cyrus ! En attendant, toutefois, lingnieur tait encore plong dans une nouvelle prostration que le transport avait dtermine, et on ne pouvait faire appel son ingniosit en ce moment. Le souper devait ncessairement tre fort maigre. En effet, toute la chair de ttras avait t consomme, et il nexistait aucun moyen de faire cuire un gibier quelconque. Dailleurs, les couroucous qui servaient de rserve avaient disparu. Il fallait donc aviser. Avant tout, Cyrus Smith fut transport dans le couloir central. L, on parvint lui arranger une couche dalgues et de varechs rests peu prs secs. Le profond sommeil qui stait empar de lui ne pouvait que rparer rapidement ses forces, et mieux, sans doute, que ne let fait une nourriture abondante. La nuit tait venue, et, avec elle, la temprature, modifie par une saute du vent dans le nord-est, se refroidit srieusement. Or,
- 94 -

comme la mer avait dtruit les cloisons tablies par Pencroff en certains points des couloirs, des courants dair stablirent, qui rendirent les Chemines peu habitables. Lingnieur se ft donc trouv dans des conditions assez mauvaises, si ses compagnons, se dpouillant de leur veste ou de leur vareuse, ne leussent soigneusement couvert. Le souper, ce soir-l, ne se composa que de ces invitables lithodomes, dont Harbert et Nab firent une ample rcolte sur la grve. Cependant, ces mollusques, le jeune garon joignit une certaine quantit dalgues comestibles, quil ramassa sur de hautes roches dont la mer ne devait mouiller les parois qu lpoque des grandes mares. Ces algues, appartenant la famille des fucaces, taient des espces de sargasse qui, sches, fournissent une matire glatineuse assez riche en lments nutritifs. Le reporter et ses compagnons, aprs avoir absorb une quantit considrable de lithodomes, sucrent donc ces sargasses, auxquelles ils trouvrent un got trs supportable, et il faut dire que, sur les rivages asiatiques, elles entrent pour une notable proportion dans lalimentation des indignes. Nimporte ! dit le marin, il est temps que M Cyrus nous vienne en aide. Cependant le froid devint trs vif et, par malheur, il ny avait aucun moyen de le combattre. Le marin, vritablement vex, chercha par tous les moyens possibles se procurer du feu. Nab laida mme dans cette opration. Il avait trouv quelques mousses sches, et, en frappant deux galets, il obtint des tincelles ; mais la mousse, ntant pas assez inflammable, ne prit pas, et, dailleurs, ces tincelles, qui ntaient que du silex incandescent, navaient pas la consistance de celles qui schappent du morceau dacier dans le briquet usuel. Lopration ne russit donc pas.

- 95 -

Pencroff, bien quil net aucune confiance dans le procd, essaya ensuite de frotter deux morceaux de bois sec lun contre lautre, la manire des sauvages. Certes, le mouvement que Nab et lui se donnrent, sil se ft transform en chaleur, suivant les thories nouvelles, aurait suffi faire bouillir une chaudire de steamer ! Le rsultat fut nul. Les morceaux de bois schauffrent, voil tout, et encore beaucoup moins que les oprateurs euxmmes. Aprs une heure de travail, Pencroff tait en nage, et il jeta les morceaux de bois avec dpit. Quand on me fera croire que les sauvages allument du feu de cette faon, dit-il, il fera chaud, mme en hiver ! Jallumerais plutt mes bras en les frottant lun contre lautre ! Le marin avait tort de nier le procd. Il est constant que les sauvages enflamment le bois au moyen dun frottement rapide. Mais toute espce de bois nest pas propre cette opration, et puis, il y a le coup , suivant lexpression consacre, et il est probable que Pencroff navait pas le coup. La mauvaise humeur de Pencroff ne fut pas de longue dure. Ces deux morceaux de bois rejets par lui avaient t repris par Harbert, qui svertuait les frotter de plus belle. Le robuste marin ne put retenir un clat de rire, en voyant les efforts de ladolescent pour russir l o, lui, il avait chou. Frottez, mon garon, frottez ! dit-il. Je frotte, rpondit Harbert en riant, mais je nai pas dautre prtention que de mchauffer mon tour au lieu de grelotter, et bientt jaurai aussi chaud que toi, Pencroff ! Ce qui arriva. Quoi quil en ft, il fallut renoncer, pour cette nuit, se procurer du feu.
- 96 -

Gdon Spilett rpta une vingtime fois que Cyrus Smith ne serait pas embarrass pour si peu. Et, en attendant, il stendit dans un des couloirs, sur la couche de sable. Harbert, Nab et Pencroff limitrent, tandis que Top dormait aux pieds de son matre. Le lendemain, 28 mars, quand lingnieur se rveilla, vers huit heures du matin, il vit ses compagnons prs de lui, qui guettaient son rveil, et, comme la veille, ses premires paroles furent : le ou continent ? On le voit, ctait son ide fixe. Bon ! rpondit Pencroff, nous nen savons rien, monsieur Smith ! Vous ne savez pas encore ? Mais nous le saurons, ajouta Pencroff, quand vous nous aurez pilot dans ce pays. Je crois tre en tat de lessayer, rpondit lingnieur, qui, sans trop defforts, se leva et se tint debout. Voil qui est bon ! scria le marin. Je mourais surtout dpuisement, rpondit Cyrus Smith. Mes amis, un peu de nourriture, et il ny paratra plus. Vous avez du feu, nest-ce pas ? Cette demande nobtint pas une rponse immdiate. Mais, aprs quelques instants :
- 97 -

Hlas ! nous navons pas de feu, dit Pencroff, ou plutt, monsieur Cyrus, nous nen avons plus ! Et le marin fit le rcit de ce qui stait pass la veille. Il gaya lingnieur en lui racontant lhistoire de leur unique allumette, puis sa tentative avorte pour se procurer du feu la faon des sauvages. Nous aviserons, rpondit lingnieur, et si nous ne trouvons pas une substance analogue lamadou Eh bien ? demanda le marin. Eh bien, nous ferons des allumettes. Chimiques ? Chimiques ! Ce nest pas plus difficile que cela , scria le reporter, en frappant sur lpaule du marin. Celui-ci ne trouvait pas la chose si simple, mais il ne protesta pas. Tous sortirent. Le temps tait redevenu beau. Un vif soleil se levait sur lhorizon de la mer, et piquait de paillettes dor les rugosits prismatiques de lnorme muraille. Aprs avoir jet un rapide coup dil autour de lui, lingnieur sassit sur un quartier de roche. Harbert lui offrit quelques poignes de moules et de sargasses, en disant : Cest tout ce que nous avons, monsieur Cyrus. Merci, mon garon, rpondit Cyrus Smith, cela suffira, pour ce matin, du moins.
- 98 -

Et il mangea avec apptit cette maigre nourriture, quil arrosa dun peu deau frache, puise la rivire dans une vaste coquille. Ses compagnons le regardaient sans parler. Puis, aprs stre rassasi tant bien que mal, Cyrus Smith, croisant ses bras, dit : Ainsi, mes amis, vous ne savez pas encore si le sort nous a jets sur un continent ou sur une le ? Non, monsieur Cyrus, rpondit le jeune garon. Nous le saurons demain, reprit lingnieur. Jusque-l, il ny a rien faire. Si, rpliqua Pencroff. Quoi donc ? Du feu, dit le marin, qui, lui aussi, avait son ide fixe. Nous en ferons, Pencroff, rpondit Cyrus Smith. Pendant que vous me transportiez, hier, nai-je pas aperu, dans louest, une montagne qui domine cette contre ? Oui, rpondit Gdon Spilett, une montagne qui doit tre assez leve Bien, reprit lingnieur. Demain, nous monterons son sommet, et nous verrons si cette terre est une le ou un continent. Jusque-l, je le rpte, rien faire. Si, du feu ! dit encore lentt marin. Mais on en fera, du feu ! rpliqua Gdon Spilett. Un peu de patience, Pencroff !
- 99 -

Le marin regarda Gdon Spilett dun air qui semblait dire : Sil ny a que vous pour en faire, nous ne tterons pas du rti de sitt ! Mais il se tut. Cependant Cyrus Smith navait point rpondu. Il semblait fort peu proccup de cette question du feu. Pendant quelques instants, il demeura absorb dans ses rflexions. Puis, reprenant la parole : Mes amis, dit-il, notre situation est peut-tre dplorable, mais, en tout cas, elle est fort simple. Ou nous sommes sur un continent, et alors, au prix de fatigues plus ou moins grandes, nous gagnerons quelque point habit, ou bien nous sommes sur une le. Dans ce dernier cas, de deux choses lune : si lle est habite, nous verrons nous tirer daffaire avec ses habitants ; si elle est dserte, nous verrons nous tirer daffaire tout seuls. Il est certain que rien nest plus simple, rpondit Pencroff. Mais, que ce soit un continent ou une le, demanda Gdon Spilett, o pensez-vous, Cyrus, que cet ouragan nous ait jets ? Au juste, je ne puis le savoir, rpondit lingnieur, mais les prsomptions sont pour une terre du Pacifique. En effet, quand nous avons quitt Richmond, le vent soufflait du nord-est, et sa violence mme prouve que sa direction na pas d varier. Si cette direction sest maintenue du nord-est au sud-ouest, nous avons travers les tats de la Caroline du Nord, de la Caroline du Sud, de la Gorgie, le golfe du Mexique, le Mexique lui-mme, dans sa partie troite, puis une portion de locan Pacifique. Je nestime pas moins de six sept mille milles la distance parcourue par le ballon, et, pour peu que le vent ait vari dun demi-quart, il a d nous porter soit sur larchipel de Mendana, soit sur les Pomotou, soit mme, sil avait une vitesse plus grande que je ne le suppose,
- 100 -

jusquaux terres de la Nouvelle-Zlande. Si cette dernire hypothse sest ralise, notre rapatriement sera facile. Anglais ou Maoris, nous trouverons toujours qui parler. Si, au contraire, cette cte appartient quelque le dserte dun archipel micronsien, peut-tre pourrons-nous le reconnatre du haut de ce cne qui domine la contre, et alors nous aviserons nous tablir ici, comme si nous ne devions jamais en sortir ! Jamais ! scria le reporter. Vous dites : jamais ! mon cher Cyrus ? Mieux vaut mettre les choses au pis tout de suite, rpondit lingnieur, et ne se rserver que la surprise du mieux. Bien dit ! rpliqua Pencroff. Et il faut esprer aussi que cette le, si cen est une, ne sera pas prcisment situe en dehors de la route des navires ! Ce serait l vritablement jouer de malheur ! Nous ne saurons quoi nous en tenir quaprs avoir fait, et avant tout, lascension de la montagne, rpondit lingnieur. Mais demain, monsieur Cyrus, demanda Harbert, serezvous en tat de supporter les fatigues de cette ascension ? Je lespre, rpondit lingnieur, mais la condition que matre Pencroff et toi, mon enfant, vous vous montriez chasseurs intelligents et adroits. Monsieur Cyrus, rpondit le marin, puisque vous parlez de gibier, si, mon retour, jtais aussi certain de pouvoir le faire rtir que je suis certain de le rapporter Rapportez toujours, Pencroff , rpondit Cyrus Smith.

- 101 -

Il fut donc convenu que lingnieur et le reporter passeraient la journe aux Chemines, afin dexaminer le littoral et le plateau suprieur. Pendant ce temps, Nab, Harbert et le marin retourneraient la fort, y renouvelleraient la provision de bois, et feraient main-basse sur toute bte de plume ou de poil qui passerait leur porte. Ils partirent donc, vers dix heures du matin, Harbert confiant, Nab joyeux, Pencroff murmurant part lui : Si, mon retour, je trouve du feu la maison, cest que le tonnerre en personne sera venu lallumer ! Tous trois remontrent la berge, et, arrivs au coude que formait la rivire, le marin, sarrtant, dit ses deux compagnons : Commenons-nous par tre chasseurs ou bcherons ? Chasseurs, rpondit Harbert. Voil dj Top qui est en qute. Chassons donc, reprit le marin ; puis, nous reviendrons ici faire notre provision de bois. Cela dit, Harbert, Nab et Pencroff, aprs avoir arrach trois btons au tronc dun jeune sapin, suivirent Top, qui bondissait dans les grandes herbes. Cette fois, les chasseurs, au lieu de longer le cours de la rivire, senfoncrent plus directement au cur mme de la fort. Ctaient toujours les mmes arbres, appartenant pour la plupart la famille des pins. En de certains endroits, moins presss, isols par bouquets, ces pins prsentaient des dimensions considrables, et semblaient indiquer, par leur dveloppement, que cette contre se trouvait plus leve en latitude que ne le supposait lingnieur. Quelques clairires, hrisses de souches
- 102 -

ronges par le temps, taient couvertes de bois mort, et formaient ainsi dinpuisables rserves de combustible. Puis, la clairire passe, le taillis se resserrait et devenait presque impntrable. Se guider au milieu de ces massifs darbres, sans aucun chemin fray, tait chose assez difficile. Aussi, le marin, de temps en temps, jalonnait-il sa route en faisant quelques brises qui devaient tre aisment reconnaissables. Mais peut-tre avait-il eu tort de ne pas remonter le cours deau, ainsi quHarbert et lui avaient fait pendant leur premire excursion, car, aprs une heure de marche, pas un gibier ne stait encore montr. Top, en courant sous les basses ramures, ne donnait lveil qu des oiseaux quon ne pouvait approcher. Les couroucous eux-mmes taient absolument invisibles, et il tait probable que le marin serait forc de revenir cette partie marcageuse de la fort, dans laquelle il avait si heureusement opr sa pche aux ttras. Eh ! Pencroff, dit Nab dun ton un peu sarcastique, si cest l tout le gibier que vous avez promis de rapporter mon matre, il ne faudra pas grand feu pour le faire rtir ! Patience, Nab, rpondit le marin, ce nest pas le gibier qui manquera au retour ! Vous navez donc pas confiance en M Smith ? Si. Mais vous ne croyez pas quil fera du feu ? Je le croirai quand le bois flambera dans le foyer. Il flambera, puisque mon matre la dit ! Nous verrons !

- 103 -

Cependant, le soleil navait pas encore atteint le plus haut point de sa course au-dessus de lhorizon. Lexploration continua donc, et fut utilement marque par la dcouverte quHarbert fit dun arbre dont les fruits taient comestibles. Ctait le pin pigeon, qui produit une amande excellente, trs estime dans les rgions tempres de lAmrique et de lEurope. Ces amandes taient dans un parfait tat de maturit, et Harbert les signala ses deux compagnons, qui sen rgalrent. Allons, dit Pencroff, des algues en guise de pain, des moules crues en guise de chair, et des amandes pour dessert, voil bien le dner de gens qui nont plus une seule allumette dans leur poche ! Il ne faut pas se plaindre, rpondit Harbert. Je ne me plains pas, mon garon, rpondit Pencroff. Seulement, je rpte que la viande est un peu trop conomise dans ce genre de repas ! Top a vu quelque chose ! scria Nab, qui courut vers un fourr au milieu duquel le chien avait disparu en aboyant. Aux aboiements de Top se mlaient des grognements singuliers. Le marin et Harbert avaient suivi Nab. Sil y avait l quelque gibier, ce ntait pas le moment de discuter comment on pourrait le faire cuire, mais bien comment on pourrait sen emparer. Les chasseurs, peine entrs dans le taillis, virent Top aux prises avec un animal quil tenait par une oreille. Ce quadrupde tait une espce de porc long de deux pieds et demi environ, dun brun noirtre mais moins fonc au ventre, ayant un poil dur et peu pais, et dont les doigts, alors fortement appliqus sur le sol, semblaient runis par des membranes.
- 104 -

Harbert crut reconnatre en cet animal un cabiai, cest--dire un des plus grands chantillons de lordre des rongeurs. Cependant, le cabiai ne se dbattait pas contre le chien. Il roulait btement ses gros yeux profondment engags dans une paisse couche de graisse. Peut-tre voyait-il des hommes pour la premire fois. Cependant, Nab, ayant assur son bton dans sa main, allait assommer le rongeur, quand celui-ci, sarrachant aux dents de Top, qui ne garda quun bout de son oreille, poussa un vigoureux grognement, se prcipita sur Harbert, le renversa demi, et disparut travers bois. Ah ! le gueux ! scria Pencroff. Aussitt tous trois staient lancs sur les traces de Top, et au moment o ils allaient le rejoindre, lanimal disparaissait sous les eaux dune vaste mare, ombrage par de grands pins sculaires. Nab, Harbert, Pencroff staient arrts, immobiles. Top stait jet leau, mais le cabiai, cach au fond de la mare, ne paraissait plus. Attendons, dit le jeune garon, car il viendra bientt respirer la surface. Ne se noiera-t-il pas ? demanda Nab. Non, rpondit Harbert, puisquil a les pieds palms, et cest presque un amphibie. Mais guettons-le. Top tait rest la nage. Pencroff et ses deux compagnons allrent occuper chacun un point de la berge, afin de couper toute

- 105 -

retraite au cabiai, que le chien cherchait en nageant la surface de la mare. Harbert ne se trompait pas. Aprs quelques minutes, lanimal remonta au-dessus des eaux. Top dun bond fut sur lui, et lempcha de plonger nouveau. Un instant plus tard, le cabiai, tran jusqu la berge, tait assomm dun coup du bton de Nab. Hurrah ! scria Pencroff, qui employait volontiers ce cri de triomphe. Rien quun charbon ardent, et ce rongeur sera rong jusquaux os ! Pencroff chargea le cabiai sur son paule, et, jugeant la hauteur du soleil quil devait tre environ deux heures, il donna le signal du retour. Linstinct de Top ne fut pas inutile aux chasseurs, qui, grce lintelligent animal, purent retrouver le chemin dj parcouru. Une demi-heure aprs, ils arrivaient au coude de la rivire. Ainsi quil lavait fait la premire fois, Pencroff tablit rapidement un train de bois, bien que, faute de feu, cela lui semblt une besogne inutile, et, le train suivant le fil de leau, on revint vers les Chemines. Mais, le marin nen tait pas cinquante pas quil sarrtait, poussait de nouveau un hurrah formidable, et, tendant la main vers langle de la falaise : Harbert ! Nab ! Voyez ! scriait-il. Une fume schappait et tourbillonnait au-dessus des roches !

- 106 -

CHAPITRE X
Quelques instants aprs, les trois chasseurs se trouvaient devant un foyer ptillant. Cyrus Smith et le reporter taient l. Pencroff les regardait lun et lautre, sans mot dire, son cabiai la main. Eh bien, oui, mon brave, scria le reporter. Du feu, du vrai feu, qui rtira parfaitement ce magnifique gibier dont nous nous rgalerons tout lheure ! Mais qui a allum ? demanda Pencroff. Le soleil ! La rponse de Gdon Spilett tait exacte. Ctait le soleil qui avait fourni cette chaleur dont smerveillait Pencroff. Le marin ne voulait pas en croire ses yeux, et il tait tellement bahi, quil ne pensait pas interroger lingnieur. Vous aviez donc une lentille, monsieur ? demanda Harbert Cyrus Smith. Non, mon enfant, rpondit celui-ci, mais jen ai fait une. Et il montra lappareil qui lui avait servi de lentille. Ctaient tout simplement les deux verres quil avait enlevs la montre du reporter et la sienne. Aprs les avoir remplis deau et rendu leurs bords adhrents au moyen dun peu de glaise, il stait ainsi fabriqu une vritable lentille, qui, concentrant les rayons solaires sur une mousse bien sche, en avait dtermin la combustion. Le marin considra lappareil, puis il regarda lingnieur sans prononcer un mot. Seulement, son regard en disait long ! Si, pour

- 107 -

lui, Cyrus SMith ntait pas un dieu, ctait assurment plus quun homme. Enfin la parole lui revint, et il scria : Notez cela, Monsieur Spilett, notez cela sur votre papier ! Cest not , rpondit le reporter. Puis, Nab aidant, le marin disposa la broche, et le cabiai, convenablement vid, grilla bientt, comme un simple cochon de lait, devant une flamme claire et ptillante. Les Chemines taient redevenues plus habitables, non seulement parce que les couloirs schauffaient au feu du foyer, mais parce que les cloisons de pierres et de sable avaient t rtablies. On le voit, lingnieur et son compagnon avaient bien employ la journe. Cyrus Smith avait presque entirement recouvr ses forces, et stait essay en montant sur le plateau suprieur. De ce point, son il, accoutum valuer les hauteurs et les distances, stait longtemps fix sur ce cne dont il voulait le lendemain atteindre la cime. Le mont, situ six milles environ dans le nord-ouest, lui parut mesurer trois mille cinq cents pieds au-dessus du niveau de la mer. Par consquent, le regard dun observateur post son sommet pourrait parcourir lhorizon dans un rayon de cinquante milles au moins. Il tait donc probable que Cyrus Smith rsoudrait aisment cette question de continent ou dle , laquelle il donnait, non sans raison, le pas sur toutes les autres. On soupa convenablement. La chair du cabiai fut dclare excellente. Les sargasses et les amandes de pin pignon compltrent ce repas, pendant lequel lingnieur parla peu. Il tait proccup des projets du lendemain. Une ou deux fois, Pencroff mit quelques ides sur ce quil conviendrait de faire,
- 108 -

mais Cyrus Smith, qui tait videmment un esprit mthodique, se contenta de secouer la tte. Demain, rptait-il, nous saurons quoi nous en tenir, et nous agirons en consquence. Le repas termin, de nouvelles brasses de bois furent jetes sur le foyer, et les htes des Chemines, y compris le fidle Top, sendormirent dun profond sommeil. Aucun incident ne troubla cette nuit paisible, et le lendemain, 29 mars, frais et dispos, ils se rveillaient, prts entreprendre cette excursion qui devait fixer leur sort. Tout tait prt pour le dpart. Les restes du cabiai pouvaient nourrir pendant vingt-quatre heures encore Cyrus Smith et ses compagnons. Dailleurs, ils espraient bien se ravitailler en route. Comme les verres avaient t remis aux montres de lingnieur et du reporter, Pencroff brla un peu de ce linge qui devait servir damadou. Quant au silex, il ne devait pas manquer dans ces terrains dorigine plutonienne. Il tait sept heures et demie du matin, quand les explorateurs, arms de btons, quittrent les Chemines. Suivant lavis de Pencroff, il parut bon de prendre le chemin dj parcouru travers la fort, quitte revenir par une autre route. Ctait aussi la voie la plus directe pour atteindre la montagne. On tourna donc langle sud, et on suivit la rive gauche de la rivire, qui fut abandonne au point o elle se coudait vers le sud-ouest. Le sentier, dj fray sous les arbres verts, fut retrouv, et, neuf heures, Cyrus Smith et ses compagnons atteignaient la lisire occidentale de la fort. Le sol, jusqualors peu accident, marcageux dabord, sec et sablonneux ensuite, accusait une lgre pente, qui remontait du littoral vers lintrieur de la contre. Quelques animaux, trs fuyards, avaient t entrevus sous les futaies. Top les faisait lever lestement, mais son matre le rappelait aussitt, car le moment
- 109 -

ntait pas venu de les poursuivre. Plus tard, on verrait. Lingnieur ntait point homme se laisser distraire de son ide fixe. On ne se serait mme pas tromp en affirmant quil nobservait le pays, ni dans sa configuration, ni dans ses productions naturelles. Son seul objectif, ctait ce mont quil prtendait gravir, et il y allait tout droit. dix heures, on fit une halte de quelques minutes. Au sortir de la fort, le systme orographique de la contre avait apparu aux regards. Le mont se composait de deux cnes. Le premier, tronqu une hauteur de deux mille cinq cents pieds environ, tait soutenu par de capricieux contreforts, qui semblaient se ramifier comme les griffes dune immense serre applique sur le sol. Entre ces contreforts se creusaient autant de valles troites, hrisses darbres, dont les derniers bouquets slevaient jusqu la troncature du premier cne. Toutefois, la vgtation paraissait tre moins fournie dans la partie de la montagne expose au nord-est, et on y apercevait des zbrures assez profondes, qui devaient tre des coules laviques. Sur le premier cne reposait un second cne, lgrement arrondi sa cime, et qui se tenait un peu de travers. On et dit un vaste chapeau rond plac sur loreille. Il semblait form dune terre dnude, que peraient en maint endroit des roches rougetres. Ctait le sommet de ce second cne quil convenait datteindre, et larte des contreforts devait offrir la meilleure route pour y arriver. Nous sommes sur un terrain volcanique , avait dit Cyrus Smith, et ses compagnons, le suivant, commencrent slever peu peu sur le dos dun contrefort, qui, par une ligne sinueuse et par consquent plus aisment franchissable, aboutissait au premier plateau. Les intumescences taient nombreuses sur ce sol, que les forces plutoniennes avaient videmment convulsionn. et l, blocs erratiques, dbris nombreux de basalte, pierres ponces,
- 110 -

obsidiennes. Par bouquets isols, slevaient de ces conifres, qui, quelques centaines de pieds plus bas, au fond des troites gorges, formaient dpais massifs, presque impntrables aux rayons du soleil. Pendant cette premire partie de lascension sur les rampes infrieures, Harbert fit remarquer des empreintes qui indiquaient le passage rcent de grands animaux, fauves ou autres. Ces btes-l ne nous cderont peut-tre pas volontiers leur domaine ? dit Pencroff. Eh bien, rpondit le reporter, qui avait dj chass le tigre aux Indes et le lion en Afrique, nous verrons nous en dbarrasser. Mais, en attendant, tenons-nous sur nos gardes ! Cependant, on slevait peu peu. La route, accrue par des dtours et des obstacles qui ne pouvaient tre franchis directement, tait longue. Quelquefois aussi, le sol manquait subitement, et lon se trouvait sur le bord de profondes crevasses quil fallait tourner. revenir ainsi sur ses pas, afin de suivre quelque sentier praticable, ctait du temps employ et des fatigues subies. midi, quand la petite troupe fit halte pour djeuner au pied dun large bouquet de sapins, prs dun petit ruisseau qui sen allait en cascade, elle se trouvait encore michemin du premier plateau, qui, ds lors, ne serait vraisemblablement atteint qu la nuit tombante. De ce point, lhorizon de mer se dveloppait plus largement ; mais, sur la droite, le regard, arrt par le promontoire aigu du sud-est, ne pouvait dterminer si la cte se rattachait par un brusque retour quelque terre darrire plan. gauche, le rayon de vue gagnait bien quelques milles au nord ; toutefois, ds le nord-ouest, au point quoccupaient les explorateurs, il tait coup net par larte dun contrefort bizarrement taill, qui formait comme la puissante cule du cne central. On ne pouvait donc rien pressentir encore de la question que voulait rsoudre Cyrus Smith.
- 111 -

une heure, lascension fut reprise. Il fallut biaiser vers le sud-ouest et sengager de nouveau dans des taillis assez pais. L, sous le couvert des arbres, voletaient plusieurs couples de gallinacs de la famille des faisans. Ctaient des tragopans , orns dun fanon charnu qui pendait sur leurs gorges, et de deux minces cornes cylindriques, plantes en arrire de leurs yeux. Parmi ces couples, de la taille dun coq, la femelle tait uniformment brune, tandis que le mle resplendissait sous son plumage rouge, sem de petites larmes blanches. Gdon Spilett, dun coup de pierre, adroitement et vigoureusement lanc, tua un de ces tragopans, que Pencroff, affam par le grand air, ne regarda pas sans quelque convoitise. Aprs avoir quitt ce taillis, les ascensionnistes, se faisant la courte chelle, gravirent sur un espace de cent pieds un talus trs raide, et atteignirent un tage suprieur, peu fourni darbres, dont le sol prenait une apparence volcanique. Il sagissait alors de revenir vers lest, en dcrivant des lacets qui rendaient les pentes plus praticables, car elles taient alors fort raides, et chacun devait choisir avec soin lendroit o se posait son pied. Nab et Harbert tenaient la tte, Pencroff la queue ; entre eux, Cyrus et le reporter. Les animaux qui frquentaient ces hauteurs et les traces ne manquaient pas devaient ncessairement appartenir ces races, au pied sr et lchine souple, des chamois ou des isards. On en vit quelques-uns, mais ce ne fut pas le nom que leur donna Pencroff, car, un certain moment : Des moutons ! scria-t-il. Tous staient arrts cinquante pas dune demi-douzaine danimaux de grande taille, aux fortes cornes courbes en arrire et aplaties vers la pointe, la toison laineuse, cache sous de longs poils soyeux de couleur fauve.

- 112 -

Ce ntaient point des moutons ordinaires, mais une espce communment rpandue dans les rgions montagneuses des zones tempres, laquelle Harbert donna le nom de mouflons. Ont-ils des gigots et des ctelettes ? demanda le marin. Oui, rpondit Harbert. Eh bien, ce sont des moutons ! dit Pencroff. Ces animaux, immobiles entre les dbris de basalte, regardaient dun il tonn, comme sils voyaient pour la premire fois des bipdes humains. Puis, leur crainte subitement veille, ils disparurent en bondissant sur les roches. Au revoir ! leur cria Pencroff dun ton si comique, que Cyrus Smith, Gdon Spilett, Harbert et Nab ne purent sempcher de rire. Lascension continua. On pouvait frquemment observer, sur certaines dclivits, des traces de laves, trs capricieusement stries. De petites solfatares coupaient parfois la route suivie par les ascensionnistes, et il fallait en prolonger les bords. En quelques points, le soufre avait dpos sous la forme de concrtions cristallines, au milieu de ces matires qui prcdent gnralement les panchements laviques, pouzzolanes grains irrguliers et fortement torrfis, cendres blanchtres faites dune infinit de petits cristaux feldspathiques. Aux approches du premier plateau, form par la troncature du cne infrieur, les difficults de lascension furent trs prononces. Vers quatre heures, lextrme zone des arbres avait t dpasse. Il ne restait plus, et l, que quelques pins grimaants et dcharns, qui devaient avoir la vie dure pour rsister, cette hauteur, aux grands vents du large. Heureusement pour lingnieur et ses compagnons, le temps tait beau, latmosphre tranquille, car une violente brise, une
- 113 -

altitude de trois mille pieds, et gn leurs volutions. La puret du ciel au znith se sentait travers la transparence de lair. Un calme parfait rgnait autour deux. Ils ne voyaient plus le soleil, alors cach par le vaste cran du cne suprieur, qui masquait le demi-horizon de louest, et dont lombre norme, sallongeant jusquau littoral, croissait mesure que lastre radieux sabaissait dans sa course diurne. Quelques vapeurs, brumes plutt que nuages, commenaient se montrer dans lest, et se coloraient de toutes les couleurs spectrales sous laction des rayons solaires. Cinq cents pieds seulement sparaient alors les explorateurs du plateau quils voulaient atteindre, afin dy tablir un campement pour la nuit, mais ces cinq cents pieds saccrurent de plus de deux milles par les zigzags quil fallut dcrire. Le sol, pour ainsi dire, manquait sous le pied. Les pentes prsentaient souvent un angle tellement ouvert, que lon glissait sur les coules de laves, quand les stries, uses par lair, noffraient pas un point dappui suffisant. Enfin, le soir se faisait peu peu, et il tait presque nuit, quand Cyrus Smith et ses compagnons, trs fatigus par une ascension de sept heures, arrivrent au plateau du premier cne. Il fut alors question dorganiser le campement, et de rparer ses forces, en soupant dabord, en dormant ensuite. Ce second tage de la montagne slevait sur une base de roches, au milieu desquelles on trouva facilement une retraite. Le combustible ntait pas abondant. Cependant, on pouvait obtenir du feu au moyen des mousses et des broussailles sches qui hrissaient certaines portions du plateau. Pendant que le marin prparait son foyer sur des pierres quil disposa cet usage, Nab et Harbert soccuprent de lapprovisionner en combustible. Ils revinrent bientt avec leur charge de broussailles. Le briquet fut battu, le linge brl recueillit les tincelles du silex, et, sous le souffle de Nab, un feu ptillant se dveloppa, en quelques instants, labri des roches.
- 114 -

Ce feu ntait destin qu combattre la temprature un peu froide de la nuit, et il ne fut pas employ la cuisson du faisan, que Nab rservait pour le lendemain. Les restes du cabiai et quelques douzaines damandes de pin pignon formrent les lments du souper. Il ntait pas encore six heures et demie que tout tait termin. Cyrus Smith eut alors la pense dexplorer, dans la demiobscurit, cette large assise circulaire qui supportait le cne suprieur de la montagne. Avant de prendre quelque repos, il voulait savoir si ce cne pourrait tre tourn sa base, pour le cas o ses flancs, trop dclives, le rendraient inaccessible jusqu son sommet. Cette question ne laissait pas de le proccuper, car il tait possible que, du ct o le chapeau sinclinait, cest--dire vers le nord, le plateau ne ft pas praticable. Or, si la cime de la montagne ne pouvait tre atteinte, dune part, et si, de lautre, on ne pouvait contourner la base du cne, il serait impossible dexaminer la portion occidentale de la contre, et le but de lascension serait en partie manqu. Donc, lingnieur, sans tenir compte de ses fatigues, laissant Pencroff et Nab organiser la couche, et Gdon Spilett noter les incidents du jour, commena suivre la lisire circulaire du plateau, en se dirigeant vers le nord. Harbert laccompagnait. La nuit tait belle et tranquille, lobscurit peu profonde encore. Cyrus Smith et le jeune garon marchaient lun prs de lautre, sans parler. En de certains endroits, le plateau souvrait largement devant eux, et ils passaient sans encombre. En dautres, obstru par les boulis, il noffrait quune troite sente, sur laquelle deux personnes ne pouvaient marcher de front. Il arriva mme quaprs une marche de vingt minutes, Cyrus Smith et Harbert durent sarrter. partir de ce point, le talus des deux cnes affleurait. Plus dpaulement qui spart les deux parties de la montagne. La contourner sur des pentes inclines prs de soixante-dix degrs devenait impraticable.
- 115 -

Mais, si lingnieur et le jeune garon durent renoncer suivre une direction circulaire, en revanche, la possibilit leur fut alors donne de reprendre directement lascension du cne. En effet, devant eux souvrait un ventrement profond du massif. Ctait lgueulement du cratre suprieur, le goulot, si lon veut, par lequel schappaient les matires ruptives liquides, lpoque o le volcan tait encore en activit. Les laves durcies, les scories encrotes formaient une sorte descalier naturel, aux marches largement dessines, qui devaient faciliter laccs du sommet de la montagne. Un coup dil suffit Cyrus Smith pour reconnatre cette disposition, et, sans hsiter, suivi du jeune garon, il sengagea dans lnorme crevasse, au milieu dune obscurit croissante. Ctait encore une hauteur de mille pieds franchir. Les dclivits intrieures du cratre seraient-elles praticables ? On le verrait bien. Lingnieur continuerait sa marche ascensionnelle, tant quil ne serait pas arrt. Heureusement, ces dclivits, trs allonges et trs sinueuses, dcrivaient un large pas de vis lintrieur du volcan, et favorisaient la marche en hauteur. Quant au volcan lui-mme, on ne pouvait douter quil ne ft compltement teint. Pas une fume ne schappait de ses flancs. Pas une flamme ne se dcelait dans les cavits profondes. Pas un grondement, pas un murmure, pas un tressaillement ne sortait de ce puits obscur, qui se creusait peut-tre jusquaux entrailles du globe. Latmosphre mme, au dedans de ce cratre, ntait sature daucune vapeur sulfureuse. Ctait plus que le sommeil dun volcan, ctait sa complte extinction. La tentative de Cyrus Smith devait russir. Peu peu, Harbert et lui, en remontant sur les parois internes, virent le cratre slargir au-dessus de leur tte. Le rayon de cette portion circulaire du ciel, encadre par les bords du cne, saccrut
- 116 -

sensiblement. chaque pas, pour ainsi dire, que firent Cyrus Smith et Harbert, de nouvelles toiles entrrent dans le champ de leur vision. Les magnifiques constellations de ce ciel austral resplendissaient. Au znith, brillaient dun pur clat la splendide Antars du Scorpion, et, non loin, cette B du Centaure que lon croit tre ltoile la plus rapproche du globe terrestre. Puis, mesure que svasait le cratre, apparurent Fomalhaut du Poisson, le Triangle austral, et enfin, presque au ple antarctique du monde, cette tincelante Croix du Sud, qui remplace la Polaire de lhmisphre boral. Il tait prs de huit heures, quand Cyrus Smith et Harbert mirent le pied sur la crte suprieure du mont, au sommet du cne. Lobscurit tait complte alors, et ne permettait pas au regard de stendre sur un rayon de deux milles. La mer entourait-elle cette terre inconnue, ou cette terre se rattachaitelle, dans louest, quelque continent du Pacifique ? On ne pouvait encore le reconnatre. Vers louest, une bande nuageuse, nettement dessine lhorizon, accroissait les tnbres, et lil ne savait dcouvrir si le ciel et leau sy confondaient sur une mme ligne circulaire. Mais, en un point de cet horizon, une vague lueur parut soudain, qui descendait lentement, mesure que le nuage montait vers le znith. Ctait le croissant dli de la lune, dj prs de disparatre. Mais sa lumire suffit dessiner nettement la ligne horizontale, alors dtache du nuage, et lingnieur put voir son image tremblotante se reflter un instant sur une surface liquide. Cyrus Smith saisit la main du jeune garon, et, dune voix grave :

- 117 -

Une le ! dit-il, au moment o le croissant lunaire steignait dans les flots.

- 118 -

CHAPITRE XI
Une demi-heure plus tard, Cyrus Smith et Harbert taient de retour au campement. Lingnieur se bornait dire ses compagnons que la terre sur laquelle le hasard les avait jets tait une le, et que, le lendemain, on aviserait. Puis, chacun sarrangea de son mieux pour dormir, et, dans ce trou de basalte, une hauteur de deux mille cinq cents pieds au-dessus du niveau de la mer, par une nuit paisible , les insulaires gotrent un repos profond. Le lendemain, 30 mars, aprs un djeuner sommaire, dont le tragopan rti fit tous les frais, lingnieur voulut remonter au sommet du volcan, afin dobserver avec attention lle dans laquelle lui et les siens taient emprisonns pour la vie, peut-tre, si cette le tait situe une grande distance de toute terre, ou si elle ne se trouvait pas sur le chemin des navires qui visitent les archipels de locan Pacifique. Cette fois, ses compagnons le suivirent dans cette nouvelle exploration. Eux aussi, ils voulaient voir cette le laquelle ils allaient demander de subvenir tous leurs besoins. Il devait tre sept heures du matin environ, quand Cyrus Smith, Harbert, Pencroff, Gdon Spilett et Nab quittrent le campement. Aucun ne paraissait inquiet de la situation qui lui tait faite. Ils avaient foi en eux, sans doute, mais il faut observer que le point dappui de cette foi ntait pas le mme chez Cyrus Smith que chez ses compagnons. Lingnieur avait confiance, parce quil se sentait capable darracher cette nature sauvage tout ce qui serait ncessaire la vie de ses compagnons et la sienne, et ceux-ci ne redoutaient rien, prcisment parce que Cyrus Smith tait avec eux. Cette nuance se comprendra. Pencroff surtout, depuis lincident du feu rallum, naurait pas dsespr un instant, quand bien mme il se ft trouv sur un roc nu, si lingnieur et t avec lui sur ce roc.
- 119 -

Bah ! dit-il, nous sommes sortis de Richmond, sans la permission des autorits ! Ce serait bien le diable si nous ne parvenions pas un jour ou lautre partir dun lieu o personne ne nous retiendra certainement ! Cyrus Smith suivit le mme chemin que la veille. On contourna le cne par le plateau qui formait paulement, jusqu la gueule de lnorme crevasse. Le temps tait magnifique. Le soleil montait sur un ciel pur et couvrait de ses rayons tout le flanc oriental de la montagne. Le cratre fut abord. Il tait bien tel que lingnieur lavait reconnu dans lombre, cest--dire un vaste entonnoir qui allait en svasant jusqu une hauteur de mille pieds au-dessus du plateau. Au bas de la crevasse, de larges et paisses coules de laves serpentaient sur les flancs du mont et jalonnaient ainsi la route des matires ruptives jusquaux valles infrieures qui sillonnaient la portion septentrionale de lle. Lintrieur du cratre, dont linclinaison ne dpassait pas trente-cinq quarante degrs, ne prsentait ni difficults ni obstacles lascension. On y remarquait les traces de laves trs anciennes, qui probablement spanchaient par le sommet du cne, avant que cette crevasse latrale leur et ouvert une voie nouvelle. Quant la chemine volcanique qui tablissait la communication entre les couches souterraines et le cratre, on ne pouvait en estimer la profondeur par le regard, car elle se perdait dans lobscurit. Mais, quant lextinction complte du volcan, elle ntait pas douteuse.

- 120 -

Avant huit heures, Cyrus Smith et ses compagnons taient runis au sommet du cratre, sur une intumescence conique qui en boursouflait le bord septentrional. La mer ! la mer partout ! scrirent-ils, comme si leurs lvres neussent pu retenir ce mot qui faisait deux des insulaires. La mer, en effet, limmense nappe deau circulaire autour deux ! Peut-tre, en remontant au sommet du cne, Cyrus Smith avait-il eu lespoir de dcouvrir quelque cte, quelque le rapproche, quil navait pu apercevoir la veille pendant lobscurit. Mais rien napparut jusquaux limites de lhorizon, cest--dire sur un rayon de plus de cinquante milles. Aucune terre en vue. Pas une voile. Toute cette immensit tait dserte, et lle occupait le centre dune circonfrence qui semblait tre infinie. Lingnieur et ses compagnons, muets, immobiles, parcoururent du regard, pendant quelques minutes, tous les points de lOcan. Cet Ocan, leurs yeux le fouillrent jusqu ses plus extrmes limites. Mais Pencroff, qui possdait une si merveilleuse puissance de vision, ne vit rien, et certainement, si une terre se ft releve lhorizon, quand bien mme elle net apparu que sous lapparence dune insaisissable vapeur, le marin laurait indubitablement reconnue, car ctaient deux vritables tlescopes que la nature avait fixs sous son arcade sourcilire ! De lOcan, les regards se reportrent sur lle quils dominaient tout entire, et la premire question qui fut pose le fut par Gdon Spilett, en ces termes : Quelle peut tre la grandeur de cette le ? Vritablement, elle ne paraissait pas considrable au milieu de cet immense Ocan. Cyrus Smith rflchit pendant quelques instants ; il observa attentivement le primtre de lle, en tenant compte de la hauteur laquelle il se trouvait plac ; puis :
- 121 -

Mes amis, dit-il, je ne crois pas me tromper en donnant au littoral de lle un dveloppement de plus de cent milles. Et consquemment, sa superficie ? Il est difficile de lapprcier, rpondit lingnieur, car elle est trop capricieusement dcoupe. Si Cyrus Smith ne se trompait pas dans son valuation, lle avait, peu de chose prs, ltendue de Malte ou Zante, dans la Mditerrane ; mais elle tait, la fois, beaucoup plus irrgulire, et moins riche en caps, promontoires, pointes, baies, anses ou criques. Sa forme, vritablement trange, surprenait le regard, et quand Gdon Spilett, sur le conseil de lingnieur, en eut dessin les contours, on trouva quelle ressemblait quelque fantastique animal, une sorte de ptropode monstrueux, qui et t endormi la surface du Pacifique. Voici, en effet, la configuration exacte de cette le, quil importe de faire connatre, et dont la carte fut immdiatement dresse par le reporter avec une prcision suffisante. La portion est du littoral, cest--dire celle sur laquelle les naufrags avaient atterri, schancrait largement et bordait une vaste baie termine au sud-est par un cap aigu, quune pointe avait cach Pencroff, lors de sa premire exploration. Au nordest, deux autres caps fermaient la baie, et entre eux se creusait un troit golfe qui ressemblait la mchoire entrouverte de quelque formidable squale. Du nord-est au nord-ouest, la cte sarrondissait comme le crne aplati dun fauve, pour se relever en formant une sorte de gibbosit qui nassignait pas un dessin trs dtermin cette partie de lle, dont le centre tait occup par la montagne volcanique. De ce point, le littoral courait assez rgulirement nord et sud, creus, aux deux tiers de son primtre, par une
- 122 -

troite crique, partir de laquelle il finissait en une longue queue, semblable lappendice caudal dun gigantesque alligator. Cette queue formait une vritable presqule qui sallongeait de plus de trente milles en mer, compter du cap sud-est de lle, dj mentionn, et elle sarrondissait en dcrivant une rade foraine, largement ouverte, que dessinait le littoral infrieur de cette terre si trangement dcoupe. Dans sa plus petite largeur, cest--dire entre les Chemines et la crique observe sur la cte occidentale qui lui correspondait en latitude, lle mesurait dix milles seulement ; mais sa plus grande longueur, de la mchoire du nord-est lextrmit de la queue du sud-ouest, ne comptait pas moins de trente milles. Quant lintrieur de lle, son aspect gnral tait celui-ci : trs boise dans toute sa portion mridionale depuis la montagne jusquau littoral, elle tait aride et sablonneuse dans sa partie septentrionale. Entre le volcan et la cte est, Cyrus Smith et ses compagnons furent assez surpris de voir un lac, encadr dans sa bordure darbres verts, dont ils ne souponnaient pas lexistence. Vu de cette hauteur, le lac semblait tre au mme niveau que la mer, mais, rflexion faite, lingnieur expliqua ses compagnons que laltitude de cette petite nappe deau devait tre de trois cents pieds, car le plateau qui lui servait de bassin ntait que le prolongement de celui de la cte. Cest donc un lac deau douce ? demanda Pencroff. Ncessairement, rpondit lingnieur, car il doit tre aliment par les eaux qui scoulent de la montagne. Japerois une petite rivire qui sy jette, dit Harbert, en montrant un troit ruisseau, dont la source devait spancher dans les contreforts de louest.

- 123 -

En effet, rpondit Cyrus Smith, et puisque ce ruisseau alimente le lac il est probable que du ct de la mer il existe un dversoir par lequel schappe le trop-plein des eaux. Nous verrons cela notre retour. Ce petit cours deau, assez sinueux, et la rivire dj reconnue, tel tait le systme hydrographique, du moins tel il se dveloppait aux yeux des explorateurs. Cependant, il tait possible que, sous ces masses darbres qui faisaient des deux tiers de lle une fort immense, dautres rios scoulassent vers la mer. On devait mme le supposer, tant cette rgion se montrait fertile et riche des plus magnifiques chantillons de la flore des zones tempres. Quant la partie septentrionale, nul indice deaux courantes ; peut-tre des eaux stagnantes dans la portion marcageuse du nord-est, mais voil tout ; en somme, des dunes, des sables, une aridit trs prononce qui contrastait vivement avec lopulence du sol dans sa plus grande tendue. Le volcan noccupait pas la partie centrale de lle. Il se dressait, au contraire, dans la rgion du nord-ouest, et semblait marquer la limite des deux zones. Au sud-ouest, au sud et au sudest, les premiers tages des contreforts disparaissaient sous des masses de verdure. Au nord, au contraire, on pouvait suivre leurs ramifications, qui allaient mourir sur les plaines de sable. Ctait aussi de ce ct quau temps des ruptions, les panchements staient frays un passage, et une large chausse de laves se prolongeait jusqu cette troite mchoire qui formait golfe au nord-est. Cyrus Smith et les siens demeurrent une heure ainsi au sommet de la montagne. Lle se dveloppait sous leurs regards comme un plan en relief avec ses teintes diverses, vertes pour les forts, jaunes pour les sables, bleues pour les eaux. Ils la saisissaient dans tout son ensemble, et ce sol cach sous limmense verdure, le thalweg des valles ombreuses, lintrieur des gorges troites, creuses au pied du volcan, chappaient seuls leurs investigations.
- 124 -

Restait une question grave rsoudre, et qui devait singulirement influer sur lavenir des naufrags. Lle tait-elle habite ? Ce fut le reporter qui posa cette question, laquelle il semblait que lon pt dj rpondre ngativement, aprs le minutieux examen qui venait dtre fait des diverses rgions de lle. Nulle part on napercevait luvre de la main humaine. Pas une agglomration de cases, pas une cabane isole, pas une pcherie sur le littoral. Aucune fume ne slevait dans lair et ne trahissait la prsence de lhomme. Il est vrai, une distance de trente milles environ sparait les observateurs des points extrmes, cest--dire de cette queue qui se projetait au sudouest, et il et t difficile, mme aux yeux de Pencroff, dy dcouvrir une habitation. On ne pouvait, non plus, soulever ce rideau de verdure qui couvrait les trois quarts de lle, et voir sil abritait ou non quelque bourgade. Mais, gnralement, les insulaires, dans ces troits espaces mergs des flots du Pacifique, habitent plutt le littoral, et le littoral paraissait tre absolument dsert. Jusqu plus complte exploration, on pouvait donc admettre que lle tait inhabite. Mais tait-elle frquente, au moins temporairement, par les indignes des les voisines ? cette question, il tait difficile de rpondre. Aucune terre napparaissait dans un rayon denviron cinquante milles. Mais cinquante milles peuvent tre facilement franchis, soit par des praos malais, soit par de grandes pirogues polynsiennes. Tout dpendait donc de la situation de lle, de son isolement sur le Pacifique, ou de sa proximit des archipels.

- 125 -

Cyrus Smith parviendrait-il sans instruments relever plus tard sa position en latitude et en longitude ? Ce serait difficile. Dans le doute, il tait donc convenable de prendre certaines prcautions contre une descente possible des indignes voisins. Lexploration de lle tait acheve, sa configuration dtermine, son relief cot, son tendue calcule, son hydrographie et son orographie reconnues. La disposition des forts et des plaines avait t releve dune manire gnrale sur le plan du reporter. Il ny avait plus qu redescendre les pentes de la montagne, et explorer le sol au triple point de vue de ses ressources minrales, vgtales et animales. Mais, avant de donner ses compagnons le signal du dpart, Cyrus Smith leur dit de sa voix calme et grave : Voici, mes amis, ltroit coin de terre sur lequel la main du Tout-Puissant nous a jets. Cest ici que nous allons vivre, longtemps peut-tre. Peut-tre aussi, un secours inattendu nous arrivera-t-il, si quelque navire passe par hasard Je dis par hasard, car cette le est peu importante ; elle noffre mme pas un port qui puisse servir de relche aux btiments, et il est craindre quelle ne soit situe en dehors des routes ordinairement suivies, cest--dire trop au sud pour les navires qui frquentent les archipels du Pacifique, trop au nord pour ceux qui se rendent lAustralie en doublant le cap Horn. Je ne veux rien vous dissimuler de la situation Et vous avez raison, mon cher Cyrus, rpondit vivement le reporter. Vous avez affaire des hommes. Ils ont confiance en vous, et vous pouvez compter sur eux. Nest-ce pas, mes amis ? Je vous obirai en tout, monsieur Cyrus, dit Harbert, qui saisit la main de lingnieur. Mon matre, toujours et partout ! scria Nab.

- 126 -

Quant moi, dit le marin, que je perde mon nom si je boude la besogne, et si vous le voulez bien, monsieur Smith, nous ferons de cette le une petite Amrique ! Nous y btirons des villes, nous y tablirons des chemins de fer, nous y installerons des tlgraphes, et un beau jour, quand elle sera bien transforme, bien amnage, bien civilise, nous irons loffrir au gouvernement de lUnion ! Seulement, je demande une chose. Laquelle ? rpondit le reporter. Cest de ne plus nous considrer comme des naufrags, mais bien comme des colons qui sont venus ici pour coloniser ! Cyrus Smith ne put sempcher de sourire, et la motion du marin fut adopte. Puis, il remercia ses compagnons, et ajouta quil comptait sur leur nergie et sur laide du ciel. Eh bien ! en route pour les Chemines ! scria Pencroff. Un instant, mes amis, rpondit lingnieur, il me parat bon de donner un nom cette le, ainsi quaux caps, aux promontoires, aux cours deau que nous avons sous les yeux. Trs bon, dit le reporter. Cela simplifiera lavenir les instructions que nous pourrons avoir donner ou suivre. En effet, reprit le marin, cest dj quelque chose de pouvoir dire o lon va et do lon vient. Au moins, on a lair dtre quelque part. Les Chemines, par exemple, dit Harbert. Juste ! rpondit Pencroff. Ce nom-l, ctait dj plus commode, et cela mest venu tout seul. Garderons-nous notre premier campement ce nom de Chemines, monsieur Cyrus ?

- 127 -

Oui, Pencroff, puisque vous lavez baptis ainsi. Bon, quant aux autres, ce sera facile, reprit le marin, qui tait en verve. Donnons-leur des noms comme faisaient les Robinsons dont Harbert ma lu plus dune fois lhistoire : la baie Providence , la pointe des Cachalots , le cap de lEspoir tromp ! Ou plutt les noms de M Smith, rpondit Harbert, de M Spilett, de Nab ! Mon nom ! scria Nab, en montrant ses dents tincelantes de blancheur. Pourquoi pas ? rpliqua Pencroff. Le port Nab , cela ferait trs bien ! Et le cap Gdon Je prfrerais des noms emprunts notre pays, rpondit le reporter, et qui nous rappelleraient lAmrique. Oui, pour les principaux, dit alors Cyrus Smith, pour ceux des baies ou des mers, je ladmets volontiers. Que nous donnions cette vaste baie de lest le nom de baie de lUnion, par exemple, cette large chancrure du sud, celui de baie Washington, au mont qui nous porte en ce moment, celui de mont Franklin, ce lac qui stend sous nos regards, celui de lac Grant, rien de mieux, mes amis. Ces noms nous rappelleront notre pays et ceux des grands citoyens qui lont honor ; mais pour les rivires, les golfes, les caps, les promontoires, que nous apercevons du haut de cette montagne, choisissons des dnominations que rappellent plutt leur configuration particulire. Elles se graveront mieux dans notre esprit, et seront en mme temps plus pratiques. La forme de lle est assez trange pour que nous ne soyons pas embarrasss dimaginer des noms qui fassent figure. Quant aux cours deau que nous ne connaissons pas, aux diverses parties de la fort que nous explorerons plus tard, aux criques qui seront

- 128 -

dcouvertes dans la suite, nous les baptiserons mesure quils se prsenteront nous. Quen pensez-vous, mes amis ? La proposition de lingnieur fut unanimement admise par ses compagnons. Lle tait l sous leurs yeux comme une carte dploye, et il ny avait quun nom mettre tous ses angles rentrants ou sortants, comme tous ses reliefs. Gdon Spilett les inscrirait mesure, et la nomenclature gographique de lle serait dfinitivement adopte. Tout dabord, on nomma baie de lUnion, baie Washington et mont Franklin, les deux baies et la montagne, ainsi que lavait fait lingnieur. Maintenant, dit le reporter, cette presqule qui se projette au sud-ouest de lle, je proposerai de donner le nom de presqule Serpentine, et celui de promontoire du Reptile (Reptile-end) la queue recourbe qui la termine, car cest vritablement une queue de reptile. Adopt, dit lingnieur. prsent, dit Harbert, cette autre extrmit de lle, ce golfe qui ressemble si singulirement une mchoire ouverte, appelons-le golfe du Requin (Shark-gulf). Bien trouv ! scria Pencroff, et nous complterons limage en nommant cap Mandibule (Mandible-cape) les deux parties de la mchoire. Mais il y a deux caps, fit observer le reporter. Eh bien ! rpondit Pencroff, nous aurons le cap MandibuleNord et le cap Mandibule-Sud. Ils sont inscrits, rpondit Gdon Spilett.
- 129 -

Reste nommer la pointe lextrmit sud-est de lle, dit Pencroff. Cest--dire lextrmit de la baie de lUnion ? rpondit Harbert. Cap de la Griffe (Claw-cape) , scria aussitt Nab, qui voulait aussi, lui, tre parrain dun morceau quelconque de son domaine. Et, en vrit, Nab avait trouv une dnomination excellente, car ce cap reprsentait bien la puissante griffe de lanimal fantastique que figurait cette le si singulirement dessine. Pencroff tait enchant de la tournure que prenaient les choses, et les imaginations, un peu surexcites, eurent bientt donn : la rivire qui fournissait leau potable aux colons, et prs de laquelle le ballon les avait jets, le nom de la Mercy, un vritable remerciement la Providence ; llot sur lequel les naufrags avaient pris pied tout dabord, le nom de llot du Salut (Safety-island) ; au plateau qui couronnait la haute muraille de granit, au-dessus des Chemines, et do le regard pouvait embrasser toute la vaste baie, le nom de plateau de Grande-vue ; enfin tout ce massif dimpntrables bois qui couvraient la presqule Serpentine, le nom de forts du Far-West. La nomenclature des parties visibles et connues de lle tait ainsi termine, et, plus tard, on la complterait au fur et mesure des nouvelles dcouvertes. Quant lorientation de lle, lingnieur lavait dtermine approximativement par la hauteur et la position du soleil, ce qui mettait lest la baie de lUnion et tout le plateau de Grande-vue. Mais le lendemain, en prenant lheure exacte du lever et du
- 130 -

coucher du soleil, et en relevant sa position au demi-temps coul entre ce lever et ce coucher, il comptait fixer exactement le nord de lle, car, par suite de sa situation dans lhmisphre austral, le soleil, au moment prcis de sa culmination, passait au nord, et non pas au midi, comme, en son mouvement apparent, il semble le faire pour les lieux situs dans lhmisphre boral. Tout tait donc termin, et les colons navaient plus qu redescendre le mont Franklin pour revenir aux Chemines, lorsque Pencroff de scrier : Eh bien ! nous sommes de fameux tourdis ! Pourquoi cela ? demanda Gdon Spilett, qui avait ferm son carnet, et se levait pour partir. Et notre le ? Comment ! Nous avons oubli de la baptiser ? Harbert allait proposer de lui donner le nom de lingnieur, et tous ses compagnons y eussent applaudi, quand Cyrus Smith dit simplement : Appelons-la du nom dun grand citoyen, mes amis, de celui qui lutte maintenant pour dfendre lunit de la rpublique amricaine ! Appelons-la lle Lincoln ! Trois hurrahs furent la rponse faite la proposition de lingnieur. Et ce soir-l, avant de sendormir, les nouveaux colons causrent de leur pays absent ; ils parlrent de cette terrible guerre qui lensanglantait ; ils ne pouvaient douter que le Sud ne ft bientt rduit, et que la cause du Nord, la cause de la justice, ne triompht, grce Grant, grce Lincoln !

- 131 -

Or, ceci se passait le 30 mars 1865, et ils ne savaient gure que, seize jours aprs, un crime effroyable serait commis Washington, et que, le vendredi saint, Abraham Lincoln tomberait sous la balle dun fanatique.

- 132 -

CHAPITRE XII
Les colons de lle Lincoln jetrent un dernier regard autour deux, ils firent le tour du cratre par son troite arte, et, une demi-heure aprs, ils taient redescendus sur le premier plateau, leur campement de la nuit. Pencroff pensa quil tait lheure de djeuner, et, ce propos, il fut question de rgler les deux montres de Cyrus Smith et du reporter. On sait que celle de Gdon Spilett avait t respecte par leau de mer, puisque le reporter avait t jet tout dabord sur le sable, hors de latteinte des lames. Ctait un instrument tabli dans des conditions excellentes, un vritable chronomtre de poche, que Gdon Spilett navait jamais oubli de remonter soigneusement chaque jour. Quant la montre de lingnieur, elle stait ncessairement arrte pendant le temps que Cyrus Smith avait pass dans les dunes. Lingnieur la remonta donc, et, estimant approximativement par la hauteur du soleil quil devait tre environ neuf heures du matin, il mit sa montre cette heure. Gdon Spilett allait limiter, quand lingnieur, larrtant de la main, lui dit : Non, mon cher Spilett, attendez. Vous avez conserv lheure de Richmond, nest-ce pas ? Oui, Cyrus.

- 133 -

Par consquent, votre montre est rgle sur le mridien de cette ville, mridien qui est peu prs celui de Washington ? Sans doute. Eh bien, conservez-la ainsi. Contentez-vous de la remonter trs exactement, mais ne touchez pas aux aiguilles. Cela pourra nous servir. quoi bon ? pensa le marin. On mangea, et si bien, que la rserve de gibier et damandes fut totalement puise. Mais Pencroff ne fut nullement inquiet. On se rapprovisionnerait en route. Top, dont la portion avait t fort congrue, saurait bien trouver quelque nouveau gibier sous le couvert des taillis. En outre, le marin songeait demander tout simplement lingnieur de fabriquer de la poudre, un ou deux fusils de chasse, et il pensait que cela ne souffrirait aucune difficult. En quittant le plateau, Cyrus Smith proposa ses compagnons de prendre un nouveau chemin pour revenir aux Chemines. Il dsirait reconnatre ce lac Grant si magnifiquement encadr dans sa bordure darbres. On suivit donc la crte de lun des contreforts, entre lesquels le creek qui lalimentait, prenait probablement sa source. En causant, les colons nemployaient plus dj que les noms propres quils venaient de choisir, et cela facilitait singulirement lchange de leurs ides. Harbert et Pencroff lun jeune et lautre un peu enfant taient enchants, et, tout en marchant, le marin disait : Hein ! Harbert ! comme cela va ! Pas possible de nous perdre, mon garon, puisque, soit que nous suivions la route du lac Grant, soit que nous rejoignions la Mercy travers les bois du Far-West, nous arriverons ncessairement au plateau de Grandevue, et, par consquent, la baie de lUnion ! Il avait t convenu que, sans former une troupe compacte, les colons ne scarteraient pas trop les uns des autres. Trs
- 134 -

certainement, quelques animaux dangereux habitaient ces paisses forts de lle, et il tait prudent de se tenir sur ses gardes. Le plus gnralement, Pencroff, Harbert et Nab marchaient en tte, prcds de Top, qui fouillait les moindres coins. Le reporter et lingnieur allaient de compagnie, Gdon Spilett, prt noter tout incident, lingnieur, silencieux la plupart du temps, et ne scartant de sa route que pour ramasser, tantt une chose, tantt une autre, substance minrale ou vgtale, quil mettait dans sa poche sans faire aucune rflexion. Que diable ramasse-t-il donc ainsi ? murmurait Pencroff. Jai beau regarder, je ne vois rien qui vaille la peine de se baisser ! Vers dix heures, la petite troupe descendait les dernires rampes du mont Franklin. Le sol ntait encore sem que de buissons et de rares arbres. On marchait sur une terre jauntre et calcine, formant une plaine longue dun mille environ, qui prcdait la lisire des bois. De gros quartiers de ce basalte qui, suivant les expriences de Bischof, a exig, pour se refroidir, trois cent cinquante millions dannes, jonchaient la plaine, trs tourmente par endroits. Cependant, il ny avait pas trace des laves, qui staient plus particulirement panches par les pentes septentrionales. Cyrus Smith croyait donc atteindre, sans incident, le cours du creek, qui, suivant lui, devait se drouler sous les arbres, la lisire de la plaine, quand il vit revenir prcipitamment Harbert, tandis que Nab et le marin se dissimulaient derrire les roches. Quy a-t-il, mon garon ? demanda Gdon Spilett. Une fume, rpondit Harbert. Nous avons vu une fume monter entre les roches, cent pas de nous. Des hommes en cet endroit ? scria le reporter.

- 135 -

vitons de nous montrer avant de savoir qui nous avons affaire, rpondit Cyrus Smith. Je redoute plutt les indignes, sil y en a sur cette le, que je ne les dsire. O est Top ? Top est en avant. Et il naboie pas ? Non. Cest bizarre. Nanmoins, essayons de le rappeler. En quelques instants, lingnieur, Gdon Spilett et Harbert avaient rejoint leurs deux compagnons, et, comme eux, ils seffacrent derrire des dbris de basalte. De l, ils aperurent, trs visiblement, une fume qui tourbillonnait en slevant dans lair, fume dont la couleur jauntre tait trs caractrise. Top, rappel par un lger sifflement de son matre, revint, et celui-ci, faisant signe ses compagnons de lattendre, se glissa entre les roches. Les colons, immobiles, attendaient avec une certaine anxit le rsultat de cette exploration, quand un appel de Cyrus Smith les fit accourir. Ils le rejoignirent aussitt, et furent tout dabord frapps de lodeur dsagrable qui imprgnait latmosphre. Cette odeur, aisment reconnaissable, avait suffi lingnieur pour deviner ce qutait cette fume qui, tout dabord, avait d linquiter, et non sans raison. Ce feu, dit-il, ou plutt cette fume, cest la nature seule qui en fait les frais. Il ny a l quune source sulfureuse, qui nous permettra de traiter efficacement nos laryngites.

- 136 -

Bon ! scria Pencroff. Quel malheur que je ne sois pas enrhum ! Les colons se dirigrent alors vers lendroit do schappait la fume. L, ils virent une source sulfure sodique, qui coulait assez abondamment entre les roches, et dont les eaux dgageaient une vive odeur dacide sulfhydrique, aprs avoir absorb loxygne de lair. Cyrus Smith, y trempant la main, trouva ces eaux onctueuses au toucher. Il les gota, et reconnut que leur saveur tait un peu doucetre. Quant leur temprature, il lestima quatre-vingtquinze degrs Fahrenheit (35 degrs centigrades au-dessus de zro). Et Harbert lui ayant demand sur quoi il basait cette valuation : Tout simplement, mon enfant, dit-il, parce que, en plongeant ma main dans cette eau, je nai prouv aucune sensation de froid ni de chaud. Donc, elle est la mme temprature que le corps humain, qui est environ de quatrevingt-quinze degrs. Puis, la source sulfure noffrant aucune utilisation actuelle, les colons se dirigrent vers lpaisse lisire de la fort, qui se dveloppait quelques centaines de pas. L, ainsi quon lavait prsum, le ruisseau promenait ses eaux vives et limpides entre de hautes berges de terre rouge, dont la couleur dcelait la prsence de loxyde de fer. Cette couleur fit immdiatement donner ce cours deau le nom de Creek-Rouge. Ce ntait quun large ruisseau, profond et clair, form des eaux de la montagne, qui, moiti rio, moiti torrent, ici coulant paisiblement sur le sable, l grondant sur des ttes de roche ou se prcipitant en cascade, courait ainsi vers le lac sur une longueur dun mille et demi et une largeur variable de trente quarante pieds. Ses eaux taient douces, ce qui devait faire supposer que
- 137 -

celles du lac ltaient aussi. Circonstance heureuse, pour le cas o lon trouverait sur ses bords une demeure plus convenable que les Chemines. Quant aux arbres qui, quelques centaines de pieds en aval, ombrageaient les rives du creek, ils appartenaient pour la plupart aux espces qui abondent dans la zone modre de lAustralie ou de la Tasmanie, et non plus celles de ces conifres qui hrissaient la portion de lle dj explore quelques milles du plateau de Grande-vue. cette poque de lanne, au commencement de ce mois davril, qui reprsente dans cet hmisphre le mois doctobre, cest--dire au dbut de lautomne, le feuillage ne leur manquait pas encore. Ctaient plus particulirement des casuarinas et des eucalyptus, dont quelquesuns devaient fournir au printemps prochain une manne sucre tout fait analogue la manne dOrient. Des bouquets de cdres australiens slevaient aussi dans les clairires, revtues de ce haut gazon que lon appelle tussac dans la NouvelleHollande ; mais le cocotier, si abondant sur les archipels du Pacifique, semblait manquer lle, dont la latitude tait sans doute trop basse. Quel malheur ! dit Harbert, un arbre si utile et qui a de si belles noix ! Quant aux oiseaux, ils pullulaient entre ces ramures un peu maigres des eucalyptus et des casuarinas, qui ne gnaient pas le dploiement de leurs ailes. Kakatos noirs, blancs ou gris, perroquets et perruches, au plumage nuanc de toutes les couleurs, rois , dun vert clatant et couronns de rouge, loris bleus, blues-mountains , semblaient ne se laisser voir qu travers un prisme, et voletaient au milieu dun caquetage assourdissant. Tout coup, un bizarre concert de voix discordantes retentit au milieu dun fourr. Les colons entendirent successivement le chant des oiseaux, le cri des quadrupdes, et une sorte de
- 138 -

clappement quils auraient pu croire chapp aux lvres dun indigne. Nab et Harbert staient lancs vers ce buisson, oubliant les principes de la prudence la plus lmentaire. Trs heureusement, il ny avait l ni fauve redoutable, ni indigne dangereux, mais tout simplement une demi-douzaine de ces oiseaux moqueurs et chanteurs, que lon reconnut tre des faisans de montagne. Quelques coups de bton, adroitement ports, terminrent la scne dimitation, ce qui procura un excellent gibier pour le dner du soir. Harbert signala aussi de magnifiques pigeons, aux ailes bronzes, les uns surmonts dune crte superbe, les autres draps de vert, comme leurs congnres de Port-Macquarie ; mais il fut impossible de les atteindre, non plus que des corbeaux et des pies, qui senfuyaient par bandes. Un coup de fusil petit plomb et fait une hcatombe de ces volatiles, mais les chasseurs en taient encore rduits, comme armes de jet, la pierre, comme armes de hast, au bton, et ces engins primitifs ne laissaient pas dtre trs insuffisants. Leur insuffisance fut dmontre plus clairement encore, quand une troupe de quadrupdes, sautillant, bondissant, faisant des sauts de trente pieds, vritables mammifres volants, senfuirent par-dessus les fourrs, si prestement et de telles hauteurs, quon aurait pu croire quils passaient dun arbre lautre, comme des cureuils. Des kangourous ! scria Harbert. Et cela se mange ? rpliqua Pencroff. Prpar ltuve, rpondit le reporter, cela vaut la meilleure venaison ! Gdon Spilett navait pas achev cette phrase excitante, que le marin, suivi de Nab et dHarbert, stait lanc sur les traces des kangourous. Cyrus Smith les rappela, vainement. Mais ce devait
- 139 -

tre vainement aussi que les chasseurs allaient poursuivre ce gibier lastique, qui rebondissait comme une balle. Aprs cinq minutes de course, ils taient essouffls, et la bande disparaissait dans le taillis. Top navait pas eu plus de succs que ses matres. Monsieur Cyrus, dit Pencroff, lorsque lingnieur et le reporter leurent rejoint, Monsieur Cyrus, vous voyez bien quil est indispensable de fabriquer des fusils. Est-ce que cela sera possible ? Peut-tre, rpondit lingnieur, mais nous commencerons dabord par fabriquer des arcs et des flches, et je ne doute pas que vous ne deveniez aussi adroits les manier que des chasseurs australiens. Des flches, des arcs ! dit Pencroff avec une moue ddaigneuse. Cest bon pour des enfants ! Ne faites pas le fier, ami Pencroff, rpondit le reporter. Les arcs et les flches ont suffi, pendant des sicles, ensanglanter le monde. La poudre nest que dhier, et la guerre est aussi vieille que la race humaine, malheureusement ! Cest ma foi vrai, Monsieur Spilett, rpliqua le marin, et je parle toujours trop vite. Faut mexcuser ! Cependant, Harbert, tout sa science favorite, lhistoire naturelle, fit un retour sur les kangourous, en disant : Du reste, nous avons eu affaire l lespce la plus difficile prendre. Ctaient des gants longue fourrure grise ; mais, si je ne me trompe, il existe des kangourous noirs et rouges, des kangourous de rochers, des kangourous-rats, dont il est plus ais de semparer. On en compte une douzaine despces
- 140 -

Harbert, rpliqua sentencieusement le marin, il ny a pour moi quune seule espce de kangourou, le kangourou la broche , et cest prcisment celle qui nous manquera ce soir ! On ne put sempcher de rire en entendant la nouvelle classification de matre Pencroff. Le brave marin ne cacha point son regret den tre rduit pour dner aux faisans-chanteurs ; mais la fortune devait se montrer encore une fois complaisante pour lui. En effet, Top, qui sentait bien que son intrt tait en jeu, allait et furetait partout avec un instinct doubl dun apptit froce. Il tait mme probable que si quelque pice de gibier lui tombait sous la dent, il nen resterait gure aux chasseurs, et que Top chassait alors pour son propre compte ; mais Nab le surveillait, et il fit bien. Vers trois heures, le chien disparut dans les broussailles, et de sourds grognements indiqurent bientt quil tait aux prises avec quelque animal. Nab slana, et, effectivement, il aperut Top dvorant avec avidit un quadrupde, et que, dix secondes plus tard, il et t impossible de reconnatre dans lestomac de Top. Mais, trs heureusement, le chien tait tomb sur une niche ; il avait fait coup triple, et deux autres rongeurs les animaux en question appartenaient cet ordre gisaient trangls sur le sol. Nab reparut donc triomphalement, tenant de chaque main un de ces rongeurs, dont la taille dpassait celle dun livre. Leur pelage jaune tait mlang de taches verdtres, et leur queue nexistait qu ltat rudimentaire. Des citoyens de lUnion ne pouvaient hsiter donner ces rongeurs le nom qui leur convenait. Ctaient des maras , sorte dagoutis, un peu plus grands que leurs congnres des contres tropicales, vritables lapins dAmrique, aux longues oreilles, aux mchoires armes sur
- 141 -

chaque ct de cinq molaires, ce qui les distingue prcisment des agoutis. Hurrah ! scria Pencroff. Le rti est arriv ! Et, maintenant, nous pouvons rentrer la maison ! La marche, un instant interrompue, fut reprise. Le CreekRouge roulait toujours ses eaux limpides sous la vote des casuarinas, des banksias et des gommiers gigantesques. Des liliaces superbes slevaient jusqu une hauteur de vingt pieds. Dautres espces arborescentes, inconnues au jeune naturaliste, se penchaient sur le ruisseau, que lon entendait murmurer sous ces berceaux de verdure. Cependant, le cours deau slargissait sensiblement, et Cyrus Smith tait port croire quil aurait bientt atteint son embouchure. En effet, au sortir dun pais massif de beaux arbres, elle apparut tout coup. Les explorateurs taient arrivs sur la rive occidentale du lac Grant. Lendroit valait la peine dtre regard. Cette tendue deau, dune circonfrence de sept milles environ et dune superficie de deux cent cinquante acres, reposait dans une bordure darbres varis. Vers lest, travers un rideau de verdure pittoresquement relev en certains endroits, apparaissait un tincelant horizon de mer. Au nord, le lac traait une courbure lgrement concave, qui contrastait avec le dessin aigu de sa pointe infrieure. De nombreux oiseaux aquatiques frquentaient les rives de ce petit Ontario, dont les mille les de son homonyme amricain taient reprsentes par un rocher qui mergeait de sa surface, quelques centaines de pieds de la rive mridionale. L, vivaient en commun plusieurs couples de martins-pcheurs, perchs sur quelque pierre, graves, immobiles, guettant les poissons au passage, puis, slanant, plongeant en faisant entendre un cri aigu, et reparaissant, la proie au bec. Ailleurs, sur les rives et sur llot, se pavanaient des canards
- 142 -

sauvages, des plicans, des poules deau, des becs-rouges, des phildons, munis dune langue en forme de pinceau, et un ou deux chantillons de ces menures splendides, dont la queue se dveloppe comme les montants gracieux dune lyre. Quant aux eaux du lac, elles taient douces, limpides, un peu noires, et certains bouillonnements, aux cercles concentriques qui sentre-croisaient leur surface, on ne pouvait douter quelles ne fussent trs poissonneuses. Il est vraiment beau ! ce lac, dit Gdon Spilett. On vivrait sur ses bords ! On y vivra ! rpondit Cyrus Smith. Les colons, voulant alors revenir par le plus court aux Chemines, descendirent jusqu langle form au sud par la jonction des rives du lac. Ils se frayrent, non sans peine, un chemin travers ces fourrs et ces broussailles, que la main de lhomme navait jamais encore carts, et ils se dirigrent ainsi vers le littoral, de manire arriver au nord du plateau de Grande-vue. Deux milles furent franchis dans cette direction, puis, aprs le dernier rideau darbres, apparut le plateau, tapiss dun pais gazon, et, au del, la mer infinie. Pour revenir aux chemines, il suffisait de traverser obliquement le plateau sur un espace dun mille et de redescendre jusquau coude form par le premier dtour de la Mercy. Mais lingnieur dsirait reconnatre comment et par o schappait le trop-plein des eaux du lac, et lexploration fut prolonge sous les arbres pendant un mille et demi vers le nord. Il tait probable, en effet, quun dversoir existait quelque part, et sans doute travers une coupe du granit. Ce lac ntait, en somme, quune immense vasque, qui stait remplie peu peu par le dbit du creek, et il fallait bien que son trop-plein scoult la mer par quelque chute. Sil en tait ainsi, lingnieur pensait quil serait peut-tre possible dutiliser cette chute et de lui emprunter sa force,
- 143 -

actuellement perdue sans profit pour personne. On continua donc suivre les rives du lac Grant, en remontant le plateau ; mais, aprs avoir fait encore un mille dans cette direction, Cyrus Smith navait pu dcouvrir le dversoir, qui devait exister cependant. Il tait quatre heures et demie alors. Les prparatifs du dner exigeaient que les colons rentrassent leur demeure. La petite troupe revint donc sur ses pas, et, par la rive gauche de la Mercy, Cyrus Smith et ses compagnons arrivrent aux Chemines. L, le feu fut allum, et Nab et Pencroff, auxquels taient naturellement dvolues les fonctions de cuisiniers, lun en sa qualit de ngre, lautre en sa qualit de marin, prparrent lestement des grillades dagoutis, auxquelles on fit largement honneur. Le repas termin, au moment o chacun allait se livrer au sommeil, Cyrus Smith tira de sa poche de petits chantillons de minraux despces diffrentes, et se borna dire : Mes amis, ceci est du minerai de fer, ceci une pyrite, ceci de largile, ceci de la chaux, ceci du charbon. Voil ce que nous donne la nature, et voil sa part dans le travail commun ! demain la ntre !

- 144 -

CHAPITRE XIII
Eh bien, monsieur Cyrus, par o allons-nous commencer ? demanda le lendemain matin Pencroff lingnieur. Par le commencement , rpondit Cyrus Smith. Et en effet, ctait bien par le commencement que ces colons allaient tre forcs de dbuter. Ils ne possdaient mme pas les outils ncessaires faire les outils, et ils ne se trouvaient mme pas dans les conditions de la nature, qui , ayant le temps, conomise leffort. Le temps leur manquait, puisquils devaient immdiatement subvenir aux besoins de leur existence, et si, profitant de lexprience acquise, ils navaient rien inventer, du moins avaient-ils tout fabriquer. Leur fer, leur acier ntaient encore qu ltat de minerai, leur poterie ltat dargile, leur linge et leurs habits ltat de matires textiles. Il faut dire, dailleurs, que ces colons taient des hommes dans la belle et puissante acception du mot. Lingnieur Smith ne pouvait tre second par de plus intelligents compagnons, ni avec plus de dvouement et de zle. Il les avait interrogs. Il connaissait leurs aptitudes. Gdon Spilett, reporter de grand talent, ayant tout appris pour pouvoir parler de tout, devait contribuer largement de la tte et de la main la colonisation de lle. Il ne reculerait devant aucune tche, et, chasseur passionn, il ferait un mtier de ce qui, jusqualors, navait t pour lui quun plaisir. Harbert, brave enfant, remarquablement instruit dj dans les sciences naturelles, allait fournir un appoint srieux la cause commune.
- 145 -

Nab, ctait le dvouement personnifi. Adroit, intelligent, infatigable, robuste, dune sant de fer, il sentendait quelque peu au travail de la forge et ne pouvait qutre trs utile la colonie. Quant Pencroff, il avait t marin sur tous les ocans, charpentier dans les chantiers de construction de Brooklyn, aidetailleur sur les btiments de ltat, jardinier, cultivateur, pendant ses congs, etc., et comme les gens de mer, propre tout, il savait tout faire. Il et t vritablement difficile de runir cinq hommes plus propres lutter contre le sort, plus assurs den triompher. Par le commencement , avait dit Cyrus Smith. Or, ce commencement dont parlait lingnieur, ctait la construction dun appareil qui pt servir transformer les substances naturelles. On sait le rle que joue la chaleur dans ces transformations. Or, le combustible, bois ou charbon de terre, tait immdiatement utilisable. Il sagissait donc de btir un four pour lutiliser. quoi servira ce four ? demanda Pencroff. fabriquer la poterie dont nous avons besoin, rpondit Cyrus Smith. Et avec quoi ferons-nous le four ? Avec des briques. Et les briques ? Avec de largile. En route, mes amis. Pour viter les transports, nous tablirons notre atelier au lieu mme de production. Nab apportera des provisions, et le feu ne manquera pas pour la cuisson des aliments.
- 146 -

Non, rpondit le reporter, mais si les aliments viennent manquer, faute dinstruments de chasse ! Ah ! si nous avions seulement un couteau ! scria le marin. Eh bien ? demanda Cyrus Smith. Eh bien ! jaurais vite fait de fabriquer un arc et des flches, et le gibier abonderait loffice ! Oui, un couteau, une lame tranchante dit lingnieur, comme sil se ft parl lui-mme. En ce moment, ses regards se portrent vers Top, qui allait et venait sur le rivage. Soudain, le regard de Cyrus Smith sanima. Top, ici ! dit-il. Le chien accourut lappel de son matre. Celui-ci prit la tte de Top entre ses mains, et, dtachant le collier que lanimal portait au cou, il le rompit en deux parties, en disant : Voil deux couteaux, Pencroff ! Deux hurrahs du marin lui rpondirent. Le collier de Top tait fait dune mince lame dacier tremp. Il suffisait donc de laffter dabord sur une pierre de grs, de manire mettre au vif langle du tranchant, puis denlever le morfil sur un grs plus fin. Or, ce genre de roche arnace se rencontrait abondamment sur la grve, et, deux heures aprs, loutillage de la colonie se composait de deux lames tranchantes quil avait t facile demmancher dans une poigne solide. La conqute de ce premier outil fut salue comme un triomphe. Conqute prcieuse, en effet, et qui venait propos.
- 147 -

On partit. Lintention de Cyrus Smith tait de retourner la rive occidentale du lac, l o il avait remarqu la veille cette terre argileuse dont il possdait un chantillon. On prit donc par la berge de la Mercy, on traversa le plateau de Grande-vue, et, aprs une marche de cinq milles au plus, on arrivait une clairire situe deux cents pas du lac Grant. Chemin faisant, Harbert avait dcouvert un arbre dont les Indiens de lAmrique mridionale emploient les branches fabriquer leurs arcs. Ctait le crejimba , de la famille des palmiers, qui ne porte pas de fruits comestibles. Des branches longues et droites furent coupes, effeuilles, tailles, plus fortes en leur milieu, plus faibles leurs extrmits, et il ny avait plus qu trouver une plante propre former la corde de larc. Ce fut une espce appartenant la famille des malvaces, un hibiscus heterophyllus , qui fournit des fibres dune tnacit remarquable, quon et pu comparer des tendons danimaux. Pencroff obtint ainsi des arcs dune assez grande puissance, auxquels il ne manquait plus que les flches. Celles-ci taient faciles faire avec des branches droites et rigides, sans nodosits, mais la pointe qui devait les armer, cest--dire une substance propre remplacer le fer, ne devait pas se rencontrer si aisment. Mais Pencroff se dit quayant fourni, lui, sa part dans le travail, le hasard ferait le reste. Les colons taient arrivs sur le terrain reconnu la veille. Il se composait de cette argile figuline qui sert confectionner les briques et les tuiles, argile, par consquent, trs convenable pour lopration quil sagissait de mener bien. La main-duvre ne prsentait aucune difficult. Il suffisait de dgraisser cette figuline avec du sable, de mouler les briques et de les cuire la chaleur dun feu de bois. Ordinairement, les briques sont tasses dans des moules, mais lingnieur se contenta de les fabriquer la main. Toute la
- 148 -

journe et la suivante furent employes ce travail. Largile, imbibe deau, corroye ensuite avec les pieds et les poignets des manipulateurs, fut divise en prismes dgale grandeur. Un ouvrier exerc peut confectionner, sans machine, jusqu dix mille briques par douze heures ; mais dans leurs deux journes de travail, les cinq briquetiers de lle Lincoln nen fabriqurent pas plus de trois mille, qui furent ranges les unes prs des autres, jusquau moment o leur complte dessiccation permettrait den oprer la cuisson, cest--dire dans trois ou quatre jours. Ce fut dans la journe du 2 avril que Cyrus Smith soccupa de fixer lorientation de lle. La veille, il avait not exactement lheure laquelle le soleil avait disparu sous lhorizon, en tenant compte de la rfraction. Ce matin-l, il releva non moins exactement lheure laquelle il reparut. Entre ce coucher et ce lever, douze heures vingt-quatre minutes staient coules. Donc, six heures douze minutes aprs son lever, le soleil, ce jour-l, passerait exactement au mridien, et le point du ciel quil occuperait ce moment serait le nord. lheure dite, Cyrus releva ce point, et, en mettant lun par lautre avec le soleil deux arbres qui devaient lui servir de repres, il obtint ainsi une mridienne invariable pour ses oprations ultrieures. Pendant les deux jours qui prcdrent la cuisson des briques, on soccupa de sapprovisionner de combustible. Des branches furent coupes autour de la clairire, et lon ramassa tout le bois tomb sous les arbres. Cela ne se fit pas sans que lon chasst un peu dans les environs, dautant mieux que Pencroff possdait maintenant quelques douzaines de flches armes de pointes trs acres. Ctait Top qui avait fourni ces pointes, en rapportant un porc-pic, assez mdiocre comme gibier, mais dune incontestable valeur, grce aux piquants dont il tait hriss. Ces piquants furent ajusts solidement lextrmit des flches, dont la direction fut assure par un empennage de
- 149 -

plumes de kakatos. Le reporter et Harbert devinrent promptement de trs adroits tireurs darc. Aussi, le gibier de poil et de plume abonda-t-il aux Chemines, cabiais, pigeons, agoutis, coqs de bruyre, etc. La plupart de ces animaux furent tus dans la partie de la fort situe sur la rive gauche de la Mercy, et laquelle on donna le nom de bois du Jacamar, en souvenir du volatile que Pencroff et Harbert avaient poursuivi lors de leur premire exploration. Ce gibier fut mang frais, mais on conserva les jambons de cabiai, en les fumant au-dessus dun feu de bois vert, aprs les avoir aromatiss avec des feuilles odorantes. Cependant, cette nourriture trs fortifiante, ctait toujours rtis sur rtis, et les convives eussent t heureux dentendre chanter dans ltre un simple pot-au-feu ; mais il fallait attendre que le pot ft fabriqu, et, par consquent, que le four ft bti. Pendant ces excursions, qui ne se firent que dans un rayon trs restreint autour de la briqueterie, les chasseurs purent constater le passage rcent danimaux de grande taille, arms de griffes puissantes, dont ils ne purent reconnatre lespce. Cyrus Smith leur recommanda donc une extrme prudence, car il tait probable que la fort renfermait quelques fauves dangereux. Et il fit bien. En effet, Gdon Spilett et Harbert aperurent un jour un animal qui ressemblait un jaguar. Ce fauve, heureusement, ne les attaqua pas, car ils ne sen seraient peuttre pas tirs sans quelque grave blessure. Mais ds quil aurait une arme srieuse, cest--dire un de ces fusils que rclamait Pencroff, Gdon Spilett se promettait bien de faire aux btes froces une guerre acharne et den purger lle. Les Chemines, pendant ces quelques jours, ne furent pas amnages plus confortablement, car lingnieur comptait dcouvrir ou btir, sil le fallait, une demeure plus convenable. On
- 150 -

se contenta dtendre sur le sable des couloirs une frache litire de mousses et de feuilles sches, et, sur ces couchettes un peu primitives, les travailleurs, harasss, dormaient dun parfait sommeil. On fit aussi le relev des jours couls dans lle Lincoln, depuis que les colons y avaient atterri, et lon en tint depuis lors un compte rgulier. Le 5 avril, qui tait un mercredi, il y avait douze jours que le vent avait jet les naufrags sur ce littoral. Le 6 avril, ds laube, lingnieur et ses compagnons taient runis sur la clairire, lendroit o allait soprer la cuisson des briques. Naturellement, cette opration devait se faire en plein air, et non dans des fours, ou plutt, lagglomration des briques ne serait quun norme four qui se cuirait lui-mme. Le combustible, fait de fascines bien prpares, fut dispos sur le sol, et on lentoura de plusieurs rangs de briques sches, qui formrent bientt un gros cube, lextrieur duquel des vents furent mnags. Ce travail dura toute la journe, et, le soir seulement, on mit le feu aux fascines. Cette nuit-l, personne ne se coucha, et on veilla avec soin ce que le feu ne se ralentt pas. Lopration dura quarante-huit heures et russit parfaitement. Il fallut alors laisser refroidir la masse fumante, et, pendant ce temps, Nab et Pencroff, guids par Cyrus Smith, charrirent, sur une claie faite de branchages entrelacs, plusieurs charges de carbonate de chaux, pierres trs communes, qui se trouvaient abondamment au nord du lac. Ces pierres, dcomposes par la chaleur, donnrent une chaux vive, trs grasse, foisonnant beaucoup par lextinction, aussi pure enfin que si elle et t produite par la calcination de la craie ou du marbre. Mlange avec du sable, dont leffet est dattnuer le retrait de la pte quand elle se solidifie, cette chaux fournit un mortier
- 151 -

excellent. De ces divers travaux, il rsulta que, le 9 avril, lingnieur avait sa disposition une certaine quantit de chaux toute prpare, et quelques milliers de briques. On commena donc, sans perdre un instant, la construction dun four, qui devait servir la cuisson des diverses poteries indispensables pour les usages domestiques. On y russit sans trop de difficult. Cinq jours aprs, le four fut charg de cette houille dont lingnieur avait dcouvert un gisement ciel ouvert vers lembouchure du Creek-Rouge, et les premires fumes schappaient dune chemine haute dune vingtaine de pieds. La clairire tait transforme en usine, et Pencroff ntait pas loign de croire que de ce four allaient sortir tous les produits de lindustrie moderne. En attendant, ce que les colons fabriqurent tout dabord, ce fut une poterie commune, mais trs propre la cuisson des aliments. La matire premire tait cette argile mme du sol, laquelle Cyrus Smith fit ajouter un peu de chaux et du quartz. En ralit, cette pte constituait ainsi la vritable terre de pipe , avec laquelle on fit des pots, des tasses qui avaient t moules sur des galets de formes convenables, des assiettes, de grandes jarres et des cuves pour contenir leau, etc. La forme de ces objets tait gauche, dfectueuse ; mais, aprs quils eurent t cuits une haute temprature, la cuisine des Chemines se trouva pourvue dun certain nombre dustensiles aussi prcieux que si le plus beau kaolin ft entr dans leur composition. Il faut mentionner ici que Pencroff, dsireux de savoir si cette argile, ainsi prpare, justifiait son nom de terre de pipe , se fabriqua quelques pipes assez grossires, quil trouva charmantes, mais auxquelles le tabac manquait, hlas ! Et, il faut le dire, ctait une grosse privation pour Pencroff. Mais le tabac viendra, comme toutes choses ! rptait-il dans ses lans de confiance absolue.

- 152 -

Ces travaux durrent jusquau 15 avril, et on comprend que ce temps fut consciencieusement employ. Les colons, devenus potiers, ne firent pas autre chose que de la poterie. Quand il conviendrait Cyrus Smith de les changer en forgerons, ils seraient forgerons. Mais, le lendemain tant un dimanche, et mme le dimanche de Pques, tous convinrent de sanctifier ce jour par le repos. Ces Amricains taient des hommes religieux, scrupuleux observateurs des prceptes de la Bible, et la situation qui leur tait faite ne pouvait que dvelopper leurs sentiments de confiance envers lAuteur de toutes choses. Le soir du 15 avril, on revint donc dfinitivement aux Chemines. Le reste des poteries fut emport, et le four steignit en attendant une destination nouvelle. Le retour fut marqu par un incident heureux, la dcouverte que fit lingnieur dune substance propre remplacer lamadou. On sait que cette chair spongieuse et veloute provient dun certain champignon du genre polypore. Convenablement prpare, elle est extrmement inflammable, surtout quand elle a t pralablement sature de poudre canon ou bouillie dans une dissolution de nitrate ou de chlorate de potasse. Mais, jusqualors, on navait trouv aucun de ces polypores, ni mme aucune de ces morilles qui peuvent les remplacer. Ce jour-l, lingnieur, ayant reconnu une certaine plante appartenant au genre armoise, qui compte parmi ses principales espces labsinthe, la citronnelle, lestragon, le gpi, etc., en arracha plusieurs touffes, et, les prsentant au marin : Tenez, Pencroff, dit-il, voil qui vous fera plaisir. Pencroff regarda attentivement la plante, revtue de poils soyeux et longs, dont les feuilles taient recouvertes dun duvet cotonneux. Eh ! quest-ce cela, monsieur Cyrus ? demanda Pencroff. Bont du ciel ! Est-ce du tabac ?

- 153 -

Non, rpondit Cyrus Smith, cest lartmise, larmoise chinoise pour les savants, et pour nous autres, ce sera de lamadou. Et, en effet, cette armoise, convenablement dessche, fournit une substance trs inflammable, surtout lorsque plus tard lingnieur leut imprgne de ce nitrate de potasse dont lle possdait plusieurs couches, et qui nest autre chose que du salptre. Ce soir-l, tous les colons, runis dans la chambre centrale, souprent convenablement. Nab avait prpar un pot-au-feu dagouti, un jambon de cabiai aromatis, auquel on joignit les tubercules bouillis du caladium macrorhizum , sorte de plante herbace de la famille des araces, et qui, sous la zone tropicale, et affect une forme arborescente. Ces rhizomes taient dun excellent got, trs nutritifs, peu prs semblables cette substance qui se dbite en Angleterre sous le nom de sagou de Portland , et ils pouvaient, dans une certaine mesure, remplacer le pain, qui manquait encore aux colons de lle Lincoln. Le souper achev, avant de se livrer au sommeil, Cyrus Smith et ses compagnons vinrent prendre lair sur la grve. Il tait huit heures du soir. La nuit sannonait magnifiquement. La lune, qui avait t pleine cinq jours auparavant, ntait pas encore leve, mais lhorizon sargentait dj de ces nuances douces et ples que lon pourrait appeler laube lunaire. Au znith austral, les constellations circumpolaires resplendissaient, et, parmi toutes, cette Croix du Sud que lingnieur, quelques jours auparavant, saluait la cime du mont Franklin. Cyrus Smith observa pendant quelque temps cette splendide constellation, qui porte son sommet et sa base deux toiles de premire grandeur, au bras gauche une toile de seconde, au bras droit une toile de troisime grandeur. Puis, aprs avoir rflchi :
- 154 -

Harbert, demanda-t-il au jeune garon, ne sommes-nous pas au 15 avril ? Oui, monsieur Cyrus, rpondit Harbert. Eh bien, si je ne me trompe, demain sera un des quatre jours de lanne pour lequel le temps vrai se confond avec le temps moyen, cest--dire, mon enfant, que demain, quelques secondes prs, le soleil passera au mridien juste au midi des horloges. Si donc le temps est beau, je pense que je pourrai obtenir la longitude de lle avec une approximation de quelques degrs. Sans instruments, sans sextant ? demanda Gdon Spilett. Oui, reprit lingnieur. Aussi, puisque la nuit est pure, je vais essayer, ce soir mme, dobtenir notre latitude en calculant la hauteur de la Croix du Sud, cest--dire du ple austral, au-dessus de lhorizon. Vous comprenez bien, mes amis, quavant dentreprendre des travaux srieux dinstallation, il ne suffit pas davoir constat que cette terre est une le, il faut, autant que possible, reconnatre quelle distance elle est situe, soit du continent amricain, soit du continent australien, soit des principaux archipels du Pacifique. En effet, dit le reporter, au lieu de construire une maison, nous pouvons avoir intrt construire un bateau, si par hasard nous ne sommes qu une centaine de milles dune cte habite. Voil pourquoi, reprit Cyrus Smith, je vais essayer, ce soir, dobtenir la latitude de lle Lincoln, et demain, midi, jessayerai den calculer la longitude. Si lingnieur et possd un sextant, appareil qui permet de mesurer avec une grande prcision la distance angulaire des objets par rflexion, lopration net offert aucune difficult. Ce
- 155 -

soir-l, par la hauteur du ple, le lendemain, par le passage du soleil au mridien, il aurait obtenu les coordonnes de lle. Mais, lappareil manquant, il fallait le suppler. Cyrus Smith rentra donc aux Chemines. la lueur du foyer, il tailla deux petites rgles plates quil runit lune lautre par une de leurs extrmits, de manire former une sorte de compas dont les branches pouvaient scarter ou se rapprocher. Le point dattache tait fix au moyen dune forte pine dacacia, que fournit le bois mort du bcher. Cet instrument termin, lingnieur revint sur la grve ; mais comme il fallait quil prt la hauteur du ple au-dessus dun horizon nettement dessin, cest--dire un horizon de mer, et que le cap Griffe lui cachait lhorizon du sud, il dut aller chercher une station plus convenable. La meilleure aurait videmment t le littoral expos directement au sud, mais il et fallu traverser la Mercy, alors profonde, et ctait une difficult. Cyrus Smith rsolut, en consquence, daller faire son observation sur le plateau de Grande-vue, en se rservant de tenir compte de sa hauteur au-dessus du niveau de la mer, hauteur quil comptait calculer le lendemain par un simple procd de gomtrie lmentaire. Les colons se transportrent donc sur le plateau, en remontant la rive gauche de la Mercy, et ils vinrent se placer sur la lisire qui sorientait nord-ouest et sud-est, cest--dire sur cette ligne de roches capricieusement dcoupes qui bordait la rivire. Cette partie du plateau dominait dune cinquantaine de pieds les hauteurs de la rive droite, qui descendaient, par une double pente, jusqu lextrmit du cap Griffe et jusqu la cte mridionale de lle. Aucun obstacle narrtait donc le regard, qui embrassait lhorizon sur une demi-circonfrence, depuis le cap jusquau promontoire du Reptile. Au sud, cet horizon, clair par
- 156 -

en dessous des premires clarts de la lune, tranchait vivement sur le ciel et pouvait tre vis avec une certaine prcision. ce moment, la Croix du Sud se prsentait lobservateur dans une position renverse, ltoile alpha marquant sa base, qui est plus rapproche du ple austral. Cette constellation nest pas situe aussi prs du ple antarctique que ltoile polaire lest du ple arctique. Ltoile alpha en est vingt-sept degrs environ, mais Cyrus Smith le savait et devait tenir compte de cette distance dans son calcul. Il eut soin aussi de lobserver au moment o elle passait au mridien au-dessous du ple, et qui devait simplifier son opration. Cyrus Smith dirigea donc une branche de son compas de bois sur lhorizon de mer, lautre sur alpha, comme il et fait des lunettes dun cercle rptiteur, et louverture des deux branches lui donna la distance angulaire qui sparait alpha de lhorizon. Afin de fixer langle obtenu dune manire immutable, il piqua, au moyen dpines, les deux planchettes de son appareil sur une troisime place transversalement, de telle sorte que leur cartement ft solidement maintenu. Cela fait, il ne restait plus qu calculer langle obtenu, en ramenant lobservation au niveau de la mer, de manire tenir compte de la dpression de lhorizon, ce qui ncessitait de mesurer la hauteur du plateau. La valeur de cet angle donnerait ainsi la hauteur dalpha, et consquemment celle du ple audessus de lhorizon, cest--dire la latitude de lle, puisque la latitude dun point du globe est toujours gale la hauteur du ple au-dessus de lhorizon de ce point. Ces calculs furent remis au lendemain, et, dix heures, tout le monde dormait profondment.

- 157 -

CHAPITRE XIV
Le lendemain, 16 avril, dimanche de Pques, les colons sortaient des Chemines au jour naissant, et procdaient au lavage de leur linge et au nettoyage de leurs vtements. Lingnieur comptait fabriquer du savon ds quil se serait procur les matires premires ncessaires la saponification, soude ou potasse, graisse ou huile. La question si importante du renouvellement de la garde-robe serait galement traite en temps et lieu. En tout cas, les habits dureraient bien six mois encore, car ils taient solides et pouvaient rsister aux fatigues des travaux manuels. Mais tout dpendrait de la situation de lle par rapport aux terres habites. Cest ce qui serait dtermin ce jour mme, si le temps le permettait. Or, le soleil, se levant sur un horizon pur, annonait une journe magnifique, une de ces belles journes dautomne qui sont comme les derniers adieux de la saison chaude. Il sagissait donc de complter les lments des observations de la veille, en mesurant la hauteur du plateau de Grande-vue audessus du niveau de la mer. Ne vous faut-il pas un instrument analogue celui qui vous a servi hier ? demanda Harbert lingnieur. Non, mon enfant, rpondit celui-ci, nous allons procder autrement, et dune manire peu prs aussi prcise. Harbert, aimant sinstruire de toutes choses, suivit lingnieur, qui scarta du pied de la muraille de granit, en descendant jusquau bord de la grve. Pendant ce temps, Pencroff, Nab et le reporter soccupaient de divers travaux. Cyrus Smith stait muni dune sorte de perche droite, longue dune douzaine de pieds, quil avait mesure aussi exactement
- 158 -

que possible, en la comparant sa propre taille, dont il connaissait la hauteur une ligne prs. Harbert portait un fil plomb que lui avait remis Cyrus Smith, cest--dire une simple pierre fixe au bout dune fibre flexible. Arriv une vingtaine de pieds de la lisire de la grve, et cinq cents pieds environ de la muraille de granit, qui se dressait perpendiculairement, Cyrus Smith enfona la perche de deux pieds dans le sable, et, en la calant avec soin, il parvint, au moyen du fil plomb, la dresser perpendiculairement au plan de lhorizon. Cela fait, il se recula de la distance ncessaire pour que, tant couch sur le sable, le rayon visuel, parti de son il, effleurt la fois et lextrmit de la perche et la crte de la muraille. Puis il marqua soigneusement ce point avec un piquet. Alors, sadressant Harbert : Tu connais les premiers principes de la gomtrie ? lui demanda-t-il. Un peu, monsieur Cyrus, rpondit Harbert, qui ne voulait pas trop savancer. Tu te rappelles bien quelles sont les proprits de deux triangles semblables ? Oui, rpondit Harbert. Leurs cts homologues sont proportionnels. Eh bien, mon enfant, je viens de construire deux triangles semblables, tous deux rectangles : le premier, le plus petit, a pour cts la perche perpendiculaire, la distance qui spare le piquet du bas de la perche, et mon rayon visuel pour hypotnuse ; le
- 159 -

second a pour cts la muraille perpendiculaire, dont il sagit de mesurer la hauteur, la distance qui spare le piquet du bas de cette muraille, et mon rayon visuel formant galement son hypotnuse, qui se trouve tre la prolongation de celle du premier triangle. Ah ! monsieur Cyrus, jai compris ! scria Harbert. De mme que la distance du piquet la perche est proportionnelle la distance du piquet la base de la muraille, de mme la hauteur de la perche est proportionnelle la hauteur de cette muraille. Cest cela mme, Harbert, rpondit lingnieur, et quand nous aurons mesur les deux premires distances, connaissant la hauteur de la perche, nous naurons plus quun calcul de proportion faire, ce qui nous donnera la hauteur de la muraille et nous vitera la peine de la mesurer directement. Les deux distances horizontales furent releves, au moyen mme de la perche, dont la longueur au-dessus du sable tait exactement de dix pieds. La premire distance tait de quinze pieds entre le piquet et le point o la perche tait enfonce dans le sable. La deuxime distance, entre le piquet et la base de la muraille, tait de cinq cents pieds. Ces mesures termines, Cyrus Smith et le jeune garon revinrent aux Chemines. L, lingnieur prit une pierre plate quil avait rapporte de ses prcdentes excursions, sorte de schiste ardoisier, sur lequel il tait facile de tracer des chiffres au moyen dune coquille aigu. Il tablit donc la proportion suivante :

- 160 -

15 : 500 : : 10 : x 500 fois 10 = 5000 5000 sur 15 = 333, 33. Do il fut tabli que la muraille de granit mesurait trois cent trente-trois pieds de hauteur. Cyrus Smith reprit alors linstrument quil avait fabriqu la veille et dont les deux planchettes, par leur cartement, lui donnaient la distance angulaire de ltoile alpha lhorizon. Il mesura trs exactement louverture de cet angle sur une circonfrence quil divisa en trois cent soixante parties gales. Or, cet angle, en y ajoutant les vingt-sept degrs qui sparent alpha du ple antarctique, et en rduisant au niveau de la mer la hauteur du plateau sur lequel lobservation avait t faite, se trouva tre de cinquante-trois degrs. Ces cinquante-trois degrs tant retranchs des quatre-vingt-dix degrs, distance du ple lquateur, il restait trente-sept degrs. Cyrus Smith en conclut donc que lle Lincoln tait situe sur le trente-septime degr de latitude australe, ou en tenant compte, vu limperfection de ses oprations, dun cart de cinq degrs, quelle devait tre situe entre le trente-cinquime et le quarantime parallle. Restait obtenir la longitude, pour complter les coordonnes de lle. Cest ce que lingnieur tenterait de dterminer le jour mme, midi, cest--dire au moment o le soleil passerait au mridien. Il fut dcid que ce dimanche serait employ une promenade, ou plutt une exploration de cette partie de lle situe entre le nord du lac et le golfe du Requin, et si le temps le permettait, on pousserait cette reconnaissance jusquau revers septentrional du cap Mandibule-Sud. On devait djeuner aux dunes et ne revenir que le soir. huit heures et demie du matin, la petite troupe suivait la lisire du canal. De lautre ct, sur llot du Salut, de nombreux
- 161 -

oiseaux se promenaient gravement. Ctaient des plongeurs, de lespce des manchots, trs reconnaissables leur cri dsagrable, qui rappelle le braiment de lne. Pencroff ne les considra quau point de vue comestible, et napprit pas sans une certaine satisfaction que leur chair, quoique noirtre, est fort mangeable. On pouvait voir aussi ramper sur le sable de gros amphibies, des phoques, sans doute, qui semblaient avoir choisi llot pour refuge. Il ntait gure possible dexaminer ces animaux au point de vue alimentaire, car leur chair huileuse est dtestable ; cependant, Cyrus Smith les observa avec attention, et, sans faire connatre son ide, il annona ses compagnons que trs prochainement on ferait une visite llot. Le rivage, suivi par les colons, tait sem dinnombrables coquillages, dont quelques-uns eussent fait la joie dun amateur de malacologie. Ctaient, entre autres, des phasianelles, des trbratules, des trigonies, etc. Mais ce qui devait tre plus utile, ce fut une vaste hutrire, dcouverte mer basse, que Nab signala parmi les roches, quatre milles environ des Chemines. Nab naura pas perdu sa journe, scria Pencroff, en observant le banc dostraces qui stendait au large. Cest une heureuse dcouverte, en effet, dit le reporter, et pour peu, comme on le prtend, que chaque hutre produise par anne de cinquante soixante mille ufs, nous aurons l une rserve inpuisable. Seulement, je crois que lhutre nest pas trs nourrissante, dit Harbert. Non, rpondit Cyrus Smith. Lhutre ne contient que trs peu de matire azote, et, un homme qui sen nourrirait
- 162 -

exclusivement, il nen faudrait pas moins de quinze seize douzaines par jour. Bon ! rpondit Pencroff. Nous pourrons en avaler des douzaines de douzaines, avant davoir puis le banc. Si nous en prenions quelques-unes pour notre djeuner ? Et sans attendre de rponse sa proposition, sachant bien quelle tait approuve davance, le marin et Nab dtachrent une certaine quantit de ces mollusques. On les mit dans une sorte de filet en fibres dhibiscus, que Nab avait confectionn, et qui contenait dj le menu du repas ; puis, lon continua de remonter la cte entre les dunes et la mer. De temps en temps, Cyrus Smith consultait sa montre, afin de se prparer temps pour lobservation solaire, qui devait tre faite midi prcis. Toute cette portion de lle tait fort aride jusqu cette pointe qui fermait la baie de lUnion, et qui avait reu le nom de cap Mandibule-Sud. On ny voyait que sable et coquilles, mlangs de dbris de laves. Quelques oiseaux de mer frquentaient cette cte dsole, des golands, de grands albatros, ainsi que des canards sauvages, qui excitrent bon droit la convoitise de Pencroff. Il essaya bien de les abattre coups de flche, mais sans rsultat, car ils ne se posaient gure, et il et fallu les atteindre au vol. Ce qui amena le marin rpter lingnieur : Voyez-vous, monsieur Cyrus, tant que nous naurons pas un ou deux fusils de chasse, notre matriel laissera dsirer ! Sans doute, Pencroff, rpondit le reporter, mais il ne tient qu vous ! Procurez-nous du fer pour les canons, de lacier pour les batteries, du salptre, du charbon et du soufre pour la poudre,
- 163 -

du mercure et de lacide azotique pour le fulminate, enfin du plomb pour les balles, et Cyrus nous fera des fusils de premier choix. Oh ! rpondit lingnieur, toutes ces substances, nous pourrons sans doute les trouver dans lle, mais une arme feu est un instrument dlicat et qui ncessite des outils dune grande prcision. Enfin, nous verrons plus tard. Pourquoi faut-il, scria Pencroff, pourquoi faut-il que nous ayons jet par-dessus le bord toutes ces armes que la nacelle emportait avec nous, et nos ustensiles, et jusqu nos couteaux de poche ! Mais, si nous ne les avions pas jets, Pencroff, cest nous que le ballon aurait jets au fond de la mer ! dit Harbert. Cest pourtant vrai ce que vous dites l, mon garon ! rpondit le marin. Puis, passant une autre ide : Mais, jy songe, ajouta-t-il, quel a d tre lahurissement de Jonathan Forster et de ses compagnons, quand, le lendemain matin, ils auront trouv la place nette et la machine envole ! Le dernier de mes soucis est de savoir ce quils ont pu penser ! dit le reporter. Cest pourtant moi qui ai eu cette ide-l ! dit Pencroff dun air satisfait. Une belle ide, Pencroff, rpondit Gdon Spilett en riant, et qui nous a mis o nous sommes !

- 164 -

Jaime mieux tre ici quaux mains des sudistes ! scria le marin, surtout depuis que M Cyrus a eu la bont de venir nous rejoindre ! Et moi aussi, en vrit ! rpliqua le reporter. Dailleurs, que nous manque-t-il ? Rien ! Si ce nest tout ! rpondit Pencroff, qui clata de rire, en remuant ses larges paules. Mais, un jour ou lautre, nous trouverons le moyen de nous en aller ! Et plus tt peut-tre que vous ne limaginez, mes amis, dit alors lingnieur, si lle Lincoln nest qu une moyenne distance dun archipel habit ou dun continent. Avant une heure, nous le saurons. Je nai pas de carte du Pacifique, mais ma mmoire a conserv un souvenir trs net de sa portion mridionale. La latitude que jai obtenue hier met lle Lincoln par le travers de la Nouvelle-Zlande louest, et de la cte du Chili lest. Mais entre ces deux terres, la distance est au moins de six mille milles. Reste donc dterminer quel point lle occupe sur ce large espace de mer, et cest ce que la longitude nous donnera tout lheure avec une approximation suffisante, je lespre. Nest-ce pas, demanda Harbert, larchipel des Pomotou qui est le plus rapproch de nous en latitude ? Oui, rpondit lingnieur, mais la distance qui nous en spare est de plus de douze cents milles. Et par l ? dit Nab, qui suivait la conversation avec un extrme intrt, et dont la main indiqua la direction du sud. Par l, rien, rpondit Pencroff. Rien, en effet, ajouta lingnieur.

- 165 -

Eh bien, Cyrus, demanda le reporter, si lle Lincoln ne se trouve qu deux ou trois cents milles de la Nouvelle-Zlande ou du Chili ? Eh bien, rpondit lingnieur, au lieu de faire une maison, nous ferons un bateau, et matre Pencroff se chargera de le manuvrer Comment donc, monsieur Cyrus, scria le marin, je suis tout prt passer capitaine ds que vous aurez trouv le moyen de construire une embarcation suffisante pour tenir la mer ! Nous le ferons, si cela est ncessaire ! rpondit Cyrus Smith. Mais tandis que causaient ces hommes, qui vritablement ne doutaient de rien, lheure approchait laquelle lobservation devait avoir lieu. Comment sy prendrait Cyrus Smith pour constater le passage du soleil au mridien de lle, sans aucun instrument ? Cest ce que Harbert ne pouvait deviner. Les observateurs se trouvaient alors une distance de six milles des Chemines, non loin de cette partie des dunes dans laquelle lingnieur avait t retrouv, aprs son nigmatique sauvetage. On fit halte en cet endroit, et tout fut prpar pour le djeuner, car il tait onze heures et demie. Harbert alla chercher de leau douce au ruisseau qui coulait prs de l, et il la rapporta dans une cruche dont Nab stait muni. Pendant ces prparatifs, Cyrus Smith disposa tout pour son observation astronomique. Il choisit sur la grve une place bien nette, que la mer en se retirant avait nivele parfaitement. Cette couche de sable trs fin tait dresse comme une glace, sans quun grain dpasst lautre. Peu importait, dailleurs, que cette couche ft horizontale ou non, et il nimportait pas davantage que la baguette, haute de six pieds, qui y fut plante, se dresst perpendiculairement. Au contraire, mme, lingnieur linclina
- 166 -

vers le sud, cest--dire du ct oppos au soleil, car il ne faut pas oublier que les colons de lle Lincoln, par cela mme que lle tait situe dans lhmisphre austral, voyaient lastre radieux dcrire son arc diurne au-dessus de lhorizon du nord, et non audessus de lhorizon du sud. Harbert comprit alors comment lingnieur allait procder pour constater la culmination du soleil, cest--dire son passage au mridien de lle, ou, en dautres termes, le midi du lieu. Ctait au moyen de lombre projete sur le sable par la baguette, moyen qui, dfaut dinstrument, lui donnerait une approximation convenable pour le rsultat quil voulait obtenir. En effet, le moment o cette ombre atteindrait son minimum de longueur serait le midi prcis, et il suffirait de suivre lextrmit de cette ombre, afin de reconnatre linstant o, aprs avoir successivement diminu, elle recommencerait sallonger. En inclinant sa baguette du ct oppos au soleil, Cyrus Smith rendait lombre plus longue, et, par consquent, ses modifications seraient plus faciles constater. En effet, plus laiguille dun cadran est grande, plus on peut suivre aisment le dplacement de sa pointe. Lombre de la baguette ntait pas autre chose que laiguille dun cadran. Lorsquil pensa que le moment tait arriv, Cyrus Smith sagenouilla sur le sable, et, au moyen de petits jalons de bois quil fichait dans le sable, il commena pointer les dcroissances successives de lombre de la baguette. Ses compagnons, penchs au-dessus de lui, suivaient lopration avec un intrt extrme. Le reporter tenait son chronomtre la main, prt relever lheure quil marquerait, quand lombre serait son plus court. En outre, comme Cyrus Smith oprait le 16 avril, jour auquel le temps vrai et le temps moyen se confondent, lheure donne par Gdon Spilett serait lheure vraie quil serait alors Washington, ce qui simplifierait le calcul.

- 167 -

Cependant le soleil savanait lentement ; lombre de la baguette diminuait peu peu, et quand il parut Cyrus Smith quelle recommenait grandir : Quelle heure ? dit-il. Cinq heures et une minute , rpondit aussitt Gdon Spilett. Il ny avait plus qu chiffrer lopration. Rien ntait plus facile. Il existait, on le voit, en chiffres ronds, cinq heures de diffrence entre le mridien de Washington et celui de lle Lincoln, cest--dire quil tait midi lle Lincoln, quand il tait dj cinq heures du soir Washington. Or, le soleil, dans son mouvement apparent autour de la terre, parcourt un degr par quatre minutes, soit quinze degrs par heure. Quinze degrs multiplis par cinq heures donnaient soixante-quinze degrs. Donc, puisque Washington est par 77311 , autant dire soixante-dix-sept degrs compts du mridien de Greenwich, que les Amricains prennent pour point de dpart des longitudes, concurremment avec les Anglais, il sensuivait que lle tait situe par soixante-dix-sept degrs plus soixante-quinze degrs louest du mridien de Greenwich, cest--dire par le vent cinquante-deuxime degr de longitude ouest. Cyrus Smith annona ce rsultat ses compagnons, et tenant compte des erreurs dobservation, ainsi quil lavait fait pour la latitude, il crut pouvoir affirmer que le gisement de lle Lincoln tait entre le trente-cinquime et le trente-septime parallle, et entre le cent cinquantime et le cent cinquante-cinquime mridien louest du mridien de Greenwich. Lcart possible quil attribuait aux erreurs dobservation tait, on le voit, de cinq degrs dans les deux sens, ce qui, soixante milles par degr, pouvait donner une erreur de trois cents milles en latitude ou en longitude pour le relvement exact.
- 168 -

Mais cette erreur ne devait pas influer sur le parti quil conviendrait de prendre. Il tait bien vident que lle Lincoln tait une telle distance de toute terre ou archipel, quon ne pourrait se hasarder franchir cette distance sur un simple et fragile canot. En effet, son relvement la plaait au moins douze cents milles de Tati et des les de larchipel des Pomotou, plus de dix-huit cents milles de la Nouvelle-Zlande, plus de quatre mille cinq cents milles de la cte amricaine ! Et quand Cyrus Smith consultait ses souvenirs, il ne se rappelait en aucune faon quune le quelconque occupt, dans cette partie du Pacifique, la situation assigne lle Lincoln.

- 169 -

CHAPITRE XV
Le lendemain, 17 avril, la premire parole du marin fut pour Gdon Spilett. Eh bien, monsieur, lui demanda-t-il, que serons-nous aujourdhui ? Ce quil plaira Cyrus , rpondit le reporter. Or, de briquetiers et de potiers quils avaient t jusqualors, les compagnons de lingnieur allaient devenir mtallurgistes. La veille, aprs le djeuner, lexploration avait t porte jusqu la pointe du cap Mandibule, distante de prs de sept milles des Chemines. L finissait la longue srie des dunes, et le sol prenait une apparence volcanique. Ce ntaient plus de hautes murailles, comme au plateau de Grande-vue, mais une bizarre et capricieuse bordure qui encadrait cet troit golfe compris entre les deux caps, forms des matires minrales vomies par le volcan. Arrivs cette pointe, les colons taient revenus sur leurs pas, et, la nuit tombante, ils rentraient aux Chemines, mais ils ne sendormirent pas avant que la question de savoir sil fallait songer quitter ou non lle Lincoln et t dfinitivement rsolue. Ctait une distance considrable que celle de ces douze cents milles qui sparaient lle de larchipel des Pomotou. Un canot net pas suffi la franchir, surtout lapproche de la mauvaise saison. Pencroff lavait formellement dclar. Or, construire un simple canot, mme en ayant les outils ncessaires, tait un ouvrage difficile, et, les colons nayant pas doutils, il fallait commencer par fabriquer marteaux, haches, herminettes, scies, tarires, rabots, etc., ce qui exigerait un certain temps. Il fut donc
- 170 -

dcid que lon hivernerait lle Lincoln, et que lon chercherait une demeure plus confortable que les Chemines pour y passer les mois dhiver. Avant toutes choses, il sagissait dutiliser le minerai de fer, dont lingnieur avait observ quelques gisements dans la partie nord-ouest de lle, et de changer ce minerai soit en fer, soit en acier. Le sol ne renferme gnralement pas les mtaux ltat de puret. Pour la plupart, on les trouve combins avec loxygne ou avec le soufre. Prcisment, les deux chantillons rapports par Cyrus Smith taient, lun du fer magntique, non carbonat, lautre de la pyrite, autrement dit du sulfure de fer. Ctait donc le premier, loxyde de fer, quil fallait rduire par le charbon, cest--dire dbarrasser de loxygne, pour lobtenir ltat de puret. Cette rduction se fait en soumettant le minerai en prsence du charbon une haute temprature, soit par la rapide et facile mthode catalane , qui a lavantage de transformer directement le minerai en fer dans une seule opration, soit par la mthode des hauts fourneaux, qui change dabord le minerai en fonte, puis la fonte en fer, en lui enlevant les trois quatre pour cent de charbon qui sont combins avec elle. Or, de quoi avait besoin Cyrus Smith ? De fer et non de fonte, et il devait rechercher la plus rapide mthode de rduction. Dailleurs, le minerai quil avait recueilli tait par lui-mme trs pur et trs riche. Ctait ce minerai oxydul qui, se rencontrant en masses confuses dun gris fonc, donne une poussire noire, cristallise en octadres rguliers, fournit les aimants naturels, et sert fabriquer en Europe ces fers de premire qualit, dont la Sude et la Norvge sont si abondamment pourvues. Non loin de ce gisement se trouvaient les gisements de charbon de terre dj exploits par les colons. De l, grande facilit pour le traitement

- 171 -

du minerai, puisque les lments de la fabrication se trouvaient rapprochs. Cest mme ce qui fait la prodigieuse richesse des exploitations du Royaume-Uni, o la houille sert fabriquer le mtal extrait du mme sol et en mme temps quelle. Alors, monsieur Cyrus, lui dit Pencroff, nous allons travailler le minerai de fer ? Oui, mon ami, rpondit lingnieur, et, pour cela, ce qui ne vous dplaira pas, nous commencerons par faire sur llot la chasse aux phoques. La chasse aux phoques ! scria le marin en se retournant vers Gdon Spilett. Il faut donc du phoque pour fabriquer du fer ? Puisque Cyrus le dit ! rpondit le reporter. Mais lingnieur avait dj quitt les Chemines, et Pencroff se prpara la chasse aux phoques, sans avoir obtenu dautre explication. Bientt Cyrus Smith, Harbert, Gdon Spilett, Nab et le marin taient runis sur la grve, en un point o le canal laissait une sorte de passage guable mer basse. La mare tait au plus bas du reflux, et les chasseurs purent traverser le canal sans se mouiller plus haut que le genou. Cyrus Smith mettait donc pour la premire fois le pied sur llot, et ses compagnons pour la seconde fois, puisque ctait l que le ballon les avait jets tout dabord. leur dbarquement, quelques centaines de pingouins les regardrent dun il candide. Les colons, arms de btons,
- 172 -

auraient pu facilement les tuer, mais ils ne songrent pas se livrer ce massacre deux fois inutile, car il importait de ne point effrayer les amphibies, qui taient couchs sur le sable, quelques encablures. Ils respectrent aussi certains manchots trs innocents, dont les ailes, rduites ltat de moignons, saplatissaient en forme de nageoires, garnies de plumes dapparence squammeuse. Les colons savancrent donc prudemment vers la pointe nord, en marchant sur un sol cribl de petites fondrires, qui formaient autant de nids doiseaux aquatiques. Vers lextrmit de llot apparaissaient de gros points noirs qui nageaient fleur deau. On et dit des ttes dcueils en mouvement. Ctaient les amphibies quil sagissait de capturer. Il fallait les laisser prendre terre, car, avec leur bassin troit, leur poil ras et serr, leur conformation fusiforme, ces phoques, excellents nageurs, sont difficiles saisir dans la mer, tandis que, sur le sol, leurs pieds courts et palms ne leur permettent quun mouvement de reptation peu rapide. Pencroff connaissait les habitudes de ces amphibies, et il conseilla dattendre quils fussent tendus sur le sable, aux rayons de ce soleil qui ne tarderait pas les plonger dans un profond sommeil. On manuvrerait alors de manire leur couper la retraite et les frapper aux naseaux. Les chasseurs se dissimulrent donc derrire les roches du littoral, et ils attendirent silencieusement. Une heure se passa, avant que les phoques fussent venus sbattre sur le sable. On en comptait une demi-douzaine. Pencroff et Harbert se dtachrent alors, afin de tourner la pointe de llot, de manire les prendre
- 173 -

revers et leur couper la retraite. Pendant ce temps, Cyrus Smith, Gdon Spilett et Nab, rampant le long des roches, se glissaient vers le futur thtre du combat. Tout coup, la haute taille du marin se dveloppa. Pencroff poussa un cri. Lingnieur et ses deux compagnons se jetrent en toute hte entre la mer et les phoques. Deux de ces animaux, vigoureusement frapps, restrent morts sur le sable, mais les autres purent regagner la mer et prendre le large. Les phoques demands, monsieur Cyrus ! dit le marin en savanant vers lingnieur. Bien, rpondit Cyrus Smith. Nous en ferons des soufflets de forge ! Des soufflets de forge ! scria Pencroff. Eh bien ! voil des phoques qui ont de la chance ! Ctait, en effet, une machine soufflante, ncessaire pour le traitement du minerai, que lingnieur comptait fabriquer avec la peau de ces amphibies. Ils taient de moyenne taille, car leur longueur ne dpassait pas six pieds, et, par la tte, ils ressemblaient des chiens. Comme il tait inutile de se charger dun poids aussi considrable que celui de ces deux animaux, Nab et Pencroff rsolurent de les dpouiller sur place, tandis que Cyrus Smith et le reporter achveraient dexplorer llot. Le marin et le ngre se tirrent adroitement de leur opration, et, trois heures aprs, Cyrus Smith avait sa disposition deux peaux de phoque, quil comptait utiliser dans cet tat, et sans leur faire subir aucun tannage.

- 174 -

Les colons durent attendre que la mer et rebaiss, et, traversant le canal, ils rentrrent aux Chemines. Ce ne fut pas un petit travail que celui de tendre ces peaux sur des cadres de bois destins maintenir leur cartement, et de les coudre au moyen de fibres, de manire pouvoir y emmagasiner lair sans laisser trop de fuites. Il fallut sy reprendre plusieurs fois. Cyrus Smith navait sa disposition que les deux lames dacier provenant du collier de Top, et, cependant, il fut si adroit, ses compagnons laidrent avec tant dintelligence, que, trois jours aprs, loutillage de la petite colonie stait augment dune machine soufflante, destine injecter lair au milieu du minerai lorsquil serait trait par la chaleur, condition indispensable pour la russite de lopration. Ce fut le 20 avril, ds le matin, que commena la priode mtallurgique , ainsi que lappela le reporter dans ses notes. Lingnieur tait dcid, on le sait, oprer sur le gisement mme de houille et de minerai. Or, daprs ses observations, ces gisements taient situs au bas des contreforts nord-est du mont Franklin, cest--dire une distance de six milles. Il ne fallait donc pas songer revenir chaque jour aux Chemines, et il fut convenu que la petite colonie camperait sous une hutte de branchages, de manire que limportante opration ft suivie nuit et jour. Ce projet arrt, on partit ds le matin. Nab et Pencroff tranaient sur une claie la machine soufflante, et une certaine quantit de provisions vgtales et animales, que, dailleurs, on renouvellerait en route. Le chemin suivi fut celui des bois du Jacamar, que lon traversa obliquement du sud-est au nord-ouest, et dans leur partie la plus paisse. Il fallut se frayer une route, qui devait former, par la suite, lartre la plus directe entre le plateau de Grande-vue et le mont Franklin. Les arbres, appartenant aux espces dj reconnues, taient magnifiques. Harbert en signala
- 175 -

de nouveaux, entre autres, des dragonniers, que Pencroff traita de poireaux prtentieux , car, en dpit de leur taille, ils taient de cette mme famille des liliaces que loignon, la civette, lchalote ou lasperge. Ces dragonniers pouvaient fournir des racines ligneuses, qui, cuites, sont excellentes, et qui, soumises une certaine fermentation, donnent une trs agrable liqueur. On en fit provision. Ce cheminement travers le bois fut long. Il dura la journe entire, mais cela permit dobserver la faune et la flore. Top, plus spcialement charg de la faune, courait travers les herbes et les broussailles, faisant lever indistinctement toute espce de gibier. Harbert et Gdon Spilett turent deux kangourous coups de flche, et de plus un animal qui ressemblait fort un hrisson et un fourmilier : au premier, parce quil se roulait en boule et se hrissait de piquants ; au second, parce quil avait des ongles fouisseurs, un museau long et grle que terminait un bec doiseau, et une langue extensible, garnie de petites pines qui lui servaient retenir les insectes. Et quand il sera dans le pot-au-feu, fit naturellement observer Pencroff, quoi ressemblera-t-il ? un excellent morceau de buf, rpondit Harbert. Nous ne lui en demanderons pas davantage , rpondit le marin. Pendant cette excursion, on aperut quelques sangliers sauvages, qui ne cherchrent point attaquer la petite troupe, et il ne semblait pas que lon dt rencontrer de fauves redoutables, quand, dans un pais fourr, le reporter crut voir, quelques pas de lui, entre les premires branches dun arbre, un animal quil prit pour un ours, et quil se mit dessiner tranquillement. Trs heureusement pour Gdon Spilett, lanimal en question nappartenait point cette redoutable famille des plantigrades. Ce ntait quun koula , plus connu sous le nom de paresseux ,
- 176 -

qui avait la taille dun grand chien, le poil hriss et de couleur sale, les pattes armes de fortes griffes, ce qui lui permettait de grimper aux arbres et de se nourrir de feuilles. Vrification faite de lidentit dudit animal, quon ne drangea point de ses occupations, Gdon Spilett effaa ours de la lgende de son croquis, mit koula la place, et la route fut reprise. cinq heures du soir, Cyrus Smith donnait le signal de halte. Il se trouvait en dehors de la fort, la naissance de ces puissants contreforts qui tanonnaient le mont Franklin vers lest. quelques centaines de pas coulait le Creek-Rouge, et, par consquent, leau potable ntait pas loin. Le campement fut aussitt organis. En moins dune heure, sur la lisire de la fort, entre les arbres, une hutte de branchages entremls de lianes et empts de terre glaise, offrit une retraite suffisante. On remit au lendemain les recherches gologiques. Le souper fut prpar, un bon feu flamba devant la hutte, la broche tourna, et huit heures, tandis que lun des colons veillait pour entretenir le foyer, au cas o quelque bte dangereuse aurait rd aux alentours, les autres dormaient dun bon sommeil. Le lendemain, 21 avril, Cyrus Smith, accompagn dHarbert, alla rechercher ces terrains de formation ancienne sur lesquels il avait dj trouv un chantillon de minerai. Il rencontra le gisement fleur de terre, presque aux sources mme du creek, au pied de la base latrale de lun de ces contreforts du nord-est. Ce minerai, trs riche en fer, enferm dans sa gangue fusible, convenait parfaitement au mode de rduction que lingnieur comptait employer, cest--dire la mthode catalane, mais simplifie, ainsi quon lemploie en Corse. En effet, la mthode catalane proprement dite exige la construction de fours et de creusets, dans lesquels le minerai et le charbon, placs par couches alternatives, se transforment et se rduisent. Mais Cyrus Smith prtendait conomiser ces constructions, et voulait former tout simplement, avec le minerai et le charbon, une masse cubique au centre de laquelle il dirigerait le vent de son soufflet. Ctait le procd employ, sans doute, par Tubal-Can et les
- 177 -

premiers mtallurgistes du monde habit. Or, ce qui avait russi avec les petits-fils dAdam, ce qui donnait encore de bons rsultats dans les contres riches en minerai et en combustible, ne pouvait que russir dans les circonstances o se trouvaient les colons de lle Lincoln. Ainsi que le minerai, la houille fut rcolte, sans peine et non loin, la surface du sol. On cassa pralablement le minerai en petits morceaux, et on le dbarrassa la main des impurets qui souillaient sa surface. Puis, charbon et minerai furent disposs en tas et par couches successives, ainsi que fait le charbonnier du bois quil veut carboniser. De cette faon, sous linfluence de lair projet par la machine soufflante, le charbon devait se transformer en acide carbonique, puis en oxyde de carbone, charg de rduire loxyde de fer, cest--dire den dgager loxygne. Ainsi lingnieur procda-t-il. Le soufflet de peaux de phoque, muni son extrmit dun tuyau en terre rfractaire, qui avait t pralablement fabriqu au four poteries, fut tabli prs du tas de minerai. M par un mcanisme dont les organes consistaient en chssis, cordes de fibres et contre-poids, il lana dans la masse une provision dair qui, tout en levant la temprature, concourut aussi la transformation chimique qui devait donner du fer pur. Lopration fut difficile. Il fallut toute la patience, toute lingniosit des colons pour la mener bien ; mais enfin elle russit, et le rsultat dfinitif fut une loupe de fer, rduite ltat dponge, quil fallut cingler et corroyer, cest--dire forger, pour en chasser la gangue liqufie. Il tait vident que le premier marteau manquait ces forgerons improviss ; mais, en fin de compte, ils se trouvaient dans les mmes conditions o avait t le premier mtallurgiste, et ils firent ce que dut faire celui-ci. La premire loupe, emmanche dun bton, servit de marteau pour forger la seconde sur une enclume de granit, et on arriva obtenir un mtal grossier, mais utilisable. Enfin, aprs bien des
- 178 -

efforts, bien des fatigues, le 25 avril, plusieurs barres de fer taient forges, et se transformaient en outils, pinces, tenailles, pics, pioches, etc, que Pencroff et Nab dclaraient tre de vrais bijoux. Mais ce mtal, ce ntait pas ltat de fer pur quil pouvait rendre de grands services, ctait surtout ltat dacier. Or, lacier est une combinaison de fer et de charbon que lon tire, soit de la fonte, en enlevant celle-ci lexcs de charbon, soit du fer, en ajoutant celui-ci le charbon qui lui manque. Le premier, obtenu par la dcarburation de la fonte, donne lacier naturel ou puddl ; le second, produit par la carburation du fer, donne lacier de cmentation. Ctait donc ce dernier que Cyrus Smith devait chercher fabriquer de prfrence, puisquil possdait le fer ltat pur. Il y russit en chauffant le mtal avec du charbon en poudre dans un creuset fait en terre rfractaire. Puis, cet acier, qui est mallable chaud et froid, il le travailla au marteau. Nab et Pencroff, habilement dirigs, firent des fers de hache, lesquels, chauffs au rouge, et plongs brusquement dans leau froide, acquirent une trempe excellente. Dautres instruments, faonns grossirement, il va sans dire, furent ainsi fabriqus, lames de rabot, haches, hachettes, bandes dacier qui devaient tre transformes en scies, ciseaux de charpentier, puis, des fers de pioche, de pelle, de pic, des marteaux, des clous, etc. Enfin, le 5 mai, la premire priode mtallurgique tait acheve, les forgerons rentraient aux Chemines, et de nouveaux travaux allaient les autoriser bientt prendre une qualification nouvelle.

- 179 -

CHAPITRE XVI
On tait au 6 mai, jour qui correspond au 6 novembre des contres de lhmisphre boral. Le ciel sembrumait depuis quelques jours, et il importait de prendre certaines dispositions en vue dun hivernage. Toutefois, la temprature ne stait pas encore abaisse sensiblement, et un thermomtre centigrade, transport lle Lincoln, et encore marqu une moyenne de dix douze degrs au-dessus de zro. Cette moyenne ne saurait surprendre, puisque lle Lincoln, situe trs vraisemblablement entre le trente-cinquime et le quarantime parallle, devait se trouver soumise, dans lhmisphre sud, aux mmes conditions climatriques que la Sicile ou la Grce dans lhmisphre nord. Mais, de mme que la Grce ou la Sicile prouvent des froids violents, qui produisent neige et glace, de mme lle Lincoln subirait sans doute, dans la priode la plus accentue de lhiver, certains abaissements de temprature contre lesquels il convenait de se prmunir. En tout cas, si le froid ne menaait pas encore, la saison des pluies tait prochaine, et sur cette le isole, expose toutes les intempries du large, en plein ocan Pacifique, les mauvais temps devaient tre frquents, et probablement terribles. La question dune habitation plus confortable que les Chemines dut donc tre srieusement mdite et promptement rsolue. Pencroff, naturellement, avait quelque prdilection pour cette retraite quil avait dcouverte ; mais il comprit bien quil fallait en chercher une autre. Dj les Chemines avaient t visites par la mer, dans des circonstances dont on se souvient, et on ne pouvait sexposer de nouveau pareil accident.

- 180 -

Dailleurs, ajouta Cyrus Smith, qui, ce jour-l, causait de ces choses avec ses compagnons, nous avons quelques prcautions prendre. Pourquoi ? Lle nest point habite, dit le reporter. Cela est probable, rpondit lingnieur, bien que nous ne layons pas explore encore dans son entier ; mais si aucun tre humain ne sy trouve, je crains que les animaux dangereux ny abondent. Il convient donc de se mettre labri dune agression possible, et de ne pas obliger lun de nous veiller chaque nuit pour entretenir un foyer allum. Et puis, mes amis, il faut tout prvoir. Nous sommes ici dans une partie du Pacifique souvent frquente par les pirates malais Quoi, dit Harbert, une telle distance de toute terre ? Oui, mon enfant, rpondit lingnieur. Ces pirates sont de hardis marins aussi bien que des malfaiteurs redoutables, et nous devons prendre nos mesures en consquence. Eh bien, rpondit Pencroff, nous nous fortifierons contre les sauvages deux et quatre pattes. Mais, monsieur Cyrus, ne serait-il pas propos dexplorer lle dans toutes ses parties avant de rien entreprendre ? Cela vaudrait mieux, ajouta Gdon Spilett. Qui sait si nous ne trouverons pas sur la cte oppose une de ces cavernes que nous avons inutilement cherches sur celle-ci ? Cela est vrai, rpondit lingnieur, mais vous oubliez, mes amis, quil convient de nous tablir dans le voisinage dun cours deau, et que, du sommet du mont Franklin, nous navons aperu vers louest ni ruisseau ni rivire. Ici, au contraire, nous sommes placs entre la Mercy et le lac Grant, avantage considrable quil ne faut pas ngliger. Et, de plus, cette cte, oriente lest, nest
- 181 -

pas expose comme lautre aux vents alizs, qui soufflent du nord-ouest dans cet hmisphre. Alors, monsieur Cyrus, rpondit le marin, construisons une maison sur les bords du lac. Ni les briques, ni les outils ne nous manquent maintenant. Aprs avoir t briquetiers, potiers, fondeurs, forgerons, nous saurons bien tre maons, que diable ! Oui, mon ami, mais avant de prendre une dcision, il faut chercher. Une demeure dont la nature aurait fait tous les frais nous pargnerait bien du travail, et elle nous offrirait sans doute une retraite plus sre encore, car elle serait aussi bien dfendue contre les ennemis du dedans que contre ceux du dehors. En effet, Cyrus, rpondit le reporter, mais nous avons dj examin tout ce massif granitique de la cte, et pas un trou, pas mme une fente ! Non, pas une ! ajouta Pencroff. Ah ! si nous avions pu creuser une demeure dans ce mur, une certaine hauteur, de manire la mettre hors datteinte, voil qui et t convenable ! Je vois cela dici, sur la faade qui regarde la mer, cinq ou six chambres Avec des fentres pour les clairer ! dit Harbert en riant. Et un escalier pour y monter ! ajouta Nab. Vous riez, scria le marin, et pourquoi donc ? Quy a-t-il dimpossible ce que je propose ? Est-ce que nous navons pas des pics et des pioches ? Est-ce que M Cyrus ne saura pas fabriquer de la poudre pour faire sauter la mine ? Nest-il pas vrai, monsieur Cyrus, que vous ferez de la poudre le jour o il nous en faudra ?
- 182 -

Cyrus Smith avait cout lenthousiaste Pencroff, dveloppant ses projets un peu fantaisistes. Attaquer cette masse de granit, mme coups de mine, ctait un travail herculen, et il tait vraiment fcheux que la nature net pas fait le plus dur de la besogne. Mais lingnieur ne rpondit au marin quen proposant dexaminer plus attentivement la muraille, depuis lembouchure de la rivire jusqu langle qui la terminait au nord. On sortit donc, et lexploration fut faite, sur une tendue de deux milles environ, avec un soin extrme. Mais, en aucun endroit, la paroi, unie et droite, ne laissa voir une cavit quelconque. Les nids des pigeons de roche qui voletaient sa cime ntaient, en ralit, que des trous fors la crte mme et sur la lisire irrgulirement dcoupe du granit. Ctait une circonstance fcheuse, et, quant attaquer ce massif, soit avec le pic, soit avec la poudre, pour y pratiquer une excavation suffisante, il ny fallait point songer. Le hasard avait fait que, sur toute cette partie du littoral, Pencroff avait dcouvert le seul abri provisoirement habitable, cest--dire ces Chemines quil sagissait pourtant dabandonner. Lexploration acheve, les colons se trouvaient alors langle nord de la muraille, o elle se terminait par ces pentes allonges qui venaient mourir sur la grve. Depuis cet endroit jusqu son extrme limite louest, elle ne formait plus quune sorte de talus, paisse agglomration de pierres, de terres et de sable, relis par des plantes, des arbrisseaux et des herbes, inclin sous un angle de quarante-cinq degrs seulement. et l, le granit perait encore, et sortait par pointes aigus de cette sorte de falaise. Des bouquets darbres stageaient sur ses pentes, et une herbe assez paisse la tapissait. Mais leffort vgtatif nallait pas plus loin, et une longue plaine de sables, qui commenait au pied du talus, stendait jusquau littoral.
- 183 -

Cyrus Smith pensa, non sans raison, que ce devait tre de ce ct que le trop-plein du lac spanchait sous forme de cascade. En effet, il fallait ncessairement que lexcs deau fourni par le Creek-Rouge se perdt en un point quelconque. Or, ce point, lingnieur ne lavait encore trouv sur aucune portion des rives dj explores, cest--dire depuis lembouchure du ruisseau, louest, jusquau plateau de Grande-vue. Lingnieur proposa donc ses compagnons de gravir le talus quils observaient alors, et de revenir aux Chemines par les hauteurs, en explorant les rives septentrionales et orientales du lac. La proposition fut accepte, et, en quelques minutes, Harbert et Nab taient arrivs au plateau suprieur. Cyrus Smith, Gdon Spilett et Pencroff les suivirent dun pas plus pos. deux cents pieds, travers le feuillage, la belle nappe deau resplendissait sous les rayons solaires. Le paysage tait charmant en cet endroit. Les arbres, aux tons jaunis, se groupaient merveilleusement pour le rgal des yeux. Quelques vieux troncs normes, abattus par lge, tranchaient, par leur corce noirtre, sur le tapis verdoyant qui recouvrait le sol. L caquetait tout un monde de kakatos bruyants, vritables prismes mobiles, qui sautaient dune branche lautre. On et dit que la lumire narrivait plus que dcompose travers cette singulire ramure. Les colons, au lieu de gagner directement la rive nord du lac, contournrent la lisire du plateau, de manire rejoindre lembouchure du creek sur sa rive gauche. Ctait un dtour dun mille et demi au plus. La promenade tait facile, car les arbres, largement espacs, laissaient entre eux un libre passage. On sentait bien que, sur cette limite, sarrtait la zone fertile, et la

- 184 -

vgtation sy montrait moins vigoureuse que dans toute la partie comprise entre les cours du creek et de la Mercy. Cyrus Smith et ses compagnons ne marchaient pas sans une certaine circonspection sur ce sol nouveau pour eux. Arcs, flches, btons emmanchs dun fer aigu, ctaient l leurs seules armes. Cependant, aucun fauve ne se montra, et il tait probable que ces animaux frquentaient plutt les paisses forts du sud ; mais les colons eurent la dsagrable surprise dapercevoir Top sarrter devant un serpent de grande taille, qui mesurait quatorze quinze pieds de longueur. Nab lassomma dun coup de bton. Cyrus Smith examina ce reptile, et dclara quil ntait pas venimeux, car il appartenait lespce des serpents-diamants dont les indignes se nourrissent dans la Nouvelle-Galle du Sud. Mais il tait possible quil en existt dautres dont la morsure est mortelle, tels que ces vipres-sourdes, queue fourchue, qui se redressent sous le pied, ou ces serpents ails, munis de deux oreillettes qui leur permettent de slancer avec une rapidit extrme. Top, le premier moment de surprise pass, donnait la chasse aux reptiles avec un acharnement qui faisait craindre pour lui. Aussi son matre le rappelait-il constamment. Lembouchure du Creek-Rouge, lendroit o il se jetait dans le lac, fut bientt atteinte. Les explorateurs reconnurent sur la rive oppose le point quils avaient dj visit en descendant du mont Franklin. Cyrus Smith constata que le dbit deau du creek tait assez considrable ; il tait donc ncessaire quen un endroit quelconque, la nature et offert un dversoir au trop-plein du lac. Ctait ce dversoir quil sagissait de dcouvrir, car, sans doute, il formait une chute dont il serait possible dutiliser la puissance mcanique.

- 185 -

Les colons, marchant volont, mais sans trop scarter les uns des autres, commencrent donc contourner la rive du lac, qui tait trs accore. Les eaux semblaient extrmement poissonneuses, et Pencroff se promit bien de fabriquer quelques engins de pche afin de les exploiter. Il fallut dabord doubler la pointe aigu du nord-est. On et pu supposer que la dcharge des eaux soprait en cet endroit, car lextrmit du lac venait presque affleurer la lisire du plateau. Mais il nen tait rien, et les colons continurent dexplorer la rive, qui, aprs une lgre courbure, redescendait paralllement au littoral. De ce ct, la berge tait moins boise, mais quelques bouquets darbres, sems et l, ajoutaient au pittoresque du paysage. Le lac Grant apparaissait alors dans toute son tendue, et aucun souffle ne ridait la surface de ses eaux. Top, en battant les broussailles, fit lever des bandes doiseaux divers, que Gdon Spilett et Harbert salurent de leurs flches. Un de ces volatiles fut mme adroitement atteint par le jeune garon, et tomba au milieu dherbes marcageuses. Top se prcipita vers lui, et rapporta un bel oiseau nageur, couleur dardoise, bec court, plaque frontale trs dveloppe, aux doigts largis par une bordure festonne, aux ailes bordes dun lisr blanc. Ctait un foulque , de la taille dune grosse perdrix, appartenant ce groupe des macrodactyles qui forme la transition entre lordre des chassiers et celui des palmipdes. Triste gibier, en somme, et dun got qui devait laisser dsirer. Mais Top se montrerait sans doute moins difficile que ses matres, et il fut convenu que le foulque servirait son souper. Les colons suivaient alors la rive orientale du lac, et ils ne devaient pas tarder atteindre la portion dj reconnue. Lingnieur tait fort surpris, car il ne voyait aucun indice dcoulement du trop-plein des eaux. Le reporter et le marin causaient avec lui, et il ne leur dissimulait point son tonnement. En ce moment, Top, qui avait t fort calme jusqualors, donna des signes dagitation.
- 186 -

Lintelligent animal allait et venait sur la berge, sarrtait soudain, et regardait les eaux, une patte leve, comme sil et t en arrt sur quelque gibier invisible ; puis, il aboyait avec fureur, en qutant, pour ainsi dire, et se taisait subitement. Ni Cyrus Smith, ni ses compagnons navaient dabord fait attention ce mange de Top ; mais les aboiements du chien devinrent bientt si frquents, que lingnieur sen proccupa. Quest-ce quil y a, Top ? demanda-t-il. Le chien fit plusieurs bonds vers son matre, en laissant voir une inquitude vritable, et il slana de nouveau vers la berge. Puis, tout coup, il se prcipita dans le lac. Ici, Top ! cria Cyrus Smith, qui ne voulait pas laisser son chien saventurer sur ces eaux suspectes. Quest-ce qui se passe donc l-dessous ? demanda Pencroff en examinant la surface du lac. Top aura senti quelque amphibie, rpondit Harbert. Un alligator, sans doute ? dit le reporter. Je ne le pense pas, rpondit Cyrus Smith. Les alligators ne se rencontrent que dans les rgions moins leves en latitude. Cependant, Top tait revenu lappel de son matre, et avait regagn la berge ; mais il ne pouvait rester en repos ; il sautait au milieu des grandes herbes, et, son instinct le guidant, il semblait suivre quelque tre invisible qui se serait gliss sous les eaux du lac, en en rasant les bords. Cependant, les eaux taient calmes, et pas une ride nen troublait la surface. Plusieurs fois, les colons

- 187 -

sarrtrent sur la berge, et ils observrent avec attention. Rien napparut. Il y avait l quelque mystre. Lingnieur tait fort intrigu. Poursuivons jusquau bout cette exploration , dit-il. Une demi-heure aprs, ils taient tous arrivs langle sudest du lac et se retrouvaient sur le plateau mme de Grande-vue. ce point, lexamen des rives du lac devait tre considr comme termin, et, cependant, lingnieur navait pu dcouvrir par o et comment soprait la dcharge des eaux. Pourtant, ce dversoir existe, rptait-il, et puisquil nest pas extrieur, il faut quil soit creus lintrieur du massif granitique de la cte ! Mais quelle importance attachez-vous savoir cela, mon cher Cyrus ? demanda Gdon Spilett. Une assez grande, rpondit lingnieur, car si lpanchement se fait travers le massif, il est possible quil sy trouve quelque cavit, quil et t facile de rendre habitable aprs avoir dtourn les eaux. Mais nest-il pas possible, monsieur Cyrus, que les eaux scoulent par le fond mme du lac, dit Harbert, et quelles aillent la mer par un conduit souterrain ? Cela peut tre, en effet, rpondit lingnieur, et, si cela est, nous serons obligs de btir notre maison nous-mmes, puisque la nature na pas fait les premiers frais de construction. Les colons se disposaient donc traverser le plateau pour regagner les Chemines, car il tait cinq heures du soir, quand Top donna de nouveaux signes dagitation. Il aboyait avec rage,
- 188 -

et, avant que son matre et pu le retenir, il se prcipita une seconde fois dans le lac. Tous coururent vers la berge. Le chien en tait dj plus de vingt pieds, et Cyrus Smith le rappelait vivement, quand une tte norme mergea de la surface des eaux, qui ne paraissaient pas tre profondes en cet endroit. Harbert reconnut aussitt lespce damphibie auquel appartenait cette tte conique gros yeux, que dcoraient des moustaches longs poils soyeux. Un lamantin ! scria-t-il. Ce ntait pas un lamantin, mais un spcimen de cette espce, comprise dans lordre des ctacs, qui porte le nom de dugong , car ses narines taient ouvertes la partie suprieure de son museau. Lnorme animal stait prcipit sur le chien, qui voulut vainement lviter en revenant vers la berge. Son matre ne pouvait rien pour le sauver, et avant mme quil ft venu la pense de Gdon Spilett ou dHarbert darmer leurs arcs, Top, saisi par le dugong, disparaissait sous les eaux. Nab, son pieu ferr la main, voulut se jeter au secours du chien, dcid sattaquer au formidable animal jusque dans son lment. Non, Nab , dit lingnieur, en retenant son courageux serviteur. Cependant, une lutte se passait sous les eaux, lutte inexplicable, car, dans ces conditions, Top ne pouvait videmment pas rsister, lutte qui devait tre terrible, on le voyait aux bouillonnements de la surface, lutte, enfin, qui ne pouvait se terminer que par la mort du chien ! Mais soudain, au milieu dun
- 189 -

cercle dcume, on vit reparatre Top. Lanc en lair par quelque force inconnue, il sleva dix pieds au-dessus de la surface du lac, retomba au milieu des eaux profondment troubles, et et bientt regagn la berge sans blessures graves, miraculeusement sauv. Cyrus Smith et ses compagnons regardaient sans comprendre. Circonstance non moins inexplicable encore ! On et dit que la lutte continuait encore sous les eaux. Sans doute le dugong, attaqu par quelque puissant animal, aprs avoir lch le chien, se battait pour son propre compte. Mais cela ne dura pas longtemps. Les eaux se rougirent de sang, et le corps du dugong, mergeant dune nappe carlate qui se propagea largement, vint bientt schouer sur une petite grve langle sud du lac. Les colons coururent vers cet endroit. Le dugong tait mort. Ctait un norme animal, long de quinze seize pieds, qui devait peser de trois quatre mille livres. son cou souvrait une blessure qui semblait avoir t faite avec une lame tranchante. Quel tait donc lamphibie qui avait pu, par ce coup terrible, dtruire le formidable dugong ? Personne net pu le dire, et, assez proccups de cet incident, Cyrus Smith et ses compagnons rentrrent aux Chemines.

- 190 -

CHAPITRE XVII
Le lendemain, 7 mai, Cyrus Smith et Gdon Spilett, laissant Nab prparer le djeuner, gravirent le plateau de Grande-vue, tandis que Harbert et Pencroff remontaient la rivire, afin de renouveler la provision de bois. Lingnieur et le reporter arrivrent bientt cette petite grve, situe la pointe sud du lac, et sur laquelle lamphibie tait rest chou. Dj des bandes doiseaux staient abattus sur cette masse charnue, et il fallut les chasser coups de pierres, car Cyrus Smith dsirait conserver la graisse du dugong et lutiliser pour les besoins de la colonie. Quant la chair de lanimal, elle ne pouvait manquer de fournir une nourriture excellente, puisque, dans certaines rgions de la Malaisie, elle est spcialement rserve la table des princes indignes. Mais cela, ctait laffaire de Nab. En ce moment, Cyrus Smith avait en tte dautres penses. Lincident de la veille ne stait point effac de son esprit et ne laissait pas de le proccuper. Il aurait voulu percer le mystre de ce combat sousmarin, et savoir quel congnre des mastodontes ou autres monstres marins avait fait au dugong une si trange blessure. Il tait donc l, sur le bord du lac, regardant, observant, mais rien napparaissait sous les eaux tranquilles, qui tincelaient aux premiers rayons du soleil. Sur cette petite grve qui supportait le corps du dugong, les eaux taient peu profondes ; mais, partir de ce point, le fond du lac sabaissait peu peu, et il tait probable quau centre, la profondeur devait tre considrable. Le lac pouvait tre considr comme une large vasque, qui avait t remplie par les eaux du Creek-Rouge. Eh bien, Cyrus, demanda le reporter, il me semble que ces eaux noffrent rien de suspect ?

- 191 -

Non, mon cher Spilett, rpondit lingnieur, et je ne sais vraiment comment expliquer lincident dhier ! Javoue, reprit Gdon Spilett, que la blessure faite cet amphibie est au moins trange, et je ne saurais expliquer davantage comment il a pu se faire que Top ait t si vigoureusement rejet hors des eaux ? On croirait vraiment que cest un bras puissant qui la lanc ainsi, et que ce mme bras, arm dun poignard, a ensuite donn la mort au dugong ! Oui, rpondit lingnieur, qui tait devenu pensif. Il y a l quelque chose que je ne puis comprendre. Mais comprenez-vous davantage, mon cher Spilett, de quelle manire jai t sauv moimme, comment jai pu tre arrach des flots et transport dans les dunes ? Non, nest-il pas vrai ? Aussi je pressens l quelque mystre que nous dcouvrirons sans doute un jour. Observons donc, mais ninsistons pas devant nos compagnons sur ces singuliers incidents. Gardons nos remarques pour nous et continuons notre besogne. On le sait, lingnieur navait encore pu dcouvrir par o schappait le trop-plein du lac, mais comme il navait vu nul indice quil dbordt jamais, il fallait ncessairement quun dversoir existt quelque part. Or, prcisment, Cyrus Smith fut assez surpris de distinguer un courant assez prononc qui se faisait sentir en cet endroit. Il jeta quelques petits morceaux de bois, et vit quils se dirigeaient vers langle sud. Il suivit ce courant, en marchant sur la berge, et il arriva la pointe mridionale du lac. L se produisait une sorte de dpression des eaux, comme si elles se fussent brusquement perdues dans quelque fissure du sol. Cyrus Smith couta, en mettant son oreille au niveau du lac, et il entendit trs distinctement le bruit dune chute souterraine.

- 192 -

Cest l, dit-il en se relevant, l que sopre la dcharge des eaux, l, sans doute, que par un conduit creus dans le massif de granit elles sen vont rejoindre la mer, travers quelques cavits que nous saurions utiliser notre profit ! Eh bien ! je le saurai ! Lingnieur coupa une longue branche, il la dpouilla de ses feuilles, et, en la plongeant langle des deux rives, il reconnut quil existait un large trou ouvert un pied seulement au-dessous de la surface des eaux. Ce trou, ctait lorifice du dversoir vainement cherch jusqualors, et la force du courant y tait telle, que la branche fut arrache des mains de lingnieur et disparut. Il ny a plus douter maintenant, rpta Cyrus Smith. L est lorifice du dversoir, et cet orifice, je le mettrai dcouvert. Comment ? demanda Gdon Spilett. En abaissant de trois pieds le niveau des eaux du lac. Et comment abaisser leur niveau ? En leur ouvrant une autre issue plus vaste que celle-ci. En quel endroit, Cyrus ? Sur la partie de la rive qui se rapproche le plus prs de la cte. Mais cest une rive de granit ! fit observer le reporter. Eh bien, rpondit Cyrus Smith, je le ferai sauter, ce granit, et les eaux, en schappant, baisseront de manire dcouvrir cet orifice Et formeront une chute en tombant sur la grve, ajouta le reporter.
- 193 -

Une chute que nous utiliserons ! rpondit Cyrus. Venez, venez ! Lingnieur entrana son compagnon, dont la confiance en Cyrus Smith tait telle quil ne doutait pas que lentreprise ne russt. Et pourtant, cette rive de granit, comment louvrir, comment, sans poudre et avec des instruments imparfaits, dsagrger ces roches ? Ntait-ce pas un travail au-dessus de ses forces, auquel lingnieur allait sacharner ? Quand Cyrus Smith et le reporter rentrrent aux Chemines, ils y trouvrent Harbert et Pencroff occups dcharger leur train de bois. Les bcherons vont avoir fini, monsieur Cyrus, dit le marin en riant, et quand vous aurez besoin de maons De maons, non, mais de chimistes, rpondit lingnieur. Oui, ajouta le reporter, nous allons faire sauter lle Sauter lle ! scria Pencroff. En partie, du moins ! rpliqua Gdon Spilett. coutez-moi, mes amis , dit lingnieur. Et il leur fit connatre le rsultat de ses observations. Suivant lui, une cavit plus ou moins considrable devait exister dans la masse de granit qui supportait le plateau de Grande-vue, et il prtendait pntrer jusqu elle. Pour ce faire, il fallait tout dabord dgager louverture par laquelle se prcipitaient les eaux, et, par consquent, abaisser leur niveau en leur procurant une plus large issue. De l, ncessit de
- 194 -

fabriquer une substance explosive qui pt pratiquer une forte saigne en un autre point de la rive. Cest ce quallait tenter Cyrus Smith au moyen des minraux que la nature mettait sa disposition. Inutile de dire avec quel enthousiasme tous, et plus particulirement Pencroff, accueillirent ce projet. Employer les grands moyens, ventrer ce granit, crer une cascade, cela allait au marin ! Et il serait aussi bien chimiste que maon ou bottier, puisque lingnieur avait besoin de chimistes. Il serait tout ce quon voudrait , mme professeur de danse et de maintien , dit-il Nab, si cela tait jamais ncessaire. Nab et Pencroff furent tout dabord chargs dextraire la graisse du dugong, et den conserver la chair, qui tait destine lalimentation. Ils partirent aussitt, sans mme demander plus dexplication. La confiance quils avaient en lingnieur tait absolue. Quelques instants aprs eux, Cyrus Smith, Harbert et Gdon Spilett, tranant la claie et remontant la rivire, se dirigeaient vers le gisement de houille o abondaient ces pyrites schisteuses qui se rencontrent, en effet, dans les terrains de transition les plus rcents, et dont Cyrus Smith avait dj rapport un chantillon. Toute la journe fut employe charrier une certaine quantit de ces pyrites aux Chemines. Le soir, il y en avait plusieurs tonnes. Le lendemain, 8 mai, lingnieur commena ses manipulations. Ces pyrites schisteuses tant composes principalement de charbon, de silice, dalumine et de sulfure de fer, celui-ci en excs, il sagissait disoler le sulfure de fer et de le transformer en sulfate le plus rapidement possible. Le sulfate obtenu, on en extrairait lacide sulfurique.

- 195 -

Ctait en effet le but atteindre. Lacide sulfurique est un des agents les plus employs, et limportance industrielle dune nation peut se mesurer la consommation qui en est faite. Cet acide serait plus tard dune utilit extrme aux colons pour la fabrication des bougies, le tannage des peaux, etc., mais en ce moment, lingnieur le rservait un autre emploi. Cyrus Smith choisit, derrire les Chemines, un emplacement dont le sol ft soigneusement galis. Sur ce sol, il plaa un tas de branchages et de bois hach, sur lequel furent placs des morceaux de schistes pyriteux, arc-bouts les uns contre les autres ; puis, le tout fut recouvert dune mince couche de pyrites, pralablement rduites la grosseur dune noix. Ceci fait, on mit le feu au bois, dont la chaleur se communiqua aux schistes, lesquels senflammrent, puisquils contenaient du charbon et du soufre. Alors, de nouvelles couches de pyrites concasses furent disposes de manire former un norme tas, qui fut extrieurement tapiss de terre et dherbes, aprs quon y eut mnag quelques vents, comme sil se ft agi de carboniser une meule de bois pour faire du charbon. Puis, on laissa la transformation saccomplir, et il ne fallait pas moins de dix douze jours pour que le sulfure de fer ft chang en sulfate de fer et lalumine en sulfate dalumine, deux substances galement solubles, les autres, silice, charbon brl et cendres, ne ltant pas. Pendant que saccomplissait ce travail chimique, Cyrus Smith fit procder dautres oprations. On y mettait plus que du zle. Ctait de lacharnement. Nab et Pencroff avaient enlev la graisse du dugong, qui avait t recueillie dans de grandes jarres de terre. Cette graisse, il sagissait den isoler un de ses lments, la glycrine, en la
- 196 -

saponifiant. Or, pour obtenir ce rsultat, il suffisait de la traiter par la soude ou la chaux. En effet, lune ou lautre de ces substances, aprs avoir attaqu la graisse, formerait un savon en isolant la glycrine, et ctait cette glycrine que lingnieur voulait prcisment obtenir. La chaux ne lui manquait pas, on le sait ; seulement le traitement par la chaux ne devait donner que des savons calcaires, insolubles et par consquent inutiles, tandis que le traitement par la soude fournirait, au contraire, un savon soluble, qui trouverait son emploi dans les nettoyages domestiques. Or, en homme pratique, Cyrus Smith devait plutt chercher obtenir de la soude. tait-ce difficile ? Non, car les plantes marines abondaient sur le rivage, salicornes, ficodes, et toutes ces fucaces qui forment les varechs et les gomons. On recueillit donc une grande quantit de ces plantes, on les fit dabord scher, puis ensuite brler dans des fosses en plein air. La combustion de ces plantes fut entretenue pendant plusieurs jours, de manire que la chaleur slevt au point den fondre les cendres, et le rsultat de lincinration fut une masse compacte, gristre, qui est depuis longtemps connue sous le nom de soude naturelle. Ce rsultat obtenu, lingnieur traita la graisse par la soude, ce qui donna, dune part, un savon soluble, et, de lautre, cette substance neutre, la glycrine. Mais ce ntait pas tout. Il fallait encore Cyrus Smith, en vue de sa prparation future, une autre substance, lazotate de potasse, qui est plus connu sous le nom de sel de nitrite ou de salptre. Cyrus Smith aurait pu fabriquer cette substance, en traitant le carbonate de potasse, qui sextrait facilement des cendres des vgtaux, par de lacide azotique. Mais lacide azotique lui manquait, et ctait prcisment cet acide quil voulait obtenir, en
- 197 -

fin de compte. Il y avait donc l un cercle vicieux, dont il ne ft jamais sorti. Trs heureusement, cette fois, la nature allait lui fournir le salptre, sans quil et dautre peine que de le ramasser. Harbert en dcouvrit un gisement dans le nord de lle, au pied du mont Franklin, et il ny eut plus qu purifier ce sel. Ces divers travaux durrent une huitaine de jours. Ils taient donc achevs, avant que la transformation du sulfure en sulfate de fer et t accomplie. Pendant les jours qui suivirent, les colons eurent le temps de fabriquer de la poterie rfractaire en argile plastique et de construire un fourneau de briques dune disposition particulire qui devait servir la distillation du sulfate de fer, lorsque celui-ci serait obtenu. Tout cela fut achev vers le 18 mai, peu prs au moment o la transformation chimique se terminait. Gdon Spilett, Harbert, Nab et Pencroff, habilement guids par lingnieur, taient devenus les plus adroits ouvriers du monde. La ncessit est, dailleurs, de tous les matres, celui quon coute le plus et qui enseigne le mieux. Lorsque le tas de pyrites eut t entirement rduit par le feu, le rsultat de lopration, consistant en sulfate de fer, sulfate dalumine, silice, rsidu de charbon et cendres, fut dpos dans un bassin rempli deau. On agita ce mlange, on le laissa reposer, puis on le dcanta, et on obtint un liquide clair, contenant en dissolution du sulfate de fer et du sulfate dalumine, les autres matires tant restes solides, puisquelles taient insolubles. Enfin, ce liquide stant vaporis en partie, des cristaux de sulfate de fer se dposrent, et les eaux-mres, cest--dire le liquide non vaporis, qui contenait du sulfate dalumine, furent abandonnes. Cyrus Smith avait donc sa disposition une assez grande quantit de ces cristaux de sulfate de fer, dont il sagissait dextraire lacide sulfurique.

- 198 -

Dans la pratique industrielle, cest une coteuse installation que celle quexige la fabrication de lacide sulfurique. Il faut, en effet, des usines considrables, un outillage spcial, des appareils de platine, des chambres de plomb, inattaquables lacide, et dans lesquelles sopre la transformation, etc. Lingnieur navait point cet outillage sa disposition, mais il savait quen Bohme particulirement, on fabrique lacide sulfurique par des moyens plus simples, qui ont mme lavantage de le produire un degr suprieur de concentration. Cest ainsi que se fait lacide connu sous le nom dacide de Nordhausen. Pour obtenir lacide sulfurique, Cyrus Smith navait plus quune seule opration faire : calciner en vase clos les cristaux de sulfate de fer, de manire que lacide sulfurique se distillt en vapeurs, lesquelles vapeurs produiraient ensuite lacide par condensation. Cest cette manipulation que servirent les poteries rfractaires, dans lesquelles furent placs les cristaux, et le four, dont la chaleur devait distiller lacide sulfurique. Lopration fut parfaitement conduite, et le 20 mai, douze jours aprs avoir commenc, lingnieur tait possesseur de lagent quil comptait utiliser plus tard de tant de faons diffrentes. Or, pourquoi voulait-il donc avoir cet agent ? Tout simplement pour produire lacide azotique, et cela fut ais, puisque le salptre, attaqu par lacide sulfurique, lui donna prcisment cet acide par distillation. Mais, en fin de compte, quoi allait-il employer cet acide azotique ? Cest ce que ses compagnons ignoraient encore, car il navait pas dit le dernier mot de son travail.

- 199 -

Cependant, lingnieur touchait son but, et une dernire opration lui procura la substance qui avait exig tant de manipulations. Aprs avoir pris de lacide azotique, il le mit en prsence de la glycrine, qui avait t pralablement concentre par vaporation au bain-marie, et il obtint, mme sans employer de mlange rfrigrant, plusieurs pintes dun liquide huileux et jauntre. Cette dernire opration, Cyrus Smith lavait faite seul, lcart, loin des Chemines, car elle prsentait des dangers dexplosion, et, quand il rapporta un flacon de ce liquide ses amis, il se contenta de leur dire : Voil de la nitro-glycrine ! Ctait, en effet, ce terrible produit, dont la puissance explosible est peut-tre dcuple de celle de la poudre ordinaire, et qui a dj caus tant daccidents ! Toutefois, depuis quon a trouv le moyen de le transformer en dynamite, cest--dire de le mlanger avec une substance solide, argile ou sucre, assez poreuse pour le retenir, le dangereux liquide a pu tre utilis avec plus de scurit. Mais la dynamite ntait pas encore connue lpoque o les colons opraient dans lle Lincoln. Et cest cette liqueur-l qui va faire sauter nos rochers ? dit Pencroff dun air assez incrdule. Oui, mon ami, rpondit lingnieur, et cette nitro-glycrine produira dautant plus deffet, que ce granit est extrmement dur et quil opposera une rsistance plus grande lclatement. Et quand verrons-nous cela, monsieur Cyrus ? Demain, ds que nous aurons creus un trou de mine , rpondit lingnieur. Le lendemain, 21 mai, ds laube, les mineurs se rendirent une pointe qui formait la rive est du lac Grant, et cinq cents
- 200 -

pas seulement de la cte. En cet endroit, le plateau tait en contre-bas des eaux, qui ntaient retenues que par leur cadre de granit. Il tait donc vident que si lon brisait ce cadre, les eaux schapperaient par cette issue, et formeraient un ruisseau qui, aprs avoir coul la surface incline du plateau, irait se prcipiter sur la grve. Par suite, il y aurait abaissement gnral du niveau du lac, et mise dcouvert de lorifice du dversoir, ce qui tait le but final. Ctait donc le cadre quil sagissait de briser. Sous la direction de lingnieur, Pencroff, arm dun pic quil maniait adroitement et vigoureusement, attaqua le granit sur le revtement extrieur. Le trou quil sagissait de percer prenait naissance sur une arte horizontale de la rive, et il devait senfoncer obliquement, de manire rencontrer un niveau sensiblement infrieur celui des eaux du lac. De cette faon, la force explosive, en cartant les roches, permettrait aux eaux de spancher largement au dehors et, par suite, de sabaisser suffisamment. Le travail fut long, car lingnieur, voulant produire un effet formidable, ne comptait pas consacrer moins de dix litres de nitro-glycrine lopration. Mais Pencroff, relay par Nab, fit si bien que, vers quatre heures du soir, le trou de mine tait achev. Restait la question dinflammation de la substance explosive. Ordinairement, la nitro-glycrine senflamme au moyen damorces de fulminate qui, en clatant, dterminent lexplosion. Il faut, en effet, un choc pour provoquer lexplosion, et, allume simplement, cette substance brlerait sans clater. Cyrus Smith aurait certainement pu fabriquer une amorce. dfaut de fulminate, il pouvait facilement obtenir une substance analogue au coton-poudre, puisquil avait de lacide azotique sa disposition.

- 201 -

Cette substance, presse dans une cartouche, et introduite dans la nitro-glycrine, aurait clat au moyen dune mche et dtermin lexplosion. Mais Cyrus Smith savait que la nitro-glycrine a la proprit de dtonner au choc. Il rsolut donc dutiliser cette proprit, quitte employer un autre moyen, si celui-l ne russissait pas. En effet, le choc dun marteau sur quelques gouttes de nitroglycrine, rpandues la surface dune pierre dure, suffit provoquer lexplosion. Mais loprateur ne pouvait tre l, donner le coup de marteau, sans tre victime de lopration. Cyrus Smith imagina donc de suspendre un montant, audessus du trou de mine, et au moyen dune fibre vgtale, une masse de fer pesant plusieurs livres. Une autre longue fibre, pralablement soufre, tait attache au milieu de la premire par une de ses extrmits, tandis que lautre extrmit tranait sur le sol jusqu une distance de plusieurs pieds du trou de mine. Le feu tant mis cette seconde fibre, elle brlerait jusqu ce quelle et atteint la premire. Celle-ci, prenant feu son tour, se romprait, et la masse de fer serait prcipite sur la nitroglycrine. Cet appareil fut donc install ; puis lingnieur, aprs avoir fait loigner ses compagnons, remplit le trou de mine de manire que la nitro-glycrine vnt en affleurer louverture, et il en jeta quelques gouttes la surface de la roche, au-dessous de la masse de fer dj suspendue. Ceci fait, Cyrus Smith prit lextrmit de la fibre soufre, il lalluma, et, quittant la place, il revint retrouver ses compagnons aux Chemines. La fibre devait brler pendant vingt-cinq minutes, et, en effet, vingt-cinq minutes aprs, une explosion, dont on ne saurait donner lide, retentit. Il sembla que toute lle tremblait sur sa base. Une gerbe de pierres se projeta dans les airs comme si elle
- 202 -

et t vomie par un volcan. La secousse produite par lair dplac fut telle, que les roches des Chemines oscillrent. Les colons, bien quils fussent plus de deux milles de la mine, furent renverss sur le sol. Ils se relevrent, ils remontrent sur le plateau, et ils coururent vers lendroit o la berge du lac devait avoir t ventre par lexplosion Un triple hurrah schappa de leurs poitrines ! Le cadre de granit tait fendu sur une large place ! Un cours rapide deau sen chappait, courait en cumant travers le plateau, en atteignait la crte, et se prcipitait dune hauteur de trois cents pieds sur la grve !

- 203 -

CHAPITRE XVIII
Le projet de Cyrus Smith avait russi ; mais, suivant son habitude, sans tmoigner aucune satisfaction, les lvres serres, le regard fixe, il restait immobile. Harbert tait enthousiasm ; Nab bondissait de joie ; Pencroff balanait sa grosse tte et murmurait ces mots : Allons, il va bien notre ingnieur ! En effet, la nitro-glycrine avait puissamment agi. La saigne, faite au lac, tait si importante, que le volume des eaux qui schappaient alors par ce nouveau dversoir tait au moins triple de celui qui passait auparavant par lancien. Il devait donc en rsulter que, peu de temps aprs lopration, le niveau du lac aurait baiss de deux pieds, au moins. Les colons revinrent aux Chemines, afin dy prendre des pics, des pieux ferrs, des cordes de fibres, un briquet et de lamadou ; puis, ils retournrent au plateau. Top les accompagnait. Chemin faisant, le marin ne put sempcher de dire lingnieur : Mais savez-vous bien, monsieur Cyrus, quau moyen de cette charmante liqueur que vous avez fabrique, on ferait sauter notre le tout entire ? Sans aucun doute, lle, les continents, et la terre elle-mme, rpondit Cyrus Smith. Ce nest quune question de quantit. Ne pourriez-vous donc employer cette nitro-glycrine au chargement des armes feu ? demanda le marin. Non, Pencroff, car cest une substance trop brisante. Mais il serait ais de fabriquer de la poudre-coton, ou mme de la poudre
- 204 -

ordinaire, puisque nous avons lacide azotique, le salptre, le soufre et le charbon. Malheureusement, ce sont les armes que nous navons pas. Oh ! monsieur Cyrus, rpondit le marin, avec un peu de bonne volont ! Dcidment, Pencroff avait ray le mot impossible du dictionnaire de lle Lincoln. Les colons, arrivs au plateau de Grande-vue, se dirigrent immdiatement vers la pointe du lac, prs de laquelle souvrait lorifice de lancien dversoir, qui, maintenant, devait tre dcouvert. Le dversoir serait donc devenu praticable, puisque les eaux ne sy prcipiteraient plus, et il serait facile sans doute den reconnatre la disposition intrieure. En quelques instants, les colons avaient atteint langle infrieur du lac, et un coup dil leur suffit pour constater que le rsultat avait t obtenu. En effet, dans la paroi granitique du lac, et maintenant au-dessus du niveau des eaux, apparaissait lorifice tant cherch. Un troit paulement, laiss nu par le retrait des eaux, permettait dy arriver. Cet orifice mesurait vingt pieds de largeur environ, mais il nen avait que deux de hauteur. Ctait comme une bouche dgout la bordure dun trottoir. Cet orifice naurait donc pu livrer un passage facile aux colons ; mais Nab et Pencroff prirent leur pic, et, en moins dune heure, ils lui eurent donn une hauteur suffisante. Lingnieur sapprocha alors et reconnut que les parois du dversoir, dans sa partie suprieure, naccusaient pas une pente de plus de trente trente-cinq degrs. Elles taient donc praticables, et, pourvu que leur dclivit ne saccrt pas, il serait facile de les descendre jusquau niveau mme de la mer. Si donc, ce qui tait fort probable, quelque vaste cavit existait lintrieur du massif granitique, on trouverait peut-tre moyen de lutiliser.
- 205 -

Eh bien, monsieur Cyrus, quest-ce qui nous arrte ? demanda le marin, impatient de saventurer dans ltroit couloir ? Vous voyez que Top nous a prcds ! Bien, rpondit lingnieur. Mais il faut y voir clair. Nab, va couper quelques branches rsineuses. Nab et Harbert coururent vers les rives du lac, ombrages de pins et autres arbres verts, et ils revinrent bientt avec des branches quils disposrent en forme de torches. Ces torches furent allumes au feu du briquet, et, Cyrus Smith en tte, les colons sengagrent dans le sombre boyau que le trop-plein des eaux emplissait nagure. Contrairement ce quon et pu supposer, le diamtre de ce boyau allait en slargissant, de telle sorte que les explorateurs, presque aussitt, purent se tenir droit en descendant. Les parois de granit, uses par les eaux depuis un temps infini, taient glissantes, et il fallait se garder des chutes. Aussi, les colons staient-ils lis les uns aux autres au moyen dune corde, ainsi que font les ascensionnistes dans les montagnes. Heureusement, quelques saillies du granit, formant de vritables marches, rendaient la descente moins prilleuse. Des gouttelettes, encore suspendues aux rocs, sirisaient et l sous le feu des torches, et on et pu croire que les parois taient revtues dinnombrables stalactites. Lingnieur observa ce granit noir. Il ny vit pas une strate, pas une faille. La masse tait compacte et dun grain extrmement serr. Ce boyau datait donc de lorigine mme de lle. Ce ntaient point les eaux qui lavaient creus peu peu. Pluton, et non pas Neptune, lavait for de sa propre main, et lon pouvait distinguer sur la muraille les traces dun travail ruptif que le lavage des eaux navait pu totalement effacer.

- 206 -

Les colons ne descendaient que fort lentement. Ils ntaient pas sans prouver une certaine motion, saventurer ainsi dans les profondeurs de ce massif, que des tres humains visitaient videmment pour la premire fois. Ils ne parlaient pas, mais ils rflchissaient, et cette rflexion dut venir plus dun, que quelque poulpe ou autre gigantesque cphalopode pouvait occuper les cavits intrieures, qui se trouvaient en communication avec la mer. Il fallait donc ne saventurer quavec une certaine prudence. Du reste, Top tenait la tte de la petite troupe, et lon pouvait sen rapporter la sagacit du chien, qui ne manquerait point de donner lalarme, le cas chant. Aprs avoir descendu une centaine de pieds, en suivant une route assez sinueuse, Cyrus Smith, qui marchait en avant, sarrta, et ses compagnons le rejoignirent. Lendroit o ils firent halte tait vid, de manire former une caverne de mdiocre dimension. Des gouttes deau tombaient de sa vote, mais elles ne provenaient pas dun suintement travers le massif. Ctaient simplement les dernires traces laisses par le torrent qui avait si longtemps grond dans cette cavit, et lair, lgrement humide, nmettait aucune manation mphitique. Eh bien, mon cher Cyrus ? dit alors Gdon Spilett. Voici une retraite bien ignore, bien cache dans ces profondeurs, mais, en somme, elle est inhabitable. Pourquoi inhabitable ? demanda le marin. Parce quelle est trop petite et trop obscure. Ne pouvons-nous lagrandir, la creuser, y pratiquer des ouvertures pour le jour et lair ? rpondit Pencroff, qui ne doutait plus de rien.

- 207 -

Continuons, rpondit Cyrus Smith, continuons notre exploration. Peut-tre, plus bas, la nature nous aura-t-elle pargn ce travail. Nous ne sommes encore quau tiers de la hauteur, fit observer Harbert. Au tiers environ, rpondit Cyrus Smith, car nous avons descendu une centaine de pieds depuis lorifice, et il nest pas impossible qu cent pieds plus bas O est donc Top ? demanda Nab en interrompant son matre. On chercha dans la caverne. Le chien ny tait pas. Il aura probablement continu sa route, dit Pencroff. Rejoignons-le , rpondit Cyrus Smith. La descente fut reprise. Lingnieur observait avec soin les dviations que le dversoir subissait, et, malgr tant de dtours, il se rendait assez facilement compte de sa direction gnrale, qui allait vers la mer. Les colons staient encore abaisss dune cinquantaine de pieds suivant la perpendiculaire, quand leur attention fut attire par des sons loigns qui venaient des profondeurs du massif. Ils sarrtrent et coutrent. Ces sons, ports travers le couloir, comme la voix travers un tuyau acoustique, arrivaient nettement loreille. Ce sont les aboiements de Top ! scria Harbert. Oui, rpondit Pencroff, et notre brave chien aboie mme avec fureur !
- 208 -

Nous avons nos pieux ferrs, dit Cyrus Smith. Tenonsnous sur nos gardes, et en avant ! Cela est de plus en plus intressant , murmura Gdon Spilett loreille du marin, qui fit un signe affirmatif. Cyrus Smith et ses compagnons se prcipitrent pour se porter au secours du chien. Les aboiements de Top devenaient de plus en plus perceptibles. On sentait dans sa voix saccade une rage trange. tait-il donc aux prises avec quelque animal dont il avait troubl la retraite ? On peut dire que, sans songer au danger auquel ils sexposaient, les colons se sentaient maintenant pris dune irrsistible curiosit. Ils ne descendaient plus le couloir, ils se laissaient pour ainsi dire glisser sur sa paroi, et, en quelques minutes, soixante pieds plus bas, ils eurent rejoint Top. L, le couloir aboutissait une vaste et magnifique caverne. L, Top, allant et venant, aboyait avec fureur. Pencroff et Nab, secouant leurs torches, jetrent de grands clats de lumire toutes les asprits du granit, et, en mme temps, Cyrus Smith, Gdon Spilett, Harbert, lpieu dress, se tinrent prts tout vnement. Lnorme caverne tait vide. Les colons la parcoururent en tous sens. Il ny avait rien, pas un animal, pas un tre vivant ! Et, cependant, Top continuait daboyer. Ni les caresses, ni les menaces ne purent le faire taire. Il doit y avoir quelque part une issue par laquelle les eaux du lac sen allaient la mer, dit lingnieur. En effet, rpondit Pencroff, et prenons garde de tomber dans un trou.
- 209 -

Va, Top, va ! cria Cyrus Smith. Le chien, excit par les paroles de son matre, courut vers lextrmit de la caverne, et, l, ses aboiements redoublrent. On le suivit, et, la lumire des torches, apparut lorifice dun vritable puits qui souvrait dans le granit. Ctait bien par l que soprait la sortie des eaux autrefois engages dans le massif, et, cette fois, ce ntait plus un couloir oblique et praticable, mais un puits perpendiculaire, dans lequel il et t impossible de saventurer. Les torches furent penches au-dessus de lorifice. On ne vit rien. Cyrus Smith dtacha une branche enflamme et la jeta dans cet abme. La rsine clatante, dont le pouvoir clairant saccrut encore par la rapidit de sa chute, illumina lintrieur du puits, mais rien napparut encore. Puis, la flamme steignit avec un lger frmissement indiquant quelle avait atteint la couche deau, cest--dire le niveau de la mer. Lingnieur, calculant le temps employ la chute, put en estimer la profondeur du puits, qui se trouva tre de quatre-vingtdix pieds environ. Le sol de la caverne tait donc situ quatre-vingt-dix pieds au-dessus du niveau de la mer. Voici notre demeure, dit Cyrus Smith. Mais elle tait occupe par un tre quelconque, rpondit Gdon Spilett, qui ne trouvait pas sa curiosit satisfaite. Eh bien, ltre quelconque, amphibie ou autre, sest enfui par cette issue, rpondit lingnieur, et il nous a cd la place.

- 210 -

Nimporte, ajouta le marin, jaurais bien voulu tre Top, il y a un quart dheure, car enfin ce nest pas sans raison quil a aboy ! Cyrus Smith regardait son chien, et celui de ses compagnons qui se ft approch de lui let entendu murmurer ces paroles : Oui, je crois bien que Top en sait plus long que nous sur bien des choses ! Cependant, les dsirs des colons se trouvaient en grande partie raliss. Le hasard, aid par la merveilleuse sagacit de leur chef, les avait heureusement servis. Ils avaient l, leur disposition, une vaste caverne, dont ils ne pouvaient encore estimer la capacit la lueur insuffisante des torches, mais quil serait certainement ais de diviser en chambres, au moyen de cloisons de briques, et dapproprier, sinon comme une maison, du moins comme un spacieux appartement. Les eaux lavaient abandonne et ny pouvaient plus revenir. La place tait libre. Restaient deux difficults : premirement, la possibilit dclairer cette excavation creuse dans un bloc plein ; deuximement, la ncessit den rendre laccs plus facile. Pour lclairage, il ne fallait point songer ltablir par le haut, puisquune norme paisseur de granit plafonnait au-dessus delle ; mais peut-tre pourrait-on percer la paroi antrieure, qui faisait face la mer. Cyrus Smith, qui, pendant la descente, avait apprci assez approximativement lobliquit, et par consquent la longueur du dversoir, tait fond croire que la partie antrieure de la muraille devait ntre que peu paisse. Si lclairage tait ainsi obtenu, laccs le serait aussi, car il tait aussi facile de percer une porte que des fentres, et dtablir une chelle extrieure. Cyrus Smith fit part de ses ides ses compagnons.
- 211 -

Alors, monsieur Cyrus, louvrage ! rpondit Pencroff. Jai mon pic, et je saurai bien me faire jour travers ce mur. O fautil frapper ? Ici , rpondit lingnieur, en indiquant au vigoureux marin un renfoncement assez considrable de la paroi, et qui devait en diminuer lpaisseur. Pencroff attaqua le granit, et pendant une demi-heure, la lueur des torches, il en fit voler les clats autour de lui. La roche tincelait sous son pic. Nab le relaya, puis Gdon Spilett aprs Nab. Ce travail durait depuis deux heures dj, et lon pouvait donc craindre quen cet endroit, la muraille nexcdt la longueur du pic, quand, un dernier coup port par Gdon Spilett, linstrument, passant au travers du mur, tomba au dehors. Hurrah ! toujours hurrah ! scria Pencroff. La muraille ne mesurait l que trois pieds dpaisseur. Cyrus Smith vint appliquer son il louverture, qui dominait le sol de quatre-vingts pieds. Devant lui stendait la lisire du rivage, llot, et, au del, limmense mer. Mais par ce trou assez large, car la roche stait dsagrge notablement, la lumire entra flots et produisit un effet magique en inondant cette splendide caverne ! Si, dans sa partie gauche, elle ne mesurait pas plus de trente pieds de haut et de large sur une longueur de cent pieds, au contraire, sa partie droite, elle tait norme, et sa vote sarrondissait plus de quatre-vingts pieds de hauteur. En quelques endroits, des piliers de granit, irrgulirement disposs, en supportaient les retombes comme celles dune nef de cathdrale.
- 212 -

Appuye sur des espces de pieds-droits latraux, ici se surbaissant en cintres, l slevant sur des nervures ogivales, se perdant sur des traves obscures dont on entrevoyait les capricieux arceaux dans lombre, orne profusion de saillies qui formaient comme autant de pendentifs, cette vote offrait un mlange pittoresque de tout ce que les architectures byzantine, romane et gothique ont produit sous la main de lhomme. Et ici, pourtant, ce ntait que luvre de la nature ! Elle seule avait creus ce ferique Alhambra dans un massif de granit ! Les colons taient stupfaits dadmiration. O ils ne croyaient trouver quune troite cavit, ils trouvaient une sorte de palais merveilleux, et Nab stait dcouvert, comme sil et t transport dans un temple ! Des cris dadmiration taient partis de toutes les bouches. Les hurrahs retentissaient et allaient se perdre dcho en cho jusquau fond des sombres nefs. Ah ! mes amis, scria Cyrus Smith, quand nous aurons largement clair lintrieur de ce massif, quand nous aurons dispos nos chambres, nos magasins, nos offices dans sa partie gauche, il nous restera encore cette splendide caverne, dont nous ferons notre salle dtude et notre muse ! Et nous lappellerons ? demanda Harbert. Granite-House , rpondit Cyrus Smith, nom que ses compagnons salurent encore de leurs hurrahs. En ce moment, les torches taient presque entirement consumes, et comme, pour revenir, il fallait regagner le sommet du plateau en remontant le couloir, il fut dcid que lon remettrait au lendemain les travaux relatifs lamnagement de la nouvelle demeure. Avant de partir, Cyrus Smith vint se pencher encore une fois au-dessus du puits sombre, qui senfonait perpendiculairement jusquau niveau de la mer. Il couta avec attention. Aucun bruit
- 213 -

ne se produisit, pas mme celui des eaux, que les ondulations de la houle devaient quelquefois agiter dans ces profondeurs. Une rsine enflamme fut encore jete. Les parois du puits sclairrent un instant mais, pas plus cette fois que la premire, il ne se rvla rien de suspect. Si quelque monstre marin avait t inopinment surpris par le retrait des eaux, il avait maintenant regagn le large par le conduit souterrain qui se prolongeait sous la grve, et que suivait le trop-plein du lac, avant quune nouvelle issue lui et t offerte. Cependant, lingnieur, immobile, loreille attentive, le regard plong dans le gouffre, ne prononait pas une seule parole. Le marin sapprocha de lui, alors, et, le touchant au bras : Monsieur Smith ? dit-il. Que voulez-vous, mon ami ? rpondit lingnieur, comme sil ft revenu du pays des rves. Les torches vont bientt steindre. En route ! rpondit Cyrus Smith. La petite troupe quitta la caverne et commena son ascension travers le sombre dversoir. Top fermait la marche, et faisait encore entendre de singuliers grognements. Lascension fut assez pnible. Les colons sarrtrent quelques instants la grotte suprieure, qui formait comme une sorte de palier, mi-hauteur de ce long escalier de granit. Puis ils recommencrent monter. Bientt un air plus frais se fit sentir. Les gouttelettes, sches par lvaporation, ne scintillaient plus sur les parois. La clart fuligineuse des torches plissait. Celle que portait Nab steignit,

- 214 -

et, pour ne pas saventurer au milieu dune obscurit profonde, il fallait se hter. Cest ce qui fut fait, et, un peu avant quatre heures, au moment o la torche du marin steignait son tour, Cyrus Smith et ses compagnons dbouchaient par lorifice du dversoir.

- 215 -

CHAPITRE XIX
Le lendemain, 22 mai, furent commencs les travaux destins lappropriation spciale de la nouvelle demeure. Il tardait aux colons, en effet, dchanger, pour cette vaste et saine retraite, creuse en plein roc, labri des eaux de la mer et du ciel, leur insuffisant abri des Chemines. Celles-ci ne devaient pas tre entirement abandonnes, cependant, et le projet de lingnieur tait den faire un atelier pour les gros ouvrages. Le premier soin de Cyrus Smith fut de reconnatre sur quel point prcis se dveloppait la faade de Granite-House. Il se rendit sur la grve, au pied de lnorme muraille, et, comme le pic, chapp des mains du reporter, avait d tomber perpendiculairement, il suffisait de retrouver ce pic pour reconnatre lendroit o le trou avait t perc dans le granit. Le pic fut facilement retrouv, et, en effet, un trou souvrait en ligne perpendiculaire au-dessus du point o il stait fich dans le sable, quatre-vingts pieds environ au-dessus de la grve. Quelques pigeons de roche entraient et sortaient dj par cette troite ouverture. Il semblait vraiment que ce ft pour eux que lon et dcouvert Granite-House ! Lintention de lingnieur tait de diviser la portion droite de la caverne en plusieurs chambres prcdes dun couloir dentre, et de lclairer au moyen de cinq fentres et dune porte perces sur la faade. Pencroff admettait bien les cinq fentres, mais il ne comprenait pas lutilit de la porte, puisque lancien dversoir offrait un escalier naturel, par lequel il serait toujours facile davoir accs dans Granite-House. Mon ami, lui rpondit Cyrus Smith, sil nous est facile darriver notre demeure par le dversoir, cela sera galement
- 216 -

facile dautres que nous. Je compte, au contraire, obstruer ce dversoir son orifice, le boucher hermtiquement. Et comment entrerons-nous ? demanda le marin. Par une chelle extrieure, rpondit Cyrus Smith, une chelle de corde, qui, une fois retire, rendra impossible laccs de notre demeure. Mais pourquoi tant de prcautions ? dit Pencroff. Jusquici les animaux ne nous ont pas sembl tre bien redoutables. Quant tre habite par des indignes, notre le ne lest pas ! En tes-vous bien sr, Pencroff ? demanda lingnieur, en regardant le marin. Nous nen serons srs, videmment, que lorsque nous laurons explore dans toutes ses parties, rpondit Pencroff. Oui, dit Cyrus Smith, car nous nen connaissons encore quune petite portion. Mais, en tout cas, si nous navons pas dennemis au dedans, ils peuvent venir du dehors, car ce sont de mauvais parages que ces parages du Pacifique. Prenons donc nos prcautions contre toute ventualit. Cyrus Smith parlait sagement, et, sans faire aucune autre objection, Pencroff se prpara excuter ses ordres. La faade de Granite-House allait donc tre claire au moyen de cinq fentres et dune porte, desservant ce qui constituait lappartement proprement dit, et au moyen dune large baie et dils-de-buf qui permettraient la lumire dentrer profusion dans cette merveilleuse nef qui devait servir de grande salle. Cette faade, situe une hauteur de quatrevingts pieds au-dessus du sol, tait expose lest, et le soleil levant la saluait de ses premiers rayons. Elle se dveloppait sur cette portion de la courtine comprise entre le saillant faisant
- 217 -

angle sur lembouchure de la Mercy, et une ligne perpendiculairement trace au-dessus de lentassement de roches qui formaient les Chemines. Ainsi les mauvais vents, cest--dire ceux du nord-est, ne la frappaient que dcharpe, car elle tait protge par lorientation mme du saillant. Dailleurs, et en attendant que les chssis des fentres fussent faits, lingnieur avait lintention de clore les ouvertures avec des volets pais, qui ne laisseraient passer ni le vent, ni la pluie, et quil pourrait dissimuler au besoin. Le premier travail consista donc viter ces ouvertures. La manuvre du pic sur cette roche dure et t trop lente, et on sait que Cyrus Smith tait lhomme des grands moyens. Il avait encore une certaine quantit de nitro-glycrine sa disposition, et il lemploya utilement. Leffet de la substance explosive fut convenablement localis, et, sous son effort, le granit se dfona aux places mmes choisies par lingnieur. Puis, le pic et la pioche achevrent le dessin ogival des cinq fentres, de la vaste baie, des ils-de-buf et de la porte, ils en dgauchirent les encadrements, dont les profils furent assez capricieusement arrts, et, quelques jours aprs le commencement des travaux, Granite-House tait largement clair par cette lumire du levant, qui pntrait jusque dans ses plus secrtes profondeurs. Suivant le plan arrt par Cyrus Smith, lappartement devait tre divis en cinq compartiments prenant vue sur la mer : droite, une entre desservie par une porte laquelle aboutirait lchelle, puis une premire chambre-cuisine, large de trente pieds, une salle manger, mesurant quarante pieds, une chambre-dortoir, dgale largeur, et enfin une chambre damis , rclame par Pencroff, et qui confinait la grande salle. Ces chambres, ou plutt cette suite de chambres, qui formaient lappartement de Granite-House, ne devaient pas
- 218 -

occuper toute la profondeur de la cavit. Elles devaient tre desservies par un corridor mnag entre elles et un long magasin, dans lequel les ustensiles, les provisions, les rserves, trouveraient largement place. Tous les produits recueillis dans lle, ceux de la flore comme ceux de la faune, seraient l dans des conditions excellentes de conservation, et compltement labri de lhumidit. Lespace ne manquait pas, et chaque objet pourrait tre mthodiquement dispos. En outre, les colons avaient encore leur disposition la petite grotte situe au-dessus de la grande caverne, et qui serait comme le grenier de la nouvelle demeure. Ce plan arrt, il ne restait plus qu le mettre excution. Les mineurs redevinrent donc briquetiers ; puis, les briques furent apportes et dposes au pied de Granite-House. Jusqualors Cyrus Smith et ses compagnons navaient eu accs dans la caverne que par lancien dversoir. Ce mode de communication les obligeait dabord monter sur le plateau de Grande-vue en faisant un dtour par la berge de la rivire, descendre deux cents pieds par le couloir, puis remonter dautant quand ils voulaient revenir au plateau. De l, perte de temps et fatigues considrables. Cyrus Smith rsolut donc de procder sans retard la fabrication dune solide chelle de corde, qui, une fois releve, rendrait lentre de Granite-House absolument inaccessible. Cette chelle fut confectionne avec un soin extrme, et ses montants, forms des fibres du curry-jonc tresses au moyen dun moulinet, avaient la solidit dun gros cble. Quant aux chelons, ce fut une sorte de cdre rouge, aux branches lgres et rsistantes, qui les fournit, et lappareil fut travaill de main de matre par Pencroff. Dautres cordes furent galement fabriques avec des fibres vgtales, et une sorte de mouffle grossire fut installe la porte. De cette faon, les briques purent tre facilement enleves jusquau niveau de Granite-House. Le transport des matriaux se
- 219 -

trouvait ainsi trs simplifi, et lamnagement intrieur proprement dit commena aussitt. La chaux ne manquait pas, et quelques milliers de briques taient l, prtes tre utilises. On dressa aisment la charpente des cloisons, trs rudimentaire dailleurs, et, en un temps trs court, lappartement fut divis en chambres et en magasin, suivant le plan convenu. Ces divers travaux se faisaient rapidement, sous la direction de lingnieur, qui maniait lui-mme le marteau et la truelle. Aucune main-duvre ntait trangre Cyrus Smith, qui donnait ainsi lexemple des compagnons intelligents et zls. On travaillait avec confiance, gaiement mme, Pencroff ayant toujours le mot pour rire, tantt charpentier, tantt cordier, tantt maon, et communiquant sa bonne humeur tout ce petit monde. Sa foi dans lingnieur tait absolue. Rien net pu la troubler. Il le croyait capable de tout entreprendre et de russir tout. La question des vtements et des chaussures, question grave assurment, celle de lclairage pendant les nuits dhiver, la mise en valeur des portions fertiles de lle, la transformation de cette flore sauvage en une flore civilise, tout lui paraissait facile, Cyrus Smith aidant, et tout se ferait en son temps. Il rvait de rivires canalises, facilitant le transport des richesses du sol, dexploitations de carrires et de mines entreprendre, de machines propres toutes pratiques industrielles, de chemins de fer, oui, de chemins de fer ! dont le rseau couvrirait certainement un jour lle Lincoln. Lingnieur laissait dire Pencroff. Il ne rabattait rien des exagrations de ce brave cur. Il savait combien la confiance est communicative, il souriait mme lentendre parler, et ne disait rien des inquitudes que lui inspirait quelquefois lavenir. En effet, dans cette partie du Pacifique, en dehors du passage des navires, il pouvait craindre de ntre jamais secouru. Ctait donc sur eux-mmes, sur eux seuls, que les colons devaient compter, car la distance de lle Lincoln toute autre terre tait telle, que se
- 220 -

hasarder sur un bateau, de construction ncessairement mdiocre, serait chose grave et prilleuse. Mais, comme disait le marin, ils dpassaient de cent coudes les Robinsons dautrefois, pour qui tout tait miracle faire. Et en effet, ils savaient , et lhomme qui sait russit l o dautres vgteraient et priraient invitablement. Pendant ces travaux, Harbert se distingua. Il tait intelligent et actif, il comprenait vite, excutait bien, et Cyrus Smith sattachait de plus en plus cet enfant. Harbert sentait pour lingnieur une vive et respectueuse amiti. Pencroff voyait bien ltroite sympathie qui se formait entre ces deux tres, mais il nen tait point jaloux. Nab tait Nab. Il tait ce quil serait toujours, le courage, le zle, le dvouement, labngation personnifie. Il avait en son matre la mme foi que Pencroff, mais il la manifestait moins bruyamment. Quand le marin senthousiasmait, Nab avait toujours lair de lui rpondre : Mais rien nest plus naturel. Pencroff et lui saimaient beaucoup, et navaient pas tard se tutoyer. Quant Gdon Spilett, il prenait sa part du travail commun, et ntait pas le plus maladroit, ce dont stonnait toujours un peu le marin. Un journaliste habile, non pas seulement tout comprendre, mais tout excuter ! Lchelle fut dfinitivement installe le 28 mai. On ny comptait pas moins de cent chelons sur cette hauteur perpendiculaire de quatre-vingts pieds quelle mesurait. Cyrus Smith avait pu, heureusement, la diviser en deux parties, en profitant dun surplomb de la muraille qui faisait saillie une quarantaine de pieds au-dessus du sol. Cette saillie,
- 221 -

soigneusement nivele par le pic, devint une sorte de palier auquel on fixa la premire chelle, dont le ballant fut ainsi diminu de moiti, et quune corde permettait de relever jusquau niveau de Granite-House. Quant la seconde chelle, on larrta aussi bien son extrmit infrieure, qui reposait sur la saillie, qu son extrmit suprieure, rattache la porte mme. De la sorte, lascension devint notablement plus facile. Dailleurs, Cyrus Smith comptait installer plus tard un ascenseur hydraulique qui viterait toute fatigue et toute perte de temps aux habitants de Granite-House. Les colons shabiturent promptement se servir de cette chelle. Ils taient lestes et adroits, et Pencroff, en sa qualit de marin, habitu courir sur les enflchures des haubans, put leur donner des leons. Mais il fallut quil en donnt aussi Top. Le pauvre chien, avec ses quatre pattes, ntait pas bti pour cet exercice. Mais Pencroff tait un matre si zl, que Top finit par excuter convenablement ses ascensions, et monta bientt lchelle comme font couramment ses congnres dans les cirques. Si le marin fut fier de son lve, cela ne peut se dire. Mais pourtant, et plus dune fois, Pencroff le monta sur son dos, ce dont Top ne se plaignit jamais. On fera observer ici que pendant ces travaux, qui furent cependant activement conduits, car la mauvaise saison approchait, la question alimentaire navait point t nglige. Tous les jours, le reporter et Harbert, devenus dcidment les pourvoyeurs de la colonie, employaient quelques heures la chasse. Ils nexploitaient encore que les bois du Jacamar, sur la gauche de la rivire, car, faute de pont et de canot, la Mercy navait pas encore t franchie. Toutes ces immenses forts auxquelles on avait donn le nom de forts du Far-West ntaient donc point explores. On rservait cette importante excursion pour les premiers beaux jours du printemps prochain. Mais les bois du Jacamar taient suffisamment giboyeux ; kangourous et sangliers y abondaient, et les pieux ferrs, larc et les flches des chasseurs faisaient merveille. De plus, Harbert dcouvrit, vers
- 222 -

langle sud-ouest du lagon, une garenne naturelle, sorte de prairie lgrement humide, recouverte de saules et dherbes aromatiques qui parfumaient lair, telles que thym, serpolet, basilic, sarriette, toutes espces odorantes de la famille des labies, dont les lapins se montrent si friands. Sur lobservation du reporter, que, puisque la table tait servie pour des lapins, il serait tonnant que les lapins fissent dfaut, les deux chasseurs explorrent attentivement cette garenne. En tout cas, elle produisait en abondance des plantes utiles, et un naturaliste aurait eu l loccasion dtudier bien des spcimens du rgne vgtal. Harbert recueillit ainsi une certaine quantit de pousses de basilic, de romarin, de mlisse, de btoine, etc qui possdent des proprits thrapeutiques diverses, les unes pectorales, astringentes, fbrifuges, les autres anti-spasmodiques ou antirhumatismales. Et quand, plus tard, Pencroff demanda quoi servirait toute cette rcolte dherbes : nous soigner, rpondit le jeune garon, nous traiter quand nous serons malades. Pourquoi serions-nous malades, puisquil ny a pas de mdecins dans lle ? rpondit trs srieusement Pencroff. cela il ny avait rien rpliquer, mais le jeune garon nen fit pas moins sa rcolte, qui fut trs bien accueillie GraniteHouse. Dautant plus qu ces plantes mdicinales, il put joindre une notable quantit de monardes didymes, qui sont connues dans lAmrique septentrionale, sous le nom de th dOswego , et produisent une boisson excellente. Enfin, ce jour-l, en cherchant bien, les deux chasseurs arrivrent sur le vritable emplacement de la garenne. Le sol y tait perfor comme une cumoire. Des terriers ! scria Harbert. Oui, rpondit le reporter, je les vois bien.

- 223 -

Mais sont-ils habits ? Cest la question. La question ne tarda pas tre rsolue. Presque aussitt, des centaines de petits animaux, semblables des lapins, senfuirent dans toutes les directions, et avec une telle rapidit, que Top luimme naurait pu les gagner de vitesse. Chasseurs et chien eurent beau courir, ces rongeurs leur chapprent facilement. Mais le reporter tait bien rsolu ne pas quitter la place avant davoir captur au moins une demi-douzaine de ces quadrupdes. Il voulait en garnir loffice tout dabord, quitte domestiquer ceux que lon prendrait plus tard. Avec quelques collets tendus lorifice des terriers, lopration ne pouvait manquer de russir. Mais en ce moment, pas de collets, ni de quoi en fabriquer. Il fallut donc se rsigner visiter chaque gte, le fouiller du bton, faire, force de patience, ce quon ne pouvait faire autrement. Enfin, aprs une heure de fouilles, quatre rongeurs furent pris au gte. Ctaient des lapins assez semblables leurs congnres dEurope, et qui sont vulgairement connus sous le nom de lapins dAmrique. Le produit de la chasse fut donc rapport Granite-House, et il figura au repas du soir. Les htes de cette garenne ntaient point ddaigner, car ils taient dlicieux. Ce fut l une prcieuse ressource pour la colonie, et qui semblait devoir tre inpuisable. Le 31 mai, les cloisons taient acheves. Il ne restait plus qu meubler les chambres, ce qui serait louvrage des longs jours dhiver. Une chemine fut tablie dans la premire chambre, qui servait de cuisine. Le tuyau destin conduire la fume au dehors donna quelque travail aux fumistes improviss. Il parut plus simple Cyrus Smith de le fabriquer en terre de brique ; comme il ne fallait pas songer lui donner issue par le plateau suprieur, on pera un trou dans le granit au-dessus de la fentre de ladite cuisine, et cest ce trou que le tuyau, obliquement dirig, aboutit comme celui dun pole en tle. Peut-tre, sans doute mme, par
- 224 -

les grands vents dest qui battaient directement la faade, la chemine fumerait, mais ces vents taient rares, et, dailleurs, matre Nab, le cuisinier, ny regardait pas de si prs. Quand ces amnagements intrieurs eurent t achevs, lingnieur soccupa dobstruer lorifice de lancien dversoir qui aboutissait au lac, de manire interdire tout accs par cette voie. Des quartiers de roches furent rouls louverture et ciments fortement. Cyrus Smith ne ralisa pas encore le projet quil avait form de noyer cet orifice sous les eaux du lac en les ramenant leur premier niveau par un barrage. Il se contenta de dissimuler lobstruction au moyen dherbes, arbustes ou broussailles, qui furent plants dans les interstices des roches, et que le printemps prochain devait dvelopper avec exubrance. Toutefois, il utilisa le dversoir de manire amener jusqu la nouvelle demeure un filet des eaux douces du lac. Une petite saigne, faite au-dessous de leur niveau, produisit ce rsultat, et cette drivation dune source pure et intarissable donna un rendement de vingt-cinq trente gallons par jour. Leau ne devait donc jamais manquer Granite-House. Enfin, tout fut termin, et il tait temps, car la mauvaise saison arrivait. Dpais volets permettaient de fermer les fentres de la faade, en attendant que lingnieur et eu le temps de fabriquer du verre vitre. Gdon Spilett avait trs artistement dispos, dans les saillies du roc, autour des fentres, des plantes despces varies, ainsi que de longues herbes flottantes, et, de cette faon, les ouvertures taient encadres dune pittoresque verdure dun effet charmant. Les habitants de la solide, saine et sre demeure, ne pouvaient donc tre quenchants de leur ouvrage.

- 225 -

Les fentres permettaient leur regard de stendre sur un horizon sans limite, que les deux caps Mandibule fermaient au nord et le cap Griffe au sud. Toute la baie de lUnion se dveloppait magnifiquement devant eux. Oui, ces braves colons avaient lieu dtre satisfaits, et Pencroff ne marchandait pas les loges ce quil appelait humoristiquement son appartement au cinquime au-dessus de lentresol !

- 226 -

CHAPITRE XX
La saison dhiver commena vritablement avec ce mois de juin, qui correspond au mois de dcembre de lhmisphre boral. Il dbuta par des averses et des rafales qui se succdrent sans relche. Les htes de Granite-House purent apprcier les avantages dune demeure que les intempries ne sauraient atteindre. Labri des Chemines et t vraiment insuffisant contre les rigueurs dun hivernage, et il tait craindre que les grandes mares, pousses par les vents du large, ny fissent encore irruption. Cyrus Smith prit mme quelques prcautions, en prvision de cette ventualit, afin de prserver, autant que possible, la forge et les fourneaux qui y taient installs. Pendant tout ce mois de juin, le temps fut employ des travaux divers, qui nexcluaient ni la chasse, ni la pche, et les rserves de loffice purent tre abondamment entretenues. Pencroff, ds quil en aurait le loisir, se proposait dtablir des trappes dont il attendait le plus grand bien. Il avait fabriqu des collets de fibres ligneuses, et il ntait pas de jour que la garenne ne fournt son contingent de rongeurs. Nab employait presque tout son temps saler ou fumer des viandes, ce qui lui assurait des conserves excellentes. La question des vtements fut alors trs srieusement discute. Les colons navaient dautres habits que ceux quils portaient, quand le ballon les jeta sur lle. Ces habits taient chauds et solides, ils en avaient pris un soin extrme ainsi que de leur linge, et ils les tenaient en parfait tat de propret, mais tout cela demanderait bientt tre remplac. En outre, si lhiver tait rigoureux, les colons auraient fort souffrir du froid. ce sujet, lingniosit de Cyrus Smith fut en dfaut. Il avait d parer au plus press, crer la demeure, assurer lalimentation,
- 227 -

et le froid pouvait le surprendre avant que la question des vtements et t rsolue. Il fallait donc se rsigner passer ce premier hiver sans trop se plaindre. La belle saison venue, on ferait une chasse srieuse ces mouflons, dont la prsence avait t signale, lors de lexploration au mont Franklin, et, une fois la laine rcolte, lingnieur saurait bien fabriquer de chaudes et solides toffes Comment ? il y songerait. Eh bien, nous en serons quittes pour nous griller les mollets Granite-House ! dit Pencroff. Le combustible abonde, et il ny a aucune raison de lpargner. Dailleurs, rpondit Gdon Spilett, lle Lincoln nest pas situe sous une latitude trs leve, et il est probable que les hivers ny sont pas rudes. Ne nous avez-vous pas dit, Cyrus, que ce trente-cinquime parallle correspondait celui de lEspagne dans lautre hmisphre ? Sans doute, rpondit lingnieur, mais certains hivers sont trs froids en Espagne ! Neige et glace, rien ny manque, et lle Lincoln peut tre aussi rigoureusement prouve. Toutefois, cest une le, et, comme telle, jespre que la temprature y sera plus modre. Et pourquoi, monsieur Cyrus ? demanda Harbert. Parce que la mer, mon enfant, peut tre considre comme un immense rservoir, dans lequel semmagasinent les chaleurs de lt. Lhiver venu, elle restitue ces chaleurs, ce qui assure aux rgions voisines des ocans une temprature moyenne, moins leve en t, mais moins basse en hiver. Nous le verrons bien, rpondit Pencroff. Je demande ne point minquiter autrement du froid quil fera ou quil ne fera pas. Ce qui est certain, cest que les jours sont dj courts et les
- 228 -

soires longues. Si nous traitions un peu la question de lclairage. Rien nest plus facile, rpondit Cyrus Smith. traiter ? demanda le marin. rsoudre. Et quand commencerons-nous ? Demain, en organisant une chasse aux phoques. Pour fabriquer de la chandelle ? Fi donc ! Pencroff, de la bougie. Tel tait, en effet, le projet de lingnieur ; projet ralisable, puisquil avait de la chaux et de lacide sulfurique, et que les amphibies de llot lui fourniraient la graisse ncessaire sa fabrication. On tait au 4 juin. Ctait le dimanche de la Pentecte, et il y eut accord unanime pour observer cette fte. Tous travaux furent suspendus, et des prires slevrent vers le ciel. Mais ces prires taient maintenant des actions de grces. Les colons de lle Lincoln ntaient plus les misrables naufrags jets sur llot. Ils ne demandaient plus, ils remerciaient. Le lendemain, 5 juin, par un temps assez incertain, on partit pour llot. Il fallut encore profiter de la mare basse pour franchir gu le canal, et, ce propos, il fut convenu que lon construirait, tant bien que mal, un canot qui rendrait les communications plus faciles, et permettrait aussi de remonter la Mercy, lors de la grande exploration du sud-ouest de lle, qui tait remise aux premiers beaux jours.
- 229 -

Les phoques taient nombreux, et les chasseurs, arms de leurs pieux ferrs, en turent aisment une demi-douzaine. Nab et Pencroff les dpouillrent, et ne rapportrent Granite-House que leur graisse et leur peau, cette peau devant servir la fabrication de solides chaussures. Le rsultat de cette chasse fut celui-ci : environ trois cents livres de graisse qui devaient tre entirement employes la fabrication des bougies. Lopration fut extrmement simple, et, si elle ne donna pas des produits absolument parfaits, du moins taient-ils utilisables. Cyrus Smith naurait eu sa disposition que de lacide sulfurique, quen chauffant cet acide avec les corps gras neutres, dans lespce la graisse de phoque, il pouvait isoler la glycrine ; puis, de la combinaison nouvelle, il et facilement spar loline, la margarine et la starine, en employant leau bouillante. Mais, afin de simplifier lopration, il prfra saponifier la graisse au moyen de la chaux. Il obtint de la sorte un savon calcaire, facile dcomposer par lacide sulfurique, qui prcipita la chaux ltat de sulfate et rendit libres les acides gras. De ces trois acides, olique, margarique et starique, le premier, tant liquide, fut chass par une pression suffisante. Quant aux deux autres, ils formaient la substance mme qui allait servir au moulage des bougies. Lopration ne dura pas plus de vingt-quatre heures. Les mches, aprs plusieurs essais, furent faites de fibres vgtales, et, trempes dans la substance liqufie, elles formrent de vritables bougies stariques, moules la main, auxquelles il ne manqua que le blanchiment et le polissage. Elles noffraient pas, sans doute, cet avantage que les mches, imprgnes dacide borique, ont de se vitrifier au fur et mesure de leur combustion, et de se consumer entirement ; mais Cyrus
- 230 -

Smith ayant fabriqu une belle paire de mouchettes, ces bougies furent grandement apprcies pendant les veilles de GraniteHouse. Pendant tout ce mois, le travail ne manqua pas lintrieur de la nouvelle demeure. Les menuisiers eurent de louvrage. On perfectionna les outils, qui taient fort rudimentaires. On les complta aussi. Des ciseaux, entre autres, furent fabriqus, et les colons purent enfin couper leurs cheveux, et sinon se faire la barbe, du moins la tailler leur fantaisie. Harbert nen avait pas, Nab nen avait gure, mais leurs compagnons en taient hrisss de manire justifier la confection desdits ciseaux. La fabrication dune scie main, du genre de celles quon appelle gones, cota des peines infinies, mais enfin on obtint un instrument qui, vigoureusement mani, put diviser les fibres ligneuses du bois. On fit donc des tables, des siges, des armoires, qui meublrent les principales chambres, des cadres de lit, dont toute la literie consista en matelas de zostre. La cuisine, avec ses planches, sur lesquelles reposaient les ustensiles en terre cuite, son fourneau de briques, sa pierre relaver, avait trs bon air, et Nab y fonctionnait gravement, comme sil et t dans un laboratoire de chimiste. Mais les menuisiers durent tre bientt remplacs par les charpentiers. En effet, le nouveau dversoir, cr coups de mine, rendait ncessaire la construction de deux ponceaux, lun sur le plateau de Grande-vue, lautre sur la grve mme. Maintenant, en effet, le plateau et la grve taient transversalement coups par un cours deau quil fallait ncessairement franchir, quand on voulait gagner le nord de lle. Pour lviter, les colons eussent t obligs faire un dtour
- 231 -

considrable et remonter dans louest jusquau del des sources du Creek-Rouge. Le plus simple tait donc dtablir, sur le plateau et sur la grve, deux ponceaux, longs de vingt vingt-cinq pieds, et dont quelques arbres, seulement quarris la hache, formrent toute la charpente. Ce fut laffaire de quelques jours. Les ponts tablis, Nab et Pencroff en profitrent alors pour aller jusqu lhutrire qui avait t dcouverte au large des dunes. Ils avaient tran avec eux une sorte de grossier chariot, qui remplaait lancienne claie vraiment trop incommode, et ils rapportrent quelques milliers dhutres, dont lacclimatation se fit rapidement au milieu de ces rochers, qui formaient autant de parcs naturels lembouchure de la Mercy. Ces mollusques taient de qualit excellente, et les colons en firent une consommation presque quotidienne. On le voit, lle Lincoln, bien que ses habitants nen eussent explor quune trs petite portion, fournissait dj presque tous leurs besoins. Et il tait probable que, fouille jusque dans ses plus secrets rduits, sur toute cette partie boise qui stendait depuis la Mercy jusquau promontoire du Reptile, elle prodiguerait de nouveaux trsors. Une seule privation cotait encore aux colons de lle Lincoln. La nourriture azote ne leur manquait pas, ni les produits vgtaux qui devaient en temprer lusage ; les racines ligneuses des dragonniers, soumises la fermentation, leur donnaient une boisson acidule, sorte de bire bien prfrable leau pure ; ils avaient mme fabriqu du sucre, sans cannes ni betteraves, en recueillant cette liqueur que distille l acer saccharinum , sorte drable de la famille des acrines, qui prospre sous toutes les zones moyennes, et dont lle possdait un grand nombre ; ils faisaient un th trs agrable en employant les monardes rapportes de la garenne ; enfin, ils avaient en abondance le sel, le seul des produits minraux qui entre dans lalimentation, mais le pain faisait dfaut. Peut-tre, par la suite, les colons pourraient-ils remplacer cet aliment par quelque quivalent, farine de sagoutier ou fcule de larbre pain, et il tait possible, en effet, que les forts du sud
- 232 -

comptassent parmi leurs essences ces prcieux arbres, mais jusqualors on ne les avait pas rencontrs. Cependant la Providence devait, en cette circonstance, venir directement en aide aux colons, dans une proportion infinitsimale, il est vrai, mais enfin Cyrus Smith, avec toute son intelligence, toute son ingniosit, naurait jamais pu produire ce que, par le plus grand hasard, Harbert trouva un jour dans la doublure de sa veste, quil soccupait de raccommoder. Ce jour-l, il pleuvait torrents, les colons taient rassembls dans la grande salle de Granite-House, quand le jeune garon scria tout dun coup : Tiens, monsieur Cyrus. Un grain de bl ! Et il montra ses compagnons un grain, un unique grain qui, de sa poche troue, stait introduit dans la doublure de sa veste. La prsence de ce grain sexpliquait par lhabitude quavait Harbert, tant Richmond, de nourrir quelques ramiers dont Pencroff lui avait fait prsent. Un grain de bl ? rpondit vivement lingnieur. Oui, monsieur Cyrus, mais un seul, rien quun seul ! Eh ! mon garon, scria Pencroff en souriant, nous voil bien avancs, ma foi ! Quest-ce que nous pourrions bien faire dun seul grain de bl ? Nous en ferons du pain, rpondit Cyrus Smith. Du pain, des gteaux, des tartes ! rpliqua le marin. Allons ! Le pain que fournira ce grain de bl ne nous touffera pas de sitt !
- 233 -

Harbert, nattachant que peu dimportance sa dcouverte, se disposait jeter le grain en question, mais Cyrus Smith le prit, lexamina, reconnut quil tait en bon tat, et, regardant le marin bien en face : Pencroff, lui demanda-t-il tranquillement, savez-vous combien un grain de bl peut produire dpis ? Un, je suppose ! rpondit le marin, surpris de la question. Dix, Pencroff. Et savez-vous combien un pi porte de grains ? Ma foi, non. Quatre-vingts en moyenne, dit Cyrus Smith. Donc, si nous plantons ce grain, la premire rcolte, nous rcolterons huit cents grains, lesquels en produiront la seconde six cent quarante mille, la troisime cinq cent douze millions, la quatrime plus de quatre cents milliards de grains. Voil la proportion. Les compagnons de Cyrus Smith lcoutaient sans rpondre. Ces chiffres les stupfiaient. Ils taient exacts, cependant. Oui, mes amis, reprit lingnieur. Telles sont les progressions arithmtiques de la fconde nature. Et encore, quest-ce que cette multiplication du grain de bl, dont lpi ne porte que huit cents grains, compare ces pieds de pavots qui portent trente-deux mille graines, ces pieds de tabac qui en produisent trois cent soixante mille ? En quelques annes, sans les nombreuses causes de destruction qui en arrtent la fcondit, ces plantes envahiraient toute la terre. Mais lingnieur navait pas termin son petit interrogatoire.
- 234 -

Et maintenant, Pencroff, reprit-il, savez-vous combien quatre cents milliards de grains reprsentent de boisseaux ? Non, rpondit le marin, mais ce que je sais, cest que je ne suis quune bte ! Eh bien, cela ferait plus de trois millions, cent trente mille par boisseau, Pencroff. Trois millions ! scria Pencroff. Trois millions. Dans quatre ans ? Dans quatre ans, rpondit Cyrus Smith, et mme dans deux ans, si, comme je lespre, nous pouvons, sous cette latitude, obtenir deux rcoltes par anne. cela, suivant son habitude, Pencroff ne crut pas pouvoir rpliquer autrement que par un hurrah formidable. Ainsi, Harbert, ajouta lingnieur, tu as fait l une dcouverte dune importance extrme pour nous. Tout, mes amis, tout peut nous servir dans les conditions o nous sommes. Je vous en prie, ne loubliez pas. Non, monsieur Cyrus, non, nous ne loublierons pas, rpondit Pencroff, et si jamais je trouve une de ces graines de tabac, qui se multiplient par trois cent soixante mille, je vous assure que je ne la jetterai pas au vent ! Et maintenant, savezvous ce qui nous reste faire ? Il nous reste planter ce grain, rpondit Harbert.

- 235 -

Oui, ajouta Gdon Spilett, et avec tous les gards qui lui sont dus, car il porte en lui nos moissons venir. Pourvu quil pousse ! scria le marin. Il poussera , rpondit Cyrus Smith. On tait au 20 juin. Le moment tait donc propice pour semer cet unique et prcieux grain de bl. Il fut dabord question de le planter dans un pot ; mais, aprs rflexion, on rsolut de sen rapporter plus franchement la nature, et de le confier la terre. Cest ce qui fut fait le jour mme, et il est inutile dajouter que toutes les prcautions furent prises pour que lopration russt. Le temps stant lgrement clairci, les colons gravirent les hauteurs de Granite-House. L, sur le plateau, ils choisirent un endroit bien abrit du vent, et auquel le soleil de midi devait verser toute sa chaleur. Lendroit fut nettoy, sarcl avec soin, fouill mme, pour en chasser les insectes ou les vers ; on y mit une couche de bonne terre amende dun peu de chaux ; on lentoura dune palissade ; puis, le grain fut enfonc dans la couche humide. Ne semblait-il pas que ces colons posaient la premire pierre dun difice ? Cela rappela Pencroff le jour o il avait allum son unique allumette, et tous les soins quil apporta cette opration. Mais cette fois, la chose tait plus grave. En effet, les naufrags seraient toujours parvenus se procurer du feu, soit par un procd, soit par un autre, mais nulle puissance humaine ne leur referait ce grain de bl, si, par malheur, il venait prir !

- 236 -

CHAPITRE XXI
Depuis ce moment, il ne se passa plus un seul jour sans que Pencroff allt visiter ce quil appelait srieusement son champ de bl. Et malheur aux insectes qui sy aventuraient ! Ils navaient aucune grce attendre. Vers la fin du mois de juin, aprs dinterminables pluies, le temps se mit dcidment au froid, et, le 29, un thermomtre Fahrenheit et certainement annonc vingt degrs seulement audessus de zro (6, 67 degrs centigrades au-dessous de glace). Le lendemain, 30 juin, jour qui correspond au 31 Dcembre de lanne borale, tait un vendredi. Nab fit observer que lanne finissait par un mauvais jour ; mais Pencroff lui rpondit que, naturellement, lautre commenait par un bon, ce qui valait mieux. En tout cas, elle dbuta par un froid trs vif. Des glaons sentassrent lembouchure de la Mercy, et le lac ne tarda pas se prendre sur toute son tendue. On dut, plusieurs reprises, renouveler la provision de combustible. Pencroff navait pas attendu que la rivire ft glace pour conduire dnormes trains de bois leur destination. Le courant tait un moteur infatigable, et il fut employ charrier du bois flott jusquau moment o le froid vint lenchaner. Au combustible fourni si abondamment par la fort, on joignit aussi plusieurs charretes de houille, quil fallut aller chercher au pied des contreforts du mont Franklin. Cette puissante chaleur du charbon de terre fut vivement apprcie par une basse temprature, qui, le 4 juillet, tomba huit degrs Fahrenheit (13 degrs centigrades au-dessous de zro). Une seconde chemine avait t tablie dans la salle manger, et, l, on travaillait en commun.

- 237 -

Pendant cette priode de froid, Cyrus Smith neut qu sapplaudir davoir driv jusqu Granite-House un petit filet des eaux du lac Grant. Prises au-dessous de la surface glace, puis, conduites par lancien dversoir, elles conservaient leur liquidit et arrivaient un rservoir intrieur, qui avait t creus langle de larrire-magasin, et dont le trop-plein senfuyait par le puits jusqu la mer. Vers cette poque, le temps tant extrmement sec, les colons, aussi bien vtus que possible, rsolurent de consacrer une journe lexploration de la partie de lle comprise au sud-est entre la Mercy et le cap Griffe. Ctait un vaste terrain marcageux, et il pouvait se prsenter quelque bonne chasse faire, car les oiseaux aquatiques devaient y pulluler. Il fallait compter de huit neuf milles laller, autant au retour, et, par consquent, la journe serait bien employe. Comme il sagissait aussi de lexploration dune portion inconnue de lle, toute la colonie dut y prendre part. Cest pourquoi, le 5 juillet, ds six heures du matin, laube se levant peine, Cyrus Smith, Gdon Spilett, Harbert, Nab, Pencroff, arms dpieux, de collets, darcs et de flches, et munis de provisions suffisantes, quittrent Granite-House, prcds de Top, qui gambadait devant eux. On prit par le plus court, et le plus court fut de traverser la Mercy sur les glaons qui lencombraient alors. Mais, fit observer justement le reporter, cela ne peut remplacer un pont srieux ! aussi, la construction dun pont srieux tait-elle note dans la srie des travaux venir. Ctait la premire fois que les colons mettaient pied sur la rive droite de la Mercy, et saventuraient au milieu de ces grands et superbes conifres, alors couverts de neige.

- 238 -

Mais ils navaient pas fait un demi-mille, que, dun pais fourr, schappait toute une famille de quadrupdes, qui y avaient lu domicile, et dont les aboiements de Top provoqurent la fuite. Ah ! on dirait des renards ! scria Harbert, quand il vit toute la bande dcamper au plus vite. Ctaient des renards, en effet, mais des renards de trs grande taille, qui faisaient entendre une sorte daboiement, dont Top parut lui-mme fort tonn, car il sarrta dans sa poursuite, et donna ces rapides animaux le temps de disparatre. Le chien avait le droit dtre surpris, puisquil ne savait pas lhistoire naturelle. Mais, par leurs aboiements, ces renards, gris rousstres de pelage, queues noires que terminait une bouffette blanche, avaient dcel leur origine. Aussi, Harbert leur donna-til, sans hsiter, leur vritable nom de culpeux. Ces culpeux se rencontrent frquemment au Chili, aux Malouines, et sur tous ces parages amricains traverss par les trentime et quarantime parallles. Harbert regretta beaucoup que Top net pu semparer de lun de ces carnivores. Est-ce que cela se mange ? demanda Pencroff, qui ne considrait jamais les reprsentants de la faune de lle qu un point de vue spcial. Non, rpondit Harbert, mais les zoologistes nont pas encore reconnu si la pupille de ces renards est diurne ou nocturne, et sil ne convient pas de les ranger dans le genre chien proprement dit. Cyrus Smith ne put sempcher de sourire en entendant la rflexion du jeune garon, qui attestait un esprit srieux. Quant au marin, du moment que ces renards ne pouvaient tre classs dans le genre comestible, peu lui importait. Toutefois, lorsquune basse-cour serait tablie Granite-House, il fit observer quil
- 239 -

serait bon de prendre quelques prcautions contre la visite probable de ces pillards quatre pattes. Ce que personne ne contesta. Aprs avoir tourn la pointe de lpave, les colons trouvrent une longue plage que baignait la vaste mer. Il tait alors huit heures du matin. Le ciel tait trs pur, ainsi quil arrive par les grands froids prolongs ; mais, chauffs par leur course, Cyrus Smith et ses compagnons ne ressentaient pas trop vivement les piqres de latmosphre. Dailleurs, il ne faisait pas de vent, circonstance qui rend infiniment plus supportables les forts abaissements de la temprature. Un soleil brillant, mais sans action calorifique, sortait alors de lOcan, et son norme disque se balanait lhorizon. La mer formait une nappe tranquille et bleue comme celle dun golfe mditerranen, quand le ciel est pur. Le cap Griffe, recourb en forme de yatagan, seffilait nettement quatre milles environ vers le sud-est. gauche, la lisire du marais tait brusquement arrte par une petite pointe que les rayons solaires dessinaient alors dun trait de feu. Certes, en cette partie de la baie de lUnion, que rien ne couvrait du large, pas mme un banc de sable, les navires, battus des vents dest, neussent trouv aucun abri. On sentait la tranquillit de la mer, dont nul haut-fond ne troublait les eaux, sa couleur uniforme que ne tachait aucune nuance jauntre, labsence de tout rcif enfin, que cette cte tait accore, et que lOcan recouvrait l de profonds abmes. En arrire, dans louest, se dveloppaient, mais une distance de quatre milles, les premires lignes darbres des forts du Far-West. On se serait cru, pour ainsi dire, sur la cte dsole de quelque le des rgions antarctiques que les glaons eussent envahie. Les colons firent halte en cet endroit pour djeuner. Un feu de broussailles et de varechs desschs fut allum, et Nab prpara le djeuner de viande froide, auquel il joignit quelques tasses de th dOswego.

- 240 -

Tout en mangeant, on regardait. Cette partie de lle Lincoln tait rellement strile et contrastait avec toute la rgion occidentale. Ce qui amena le reporter faire cette rflexion, que si le hasard et tout dabord jet les naufrags sur cette plage, ils auraient pris de leur futur domaine une ide dplorable. Je crois mme que nous naurions pas pu latteindre, rpondit lingnieur, car la mer est profonde, et elle ne nous offrait pas un rocher pour nous y rfugier. Devant Granite-House, au moins, il y avait des bancs, un lot, qui multipliaient les chances de salut. Ici, rien que labme ! Il est assez singulier, fit observer Gdon Spilett, que cette le, relativement petite, prsente un sol aussi vari. Cette diversit daspect nappartient logiquement quaux continents dune certaine tendue. On dirait vraiment que la partie occidentale de lle Lincoln, si riche et si fertile, est baigne par les eaux chaudes du golfe Mexicain, et que ses rivages du nord et du sud-est stendent sur une sorte de mer Arctique. Vous avez raison, mon cher Spilett, rpondit Cyrus Smith, cest une observation que jai faite aussi. Cette le, dans sa forme comme dans sa nature, je la trouve trange. On dirait un rsum de tous les aspects que prsente un continent, et je ne serais pas surpris quelle et t continent autrefois. Quoi ! un continent au milieu du Pacifique ? scria Pencroff. Pourquoi pas ? rpondit Cyrus Smith. Pourquoi lAustralie, la Nouvelle-Irlande, tout ce que les gographes anglais appellent lAustralasie, runies aux archipels du Pacifique, nauraient-ils form autrefois une sixime partie du monde, aussi importante que lEurope ou lAsie, que lAfrique ou les deux Amriques ? Mon esprit ne se refuse point admettre que toutes les les, merges de ce vaste Ocan, ne sont que des sommets dun continent

- 241 -

maintenant englouti, mais qui dominait les eaux aux poques anthistoriques. Comme fut autrefois lAtlantide, rpondit Harbert. Oui, mon enfant si elle a exist toutefois. Et lle Lincoln aurait fait partie de ce continent-l ? demanda Pencroff. Cest probable, rpondit Cyrus Smith, et cela expliquerait assez cette diversit de productions qui se voit sa surface. Et le nombre considrable danimaux qui lhabitent encore, ajouta Harbert. Oui, mon enfant, rpondit lingnieur, et tu me fournis l un nouvel argument lappui de ma thse. Il est certain, daprs ce que nous avons vu, que les animaux sont nombreux dans lle, et, ce qui est plus bizarre, que les espces y sont extrmement varies. Il y a une raison cela, et pour moi, cest que lle Lincoln a pu faire autrefois partie de quelque vaste continent qui sest peu peu abaiss au-dessous du Pacifique. Alors, un beau jour, rpliqua Pencroff, qui ne semblait pas tre absolument convaincu, ce qui reste de cet ancien continent pourra disparatre son tour, et il ny aura plus rien entre lAmrique et lAsie ? Si, rpondit Cyrus Smith, il y aura les nouveaux continents, que des milliards de milliards danimalcules travaillent btir en ce moment. Et quels sont ces maons-l ? demanda Pencroff.

- 242 -

Les infusoires du corail, rpondit Cyrus Smith. Ce sont eux qui ont fabriqu, par un travail continu, lle Clermont-Tonnerre, les atolls, et autres nombreuses les coraux que compte locan Pacifique. Il faut quarante-sept millions de ces infusoires pour peser un grain, et pourtant, avec les sels marins quils absorbent, avec les lments solides de leau quils sassimilent, ces animalcules produisent le calcaire, et ce calcaire forme dnormes substructions sous-marines, dont la duret et la solidit galent celles du granit. Autrefois, aux premires poques de la cration, la nature, employant le feu, a produit les terres par soulvement ; mais maintenant elle charge des animaux microscopiques de remplacer cet agent, dont la puissance dynamique, lintrieur du globe, a videmment diminu, ce que prouve le grand nombre de volcans actuellement teints la surface de la terre. Et je crois bien que, les sicles succdant aux sicles et les infusoires aux infusoires, ce Pacifique pourra se changer un jour en un vaste continent, que des gnrations nouvelles habiteront et civiliseront leur tour. Ce sera long ! dit Pencroff. La nature a le temps pour elle, rpondit lingnieur. Mais quoi bon de nouveaux continents ? demanda Harbert. Il me semble que ltendue actuelle des contres habitables est suffisante lhumanit. Or, la nature ne fait rien dinutile. Rien dinutile, en effet, reprit lingnieur, mais voici comment on pourrait expliquer dans lavenir la ncessit de continents nouveaux, et prcisment sur cette zone tropicale occupe par les les corallignes. Du moins, cette explication me parat plausible. Nous vous coutons, monsieur Cyrus, rpondit Harbert.

- 243 -

Voici ma pense : les savants admettent gnralement quun jour notre globe finira, ou plutt que la vie animale et vgtale ny sera plus possible, par suite du refroidissement intense quil subira. Ce sur quoi ils ne sont pas daccord, cest sur la cause de ce refroidissement. Les uns pensent quil proviendra de labaissement de temprature que le soleil prouvera aprs des millions dannes ; les autres, de lextinction graduelle des feux intrieurs de notre globe, qui ont sur lui une influence plus prononce quon ne le suppose gnralement. Je tiens, moi, pour cette dernire hypothse, en me fondant sur ce fait que la lune est bien vritablement un astre refroidi, lequel nest plus habitable, quoique le soleil continue toujours de verser sa surface la mme somme de chaleur. Si donc la lune sest refroidie, cest parce que ces feux intrieurs auxquels, ainsi que tous les astres du monde stellaire, elle a d son origine, se sont compltement teints. Enfin, quelle quen soit la cause, notre globe se refroidira un jour, mais ce refroidissement ne soprera que peu peu. Quarriverat-il alors ? Cest que les zones tempres, dans une poque plus ou moins loigne, ne seront pas plus habitables que ne le sont actuellement les rgions polaires. Donc, les populations dhommes, comme les agrgations danimaux, reflueront vers les latitudes plus directement soumises linfluence solaire. Une immense migration saccomplira. LEurope, lAsie centrale, lAmrique du Nord seront peu peu abandonnes, tout comme lAustralasie ou les parties basses de lAmrique du Sud. La vgtation suivra lmigration humaine. La flore reculera vers lquateur en mme temps que la faune. Les parties centrales de lAmrique mridionale et de lAfrique deviendront les continents habits par excellence. Les Lapons et les Samoydes retrouveront les conditions climatriques de la mer polaire sur les rivages de la Mditerrane. Qui nous dit, qu cette poque, les rgions quatoriales ne seront pas trop petites pour contenir lhumanit terrestre et la nourrir ? Or, pourquoi la prvoyante nature, afin de donner refuge toute lmigration vgtale et animale, ne jetterait-elle pas, ds prsent, sous lquateur, les bases dun continent nouveau, et naurait-elle pas charg les infusoires de le construire ? Jai souvent rflchi toutes ces choses, mes amis, et je crois srieusement que laspect de notre globe sera un jour
- 244 -

compltement transform, que, par suite de lexhaussement de nouveaux continents, les mers couvriront les anciens, et que, dans les sicles futurs, des Colombs iront dcouvrir les les du Chimborao, de lHimalaya ou du mont Blanc, restes dune Amrique, dune Asie et dune Europe englouties. Puis enfin, ces nouveaux continents, leur tour, deviendront eux-mmes inhabitables ; la chaleur steindra comme la chaleur dun corps que lme vient dabandonner, et la vie disparatra, sinon dfinitivement du globe, au moins momentanment. Peut-tre, alors, notre sphrode se reposera-t-il, se refera-t-il dans la mort pour ressusciter un jour dans des conditions suprieures ! Mais tout cela, mes amis, cest le secret de lAuteur de toutes choses, et, propos du travail des infusoires, je me suis laiss entraner un peu loin peut-tre scruter les secrets de lavenir. Mon cher Cyrus, rpondit Gdon Spilett, ces thories sont pour moi des prophties, et elles saccompliront un jour. Cest le secret de Dieu, dit lingnieur. Tout cela est bel et bien, dit alors Pencroff, qui avait cout de toutes ses oreilles, mais mapprendrez-vous, monsieur Cyrus, si lle Lincoln a t construite par vos infusoires ? Non, rpondit Cyrus Smith, elle est purement dorigine volcanique. Alors, elle disparatra un jour ? Cest probable. Jespre bien que nous ny serons plus. Non, rassurez-vous, Pencroff, nous ny serons plus, puisque nous navons aucune envie dy mourir et que nous finirons peuttre par nous en tirer.
- 245 -

En attendant, rpondit Gdon Spilett, installons-nous comme pour lternit. Il ne faut jamais rien faire demi. Ceci finit la conversation. Le djeuner tait termin. Lexploration fut reprise, et les colons arrivrent la limite o commenait la rgion marcageuse. Ctait bien un marais, dont ltendue, jusqu cette cte arrondie qui terminait lle au sud-est, pouvait mesurer vingt milles carrs. Le sol tait form dun limon argilo-siliceux, ml de nombreux dbris de vgtaux. Des conferves, des joncs, des carex, des scirpes, et l quelques couches dherbages, pais comme une grosse moquette, le recouvraient. Quelques mares glaces scintillaient en maint endroit sous les rayons solaires. Ni les pluies, ni aucune rivire, gonfle par une crue subite, navaient pu former ces rserves deau. On en devait naturellement conclure que ce marcage tait aliment par les infiltrations du sol, et cela tait en effet. Il tait mme craindre que lair ne sy charget, pendant les chaleurs, de ces miasmes qui engendrent les fivres paludennes. Au-dessus des herbes aquatiques, la surface des eaux stagnantes, voltigeait un monde doiseaux. Chasseurs au marais et huttiers de profession nauraient pu y perdre un seul coup de fusil. Canards sauvages, pilets, sarcelles, bcassines y vivaient par bandes, et ces volatiles peu craintifs se laissaient facilement approcher. Un coup de fusil plomb et certainement atteint quelques douzaines de ces oiseaux, tant leurs rangs taient presss. Il fallut se contenter de les frapper coups de flche. Le rsultat fut moindre, mais la flche silencieuse eut lavantage de ne point effrayer ces volatiles, que la dtonation dune arme feu aurait dissips tous les coins du marcage. Les chasseurs se contentrent donc, pour cette fois, dune douzaine de canards, blancs de corps avec ceinture cannelle, tte verte, aile noire,

- 246 -

blanche et rousse, bec aplati, quHarbert reconnut pour des tadornes. Top concourut adroitement la capture de ces volatiles, dont le nom fut donn cette partie marcageuse de lle. Les colons avaient donc l une abondante rserve de gibier aquatique. Le temps venu, il ne sagirait plus que de lexploiter convenablement, et il tait probable que plusieurs espces de ces oiseaux pourraient tre, sinon domestiqus, du moins acclimats aux environs du lac, ce qui les mettrait plus directement sous la main des consommateurs. Vers cinq heures du soir, Cyrus Smith et ses compagnons reprirent le chemin de leur demeure, en traversant le marais des Tadornes (Tadorns-fens), et ils repassrent la Mercy sur le pont de glaces. huit heures du soir, tous taient rentrs Granite-House.

- 247 -

CHAPITRE XXII
Ces froids intenses durrent jusquau 15 aot, sans dpasser toutefois ce maximum de degrs Fahrenheit observ jusqualors. Quand latmosphre tait calme, cette basse temprature se supportait facilement ; mais quand la bise soufflait, cela semblait dur des gens insuffisamment vtus. Pencroff en tait regretter que lle Lincoln ne donnt pas asile quelques familles dours, plutt qu ces renards ou ces phoques, dont la fourrure laissait dsirer. Les ours, disait-il, sont gnralement bien habills, et je ne demanderais pas mieux que de leur emprunter pour lhiver la chaude capote quils ont sur le corps. Mais, rpondait Nab en riant, peut-tre ces ours ne consentiraient-ils pas, Pencroff, te donner leur capote. Ce ne sont point des Saint-Martin, ces btes-l ! On les y obligerait, Nab, on les y obligerait , rpliquait Pencroff dun ton tout fait autoritaire. Mais ces formidables carnassiers nexistaient point dans lle, ou, du moins, ils ne staient pas montrs jusqualors. Toutefois, Harbert, Pencroff et le reporter soccuprent dtablir des trappes sur le plateau de Grande-vue et aux abords de la fort. Suivant lopinion du marin, tout animal, quel quil ft, serait de bonne prise, et rongeurs ou carnassiers qui trenneraient les nouveaux piges seraient bien reus GraniteHouse. Ces trappes furent, dailleurs, extrmement simples : des fosses creuses dans le sol, au-dessus un plafonnage de branches et dherbes, qui en dissimulait lorifice, au fond quelque appt dont lodeur pouvait attirer les animaux, et ce fut tout. Il faut dire aussi quelles navaient point t creuses au hasard, mais
- 248 -

certains endroits o des empreintes plus nombreuses indiquaient de frquentes passes de quadrupdes. Tous les jours, elles taient visites, et, trois reprises, pendant les premiers jours, on y trouva des chantillons de ces culpeux qui avaient t vus dj sur la rive droite de la Mercy. Ah ! il ny a donc que des renards dans ce pays-ci ! scria Pencroff, la troisime fois quil retira un de ces animaux de la fosse o il se tenait fort penaud. Des btes qui ne sont bonnes rien ! Mais si, dit Gdon Spilett. Elles sont bonnes quelque chose ! Et quoi donc ? faire des appts pour en attirer dautres ! Le reporter avait raison, et les trappes furent ds lors amorces avec ces cadavres de renards. Le marin avait galement fabriqu des collets en employant les fibres du curry-jonc, et les collets donnrent plus de profit que les trappes. Il tait rare quun jour se passt sans que quelque lapin de la garenne se laisst prendre. Ctait toujours du lapin, mais Nab savait varier ses sauces, et les convives ne songeaient pas se plaindre. Cependant, une ou deux fois, dans la seconde semaine daot, les trappes livrrent aux chasseurs des animaux autres que des culpeux, et plus utiles. Ce furent quelques-uns de ces sangliers qui avaient t dj signals au nord du lac. Pencroff neut pas besoin de demander si ces btes-l taient comestibles. Cela se voyait bien, leur ressemblance avec le cochon dAmrique ou dEurope.

- 249 -

Mais ce ne sont point des cochons, lui dit Harbert, je ten prviens, Pencroff. Mon garon, rpondit le marin, en se penchant sur la trappe, et en retirant par le petit appendice qui lui servait de queue un de ces reprsentants de la famille des suilliens, laissezmoi croire que ce sont des cochons ! Et pourquoi ? Parce que cela me fait plaisir ! Tu aimes donc bien le cochon, Pencroff ? Jaime beaucoup le cochon, rpondit le marin, surtout pour ses pieds, et sil en avait huit au lieu de quatre, je laimerais deux fois davantage ! Quant aux animaux en question, ctaient des pcaris appartenant lun des quatre genres que compte la famille, et ils taient mme de lespce des tajassous , reconnaissables leur couleur fonce et dpourvus de ces longues canines qui arment la bouche de leurs congnres. Ces pcaris vivent ordinairement par troupes, et il tait probable quils abondaient dans les parties boises de lle. En tout cas, ils taient mangeables de la tte aux pieds, et Pencroff ne leur en demandait pas plus. Vers le 15 aot, ltat atmosphrique se modifia subitement par une saute de vent dans le nord-ouest. La temprature remonta de quelques degrs, et les vapeurs accumules dans lair ne tardrent pas se rsoudre en neige. Toute lle se couvrit dune couche blanche, et se montra ses habitants sous un aspect nouveau. Cette neige tomba abondamment pendant plusieurs jours, et son paisseur atteignit bientt deux pieds.
- 250 -

Le vent frachit bientt avec une extrme violence, et, du haut de Granite-House, on entendait la mer gronder sur les rcifs. certains angles, il se faisait de rapides remous dair, et la neige, sy formant en hautes colonnes tournantes, ressemblait ces trombes liquides qui pirouettent sur leur base, et que les btiments attaquent coups de canon. Toutefois, louragan, venant du nord-ouest, prenait lle revers, et lorientation de Granite-House la prservait dun assaut direct. Mais, au milieu de ce chasse-neige, aussi terrible que sil se ft produit sur quelque contre polaire, ni Cyrus Smith, ni ses compagnons ne purent, malgr leur envie, saventurer au dehors, et ils restrent renferms pendant cinq jours, du 20 au 25 aot. On entendait la tempte rugir dans les bois du Jacamar, qui devaient en ptir. Bien des arbres seraient dracins, sans doute, mais Pencroff sen consolait en songeant quil naurait pas la peine de les abattre. Le vent se fait bcheron, laissons-le faire , rptait-il. Et, dailleurs, il ny aurait eu aucun moyen de len empcher. Combien les htes de Granite-House durent alors remercier le ciel de leur avoir mnag cette solide et inbranlable retraite ! Cyrus Smith avait bien sa lgitime part dans les remerciements, mais enfin, ctait la nature qui avait creus cette vaste caverne, et il navait fait que la dcouvrir. L, tous taient en sret, et les coups de la tempte ne pouvaient les atteindre. Sils eussent construit sur le plateau de Grande-vue une maison de briques et de bois, elle naurait certainement pas rsist aux fureurs de cet ouragan. Quant aux Chemines, rien quau fracas des lames qui se faisait entendre avec tant de force, on devait croire quelles taient absolument inhabitables, car la mer, passant par-dessus llot, devait les battre avec rage. Mais ici, Granite-House, au milieu de ce massif, contre lequel navaient prise ni leau ni lair, rien craindre.
- 251 -

Pendant ces quelques jours de squestration, les colons ne restrent pas inactifs. Le bois, dbit en planches, ne manquait pas dans le magasin, et, peu peu, on complta le mobilier, en tables et en chaises, solides coup sr, car la matire ny fut pas pargne. Ces meubles, un peu lourds, justifiaient mal leur nom, qui fait de leur mobilit une condition essentielle, mais ils firent lorgueil de Nab et de Pencroff, qui ne les auraient pas changs contre des meubles de Boule. Puis, les menuisiers devinrent vanniers, et ils ne russirent pas mal dans cette nouvelle fabrication. On avait dcouvert, vers cette pointe que le lac projetait au nord, une fconde oseraie, o poussaient en grand nombre des osiers-pourpres. Avant la saison des pluies, Pencroff et Harbert avaient moissonn ces utiles arbustes, et leurs branches, bien spares alors, pouvaient tre efficacement employes. Les premiers essais furent informes, mais, grce ladresse et lintelligence des ouvriers, se consultant, se rappelant les modles quils avaient vus, rivalisant entre eux, des paniers et des corbeilles de diverses grandeurs accrurent bientt le matriel de la colonie. Le magasin en fut pourvu, et Nab enferma dans des corbeilles spciales ses rcoltes de rhizomes, damandes de pin-pignon et de racines de dragonnier. Pendant la dernire semaine de ce mois daot, le temps se modifia encore une fois. La temprature baissa un peu, et la tempte se calma. Les colons slancrent au dehors. Il y avait certainement deux pieds de neige sur la grve, mais, la surface de cette neige durcie, on pouvait marcher sans trop de peine. Cyrus Smith et ses compagnons montrent sur le plateau de Grande-vue. Quel changement ! Ces bois, quils avaient laisss verdoyants, surtout dans la partie voisine o dominaient les conifres, disparaissaient alors sous une couleur uniforme. Tout tait blanc, depuis le sommet du mont Franklin jusquau littoral, les forts, la prairie, le lac, la rivire, les grves.

- 252 -

Leau de la Mercy courait sous une vote de glace qui, chaque flux et reflux, faisait dbcle et se brisait avec fracas. De nombreux oiseaux voletaient la surface solide du lac, canards et bcassines, pilets et guillemots. Il y en avait des milliers. Les rocs entre lesquels se dversait la cascade la lisire du plateau taient hrisss de glaces. On et dit que leau schappait dune monstrueuse gargouille fouille avec toute la fantaisie dun artiste de la Renaissance. Quant juger des dommages causs la fort par louragan, on ne le pouvait encore, et il fallait attendre que limmense couche blanche se ft dissipe. Gdon Spilett, Pencroff et Harbert ne manqurent pas cette occasion daller visiter leurs trappes. Ils ne les retrouvrent pas aisment, sous la neige qui les recouvrait. Ils durent mme prendre garde de ne point se laisser choir dans lune ou lautre, ce qui et t dangereux et humiliant la fois : se prendre son propre pige ! Mais enfin ils vitrent ce dsagrment, et retrouvrent les trappes parfaitement intactes. Aucun animal ny tait tomb, et, cependant, les empreintes taient nombreuses aux alentours, entre autres certaines marques de griffes trs nettement accuses. Harbert nhsita pas affirmer que quelque carnassier du genre des flins avait pass l, ce qui justifiait lopinion de lingnieur sur la prsence de fauves dangereux lle Lincoln. Sans doute, ces fauves habitaient ordinairement les paisses forts du Far-West, mais, presss par la faim, ils staient aventurs jusquau plateau de Grande-vue. Peut-tre sentaient-ils les htes de Granite-House ? En somme, quest-ce que cest que ces flins ? demanda Pencroff. Ce sont des tigres, rpondit Harbert. Je croyais que ces btes-l ne se trouvaient que dans les pays chauds ?

- 253 -

Sur le nouveau continent, rpondit le jeune garon, on les observe depuis le Mexique jusquaux Pampas de Buenos-Aires. Or, comme lle Lincoln est peu prs sous la mme latitude que les provinces de la Plata, il nest pas tonnant que quelques tigres sy rencontrent. Bon, on veillera , rpondit Pencroff. Cependant, la neige finit par se dissiper sous linfluence de la temprature, qui se releva. La pluie vint tomber, et, grce son action dissolvante, la couche blanche seffaa. Malgr le mauvais temps, les colons renouvelrent leur rserve en toutes choses, amandes de pin-pignon, racines de dragonnier, rhizomes, liqueur drable, pour la partie vgtale ; lapins de garenne, agoutis et kangourous, pour la partie animale. Cela ncessita quelques excursions dans la fort, et lon constata quune certaine quantit darbres avaient t abattus par le dernier ouragan. Le marin et Nab poussrent mme, avec le chariot, jusquau gisement de houille, afin de rapporter quelques tonnes de combustible. Ils virent en passant que la chemine du four poteries avait t trs endommage par le vent et dcouronne de six bons pieds au moins. En mme temps que le charbon, la provision de bois fut galement renouvele Granite-House, et on profita du courant de la Mercy, qui tait redevenu libre, pour en amener plusieurs trains. Il pouvait se faire que la priode des grands froids ne ft pas acheve. Une visite avait t faite galement aux Chemines, et les colons ne purent que sapplaudir de ne pas y avoir demeur pendant la tempte. La mer avait laiss l des marques incontestables de ses ravages. Souleve par les vents du large, et sautant par-dessus llot, elle avait violemment assailli les couloirs, qui taient demi ensabls, et dpaisses couches de varech recouvraient les roches. Pendant que Nab, Harbert et Pencroff chassaient ou renouvelaient les provisions de combustible, Cyrus Smith et Gdon Spilett soccuprent dblayer les Chemines, et ils retrouvrent la forge et les fourneaux peu prs intacts, protgs quils avaient t tout dabord par lentassement des sables.
- 254 -

Ce ne fut pas inutilement que la rserve de combustible avait t refaite. Les colons nen avaient pas fini avec les froids rigoureux. On sait que, dans lhmisphre boral, le mois de fvrier se signale principalement par de grands abaissements de la temprature. Il devait en tre de mme dans lhmisphre austral, et la fin du mois daot, qui est le fvrier de lAmrique du Nord, nchappa pas cette loi climatique. Vers le 25, aprs une nouvelle alternative de neige et de pluie, le vent sauta au sud-est, et, subitement, le froid devint extrmement vif. Suivant lestime de lingnieur, la colonne mercurielle dun thermomtre Fahrenheit net pas marqu moins de huit degrs au-dessous de zro (22 degrs centigrades au-dessous de glace), et cette intensit du froid, rendue plus douloureuse encore par une bise aigu, se maintint pendant plusieurs jours. Les colons durent de nouveau se caserner dans Granite-House, et, comme il fallut obstruer hermtiquement toutes les ouvertures de la faade, en ne laissant que le strict passage au renouvellement de lair, la consommation de bougies fut considrable. Afin de les conomiser, les colons ne sclairrent souvent quavec la flamme des foyers, o lon npargnait pas le combustible. Plusieurs fois, les uns ou les autres descendirent sur la grve, au milieu des glaons que le flux y entassait chaque mare, mais ils remontaient bientt Granite-House, et ce ntait pas sans peine et sans douleur que leurs mains se retenaient aux btons de lchelle. Par ce froid intense, les chelons leur brlaient les doigts. Il fallut encore occuper ces loisirs que la squestration faisait aux htes de Granite-House. Cyrus Smith entreprit alors une opration qui pouvait se pratiquer huis clos.

- 255 -

On sait que les colons navaient leur disposition dautre sucre que cette substance liquide quils tiraient de lrable, en faisant cet arbre des incisions profondes. Il leur suffisait donc de recueillir cette liqueur dans des vases, et ils lemployaient en cet tat divers usages culinaires, et dautant mieux, quen vieillissant, la liqueur tendait blanchir et prendre une consistance sirupeuse. Mais il y avait mieux faire, et un jour Cyrus Smith annona ses compagnons quils allaient se transformer en raffineurs. Raffineurs ! rpondit Pencroff. Cest un mtier un peu chaud, je crois ? Trs chaud ! rpondit lingnieur. Alors, il sera de saison ! rpliqua le marin. Que ce mot de raffinage nveille pas dans lesprit le souvenir de ces usines compliques en outillage et en ouvriers. Non ! pour cristalliser cette liqueur, il suffisait de lpurer par une opration qui tait extrmement facile. Place sur le feu dans de grands vases de terre, elle fut simplement soumise une certaine vaporation, et bientt une cume monta sa surface. Ds quelle commena spaissir, Nab eut soin de la remuer avec une spatule de bois, ce qui devait acclrer son vaporation et lempcher en mme temps de contracter un got empyreumatique. Aprs quelques heures dbullition sur un bon feu, qui faisait autant de bien aux oprateurs qu la substance opre, celle-ci stait transforme en un sirop pais. Ce sirop fut vers dans des moules dargile, pralablement fabriqus dans le fourneau mme de la cuisine, et auxquels on avait donn des formes varies. Le lendemain, ce sirop, refroidi, formait des pains et des tablettes. Ctait du sucre, de couleur un peu rousse, mais presque transparent et dun got parfait.
- 256 -

Le froid continua jusqu la mi-septembre, et les prisonniers de Granite-House commenaient trouver leur captivit bien longue. Presque tous les jours, ils tentaient quelques sorties qui ne pouvaient se prolonger. On travaillait donc constamment lamnagement de la demeure. On causait en travaillant. Cyrus Smith instruisait ses compagnons en toutes choses, et il leur expliquait principalement les applications pratiques de la science. Les colons navaient point de bibliothque leur disposition ; mais lingnieur tait un livre toujours prt, toujours ouvert la page dont chacun avait besoin, un livre qui leur rsolvait toutes les questions et quils feuilletaient souvent. Le temps passait ainsi, et ces braves gens ne semblaient point redouter lavenir. Cependant, il tait temps que cette squestration se termint. Tous avaient hte de revoir, sinon la belle saison, du moins la cessation de ce froid insupportable. Si seulement ils eussent t vtus de manire pouvoir le braver, que dexcursions ils auraient tentes, soit aux dunes, soit au marais des Tadornes ! Le gibier devait tre facile approcher, et la chasse et t fructueuse, assurment. Mais Cyrus Smith tenait ce que personne ne compromt sa sant, car il avait besoin de tous les bras, et ses conseils furent suivis. Mais, il faut le dire, le plus impatient de cet emprisonnement, aprs Pencroff toutefois, ctait Top. Le fidle chien se trouvait fort ltroit dans Granite-House. Il allait et venait dune chambre lautre, et tmoignait sa manire son ennui dtre casern. Cyrus Smith remarqua souvent que, lorsquil sapprochait de ce puits sombre, qui tait en communication avec la mer, et dont lorifice souvrait au fond du magasin, Top faisait entendre des grognements singuliers. Top tournait autour de ce trou, qui avait t recouvert dun panneau en bois. Quelquefois mme, il
- 257 -

cherchait glisser ses pattes sous ce panneau, comme sil et voulu le soulever. Il jappait alors dune faon particulire, qui indiquait la fois colre et inquitude. Lingnieur observa plusieurs fois ce mange. Quy avait-il donc dans cet abme qui pt impressionner ce point lintelligent animal ? Le puits aboutissait la mer, cela tait certain. Se ramifiait-il donc en troits boyaux travers la charpente de lle ? tait-il en communication avec quelques autres cavits intrieures ? Quelque monstre marin ne venait-il pas, de temps en temps, respirer au fond de ce puits ? Lingnieur ne savait que penser, et ne pouvait se retenir de rver de complications bizarres. Habitu aller loin dans le domaine des ralits scientifiques, il ne se pardonnait pas de se laisser entraner dans le domaine de ltrange et presque du surnaturel ; mais comment sexpliquer que Top, un de ces chiens senss qui nont jamais perdu leur temps aboyer la lune, sobstint sonder du flair et de loue cet abme, si rien ne sy passait qui dt veiller son inquitude ? La conduite de Top intriguait Cyrus Smith plus quil ne lui paraissait raisonnable de se lavouer lui-mme. En tout cas, lingnieur ne communiqua ses impressions qu Gdon Spilett, trouvant inutile dinitier ses compagnons aux rflexions involontaires que faisait natre en lui ce qui ntait peut-tre quune lubie de Top. Enfin, les froids cessrent. Il y eut des pluies, des rafales mles de neige, des giboules, des coups de vent, mais ces intempries ne duraient pas. La glace stait dissoute, la neige stait fondue ; la grve, le plateau, les berges de la Mercy, la fort, taient redevenus praticables. Ce retour du printemps ravit les htes de Granite-House, et, bientt, ils ny passrent plus que les heures du sommeil et des repas. On chassa beaucoup dans la seconde moiti de septembre, ce qui amena Pencroff rclamer avec une nouvelle insistance les armes feu quil affirmait avoir t promises par Cyrus Smith.
- 258 -

Celui-ci, sachant bien que, sans un outillage spcial, il lui serait presque impossible de fabriquer un fusil qui pt rendre quelque service, reculait toujours et remettait lopration plus tard. Il faisait, dailleurs, observer quHarbert et Gdon Spilett taient devenus des archers habiles, que toutes sortes danimaux excellents, agoutis, kangourous, cabiais, pigeons, outardes, canards sauvages, bcassines, enfin gibier de poil ou de plume, tombaient sous leurs flches, et que, par consquent, on pouvait attendre. Mais lentt marin nentendait point de cette oreille, et il ne laisserait pas de cesse lingnieur que celui-ci net satisfait son dsir. Gdon Spilett appuyait, du reste, Pencroff. Si lle, comme on en peut douter, disait-il, renferme des animaux froces, il faut penser les combattre et les exterminer. Un moment peut venir o ce soit notre premier devoir. Mais, cette poque, ce ne fut point cette question des armes feu qui proccupa Cyrus Smith, mais bien celle des vtements. Ceux que portaient les colons avaient pass lhiver, mais ils ne pourraient pas durer jusqu lhiver prochain. Peaux de carnassiers ou laine de ruminants, ctait ce quil fallait se procurer tout prix, et, puisque les mouflons ne manquaient pas, il convenait daviser aux moyens den former un troupeau qui serait lev pour les besoins de la colonie. Un enclos destin aux animaux domestiques, une basse-cour amnage pour les volatiles, en un mot, une sorte de ferme fonder en quelque point de lle, tels seraient les deux projets importants excuter pendant la belle saison. En consquence, et en vue de ces tablissements futurs, il devenait donc urgent de pousser une reconnaissance dans toute la partie ignore de lle Lincoln, cest-dire sous ces hautes forts qui stendaient sur la droite de la Mercy, depuis son embouchure jusqu lextrmit de la presqule Serpentine, ainsi que sur toute la cte occidentale. Mais il fallait un temps sr, et un mois devait scouler encore avant que cette exploration pt tre entreprise utilement.
- 259 -

On attendait donc avec une certaine impatience, quand un incident se produisit, qui vint surexciter encore ce dsir quavaient les colons de visiter en entier leur domaine. On tait au 24 octobre. Ce jour-l, Pencroff tait all visiter les trappes, quil tenait toujours convenablement amorces. Dans lune delles, il trouva trois animaux qui devaient tre bienvenus loffice. Ctait une femelle de pcari et ses deux petits. Pencroff revint donc Granite-House, enchant de sa capture, et, comme toujours, le marin fit grand talage de sa chasse. Allons ! nous ferons un bon repas, monsieur Cyrus ! scriat-il. Et vous aussi, Monsieur Spilett, vous en mangerez ! Je veux bien en manger, rpondit le reporter, mais questce que je mangerai ? Du cochon de lait. Ah ! vraiment, du cochon de lait, Pencroff ? vous entendre, je croyais que vous rapportiez un perdreau truff ! Comment ? scria Pencroff. Est-ce que vous feriez fi du cochon de lait, par hasard ? Non, rpondit Gdon Spilett, sans montrer aucun enthousiasme, et pourvu quon nen abuse pas Cest bon, cest bon, monsieur le journaliste, riposta le marin, qui naimait pas entendre dprcier sa chasse, vous faites le difficile ? Et il y a sept mois, quand nous avons dbarqu dans lle, vous auriez t trop heureux de rencontrer un pareil gibier !
- 260 -

Voil, voil, rpondit le reporter. Lhomme nest jamais ni parfait, ni content. Enfin, reprit Pencroff, jespre que Nab se distinguera. Voyez ! Ces deux petits pcaris nont pas seulement trois mois ! Ils seront tendres comme des cailles ! Allons, Nab, viens ! Jen surveillerai moi-mme la cuisson. Et le marin, suivi de Nab, gagna la cuisine et sabsorba dans ses travaux culinaires. On le laissa faire sa faon. Nab et lui prparrent donc un repas magnifique, les deux petits pcaris, un potage de kangourou, un jambon fum, des amandes de pignon, de la boisson de dragonnier, du th dOswego, enfin, tout ce quil y avait de meilleur ; mais entre tous les plats devaient figurer au premier rang les savoureux pcaris, accommods ltuve. cinq heures, le dner fut servi dans la salle de GraniteHouse. Le potage de kangourou fumait sur la table. On le trouva excellent. Au potage succdrent les pcaris, que Pencroff voulut dcouper lui-mme, et dont il servit des portions monstrueuses chacun des convives. Ces cochons de lait taient vraiment dlicieux, et Pencroff dvorait sa part avec un entrain superbe, quand tout coup un cri et un juron lui chapprent. Quy a-t-il ? demanda Cyrus Smith. Il y a il y a que je viens de me casser une dent ! rpondit le marin. Ah ! il y a donc des cailloux dans vos pcaris ? dit Gdon Spilett.
- 261 -

Il faut croire , rpondit Pencroff, en retirant de ses lvres lobjet qui lui cotait une mchelire ! Ce ntait point un caillou Ctait un grain de plomb.

- 262 -

PARTIE 2 LABANDONN
CHAPITRE I
Il y avait sept mois, jour pour jour, que les passagers du ballon avaient t jets sur lle Lincoln. Depuis cette poque, quelque recherche quils eussent faite, aucun tre humain ne stait montr eux. Jamais une fume navait trahi la prsence de lhomme la surface de lle. Jamais un travail manuel ny avait attest son passage, ni une poque ancienne, ni une poque rcente. Non seulement elle ne semblait pas tre habite, mais on devait croire quelle navait jamais d ltre. Et, maintenant, voil que tout cet chafaudage de dductions tombait devant un simple grain de mtal, trouv dans le corps dun inoffensif rongeur ! Cest quen effet, ce plomb tait sorti dune arme feu, et quel autre quun tre humain avait pu stre servi de cette arme ? Lorsque Pencroff eut pos le grain de plomb sur la table, ses compagnons le regardrent avec un tonnement profond. Toutes les consquences de cet incident, considrable malgr son apparente insignifiance, avaient subitement saisi leur esprit. Lapparition subite dun tre surnaturel ne les et pas impressionns plus vivement. Cyrus Smith nhsita pas formuler tout dabord les hypothses que ce fait, aussi surprenant quinattendu, devait provoquer. Il prit le grain de plomb, le tourna, le retourna, le palpa entre lindex et le pouce. Puis :

- 263 -

Vous tes en mesure daffirmer, demanda-t-il Pencroff, que le pcari, bless par ce grain de plomb, tait peine g de trois mois ? peine, Monsieur Cyrus, rpondit Pencroff. Il ttait encore sa mre quand je lai trouv dans la fosse. Eh bien, dit lingnieur, il est par cela mme prouv que, depuis trois mois au plus, un coup de fusil a t tir dans lle Lincoln. Et quun grain de plomb, ajouta Gdon Spilett, a atteint, mais non mortellement, ce petit animal. Cela est indubitable, reprit Cyrus Smith, et voici quelles consquences il convient de dduire de cet incident : ou lle tait habite avant notre arrive, ou des hommes y ont dbarqu depuis trois mois au plus. Ces hommes sont-ils arrivs volontairement ou involontairement, par le fait dun atterrissage ou dun naufrage ? Ce point ne pourra tre lucid que plus tard. Quant ce quils sont, europens ou malais, ennemis ou amis de notre race, rien ne peut nous permettre de le deviner, et sils habitent encore lle, ou sils lont quitte, nous ne le savons pas davantage. Mais ces questions nous intressent trop directement pour que nous restions plus longtemps dans lincertitude. Non ! Cent fois non ! Mille fois non ! scria le marin en se levant de table. Il ny a pas dautres hommes que nous sur lle Lincoln ! Que diable ! Lle nest pas grande, et, si elle et t habite, nous aurions bien aperu dj quelques-uns de ses habitants ! Le contraire, en effet, serait bien tonnant, dit Harbert.

- 264 -

Mais il serait bien plus tonnant, je suppose, fit observer le reporter, que ce pcari ft n avec un grain de plomb dans le corps ! moins, dit srieusement Nab, que Pencroff nait eu Voyez-vous cela, Nab, riposta Pencroff. Jaurais, sans men tre aperu, depuis tantt cinq ou six mois, un grain de plomb dans la mchoire ! Mais o se serait-il cach ? Ajouta le marin, en ouvrant la bouche de faon montrer les magnifiques trentedeux dents qui la garnissaient. Regarde bien, Nab, et si tu trouves une dent creuse dans ce rtelier-l, je te permets de lui en arracher une demi-douzaine ! Lhypothse de Nab est inadmissible, en effet, rpondit Cyrus Smith, qui, malgr la gravit de ses penses, ne put retenir un sourire. Il est certain quun coup de fusil a t tir dans lle, depuis trois mois au plus. Mais je serais port admettre que les tres quelconques qui ont atterri sur cette cte ny sont que depuis trs peu de temps ou quils nont fait quy passer, car si, lpoque laquelle nous explorions lle du haut du mont Franklin, elle et t habite, nous laurions vu ou nous aurions t vus. Il est donc probable que, depuis quelques semaines seulement, des naufrags ont t jets par une tempte sur un point de la cte. Quoi quil en soit, il nous importe dtre fixs sur ce point. Je pense que nous devrons agir prudemment, dit le reporter. Cest mon avis, rpondit Cyrus Smith, car il est malheureusement craindre que ce ne soient des pirates malais qui aient dbarqu sur lle ! Monsieur Cyrus, demanda le marin, ne serait-il pas convenable, avant daller la dcouverte, de construire un canot

- 265 -

qui nous permt, soit de remonter la rivire, soit au besoin de contourner la cte ? Il ne faut pas se laisser prendre au dpourvu. Votre ide est bonne, Pencroff, rpondit lingnieur, mais nous ne pouvons attendre. Or, il faudrait au moins un mois pour construire un canot Un vrai canot, oui, rpondit le marin, mais nous navons pas besoin dune embarcation destine tenir la mer, et, en cinq jours au plus, je me fais fort de construire une pirogue suffisante pour naviguer sur la Mercy. En cinq jours, scria Nab, fabriquer un bateau ? Oui, Nab, un bateau la mode indienne. En bois ? demanda le ngre dun air peu convaincu. En bois, rpondit Pencroff, ou plutt en corce. Je vous rpte, Monsieur Cyrus, quen cinq jours laffaire peut tre enleve ! En cinq jours, soit ! rpondit lingnieur. Mais dici l, nous ferons bien de nous garder svrement ! dit Harbert. Trs svrement, mes amis, rpondit Cyrus Smith, et je vous prierai de borner vos excursions de chasse aux environs de Granite-House. Le dner finit moins gaiement que navait espr Pencroff. Ainsi donc, lle tait ou avait t habite par dautres que par les colons. Depuis lincident du grain de plomb, ctait un fait
- 266 -

dsormais incontestable, et une pareille rvlation ne pouvait que provoquer de vives inquitudes chez les colons. Cyrus Smith et Gdon Spilett, avant de se livrer au repos, sentretinrent longuement de ces choses. Ils se demandrent si, par hasard, cet incident naurait pas quelque connexit avec les circonstances inexplicables du sauvetage de lingnieur et autres particularits tranges qui les avaient dj frapps plusieurs reprises. Cependant, Cyrus Smith, aprs avoir discut le pour et le contre de la question, finit par dire : En somme, voulez-vous connatre mon opinion, mon cher Spilett ? Oui, Cyrus. Eh bien, la voici : si minutieusement que nous explorions lle, nous ne trouverons rien ! Ds le lendemain, Pencroff se mit louvrage. Il ne sagissait pas dtablir un canot avec membrure et bordage, mais tout simplement un appareil flottant, fond plat, qui serait excellent pour la navigation de la Mercy, surtout aux approches de ses sources, o leau prsenterait peu de profondeur. Des morceaux dcorce, cousus lun lautre, devaient suffire former la lgre embarcation, et au cas o, par suite dobstacles naturels, un portage deviendrait ncessaire, elle ne serait ni lourde, ni encombrante. Pencroff comptait former la suture des bandes dcorce au moyen de clous rivs, et assurer, avec leur adhrence, le parfait tanchement de lappareil. Il sagissait donc de choisir des arbres dont lcorce, souple et tenace, se prtt ce travail.
- 267 -

Or, prcisment, le dernier ouragan avait abattu une certaine quantit de douglas, qui convenaient parfaitement ce genre de construction. Quelques-uns de ces sapins gisaient terre, et il ny avait plus qu les corcer, mais ce fut l le plus difficile, vu limperfection des outils que possdaient les colons. En somme, on en vint bout. Pendant que le marin, second par lingnieur, soccupait ainsi, sans perdre une heure, Gdon Spilett et Harbert ne restrent pas oisifs. Ils staient faits les pourvoyeurs de la colonie. Le reporter ne pouvait se lasser dadmirer le jeune garon, qui avait acquis une adresse remarquable dans le maniement de larc ou de lpieu. Harbert montrait aussi une grande hardiesse, avec beaucoup de ce sang-froid que lon pourrait justement appeler le raisonnement de la bravoure. Les deux compagnons de chasse, tenant compte, dailleurs, des recommandations de Cyrus Smith, ne sortaient plus dun rayon de deux milles autour de GraniteHouse, mais les premires rampes de la fort fournissaient un tribut suffisant dagoutis, de cabiais, de kangourous, de pcaris, etc., et si le rendement des trappes tait peu important depuis que le froid avait cess, du moins la garenne donnait-elle son contingent accoutum, qui et pu nourrir toute la colonie de lle Lincoln. Souvent, pendant ces chasses, Harbert causait avec Gdon Spilett de cet incident du grain de plomb, et des consquences quen avait tires lingnieur, et un jour ctait le 26 octobre-il lui dit : Mais, Monsieur Spilett, ne trouvez-vous pas trs extraordinaire que si quelques naufrags ont dbarqu sur cette le, ils ne se soient pas encore montrs du ct de GraniteHouse ?

- 268 -

Trs tonnant, sils y sont encore, rpondit le reporter, mais pas tonnant du tout, sils ny sont plus ! Ainsi, vous pensez que ces gens-l ont dj quitt lle ? Reprit Harbert. Cest plus que probable, mon garon, car si leur sjour sy ft prolong, et surtout sils y taient encore, quelque incident et fini par trahir leur prsence. Mais sils ont pu repartir, fit observer le jeune garon, ce ntaient pas des naufrags ? Non, Harbert, ou, tout au moins, ils taient ce que jappellerai des naufrags provisoires. Il est trs possible, en effet, quun coup de vent les ait jets sur lle, sans avoir dsempar leur embarcation, et que, le coup de vent pass, ils aient repris la mer. Il faut avouer une chose, dit Harbert, cest que M Smith a toujours paru plutt redouter que dsirer la prsence dtres humains sur notre le. En effet, rpondit le reporter, il ne voit gure que des malais qui puissent frquenter ces mers, et ces gentlemen-l sont de mauvais chenapans quil est bon dviter. Il nest pas impossible, Monsieur Spilett, reprit Harbert, que nous retrouvions, un jour ou lautre, des traces de leur dbarquement, et peut-tre serons-nous fixs cet gard ? Je ne dis pas non, mon garon. Un campement abandonn, un feu teint, peuvent nous mettre sur la voie, et cest ce que nous chercherons dans notre exploration prochaine. Le jour o les deux chasseurs causaient ainsi, ils se trouvaient dans une portion de la fort voisine de la Mercy, remarquable par
- 269 -

des arbres de toute beaut. L, entre autres, slevaient, une hauteur de prs de deux cents pieds au-dessus du sol, quelquesuns de ces superbes conifres auxquels les indignes donnent le nom de kauris dans la Nouvelle-Zlande. Une ide, Monsieur Spilett, dit Harbert. Si je montais la cime de lun de ces kauris, je pourrais peut-tre observer le pays dans un rayon assez tendu ? Lide est bonne, rpondit le reporter, mais pourras-tu grimper jusquau sommet de ces gants-l ? Je vais toujours essayer , rpondit Harbert. Le jeune garon, agile et adroit, slana sur les premires branches, dont la disposition rendait assez facile lescalade du kauri, et, en quelques minutes, il tait arriv sa cime, qui mergeait de cette immense plaine de verdure que formaient les ramures arrondies de la fort. De ce point lev, le regard pouvait stendre sur toute la portion mridionale de lle, depuis le cap Griffe, au sud-est, jusquau promontoire du Reptile, au sud-ouest. Dans le nord-ouest se dressait le mont Franklin, qui masquait un grand quart de lhorizon. Mais Harbert, du haut de son observatoire, pouvait prcisment observer toute cette portion encore inconnue de lle, qui avait pu donner ou donnait refuge aux trangers dont on souponnait la prsence. Le jeune garon regarda avec une attention extrme. Sur la mer dabord, rien en vue. Pas une voile, ni lhorizon, ni sur les atterrages de lle. Toutefois, comme le massif des arbres cachait le littoral, il tait possible quun btiment, surtout un btiment dsempar de sa mture, et accost la terre de trs prs, et, par consquent, ft invisible pour Harbert. Au milieu des bois du Far-West, rien non
- 270 -

plus. La fort formait un impntrable dme, mesurant plusieurs milles carrs, sans une clairire, sans une claircie. Il tait mme impossible de suivre le cours de la Mercy et de reconnatre le point de la montagne dans lequel elle prenait sa source. Peut-tre dautres creeks couraient-ils vers louest, mais rien ne permettait de le constater. Mais, du moins, si tout indice de campement chappait Harbert, ne pouvait-il surprendre dans lair quelque fume qui dcelt la prsence de lhomme ? Latmosphre tait pure, et la moindre vapeur sy ft nettement dtache sur le fond du ciel. Pendant un instant, Harbert crut voir une lgre fume monter dans louest, mais une observation plus attentive lui dmontra quil se trompait. Il regarda avec un soin extrme, et sa vue tait excellente non, dcidment, il ny avait rien. Harbert redescendit au pied du kauri, et les deux chasseurs revinrent Granite-House. L, Cyrus Smith couta le rcit du jeune garon, secoua la tte et ne dit rien. Il tait bien vident quon ne pourrait se prononcer sur cette question quaprs une exploration complte de lle. Le surlendemain, 28 octobre, un autre incident se produisit, dont lexplication devait encore laisser dsirer. En rdant sur la grve, deux milles de Granite-House, Harbert et Nab furent assez heureux pour capturer un magnifique chantillon de lordre des chlones. Ctait une tortue franche du genre mydase, dont la carapace offrait dadmirables reflets verts. Harbert aperut cette tortue qui se glissait entre les roches pour gagner la mer. moi, Nab, moi ! cria-t-il. Nab accourut.
- 271 -

Le bel animal ! dit Nab, mais comment nous en emparer ? Rien nest plus ais, Nab, rpondit Harbert. Nous allons retourner cette tortue sur le dos, et elle ne pourra plus senfouir. Prenez votre pieu et imitez-moi. Le reptile, sentant le danger, stait retir entre sa carapace et son plastron. On ne voyait plus ni sa tte, ni ses pattes, et il tait immobile comme un roc. Harbert et Nab engagrent alors leurs btons sous le sternum de lanimal, et, unissant leurs efforts, ils parvinrent, non sans peine, le retourner sur le dos. Cette tortue, qui mesurait trois pieds de longueur, devait peser au moins quatre cents livres. Bon ! scria Nab, voil qui rjouira lami Pencroff ! en effet, lami Pencroff ne pouvait manquer dtre rjoui, car la chair de ces tortues, qui se nourrissent de zostres, est extrmement savoureuse. En ce moment, celle-ci ne laissait plus entrevoir que sa tte petite, aplatie, mais trs largie postrieurement par de grandes fosses temporales, caches sous une vote osseuse. Et maintenant, que ferons-nous de notre gibier ? dit Nab. Nous ne pouvons pas le traner Granite-House ! Laissons-le ici, puisquil ne peut se retourner, rpondit Harbert, et nous reviendrons le reprendre avec le chariot. Cest entendu. Toutefois, pour plus de prcaution, Harbert prit le soin, que Nab jugeait superflu, de caler lanimal avec de gros galets. Aprs quoi, les deux chasseurs revinrent Granite-House, en suivant la grve que la mare, basse alors, dcouvrait largement.

- 272 -

Harbert, voulant faire une surprise Pencroff, ne lui dit rien du superbe chantillon des chlones Quil avait retourn sur le sable ; mais deux heures aprs, Nab et lui taient de retour, avec le chariot, lendroit o ils lavaient laiss. Le superbe chantillon des chlones ny tait plus. Nab et Harbert se regardrent dabord, puis ils regardrent autour deux. Ctait pourtant bien cette place que la tortue avait t laisse. Le jeune garon retrouva mme les galets dont il stait servi, et, par consquent, il tait sr de ne pas se tromper. Ah ! dit Nab, a se retourne donc, ces btes-l ? Il parat, rpondit Harbert, qui ny pouvait rien comprendre et regardait les galets pars sur le sable. Eh bien, cest Pencroff qui ne sera pas content ! Et cest M Smith qui sera peut-tre bien embarrass pour expliquer cette disparition ! pensa Harbert. Bon, fit Nab, qui voulait cacher sa msaventure, nous nen parlerons pas. Au contraire, Nab, il faut en parler , rpondit Harbert. Et tous deux, reprenant le chariot, quils avaient inutilement amen, revinrent Granite-House. Arriv au chantier, o lingnieur et le marin travaillaient ensemble, Harbert raconta ce qui stait pass. Ah ! Les maladroits ! scria le marin. Avoir laiss chapper cinquante potages au moins !
- 273 -

Mais, Pencroff, rpliqua Nab, ce nest pas notre faute si la bte sest enfuie, puisque je te dis que nous lavions retourne ! Alors, vous ne laviez pas assez retourne ! riposta plaisamment lintraitable marin. Pas assez ! scria Harbert. Et il raconta quil avait pris soin de caler la tortue avec des galets. Cest donc un miracle ! rpliqua Pencroff. Je croyais, Monsieur Cyrus, dit Harbert, que les tortues, une fois places sur le dos, ne pouvaient se remettre sur leurs pattes, surtout quand elles taient de grande taille ? Cela est vrai, mon enfant, rpondit Cyrus Smith. Alors, comment a-t-il pu se faire ? quelle distance de la mer aviez-vous laiss cette tortue ? demanda lingnieur, qui, ayant suspendu son travail, rflchissait cet incident. une quinzaine de pieds, au plus, rpondit Harbert. Et la mare tait basse, ce moment ? Oui, Monsieur Cyrus. Eh bien, rpondit lingnieur, ce que la tortue ne pouvait faire sur le sable, il se peut quelle lait fait dans leau. Elle se sera retourne quand le flux la reprise, et elle aura tranquillement regagn la haute mer.
- 274 -

Ah ! Maladroits que nous sommes ! scria Nab. Cest prcisment ce que javais eu lhonneur de vous dire ! rpondit Pencroff. Cyrus Smith avait donn cette explication, qui tait admissible sans doute. Mais tait-il bien convaincu de la justesse de cette explication ? On noserait laffirmer.

- 275 -

CHAPITRE II
Le 29 octobre, le canot dcorce tait entirement achev. Pencroff avait tenu sa promesse, et une sorte de pirogue, dont la coque tait membre au moyen de baguettes flexibles de crejimba, avait t construite en cinq jours. Un banc larrire, un second banc au milieu, pour maintenir lcartement, un troisime banc lavant, un plat-bord pour soutenir les tolets de deux avirons, une godille pour gouverner, compltaient cette embarcation, longue de douze pieds, et qui ne pesait pas deux cents livres. Quant lopration du lancement, elle fut extrmement simple. La lgre pirogue fut porte sur le sable, la lisire du littoral, devant Granite-House, et le flot montant la souleva. Pencroff, qui sauta aussitt dedans, la manuvra la godille, et put constater quelle tait trs convenable pour lusage quon en voulait faire. Hurrah ! scria le marin, qui ne ddaigna pas de clbrer ainsi son propre triomphe. Avec cela, on ferait le tour Du monde ? demanda Gdon Spilett. Non, de lle. Quelques cailloux pour lest, un mt sur lavant, et un bout de voile que M Smith nous fabriquera un jour, et on ira loin ! Eh bien ! Monsieur Cyrus, et vous, Monsieur Spilett, et vous, Harbert, et toi, Nab, est-ce que vous ne venez pas essayer notre nouveau btiment ? Que diable ! Il faut pourtant voir sil peut nous porter tous les cinq ! En effet, ctait une exprience faire. Pencroff, dun coup de godille, ramena lembarcation prs de la grve par un troit passage que les roches laissaient entre elles, et il fut convenu quon ferait, ce jour mme, lessai de la pirogue, en suivant le
- 276 -

rivage jusqu la premire pointe o finissaient les rochers du sud. Au moment dembarquer, Nab scria : Mais il fait pas mal deau, ton btiment, Pencroff ! Ce nest rien, Nab, rpondit le marin. Il faut que le bois stanche ! Dans deux jours il ny paratra plus, et notre pirogue naura pas plus deau dans le ventre quil ny en a dans lestomac dun ivrogne. Embarquez ! On sembarqua donc, et Pencroff poussa au large. Le temps tait magnifique, la mer calme comme si ses eaux eussent t contenues dans les rives troites dun lac, et la pirogue pouvait laffronter avec autant de scurit que si elle et remont le tranquille courant de la Mercy. Des deux avirons, Nab prit lun, Harbert lautre, et Pencroff resta larrire de lembarcation, afin de la diriger la godille. Le marin traversa dabord le canal et alla raser la pointe sud de llot. Une lgre brise soufflait du sud. Point de houle, ni dans le canal, ni au large. Quelques longues ondulations que la pirogue sentait peine, car elle tait lourdement charge, gonflaient rgulirement la surface de la mer. On sloigna environ dun demi-mille de la cte, de manire apercevoir tout le dveloppement du mont Franklin. Puis, Pencroff, virant de bord, revint vers lembouchure de la rivire. La pirogue suivit alors le rivage, qui, sarrondissant jusqu la pointe extrme, cachait toute la plaine marcageuse des Tadornes. Cette pointe, dont la distance se trouvait accrue par la courbure de la cte, tait environ trois milles de la Mercy. Les colons rsolurent daller son extrmit et de ne la dpasser que du peu quil faudrait pour prendre un aperu rapide de la cte jusquau cap Griffe.
- 277 -

Le canot suivit donc le littoral une distance de deux encablures au plus, en vitant les cueils dont ces atterrages taient sems et que la mare montante commenait couvrir. La muraille allait en sabaissant depuis lembouchure de la rivire jusqu la pointe. Ctait un amoncellement de granits, capricieusement distribus, trs diffrents de la courtine, qui formaient le plateau de Grande-vue, et dun aspect extrmement sauvage. On et dit quun norme tombereau de roches avait t vid l. Point de vgtation sur ce saillant trs aigu qui se prolongeait deux milles en avant de la fort, et cette pointe figurait assez bien le bras dun gant qui serait sorti dune manche de verdure. Le canot, pouss par les deux avirons, avanait sans peine. Gdon Spilett, le crayon dune main, le carnet de lautre, dessinait la cte grands traits. Nab, Pencroff et Harbert causaient en examinant cette partie de leur domaine, nouvelle leurs yeux, et, mesure que la pirogue descendait vers le sud, les deux caps Mandibule paraissaient se dplacer et fermer plus troitement la baie de lUnion. Quant Cyrus Smith, il ne parlait pas, il regardait, et, la dfiance quexprimait son regard, il semblait toujours quil observt quelque contre trange. Cependant, aprs trois quarts dheure de navigation, la pirogue tait arrive presque lextrmit de la pointe, et Pencroff se prparait la doubler, quand Harbert, se levant, montra une tache noire, en disant : Quest-ce que je vois donc l-bas sur la grve ? Tous les regards se portrent vers le point indiqu.
- 278 -

En effet, dit le reporter, il y a quelque chose. On dirait une pave demi enfonce dans le sable. Ah ! scria Pencroff, je vois ce que cest ! Quoi donc ? demanda Nab. Des barils, des barils, qui peuvent tre pleins ! rpondit le marin. Au rivage, Pencroff ! dit Cyrus Smith. En quelques coups daviron, la pirogue atterrissait au fond dune petite anse, et ses passagers sautaient sur la grve. Pencroff ne stait pas tromp. Deux barils taient l, demi enfoncs dans le sable, mais encore solidement attachs une large caisse qui, soutenue par eux, avait ainsi flott jusquau moment o elle tait venue schouer sur le rivage. Il y a donc eu un naufrage dans les parages de lle ? demanda Harbert. videmment, rpondit Gdon Spilett. Mais quy a-t-il dans cette caisse ? scria Pencroff avec une impatience bien naturelle. Quy a-t-il dans cette caisse ? Elle est ferme, et rien pour en briser le couvercle ! Eh bien, coups de pierre alors Et le marin, soulevant un bloc pesant, allait enfoncer une des parois de la caisse, quand lingnieur, larrtant : Pencroff, lui dit-il, pouvez-vous modrer votre impatience pendant une heure seulement ?
- 279 -

Mais, Monsieur Cyrus, songez donc ! Il y a peut-tre ldedans tout ce qui nous manque ! Nous le saurons, Pencroff, rpondit lingnieur, mais croyez-moi, ne brisez pas cette caisse, qui peut nous tre utile. Transportons-la Granite-House, o nous louvrirons plus facilement et sans la briser. Elle est toute prpare pour le voyage, et, puisquelle a flott jusquici, elle flottera bien encore jusqu lembouchure de la rivire. Vous avez raison, Monsieur Cyrus, et javais tort, rpondit le marin, mais on nest pas toujours matre de soi ! Lavis de lingnieur tait sage. En effet, la pirogue naurait pu contenir les objets probablement renferms dans cette caisse, qui devait tre pesante, puisquil avait fallu la soulager au moyen de deux barils vides. Donc, mieux valait la remorquer ainsi jusquau rivage de Granite-House. Et maintenant, do venait cette pave ? Ctait l une importante question. Cyrus Smith et ses compagnons regardrent attentivement autour deux et parcoururent le rivage sur un espace de plusieurs centaines de pas. Nul autre dbris ne leur apparut. La mer fut observe galement. Harbert et Nab montrent sur un roc lev, mais lhorizon tait dsert. Rien en vue, ni un btiment dsempar, ni un navire la voile. Cependant, il y avait eu naufrage, ce ntait pas douteux. Peut-tre mme cet incident se rattachait-il lincident du grain de plomb ? Peut-tre des trangers avaient-ils atterri sur un autre point de lle ? Peut-tre y taient-ils encore ? Mais la rflexion que firent naturellement les colons, cest que ces trangers ne pouvaient tre des pirates malais, car lpave avait videmment une provenance soit amricaine, soit europenne.
- 280 -

Tous revinrent auprs de la caisse, qui mesurait cinq pieds de long sur trois de large. Elle tait en bois de chne, trs soigneusement ferme, et recouverte dune peau paisse que maintenaient des clous de cuivre. Les deux grosses barriques, hermtiquement bouches, mais quon sentait vides au choc, adhraient ses flancs au moyen de fortes cordes, noues de nuds que Pencroff reconnut aisment pour des nuds marins. Elle paraissait tre dans un parfait tat de conservation, ce qui sexpliquait par ce fait, quelle stait choue sur une grve de sable et non sur des rcifs. On pouvait mme affirmer, en lexaminant bien, que son sjour dans la mer navait pas t long, et aussi que son arrive sur ce rivage tait rcente. Leau ne semblait point avoir pntr au dedans, et les objets quelle contenait devaient tre intacts. Il tait vident que cette caisse avait t jete par-dessus le bord dun navire dsempar, courant vers lle, et que, dans lesprance quelle arriverait la cte, o ils la retrouveraient plus tard, des passagers avaient pris la prcaution de lallger au moyen dun appareil flottant. Nous allons remorquer cette pave jusqu Granite-House, dit lingnieur, et nous en ferons linventaire ; puis, si nous dcouvrons sur lle quelques survivants de ce naufrage prsum, nous la remettrons ceux auxquels elle appartient. Si nous ne retrouvons personne Nous la garderons pour nous ! scria Pencroff. Mais, pour dieu, quest-ce quil peut bien y avoir l dedans ! La mare commenait dj atteindre lpave, qui devait videmment flotter au plein de la mer. Une des cordes qui attachaient les barils fut en partie droule et servit damarre pour lier lappareil flottant au canot. Puis, Pencroff et Nab creusrent le sable avec leurs avirons, afin de faciliter le dplacement de la caisse, et bientt lembarcation, remorquant la
- 281 -

caisse, commena doubler la pointe, laquelle fut donn le nom de pointe de lpave (flotson-point). La remorque tait lourde, et les barils suffisaient peine soutenir la caisse hors de leau. Aussi le marin craignait-il chaque instant quelle ne se dtacht et ne coult par le fond. Mais, heureusement, ses craintes ne se ralisrent pas, et une heure et demie aprs son dpart-il avait fallut tout ce temps pour franchir cette distance de trois milles-la pirogue accostait le rivage devant Granite-House. Canot et pave furent alors hals sur le sable, et, comme la mer se retirait dj, ils ne tardrent pas demeurer sec. Nab avait t prendre des outils pour forcer la caisse, de manire ne la dtriorer que le moins possible, et on procda son inventaire. Pencroff ne chercha point cacher quil tait extrmement mu. Le marin commena par dtacher les deux barils, qui, tant en fort bon tat, pourraient tre utiliss, cela va sans dire. Puis, les serrures furent forces au moyen dune pince, et le couvercle se rabattit aussitt. Une seconde enveloppe en zinc doublait lintrieur de la caisse, qui avait t videmment dispose pour que les objets quelle renfermait fussent, en toutes circonstances, labri de lhumidit. Ah ! scria Nab, est-ce que ce seraient des conserves quil y a l dedans ! Jespre bien que non, rpondit le reporter. Si seulement il y avait dit le marin mi-voix. Quoi donc ? Lui demanda Nab, qui lentendit. Rien !
- 282 -

La chape de zinc fut fendue dans toute sa largeur, puis rabattue sur les cts de la caisse, et, peu peu, divers objets de nature trs diffrente furent extraits et dposs sur le sable. chaque nouvel objet, Pencroff poussait de nouveaux hurrahs, Harbert battait des mains, et Nab dansait comme un ngre. Il y avait l des livres qui auraient rendu Harbert fou de joie, et des ustensiles de cuisine que Nab et couverts de baisers ! Du reste, les colons eurent lieu dtre extrmement satisfaits, car cette caisse contenait des outils, des armes, des instruments, des vtements, des livres, et en voici la nomenclature exacte, telle quelle fut porte sur le carnet de Gdon Spilett : Outils : 3 couteaux plusieurs lames. 2 haches de bcheron. 2 haches de charpentier. Outils : 3 rabots. 2 herminettes. 1 besaigu. 6 ciseaux froid. 2 limes. 3 marteaux. 3 vrilles. 2 tarires. 10 sacs de clous et de vis. 3 scies de diverses grandeurs. Outils : 2 botes daiguilles. Armes : 2 fusils pierre. 2 fusils capsule. 2 carabines inflammation centrale. 5 coutelas. 4 sabres dabordage. 2 barils de poudre pouvant contenir chacun vingt-cinq livres. 12 botes damorces fulminantes.
- 283 -

Instruments : 1 sextant 1 jumelle. Instruments : 1 longue-vue. 1 bote de compas. 1 boussole de poche. 1 thermomtre de fahrenheit 1 baromtre anrode. 1 bote renfermant tout un appareil photographique, objectif, plaques, produits chimiques, etc. Vtements : 2 douzaines de chemises dun tissu particulier qui ressemblait de la laine, mais dont lorigine tait videmment vgtale. 3 douzaines de bas de mme tissu. Ustensiles : 1 coquemar en fer. 6 casseroles de cuivre tam. 3 plats de fer. 10 couverts daluminium. 2 bouilloires. 1 petit fourneau portatif. 6 couteaux de table. Livres : 1 bible contenant lancien et le nouveau testament. 1 atlas. 1 dictionnaire des divers idiomes polynsiens. 1 dictionnaire des sciences naturelles, en six volumes. 3 rames de papier blanc. 2 registres pages blanches. Il faut avouer, dit le reporter, aprs que linventaire eut t achev, que le propritaire de cette caisse tait un homme pratique ! Outils, armes, instruments, habits, ustensiles, livres, rien ny manque ! On dirait vraiment quil sattendait faire naufrage et quil sy tait prpar davance ! Rien ny manque, en effet, murmura Cyrus Smith dun air pensif.

- 284 -

Et coup sr, ajouta Harbert, le btiment qui portait cette caisse et son propritaire ntait pas un pirate malais ! moins, dit Pencroff, que ce propritaire net t fait prisonnier par des pirates Ce nest pas admissible, rpondit le reporter. Il est plus probable quun btiment amricain ou europen a t entran dans ces parages, et que des passagers, voulant sauver, au moins, le ncessaire, ont prpar ainsi cette caisse et lont jete la mer. Est-ce votre avis, Monsieur Cyrus ? demanda Harbert. Oui, mon enfant, rpondit lingnieur, cela a pu se passer ainsi. Il est possible quau moment, ou en prvision dun naufrage, on ait runi dans cette caisse divers objets de premire utilit, pour les retrouver en quelque point de la cte Mme la bote photographie ! fit observer le marin dun air assez incrdule. Quant cet appareil, rpondit Cyrus Smith, je nen comprends pas bien lutilit, et mieux et valu pour nous, comme pour tous autres naufrags, un assortiment de vtements plus complet ou des munitions plus abondantes ! Mais ny a-t-il sur ces instruments, sur ces outils, sur ces livres, aucune marque, aucune adresse, qui puisse nous en faire reconnatre la provenance ? demanda Gdon Spilett. Ctait voir. Chaque objet fut donc attentivement examin, principalement les livres, les instruments et les armes. Ni les armes, ni les instruments, contrairement ce qui se fait dhabitude, ne portaient la marque du fabricant ; ils taient, dailleurs, en parfait tat et ne semblaient pas avoir servi. Mme particularit pour les outils et les ustensiles ; tout tait neuf, ce qui prouvait, en somme, que lon navait pas pris ces objets, au
- 285 -

hasard, pour les jeter dans cette caisse, mais, au contraire, que le choix de ces objets avait t mdit et leur classement fait avec soin. Ctait aussi ce quindiquait cette seconde enveloppe de mtal qui les avait prservs de toute humidit et qui naurait pu tre soude dans un moment de hte. Quant aux dictionnaires des sciences naturelles et des idiomes polynsiens, tous deux taient anglais, mais ils ne portaient aucun nom dditeur, ni aucune date de publication. De mme pour la bible, imprime en langue anglaise, in-quarto remarquable au point de vue typographique, et qui paraissait avoir t souvent feuillet. Quant latlas, ctait un magnifique ouvrage, comprenant les cartes du monde entier et plusieurs planisphres dresss suivant la projection de Mercator, et dont la nomenclature tait en franais, mais qui ne portait non plus ni date de publication, ni nom dditeur. Il ny avait donc, sur ces divers objets, aucun indice qui pt en indiquer la provenance, et rien, par consquent, de nature faire souponner la nationalit du navire qui avait d rcemment passer sur ces parages. Mais do que vnt cette caisse, elle faisait riches les colons de lle Lincoln. Jusqualors, en transformant les produits de la nature, ils avaient tout cr par eux-mmes, et grce leur intelligence, ils staient tirs daffaire. Mais ne semblait-il pas que la providence et voulu les rcompenser, en leur envoyant alors ces divers produits de lindustrie humaine ? Leurs remerciements slevrent donc unanimement vers le ciel. Toutefois, lun deux ntait pas absolument satisfait.

- 286 -

Ctait Pencroff. Il parat que la caisse ne renfermait pas une chose laquelle il semblait tenir normment, et, mesure que les objets en taient retirs, ses hurrahs diminuaient dintensit, et, linventaire fini, on lentendit murmurer ces paroles : Tout cela, cest bel et bon, mais vous verrez quil ny aura rien pour moi dans cette bote ! Ce qui amena Nab lui dire : Ah ! Ami Pencroff, quattendais-tu donc ? Une demi-livre de tabac ! rpondit srieusement Pencroff, et rien naurait manqu mon bonheur ! On ne put sempcher de rire lobservation du marin. Mais il rsultait de cette dcouverte de lpave que, maintenant et plus que jamais, il tait ncessaire de faire une exploration srieuse de lle. Il fut donc convenu que le lendemain, ds le point du jour, on se mettrait en route, en remontant la Mercy, de manire atteindre la cte occidentale. Si quelques naufrags avaient dbarqu sur un point de cette cte, il tait craindre quils fussent sans ressource, et il fallait leur porter secours sans tarder. Pendant cette journe, les divers objets furent transports Granite-House et disposs mthodiquement dans la grande salle. Ce jour-l 29 octobre tait prcisment un dimanche, et, avant de se coucher, Harbert demanda lingnieur sil ne voudrait pas leur lire quelque passage de lvangile. Volontiers , rpondit Cyrus Smith.

- 287 -

Il prit le livre sacr, et allait louvrir, quand Pencroff, larrtant, lui dit : Monsieur Cyrus, je suis superstitieux. Ouvrez au hasard, et lisez-nous le premier verset qui tombera sous vos yeux. Nous verrons sil sapplique notre situation. Cyrus Smith sourit la rflexion du marin, et, se rendant son dsir, il ouvrit lvangile prcisment un endroit o un signet en sparait les pages. Soudain, ses regards furent arrts par une croix rouge, qui, faite au crayon, tait place devant le verset 8 du chapitre VII de lvangile de saint Mathieu. Et il lut ce verset, ainsi conu : Quiconque demande reoit, et qui cherche trouve.

- 288 -

CHAPITRE III
Le lendemain, 30 octobre, tout tait prt pour lexploration projete, que les derniers vnements rendaient si urgente. En effet, les choses avaient tourn ainsi, que les colons de lle Lincoln pouvaient simaginer nen tre plus demander des secours, mais bien pouvoir en porter. Il fut donc convenu que lon remonterait la Mercy, aussi loin que le courant de la rivire serait praticable. Une grande partie de la route se ferait ainsi sans fatigues, et les explorateurs pourraient transporter leurs provisions et leurs armes jusqu un point avanc dans louest de lle. Il avait fallu, en effet, songer non seulement aux objets que lon emportait, mais aussi ceux que le hasard permettrait peuttre de ramener Granite-House. Sil y avait eu un naufrage sur la cte, comme tout le faisait prsumer, les paves ne manqueraient pas et seraient de bonne prise. Dans cette prvision, le chariot et, sans doute, mieux convenu que la fragile pirogue ; mais ce chariot, lourd et grossier, il fallait le traner, ce qui en rendait lemploi moins facile, et ce qui amena Pencroff exprimer le regret que la caisse net pas contenu, en mme temps que sa demi-livre de tabac , une paire de ces vigoureux chevaux du New-Jersey, qui eussent t fort utiles la colonie ! Les provisions, dj embarques par Nab, se composaient de conserves de viande et de quelques gallons de bire et de liqueur fermente, cest--dire de quoi se sustenter pendant trois jours, laps de temps le plus long que Cyrus Smith assignt lexploration. Dailleurs, on comptait, au besoin, se rapprovisionner en route, et Nab neut garde doublier le petit fourneau portatif. En fait doutils, les colons prirent les deux haches de bcheron, qui devaient servir frayer une route dans lpaisse fort, et, en fait dinstruments, la lunette et la boussole de poche.
- 289 -

Pour armes, on choisit les deux fusils pierre, plus utiles dans cette le que neussent t des fusils systme, les premiers nemployant que des silex, faciles remplacer, et les seconds exigeant des amorces fulminantes, quun frquent usage et promptement puises. Cependant, on prit aussi une des carabines et quelques cartouches. Quant la poudre, dont les barils renfermaient environ cinquante livres, il fallut bien en emporter une certaine provision, mais lingnieur comptait fabriquer une substance explosive qui permettrait de la mnager. Aux armes feu, on joignit les cinq coutelas bien engans de cuir, et, dans ces conditions, les colons pouvaient saventurer dans cette vaste fort avec quelque chance de se tirer daffaire. Inutile dajouter que Pencroff, Harbert et Nab, ainsi arms, taient au comble de leurs vux, bien que Cyrus Smith leur et fait promettre de ne pas tirer un coup de fusil sans ncessit. six heures du matin, la pirogue tait pousse la mer. Tous sembarquaient, y compris Top, et se dirigeaient vers lembouchure de la Mercy. La mare ne montait que depuis une demi-heure. Il y avait donc encore quelques heures de flot dont il convenait de profiter, car, plus tard, le jusant rendrait difficile le remontage de la rivire. Le flux tait dj fort, car la lune devait tre pleine trois jours aprs, et la pirogue, quil suffisait de maintenir dans le courant, marcha rapidement entre les deux hautes rives, sans quil ft ncessaire daccrotre sa vitesse avec laide des avirons. En quelques minutes, les explorateurs taient arrivs au coude que formait la Mercy, et prcisment langle o, sept mois auparavant, Pencroff avait form son premier train de bois. Aprs cet angle assez aigu, la rivire, en sarrondissant, obliquait vers le sud-ouest, et son cours se dveloppait sous lombrage de grands conifres verdure permanente.

- 290 -

Laspect des rives de la Mercy tait magnifique. Cyrus Smith et ses compagnons ne pouvaient quadmirer sans rserve ces beaux effets quobtient si facilement la nature avec de leau et des arbres. mesure quils savanaient, les essences forestires se modifiaient. Sur la rive droite de la rivire stageaient de magnifiques chantillons des ulmaces, ces prcieux francsormes, si recherchs des constructeurs, et qui ont la proprit de se conserver longtemps dans leau. Puis, ctaient de nombreux groupes appartenant la mme famille, entre autres des micocouliers, dont lamande produit une huile fort utile. Plus loin, Harbert remarqua quelques lardizabales, dont les rameaux flexibles, macrs dans leau, fournissent dexcellents cordages, et deux ou trois troncs dbnaces, qui prsentaient une belle couleur noire coupe de capricieuses veines. De temps en temps, certains endroits, o latterrissage tait facile, le canot sarrtait. Alors Gdon Spilett, Harbert, Pencroff, le fusil la main et prcds de Top, battaient la rive. Sans compter le gibier, il pouvait se rencontrer quelque utile plante quil ne fallait point ddaigner, et le jeune naturaliste fut servi souhait, car il dcouvrit une sorte dpinards sauvages de la famille des chnopodes et de nombreux chantillons de crucifres, appartenant au genre chou, quil serait certainement possible de civiliser par la transplantation ; ctaient du cresson, du raifort, des raves et enfin de petites tiges rameuses, lgrement velues, hautes dun mtre, qui produisaient des graines presque brunes. Sais-tu ce que cest que cette plante-l ? demanda Harbert au marin. Du tabac ! scria Pencroff, qui, videmment, navait jamais vu sa plante de prdilection que dans le fourneau de sa pipe.

- 291 -

Non ! Pencroff ! rpondit Harbert, ce nest pas du tabac, cest de la moutarde. Va pour la moutarde ! rpondit le marin, mais si, par hasard, un plant de tabac se prsentait, mon garon, veuillez ne point le ddaigner. Nous en trouverons un jour ! dit Gdon Spilett. Vrai ! scria Pencroff. Eh bien, ce jour-l, je ne sais vraiment plus ce qui manquera notre le ! Ces diverses plantes, qui avaient t dracines avec soin, furent transportes dans la pirogue, que ne quittait pas Cyrus Smith, toujours absorb dans ses rflexions. Le reporter, Harbert et Pencroff dbarqurent ainsi plusieurs fois, tantt sur la rive droite de la Mercy, tantt sur sa rive gauche. Celle-ci tait moins abrupte, mais celle-l plus boise. Lingnieur put reconnatre, en consultant sa boussole de poche, que la direction de la rivire depuis le premier coude tait sensiblement sud-ouest et nord-est, et presque rectiligne sur une longueur de trois milles environ. Mais il tait supposable que cette direction se modifiait plus loin et que la Mercy remontait au nord-ouest, vers les contreforts du mont Franklin, qui devaient lalimenter de leurs eaux. Pendant une de ces excursions, Gdon Spilett parvint semparer de deux couples de gallinacs vivants. Ctaient des volatiles becs longs et grles, cous allongs, courts dailes et sans apparence de queue. Harbert leur donna, avec raison, le nom de tinamous , et il fut rsolu quon en ferait les premiers htes de la future basse-cour. Mais jusqualors les fusils navaient point parl, et la premire dtonation qui retentit dans cette fort du Far-West fut
- 292 -

provoque par lapparition dun bel oiseau qui ressemblait anatomiquement un martin-pcheur. Je le reconnais ! scria Pencroff, et on peut dire que son coup partit malgr lui. Que reconnaissez-vous ? demanda le reporter. Le volatile qui nous a chapp notre premire excursion et dont nous avons donn le nom cette partie de la fort. Un jacamar ! scria Harbert. Ctait un jacamar, en effet, bel oiseau dont le plumage assez rude est revtu dun clat mtallique. Quelques grains de plomb lavaient jet terre, et Top le rapporta au canot, en mme temps quune douzaine de touracos-loris , sortes de grimpeurs de la grosseur dun pigeon, tout peinturlurs de vert, avec une partie des ailes de couleur cramoisie et une huppe droite festonne dun liser blanc. Au jeune garon revint lhonneur de ce beau coup de fusil, et il sen montra assez fier. Les loris faisaient un gibier meilleur que le jacamar, dont la chair est un peu coriace, mais on et difficilement persuad Pencroff quil navait point tu le roi des volatiles comestibles. Il tait dix heures du matin, quand la pirogue atteignit un second coude de la Mercy, environ cinq milles de son embouchure. On fit halte en cet endroit pour djeuner, et cette halte, labri de grands et beaux arbres, se prolongea pendant une demi-heure. La rivire mesurait encore soixante soixante-dix pieds de large, et son lit cinq six pieds de profondeur. Lingnieur avait observ que de nombreux affluents en grossissaient le cours, mais ce ntaient que de simples rios innavigables. Quant la fort, aussi bien sous le nom de bois du Jacamar que sous celui de forts du Far-West, elle stendait perte de vue. Nulle part, ni
- 293 -

sous les hautes futaies, ni sous les arbres des berges de la Mercy, ne se dcelait la prsence de lhomme. Les explorateurs ne purent trouver une trace suspecte, et il tait vident que jamais la hache du bcheron navait entaill ces arbres, que jamais le couteau du pionnier navait tranch ces lianes tendues dun tronc lautre, au milieu des broussailles touffues et des longues herbes. Si quelques naufrags avaient atterri sur lle, ils nen avaient point encore quitt le littoral, et ce ntait pas sous cet pais couvert quil fallait chercher les survivants du naufrage prsum. Lingnieur manifestait donc une certaine hte datteindre la cte occidentale de lle Lincoln, distante, suivant son estime, de cinq milles au moins. La navigation fut reprise, et bien que, par sa direction actuelle, la Mercy part courir, non vers le littoral, mais plutt vers le mont Franklin, il fut dcid que lon se servirait de la pirogue, tant quelle trouverait assez deau sous sa quille pour flotter. Ctait la fois bien des fatigues pargnes, ctait aussi du temps gagn, car il aurait fallu se frayer un chemin la hache travers les pais fourrs. Mais bientt le flux manqua tout fait, soit que la mare baisst, et en effet elle devait baisser cette heure, soit quelle ne se ft plus sentir cette distance de lembouchure de la Mercy. Il fallut donc armer les avirons. Nab et Harbert se placrent sur leur banc, Pencroff la godille, et le remontage de la rivire fut continu. Il semblait alors que la fort tendait sclaircir du ct du Far-West. Les arbres y taient moins presss et se montraient souvent isols. Mais, prcisment parce quils taient plus espacs, ils profitaient plus largement de cet air libre et pur qui circulait autour deux, et ils taient magnifiques. Quels splendides chantillons de la flore de cette latitude ! Certes, leur prsence et suffi un botaniste pour quil nommt sans hsitation le parallle que traversait lle Lincoln !
- 294 -

Des eucalyptus ! stait cri Harbert. Ctaient, en effet, ces superbes vgtaux, les derniers gants de la zone extra-tropicale, les congnres de ces eucalyptus de lAustralie et de la Nouvelle-Zlande, toutes deux situes sur la mme latitude que lle Lincoln. Quelques-uns slevaient une hauteur de deux cents pieds. Leur tronc mesurait vingt pieds de tour sa base, et leur corce, sillonne par les rseaux dune rsine parfume, comptait jusqu cinq pouces dpaisseur. Rien de plus merveilleux, mais aussi de plus singulier, que ces normes chantillons de la famille des myrtaces, dont le feuillage se prsentait de profil la lumire et laissait arriver jusquau sol les rayons du soleil ! Au pied de ces eucalyptus, une herbe frache tapissait le sol, et du milieu des touffes schappaient des voles de petits oiseaux, qui resplendissaient dans les jets lumineux comme des escarboucles ailes. Voil des arbres ! scria Nab, mais sont-ils bons quelque chose ? Peuh ! rpondit Pencroff. Il en doit tre des vgtauxgants comme des gants humains. Cela ne sert gure qu se montrer dans les foires ! Je crois que vous faites erreur, Pencroff, rpondit Gdon Spilett, et que le bois deucalyptus commence tre employ trs avantageusement dans lbnisterie. Et jajouterai, dit le jeune garon, que ces eucalyptus appartiennent une famille qui comprend bien des membres utiles : le goyavier, qui donne les goyaves ; le giroflier, qui produit les clous de girofle ; le grenadier, qui porte les grenades ; l eugenia cauliflora , dont les fruits servent la fabrication dun vin passable ; le myrte ugni , qui contient une excellente liqueur alcoolique ; le myrte caryophyllus , dont lcorce forme une cannelle estime ; l eugenia pimenta , do vient le piment
- 295 -

de la Jamaque ; le myrte commun, dont les baies peuvent remplacer le poivre ; l eucalyptus robusta , qui produit une sorte de manne excellente ; l eucalyptus gunei , dont la sve se transforme en bire par la fermentation ; enfin tous ces arbres connus sous le nom darbres de vie ou bois de fer , qui appartiennent cette famille des myrtaces, dont on compte quarante-six genres et treize cents espces ! On laissait aller le jeune garon, qui dbitait avec beaucoup dentrain sa petite leon de botanique. Cyrus Smith lcoutait en souriant, et Pencroff avec un sentiment de fiert impossible rendre. Bien, Harbert, rpondit Pencroff, mais joserais jurer que tous ces chantillons utiles que vous venez de citer ne sont point des gants comme ceux-ci ! En effet, Pencroff. Cela vient donc lappui de ce que jai dit, rpliqua le marin, savoir : que les gants ne sont bons rien ! Cest ce qui vous trompe, Pencroff, dit alors lingnieur, et prcisment ces gigantesques eucalyptus qui nous abritent sont bons quelque chose. Et quoi donc ? assainir le pays quils habitent. savez-vous comment on les appelle dans lAustralie et la Nouvelle-Zlande ? Non, Monsieur Cyrus. On les appelle les arbres fivre.

- 296 -

Parce quils la donnent ? Non, parce quils lempchent ! Bien. Je vais noter cela, dit le reporter. Notez donc, mon cher Spilett, car il parat prouv que la prsence des eucalyptus suffit neutraliser les miasmes paludens. On a essay de ce prservatif naturel dans certaines contres du midi de lEurope et du nord de lAfrique, dont le sol tait absolument malsain, et qui ont vu ltat sanitaire de leurs habitants samliorer peu peu. Plus de fivres intermittentes dans les rgions que recouvrent les forts de ces myrtaces. Ce fait est maintenant hors de doute, et cest une heureuse circonstance pour nous autres, colons de lle Lincoln. Ah ! Quelle le ! Quelle le bnie ! scria Pencroff ! Je vous le dis, il ne lui manque rien Si ce nest Cela viendra, Pencroff, cela se trouvera, rpondit lingnieur ; mais reprenons notre navigation, et poussons aussi loin que la rivire pourra porter notre pirogue ! Lexploration continua donc, pendant deux milles au moins, au milieu dune contre couverte deucalyptus, qui dominaient tous les bois de cette portion de lle. Lespace quils couvraient stendait hors des limites du regard de chaque ct de la Mercy, dont le lit, assez sinueux, se creusait alors entre de hautes berges verdoyantes. Ce lit tait souvent obstru de hautes herbes et mme de roches aigus qui rendaient la navigation assez pnible. Laction des rames en fut gne, et Pencroff dut pousser avec une perche. On sentait aussi que le fond montait peu peu, et que le moment ntait pas loign o le canot, faute deau, serait oblig de sarrter. Dj le soleil dclinait lhorizon et projetait sur le sol les ombres dmesures des arbres. Cyrus Smith, voyant quil ne pourrait atteindre dans cette journe la cte occidentale de lle, rsolut de camper lendroit mme o, faute deau, la
- 297 -

navigation serait forcment arrte. Il estimait quil devait tre encore cinq ou six milles de la cte, et cette distance tait trop grande pour quil tentt de la franchir pendant la nuit au milieu de ces bois inconnus. Lembarcation fut donc pousse sans relche travers la fort, qui peu peu se refaisait plus paisse et semblait plus habite aussi, car, si les yeux du marin ne le tromprent pas, il crut apercevoir des bandes de singes qui couraient sous les taillis. Quelquefois mme, deux ou trois de ces animaux sarrtrent quelque distance du canot et regardrent les colons sans manifester aucune terreur, comme si, voyant des hommes pour la premire fois, ils navaient pas encore appris les redouter. Il et t facile dabattre ces quadrumanes coups de fusil, mais Cyrus Smith sopposa ce massacre inutile qui tentait un peu lenrag Pencroff. Dailleurs, ctait prudent, car ces singes, vigoureux, dous dune extrme agilit, pouvaient tre redoutables, et mieux valait ne point les provoquer par une agression parfaitement inopportune. Il est vrai que le marin considrait le singe au point de vue purement alimentaire, et, en effet, ces animaux, qui sont uniquement herbivores, forment un gibier excellent ; mais, puisque les provisions abondaient, il tait inutile de dpenser les munitions en pure perte. Vers quatre heures, la navigation de la Mercy devint trs difficile, car son cours tait obstru de plantes aquatiques et de roches. Les berges slevaient de plus en plus, et dj le lit de la rivire se creusait entre les premiers contreforts du mont Franklin. Ses sources ne pouvaient donc tre loignes, puisquelles salimentaient de toutes les eaux des pentes mridionales de la montagne. Avant un quart dheure, dit le marin, nous serons forcs de nous arrter, Monsieur Cyrus.

- 298 -

Eh bien, nous nous arrterons, Pencroff, et nous organiserons un campement pour la nuit. quelle distance pouvons-nous tre de Granite-House ? demanda Harbert. sept milles peu prs, rpondit lingnieur, mais en tenant compte, toutefois, des dtours de la rivire, qui nous ont ports dans le nord-ouest. Continuons-nous aller en avant ? demanda le reporter. Oui, et aussi longtemps que nous pourrons le faire, rpondit Cyrus Smith. Demain, au point du jour, nous abandonnerons le canot, nous franchirons en deux heures, jespre, la distance qui nous spare de la cte, et nous aurons la journe presque tout entire pour explorer le littoral. En avant ! rpondit Pencroff. Mais bientt la pirogue racla le fond caillouteux de la rivire, dont la largeur alors ne dpassait pas vingt pieds. Un pais berceau de verdure sarrondissait au-dessus de son lit et lenveloppait dune demi-obscurit. On entendait aussi le bruit assez accentu dune chute deau, qui indiquait, quelques cents pas en amont, la prsence dun barrage naturel. Et, en effet, un dernier dtour de la rivire, une cascade apparut travers les arbres. Le canot heurta le fond du lit, et, quelques instants aprs, il tait amarr un tronc, prs de la rive droite. Il tait cinq heures environ. Les derniers rayons du soleil se glissaient sous lpaisse ramure et frappaient obliquement la petite chute, dont lhumide poussire resplendissait des couleurs du prisme. Au del, le lit de la Mercy disparaissait sous les taillis, o il salimentait quelque source cache. Les divers rios qui
- 299 -

affluaient sur son parcours en faisaient plus bas une vritable rivire, mais alors ce ntait plus quun ruisseau limpide et sans profondeur. On campa en cet endroit mme, qui tait charmant. Les colons dbarqurent, et un feu fut allum sous un bouquet de larges micocouliers, entre les branches desquels Cyrus Smith et ses compagnons eussent, au besoin, trouv un refuge pour la nuit. Le souper fut bientt dvor, car on avait faim, et il ne fut plus question que de dormir. Mais, quelques rugissements de nature suspecte stant fait entendre avec la tombe du jour, le foyer fut aliment pour la nuit, de manire protger les dormeurs de ses flammes ptillantes. Nab et Pencroff veillrent mme tour de rle et npargnrent pas le combustible. Peuttre ne se tromprent-ils pas, lorsquils crurent voir quelques ombres danimaux errer autour du campement, soit sous le taillis, soit entre les ramures ; mais la nuit se passa sans accident, et le lendemain, 31 octobre, cinq heures du matin, tous taient sur pied, prts partir.

- 300 -

CHAPITRE IV
Ce fut six heures du matin que les colons, aprs un premier djeuner, se remirent en route, avec lintention de gagner par le plus court la cte occidentale de lle. En combien de temps pourraient-ils latteindre ? Cyrus Smith avait dit en deux heures, mais cela dpendait videmment de la nature des obstacles qui se prsenteraient. Cette partie du Far-West paraissait serre de bois, comme et t un immense taillis compos dessences extrmement varies. Il tait donc probable quil faudrait se frayer une voie travers les herbes, les broussailles, les lianes, et marcher la hache la main, et le fusil aussi, sans doute, si on sen rapportait aux cris de fauves entendus dans la nuit. La position exacte du campement avait pu tre dtermine par la situation du mont Franklin, et, puisque le volcan se relevait dans le nord une distance de moins de trois milles, il ne sagissait que de prendre une direction rectiligne vers le sud-ouest pour atteindre la cte occidentale. On partit, aprs avoir soigneusement assur lamarrage de la pirogue. Pencroff et Nab emportaient des provisions qui devaient suffire nourrir la petite troupe pendant deux jours au moins. Il ntait plus question de chasser, et lingnieur recommanda mme ses compagnons dviter toute dtonation intempestive, afin de ne point signaler leur prsence aux environs du littoral. Les premiers coups de hache furent donns dans les broussailles, au milieu de buissons de lentisques, un peu audessus de la cascade, et, sa boussole la main, Cyrus Smith indiqua la route suivre. La fort se composait alors darbres dont la plupart avaient t dj reconnus aux environs du lac et du plateau de Grandevue. Ctaient des dodars, des douglas, des casuarinas, des
- 301 -

gommiers, des eucalyptus, des dragonniers, des hibiscus, des cdres et autres essences, gnralement de taille mdiocre, car leur nombre avait nui leur dveloppement. Les colons ne purent donc avancer que lentement sur cette route quils se frayaient en marchant, et qui, dans la pense de lingnieur, devrait tre relie plus tard celle du Creek-Rouge. Depuis leur dpart, les colons descendaient les basses rampes qui constituaient le systme orographique de lle, et sur un terrain trs sec, mais dont la luxuriante vgtation laissait pressentir soit la prsence dun rseau hydrographique lintrieur du sol, soit le cours prochain de quelque ruisseau. Toutefois, Cyrus Smith ne se souvenait pas, lors de son excursion au cratre, davoir reconnu dautre cours deau que ceux du Creek-Rouge et de la Mercy. Pendant les premires heures de lexcursion, on revit des bandes de singes qui semblaient marquer le plus vif tonnement la vue de ces hommes, dont laspect tait nouveau pour eux. Gdon Spilett demandait plaisamment si ces agiles et robustes quadrumanes ne les considraient pas, ses compagnons et lui, comme des frres dgnrs ! Et franchement, de simples pitons, chaque pas gns par les broussailles, empchs par les lianes, barrs par les troncs darbres, ne brillaient pas auprs de ces souples animaux, qui bondissaient de branche en branche et que rien narrtait dans leur marche. Ces singes taient nombreux, mais, trs heureusement, ils ne manifestrent aucune disposition hostile. On vit aussi quelques sangliers, des agoutis, des kangourous et autres rongeurs, et deux ou trois koulas, auxquels Pencroff et volontiers adress quelques charges de plomb. Mais, disait-il, la chasse nest pas ouverte. Gambadez donc, mes amis, sautez et volez en paix ! Nous vous dirons deux mots au retour !

- 302 -

neuf heures et demie du matin, la route, qui portait directement dans le sud-ouest, se trouva tout coup barre par un cours deau inconnu, large de trente quarante pieds, et dont le courant vif, provoqu par la pente de son lit et bris par des roches nombreuses, se prcipitait avec de rudes grondements. Ce creek tait profond et clair, mais il et t absolument innavigable. Nous voil coups ! scria Nab. Non, rpondit Harbert, ce nest quun ruisseau, et nous saurons bien le passer la nage. quoi bon, rpondit Cyrus Smith. Il est vident que ce creek court la mer. Restons sur sa rive gauche, suivons sa berge, et je serai bien tonn sil ne nous mne pas trs promptement la cte. En route ! Un instant, dit le reporter. Et le nom de ce creek, mes amis ? Ne laissons pas notre gographie incomplte. Juste ! dit Pencroff. Nomme-le, mon enfant, dit lingnieur en sadressant au jeune garon. Ne vaut-il pas mieux attendre que nous layons reconnu jusqu son embouchure ? fit observer Harbert. Soit, rpondit Cyrus Smith. Suivons-le donc sans nous arrter. Un instant encore ! dit Pencroff. Quy a-t-il ? demanda le reporter.
- 303 -

Si la chasse est dfendue, la pche est permise, je suppose, dit le marin. Nous navons pas de temps perdre, rpondit lingnieur. Oh ! cinq minutes ! rpliqua Pencroff. Je ne vous demande que cinq minutes dans lintrt de notre djeuner ! Et Pencroff, se couchant sur la berge, plongea ses bras dans les eaux vives et fit bientt sauter quelques douzaines de belles crevisses qui fourmillaient entre les roches. Voil qui sera bon ! scria Nab, en venant en aide au marin. Quand je vous dis quexcept du tabac, il y a de tout dans cette le ! murmura Pencroff avec un soupir. Il ne fallut pas cinq minutes pour faire une pche miraculeuse, car les crevisses pullulaient dans le creek. De ces crustacs, dont le test prsentait une couleur bleu cobalt, et qui portaient un rostre arm dune petite dent, on remplit un sac, et la route fut reprise. Depuis quils suivaient la berge de ce nouveau cours deau, les colons marchaient plus facilement et plus rapidement. Dailleurs, les rives taient vierges de toute empreinte humaine. De temps en temps, on relevait quelques traces laisses par des animaux de grande taille, qui venaient habituellement se dsaltrer ce ruisseau, mais rien de plus, et ce ntait pas encore dans cette partie du Far-West que le pcari avait reu le grain de plomb qui cotait une mchelire Pencroff. Cependant, en considrant ce rapide courant qui fuyait vers la mer, Cyrus Smith fut amen supposer que ses compagnons et lui taient beaucoup plus loin de la cte occidentale quils ne le croyaient. Et, en effet, cette heure, la mare montait sur le
- 304 -

littoral et aurait d rebrousser le cours du creek, si son embouchure net t qu quelques milles seulement. Or, cet effet ne se produisait pas, et le fil de leau suivait la pente naturelle du lit. Lingnieur dut donc tre trs tonn, et il consulta frquemment sa boussole, afin de sassurer que quelque crochet de la rivire ne le ramenait pas lintrieur du Far-West. Cependant, le creek slargissait peu peu, et ses eaux devenaient moins tumultueuses. Les arbres de sa rive droite taient aussi presss que ceux de sa rive gauche, et il tait impossible la vue de stendre au del ; mais ces masses boises taient certainement dsertes, car Top naboyait pas, et lintelligent animal net pas manqu de signaler la prsence de tout tranger dans le voisinage du cours deau. dix heures et demie, la grande surprise de Cyrus Smith, Harbert, qui stait port un peu en avant, sarrtait soudain et scriait : La mer ! Et quelques instants aprs, les colons, arrts sur la lisire de la fort, voyaient le rivage occidental de lle se dvelopper sous leurs yeux. Mais quel contraste entre cette cte et la cte est, sur laquelle le hasard les avait dabord jets ! Plus de muraille de granit, aucun cueil au large, pas mme une grve de sable. La fort formait le littoral, et ses derniers arbres, battus par les lames, se penchaient sur les eaux. Ce ntait point un littoral, tel que le fait habituellement la nature, soit en tendant de vastes tapis de sable, soit en groupant des roches, mais une admirable lisire faite des plus beaux arbres du monde. La berge tait surleve de manire dominer le niveau des plus grandes mers, et sur tout ce sol luxuriant, support par une base de granit, les splendides essences forestires semblaient tre aussi solidement implantes que celles qui se massaient lintrieur de lle.

- 305 -

Les colons se trouvaient alors lchancrure dune petite crique sans importance, qui net mme pas pu contenir deux ou trois barques de pche, et qui servait de goulot au nouveau creek ; mais, disposition curieuse, ses eaux, au lieu de se jeter la mer par une embouchure pente douce, tombaient dune hauteur de plus de quarante pieds, ce qui expliquait pourquoi, lheure o le flot montait, il ne stait point fait sentir en amont du creek. En effet, les mares du Pacifique, mme leur maximum dlvation, ne devaient jamais atteindre le niveau de la rivire, dont le lit formait un bief suprieur, et des millions dannes, sans doute, scouleraient encore avant que les eaux eussent rong ce radier de granit et creus une embouchure praticable. Aussi, dun commun accord, donna-t-on ce cours deau le nom de rivire de la chute (falls-river). Au del, vers le nord, la lisire, forme par la fort, se prolongeait sur un espace de deux milles environ ; puis les arbres se rarfiaient, et, au del, des hauteurs trs pittoresques se dessinaient suivant une ligne presque droite, qui courait nord et sud. Au contraire, dans toute la portion du littoral comprise entre la rivire de la chute et le promontoire du Reptile, ce ntait que masses boises, arbres magnifiques, les uns droits, les autres penchs, dont la longue ondulation de la mer venait baigner les racines. Or, ctait vers ce ct, cest--dire sur toute la presqule Serpentine, que lexploration devait tre continue, car cette partie du littoral offrait des refuges que lautre, aride et sauvage, et videmment refuss des naufrags, quels quils fussent. Le temps tait beau et clair, et du haut dune falaise, sur laquelle Nab et Pencroff disposrent le djeuner, le regard pouvait stendre au loin. Lhorizon tait parfaitement net, et il ny avait pas une voile au large. Sur tout le littoral, aussi loin que la vue pouvait atteindre, pas un btiment, pas mme une pave. Mais lingnieur ne se croirait bien fix cet gard que lorsquil aurait explor la cte jusqu lextrmit mme de la presqule Serpentine.

- 306 -

Le djeuner fut expdi rapidement, et, onze heures et demie, Cyrus Smith donna le signal du dpart. Au lieu de parcourir, soit larte dune falaise, soit une grve de sable, les colons durent suivre le couvert des arbres, de manire longer le littoral. La distance qui sparait lembouchure de la rivire de la chute du promontoire du Reptile tait de douze milles environ. En quatre heures, sur une grve praticable, et sans se presser, les colons auraient pu franchir cette distance ; mais il leur fallut le double de ce temps pour atteindre leur but, car les arbres tourner, les broussailles couper, les lianes rompre, les arrtaient sans cesse, et des dtours si multiplis allongeaient singulirement leur route. Du reste, il ny avait rien qui tmoignt dun naufrage rcent sur ce littoral. Il est vrai, ainsi que le fit observer Gdon Spilett, que la mer avait pu tout entraner au large, et quil ne fallait pas conclure, de ce quon nen trouvait plus aucune trace, quun navire net pas t jet la cte sur cette partie de lle Lincoln. Le raisonnement du reporter tait juste, et, dailleurs, lincident du grain de plomb prouvait dune faon irrcusable que, depuis trois mois au plus, un coup de fusil avait t tir dans lle. Il tait dj cinq heures, et lextrmit de la presqule Serpentine se trouvait encore deux milles de lendroit alors occup par les colons. Il tait vident quaprs avoir atteint le promontoire du Reptile, Cyrus Smith et ses compagnons nauraient plus le temps de revenir, avant le coucher du soleil, au campement qui avait t tabli prs des sources de la Mercy. De l, ncessit de passer la nuit au promontoire mme. Mais les provisions ne manquaient pas, et ce fut heureux, car le gibier de poil ne se montrait plus sur cette lisire, qui ntait quun littoral, aprs tout. Au contraire, les oiseaux y fourmillaient, jacamars, couroucous, tragopans, ttras, loris, perroquets, kakatos,

- 307 -

faisans, pigeons et cent autres. Pas un arbre qui net un nid, pas un nid qui ne ft rempli de battements dailes ! Vers sept heures du soir, les colons, harasss de fatigue, arrivrent au promontoire du Reptile, sorte de volute trangement dcoupe sur la mer. Ici finissait la fort riveraine de la presqule, et le littoral, dans toute la partie sud, reprenait laspect accoutum dune cte, avec ses rochers, ses rcifs et ses grves. Il tait donc possible quun navire dsempar se ft mis au plein sur cette portion de lle, mais la nuit venait, et il fallut remettre lexploration au lendemain. Pencroff et Harbert se htrent aussitt de chercher un endroit propice pour y tablir un campement. Les derniers arbres de la fort du Far-West venaient mourir cette pointe, et, parmi eux, le jeune garon reconnut dpais bouquets de bambous. Bon ! dit-il, voil une prcieuse dcouverte. Prcieuse ? rpondit Pencroff. Sans doute, reprit Harbert. Je ne te dirai point, Pencroff, que lcorce de bambou, dcoupe en latte flexible, sert faire des paniers ou des corbeilles ; que cette corce, rduite en pte et macre, sert la fabrication du papier de Chine ; que les tiges fournissent, suivant leur grosseur, des cannes, des tuyaux de pipe, des conduites pour les eaux ; que les grands bambous forment dexcellents matriaux de construction, lgers et solides, et qui ne sont jamais attaqus par les insectes. Je najouterai mme pas quen sciant les entre-nuds de bambous et en conservant pour le fond une portion de la cloison transversale qui forme le nud, on obtient ainsi des vases solides et commodes qui sont fort en usage chez les chinois ! Non ! Cela ne te satisferait point. Mais Mais ?

- 308 -

Mais je tapprendrai, si tu lignores, que, dans lInde, on mange ces bambous en guise dasperges. Des asperges de trente pieds ! scria le marin. Et elles sont bonnes ? Excellentes, rpondit Harbert. Seulement, ce ne sont point des tiges de trente pieds que lon mange, mais bien de jeunes pousses de bambous. Parfait, mon garon, parfait ! rpondit Pencroff. Jajouterai aussi que la moelle des tiges nouvelles, confite dans du vinaigre, forme un condiment trs apprci. De mieux en mieux, Harbert. Et enfin que ces bambous exsudent entre leurs nuds une liqueur sucre, dont on peut faire une trs agrable boisson. Est-ce tout ? demanda le marin. Cest tout ! Et a ne se fume pas, par hasard ? a ne se fume pas, mon pauvre Pencroff ! Harbert et le marin neurent pas chercher longtemps un emplacement favorable pour passer la nuit. Les rochers du rivage trs diviss, car ils devaient tre violemment battus par la mer sous linfluence des vents du sud-ouest prsentaient des cavits qui devaient leur permettre de dormir labri des intempries de lair. Mais, au moment o ils se disposaient pntrer dans une de ces excavations, de formidables rugissements les arrtrent.
- 309 -

En arrire ! scria Pencroff. Nous navons que du petit plomb dans nos fusils, et des btes qui rugissent si bien sen soucieraient comme dun grain de sel ! Et le marin, saisissant Harbert par le bras, lentrana labri des roches, au moment o un magnifique animal se montrait lentre de la caverne. Ctait un jaguar, dune taille au moins gale celle de ses congnres dAsie, cest--dire quil mesurait plus de cinq pieds de lextrmit de la tte la naissance de la queue. Son pelage fauve tait relev par plusieurs ranges de taches noires rgulirement ocelles et tranchait avec le poil blanc de son ventre. Harbert reconnut l ce froce rival du tigre, bien autrement redoutable que le couguar, qui nest que le rival du loup ! Le jaguar savana et regarda autour de lui, le poil hriss, lil en feu, comme sil net pas senti lhomme pour la premire fois. En ce moment, le reporter tournait les hautes roches, et Harbert, simaginant quil navait pas aperu le jaguar, allait slancer vers lui ; mais Gdon Spilett lui fit un signe de la main et continua de marcher. Il nen tait pas son premier tigre, et, savanant jusqu dix pas de lanimal, il demeura immobile, la carabine lpaule, sans quun de ses muscles tressaillt. Le jaguar, ramass sur lui-mme, fondit sur le chasseur, mais, au moment o il bondissait, une balle le frappait entre les deux yeux, et il tombait mort. Harbert et Pencroff se prcipitrent vers le jaguar. Nab et Cyrus Smith accoururent de leur ct, et ils restrent quelques instants contempler lanimal, tendu sur le sol, dont la magnifique dpouille ferait lornement de la grande salle de Granite-House.

- 310 -

Ah ! Monsieur Spilett ! Que je vous admire et que je vous envie ! scria Harbert dans un accs denthousiasme bien naturel. Bon ! mon garon, rpondit le reporter, tu en aurais fait autant. Moi ! un pareil sang-froid ! Figure-toi, Harbert, quun jaguar est un livre, et tu le tireras le plus tranquillement du monde. Voil ! rpondit Pencroff. Ce nest pas plus malin que cela ! Et maintenant, dit Gdon Spilett, puisque ce jaguar a quitt son repaire, je ne vois pas, mes amis, pourquoi nous ne loccuperions pas pendant la nuit ? Mais dautres peuvent revenir ! dit Pencroff. Il suffira dallumer un feu lentre de la caverne, dit le reporter, et ils ne se hasarderont pas en franchir le seuil. la maison des jaguars, alors ! rpondit le marin en tirant aprs lui le cadavre de lanimal. Les colons se dirigrent vers le repaire abandonn, et l, tandis que Nab dpouillait le jaguar, ses compagnons entassrent sur le seuil une grande quantit de bois sec, que la fort fournissait abondamment. Mais Cyrus Smith, ayant aperu le bouquet de bambous, alla en couper une certaine quantit, quil mla au combustible du foyer.

- 311 -

Cela fait, on sinstalla dans la grotte, dont le sable tait jonch dossements ; les armes furent charges tout hasard, pour le cas dune agression subite ; on soupa, et puis, le moment de prendre du repos tant venu, le feu fut mis au tas de bois empil lentre de la caverne. Aussitt, une vritable ptarade dclater dans lair ! Ctaient les bambous, atteints par la flamme, qui dtonaient comme des pices dartifice ! Rien que ce fracas et suffi pouvanter les fauves les plus audacieux ! Et ce moyen de provoquer de vives dtonations, ce ntait pas lingnieur qui lavait invent, car, suivant Marco Polo, les tartares, depuis bien des sicles, lemploient avec succs pour loigner de leurs campements les fauves redoutables de lAsie centrale.

- 312 -

CHAPITRE V
Cyrus Smith et ses compagnons dormirent comme dinnocentes marmottes dans la caverne que le jaguar avait si poliment laisse leur disposition. Au soleil levant, tous taient sur le rivage, lextrmit mme du promontoire, et leurs regards se portaient encore vers cet horizon, qui tait visible sur les deux tiers de sa circonfrence. Une dernire fois, lingnieur put constater quaucune voile, aucune carcasse de navire napparaissaient sur la mer, et la longue-vue ny put dcouvrir aucun point suspect. Rien, non plus, sur le littoral, du moins dans la partie rectiligne qui formait la cte sud du promontoire sur une longueur de trois milles, car, au del, une chancrure des terres dissimulait le reste de la cte, et mme, de lextrmit de la presqule Serpentine, on ne pouvait apercevoir le cap Griffe, cach par de hautes roches. Restait donc le rivage mridional de lle explorer. Or, tenterait-on dentreprendre immdiatement cette exploration et lui consacrerait-on cette journe du 2 novembre ? Ceci ne rentrait pas dans le projet primitif. En effet, lorsque la pirogue fut abandonne aux sources de la Mercy, il avait t convenu quaprs avoir observ la cte ouest, on reviendrait la reprendre, et que lon retournerait Granite-House par la route de la Mercy. Cyrus Smith croyait alors que le rivage occidental pouvait offrir refuge, soit un btiment en dtresse, soit un navire en cours rgulier de navigation ; mais, du moment que ce littoral ne prsentait aucun atterrage, il fallait chercher sur celui du sud de lle ce quon navait pu trouver sur celui de louest. Ce fut Gdon Spilett qui proposa de continuer lexploration, de manire que la question du naufrage prsum ft

- 313 -

compltement rsolue, et il demanda quelle distance pouvait se trouver le cap Griffe de lextrmit de la presqule. trente milles environ, rpondit lingnieur, si nous tenons compte des courbures de la cte. Trente milles ! Reprit Gdon Spilett. Ce sera une forte journe de marche. Nanmoins, je pense que nous devons revenir Granite-House en suivant le rivage du sud. Mais, fit observer Harbert, du cap Griffe Granite-House, il faudra encore compter dix milles, au moins. Mettons quarante milles en tout, rpondit le reporter, et nhsitons pas les faire. Au moins, nous observerons ce littoral inconnu, et nous naurons pas recommencer cette exploration. Trs juste, dit alors Pencroff. Mais la pirogue ? La pirogue est reste seule pendant un jour aux sources de la Mercy, rpondit Gdon Spilett, elle peut bien y rester deux jours ! Jusqu prsent, nous ne pouvons gure dire que lle soit infeste de voleurs ! Cependant, dit le marin, quand je me rappelle lhistoire de la tortue, je nai pas plus de confiance quil ne faut. La tortue ! La tortue ! rpondit le reporter. Ne savez-vous pas que cest la mer qui la retourne ? Qui sait ? Murmura lingnieur. Mais dit Nab. Nab avait quelque chose dire, cela tait vident, car il ouvrait la bouche pour parler et ne parlait pas.
- 314 -

Que veux-tu dire, Nab ? Lui demanda lingnieur. Si nous retournons par le rivage jusquau cap Griffe, rpondit Nab, aprs avoir doubl ce cap, nous serons barrs Par la Mercy ! En effet, rpondit Harbert, et nous naurons ni pont, ni bateau pour la traverser ! Bon, Monsieur Cyrus, rpondit Pencroff, avec quelques troncs flottants, nous ne serons pas gns de passer cette rivire ! Nimporte, dit Gdon Spilett, il sera utile de construire un pont, si nous voulons avoir un accs facile dans le Far-West ! Un pont ! scria Pencroff ! Eh bien, est-ce que M Smith nest pas ingnieur de son tat ? Mais il nous fera un pont, quand nous voudrons avoir un pont ! Quant vous transporter ce soir sur lautre rive de la Mercy, et cela sans mouiller un fil de vos vtements, je men charge. Nous avons encore un jour de vivres, cest tout ce quil nous faut, et, dailleurs, le gibier ne fera peuttre pas dfaut aujourdhui comme hier. En route ! La proposition du reporter, trs vivement soutenue par le marin, obtint lapprobation gnrale, car chacun tenait en finir avec ses doutes, et, revenir par le cap Griffe, lexploration serait complte. Mais il ny avait pas une heure perdre, car une tape de quarante milles tait longue, et il ne fallait pas compter atteindre Granite-House avant la nuit. six heures du matin, la petite troupe se mit donc en route. En prvision de mauvaises rencontres, animaux deux ou quatre pattes, les fusils furent chargs balle, et Top, qui devait ouvrir la marche, reut ordre de battre la lisire de la fort.

- 315 -

partir de lextrmit du promontoire qui formait la queue de la presqule, la cte sarrondissait sur une distance de cinq milles, qui fut rapidement franchie, sans que les plus minutieuses investigations eussent relev la moindre trace dun dbarquement ancien ou rcent, ni une pave, ni un reste de campement, ni les cendres dun feu teint, ni une empreinte de pas ! Les colons, arrivs langle sur lequel la courbure finissait pour suivre la direction nord-est en formant la baie Washington, purent alors embrasser du regard le littoral sud de lle dans toute son tendue. vingt-cinq milles, la cte se terminait par le cap Griffe, qui sestompait peine dans la brume du matin, et quun phnomne de mirage rehaussait, comme sil et t suspendu entre la terre et leau. Entre la place occupe par les colons et le fond de limmense baie, le rivage se composait, dabord, dune large grve trs unie et trs plate, borde dune lisire darbres en arrire-plan ; puis, ensuite, le littoral, devenu fort irrgulier, projetait des pointes aigus en mer, et enfin quelques roches noirtres saccumulaient dans un pittoresque dsordre pour finir au cap Griffe. Tel tait le dveloppement de cette partie de lle, que les explorateurs voyaient pour la premire fois, et quils parcoururent dun coup dil, aprs stre arrts un instant. Un navire qui se mettrait ici au plein, dit alors Pencroff, serait invitablement perdu. Des bancs de sable, qui se prolongent au large, et plus loin, des cueils ! Mauvais parages ! Mais au moins, il resterait quelque chose de ce navire, fit observer le reporter. Il en resterait des morceaux de bois sur les rcifs, et rien sur les sables, rpondit le marin. Pourquoi donc ?

- 316 -

Parce que ces sables, plus dangereux encore que les roches, engloutissent tout ce qui sy jette, et que quelques jours suffisent pour que la coque dun navire de plusieurs centaines de tonneaux y disparaisse entirement ! Ainsi, Pencroff, demanda lingnieur, si un btiment stait perdu sur ces bancs, il ny aurait rien dtonnant ce quil ny en et plus maintenant aucune trace ? Non, Monsieur Smith, avec laide du temps ou de la tempte. Toutefois, il serait surprenant, mme dans ce cas, que des dbris de mture, des espars neussent pas t jets sur le rivage, au del des atteintes de la mer. Continuons donc nos recherches , rpondit Cyrus Smith. une heure aprs midi, les colons taient arrivs au fond de la baie Washington, et, ce moment, ils avaient franchi une distance de vingt milles. On fit halte pour djeuner. L commenait une cte irrgulire, bizarrement dchiquete et couverte par une longue ligne de ces cueils qui succdaient aux bancs de sable, et que la mare, tale en ce moment, ne devait pas tarder dcouvrir. On voyait les souples ondulations de la mer, brises aux ttes de rocs, sy dvelopper en longues franges cumeuses. De ce point jusquau cap Griffe, la grve tait peu spacieuse et resserre entre la lisire des rcifs et celle de la fort. La marche allait donc devenir plus difficile, dinnombrables roches boules encombraient le rivage. car

La muraille de granit tendait aussi sexhausser de plus en plus, et, des arbres qui la couronnaient en arrire, on ne pouvait voir que les cimes verdoyantes, quaucun souffle nanimait.
- 317 -

Aprs une demi-heure de repos, les colons se remirent en route, et leurs yeux ne laissrent pas un point inobserv des rcifs et de la grve. Pencroff et Nab saventurrent mme au milieu des cueils, toutes les fois quun objet attirait leur regard. Mais dpave, point, et ils taient tromps par quelque conformation bizarre des roches. Ils purent constater, toutefois, que les coquillages comestibles abondaient sur cette plage, mais elle ne pourrait tre fructueusement exploite que lorsquune communication aurait t tablie entre les deux rives de la Mercy, et aussi quand les moyens de transport seraient perfectionns. Ainsi donc, rien de ce qui avait rapport au naufrage prsum napparaissait sur ce littoral, et cependant un objet de quelque importance, la coque dun btiment par exemple, et t visible alors, ou ses dbris eussent t ports au rivage, comme lavait t cette caisse, trouve moins de vingt milles de l. Mais il ny avait rien. Vers trois heures, Cyrus Smith et ses compagnons arrivrent une troite crique bien ferme, laquelle naboutissait aucun cours deau. Elle formait un vritable petit port naturel, invisible du large, auquel aboutissait une troite passe, que les cueils mnageaient entre eux. Au fond de cette crique, quelque violente convulsion avait dchir la lisire rocheuse, et une coupe, vide en pente douce, donnait accs au plateau suprieur, qui pouvait tre situ moins de dix milles du cap Griffe, et, par consquent, quatre milles en droite ligne du plateau de Grande-vue. Gdon Spilett proposa ses compagnons de faire halte en cet endroit. On accepta, car la marche avait aiguis lapptit de chacun, et, bien que ce ne ft pas lheure du dner, personne ne refusa de se rconforter dun morceau de venaison. Ce lunch devait permettre dattendre le souper Granite-House. Quelques minutes aprs, les colons, assis au pied dun magnifique bouquet de pins maritimes, dvoraient les provisions que Nab avait tires de son havre-sac.
- 318 -

Lendroit tait lev de cinquante soixante pieds au-dessus du niveau de la mer. Le rayon de vue tait donc assez tendu, et, passant par-dessus les dernires roches du cap, il allait se perdre jusque dans la baie de lUnion. Mais ni llot, ni le plateau de Grande-vue ntaient visibles et ne pouvaient ltre alors, car le relief du sol et le rideau des grands arbres masquaient brusquement lhorizon du nord. Inutile dajouter que, malgr ltendue de mer que les explorateurs pouvaient embrasser, et bien que la lunette de lingnieur et parcouru point point toute cette ligne circulaire sur laquelle se confondaient le ciel et leau, aucun navire ne fut aperu. De mme, sur toute cette partie du littoral qui restait encore explorer, la lunette fut promene avec le mme soin depuis la grve jusquaux rcifs, et aucune pave napparut dans le champ de linstrument. Allons, dit Gdon Spilett, il faut en prendre son parti et se consoler en pensant que nul ne viendra nous disputer la possession de lle Lincoln ! Mais enfin, ce grain de plomb ! dit Harbert. Il nest pourtant pas imaginaire, je suppose ! Mille diables, non ! scria Pencroff, en pensant sa mchelire absente. Alors que conclure ? demanda le reporter. Ceci, rpondit lingnieur : cest quil y a trois mois au plus, un navire, volontairement ou non, a atterri Quoi ! Vous admettriez, Cyrus, quil sest englouti sans laisser aucune trace ? scria le reporter.

- 319 -

Non, mon cher Spilett, mais remarquez que sil est certain quun tre humain a mis le pied sur cette le, il ne parat pas moins certain quil la quitte maintenant. Alors, si je vous comprends bien, Monsieur Cyrus, dit Harbert, le navire serait reparti ? videmment. Et nous aurions perdu sans retour une occasion de nous rapatrier ? dit Nab. Sans retour, je le crains. Eh bien ! Puisque loccasion est perdue, en route , dit Pencroff, qui avait dj la nostalgie de Granite-House. Mais, peine stait-il lev, que les aboiements de Top retentirent avec force, et le chien sortit du bois, en tenant dans sa gueule un lambeau dtoffe souille de boue. Nab arracha ce lambeau de la bouche du chien. Ctait un morceau de forte toile. Top aboyait toujours, et, par ses alles et venues, il semblait inviter son matre le suivre dans la fort. Il y a l quelque chose qui pourrait bien expliquer mon grain de plomb ! scria Pencroff. Un naufrag ! rpondit Harbert. Bless, peut-tre ! dit Nab.

- 320 -

Ou mort ! rpondit le reporter. Et tous se prcipitrent sur les traces du chien, entre ces grands pins qui formaient le premier rideau de la fort. tout hasard, Cyrus Smith et ses compagnons avaient prpar leurs armes. Ils durent savancer assez profondment sous bois ; mais, leur grand dsappointement, ils ne virent encore aucune empreinte de pas. Broussailles et lianes taient intactes, et il fallut mme les couper la hache, comme on avait fait dans les paisseurs les plus profondes de la fort. Il tait donc difficile dadmettre quune crature humaine et dj pass par l, et cependant Top allait et venait, non comme un chien qui cherche au hasard, mais comme un tre dou de volont qui suit une ide. Aprs sept huit minutes de marche, Top sarrta. Les colons, arrivs une sorte de clairire, borde de grands arbres, regardrent autour deux et ne virent rien, ni sous les broussailles, ni entre les troncs darbres. Mais quy a-t-il, Top ? dit Cyrus Smith. Top aboya avec plus de force, en sautant au pied dun gigantesque pin. Tout coup, Pencroff de scrier : Ah ! bon ! Ah ! parfait ! Quest-ce ? demanda Gdon Spilett. Nous cherchons une pave sur mer ou sur terre ! Eh bien ?
- 321 -

Eh bien, cest en lair quelle se trouve ! Et le marin montra une sorte de grand haillon blanchtre, accroch la cime du pin, et dont Top avait rapport un morceau tomb sur le sol. Mais ce nest point l une pave ! scria Gdon Spilett. Demande pardon ! rpondit Pencroff. Comment ? Cest ? Cest tout ce qui reste de notre bateau arien, de notre ballon qui sest chou l-haut, au sommet de cet arbre ! Pencroff ne se trompait pas, et il poussa un hurrah magnifique, en ajoutant : En voil de la bonne toile ! Voil de quoi nous fournir de linge pendant des annes ! Voil de quoi faire des mouchoirs et des chemises ! Hein ! Monsieur Spilett, quest-ce que vous dites dune le o les chemises poussent sur les arbres ? Ctait vraiment une heureuse circonstance pour les colons de lle Lincoln, que larostat, aprs avoir fait son dernier bond dans les airs, ft retomb sur lle et quils eussent cette chance de le retrouver. Ou ils garderaient lenveloppe sous cette forme, sils voulaient tenter une nouvelle vasion par les airs, ou ils emploieraient fructueusement ces quelques centaines daunes dune toile de coton de belle qualit, quand elle serait dbarrasse de son vernis. Comme on le pense bien, la joie de Pencroff fut unanimement et vivement partage.

- 322 -

Mais cette enveloppe, il fallait lenlever de larbre sur lequel elle pendait, pour la mettre en lieu sr, et ce ne fut pas un petit travail. Nab, Harbert et le marin, tant monts la cime de larbre, durent faire des prodiges dadresse pour dgager lnorme arostat dgonfl. Lopration dura prs de deux heures, et non seulement lenveloppe, avec sa soupape, ses ressorts, sa garniture de cuivre, mais le filet, cest--dire un lot considrable de cordages et de cordes, le cercle de retenue et lancre du ballon taient sur le sol. Lenveloppe, sauf la fracture, tait en bon tat, et, seul, son appendice infrieur avait t dchir. Ctait une fortune qui tait tombe du ciel. Tout de mme, Monsieur Cyrus, dit le marin, si nous nous dcidons jamais quitter lle, ce ne sera pas en ballon, nest-ce pas ? a ne va pas o on veut, les navires de lair, et nous en savons quelque chose ! Voyez-vous, si vous men croyez, nous construirons un bon bateau dune vingtaine de tonneaux, et vous me laisserez dcouper dans cette toile une misaine et un foc. Quant au reste, il servira nous habiller ! Nous verrons, Pencroff, rpondit Cyrus Smith, nous verrons. En attendant, il faut mettre tout cela en sret , dit Nab. En effet, on ne pouvait songer transporter Granite-House cette charge de toile, de cordes, de cordages, dont le poids tait considrable, et, en attendant un vhicule convenable pour les charrier, il importait de ne pas laisser plus longtemps ces richesses la merci du premier ouragan. Les colons, runissant leurs efforts, parvinrent traner le tout jusquau rivage, o ils dcouvrirent une assez vaste cavit rocheuse, que ni le vent, ni la pluie, ni la mer ne pouvaient visiter, grce son orientation.

- 323 -

Il nous fallait une armoire, nous avons une armoire, dit Pencroff ; mais comme elle ne ferme pas clef, il sera prudent den dissimuler louverture. Je ne dis pas cela pour les voleurs deux pieds, mais pour les voleurs quatre pattes ! six heures du soir, tout tait emmagasin, et, aprs avoir donn la petite chancrure qui formait la crique le nom trs justifi de port ballon , on reprit le chemin du cap Griffe. Pencroff et lingnieur causaient de divers projets quil convenait de mettre excution dans le plus bref dlai. Il fallait avant tout jeter un pont sur la Mercy, afin dtablir une communication facile avec le sud de lle ; puis, le chariot reviendrait chercher larostat, car le canot net pu suffire le transporter ; puis, on construirait une chaloupe ponte ; puis, Pencroff la grerait en cotre, et lon pourrait entreprendre des voyages de circumnavigation autour de lle ; puis, etc. Cependant, la nuit venait, et le ciel tait dj sombre, quand les colons atteignirent la pointe de lpave, lendroit mme o ils avaient dcouvert la prcieuse caisse. Mais l, pas plus quailleurs, il ny avait rien qui indiqut quun naufrage quelconque se ft produit, et il fallut bien en revenir aux conclusions prcdemment formules par Cyrus Smith. De la pointe de lpave Granite-House, il restait encore quatre milles, et ils furent vite franchis ; mais il tait plus de minuit, quand, aprs avoir suivi le littoral jusqu lembouchure de la Mercy, les colons arrivrent au premier coude form par la rivire. L, le lit mesurait une largeur de quatre-vingts pieds, quil tait malais de franchir, mais Pencroff stait charg de vaincre cette difficult, et il fut mis en demeure de le faire. Il faut en convenir, les colons taient extnus. Ltape avait t longue, et lincident du ballon navait pas t pour reposer leurs jambes et leurs bras. Ils avaient donc hte dtre rentrs Granite-House pour souper et dormir, et si le
- 324 -

pont et t construit, en un quart dheure ils se fussent trouvs domicile. La nuit tait trs obscure. Pencroff se prpara alors tenir sa promesse, en faisant une sorte de radeau qui permettrait doprer le passage de la Mercy. Nab et lui, arms de haches, choisirent deux arbres voisins de la rive, dont ils comptaient faire une sorte de radeau, et ils commencrent les attaquer par leur base. Cyrus Smith et Gdon Spilett, assis sur la berge, attendaient que le moment ft venu daider leurs compagnons, tandis que Harbert allait et venait, sans trop scarter. Tout coup, le jeune garon, qui avait remont la rivire, revint prcipitamment, et, montrant la Mercy en amont : Quest-ce donc qui drive l ? scria-t-il. Pencroff interrompit son travail, et il aperut un objet mobile qui apparaissait confusment dans lombre. Un canot ! dit-il. Tous sapprochrent et virent, leur extrme surprise, une embarcation qui suivait le fil de leau. Oh ! du canot ! cria le marin par un reste dhabitude professionnelle, et sans penser que mieux peut-tre et valu garder le silence. Pas de rponse. Lembarcation drivait toujours, et elle ntait plus qu une dizaine de pas, quand le marin scria : Mais cest notre pirogue ! Elle a rompu son amarre et elle a suivi le courant ! Il faut avouer quelle arrivera propos !

- 325 -

Notre pirogue ? murmura lingnieur. Pencroff avait raison. Ctait bien le canot, dont lamarre stait brise, sans doute, et qui revenait tout seul des sources de la Mercy ! Il tait donc important de le saisir au passage avant quil ft entran par le rapide courant de la rivire, au del de son embouchure, et cest ce que Nab et Pencroff firent adroitement au moyen dune longue perche. Le canot accosta la rive. Lingnieur, sy embarquant le premier, en saisit lamarre et sassura au toucher que cette amarre avait t rellement use par son frottement sur des roches. Voil, lui dit voix basse le reporter, voil ce que lon peut appeler une circonstance trange ! rpondit Cyrus Smith. trange ou non, elle tait heureuse ! Harbert, le reporter, Nab et Pencroff sembarqurent leur tour. Eux ne mettaient pas en doute que lamarre ne se ft use ; mais le plus tonnant de laffaire, ctait vritablement que la pirogue ft arrive juste au moment o les colons se trouvaient l pour la saisir au passage, car, un quart dheure plus tard, elle et t se perdre en mer. Si on et t au temps des gnies, cet incident aurait donn le droit de penser que lle tait hante par un tre surnaturel qui mettait sa puissance au service des naufrags ! En quelques coups daviron, les colons arrivrent lembouchure de la Mercy. Le canot fut hal sur la grve jusquauprs des Chemines, et tous se dirigrent vers lchelle de Granite-House. Mais, en ce moment, Top aboya avec colre, et Nab, qui cherchait le premier chelon, poussa un cri il ny avait plus dchelle.

- 326 -

CHAPITRE VI
Cyrus Smith stait arrt, sans dire mot. Ses compagnons cherchrent dans lobscurit, aussi bien sur les parois de la muraille, pour le cas o le vent et dplac lchelle, quau ras du sol, pour le cas o elle se ft dtache mais lchelle avait absolument disparu. Quant reconnatre si une bourrasque lavait releve jusquau premier palier, mi-paroi, cela tait impossible dans cette nuit profonde. Si cest une plaisanterie, scria Pencroff, elle est mauvaise ! Arriver chez soi, et ne plus trouver descalier pour monter sa chambre, cela nest pas pour faire rire des gens fatigus ! Nab, lui, se perdait en exclamations ! Il na pas pourtant fait de vent ! fit observer Harbert. Je commence trouver quil se passe des choses singulires dans lle Lincoln ! dit Pencroff. Singulires ? rpondit Gdon Spilett, mais non, Pencroff, rien nest plus naturel. Quelquun est venu pendant notre absence, a pris possession de la demeure et a retir lchelle ! Quelquun ! scria le marin. Et qui donc ? Mais le chasseur au grain de plomb, rpondit le reporter. quoi servirait-il, si ce nest expliquer notre msaventure ? Eh bien, sil y a quelquun l-haut, rpondit Pencroff en jurant, car limpatience commenait le gagner, je vais le hler, et il faudra bien quil rponde.

- 327 -

Et dune voix de tonnerre, le marin fit entendre un oh ! prolong, que les chos rpercutrent avec force. Les colons prtrent loreille, et ils crurent entendre la hauteur de Granite-House une sorte de ricanement dont ils ne purent reconnatre lorigine. Mais aucune voix ne rpondit la voix de Pencroff, qui recommena inutilement son vigoureux appel. Il y avait l, vritablement, de quoi stupfier les hommes les plus indiffrents du monde, et les colons ne pouvaient tre ces indiffrents-l. Dans la situation o ils se trouvaient, tout incident avait sa gravit, et certainement, depuis sept mois quils habitaient lle, aucun ne stait prsent avec un caractre aussi surprenant. Quoi quil en soit, oubliant leurs fatigues et domins par la singularit de lvnement, ils taient au pied de Granite-House, ne sachant que penser, ne sachant que faire, sinterrogeant sans pouvoir se rpondre, multipliant des hypothses toutes plus inadmissibles les unes que les autres. Nab se lamentait, trs dsappoint de ne pouvoir rentrer dans sa cuisine, dautant plus que les provisions de voyage taient puises et quil navait aucun moyen de les renouveler en ce moment. Mes amis, dit alors Cyrus Smith, nous navons quune chose faire, attendre le jour, et agir alors suivant les circonstances. Mais pour attendre, allons aux Chemines. L, nous serons labri, et, si nous ne pouvons souper, du moins, nous pourrons dormir. Mais quel est le sans-gne qui nous a jou ce tour-l ? demanda encore une fois Pencroff, incapable de prendre son parti de laventure.

- 328 -

Quel que ft le sans-gne , la seule chose faire tait, comme lavait dit lingnieur, de regagner les Chemines et dy attendre le jour. Toutefois, ordre fut donn Top de demeurer sous les fentres de Granite-House, et quand Top recevait un ordre, Top lexcutait sans faire dobservation. Le brave chien resta donc au pied de la muraille, pendant que son matre et ses compagnons se rfugiaient dans les roches. De dire que les colons, malgr leur lassitude, dormirent bien sur le sable des Chemines, cela serait altrer la vrit. Non seulement ils ne pouvaient qutre fort anxieux de reconnatre limportance de ce nouvel incident, soit quil ft le rsultat dun hasard dont les causes naturelles leur apparatraient au jour, soit, au contraire, quil ft luvre dun tre humain, mais encore ils taient fort mal couchs. Quoi quil en soit, dune faon ou dune autre, leur demeure tait occupe en ce moment, et ils ne pouvaient la rintgrer. Or, Granite-House, ctait plus que leur demeure, ctait leur entrept. L tait tout le matriel de la colonie, armes, instruments, outils, munitions, rserves de vivres, etc. Que tout cela ft pill, et les colons auraient recommencer leur amnagement, refaire armes et outils. Chose grave ! Aussi, cdant linquitude, lun ou lautre sortait-il, chaque instant, pour voir si Top faisait bonne garde. Seul, Cyrus Smith attendait avec sa patience habituelle, bien que sa raison tenace sexasprt de se sentir en face dun fait absolument inexplicable, et il sindignait en songeant quautour de lui, au-dessus de lui peuttre, sexerait une influence laquelle il ne pouvait donner un nom. Gdon Spilett partageait absolument son opinion cet gard, et tous deux sentretinrent plusieurs reprises, mais mivoix, des circonstances inexplicables qui mettaient en dfaut leur perspicacit et leur exprience. Il y avait, coup sr, un mystre dans cette le, et comment le pntrer ? Harbert, lui, ne savait quimaginer et et aim interroger Cyrus Smith. Quant Nab, il avait fini par se dire que tout cela ne le regardait pas, que cela regardait son matre, et, sil net pas craint de dsobliger ses compagnons, le brave ngre aurait dormi
- 329 -

cette nuit-l tout aussi consciencieusement que sil et repos sur sa couchette de Granite-House ! Enfin, plus que tous, Pencroff enrageait, et il tait, de bonne foi, fort en colre. Cest une farce, disait-il, cest une farce quon nous a faite ! Eh bien, je naime pas les farces, moi, et malheur au farceur, sil tombe sous ma main ! Ds que les premires lueurs du jour slevrent dans lest, les colons, convenablement arms, se rendirent sur le rivage, la lisire des rcifs. Granite-House, frappe directement par le soleil levant, ne devait pas tarder sclairer des lumires de laube, et en effet, avant cinq heures, les fentres, dont les volets taient clos, apparurent travers leurs rideaux de feuillage. De ce ct, tout tait en ordre, mais un cri schappa de la poitrine des colons, quand ils aperurent toute grande ouverte la porte, quils avaient ferme cependant avant leur dpart. Quelquun stait introduit dans Granite-House. Il ny avait plus en douter. Lchelle suprieure, ordinairement tendue du palier la porte, tait sa place ; mais lchelle infrieure avait t retire et releve jusquau seuil. Il tait plus quvident que les intrus avaient voulu se mettre labri de toute surprise. Quant reconnatre leur espce et leur nombre, ce ntait pas possible encore, puisquaucun deux ne se montrait. Pencroff hla de nouveau. Pas de rponse. Les gueux ! scria le marin. Voil-t-il pas quils dorment tranquillement, comme sils taient chez eux ! Oh ! Pirates, bandits, corsaires, fils de John Bull !
- 330 -

Quand Pencroff, en sa qualit damricain, avait trait quelquun de fils de John Bull , il stait lev jusquaux dernires limites de linsulte. En ce moment, le jour se fit compltement, et la faade de Granite-House sillumina sous les rayons du soleil. Mais, lintrieur comme lextrieur, tout tait muet et calme. Les colons en taient se demander si Granite-House tait occupe ou non, et, pourtant, la position de lchelle le dmontrait suffisamment, et il tait mme certain que les occupants, quels quils fussent, navaient pu senfuir ! Mais comment arriver jusqu eux ? Harbert eut alors lide dattacher une corde une flche, et de lancer cette flche de manire quelle vnt passer entre les premiers barreaux de lchelle, qui pendaient au seuil de la porte. On pourrait alors, au moyen de la corde, drouler lchelle jusqu terre et rtablir la communication entre le sol et Granite-House. Il ny avait videmment pas autre chose faire, et, avec un peu dadresse, le moyen devait russir. Trs heureusement, arcs et flches avaient t dposs dans un couloir des Chemines, o se trouvaient aussi quelques vingtaines de brasses dune lgre corde dhibiscus. Pencroff droula cette corde, dont il fixa le bout une flche bien empenne. Puis, Harbert, aprs avoir plac la flche sur son arc, visa avec un soin extrme lextrmit pendante de lchelle. Cyrus Smith, Gdon Spilett, Pencroff et Nab staient retirs en arrire, de faon observer ce qui se passerait aux fentres de Granite-House. Le reporter, la carabine lpaule, ajustait la porte.

- 331 -

Larc se dtendit, la flche siffla, entranant la corde, et vint passer entre les deux derniers chelons. Lopration avait russi. Aussitt, Harbert saisit lextrmit de la corde ; mais, au moment o il donnait une secousse pour faire retomber lchelle, un bras, passant vivement entre le mur et la porte, la saisit et la ramena au dedans de Granite-House. Triple gueux ! scria le marin. Si une balle peut faire ton bonheur, tu nattendras pas longtemps ! Mais qui est-ce donc ? demanda Nab. Qui ? Tu nas pas reconnu ? Non. Mais cest un singe, un macaque, un sapajou, une guenon, un orang, un babouin, un gorille, un sagouin ! Notre demeure a t envahie par des singes, qui ont grimp par lchelle pendant notre absence ! Et, en ce moment, comme pour donner raison au marin, trois ou quatre quadrumanes se montraient aux fentres, dont ils avaient repouss les volets, et saluaient les vritables propritaires du lieu de mille contorsions et grimaces. Je savais bien que ce ntait quune farce ! scria Pencroff, mais voil un des farceurs qui payera pour les autres ! Le marin, paulant son fusil, ajusta rapidement un des singes, et fit feu. Tous disparurent, sauf lun deux, qui, mortellement frapp, fut prcipit sur la grve. Ce singe, de haute taille, appartenait au premier ordre des quadrumanes, on ne pouvait sy tromper. Que ce ft un
- 332 -

chimpanz, un orang, un gorille ou un gibbon, il prenait rang parmi ces anthropomorphes, ainsi nomms cause de leur ressemblance avec les individus de race humaine. Dailleurs, Harbert dclara que ctait un orang-outang, et lon sait que le jeune garon se connaissait en zoologie. La magnifique bte ! scria Nab. Magnifique, tant que tu voudras ! rpondit Pencroff, mais je ne vois pas encore comment nous pourrons rentrer chez nous ! Harbert est bon tireur, dit le reporter, et son arc est l ! Quil recommence Bon ! Ces singes-l sont malins ! scria Pencroff, et ils ne se remettront pas aux fentres, et nous ne pourrons pas les tuer, et quand je pense aux dgts quils peuvent commettre dans les chambres, dans le magasin De la patience, rpondit Cyrus Smith. Ces animaux ne peuvent nous tenir longtemps en chec ! Je nen serai sr que quand ils seront terre, rpondit le marin. Et dabord, savez-vous, Monsieur Smith, combien il y en a de douzaines, l-haut, de ces farceurs-l ? Il et t difficile de rpondre Pencroff, et quant recommencer la tentative du jeune garon, ctait peu ais, car lextrmit infrieure de lchelle avait t ramene en dedans de la porte, et, quand on hala de nouveau sur la corde, la corde cassa et lchelle ne retomba point. Le cas tait vritablement embarrassant. Pencroff rageait. La situation avait un certain ct comique, quil ne trouvait pas drle du tout, pour sa part.

- 333 -

Il tait vident que les colons finiraient par rintgrer leur domicile et en chasser les intrus, mais quand et comment ? Voil ce quils nauraient pu dire. Deux heures se passrent, pendant lesquelles les singes vitrent de se montrer ; mais ils taient toujours l, et trois ou quatre fois, un museau ou une patte se glissrent par la porte ou les fentres, qui furent salus de coups de fusil. Dissimulons-nous, dit alors lingnieur. Peut-tre les singes nous croiront-ils partis et se laisseront-ils voir de nouveau. Mais que Spilett et Harbert sembusquent derrire les roches, et feu sur tout ce qui apparatra. Les ordres de lingnieur furent excuts, et, pendant que le reporter et le jeune garon, les deux plus adroits tireurs de la colonie, se postaient bonne porte, mais hors de la vue des singes, Nab, Pencroff et Cyrus Smith gravissaient le plateau et gagnaient la fort pour tuer quelque gibier, car lheure du djeuner tait venue, et, en fait de vivres, il ne restait plus rien. Au bout dune demi-heure, les chasseurs revinrent avec quelques pigeons de roche, que lon fit rtir tant bien que mal. Pas un singe navait reparu. Gdon Spilett et Harbert allrent prendre leur part du djeuner, pendant que Top veillait sous les fentres. Puis, aprs avoir mang, ils retournrent leur poste. Deux heures plus tard, la situation ne stait encore aucunement modifie. Les quadrumanes ne donnaient plus aucun signe dexistence, et ctait croire quils avaient disparu ; mais ce qui paraissait le plus probable, cest queffrays par la mort de lun deux, pouvants par les dtonations des armes, ils se tenaient cois au fond des chambres de Granite-House, ou mme dans le magasin. Et quand on songeait aux richesses que renfermait ce magasin, la patience, tant recommande par lingnieur, finissait par dgnrer en violente irritation, et, franchement, il y avait de quoi.

- 334 -

Dcidment, cest trop bte, dit enfin le reporter, et il ny a vraiment pas de raison pour que cela finisse ! Il faut pourtant faire dguerpir ces chenapans-l ! scria Pencroff. Nous en viendrions bien bout, quand mme ils seraient une vingtaine, mais, pour cela, il faut les combattre corps corps ! Ah ! Ny a-t-il donc pas un moyen darriver jusqu eux ? Si, rpondit alors lingnieur, dont une ide venait de traverser lesprit. Un ? dit Pencroff. Eh bien, cest le bon, puisquil ny en a pas dautres ! Et quel est-il ? Essayons de redescendre Granite-House par lancien dversoir du lac, rpondit lingnieur. Ah ! Mille et mille diables ! scria le marin. Et je nai pas pens cela ! Ctait, en effet, le seul moyen de pntrer dans GraniteHouse, afin dy combattre la bande et de lexpulser. Lorifice du dversoir tait, il est vrai, ferm par un mur de pierres cimentes, quil serait ncessaire de sacrifier, mais on en serait quitte pour le refaire. Heureusement, Cyrus Smith navait pas encore effectu son projet de dissimuler cet orifice en le noyant sous les eaux du lac, car alors lopration et demand un certain temps. Il tait dj plus de midi, quand les colons, bien arms et munis de pics et de pioches, quittrent les Chemines, passrent sous les fentres de Granite-House, aprs avoir ordonn Top de rester son poste, et se disposrent remonter la rive gauche de la Mercy, afin de gagner le plateau de Grande-vue.

- 335 -

Mais ils navaient pas fait cinquante pas dans cette direction, quils entendirent les aboiements furieux du chien. Ctait comme un appel dsespr. Ils sarrtrent. Courons ! dit Pencroff. Et tous de redescendre la berge toutes jambes. Arrivs au tournant, ils virent que la situation avait chang. En effet, les singes, pris dun effroi subit, provoqu par quelque cause inconnue, cherchaient senfuir. Deux ou trois couraient et sautaient dune fentre lautre avec une agilit de clowns. Ils ne cherchaient mme pas replacer lchelle, par laquelle il leur et t facile de descendre, et, dans leur pouvante, peut-tre avaient-ils oubli ce moyen de dguerpir. Bientt, cinq ou six furent en position dtre tirs, et les colons, les visant laise, firent feu. Les uns, blesss ou tus, retombrent au dedans des chambres, en poussant des cris aigus. Les autres, prcipits au dehors, se brisrent dans leur chute, et, quelques instants aprs, on pouvait supposer quil ny avait plus un quadrumane vivant dans Granite-House. Hurrah ! scria Pencroff, hurrah ! Hurrah ! Pas tant de hurrahs ! dit Gdon Spilett. Pourquoi ? Ils sont tous tus, rpondit le marin. Daccord, mais cela ne nous donne pas le moyen de rentrer chez nous. Allons au dversoir ! rpliqua Pencroff.

- 336 -

Sans doute, dit lingnieur. Cependant, il et t prfrable En ce moment, et comme une rponse faite lobservation de Cyrus Smith, on vit lchelle glisser sur le seuil de la porte, puis se drouler et retomber jusquau sol. Ah ! Mille pipes ! Voil qui est fort ! scria le marin en regardant Cyrus Smith. Trop fort ! murmura lingnieur, qui slana le premier sur lchelle. Prenez garde, Monsieur Cyrus ! scria Pencroff, sil y a encore quelques-uns de ces sagouins Nous verrons bien , rpondit lingnieur sans sarrter. Tous ses compagnons le suivirent, et, en une minute, ils taient arrivs au seuil de la porte. On chercha partout. Personne dans les chambres, ni dans le magasin qui avait t respect par la bande des quadrumanes. Ah , et lchelle ? scria le marin. Quel est donc le gentleman qui nous la renvoye ? Mais, en ce moment, un cri se fit entendre, et un grand singe, qui stait rfugi dans le couloir, se prcipita dans la salle, poursuivi par Nab. Ah ! Le bandit ! scria Pencroff. Et la hache la main, il allait fendre la tte de lanimal, lorsque Cyrus Smith larrta et lui dit :
- 337 -

pargnez-le, Pencroff. Que je fasse grce ce moricaud ? Oui ! Cest lui qui nous a jet lchelle ! Et lingnieur dit cela dune voix si singulire, quil et t difficile de savoir sil parlait srieusement ou non. Nanmoins, on se jeta sur le singe, qui, aprs stre dfendu vaillamment, fut terrass et garrott. Ouf ! scria Pencroff. Et quest-ce que nous en ferons maintenant ? Un domestique ! rpondit Harbert. Et en parlant ainsi, le jeune garon ne plaisantait pas tout fait, car il savait le parti que lon peut tirer de cette race intelligente des quadrumanes. Les colons sapprochrent alors du singe et le considrrent attentivement. Il appartenait bien cette espce des anthropomorphes dont langle facial nest pas sensiblement infrieur celui des australiens et des hottentots. Ctait un orang, et qui, comme tel, navait ni la frocit du babouin, ni lirrflexion du macaque, ni la malpropret du sagouin, ni les impatiences du magot, ni les mauvais instincts du cynocphale. Cest cette famille des anthropomorphes que se rapportent tant de traits qui indiquent chez ces animaux une intelligence quasihumaine. Employs dans les maisons, ils peuvent servir table, nettoyer les chambres, soigner les habits, cirer les souliers, manier adroitement le couteau, la cuiller et la fourchette, et mme boire le vin tout aussi bien que le meilleur domestique deux pieds sans plumes. On sait que Buffon possda un de ces singes, qui le servit longtemps comme un serviteur fidle et zl.
- 338 -

Celui qui tait alors garrott dans la salle de Granite-House tait un grand diable, haut de six pieds, corps admirablement proportionn, poitrine large, tte de grosseur moyenne, angle facial atteignant soixante-cinq degrs, crne arrondi, nez saillant, peau recouverte dun poil poli, doux et luisant, enfin un type accompli des anthropomorphes. Ses yeux, un peu plus petits que des yeux humains, brillaient dune intelligente vivacit ; ses dents blanches resplendissaient sous sa moustache, et il portait une petite barbe frise de couleur noisette. Un beau gars ! dit Pencroff. Si seulement on connaissait sa langue, on pourrait lui parler ! Ainsi, dit Nab, cest srieux, mon matre ? Nous allons le prendre comme domestique ? Oui, Nab, rpondit en souriant lingnieur. Mais ne sois pas jaloux ! Et jespre quil fera un excellent serviteur, ajouta Harbert. Il parat jeune, son ducation sera facile, et nous ne serons pas obligs, pour le soumettre, demployer la force, ni de lui arracher les canines, comme on fait en pareille circonstance ! Il ne peut que sattacher des matres qui seront bons pour lui. Et on le sera , rpondit Pencroff, qui avait oubli toute sa rancune contre les farceurs. Puis, sapprochant de lorang : Eh bien, mon garon, lui demanda-t-il, comment cela va-til ? Lorang rpondit par un petit grognement qui ne dnotait pas trop de mauvaise humeur.
- 339 -

Nous voulons donc faire partie de la colonie ? demanda le marin. Nous allons donc entrer au service de M Cyrus Smith ? Nouveau grognement approbateur du singe. Et nous nous contenterons de notre nourriture pour tout gage ? Troisime grognement affirmatif. Sa conversation est un peu monotone, fit observer Gdon Spilett. Bon ! rpliqua Pencroff, les meilleurs domestiques sont ceux qui parlent le moins. Et puis, pas de gages ! entendezvous, mon garon ? Pour commencer, nous ne vous donnerons pas de gages, mais nous les doublerons plus tard, si nous sommes contents de vous ! Cest ainsi que la colonie saccrut dun nouveau membre, qui devait lui rendre plus dun service. Quant au nom dont on lappellerait, le marin demanda quen souvenir dun autre singe quil avait connu, il ft appel Jupiter, et Jup par abrviation. Et voil comme, sans plus de faons, matre Jup fut install Granite-House.

- 340 -

CHAPITRE VII
Les colons de lle Lincoln avaient donc reconquis leur domicile, sans avoir t obligs de suivre lancien dversoir, ce qui leur pargna des travaux de maonnerie. Il tait heureux, en vrit, quau moment o ils se disposaient le faire, la bande de singes et t prise dune terreur, non moins subite quinexplicable, qui les avait chasss de Granite-House. Ces animaux avaient-ils donc pressenti quun assaut srieux allait leur tre donn par une autre voie ? Ctait peu prs la seule faon dinterprter leur mouvement de retraite. Pendant les dernires heures de cette journe, les cadavres des singes furent transports dans le bois, o on les enterra ; puis, les colons semployrent rparer le dsordre caus par les intrus, dsordre et non dgt, car sils avaient boulevers le mobilier des chambres, du moins navaient-ils rien bris. Nab ralluma ses fourneaux, et les rserves de loffice fournirent un repas substantiel auquel tous firent largement honneur. Jup ne fut point oubli, et il mangea avec apptit des amandes de pignon et des racines de rhyomes, dont il se vit abondamment approvisionn. Pencroff avait dli ses bras, mais il jugea convenable de lui laisser les entraves aux jambes jusquau moment o il pourrait compter sur sa rsignation. Puis, avant de se coucher, Cyrus Smith et ses compagnons, assis autour de la table, discutrent quelques projets dont lexcution tait urgente. Les plus importants et les plus presss taient ltablissement dun pont sur la Mercy, afin de mettre la partie sud de lle en communication avec Granite-House, puis la fondation dun
- 341 -

corral, destin au logement des mouflons ou autres animaux laine quil convenait de capturer. On le voit, ces deux projets tendaient rsoudre la question des vtements, qui tait alors la plus srieuse. En effet, le pont rendrait facile le transport de lenveloppe du ballon, qui donnerait le linge, et le corral devait fournir la rcolte de laine, qui donnerait les vtements dhiver. Quant ce corral, lintention de Cyrus Smith tait de ltablir aux sources mmes du Creek-Rouge, l o les ruminants trouveraient des pturages qui leur procureraient une nourriture frache et abondante. Dj la route entre le plateau de Grande-vue et les sources tait en partie fraye, et avec un chariot mieux conditionn que le premier, les charrois seraient plus faciles, surtout si lon parvenait capturer quelque animal de trait. Mais, sil ny avait aucun inconvnient ce que le corral ft loign de Granite-House, il nen et pas t de mme de la basse-cour, sur laquelle Nab appela lattention des colons. Il fallait, en effet, que les volatiles fussent la porte du chef de cuisine, et aucun emplacement ne parut plus favorable ltablissement de ladite basse-cour que cette portion des rives du lac qui confinait lancien dversoir. Les oiseaux aquatiques y sauraient prosprer aussi bien que les autres, et le couple de tinamous, pris dans la dernire excursion, devait servir un premier essai de domestication. Le lendemain, 3 novembre, les nouveaux travaux furent commencs par la construction du pont, et tous les bras furent requis pour cette importante besogne. Scies, haches, ciseaux, marteaux furent chargs sur les paules des colons, qui, transforms en charpentiers, descendirent sur la grve. L, Pencroff fit une rflexion :
- 342 -

Et si, pendant notre absence, il allait prendre fantaisie matre Jup de retirer cette chelle quil nous a si galamment renvoye hier ? Assujettissons-la par son extrmit infrieure , rpondit Cyrus Smith. Ce qui fut fait au moyen de deux pieux, solidement enfoncs dans le sable. Puis, les colons, remontant la rive gauche de la Mercy, arrivrent bientt au coude form par la rivire. L, ils sarrtrent, afin dexaminer si le pont ne devrait pas tre jet en cet endroit. Lendroit parut convenable. En effet, de ce point au port Ballon, dcouvert la veille sur la cte mridionale, il ny avait quune distance de trois milles et demi, et, du pont au port, il serait ais de frayer une route carrossable, qui rendrait les communications faciles entre Granite-House et le sud de lle. Cyrus Smith fit alors part ses compagnons dun projet la fois trs simple excuter et trs avantageux, quil mditait depuis quelque temps. Ctait disoler compltement le plateau de Grande-vue, afin de le mettre labri de toute attaque de quadrupdes ou de quadrumanes. De cette faon, Granite-House, les Chemines, la basse-cour et toute la partie suprieure du plateau, destine aux ensemencements, seraient protges contre les dprdations des animaux. Rien ntait plus facile excuter que ce projet, et voici comment lingnieur comptait oprer. Le plateau se trouvait dj dfendu sur trois cts par des cours deau, soit artificiels, soit naturels : au nord-ouest, par la rive du lac Grant, depuis langle appuy lorifice de lancien dversoir jusqu la coupe faite la rive est du lac pour
- 343 -

lchappement des eaux ; au nord, depuis cette coupe jusqu la mer, par le nouveau cours deau qui stait creus un lit sur le plateau et sur la grve, en amont et en aval de la chute, et il suffisait, en effet, de creuser le lit de ce creek pour en rendre le passage impraticable aux animaux ; sur toute la lisire de lest, par la mer elle-mme, depuis lembouchure du susdit creek jusqu lembouchure de la Mercy ; au sud, enfin, depuis cette embouchure jusquau coude de la Mercy o devait tre tabli le pont. Restait donc la partie ouest du plateau, comprise entre le coude de la rivire et langle sud du lac, sur une distance infrieure un mille, qui tait ouverte tout venant. Mais rien ntait plus facile que de creuser un foss, large et profond, qui serait rempli par les eaux du lac, et dont le trop-plein irait se jeter par une seconde chute dans le lit de la Mercy. Le niveau du lac sabaisserait un peu, sans doute, par suite de ce nouvel panchement de ses eaux, mais Cyrus Smith avait reconnu que le dbit du Creek-Rouge tait assez considrable pour permettre lexcution de son projet. Ainsi donc, ajouta lingnieur, le plateau de Grande-vue sera une le vritable, tant entour deau de toutes parts, et il ne communiquera avec le reste de notre domaine que par le pont que nous allons jeter sur la Mercy, les deux ponceaux dj tablis en amont et en aval de la chute, et enfin deux autres ponceaux construire, lun sur le foss que je vous propose de creuser, et lautre sur la rive gauche de la Mercy. Or, si ces pont et ponceaux peuvent tre levs volont, le plateau de Grande-vue sera labri de toute surprise. Cyrus Smith, afin de se faire mieux comprendre de ses compagnons, avait dessin une carte du plateau, et son projet fut immdiatement saisi dans tout son ensemble. Aussi un avis unanime lapprouva-t-il, et Pencroff, brandissant sa hache de charpentier, de scrier :

- 344 -

Au pont, dabord ! Ctait le travail le plus urgent. Des arbres furent choisis, abattus, branchs, dbits en poutrelles, en madriers et en planches. Ce pont, fixe dans la partie qui sappuyait la rive droite de la Mercy, devait tre mobile dans la partie qui se relierait la rive gauche, de manire pouvoir se relever au moyen de contre-poids, comme certains ponts dcluse. On le comprend, ce fut un travail considrable, et sil fut habilement conduit, du moins demanda-t-il un certain temps, car la Mercy tait large de quatre-vingts pieds environ. Il fallut donc enfoncer des pieux dans le lit de la rivire, afin de soutenir le tablier fixe du pont, et tablir une sonnette pour agir sur les ttes de pieux, qui devaient former ainsi deux arches et permettre au pont de supporter de lourds fardeaux. Trs heureusement ne manquaient ni les outils pour travailler le bois, ni les ferrures pour le consolider, ni lingniosit dun homme qui sentendait merveilleusement ces travaux, ni enfin le zle de ses compagnons, qui, depuis sept mois, avaient ncessairement acquis une grande habilet de main. Et il faut le dire, Gdon Spilett ntait pas le plus maladroit et luttait dadresse avec le marin lui-mme , qui naurait jamais tant attendu dun simple journaliste ! La construction du pont de la Mercy dura trois semaines, qui furent trs srieusement occupes. On djeunait sur le lieu mme des travaux, et, le temps tant magnifique alors, on ne rentrait que pour souper Granite-House. Pendant cette priode, on put constater que matre Jup sacclimatait aisment et se familiarisait avec ses nouveaux matres, quil regardait toujours dun il extrmement curieux. Cependant, par mesure de prcaution, Pencroff ne lui laissait pas encore libert complte de ses mouvements, voulant attendre,
- 345 -

avec raison, que les limites du plateau eussent t rendues infranchissables par suite des travaux projets. Top et Jup taient au mieux et jouaient volontiers ensemble, mais Jup faisait tout gravement. Le 20 novembre, le pont fut termin. Sa partie mobile, quilibre par des contre-poids, basculait aisment, et il ne fallait quun lger effort pour la relever ; entre sa charnire et la dernire traverse sur laquelle elle venait sappuyer, quand on la refermait, il existait un intervalle de vingt pieds, qui tait suffisamment large pour que les animaux ne pussent le franchir. Il fut alors question daller chercher lenveloppe de larostat, que les colons avaient hte de mettre en complte sret ; mais pour la transporter, il y avait ncessit de conduire un chariot jusquau port Ballon, et, par consquent, ncessit de frayer une route travers les pais massifs du Far-West. Cela exigeait un certain temps. Aussi Nab et Pencroff poussrent-ils dabord une reconnaissance jusquau port, et comme ils constatrent que le stock de toile ne souffrait aucunement dans la grotte o il avait t emmagasin, il fut dcid que les travaux relatifs au plateau de Grande-vue seraient poursuivis sans discontinuer. Cela, fit observer Pencroff, nous permettra dtablir notre basse-cour dans des conditions meilleures, puisque nous naurons craindre ni la visite des renards, ni lagression dautres btes nuisibles. Sans compter, ajouta Nab, que nous pourrons dfricher le plateau, y transplanter les plantes sauvages Et prparer notre second champ de bl ! scria le marin dun air triomphant. Cest quen effet le premier champ de bl, ensemenc uniquement dun seul grain, avait admirablement prospr, grce aux soins de Pencroff. Il avait produit les dix pis annoncs par
- 346 -

lingnieur, et, chaque pi portant quatre-vingts grains, la colonie se trouvait la tte de huit cents grains, en six mois, ce qui promettait une double rcolte chaque anne. Ces huit cents grains, moins une cinquantaine, qui furent rservs par prudence, devaient donc tre sems dans un nouveau champ, et avec non moins de soin que le grain unique. Le champ fut prpar, puis entour dune forte palissade, haute et aigu, que les quadrupdes eussent trs difficilement franchie. Quant aux oiseaux, des tourniquets criards et des mannequins effrayants, dus limagination fantasque de Pencroff, suffirent les carter. Les sept cent cinquante grains furent alors dposs dans de petits sillons bien rguliers, et la nature dut faire le reste. Le 21 novembre, Cyrus Smith commena dessiner le foss qui devait fermer le plateau louest, depuis langle sud du lac Grant jusquau coude de la Mercy. Il y avait l deux trois pieds de terre vgtale, et, au-dessous, le granit. Il fallut donc fabriquer nouveau de la nitro-glycrine, et la nitro-glycrine fit son effet accoutum. En moins de quinze jours, un foss large de douze pieds, profond de six, fut creus dans le dur sol du plateau. Une nouvelle saigne fut, par le mme moyen, pratique la lisire rocheuse du lac, et les eaux se prcipitrent dans ce nouveau lit, en formant un petit cours deau auquel on donna le nom de Creek-Glycrine et qui devint un affluent de la Mercy. Ainsi que lavait annonc lingnieur, le niveau du lac baissa, mais dune faon presque insensible. Enfin, pour complter la clture, le lit du ruisseau de la grve fut considrablement largi, et on maintint les sables au moyen dune double palissade. Avec la premire quinzaine de dcembre, ces travaux furent dfinitivement achevs, et le plateau de Grande-vue, cest--dire une sorte de pentagone irrgulier ayant un primtre de quatre milles environ, entour dune ceinture liquide, fut absolument labri de toute agression.
- 347 -

Pendant ce mois de dcembre, la chaleur fut trs forte. Cependant les colons ne voulurent point suspendre lexcution de leurs projets, et, comme il devenait urgent dorganiser la bassecour, on procda son organisation. Inutile de dire que, depuis la fermeture complte du plateau, matre Jup avait t mis en libert. Il ne quittait plus ses matres et ne manifestait aucune envie de schapper. Ctait un animal doux, trs vigoureux pourtant, et dune agilit surprenante. Ah ! quand il sagissait descalader lchelle de Granite-House, nul net pu rivaliser avec lui. On lemployait dj quelques travaux : il tranait des charges de bois et charriait les pierres qui avaient t extraites du lit du Creek-Glycrine. Ce nest pas encore un maon, mais cest dj un singe ! disait plaisamment Harbert, en faisant allusion ce surnom de singe que les maons donnent leurs apprentis. Et si jamais nom fut justifi, ctait bien celui-l ! La basse-cour occupa une aire de deux cents yards carrs, qui fut choisie sur la rive sud-est du lac. On lentoura dune palissade, et on construisit diffrents abris pour les animaux qui devaient la peupler. Ctaient des cahutes de branchages, divises en compartiments, qui nattendirent bientt plus que leurs htes. Les premiers furent le couple de tinamous, qui ne tardrent pas donner de nombreux petits. Ils eurent pour compagnons une demi-douzaine de canards, habitus des bords du lac. Quelques-uns appartenaient cette espce chinoise, dont les ailes souvrent en ventail, et qui, par lclat et la vivacit de leur plumage, rivalisent avec les faisans dors. Quelques jours aprs, Harbert sempara dun couple de gallinacs queue arrondie et faite de longues pennes, de magnifiques alectors , qui ne tardrent pas sapprivoiser. Quant aux plicans, aux martins- 348 -

pcheurs, aux poules deau, ils vinrent deux-mmes au rivage de la basse-cour, et tout ce petit monde, aprs quelques disputes, roucoulant, piaillant, gloussant, finit par sentendre, et saccrut dans une proportion rassurante pour lalimentation future de la colonie. Cyrus Smith, voulant aussi complter son uvre, tablit un pigeonnier dans un angle de la basse-cour. On y logea une douzaine de ces pigeons qui frquentaient les hauts rocs du plateau. Ces oiseaux shabiturent aisment rentrer chaque soir leur nouvelle demeure, et montrrent plus de propension se domestiquer que les ramiers leurs congnres, qui, dailleurs, ne se reproduisent qu ltat sauvage. Enfin, le moment tait venu dutiliser, pour la confection du linge, lenveloppe de larostat, car, quant la garder sous cette forme et se risquer dans un ballon air chaud pour quitter lle, audessus dune mer pour ainsi dire sans limites, ce net t admissible que pour des gens qui auraient manqu de tout, et Cyrus Smith, esprit pratique, ny pouvait songer. Il sagissait donc de rapporter lenveloppe Granite-House, et les colons soccuprent de rendre leur lourd chariot plus maniable et plus lger. Mais si le vhicule ne manquait pas, le moteur tait encore trouver ! Nexistait-il donc pas dans lle quelque ruminant despce indigne qui pt remplacer cheval, ne, buf ou vache ? Ctait la question. En vrit, disait Pencroff, une bte de trait nous serait fort utile, en attendant que M Cyrus voult bien construire un chariot vapeur, ou mme une locomotive, car certainement, un jour, nous aurons un chemin de fer de Granite-House au port Ballon, avec embranchement sur le mont Franklin ! Et lhonnte marin, en parlant ainsi, croyait ce quil disait ! Oh ! Imagination, quand la foi sen mle !

- 349 -

Mais, pour ne rien exagrer, un simple quadrupde attelable et bien fait laffaire de Pencroff, et comme la providence avait un faible pour lui, elle ne le fit pas languir. Un jour, le 23 dcembre, on entendit la fois Nab crier et Top aboyer qui mieux mieux. Les colons, occups aux Chemines, accoururent aussitt, craignant quelque fcheux incident. Que virent-ils ? Deux beaux animaux de grande taille, qui staient imprudemment aventurs sur le plateau, dont les ponceaux navaient pas t ferms. On et dit deux chevaux, ou tout au moins deux nes, mle et femelle, formes fines, pelage isabelle, jambes et queue blanches, zbrs de raies noires sur la tte, le cou et le tronc. Ils savanaient tranquillement, sans marquer aucune inquitude, et ils regardaient dun il vif ces hommes, dans lesquels ils ne pouvaient encore reconnatre des matres. Ce sont des onaggas ! scria Harbert, des quadrupdes qui tiennent le milieu entre le zbre et le couagga ! Pourquoi pas des nes ? demanda Nab. Parce quils nont point les oreilles longues et que leurs formes sont plus gracieuses ! nes ou chevaux, riposta Pencroff, ce sont des moteurs , comme dirait M Smith, et, comme tels, bons capturer ! Le marin, sans effrayer les deux animaux, se glissant entre les herbes jusquau ponceau du Creek-Glycrine, le fit basculer, et les onaggas furent prisonniers. Maintenant, semparerait-on deux par la violence et les soumettrait-on une domestication force ? Non. Il fut dcid que, pendant quelques jours, on les laisserait aller et venir librement sur le plateau, o lherbe tait abondante, et immdiatement lingnieur fit construire prs de la basse-cour
- 350 -

une curie, dans laquelle les onaggas devaient trouver, avec une bonne litire, un refuge pendant la nuit. Ainsi donc, ce couple magnifique fut laiss entirement libre de ses mouvements, et les colons vitrent mme de leffrayer en sapprochant. Plusieurs fois, cependant, les onaggas parurent prouver le besoin de quitter ce plateau, trop restreint pour eux, habitus aux larges espaces et aux forts profondes. On les voyait, alors, suivre la ceinture deau qui leur opposait une infranchissable barrire, jeter quelques braiments aigus, puis galoper travers les herbes, et, le calme revenu, ils restaient des heures entires considrer ces grands bois qui leur taient ferms sans retour ! Cependant, des harnais et des traits en fibres vgtales avaient t confectionns, et quelques jours aprs la capture des onaggas, non seulement le chariot tait prt tre attel, mais une route droite, ou plutt une coupe avait t faite travers la fort du Far-West, depuis le coude de la Mercy jusquau port Ballon. On pouvait donc y conduire le chariot, et ce fut vers la fin de dcembre quon essaya pour la premire fois les onaggas. Pencroff avait dj assez amadou ces animaux pour quils vinssent lui manger dans la main, et ils se laissaient approcher sans difficult, mais, une fois attels, ils se cabrrent, et on eut grandpeine les contenir. Cependant ils ne devaient pas tarder se plier ce nouveau service, car lonagga, moins rebelle que le zbre, sattelle frquemment dans les parties montagneuses de lAfrique australe, et on a mme pu lacclimater en Europe sous des zones relativement froides. Ce jour-l, toute la colonie, sauf Pencroff, qui marchait la tte de ses btes, monta dans le chariot et prit la route du port Ballon. Si lon fut cahot sur cette route peine bauche, cela va sans dire ; mais le vhicule arriva sans encombre, et, le jour

- 351 -

mme, on put y charger lenveloppe et les divers agrs de larostat. huit heures du soir, le chariot, aprs avoir repass le pont de la Mercy, redescendait la rive gauche de la rivire et sarrtait sur la grve. Les onaggas taient dtels, puis ramens leur curie, et Pencroff, avant de sendormir, poussait un soupir de satisfaction qui fit bruyamment retentir les chos de GraniteHouse.

- 352 -

CHAPITRE VIII
La premire semaine de janvier fut consacre la confection du linge ncessaire la colonie. Les aiguilles trouves dans la caisse fonctionnrent entre des doigts vigoureux, sinon dlicats, et on peut affirmer que ce qui fut cousu le fut solidement. Le fil ne manqua pas, grce lide queut Cyrus Smith de remployer celui qui avait dj servi la couture des bandes de larostat. Ces longues bandes furent dcousues avec une patience admirable par Gdon Spilett et Harbert, car Pencroff avait d Renoncer ce travail, qui lagaait outre mesure ; mais quand il se fut agi de coudre, il neut pas son gal. Personne nignore, en effet, que les marins ont une aptitude remarquable pour le mtier de couturire. Les toiles qui composaient lenveloppe de larostat furent ensuite dgraisses au moyen de soude et de potasse obtenues par incinration de plantes, de telle sorte que le coton, dbarrass du vernis, reprit sa souplesse et son lasticit naturelles ; puis, soumis laction dcolorante de latmosphre, il acquit une blancheur parfaite. Quelques douzaines de chemises et de chaussettes celles-ci non tricotes, bien entendu, mais faites de toiles cousues furent ainsi prpares. Quelle jouissance ce fut pour les colons de revtir enfin du linge blanc linge trs rude sans doute, mais ils nen taient pas sinquiter de si peu et de se coucher entre des draps, qui firent des couchettes de GraniteHouse des lits tout fait srieux. Ce fut aussi vers cette poque que lon confectionna des chaussures en cuir de phoque, qui vinrent remplacer propos les souliers et les bottes apports dAmrique. On peut affirmer que ces nouvelles chaussures furent larges et longues et ne gnrent jamais le pied des marcheurs !

- 353 -

Avec le dbut de lanne 1866, les chaleurs furent persistantes, mais la chasse sous bois ne chma point. Agoutis, pcaris, cabiais, kangourous, gibiers de poil et de plume fourmillaient vritablement, et Gdon Spilett et Harbert taient trop bons tireurs pour perdre dsormais un seul coup de fusil. Cyrus Smith leur recommandait toujours de mnager les munitions, et il prit des mesures pour remplacer la poudre et le plomb qui avaient t trouvs dans la caisse, et quil voulait rserver pour lavenir. Savait-il, en effet, o le hasard pourrait jeter un jour, lui et les siens, dans le cas o ils quitteraient leur domaine ? Il fallait donc parer toutes les ncessits de linconnu, et mnager les munitions, en leur substituant dautres substances aisment renouvelables. Pour remplacer le plomb, dont Cyrus Smith navait rencontr aucune trace dans lle, il employa sans trop de dsavantage de la grenaille de fer, qui tait facile fabriquer. Ces grains nayant pas la pesanteur des grains de plomb, il dut les faire plus gros, et chaque charge en contint moins, mais ladresse des chasseurs suppla ce dfaut. Quant la poudre, Cyrus Smith aurait pu en faire, car il avait sa disposition du salptre, du soufre et du charbon ; mais cette prparation demande des soins extrmes, et, sans un outillage spcial, il est difficile de la produire en bonne qualit. Cyrus Smith prfra donc fabriquer du pyroxyle, cest--dire du fulmi-coton, substance dans laquelle le coton nest pas indispensable, car il ny entre que comme cellulose. Or, la cellulose nest autre chose que le tissu lmentaire des vgtaux, et elle se trouve peu prs ltat de puret, non seulement dans le coton, mais dans les fibres textiles du chanvre et du lin, dans le papier, le vieux linge, la moelle de sureau, etc. Or, prcisment, les sureaux abondaient dans lle, vers lembouchure du Creek-

- 354 -

Rouge, et les colons employaient dj en guise de caf les baies de ces arbrisseaux, qui appartiennent la famille des caprifoliaces. Ainsi donc, cette moelle de sureau, cest--dire la cellulose, il suffisait de la rcolter, et, quant lautre substance ncessaire la fabrication du pyroxyle, ce ntait que de lacide azotique fumant. Or, Cyrus Smith, ayant de lacide sulfurique sa disposition, avait dj pu facilement produire de lacide azotique, en attaquant le salptre que lui fournissait la nature. Il rsolut donc de fabriquer et demployer du pyroxyle, tout en lui reconnaissant dassez graves inconvnients, cest--dire une grande ingalit deffet, une excessive inflammabilit, puisquil senflamme cent soixante-dix degrs au lieu de deux cent quarante, et enfin une dflagration trop instantane qui peut dgrader les armes feu. En revanche, les avantages du pyroxyle consistaient en ceci, quil ne saltrait pas par lhumidit, quil nencrassait pas le canon des fusils, et que sa force propulsive tait quadruple de celle de la poudre ordinaire. Pour faire le pyroxyle, il suffit de plonger pendant un quart dheure de la cellulose dans de lacide azotique fumant, puis de laver grande eau et de faire scher. On le voit, rien nest plus simple. Cyrus Smith navait sa disposition que de lacide azotique ordinaire, et non de lacide azotique fumant ou monohydrat, cest--dire de lacide qui met des vapeurs blanchtres au contact de lair humide ; mais en substituant ce dernier de lacide azotique ordinaire, mlang dans la proportion de trois volumes cinq volumes dacide sulfurique concentr, lingnieur devait obtenir le mme rsultat, et il lobtint. Les chasseurs de lle eurent donc bientt leur disposition une substance parfaitement prpare, et qui, employe avec discrtion, donna dexcellents rsultats.

- 355 -

Vers cette poque, les colons dfrichrent trois acres du plateau de Grande-vue, et le reste fut conserv ltat de prairies pour lentretien des onaggas. Plusieurs excursions furent faites dans les forts du Jacamar et du Far-West, et lon rapporta une vritable rcolte de vgtaux sauvages, pinards, cresson, raifort, raves, quune culture intelligente devait bientt modifier, et qui allaient temprer le rgime dalimentation azote auquel avaient t jusque-l soumis les colons de lle Lincoln. On vhicula galement de notables quantits de bois et de charbon. Chaque excursion tait, en mme temps, un moyen damliorer les routes, dont la chausse se tassait peu peu sous les roues du chariot. La garenne fournissait toujours son contingent de lapins aux offices de Granite-House. Comme elle tait situe un peu au dehors du point o sannonait le Creek-Glycrine, ses htes ne pouvaient pntrer sur le plateau rserv, ni ravager, par consquent, les plantations nouvellement faites. Quant lhutrire, dispose au milieu des rocs de la plage et dont les produits taient frquemment renouvels, elle donnait quotidiennement dexcellents mollusques. En outre, la pche, soit dans les eaux du lac, soit dans le courant de la Mercy, ne tarda pas tre fructueuse, car Pencroff avait install des lignes de fond, armes dhameons de fer, auxquels se prenaient frquemment de belles truites et certains poissons, extrmement savoureux, dont les flancs argents taient sems de petites taches jauntres. Aussi matre Nab, charg des soins culinaires, pouvait-il varier agrablement le menu de chaque repas. Seul, le pain manquait encore la table des colons, et, on la dit, ctait une privation laquelle ils taient vraiment sensibles. On fit aussi, vers cette poque, la chasse aux tortues marines, qui frquentaient les plages du cap Mandibule. En cet endroit, la grve tait hrisse de petites boursouflures, renfermant des ufs parfaitement sphriques, coque blanche et dure, et dont lalbumine a la proprit de ne point se coaguler comme celle des ufs doiseaux. Ctait le soleil qui se chargeait de les faire clore, et leur nombre tait naturellement trs considrable, puisque
- 356 -

chaque tortue peut en pondre annuellement jusqu deux cent cinquante. Un vritable champ dufs, fit observer Gdon Spilett, et il ny a qu les rcolter. Mais on ne se contenta pas des produits, on fit aussi la chasse aux producteurs, chasse qui permit de rapporter Granite-House une douzaine de ces chloniens, vritablement trs estimables au point de vue alimentaire. Le bouillon de tortue, relev dherbes aromatiques et agrment de quelques crucifres, attira souvent des loges mrits matre Nab, son prparateur. Il faut encore citer ici une circonstance heureuse, qui permit de faire de nouvelles rserves pour lhiver. Des saumons vinrent par bandes saventurer dans la Mercy et en remontrent le cours pendant plusieurs milles. Ctait lpoque laquelle les femelles, allant rechercher des endroits convenables pour frayer, prcdaient les mles et faisaient grand bruit travers les eaux douces. Un millier de ces poissons, qui mesuraient jusqu deux pieds et demi de longueur, sengouffra ainsi dans la rivire, et il suffit dtablir quelques barrages pour en retenir une grande quantit. On en prit ainsi plusieurs centaines, qui furent sals et mis en rserve pour le temps o lhiver, glaant les cours deau, rendrait toute pche impraticable. Ce fut cette poque que le trs intelligent Jup fut lev aux fonctions de valet de chambre. Il avait t vtu dune jaquette, dune culotte courte en toile blanche et dun tablier dont les poches faisaient son bonheur, car il y fourrait ses mains et ne souffrait pas quon vnt y fouiller. Ladroit orang avait t merveilleusement styl par Nab, et on et dit que le ngre et le singe se comprenaient quand ils causaient ensemble. Jup avait, dailleurs, pour Nab une sympathie relle, et Nab la lui rendait. moins quon net besoin de ses services, soit pour charrier du bois, soit pour grimper la cime de quelque arbre, Jup passait la plus grande partie de son temps la cuisine et cherchait imiter
- 357 -

Nab en tout ce quil lui voyait faire. Le matre montrait, dailleurs, une patience et mme un zle extrme instruire son lve, et llve dployait une intelligence remarquable profiter des leons que lui donnait son matre. Quon juge donc de la satisfaction que procura un jour matre Jup aux convives de Granite-House, quand, la serviette sur le bras, il vint, sans quils en eussent t prvenus, les servir table. Adroit, attentif, il sacquitta de son service avec une adresse parfaite, changeant les assiettes, apportant les plats, versant boire, le tout avec un srieux qui amusa au dernier point les colons et dont senthousiasma Pencroff. Jup, du potage ! Jup, un peu dagouti ! Jup, une assiette ! Jup ! Brave Jup ! Honnte Jup ! On nentendait que cela, et Jup, sans se dconcerter jamais, rpondait tout, veillait tout, et il hocha sa tte intelligente, quand Pencroff, refaisant sa plaisanterie du premier jour, lui dit : Dcidment, Jup, il faudra vous doubler vos gages ! Inutile de dire que lorang tait alors absolument acclimat Granite-House, et quil accompagnait souvent ses matres dans la fort, sans jamais manifester aucune envie de senfuir. Il fallait le voir, alors, marcher de la faon la plus amusante, avec une canne que Pencroff lui avait faite et quil portait sur son paule comme un fusil ! Si lon avait besoin de cueillir quelque fruit la cime dun arbre, quil tait vite en haut ! Si la roue du chariot venait sembourber, avec quelle vigueur Jup, dun seul coup dpaule, la remettait en bon chemin !
- 358 -

Quel gaillard ! scriait souvent Pencroff. Sil tait aussi mchant quil est bon, il ny aurait pas moyen den venir bout ! Ce fut vers la fin de janvier que les colons entreprirent de grands travaux dans la partie centrale de lle. Il avait t dcid que, vers les sources du Creek-Rouge, au pied du mont Franklin, serait fond un corral, destin contenir les ruminants, dont la prsence et t gnante Granite-House, et plus particulirement ces mouflons, qui devaient fournir la laine destine la confection des vtements dhiver. Chaque matin, la colonie, quelquefois tout entire, le plus souvent reprsente seulement par Cyrus Smith, Harbert et Pencroff, se rendait aux sources du creek, et, les onaggas aidant, ce ntait plus quune promenade de cinq milles, sous un dme de verdure, par cette route nouvellement trace, qui prit le nom de route du Corral. L, un vaste emplacement avait t choisi, au revers mme de la croupe mridionale de la montagne. Ctait une prairie, plante de bouquets darbres, situe au pied mme dun contrefort qui la fermait sur un ct. Un petit rio, n sur ses pentes, aprs lavoir arrose diagonalement, allait se perdre dans le Creek-Rouge. Lherbe tait frache, et les arbres qui croissaient et l permettaient lair de circuler librement sa surface. Il suffisait donc dentourer ladite prairie dune palissade dispose circulairement, qui viendrait sappuyer chaque extrmit sur le contrefort, et assez leve pour que des animaux, mme les plus agiles, ne pussent la franchir. Cette enceinte pourrait contenir, en mme temps quune centaine danimaux cornes, mouflons ou chvres sauvages, les petits qui viendraient natre par la suite. Le primtre du corral fut donc trac par lingnieur, et on dut procder labattage des arbres ncessaires la construction de la palissade ; mais, comme le percement de la route avait dj ncessit le sacrifice dun certain nombre de troncs, on les
- 359 -

charria, et ils fournirent une centaine de pieux, qui furent solidement implants dans le sol. la partie antrieure de la palissade, une entre assez large fut mnage et ferme par une porte deux battants faits de forts madriers, que devaient consolider des barres extrieures. La construction de ce corral ne demanda pas moins de trois semaines, car, outre les travaux de palissade, Cyrus Smith leva de vastes hangars en planches, sous lesquels les ruminants pourraient se rfugier. Dailleurs, il avait t ncessaire dtablir ces constructions avec une extrme solidit, car les mouflons sont de robustes animaux, et leurs premires violences taient craindre. Les pieux, pointus leur extrmit suprieure, qui fut durcie au feu, avaient t rendus solidaires au moyen de traverses boulonnes, et, de distance en distance, des tais assuraient la solidit de lensemble. Le corral termin, il sagissait doprer une grande battue au pied du mont Franklin, au milieu des pturages frquents par les ruminants. Cette opration se fit le 7 fvrier, par une belle journe dt, et tout le monde y prit part. Les deux onaggas, assez bien dresss dj et monts par Gdon Spilett et Harbert, rendirent de grands services dans cette circonstance. La manuvre consistait uniquement rabattre les mouflons et les chvres, en resserrant peu peu le cercle de battue autour deux. Aussi Cyrus Smith, Pencroff, Nab, Jup se postrent-ils en divers points du bois, tandis que les deux cavaliers et Top galopaient dans un rayon dun demi-mille autour du corral. Les mouflons taient nombreux dans cette portion de lle. Ces beaux animaux, grands comme des daims, les cornes plus fortes que celles du blier, la toison gristre et mle de longs poils, ressemblaient des argalis.
- 360 -

Elle fut fatigante, cette journe de chasse ! que dalles et venues, que de courses et contre-courses, que de cris profrs ! Sur une centaine de mouflons qui furent rabattus, plus des deux tiers chapprent aux rabatteurs ; mais, en fin de compte, une trentaine de ces ruminants et une dizaine de chvres sauvages, peu peu repousss vers le corral, dont la porte ouverte semblait leur offrir une issue, sy jetrent et purent tre emprisonns. En somme, le rsultat fut satisfaisant, et les colons neurent pas se plaindre. La plupart de ces mouflons taient des femelles, dont quelques-unes ne devaient pas tarder mettre bas. Il tait donc certain que le troupeau prosprerait, et que non seulement la laine, mais aussi les peaux abonderaient dans un temps peu loign. Ce soir-l, les chasseurs revinrent extnus Granite-House. Cependant, le lendemain, ils nen retournrent pas moins visiter le corral. Les prisonniers avaient bien essay de renverser la palissade, mais ils ny avaient point russi, et ils ne tardrent pas se tenir plus tranquilles. Pendant ce mois de fvrier, il ne se passa aucun vnement de quelque importance. Les travaux quotidiens se poursuivirent avec mthode, et, en mme temps quon amliorait les routes du corral et du port Ballon, une troisime fut commence, qui, partant de lenclos, se dirigea vers la cte occidentale. La portion encore inconnue de lle Lincoln tait toujours celle de ces grands bois qui couvraient la presqule Serpentine, o se rfugiaient les fauves, dont Gdon Spilett comptait bien purger son domaine. Avant que la froide saison repart, les soins les plus assidus furent donns galement la culture des plantes sauvages qui avaient t transplantes de la fort sur le plateau de Grande-vue. Harbert ne revenait gure dune excursion sans rapporter quelques vgtaux utiles. Un jour, ctaient des chantillons de la tribu des chicoraces, dont la graine mme pouvait fournir par la pression une huile excellente ; un autre, ctait une oseille commune, dont les proprits anti-scorbutiques ntaient point
- 361 -

ddaigner ; puis, quelques-uns de ces prcieux tubercules qui ont t cultivs de tout temps dans lAmrique mridionale, ces pommes de terre, dont on compte aujourdhui plus de deux cents espces. Le potager, maintenant bien entretenu, bien arros, bien dfendu contre les oiseaux, tait divis en petits carrs, o poussaient laitues, vitelottes, oseille, raves, raifort et autres crucifres. La terre, sur ce plateau, tait prodigieusement fconde, et lon pouvait esprer que les rcoltes y seraient abondantes. Les boissons varies ne manquaient pas non plus, et, la condition de ne pas exiger de vin, les plus difficiles ne devaient pas se plaindre. Au th dOswego fourni par les monardes didymes, et la liqueur fermente extraite des racines du dragonnier, Cyrus Smith avait ajout une vritable bire ; il la fabriqua avec les jeunes pousses de labies nigra , qui, aprs avoir bouilli et ferment, donnrent cette boisson agrable et particulirement hyginique que les anglo-amricains nomment spring-berr , cest--dire bire de sapin. Vers la fin de lt, la basse-cour possdait un beau couple doutardes, qui appartenaient lespce houbara , caractrise par une sorte de mantelet de plumes, une douzaine de souchets, dont la mandibule suprieure tait prolonge de chaque ct par un appendice membraneux, et de magnifiques coqs, noirs de crte, de caroncule et dpiderme, semblables aux coqs de Mozambique, qui se pavanaient sur la rive du lac. Ainsi donc, tout russissait, grce lactivit de ces hommes courageux et intelligents. La providence faisait beaucoup pour eux, sans doute ; mais, fidles au grand prcepte, ils saidaient dabord, et le ciel leur venait ensuite en aide. Aprs ces chaudes journes dt, le soir, quand les travaux taient termins, au moment o se levait la brise de mer, ils aimaient sasseoir sur la lisire du plateau de Grande-vue, sous une sorte de vranda couverte de plantes grimpantes, que Nab
- 362 -

avait leve de ses propres mains. L, ils causaient, ils sinstruisaient les uns les autres, ils faisaient des plans, et la grosse bonne humeur du marin rjouissait incessamment ce petit monde, dans lequel la plus parfaite harmonie navait jamais cess de rgner. On parlait aussi du pays, de la chre et grande Amrique. O en tait cette guerre de scession ? Elle navait videmment pu se prolonger ! Richmond tait promptement tombe, sans doute, aux mains du gnral Grant ! La prise de la capitale des confdrs avait d tre le dernier acte de cette funeste lutte ! Maintenant, le nord avait triomph pour la bonne cause. Ah ! Quun journal et t le bienvenu pour les exils de lle Lincoln ! Voil onze mois que toute communication entre eux et le reste des humains avait t interrompue, et, avant peu, le 24 mars, arrivait lanniversaire de ce jour o le ballon les jeta sur cette cte inconnue ! Ils ntaient alors que des naufrags, ne sachant pas mme sils pourraient disputer aux lments leur misrable vie ! Et maintenant, grce au savoir de leur chef, grce leur propre intelligence, ctaient de vritables colons, munis darmes, doutils, dinstruments, qui avaient su transformer leur profit les animaux, les plantes et les minraux de lle, cest--dire les trois rgnes de la nature ! Oui ! Ils causaient souvent de toutes ces choses et formaient encore bien des projets davenir ! Quant Cyrus Smith, la plupart du temps silencieux, il coutait ses compagnons plus souvent quil ne parlait. Parfois, il souriait quelque rflexion dHarbert, quelque boutade de Pencroff, mais, toujours et partout, il songeait ces faits inexplicables, cette trange nigme dont le secret lui chappait encore !

- 363 -

CHAPITRE IX
Le temps changea pendant la premire semaine de mars. Il y avait eu pleine lune au commencement du mois, et les chaleurs taient toujours excessives. On sentait que latmosphre tait imprgne dlectricit, et une priode plus ou moins longue de temps orageux tait rellement craindre. En effet, le 2, le tonnerre gronda avec une extrme violence. Le vent soufflait de lest, et la grle attaqua directement la faade de Granite-House, en crpitant comme une vole de mitraille. Il fallut fermer hermtiquement la porte et les volets des fentres, sans quoi tout et t inond lintrieur des chambres. En voyant tomber ces grlons, dont quelques-uns avaient la grosseur dun uf de pigeon, Pencroff neut quune ide : cest que son champ de bl courait les dangers les plus srieux. Et aussitt il courut son champ, o les pis commenaient dj lever leur petite tte verte, et, au moyen dune grosse toile, il parvint protger sa rcolte. Il fut lapid sa place, mais il ne sen plaignit pas. Ce mauvais temps dura huit jours, pendant lesquels le tonnerre ne cessa de rouler dans les profondeurs du ciel. Entre deux orages, on lentendait encore gronder sourdement hors des limites de lhorizon ; puis, il reprenait avec une nouvelle fureur. Le ciel tait zbr dclairs, et la foudre frappa plusieurs arbres de lle, entre autres un norme pin qui slevait prs du lac, la lisire de la fort. Deux ou trois fois aussi, la grve fut atteinte par le fluide lectrique, qui fondit le sable et le vitrifia. En retrouvant ces fulgurites, lingnieur fut amen croire quil serait possible de garnir les fentres de vitres paisses et solides, qui pussent dfier le vent, la pluie et la grle. Les colons, nayant pas de travaux presss faire au dehors, profitrent du mauvais temps pour travailler lintrieur de
- 364 -

Granite-House, dont lamnagement se perfectionnait et se compltait de jour en jour. Lingnieur installa un tour, qui lui permit de tourner quelques ustensiles de toilette ou de cuisine, et particulirement des boutons, dont le dfaut se faisait vivement sentir. Un rtelier avait t install pour les armes, qui taient entretenues avec un soin extrme, et ni les tagres, ni les armoires ne laissaient dsirer. On sciait, on rabotait, on limait, on tournait, et pendant toute cette priode de mauvais temps on nentendait que le grincement des outils ou les ronflements du tour, qui rpondaient aux grondements du tonnerre. Matre Jup navait point t oubli, et il occupait une chambre part, prs du magasin gnral, sorte de cabine avec cadre toujours rempli de bonne litire, qui lui convenait parfaitement. Avec ce brave Jup, jamais de rcrimination, rptait souvent Pencroff, jamais de rponse inconvenante ! quel domestique, Nab, quel domestique ! Mon lve, rpondait Nab, et bientt mon gal ! Ton suprieur, ripostait en riant le marin, car enfin toi, Nab, tu parles, et lui, ne parle pas ! Il va sans dire que Jup tait maintenant au courant du service. Il battait les habits, il tournait la broche, il balayait les chambres, il servait table, il rangeait le bois, et dtail qui enchantait Pencroff il ne se couchait jamais sans tre venu border le digne marin dans son lit. Quant la sant des membres de la colonie, bipdes ou bimanes, quadrumanes ou quadrupdes, elle ne laissait rien dsirer. Avec cette vie au grand air, sur ce sol salubre, sous cette zone tempre, travaillant de la tte et de la main, ils ne pouvaient croire que la maladie dt jamais les atteindre.

- 365 -

Tous se portaient merveilleusement bien, en effet. Harbert avait dj grandi de deux pouces depuis un an. Sa figure se formait et devenait plus mle, et il promettait dtre un homme aussi accompli au physique quau moral. Dailleurs, il profitait pour sinstruire de tous les loisirs que lui laissaient les occupations manuelles, il lisait les quelques livres trouvs dans la caisse, et, aprs les leons pratiques qui ressortaient de la ncessit mme de sa position, il trouvait dans lingnieur pour les sciences, dans le reporter pour les langues, des matres qui se plaisaient complter son ducation. Lide fixe de lingnieur tait de transmettre au jeune garon tout ce quil savait, de linstruire par lexemple autant que par la parole, et Harbert profitait largement des leons de son professeur. Si je meurs, pensait Cyrus Smith, cest lui qui me remplacera ! La tempte prit fin vers le 9 mars, mais le ciel demeura couvert de nuages pendant tout ce dernier mois de lt. Latmosphre, violemment trouble par ces commotions lectriques, ne put recouvrer sa puret antrieure, et il y eut presque invariablement des pluies et des brouillards, sauf trois ou quatre belles journes qui favorisrent des excursions de toutes sortes. Vers cette poque, lonagga femelle mit bas un petit qui appartenait au mme sexe que sa mre, et qui vint merveille. Au corral, il y eut, dans les mmes circonstances, accroissement du troupeau de mouflons, et plusieurs agneaux blaient dj sous les hangars, la grande joie de Nab et dHarbert, qui avaient chacun leur favori parmi les nouveaux-ns. On tenta aussi un essai de domestication pour les pcaris, essai qui russit pleinement. Une table fut construite prs de la
- 366 -

basse-cour et compta bientt plusieurs petits en train de se civiliser, cest--dire de sengraisser par les soins de Nab. Matre Jup, charg de leur apporter la nourriture quotidienne, eaux de vaisselle, rognures de cuisine, etc., sacquittait consciencieusement de sa tche. Il lui arrivait bien, parfois, de sgayer aux dpens de ses petits pensionnaires et de leur tirer la queue, mais ctait malice et non mchancet, car ces petites queues tortilles lamusaient comme un jouet, et son instinct tait celui dun enfant. Un jour de ce mois de mars, Pencroff, causant avec lingnieur, rappela Cyrus Smith une promesse que celui-ci navait pas encore eu le temps de remplir. Vous aviez parl dun appareil qui supprimerait les longues chelles de Granite-House, Monsieur Cyrus, lui dit-il. Est-ce que vous ne ltablirez pas quelque jour ? Vous voulez parler dune sorte dascenseur ! rpondit Cyrus Smith. Appelons cela un ascenseur, si vous voulez, rpondit le marin. Le nom ny fait rien, pourvu que cela nous monte sans fatigue jusqu notre demeure. Rien ne sera plus facile, Pencroff, mais est-ce bien utile ? Certes, Monsieur Cyrus. Aprs nous tre donn le ncessaire, pensons un peu au confortable. Pour les personnes, ce sera du luxe, si vous voulez ; mais pour les choses, cest indispensable ! Ce nest pas dj si commode de grimper une longue chelle, quand on est lourdement charg ! Eh bien, Pencroff, nous allons essayer de vous contenter, rpondit Cyrus Smith. Mais vous navez pas de machine votre disposition.
- 367 -

Nous en ferons. Une machine vapeur ? Non, une machine eau. Et, en effet, pour manuvrer son appareil, une force naturelle tait l la disposition de lingnieur, et que celui-ci pouvait utiliser sans grande difficult. Pour cela, il suffisait daugmenter le dbit de la petite drivation faite au lac qui fournissait leau lintrieur de Granite-House. Lorifice mnag entre les pierres et les herbes, lextrmit suprieure du dversoir, fut donc accru, ce qui produisit au fond du couloir une forte chute, dont le trop-plein se dversa par le puits intrieur. Au-dessous de cette chute, lingnieur installa un cylindre palettes qui se raccordait lextrieur avec une roue enroule dun fort cble supportant une banne. De cette faon, au moyen dune longue corde qui tombait jusquau sol et qui permettait dembrayer ou de dsembrayer le moteur hydraulique, on pouvait slever dans la banne jusqu la porte de Granite-House. Ce fut le 17 mars que lascenseur fonctionna pour la premire fois, et la satisfaction commune. Dornavant, tous les fardeaux, bois, charbons, provisions et colons eux-mmes furent hisss par ce systme si simple, qui remplaa lchelle primitive, que personne ne songea regretter. Top se montra particulirement enchant de cette amlioration, car il navait pas et ne pouvait avoir ladresse de matre Jup pour gravir des chelons, et bien des fois ctait sur le dos de Nab, ou mme sur celui de lorang, quil avait d faire lascension de Granite-House.

- 368 -

Vers cette poque aussi, Cyrus Smith essaya de fabriquer du verre, et il dut dabord approprier lancien four poteries cette nouvelle destination. Cela prsentait dassez grandes difficults ; mais aprs plusieurs essais infructueux, il finit par russir monter un atelier de verrerie, que Gdon Spilett et Harbert, les aides naturels de lingnieur, ne quittrent pas pendant quelques jours. Quant aux substances qui entrent dans la composition du verre, ce sont uniquement du sable, de la craie et de la soude (carbonate ou sulfate). Or, le rivage fournissait le sable, la chaux fournissait la craie, les plantes marines fournissaient la soude, les pyrites fournissaient lacide sulfurique, et le sol fournissait la houille pour chauffer le four la temprature voulue. Cyrus Smith se trouvait donc dans les conditions ncessaires pour oprer. Loutil dont la fabrication offrit le plus de difficult fut la canne du verrier, tube de fer, long de cinq six pieds, qui sert recueillir par un de ses bouts la matire que lon maintient ltat de fusion. Mais au moyen dune bande de fer, longue et mince, qui fut roule comme un canon de fusil, Pencroff russit fabriquer cette canne, et elle fut bientt en tat de fonctionner. Le 28 mars, le four fut chauff vivement. Cent parties de sable, trente-cinq de craie, quarante de sulfate de soude, mles deux ou trois parties de charbon en poudre, composrent la substance, qui fut dpose dans les creusets en terre rfractaire. Lorsque la temprature leve du four leut rduite ltat liquide ou plutt ltat pteux, Cyrus Smith cueillit avec la canne une certaine quantit de cette pte ; il la tourna et la retourna sur une plaque de mtal pralablement dispose, de manire lui donner la forme convenable pour le soufflage ; puis il passa la canne Harbert en lui disant de souffler par lautre extrmit. Comme pour faire des bulles de savon ? demanda le jeune garon.
- 369 -

Exactement , rpondit lingnieur. Et Harbert, gonflant ses joues, souffla tant et si bien dans la canne, en ayant soin de la tourner sans cesse, que son souffle dilata la masse vitreuse. Dautres quantits de substance en fusion furent ajoutes la premire, et il en rsulta bientt une bulle qui mesurait un pied de diamtre. Alors Cyrus Smith reprit la canne des mains dHarbert, et, lui imprimant un mouvement de pendule, il finit par allonger la bulle mallable, de manire lui donner une forme cylindro-conique. Lopration du soufflage avait donc donn un cylindre de verre termin par deux calottes hmisphriques, qui furent facilement dtaches au moyen dun fer tranchant mouill deau froide ; puis, par le mme procd, ce cylindre fut fendu dans sa longueur, et, aprs avoir t rendu mallable par une seconde chauffe, il fut tendu sur une plaque et plan au moyen dun rouleau de bois. La premire vitre tait donc fabrique, et il suffisait de recommencer cinquante fois lopration pour avoir cinquante vitres. Aussi les fentres de Granite-House furent-elles bientt garnies de plaques diaphanes, pas trs blanches peut-tre, mais suffisamment transparentes. Quant la gobeleterie, verres et bouteilles, ce ne fut quun jeu. On les acceptait, dailleurs, tels quils venaient au bout de la canne. Pencroff avait demand la faveur de souffler son tour, et ctait un plaisir pour lui, mais il soufflait si fort que ses produits affectaient les formes les plus rjouissantes, qui faisaient son admiration.

- 370 -

Pendant une des excursions qui furent faites cette poque, un nouvel arbre fut dcouvert, dont les produits vinrent encore accrotre les ressources alimentaires de la colonie. Cyrus Smith et Harbert, tout en chassant, staient aventurs un jour dans la fort du Far-West, sur la gauche de la Mercy, et, comme toujours, le jeune garon faisait mille questions lingnieur, auxquelles celui-ci rpondait de grand cur. Mais il en est de la chasse comme de toute occupation ici-bas, et quand on ny met pas le zle voulu, il y a bien des raisons pour ne point russir. Or, comme Cyrus Smith ntait pas chasseur et que, dun autre ct, Harbert parlait chimie et physique, ce jour-l, bien des kangourous, des cabiais ou des agoutis passrent bonne porte, qui chapprent pourtant au fusil du jeune garon. Il sensuivit donc que, la journe tant dj avance, les deux chasseurs risquaient fort davoir fait une excursion inutile, quand Harbert, sarrtant et poussant un cri de joie, scria : Ah ! Monsieur Cyrus, voyez-vous cet arbre ? Et il montrait un arbuste plutt quun arbre, car il ne se composait que dune tige simple, revtue dune corce squammeuse, qui portait des feuilles zbres de petites veines parallles. Et quel est cet arbre qui ressemble un petit palmier ? demanda Cyrus Smith. Cest un cycas revoluta , dont jai le portrait dans notre dictionnaire dhistoire naturelle ! Mais je ne vois point de fruit cet arbuste ? Non, Monsieur Cyrus, rpondit Harbert, mais son tronc contient une farine que la nature nous fournit toute moulue.
- 371 -

Cest donc larbre pain ? Oui ! Larbre pain. Eh bien, mon enfant, rpondit lingnieur, voil une prcieuse dcouverte, en attendant notre rcolte de froment. louvrage, et fasse le ciel que tu ne te sois pas tromp ! Harbert ne stait pas tromp. Il brisa la tige dun cycas, qui tait compose dun tissu glandulaire et renfermait une certaine quantit de moelle farineuse, traverse de faisceaux ligneux, spars par des anneaux de mme substance disposs concentriquement. cette fcule se mlait un suc mucilagineux dune saveur dsagrable, mais quil serait facile de chasser par la pression. Cette substance cellulaire formait une vritable farine de qualit suprieure, extrmement nourrissante, et dont, autrefois, les lois japonaises dfendaient lexportation. Cyrus Smith et Harbert, aprs avoir bien tudi la portion du Far-West o poussaient ces cycas, prirent des points de repre et revinrent Granite-House, o ils firent connatre leur dcouverte. Le lendemain, les colons allaient la rcolte, et Pencroff, de plus en plus enthousiaste de son le, disait lingnieur : Monsieur Cyrus, croyez-vous quil y ait des les naufrags ? Quentendez-vous par l, Pencroff ? Eh bien, jentends des les cres spcialement pour quon y fasse convenablement naufrage, et sur lesquelles de pauvres diables puissent toujours se tirer daffaire ! Cela est possible, rpondit en souriant lingnieur.
- 372 -

Cela est certain, monsieur, rpondit Pencroff, et il est non moins certain que lle Lincoln en est une ! On revint Granite-House avec une ample moisson de tiges de cycas. Lingnieur tablit une presse afin dextraire le suc mucilagineux ml la fcule, et il obtint une notable quantit de farine qui, sous la main de Nab, se transforma en gteaux et en puddings. Ce ntait pas encore le vrai pain de froment, mais on y touchait presque. cette poque aussi, lonagga, les chvres et les brebis du corral fournirent quotidiennement le lait ncessaire la colonie. Aussi le chariot, ou plutt une sorte de carriole lgre qui lavait remplac, faisait-elle de frquents voyages au corral, et quand ctait Pencroff de faire sa tourne, il emmenait Jup et le faisait conduire, ce dont Jup, faisant claquer son fouet, sacquittait avec son intelligence habituelle. Tout prosprait donc, aussi bien au corral qu GraniteHouse, et vritablement les colons, si ce nest quils taient loin de leur patrie, navaient point se plaindre. Ils taient si bien faits cette vie, dailleurs, si accoutums cette le, quils neussent pas quitt sans regret son sol hospitalier ! Et cependant, tant lamour du pays tient au cur de lhomme, si quelque btiment se ft inopinment prsent en vue de lle, les colons lui auraient fait des signaux, ils lauraient attir, et ils seraient partis ! En attendant, ils vivaient de cette existence heureuse, et ils avaient la crainte plutt que le dsir quun vnement quelconque vnt linterrompre. Mais qui pourrait se flatter davoir jamais fix la fortune et dtre labri de ses revers ! Quoi quil en soit, cette le Lincoln, que les colons habitaient dj depuis plus dun an, tait souvent le sujet de leur
- 373 -

conversation, et, un jour, une observation fut faite qui devait amener plus tard de graves consquences. Ctait le 1er avril, un dimanche, le jour de pques, que Cyrus Smith et ses compagnons avaient sanctifi par le repos et la prire. La journe avait t belle, telle que pourrait ltre une journe doctobre dans lhmisphre boral. Tous, vers le soir, aprs dner, taient runis sous la vranda, la lisire du plateau de Grande-vue, et ils regardaient monter la nuit sur lhorizon. Quelques tasses de cette infusion de graines de sureau, qui remplaaient le caf, avaient t servies par Nab. On causait de lle et de sa situation isole dans le Pacifique, quand Gdon Spilett fut amen dire : Mon cher Cyrus, est-ce que, depuis que vous possdez ce sextant trouv dans la caisse, vous avez relev de nouveau la position de notre le ? Non, rpondit lingnieur. Mais il serait peut-tre propos de le faire, avec cet instrument qui est plus parfait que celui que vous avez employ. quoi bon ? dit Pencroff. Lle est bien o elle est ! Sans doute, reprit Gdon Spilett, mais il a pu arriver que limperfection des appareils ait nui la justesse des observations, et puisquil est facile den vrifier lexactitude Vous avez raison, mon cher Spilett, rpondit lingnieur, et jaurais d faire cette vrification plus tt, bien que, si jai commis quelque erreur, elle ne doive pas dpasser cinq degrs en longitude ou en latitude.

- 374 -

Eh ! Qui sait ? Reprit le reporter, qui sait si nous ne sommes pas beaucoup plus prs dune terre habite que nous ne le croyons ? Nous le saurons demain, rpondit Cyrus Smith, et sans tant doccupations qui ne mont laiss aucun loisir, nous le saurions dj. Bon ! dit Pencroff, M Cyrus est un trop bon observateur pour stre tromp, et si elle na pas boug de place, lle est bien o il la mise ! Nous verrons. Il sensuivit donc que le lendemain, au moyen du sextant, lingnieur fit les observations ncessaires pour vrifier les coordonnes quil avait dj obtenues, et voici quel fut le rsultat de son opration : sa premire observation lui avait donn pour la situation de lle Lincoln : en longitude ouest : de 150 degrs 155 degrs ; en latitude sud : de 30 degrs 35 degrs. La seconde donna exactement : en longitude ouest : 150 degrs 30 minutes ; en latitude sud : 34 degrs 57 minutes. Ainsi donc, malgr limperfection de ses appareils, Cyrus Smith avait opr avec tant dhabilet, que son erreur navait pas dpass cinq degrs. Maintenant, dit Gdon Spilett, puisque, en mme temps quun sextant, nous possdons un atlas, voyons, mon cher Cyrus, la position que lle Lincoln occupe exactement dans le Pacifique. Harbert alla chercher latlas, qui, on le sait, avait t dit en France, et dont, par consquent, la nomenclature tait en langue franaise.
- 375 -

La carte du Pacifique fut dveloppe, et lingnieur, son compas la main, sapprta en dterminer la situation. Soudain, le compas sarrta dans sa main, et il dit : Mais il existe dj une le dans cette partie du Pacifique ! Une le ? scria Pencroff. La ntre, sans doute ? rpondit Gdon Spilett. Non, reprit Cyrus Smith. Cette le est situe par 153 degrs de longitude et 37 degrs 11 minutes de latitude, cest--dire deux degrs et demi plus louest et deux degrs plus au sud que lle Lincoln. Et quelle est cette le ? demanda Harbert. Lle Tabor. Une le importante ? Non, un lot perdu dans le Pacifique, et qui na jamais t visit peut-tre ! Eh bien, nous le visiterons, dit Pencroff. Nous ? Oui, Monsieur Cyrus. Nous construirons une barque ponte, et je me charge de la conduire. quelle distance sommes-nous de cette le Tabor ?

- 376 -

cent cinquante milles environ dans le nord-est, rpondit Cyrus Smith. Cent cinquante milles ! Et quest cela ? rpondit Pencroff. En quarante-huit heures et avec un bon vent, ce sera enlev ! Mais quoi bon ? demanda le reporter. On ne sait pas. Faut voir ! Et sur cette rponse, il fut dcid quune embarcation serait construite, de manire pouvoir prendre la mer vers le mois doctobre prochain, au retour de la belle saison.

- 377 -

CHAPITRE X
Lorsque Pencroff stait mis un projet en tte, il navait et ne laissait pas de cesse quil net t excut. Or, il voulait visiter lle Tabor, et, comme une embarcation dune certaine grandeur tait ncessaire cette traverse, il fallait construire ladite embarcation. Voici le plan qui fut arrt par lingnieur, daccord avec le marin. Le bateau mesurerait trente-cinq pieds de quille et neuf pieds de bau, ce qui en ferait un marcheur, si ses fonds et ses lignes deau taient russis, et ne devrait pas tirer plus de six pieds, calant deau suffisant pour le maintenir contre la drive. Il serait pont dans toute sa longueur, perc de deux coutilles qui donneraient accs dans deux chambres spares par une cloison, et gr en sloop, avec brigantine, trinquette, fortune, flche, foc, voilure trs maniable, amenant bien en cas de grains, et trs favorable pour tenir le plus prs. Enfin, sa coque serait construite francs bords, cest--dire que les bordages affleureraient au lieu de se superposer, et quant sa membrure, on lappliquerait chaud aprs lajustement des bordages qui seraient monts sur faux-couples. Quel bois serait employ la construction de ce bateau ? Lorme ou le sapin, qui abondaient dans lle ? On se dcida pour le sapin, bois un peu fendif , suivant lexpression des charpentiers, mais facile travailler, et qui supporte aussi bien que lorme limmersion dans leau. Ces dtails arrts, il fut convenu que, puisque le retour de la belle saison ne seffectuerait pas avant six mois, Cyrus Smith et Pencroff travailleraient seuls au bateau. Gdon Spilett et Harbert devaient continuer de chasser, et ni Nab, ni matre Jup, son aide, nabandonneraient les travaux domestiques qui leur taient dvolus. Aussitt les arbres choisis, on les abattit, on les dbita, on les scia en planches, comme eussent pu faire des
- 378 -

scieurs de long. Huit jours aprs, dans le renfoncement qui existait entre les Chemines et la muraille, un chantier tait prpar, et une quille, longue de trente-cinq pieds, munie dun tambot larrire et dune trave lavant, sallongeait sur le sable. Cyrus Smith navait point march en aveugle dans cette nouvelle besogne. Il se connaissait en construction maritime comme en presque toutes choses, et ctait sur le papier quil avait dabord cherch le gabarit de son embarcation. Dailleurs, il tait bien servi par Pencroff, qui, ayant travaill quelques annes dans un chantier de Brooklyn, connaissait la pratique du mtier. Ce ne fut donc quaprs calculs svres et mres rflexions que les fauxcouples furent emmanchs sur la quille. Pencroff, on le croira volontiers, tait tout feu pour mener bien sa nouvelle entreprise, et il net pas voulu labandonner un instant. Une seule opration eut le privilge de larracher, mais pour un jour seulement, son chantier de construction. Ce fut la deuxime rcolte de bl, qui se fit le 15 avril. Elle avait russi comme la premire, et donna la proportion de grains annonce davance. Cinq boisseaux ! Monsieur Cyrus, dit Pencroff, aprs avoir scrupuleusement mesur ses richesses. Cinq boisseaux, rpondit lingnieur, et, cent trente mille grains par boisseau, cela fait six cent cinquante mille grains. Eh bien ! Nous smerons tout cette fois, dit le marin, moins une petite rserve cependant ! Oui, Pencroff, et, si la prochaine rcolte donne un rendement proportionnel, nous aurons quatre mille boisseaux. Et on mangera du pain ?
- 379 -

On mangera du pain. Mais il faudra faire un moulin ? On fera un moulin. Le troisime champ de bl fut donc incomparablement plus tendu que les deux premiers, et la terre, prpare avec un soin extrme, reut la prcieuse semence. Cela fait, Pencroff revint ses travaux. Pendant ce temps, Gdon Spilett et Harbert chassaient dans les environs, et ils saventurrent assez profondment dans les parties encore inconnues du Far-West, leurs fusils chargs balle, prts toute mauvaise rencontre. Ctait un inextricable fouillis darbres magnifiques et presss les uns contre les autres comme si lespace leur et manqu. Lexploration de ces masses boises tait extrmement difficile, et le reporter ne sy hasardait jamais sans emporter la boussole de poche, car le soleil perait peine les paisses ramures, et il et t difficile de retrouver son chemin. Il arrivait naturellement que le gibier tait plus rare en ces endroits, o il naurait pas eu une assez grande libert dallures. Cependant, trois gros herbivores furent tus pendant cette dernire quinzaine davril. Ctaient des koulas, dont les colons avaient dj vu un chantillon au nord du lac, qui se laissrent tuer stupidement entre les grosses branches des arbres sur lesquels ils avaient cherch refuge. Leurs peaux furent rapportes Granite-House, et, lacide sulfurique aidant, elles furent soumises une sorte de tannage qui les rendit utilisables. Une dcouverte, prcieuse un autre point de vue, fut faite aussi pendant une de ces excursions, et celle-l, on la dut Gdon Spilett. Ctait le 30 avril. Les deux chasseurs staient enfoncs dans le sud-ouest du Far-West, quand le reporter, prcdant Harbert dune cinquantaine de pas, arriva dans une sorte de clairire, sur

- 380 -

laquelle les arbres, plus espacs, laissaient pntrer quelques rayons. Gdon Spilett fut tout dabord surpris de lodeur quexhalaient certains vgtaux tiges droites, cylindriques et rameuses, qui produisaient des fleurs disposes en grappes et de trs petites graines. Le reporter arracha une ou deux de ces tiges et revint vers le jeune garon, auquel il dit : Vois donc ce que cest que cela, Harbert ? Et o avez-vous trouv cette plante, Monsieur Spilett ? L, dans une clairire, o elle pousse trs abondamment. Eh bien ! Monsieur Spilett, dit Harbert, voil une trouvaille qui vous assure tous les droits la reconnaissance de Pencroff ! Cest donc du tabac ? Oui, et, sil nest pas de premire qualit, ce nen est pas moins du tabac ! Ah ! Ce brave Pencroff ! Va-t-il tre content ! Mais il ne fumera pas tout, que diable ! Et il nous en laissera bien notre part ! Ah ! Une ide, Monsieur Spilett, rpondit Harbert. Ne disons rien Pencroff, prenons le temps de prparer ces feuilles, et, un beau jour, on lui prsentera une pipe toute bourre ! Entendu, Harbert, et ce jour-l notre digne compagnon naura plus rien dsirer en ce monde ! Le reporter et le jeune garon firent une bonne provision de la prcieuse plante, et ils revinrent Granite-House, o ils
- 381 -

lintroduisirent en fraude , et avec autant de prcaution que si Pencroff et t le plus svre des douaniers. Cyrus Smith et Nab furent mis dans la confidence, et le marin ne se douta de rien, pendant tout le temps, assez long, qui fut ncessaire pour scher les feuilles minces, les hacher, les soumettre une certaine torrfaction sur des pierres chaudes. Cela demanda deux mois ; mais toutes ces manipulations purent tre faites linsu de Pencroff, car, occup de la construction du bateau, il ne remontait Granite-House qu lheure du repos. Une fois encore, cependant, et quoi quil en et, sa besogne favorite fut interrompue le 1er mai, par une aventure de pche, laquelle tous les colons durent prendre part. Depuis quelques jours, on avait pu observer en mer, deux ou trois milles au large, un norme animal qui nageait dans les eaux de lle Lincoln. Ctait une baleine de la plus grande taille, qui, vraisemblablement, devait appartenir lespce australe, dite baleine du Cap. Quelle bonne fortune ce serait de nous en emparer ! scria le marin. Ah ! Si nous avions une embarcation convenable et un harpon en bon tat, comme je dirais : Courons la bte, car elle vaut la peine quon la prenne ! Eh ! Pencroff, dit Gdon Spilett, jaurais aim vous voir manuvrer le harpon. Cela doit tre curieux ! Trs curieux et non sans danger, dit lingnieur ; mais, puisque nous navons pas les moyens dattaquer cet animal, il est inutile de soccuper de lui. Je mtonne, dit le reporter, de voir une baleine sous cette latitude relativement leve. Pourquoi donc, Monsieur Spilett ? rpondit Harbert. Nous sommes prcisment sur cette partie du Pacifique que les
- 382 -

pcheurs anglais et amricains appellent le whale-field , et cest ici, entre la Nouvelle-Zlande et lAmrique du Sud, que les baleines de lhmisphre austral se rencontrent en plus grand nombre. Rien nest plus vrai, rpondit Pencroff, et ce qui me surprend, moi, cest que nous nen ayons pas vu davantage. Aprs tout, puisque nous ne pouvons les approcher, peu importe ! Et Pencroff retourna son ouvrage, non sans pousser un soupir de regret, car, dans tout marin, il y a un pcheur, et si le plaisir de la pche est en raison directe de la grosseur de lanimal, on peut juger de ce quun baleinier prouve en prsence dune baleine ! Et si ce navait t que le plaisir ! Mais on ne pouvait se dissimuler quune telle proie et t bien profitable la colonie, car lhuile, la graisse, les fanons pouvaient tre employs bien des usages ! Or, il arriva ceci, cest que la baleine signale sembla ne point vouloir abandonner les eaux de lle. Donc, soit des fentres de Granite-House, soit du plateau de Grande-vue, Harbert et Gdon Spilett, quand ils ntaient pas la chasse, Nab, tout en surveillant ses fourneaux, ne quittaient pas la lunette et observaient tous les mouvements de lanimal. Le ctac, profondment engag dans la vaste baie de lUnion, la sillonnait rapidement depuis le cap Mandibule jusquau cap Griffe, pouss par sa nageoire caudale prodigieusement puissante, sur laquelle il sappuyait et se mouvait par soubresauts avec une vitesse qui allait quelquefois jusqu douze milles lheure. Quelquefois aussi, il sapprochait si prs de llot, quon pouvait le distinguer compltement. Ctait bien la baleine australe, qui est entirement noire, et dont la tte est plus dprime que celle des baleines du nord.
- 383 -

On la voyait aussi rejeter par ses vents, et une grande hauteur, un nuage de vapeur ou deau, car si bizarre que le fait paraisse-les naturalistes et les baleiniers ne sont pas encore daccord ce sujet. Est-ce de lair, est-ce de leau qui est ainsi chass ? On admet gnralement que cest de la vapeur, qui, se condensant soudain au contact de lair froid, retombe en pluie. Cependant la prsence de ce mammifre marin proccupait les colons. Cela agaait surtout Pencroff et lui donnait des distractions pendant son travail. Il finissait par en avoir envie, de cette baleine, comme un enfant dun objet quon lui interdit. La nuit, il en rvait voix haute, et certainement, sil avait eu des moyens de lattaquer, si la chaloupe et t en tat de tenir la mer, il naurait pas hsit se mettre sa poursuite. Mais ce que les colons ne pouvaient faire, le hasard le fit pour eux, et le 3 mai, des cris de Nab, post la fentre de sa cuisine, annoncrent que la baleine tait choue sur le rivage de lle. Harbert et Gdon Spilett, qui allaient partir pour la chasse, abandonnrent leur fusil, Pencroff jeta sa hache, Cyrus Smith et Nab rejoignirent leurs compagnons, et tous se dirigrent rapidement vers le lieu dchouage. Cet chouement stait produit sur la grve de la pointe de lpave, trois milles de Granite-House et mer haute. Il tait donc probable que le ctac ne pourrait pas se dgager facilement. En tout cas, il fallait se hter, afin de lui couper la retraite au besoin. On courut avec pics et pieux ferrs, on passa le pont de la Mercy, on redescendit la rive droite de la rivire, on prit par la grve, et, en moins de vingt minutes, les colons taient
- 384 -

auprs de lnorme animal, au-dessus duquel fourmillait dj un monde doiseaux. Quel monstre ! scria Nab. Et lexpression tait juste, car ctait une baleine australe, longue de quatre-vingts pieds, un gant de lespce, qui ne devait pas peser moins de cent cinquante mille livres ! Cependant le monstre, ainsi chou, ne remuait pas et ne cherchait pas, en se dbattant, se remettre flot pendant que la mer tait haute encore. Les colons eurent bientt lexplication de son immobilit, quand, mare basse, ils eurent fait le tour de lanimal. Il tait mort, et un harpon sortait de son flanc gauche. Il y a donc des baleiniers sur nos parages ? dit aussitt Gdon Spilett. Pourquoi cela ? demanda le marin. Puisque ce harpon est encore l Eh ! Monsieur Spilett, cela ne prouve rien, rpondit Pencroff. On a vu des baleines faire des milliers de milles avec un harpon au flanc, et celle-ci aurait t frappe au nord de lAtlantique et serait venue mourir au sud du Pacifique, quil ne faudrait pas sen tonner ! Cependant dit Gdon Spilett, que laffirmation de Pencroff ne satisfaisait pas.

- 385 -

Cela est parfaitement possible, rpondit Cyrus Smith ; mais examinons ce harpon. Peut-tre, suivant un usage assez rpandu, les baleiniers ont-ils grav sur celui-ci le nom de leur navire ? En effet, Pencroff, ayant arrach le harpon que lanimal avait au flanc, y lut cette inscription : Maria-Stella Vineyard. Un navire du Vineyard ! Un navire de mon pays ! scria-til. La Maria-Stella ! un beau baleinier, ma foi ! Et que je connais bien ! Ah ! Mes amis, un btiment du Vineyard, un baleinier du Vineyard ! Et le marin, brandissant le harpon, rptait non sans motion ce nom qui lui tenait au cur, ce nom de son pays natal ! Mais, comme on ne pouvait attendre que la Maria-Stella vnt rclamer lanimal harponn par elle, on rsolut de procder au dpeage avant que la dcomposition se ft. Les oiseaux de proie, qui piaient depuis quelques jours cette riche proie, voulaient, sans plus tarder, faire acte de possesseurs, et il fallut les carter coups de fusil. Cette baleine tait une femelle dont les mamelles fournirent une grande quantit dun lait qui, conformment lopinion du naturaliste Dieffenbach, pouvait passer pour du lait de vache, et, en effet, il nen diffre ni par le got, ni par la coloration, ni par la densit. Pencroff avait autrefois servi sur un navire baleinier, et il put diriger mthodiquement lopration du dpeage, opration assez dsagrable, qui dura trois jours, mais devant laquelle aucun des colons ne se rebuta, pas mme Gdon Spilett, qui, au dire du marin, finirait par faire un trs bon naufrag. Le lard, coup en tranches parallles de deux pieds et demi dpaisseur, puis divis en morceaux qui pouvaient peser mille livres chacun, fut fondu dans de grands vases de terre, apports
- 386 -

sur le lieu mme du dpeage, car on ne voulait pas empester les abords du plateau de Grande-vue, et dans cette fusion il perdit environ un tiers de son poids. Mais il y en avait profusion : la langue seule donna six mille livres dhuile, et la lvre infrieure quatre mille. Puis, avec cette graisse, qui devait assurer pour longtemps la provision de starine et de glycrine, il y avait encore les fanons, qui trouveraient, sans doute, leur emploi, bien quon ne portt ni parapluies ni corsets GraniteHouse. La partie suprieure de la bouche du ctac tait, en effet, pourvue, sur les deux cts, de huit cents lames cornes, trs lastiques, de contexture fibreuse, et effiles leurs bords comme deux grands peignes, dont les dents, longues de six pieds, servent retenir les milliers danimalcules, de petits poissons et de mollusques dont se nourrit la baleine. Lopration termine, la grande satisfaction des oprateurs, les restes de lanimal furent abandonns aux oiseaux, qui devraient en faire disparatre jusquaux derniers vestiges, et les travaux quotidiens furent repris Granite-House. Toutefois, avant de rentrer au chantier de construction, Cyrus Smith eut lide de fabriquer certains engins qui excitrent vivement la curiosit de ses compagnons. Il prit une douzaine de fanons de baleine quil coupa en six parties gales et quil aiguisa leur extrmit. Et cela, Monsieur Cyrus, demanda Harbert, quand lopration fut termine, cela servira ? tuer des loups, des renards, et mme des jaguars, rpondit lingnieur. Maintenant ? Non, cet hiver, quand nous aurons de la glace notre disposition.

- 387 -

Je ne comprends pas rpondit Harbert. Tu vas comprendre, mon enfant, rpondit lingnieur. Cet engin nest pas de mon invention, et il est frquemment employ par les chasseurs aloutiens dans lAmrique russe. Ces fanons que vous voyez, mes amis, eh bien ! Lorsquil glera, je les recourberai, je les arroserai deau jusqu ce quils soient entirement enduits dune couche de glace qui maintiendra leur courbure, et je les smerai sur la neige, aprs les avoir pralablement dissimuls sous une couche de graisse. Or, quarrivera-t-il si un animal affam avale un de ces appts ? Cest que la chaleur de son estomac fera fondre la glace, et que le fanon, se dtendant, le percera de ses bouts aiguiss. Voil qui est ingnieux ! dit Pencroff. Et qui pargnera la poudre et les balles, rpondit Cyrus Smith. Cela vaut mieux que les trappes ! ajouta Nab. Attendons donc lhiver ! Attendons lhiver. Cependant la construction du bateau avanait, et, vers la fin du mois, il tait demi bord. On pouvait dj reconnatre que ses formes seraient excellentes pour quil tnt bien la mer. Pencroff travaillait avec une ardeur sans pareille, et il fallait sa robuste nature pour rsister ces fatigues ; mais ses compagnons lui prparaient en secret une rcompense pour tant de peines, et, le 31 mai, il devait prouver une des plus grandes joies de sa vie.

- 388 -

Ce jour-l, la fin du dner, au moment o il allait quitter la table, Pencroff sentit une main sappuyer sur son paule. Ctait la main de Gdon Spilett, lequel lui dit : Un instant, matre Pencroff, on ne sen va pas ainsi ! Et le dessert que vous oubliez ? Merci, Monsieur Spilett, rpondit le marin, je retourne au travail. Eh bien, une tasse de caf, mon ami ? Pas davantage. Une pipe, alors ? Pencroff stait lev soudain, et sa bonne grosse figure plit, quand il vit le reporter qui lui prsentait une pipe toute bourre, et Harbert, une braise ardente. Le marin voulut articuler une parole sans pouvoir y parvenir ; mais, saisissant la pipe, il la porta ses lvres ; puis, y appliquant la braise, il aspira coup sur coup cinq ou six gorges. Un nuage bleutre et parfum se dveloppa, et, des profondeurs de ce nuage, on entendit une voix dlirante qui rptait : Du tabac ! Du vrai tabac ! Oui, Pencroff, rpondit Cyrus Smith, et mme de lexcellent tabac ! Oh ! Divine providence ! Auteur sacr de toutes choses ! scria le marin. Il ne manque donc plus rien notre le ! Et Pencroff fumait, fumait, fumait !
- 389 -

Et qui a fait cette dcouverte ? demanda-t-il enfin. Vous, sans doute, Harbert ? Non, Pencroff, cest Monsieur Spilett. Monsieur Spilett ! scria le marin en serrant sur sa poitrine le reporter, qui navait jamais subi pareille treinte. Ouf ! Pencroff, rpondit Gdon Spilett, en reprenant sa respiration, un instant compromise. Faites une part dans votre reconnaissance Harbert qui a reconnu cette plante, Cyrus qui la prpare, et Nab qui a eu bien de la peine nous garder le secret ! Eh bien, mes amis, je vous revaudrai cela quelque jour ! rpondit le marin. Maintenant, cest la vie, la mort !

- 390 -

CHAPITRE XI
Cependant lhiver arrivait avec ce mois de juin, qui est le dcembre des zones borales, et la grande occupation fut la confection de vtements chauds et solides. Les mouflons du corral avaient t dpouills de leur laine, et cette prcieuse matire textile, il ne sagissait donc plus que de la transformer en toffe. Il va sans dire que Cyrus Smith nayant sa disposition ni cardeuses, ni peigneuses, ni lisseuses, ni tireuses, ni retordeuses, ni mule-jenny , ni self-acting pour filer la laine, ni mtier pour la tisser, dut procder dune faon plus simple, de manire conomiser le filage et le tissage. Et, en effet, il se proposait tout bonnement dutiliser la proprit quont les filaments de laine, quand on les presse en tous sens, de senchevtrer et de constituer, par leur simple entrecroisement, cette toffe quon appelle feutre. Ce feutre pouvait donc sobtenir par un simple foulage, opration qui, si elle diminue la souplesse de ltoffe, augmente notamment ses proprits conservatrices de la chaleur. Or, prcisment, la laine fournie par les mouflons tait faite de brins trs courts, et cest une bonne condition pour le feutrage. Lingnieur, aid de ses compagnons, y compris Pencroff, il dut encore une fois abandonner son bateau ! commena les oprations prliminaires, qui eurent pour but de dbarrasser la laine de cette substance huileuse et grasse dont elle est imprgne et quon nomme le suint. Ce dgraissage se fit dans des cuves remplies deau, qui furent portes la temprature de soixantedix degrs, et dans lesquelles la laine plongea pendant vingtquatre heures ; on en fit, ensuite, un lavage fond au moyen de bains de soude ; puis cette laine, lorsquelle eut t suffisamment sche par la pression, fut en tat dtre foule, cest--dire de produire une solide toffe, grossire sans doute et qui naurait eu aucune valeur dans un centre industriel dEurope ou dAmrique,
- 391 -

mais dont on devait faire un extrme cas sur les marchs de lle Lincoln. On comprend que ce genre dtoffe doit avoir t connu ds les poques les plus recules, et, en effet, les premires toffes de laine ont t fabriques par ce procd quallait employer Cyrus Smith. O sa qualit dingnieur le servit fort, ce fut dans la construction de la machine destine fouler la laine, car il sut habilement profiter de la force mcanique, inutilise jusqualors, que possdait la chute deau de la grve, pour mouvoir un moulin foulon. Rien ne fut plus rudimentaire. Un arbre, muni de cames qui soulevaient et laissaient retomber tour tour des pilons verticaux, des auges destines recevoir la laine, lintrieur desquelles retombaient ces pilons, un fort btis en charpente contenant et reliant tout le systme : telle fut la machine en question, et telle elle avait t pendant des sicles, jusquau moment o lon eut lide de remplacer les pilons par des cylindres compresseurs et de soumettre la matire, non plus un battage, mais un laminage vritable. Lopration, bien dirige par Cyrus Smith, russit souhait. La laine, pralablement imprgne dune dissolution savonneuse, destine, dune part, en faciliter le glissement, le rapprochement, la compression et le ramollissement, de lautre, empcher son altration par le battage, sortit du moulin sous forme dune paisse nappe de feutre. Les stries et asprits dont le brin de laine est naturellement pourvu staient si bien accroches et enchevtres les unes aux autres, quelles formaient une toffe galement propre faire des vtements ou des couvertures. Ce ntait videmment ni du mrinos, ni de la mousseline, ni du cachemire dcosse, ni du stoff, ni du reps, ni du satin de Chine, ni de lOrlans, ni de lalpaga, ni du drap, ni de

- 392 -

la flanelle ! Ctait du feutre lincolnien , et lle Lincoln comptait une industrie de plus. Les colons eurent donc, avec de bons vtements, dpaisses couvertures, et ils purent voir venir sans crainte lhiver de 186667. Les grands froids commencrent vritablement se faire sentir vers le 20 juin, et, son grand regret, Pencroff dut suspendre la construction du bateau, qui, dailleurs, ne pouvait manquer dtre achev pour le printemps prochain. Lide fixe du marin tait de faire un voyage de reconnaissance lle Tabor, bien que Cyrus Smith napprouvt pas ce voyage, tout de curiosit, car il ny avait videmment aucun secours trouver sur ce rocher dsert et demi aride. Un voyage de cent cinquante milles, sur un bateau relativement petit, au milieu de mers inconnues, cela ne laissait pas de lui causer quelque apprhension. Que lembarcation, une fois au large, ft mise dans limpossibilit datteindre Tabor et ne pt revenir lle Lincoln, que deviendrait-elle au milieu de ce Pacifique, si fcond en sinistres ? Cyrus Smith causait souvent de ce projet avec Pencroff, et il trouvait dans le marin un enttement assez bizarre accomplir ce voyage, enttement dont peut-tre celui-ci ne se rendait pas bien compte. Car enfin, lui dit un jour lingnieur, je vous ferai observer, mon ami, quaprs avoir dit tant de bien de lle Lincoln, aprs avoir tant de fois manifest le regret que vous prouveriez sil vous fallait labandonner, vous tes le premier vouloir la quitter. La quitter pour quelques jours seulement, rpondit Pencroff, pour quelques jours seulement, Monsieur Cyrus ! Le temps daller et de revenir, de voir ce que cest que cet lot !

- 393 -

Mais il ne peut valoir lle Lincoln ! Jen suis sr davance ! Alors pourquoi vous aventurer ? Pour savoir ce qui se passe lle Tabor ! Mais il ne sy passe rien ! Il ne peut rien sy passer ! Qui sait ? Et si vous tes pris par quelque tempte ? Cela nest pas craindre dans la belle saison, rpondit Pencroff. Mais, Monsieur Cyrus, comme il faut tout prvoir, je vous demanderai la permission de nemmener quHarbert avec moi dans ce voyage. Pencroff, rpondit lingnieur en mettant la main sur lpaule du marin, sil vous arrivait malheur vous et cet enfant, dont le hasard a fait notre fils, croyez-vous que nous nous en consolerions jamais ? Monsieur Cyrus, rpondit Pencroff avec une inbranlable confiance, nous ne vous causerons pas ce chagrin-l. Dailleurs, nous reparlerons de ce voyage, quand le temps sera venu de le faire. Puis, jimagine que, lorsque vous aurez vu notre bateau bien gr, bien accastill, quand vous aurez observ comment il se comporte la mer, quand nous aurons fait le tour de notre le, car nous le ferons ensemble, jimagine, dis-je, que vous nhsiterez plus me laisser partir ! Je ne vous cache pas que ce sera un chef-duvre, votre bateau ! Dites au moins : notre bateau, Pencroff ! rpondit lingnieur, momentanment dsarm.
- 394 -

La conversation finit ainsi pour recommencer plus tard, sans convaincre ni le marin ni lingnieur. Les premires neiges tombrent vers la fin du mois de juin. Pralablement, le corral avait t approvisionn largement et ne ncessita plus de visites quotidiennes, mais il fut dcid quon ne laisserait jamais passer une semaine sans sy rendre. Les trappes furent tendues de nouveau, et lon fit lessai des engins fabriqus par Cyrus Smith. Les fanons recourbs, emprisonns dans un tui de glace et recouverts dune paisse couche de graisse, furent placs sur la lisire de la fort, lendroit o passaient communment les animaux pour se rendre au lac. la grande satisfaction de lingnieur, cette invention, renouvele des pcheurs aloutiens, russit parfaitement. Une douzaine de renards, quelques sangliers et mme un jaguar sy laissrent prendre, et on trouva ces animaux morts, lestomac perfor par les fanons dtendus. Ici se place un essai quil convient de rapporter, car ce fut la premire tentative faite par les colons pour communiquer avec leurs semblables. Gdon Spilett avait dj song plusieurs fois, soit jeter la mer une notice renferme dans une bouteille que les courants porteraient peut-tre une cte habite, soit la confier des pigeons. Mais comment srieusement esprer que pigeons ou bouteilles pussent franchir la distance qui sparait lle de toute terre et qui tait de douze cents milles ? Ceut t pure folie. Mais, le 30 juin, capture fut faite, non sans peine, dun albatros quun coup de fusil dHarbert avait lgrement bless la
- 395 -

patte. Ctait un magnifique oiseau de la famille de ces grands voiliers, dont les ailes tendues mesurent dix pieds denvergure, et qui peuvent traverser des mers aussi larges que le Pacifique. Harbert aurait bien voulu garder ce superbe oiseau, dont la blessure gurit promptement et quil prtendait apprivoiser, mais Gdon Spilett lui fit comprendre que lon ne pouvait ngliger cette occasion de tenter de correspondre par ce courrier avec les terres du Pacifique, et Harbert dut se rendre, car si lalbatros tait venu de quelque rgion habite, il ne manquerait pas dy retourner ds quil serait libre. Peut-tre, au fond, Gdon Spilett, chez qui le chroniqueur reparaissait quelquefois, ntait-il pas fch de lancer tout hasard un attachant article relatant les aventures des colons de lle Lincoln ! Quel succs pour le reporter attitr du New-York Herald, et pour le numro qui contiendrait la chronique, si jamais elle arrivait ladresse de son directeur, lhonorable John Benett ! Gdon Spilett rdigea donc une notice succincte qui fut mise dans un sac de forte toile gomme, avec prire instante, quiconque la trouverait, de la faire parvenir aux bureaux du NewYork Herald. Ce petit sac fut attach au cou de lalbatros, et non sa patte, car ces oiseaux ont lhabitude de se reposer la surface de la mer ; puis, la libert fut rendue ce rapide courrier de lair, et ce ne fut pas sans quelque motion que les colons le virent disparatre au loin dans les brumes de louest. O va-t-il ainsi ? demanda Pencroff. Vers la Nouvelle-Zlande, rpondit Harbert. Bon voyage ! scria le marin, qui, lui, nattendait pas grand rsultat de ce mode de correspondance.
- 396 -

Avec lhiver, les travaux avaient t repris lintrieur de Granite-House, rparation de vtements, confections diverses, et entre autres des voiles de lembarcation, qui furent tailles dans linpuisable enveloppe de larostat Pendant le mois de juillet, les froids furent intenses, mais on npargna ni le bois, ni le charbon. Cyrus Smith avait install une seconde chemine dans la grande salle, et ctait l que se passaient les longues soires. Causerie pendant que lon travaillait, lecture quand les mains restaient oisives, et le temps scoulait avec profit pour tout le monde. Ctait une vraie jouissance pour les colons, quand, de cette salle bien claire de bougies, bien chauffe de houille, aprs un dner rconfortant, le caf de sureau fumant dans la tasse, les pipes sempanachant dune odorante fume, ils entendaient la tempte mugir au dehors ! Ils eussent prouv un bien-tre complet, si le bien-tre pouvait jamais exister pour qui est loin de ses semblables et sans communication possible avec eux ! Ils causaient toujours de leur pays, des amis quils avaient laisss, de cette grandeur de la rpublique amricaine, dont linfluence ne pouvait que saccrotre, et Cyrus Smith, qui avait t trs ml aux affaires de lUnion, intressait vivement ses auditeurs par ses rcits, ses aperus et ses pronostics. Il arriva, un jour, que Gdon Spilett fut amen lui dire : Mais enfin, mon cher Cyrus, tout ce mouvement industriel et commercial auquel vous prdisez une progression constante, est-ce quil ne court pas le danger dtre absolument arrt tt ou tard ? Arrt ! Et par quoi ?
- 397 -

Mais par le manque de ce charbon, quon peut justement appeler le plus prcieux des minraux ! Oui, le plus prcieux, en effet, rpondit lingnieur, et il semble que la nature ait voulu constater quil ltait, en faisant le diamant, qui nest uniquement que du carbone pur cristallis. Vous ne voulez pas dire, Monsieur Cyrus, repartit Pencroff, quon brlera du diamant en guise de houille dans les foyers des chaudires ? Non, mon ami, rpondit Cyrus Smith. Cependant jinsiste, reprit Gdon Spilett. Vous ne niez pas quun jour le charbon sera entirement consomm ? Oh ! Les gisements houillers sont encore considrables, et les cent mille ouvriers qui leur arrachent annuellement cent millions de quintaux mtriques ne sont pas prs de les avoir puiss ! Avec la proportion croissante de la consommation du charbon de terre, rpondit Gdon Spilett, on peut prvoir que ces cent mille ouvriers seront bientt deux cent mille et que lextraction sera double ? Sans doute ; mais, aprs les gisements dEurope, que de nouvelles machines permettront bientt dexploiter plus fond, les houillres dAmrique et dAustralie fourniront longtemps encore la consommation de lindustrie. Combien de temps ? demanda le reporter. Au moins deux cent cinquante ou trois cents ans.

- 398 -

Cest rassurant pour nous, rpondit Pencroff, mais inquitant pour nos arrire-petits-cousins ! On trouvera autre chose, dit Harbert. Il faut lesprer, rpondit Gdon Spilett, car enfin sans charbon, plus de machines, et sans machines, plus de chemins de fer, plus de bateaux vapeur, plus dusines, plus rien de ce quexige le progrs de la vie moderne ! Mais que trouvera-t-on ? demanda Pencroff. Limaginezvous, Monsieur Cyrus ? peu prs, mon ami. Et quest-ce quon brlera la place du charbon ? Leau, rpondit Cyrus Smith. Leau, scria Pencroff, leau pour chauffer les bateaux vapeur et les locomotives, leau pour chauffer leau ! Oui, mais leau dcompose en ses lments constitutifs, rpondit Cyrus Smith, et dcompose, sans doute, par llectricit, qui sera devenue alors une force puissante et maniable, car toutes les grandes dcouvertes, par une loi inexplicable, semblent concorder et se complter au mme moment. Oui, mes amis, je crois que leau sera un jour employe comme combustible, que lhydrogne et loxygne, qui la constituent, utiliss isolment ou simultanment, fourniront une source de chaleur et de lumire inpuisables et dune intensit que la houille ne saurait avoir. Un jour, les soutes des steamers et les tenders des locomotives, au lieu de charbon, seront chargs de ces deux gaz comprims, qui brleront dans les foyers avec une norme puissance calorifique. Ainsi donc, rien craindre. Tant que cette terre sera habite, elle fournira aux besoins de ses habitants, et ils ne manqueront jamais ni de lumire ni de
- 399 -

chaleur, pas plus quils ne manqueront des productions des rgnes vgtal, minral ou animal. Je crois donc que lorsque les gisements de houille seront puiss, on chauffera et on se chauffera avec de leau. Leau est le charbon de lavenir. Je voudrais voir cela, dit le marin. Tu tes lev trop tt, Pencroff , rpondit Nab, qui nintervint que par ces mots dans la discussion. Toutefois, ce ne furent pas les paroles de Nab qui terminrent la conversation, mais bien les aboiements de Top, qui clatrent de nouveau avec cette intonation trange dont stait dj proccup lingnieur. En mme temps, Top recommenait tourner autour de lorifice du puits, qui souvrait lextrmit du couloir intrieur. Quest-ce que Top a donc encore aboyer ainsi ? demanda Pencroff. Et Jup grogner de cette faon ? ajouta Harbert. En effet, lorang, se joignant au chien, donnait des signes non quivoques dagitation, et, dtail singulier, ces deux animaux paraissaient tre plutt inquiets quirrits. Il est vident, dit Gdon Spilett, que ce puits est en communication directe avec la mer, et que quelque animal marin vient de temps en temps respirer au fond. Cest vident, rpondit le marin, et il ny a pas dautre explication donner allons, silence, Top, ajouta Pencroff en se tournant vers le chien, et toi, Jup, ta chambre !

- 400 -

Le singe et le chien se turent. Jup retourna se coucher, mais Top resta dans le salon, et il continua faire entendre de sourds grognements pendant toute la soire. Il ne fut plus question de lincident, qui, cependant, assombrit le front de lingnieur. Pendant le reste du mois de juillet, il y eut des alternatives de pluie et de froid. La temprature ne sabaissa pas autant que pendant le prcdent hiver, et son maximum ne dpassa pas huit degrs fahrenheit (13, 33 degrs centigrades au-dessous de zro). Mais si cet hiver fut moins froid, du moins fut-il plus troubl par les temptes et les coups de vent. Il y eut encore de violents assauts de la mer qui compromirent plus dune fois les Chemines. Ctait croire quun raz de mare, provoqu par quelque commotion sous-marine, soulevait ces lames monstrueuses et les prcipitait sur la muraille de Granite-House. Lorsque les colons, penchs leurs fentres, observaient ces normes masses deau qui se brisaient sous leurs yeux, ils ne pouvaient quadmirer le magnifique spectacle de cette impuissante fureur de locan. Les flots rebondissaient en cume blouissante, la grve entire disparaissait sous cette rageuse inondation, et le massif semblait merger de la mer elle-mme, dont les embruns slevaient une hauteur de plus de cent pieds. Pendant ces temptes, il tait difficile de saventurer sur les routes de lle, dangereux mme, car les chutes darbres y taient frquentes. Cependant les colons ne laissrent jamais passer une semaine sans aller visiter le corral. Heureusement, cette enceinte, abrite par le contrefort sud-est du mont Franklin, ne souffrit pas trop des violences de louragan, qui pargna ses arbres, ses hangars, sa palissade. Mais la basse-cour, tablie sur le plateau de Grandevue, et, par consquent, directement expose aux coups du vent dest, eut subir des dgts assez considrables. Le pigeonnier fut
- 401 -

dcoiff deux fois, et la barrire sabattit galement. Tout cela demandait tre refait dune faon plus solide, car, on le voyait clairement, lle Lincoln tait situe dans les parages les plus mauvais du Pacifique. Il semblait vraiment quelle formt le point central de vastes cyclones, qui la fouettaient comme fait le fouet de la toupie. Seulement, ici, ctait la toupie qui tait immobile, et le fouet qui tournait. Pendant la premire semaine du mois daot, les rafales sapaisrent peu peu, et latmosphre recouvra un calme quelle semblait avoir jamais perdu. Avec le calme, la temprature sabaissa, le froid redevint trs vif, et la colonne thermomtrique tomba huit degrs fahrenheit au-dessous de zro (22 degrs centigrades au-dessous de glace). Le 3 aot, une excursion, projete depuis quelques jours, fut faite dans le sud-est de lle, vers le marais des tadornes. Les chasseurs taient tents par tout le gibier aquatique, qui tablissait l ses quartiers dhiver. Canards sauvages, bcassines, pilets, sarcelles, grbes, y abondaient, et il fut dcid quun jour serait consacr une expdition contre ces volatiles. Non seulement Gdon Spilett et Harbert, mais aussi Pencroff et Nab prirent part lexpdition. Seul, Cyrus Smith, prtextant quelque travail, ne se joignit point eux et demeura Granite-House. Les chasseurs prirent donc la route de port ballon pour se rendre au marais, aprs avoir promis dtre revenus le soir. Top et Jup les accompagnaient. Ds quils eurent pass le pont de la Mercy, lingnieur le releva et revint, avec la pense de mettre excution un projet pour lequel il voulait tre seul. Or, ce projet, ctait dexplorer minutieusement ce puits intrieur dont lorifice souvrait au niveau du couloir de Granite- 402 -

House, et qui communiquait avec la mer, puisquautrefois il servait de passage aux eaux du lac. Pourquoi Top tournait-il si souvent autour de cet orifice ? Pourquoi laissait-il chapper de si tranges aboiements, quand une sorte dinquitude le ramenait vers ce puits ? Pourquoi Jup se joignait-il Top dans une sorte danxit commune ? Ce puits avait-il dautres branchements que la communication verticale avec la mer ? Se ramifiait-il vers dautres portions de lle ? Voil ce que Cyrus Smith voulait savoir, et, dabord, tre seul savoir. Il avait donc rsolu de tenter lexploration du puits pendant une absence de ses compagnons, et loccasion se prsentait de le faire. Il tait facile de descendre jusquau fond du puits, en employant lchelle de corde qui ne servait plus depuis linstallation de lascenseur, et dont la longueur tait suffisante. Cest ce que fit lingnieur. Il trana lchelle jusqu ce trou, dont le diamtre mesurait six pieds environ, et il la laissa se drouler, aprs avoir solidement attach son extrmit suprieure. Puis, ayant allum une lanterne, pris un revolver et pass un coutelas sa ceinture, il commena descendre les premiers chelons. Partout, la paroi tait pleine ; mais quelques saillies du roc se dressaient de distance en distance, et, au moyen de ces saillies, il et t rellement possible un tre agile de slever jusqu lorifice du puits. Cest une remarque que fit lingnieur ; mais, en promenant avec soin sa lanterne sur ces saillies, il ne trouva aucune empreinte, aucune cassure, qui pt donner penser quelles eussent servi une escalade ancienne ou rcente. Cyrus Smith descendit plus profondment, en clairant tous les points de la paroi. Il ny vit rien de suspect. Lorsque lingnieur eut atteint les derniers chelons, il sentit la surface de leau, qui tait alors parfaitement calme. Ni son
- 403 -

niveau, ni dans aucune autre partie du puits, ne souvrait aucun couloir latral qui pt se ramifier lintrieur du massif. La muraille, que Cyrus Smith frappa du manche de son coutelas, sonnait le plein. Ctait un granit compact, travers lequel nul tre vivant ne pouvait se frayer un chemin. Pour arriver au fond du puits et slever ensuite jusqu son orifice, il fallait ncessairement passer par ce canal, toujours immerg, qui le mettait en communication avec la mer travers le sous-sol rocheux de la grve, et cela ntait possible qu des animaux marins. Quant la question de savoir o aboutissait ce canal, en quel point du littoral et quelle profondeur sous les flots, on ne pouvait la rsoudre. Donc, Cyrus Smith, ayant termin son exploration, remonta, retira lchelle, recouvrit lorifice du puits et revint, tout pensif, la grande salle de Granite-House, en se disant : Je nai rien vu, et pourtant il y a quelque chose !

- 404 -

CHAPITRE XII
Le soir mme, les chasseurs revinrent, ayant fait bonne chasse, et, littralement chargs de gibier, ils portaient tout ce que pouvaient porter quatre hommes. Top avait un chapelet de pilets autour du cou, et Jup, des ceintures de bcassines autour du corps. Voil, mon matre, scria Nab, voil de quoi employer notre temps ! Conserves, pts, nous aurons l une rserve agrable ! Mais il faut que quelquun maide. Je compte sur toi, Pencroff. Non, Nab, rpondit le marin. Le grement du bateau me rclame, et tu voudras bien te passer de moi. Et vous, Monsieur Harbert ? Moi, Nab, il faut que jaille demain au corral, rpondit le jeune garon. Ce sera donc vous, Monsieur Spilett, qui maiderez ? Pour tobliger, Nab, rpondit le reporter, mais je te prviens que si tu me dvoiles tes recettes, je les publierai. votre convenance, Monsieur Spilett, rpondit Nab, votre convenance ! Et voil comment, le lendemain, Gdon Spilett, devenu laide de Nab, fut install dans son laboratoire culinaire. Mais auparavant, lingnieur lui avait fait connatre le rsultat de lexploration quil avait faite la veille, et, cet gard, le reporter

- 405 -

partagea lopinion de Cyrus Smith, que, bien quil net rien trouv, il restait toujours un secret dcouvrir ! Les froids persvrrent pendant une semaine encore, et les colons ne quittrent pas Granite-House, si ce nest pour les soins donner la basse-cour. La demeure tait parfume des bonnes odeurs qumettaient les manipulations savantes de Nab et du reporter ; mais tout le produit de la chasse aux marais ne fut pas transform en conserves, et comme le gibier, par ce froid intense, se gardait parfaitement, canards sauvages et autres furent mangs frais et dclars suprieurs toutes autres btes aquatiques du monde connu. Pendant cette semaine, Pencroff, aid par Harbert, qui maniait habilement laiguille du voilier, travailla avec tant dardeur, que les voiles de lembarcation furent termines. Le cordage de chanvre ne manquait pas, grce au grement qui avait t retrouv avec lenveloppe du ballon. Les cbles, les cordages du filet, tout cela tait fait dun filin excellent, dont le marin tira bon parti. Les voiles furent bordes de fortes ralingues, et il restait encore de quoi fabriquer les drisses, les haubans, les coutes, etc. Quant au pouliage, sur les conseils de Pencroff et au moyen du tour quil avait install, Cyrus Smith fabriqua les poulies ncessaires. Il arriva donc que le grement tait entirement par bien avant que le bateau ft fini. Pencroff dressa mme un pavillon bleu, rouge et blanc, dont les couleurs avaient t fournies par certaines plantes tinctoriales, trs abondantes dans lle. Seulement, aux trente-sept toiles reprsentant les trente-sept tats de lunion qui resplendissent sur le yacht des pavillons amricains, le marin en avait ajout une trente-huitime, ltoile de ltat de Lincoln , car il considrait son le comme dj rattache la grande rpublique. Et, disait-il, elle lest de cur, si elle ne lest pas encore de fait ! en attendant, ce pavillon fut arbor la fentre centrale de Granite-House, et les colons le salurent de trois hurrahs.

- 406 -

Cependant on touchait au terme de la saison froide, et il semblait que ce second hiver allait se passer sans incident grave, quand, dans la nuit du 11 aot, le plateau de Grande-vue fut menac dune dvastation complte. Aprs une journe bien remplie, les colons dormaient profondment, lorsque, vers quatre heures du matin, ils furent subitement rveills par les aboiements de Top. Le chien naboyait pas, cette fois, prs de lorifice du puits, mais au seuil de la porte, et il se jetait dessus comme sil et voulu lenfoncer. Jup, de son ct, poussait des cris aigus. Eh bien, Top ! cria Nab, qui fut le premier veill. Mais le chien continua daboyer avec plus de fureur. Quest-ce donc ? demanda Cyrus Smith. Et tous, vtus la hte, se prcipitrent vers les fentres de la chambre, quils ouvrirent. Sous leurs yeux se dveloppait une couche de neige qui paraissait peine blanche dans cette nuit trs obscure. Les colons ne virent rien, mais ils entendirent de singuliers aboiements qui clataient dans lombre. Il tait vident que la grve avait t envahie par un certain nombre danimaux que lon ne pouvait distinguer. Quest-ce ? scria Pencroff. Des loups, des jaguars ou des singes ! rpondit Nab. Diable ! Mais ils peuvent gagner le haut du plateau ! dit le reporter.

- 407 -

Et notre basse-cour, scria Harbert, et nos plantations ? Par o ont-ils donc pass ? demanda Pencroff. Ils auront franchi le ponceau de la grve, rpondit lingnieur, que lun de nous aura oubli de refermer. En effet, dit Spilett, je me rappelle lavoir laiss ouvert Un beau coup que vous avez fait l, Monsieur Spilett ! scria le marin. Ce qui est fait est fait, rpondit Cyrus Smith. Avisons ce quil faut faire ! Telles furent les demandes et les rponses qui furent rapidement changes entre Cyrus Smith et ses compagnons. Il tait certain que le ponceau avait t franchi, que la grve tait envahie par des animaux, et que ceux-ci, quels quils fussent, pouvaient, en remontant la rive gauche de la Mercy, arriver au plateau de Grande-vue. Il fallait donc les gagner de vitesse et les combattre, au besoin. Mais quelles sont ces btes-l ? fut-il demand une seconde fois, au moment o les aboiements retentissaient avec plus de force. Ces aboiements firent tressaillir Harbert, et il se souvint de les avoir dj entendus pendant sa premire visite aux sources du creek-rouge. Ce sont des culpeux, ce sont des renards ! dit-il. En avant ! scria le marin.

- 408 -

Et tous, sarmant de haches, de carabines et de revolvers, se prcipitrent dans la banne de lascenseur et prirent pied sur la grve. Ce sont de dangereux animaux que ces culpeux, quand ils sont en grand nombre et que la faim les irrite. Nanmoins, les colons nhsitrent pas se jeter au milieu de la bande, et leurs premiers coups de revolver, lanant de rapides clairs dans lobscurit, firent reculer les premiers assaillants. Ce qui importait avant tout, ctait dempcher ces pillards de slever jusquau plateau de Grande-vue, car les plantations, la basse-cour, eussent t leur merci, et dimmenses dgts, peuttre irrparables, surtout en ce qui concernait le champ de bl, se seraient invitablement produits. Mais comme lenvahissement du plateau ne pouvait se faire que par la rive gauche de la Mercy, il suffisait dopposer aux culpeux une barrire insurmontable sur cette troite portion de la berge comprise entre la rivire et la muraille de granit. Ceci fut compris de tous, et, sur un ordre de Cyrus Smith, ils gagnrent lendroit dsign, pendant que la troupe des culpeux bondissait dans lombre. Cyrus Smith, Gdon Spilett, Harbert, Pencroff et Nab se disposrent donc de manire former une ligne infranchissable. Top, ses formidables mchoires ouvertes, prcdait les colons, et il tait suivi de Jup, arm dun gourdin noueux quil brandissait comme une massue. La nuit tait extrmement obscure. Ce ntait qu la lueur des dcharges, dont chacune devait porter, quon apercevait les assaillants, qui devaient tre au moins une centaine, et dont les yeux brillaient comme des braises.
- 409 -

Il ne faut pas quils passent ! scria Pencroff. Ils ne passeront pas ! rpondit lingnieur. Mais sils ne passrent pas, ce ne fut pas faute de lavoir tent. Les derniers rangs poussaient les premiers, et ce fut une lutte incessante coups de revolver et coups de hache. Bien des cadavres de culpeux devaient dj joncher le sol, mais la bande ne semblait pas diminuer, et on et dit quelle se renouvelait sans cesse par le ponceau de la grve. Bientt, les colons durent lutter corps corps, et ils ntaient pas sans avoir reu quelques blessures, lgres fort heureusement. Harbert avait, dun coup de revolver, dbarrass Nab, sur le dos duquel un culpeux venait de sabattre comme un chat-tigre. Top se battait avec une fureur vritable, sautant la gorge des renards et les tranglant net. Jup, arm de son bton, tapait comme un sourd, et ctait en vain quon voulait le faire rester en arrire. Dou, sans doute, dune vue qui lui permettait de percer cette obscurit, il tait toujours au plus fort du combat et poussait de temps en temps un sifflement aigu, qui tait chez lui la marque dune extrme jubilation. un certain moment, il savana mme si loin, qu la lueur dun coup de revolver, on put le voir entour de cinq ou six grands culpeux, auxquels il tenait tte avec un rare sang-froid. Cependant la lutte devait finir lavantage des colons, mais aprs quils eurent rsist deux grandes heures ! Les premires lueurs de laube, sans doute, dterminrent la retraite des assaillants, qui dtalrent vers le nord, de manire repasser le ponceau, que Nab courut relever immdiatement. Quand le jour eut suffisamment clair le champ de bataille, les colons purent compter une cinquantaine de cadavres pars sur la grve. Et Jup ! scria Pencroff. O est donc Jup ?
- 410 -

Jup avait disparu. Son ami Nab lappela, et, pour la premire fois, Jup ne rpondit pas lappel de son ami. Chacun se mit en qute de Jup, tremblant de le compter parmi les morts. On dblaya la place des cadavres, qui tachaient la neige de leur sang, et Jup fut retrouv au milieu dun vritable monceau de culpeux dont les mchoires fracasses, les reins briss, tmoignaient quils avaient eu affaire au terrible gourdin de lintrpide animal. Le pauvre Jup tenait encore la main le tronon de son bton rompu ; mais priv de son arme, il avait t accabl par le nombre, et de profondes blessures labouraient sa poitrine. Il est vivant ! scria Nab, qui se pencha sur lui. Et nous le sauverons, rpondit le marin, nous le soignerons comme lun de nous ! Il semblait que Jup comprt, car il inclina sa tte sur lpaule de Pencroff, comme pour le remercier. Le marin tait bless lui-mme, mais ses blessures, ainsi que celles de ses compagnons, taient insignifiantes, car, grce leurs armes feu, presque toujours ils avaient pu tenir les assaillants distance. Il ny avait donc que lorang dont ltat ft grave. Jup, port par Nab et Pencroff, fut amen jusqu lascenseur, et cest peine si un faible gmissement sortit de ses lvres. On le remonta doucement Granite-House. L, il fut install sur un des matelas emprunts lune des couchettes, et ses blessures furent laves avec le plus grand soin. Il ne paraissait pas quelles eussent atteint quelque organe essentiel, mais Jup avait t trs affaibli par la perte de son sang, et la fivre se dclara un degr assez fort.
- 411 -

On le coucha donc, aprs son pansement, on lui imposa une dite svre , tout comme une personne naturelle , dit Nab, et on lui fit boire quelques tasses de tisane rafrachissante, dont la pharmacie vgtale de Granite-House fournit les ingrdients. Jup sendormit dun sommeil agit dabord ; mais peu peu sa respiration devint plus rgulire, et on le laissa reposer dans le plus grand calme. De temps en temps, Top, marchant, on peut dire sur la pointe des pieds , venait visiter son ami et semblait approuver tous les soins que lon prenait de lui. Une des mains de Jup pendait hors de la couche, et Top la lchait dun air contrit. Ce matin mme, on procda lensevelissement des morts, qui furent trans jusqu la fort du Far-West et enterrs profondment. Cette attaque, qui aurait pu avoir des consquences si graves, fut une leon pour les colons, et dsormais ils ne se couchrent plus sans que lun deux se ft assur que tous les ponts taient relevs et quaucune invasion ntait possible. Cependant Jup, aprs avoir donn des craintes srieuses pendant quelques jours, ragit vigoureusement contre le mal. Sa constitution lemporta, la fivre diminua peu peu, et Gdon Spilett, qui tait un peu mdecin, le considra bientt comme tir daffaire. Le 16 aot, Jup commena manger. Nab lui faisait de bons petits plats sucrs que le malade dgustait avec sensualit, car, sil avait un dfaut mignon, ctait dtre un tantinet gourmand, et Nab navait jamais rien fait pour le corriger de ce dfaut-l. Que voulez-vous ? Disait-il Gdon Spilett, qui lui reprochait quelquefois de le gter, il na pas dautre plaisir que celui de la bouche, ce pauvre Jup, et je suis trop heureux de pouvoir reconnatre ainsi ses services !

- 412 -

Dix jours aprs avoir pris le lit, le 21 aot, matre Jup se leva. Ses blessures taient cicatrises, et on vit bien quil ne tarderait pas recouvrer sa souplesse et sa vigueur habituelles. Comme tous les convalescents, il fut alors pris dune faim dvorante, et le reporter le laissa manger sa fantaisie, car il se fiait cet instinct qui manque trop souvent aux tres raisonnants et qui devait prserver lorang de tout excs. Nab tait ravi de voir revenir lapptit de son lve. Mange, lui disait-il, mon Jup, et ne te fais faute de rien ! Tu as vers ton sang pour nous, et cest bien le moins que je taide le refaire ! Enfin, le 25 aot, on entendit la voix de Nab qui appelait ses compagnons. Monsieur Cyrus, Monsieur Gdon, Monsieur Harbert, Pencroff, venez ! Venez ! Les colons, runis dans la grande salle, se levrent lappel de Nab, qui tait alors dans la chambre rserve Jup. Quy a-t-il ? demanda le reporter. Voyez ! rpondit Nab en poussant un vaste clat de rire. Et que vit-on ? Matre Jup, qui fumait, tranquillement et srieusement, accroupi comme un turc sur la porte de GraniteHouse ! Ma pipe ! scria Pencroff. Il a pris ma pipe ! Ah ! Mon brave Jup, je ten fais cadeau ! Fume, mon ami, fume ! Et Jup lanait gravement dpaisses bouffes de tabac, ce qui semblait lui procurer des jouissances sans pareilles.

- 413 -

Cyrus Smith ne se montra pas autrement tonn de lincident, et il cita plusieurs exemples de singes apprivoiss, auxquels lusage du tabac tait devenu familier. Mais, partir de ce jour, matre Jup eut sa pipe lui, lex-pipe du marin, qui fut suspendue dans sa chambre, prs de sa provision de tabac. Il la bourrait lui-mme, il lallumait un charbon ardent et paraissait tre le plus heureux des quadrumanes. On pense bien que cette communaut de got ne fit que resserrer entre Jup et Pencroff ces troits liens damiti qui unissaient dj le digne singe et lhonnte marin. Cest peut-tre un homme, disait quelquefois Pencroff Nab. Est-ce que a ttonnerait si un jour il se mettait nous parler ? Ma foi non, rpondait Nab. Ce qui mtonne, cest plutt quil ne parle pas, car enfin, il ne lui manque que la parole ! a mamuserait tout de mme, reprenait le marin, si un beau jour il me disait : si nous changions de pipe, Pencroff ! Oui, rpondait Nab. Quel malheur quil soit muet de naissance ! Avec le mois de septembre, lhiver fut entirement termin, et les travaux reprirent avec ardeur. La construction du bateau avana rapidement. Il tait entirement bord dj, et on le membra intrieurement, de manire relier toutes les parties de la coque, avec des membrures assouplies par la vapeur deau, qui se prtrent toutes les exigences du gabarit. Comme le bois ne manquait pas, Pencroff proposa lingnieur de doubler intrieurement la coque avec un vaigrage
- 414 -

tanche, ce qui lembarcation.

assurerait

compltement

la

solidit

de

Cyrus Smith ne sachant pas ce que rservait lavenir, approuva lide du marin de rendre son embarcation aussi solide que possible. Le vaigrage et le pont du bateau furent entirement finis vers le 15 septembre. Pour calfater les coutures, on fit de ltoupe avec du zostre sec, qui fut introduit coups de maillet entre les bordages de la coque, du vaigrage et du pont ; puis, ces coutures furent recouvertes de goudron bouillant, que les pins de la fort fournirent avec abondance. Lamnagement de lembarcation fut des plus simples. Elle avait dabord t leste avec de lourds morceaux de granit, maonns dans un lit de chaux, et dont on arrima douze mille livres environ. Un tillac fut pos par-dessus ce lest, et lintrieur fut divis en deux chambres, le long desquelles stendaient deux bancs, qui servaient de coffres. Le pied du mt devait pontiller la cloison qui sparait les deux chambres, dans lesquelles on parvenait par deux coutilles, ouvertes sur le pont et munies de capots. Pencroff neut aucune peine trouver un arbre convenable pour la mture. Il choisit un jeune sapin, bien droit, sans nuds, quil neut qu quarrir son emplanture et arrondir sa tte. Les ferrures du mt, celles du gouvernail et celles de la coque avaient t grossirement, mais solidement fabriques la forge des chemines. Enfin, vergues, mt de flche, gui, espars, avirons, etc., tout tait termin dans la premire semaine doctobre, et il fut convenu quon ferait lessai du bateau aux abords de lle, afin de reconnatre comment il se comportait la mer et dans quelle mesure on pouvait se fier lui.

- 415 -

Pendant tout ce temps, les travaux ncessaires navaient point t ngligs. Le corral tait ramnag, car le troupeau de mouflons et de chvres comptait un certain nombre de petits quil fallait loger et nourrir. Les visites des colons navaient manqu ni au parc aux hutres, ni la garenne, ni aux gisements de houille et de fer, ni quelques parties jusque-l inexplores des forts du Far-West, qui taient fort giboyeuses. Certaines plantes indignes furent encore dcouvertes, et, si elles navaient pas une utilit immdiate, elles contriburent varier les rserves vgtales de Granite-House. Ctaient des espces de ficodes, les unes semblables celles du cap, avec des feuilles charnues comestibles, les autres produisant des graines qui contenaient une sorte de farine. Le 10 octobre, le bateau fut lanc la mer. Pencroff tait radieux. Lopration russit parfaitement. Lembarcation, toute gre, ayant t pousse sur des rouleaux la lisire du rivage, fut prise par la mer montante et flotta aux applaudissements des colons, et particulirement de Pencroff, qui ne montra aucune modestie en cette occasion. Dailleurs, sa vanit devait survivre lachvement du bateau, puisque, aprs lavoir construit, il allait tre appel le commander. Le grade de capitaine lui fut dcern de lagrment de tous. Pour satisfaire le capitaine Pencroff, il fallut tout dabord donner un nom lembarcation, et, aprs plusieurs propositions longuement discutes, les suffrages se runirent sur celui de Bonadventure, qui tait le nom de baptme de lhonnte marin. Ds que le Bonadventure eut t soulev par la mare montante, on put voir quil se tenait parfaitement dans ses lignes deau, et quil devait convenablement naviguer sous toutes les allures.

- 416 -

Du reste, lessai en allait tre fait, le jour mme, dans une excursion au large de la cte. Le temps tait beau, la brise frache, et la mer facile, surtout sur le littoral du sud, car le vent soufflait du nord-ouest depuis une heure dj. Embarque ! Embarque ! criait le capitaine Pencroff. Mais il fallait djeuner avant de partir, et il parut mme bon demporter des provisions bord, pour le cas o lexcursion se prolongerait jusquau soir. Cyrus Smith avait hte, galement, dessayer cette embarcation, dont les plans venaient de lui, bien que, sur le conseil du marin, il en et souvent modifi quelques parties ; mais il navait pas en elle la confiance que manifestait Pencroff, et comme celui-ci ne reparlait plus du voyage lle Tabor, Cyrus Smith esprait mme que le marin y avait renonc. Il lui et rpugn, en effet, de voir deux ou trois de ses compagnons saventurer au loin sur cette barque, si petite en somme, et qui ne jaugeait pas plus de quinze tonneaux. dix heures et demie, tout le monde tait bord, mme Jup, mme Top. Nab et Harbert levrent lancre qui mordait le sable prs de lembouchure de la Mercy, la brigantine fut hisse, le pavillon lincolnien flotta en tte du mt, et le Bonadventure, dirig par Pencroff, prit le large. Pour sortir de la baie de lunion, il fallut dabord faire vent arrire, et lon put constater que, sous cette allure, la vitesse de lembarcation tait satisfaisante. Aprs avoir doubl la pointe de lpave et le cap griffe, Pencroff dut tenir le plus prs, afin de prolonger la cte mridionale de lle, et, aprs avoir couru quelques bords, il observa que le Bonadventure pouvait marcher environ cinq quarts du vent, et quil se soutenait convenablement contre la

- 417 -

drive. Il virait trs bien vent devant, ayant du coup , comme disent les marins, et gagnant mme dans son virement. Les passagers du Bonadventure taient vritablement enchants. Ils avaient l une bonne embarcation, qui, le cas chant, pourrait leur rendre de grands services, et par ce beau temps, avec cette brise bien faite, la promenade fut charmante. Pencroff se porta au large, trois ou quatre milles de la cte, par le travers du port ballon. Lle apparut alors dans tout son dveloppement et sous un nouvel aspect, avec le panorama vari de son littoral depuis le cap griffe jusquau promontoire du reptile, ses premiers plans de forts dans lesquels les conifres tranchaient encore sur le jeune feuillage des autres arbres peine bourgeonns, et ce mont Franklin, qui dominait lensemble et dont quelques neiges blanchissaient la tte. Que cest beau ! scria Harbert. Oui, notre le est belle et bonne, rpondit Pencroff. Je laime comme jaimais ma pauvre mre ! Elle nous a reus, pauvres et manquant de tout, et que manque-t-il ces cinq enfants qui lui sont tombs du ciel ? Rien ! rpondit Nab, rien, capitaine ! Et les deux braves gens poussrent trois formidables hurrahs en lhonneur de leur le ! Pendant ce temps, Gdon Spilett, appuy au pied du mt, dessinait le panorama qui se dveloppait sous ses yeux. Cyrus Smith regardait en silence. Eh bien, Monsieur Cyrus, demanda Pencroff, que ditesvous de notre bateau ?
- 418 -

Il parat se bien comporter, rpondit lingnieur. Bon ! Et croyez-vous, prsent, quil pourrait entreprendre un voyage de quelque dure ? Quel voyage, Pencroff ? Celui de lle Tabor, par exemple ? Mon ami, rpondit Cyrus Smith, je crois que, dans un cas pressant, il ne faudrait pas hsiter se confier au Bonadventure, mme pour une traverse plus longue ; mais, vous le savez, je vous verrais partir avec peine pour lle Tabor, puisque rien ne vous oblige y aller. On aime connatre ses voisins, rpondit Pencroff, qui senttait dans son ide. Lle Tabor, cest notre voisine, et cest la seule ! La politesse veut quon aille, au moins, lui faire une visite ! Diable ! fit Gdon Spilett, notre ami Pencroff est cheval sur les convenances ! Je ne suis cheval sur rien du tout, riposta le marin, que lopposition de lingnieur vexait un peu, mais qui naurait pas voulu lui causer quelque peine. Songez, Pencroff, rpondit Cyrus Smith, que vous ne pouvez aller seul lle Tabor. Un compagnon me suffira. Soit, rpondit lingnieur. Cest donc de deux colons sur cinq que vous risquez de priver la colonie de lle Lincoln ? Sur six ! rpondit Pencroff. Vous oubliez Jup.
- 419 -

Sur sept ! ajouta Nab. Top en vaut bien un autre ! Il ny a pas de risque, Monsieur Cyrus, reprit Pencroff. Cest possible, Pencroff ; mais, je vous le rpte, cest sexposer sans ncessit ! Lentt marin ne rpondit pas et laissa tomber la conversation, bien dcid la reprendre. Mais il ne se doutait gure quun incident allait lui venir en aide et changer en une uvre dhumanit ce qui ntait quun caprice, discutable aprs tout. En effet, aprs stre tenu au large, le Bonadventure venait de se rapprocher de la cte, en se dirigeant vers le port Ballon. Il tait important de vrifier les passes mnages entre les bancs de sable et les rcifs, pour les baliser au besoin, puisque cette petite crique devait tre le port dattache du bateau. On ntait plus qu un demi-mille de la cte, et il avait fallu louvoyer pour gagner contre le vent. La vitesse du Bonadventure ntait que trs modre alors, parce que la brise, en partie arrte par la haute terre, gonflait peine ses voiles, et la mer, unie comme une glace, ne se ridait quau souffle des rises qui passaient capricieusement. Harbert se tenait lavant, afin dindiquer la route suivre au milieu des passes, lorsquil scria tout dun coup : Lofe, Pencroff, lofe. Quest-ce quil y a ? rpondit le marin en se levant. Une roche ? Non attends, dit Harbert je ne vois pas bien lofe encore bon arrive un peu

- 420 -

Et ce disant, Harbert, couch le long du bord, plongea rapidement son bras dans leau et se releva en disant : Une bouteille ! Il tenait la main une bouteille ferme, quil venait de saisir quelques encablures de la cte. Cyrus Smith prit la bouteille. Sans dire un seul mot, il en fit sauter le bouchon, et il tira un papier humide, sur lequel se lisaient ces mots : Naufrag le Tabor : 153 degrs o. long 37 degrs 11 lat. s.

- 421 -

CHAPITRE XIII
Un naufrag ! scria Pencroff, abandonn quelques cents milles de nous sur cette le Tabor ! Ah ! Monsieur Cyrus, vous ne vous opposerez plus maintenant mon projet de voyage ! Non, Pencroff, rpondit Cyrus Smith, et vous partirez le plus tt possible. Ds demain ? Ds demain. Lingnieur tenait la main le papier quil avait retir de la bouteille. Il le mdita pendant quelques instants, puis, reprenant la parole : De ce document, mes amis, dit-il, de la forme mme dans laquelle il est conu, on doit dabord conclure ceci : cest, premirement, que le naufrag de lle Tabor est un homme ayant des connaissances assez avances en marine, puisquil donne la latitude et la longitude de lle, conformes celles que nous avons trouves, et jusqu une minute dapproximation ; secondement, quil est anglais ou amricain, puisque le document est crit en langue anglaise. Ceci est parfaitement logique, rpondit Gdon Spilett, et la prsence de ce naufrag explique larrive de la caisse sur les rivages de lle. Il y a eu naufrage, puisquil y a un naufrag. Quant ce dernier, quel quil soit, il est heureux pour lui que Pencroff ait eu lide de construire ce bateau et de lessayer aujourdhui mme, car, un jour de retard, et cette bouteille pouvait se briser sur les rcifs.

- 422 -

En effet, dit Harbert, cest une chance heureuse que le Bonadventure ait pass l, prcisment quand cette bouteille flottait encore ! Et cela ne vous semble pas bizarre ? demanda Cyrus Smith Pencroff. Cela me semble heureux, voil tout, rpondit le marin. Estce que vous voyez quelque chose dextraordinaire cela, Monsieur Cyrus ? Cette bouteille, il fallait bien quelle allt quelque part, et pourquoi pas ici aussi bien quailleurs ? Vous avez peut-tre raison, Pencroff, rpondit lingnieur, et cependant Mais, fit observer Harbert, rien ne prouve que cette bouteille flotte depuis longtemps sur la mer ? Rien, rpondit Gdon Spilett, et mme le document parat avoir t rcemment crit. Quen pensez-vous, Cyrus ? Cela est difficile vrifier, et, dailleurs, nous le saurons ! rpondit Cyrus Smith. Pendant cette conversation, Pencroff ntait pas rest inactif. Il avait vir de bord, et le Bonadventure, grand largue, toutes voiles portant, filait rapidement vers le cap Griffe. Chacun songeait ce naufrag de lle Tabor. tait-il encore temps de le sauver ? Grand vnement dans la vie des colons ! Eux-mmes ntaient que des naufrags, mais il tait craindre quun autre net pas t aussi favoris queux, et leur devoir tait de courir au-devant de linfortune. Le cap griffe fut doubl, et le Bonadventure

- 423 -

Vint mouiller vers quatre heures lembouchure de la Mercy. Le soir mme, les dtails relatifs la nouvelle expdition taient rgls. Il parut convenable que Pencroff et Harbert, qui connaissaient la manuvre dune embarcation, fussent seuls entreprendre ce voyage. En partant le lendemain, 11 octobre, ils pourraient arriver le 13 dans la journe, car, avec le vent qui rgnait, il ne fallait pas plus de quarante-huit heures pour faire cette traverse de cent cinquante milles. Un jour dans lle, trois ou quatre jours pour revenir, on pouvait donc compter que, le 17, ils seraient de retour lle Lincoln. Le temps tait beau, le baromtre remontait sans secousses, le vent semblait bien tabli, toutes les chances taient donc en faveur de ces braves gens, quun devoir dhumanit allait entraner loin de leur le. Ainsi donc, il avait t convenu que Cyrus Smith, Nab et Gdon Spilett resteraient Granite-House ; mais une rclamation se produisit, et Gdon Spilett, qui noubliait point son mtier de reporter du New-York Herald, ayant dclar quil irait la nage plutt que de manquer une pareille occasion, il fut admis prendre part au voyage. La soire fut employe transporter bord du Bonadventure quelques objets de literie, des ustensiles, des armes, des munitions, une boussole, des vivres pour une huitaine de jours, et, ce chargement ayant t rapidement opr, les colons remontrent Granite-House. Le lendemain, cinq heures du matin, les adieux furent faits, non sans une certaine motion de part et dautre, et Pencroff, ventant ses voiles, se dirigea vers le cap griffe, quil devait doubler pour prendre directement ensuite la route du sud-ouest. Le Bonadventure tait dj un quart de mille de la cte, quand ses passagers aperurent sur les hauteurs de GraniteHouse deux hommes qui leur faisaient un signe dadieu. Ctaient Cyrus Smith et Nab.
- 424 -

Nos amis ! scria Gdon Spilett. Voil notre premire sparation depuis quinze mois ! Pencroff, le reporter et Harbert firent un dernier signe dadieu, et Granite-House disparut bientt derrire les hautes roches du cap. Pendant les premires heures de la journe, le Bonadventure resta constamment en vue de la cte mridionale de lle Lincoln, qui napparut bientt plus que sous la forme dune corbeille verte, de laquelle mergeait le mont Franklin. Les hauteurs, amoindries par lloignement, lui donnaient une apparence peu faite pour attirer les navires sur ses atterrages. Le promontoire du reptile fut dpass vers une heure, mais dix milles au large. De cette distance, il ntait plus possible de rien distinguer de la cte occidentale qui stendait jusquaux croupes du mont Franklin, et, trois heures aprs, tout ce qui tait lle Lincoln avait disparu au-dessous de lhorizon. Le Bonadventure se conduisait parfaitement. Il slevait facilement la lame et faisait une route rapide. Pencroff avait gr sa voile de flche, et, ayant tout dessus, il marchait suivant une direction rectiligne, releve la boussole. De temps en temps, Harbert le relayait au gouvernail, et la main du jeune garon tait si sre, que le marin navait pas une embarde lui reprocher. Gdon Spilett causait avec lun, avec lautre, et, au besoin, il mettait la main la manuvre. Le capitaine Pencroff tait absolument satisfait de son quipage, et ne parlait rien moins que de le gratifier dun quart de vin par borde ! au soir, le croissant de la lune, qui ne devait tre dans son premier quartier que le 16, se dessina dans le crpuscule solaire et steignit bientt. La nuit fut sombre, mais trs toile, et une belle journe sannonait encore pour le lendemain.

- 425 -

Pencroff, par prudence, amena la voile de flche, ne voulant point sexposer tre surpris par quelque excs de brise avec de la toile en tte de mt. Ctait peut-tre trop de prcaution pour une nuit si calme, mais Pencroff tait un marin prudent, et on naurait pu le blmer. Le reporter dormit une partie de la nuit. Pencroff et Harbert se relayrent de deux heures en deux heures au gouvernail. Le marin se fiait Harbert comme lui-mme, et sa confiance tait justifie par le sang-froid et la raison du jeune garon. Pencroff lui donnait la route comme un commandant son timonier, et Harbert ne laissait pas le Bonadventure ne subissait pas quelque courant inconnu, il devait terrir juste sur lle Tabor. Quant cette mer que lembarcation parcourait alors, elle tait absolument dserte. Parfois, quelque grand oiseau, albatros ou frgate, passait porte de fusil, et Gdon Spilett se demandait si ce ntait pas lun de ces puissants volateurs quil avait confi sa dernire chronique adresse au New-York Herald. Ces oiseaux taient les seuls tres qui parussent frquenter cette partie de locan comprise entre lle Tabor et lle Lincoln. Et cependant, fit observer Harbert, nous sommes lpoque o les baleiniers se dirigent ordinairement vers la partie mridionale du Pacifique. En vrit, je ne crois pas quil y ait une mer plus abandonne que celle-ci ! Elle nest point si dserte que cela ! rpondit Pencroff. Comment lentendez-vous ? demanda le reporter. Mais puisque nous y sommes ! Est-ce que vous prenez notre bateau pour une pave et nos personnes pour des marsouins ?

- 426 -

Et Pencroff de rire de sa plaisanterie. Au soir, daprs lestime, on pouvait penser que le Bonadventure avait franchi une distance de cent vingt milles depuis son dpart de lle Lincoln, cest--dire depuis trente-six heures, ce qui donnait une vitesse de trois milles un tiers lheure. La brise tait faible et tendait calmir. Toutefois, on pouvait esprer que le lendemain, au point du jour, si lestime tait juste et si la direction avait t bonne, on aurait connaissance de lle Tabor. Aussi, ni Gdon Spilett, ni Harbert, ni Pencroff ne dormirent pendant cette nuit du 12 au 13 octobre. Dans lattente du lendemain, ils ne pouvaient se dfendre dune vive motion. Il y avait tant dincertitudes dans lentreprise quils avaient tente ! taient-ils proche de lle Tabor ? Lle tait-elle encore habite par ce naufrag au secours duquel ils se portaient ? Quel tait cet homme ? Sa prsence napporterait-elle pas quelque trouble dans la petite colonie, si unie jusqualors ? Consentirait-il, dailleurs, changer sa prison pour une autre ? Toutes ces questions, qui allaient sans doute tre rsolues le lendemain, les tenaient en veil, et, aux premires nuances du jour, ils fixrent successivement leurs regards sur tous les points de lhorizon de louest. Terre ! cria Pencroff vers six heures du matin. Et comme il tait inadmissible que Pencroff se ft tromp, il tait vident que la terre tait l. Que lon juge de la joie du petit quipage du Bonadventure ! avant quelques heures, il serait sur le littoral de lle ! Lle Tabor, sorte de cte basse, peine merge des flots, ntait pas loigne de plus de quinze milles. Le cap du Bonadventure, qui tait un peu dans le sud de lle, fut mis directement dessus, et, mesure que le soleil montait dans lest, quelques sommets se dtachrent et l.

- 427 -

Ce nest quun lot beaucoup moins important que lle Lincoln, fit observer Harbert, et probablement d comme elle quelque soulvement sous-marin. onze heures du matin, le Bonadventure nen tait plus qu deux milles, et Pencroff, cherchant une passe pour atterrir, ne marchait plus quavec une extrme prudence sur ces eaux inconnues. On embrassait alors dans tout son ensemble llot, sur lequel se dtachaient des bouquets de gommiers verdoyants et quelques autres grands arbres, de la nature de ceux qui poussaient lle Lincoln. Mais, chose assez tonnante, pas une fume ne slevait qui indiqut que llot ft habit, pas un signal napparaissait sur un point quelconque du littoral ! Et pourtant le document tait formel : il y avait un naufrag, et ce naufrag aurait d tre aux aguets ! Cependant le Bonadventure saventurait entre des passes assez capricieuses que les rcifs laissaient entre eux et dont Pencroff observait les moindres sinuosits avec la plus extrme attention. Il avait mis Harbert au gouvernail, et, post lavant, il examinait les eaux, prt amener sa voile, dont il tenait la drisse en main. Gdon Spilett, la lunette aux yeux, parcourait tout le rivage sans rien apercevoir. Enfin, midi peu prs, le Bonadventure vint heurter de son trave une grve de sable. Lancre fut jete, les voiles amenes, et lquipage de la petite embarcation prit terre. Et il ny avait pas douter que ce ft bien lle Tabor, puisque, daprs les cartes les plus rcentes, il nexistait aucune autre le sur cette portion du Pacifique, entre la Nouvelle-Zlande et la cte amricaine. Lembarcation fut solidement amarre, afin que le reflux de la mer ne pt lemporter ; puis, Pencroff et ses deux compagnons,
- 428 -

aprs stre bien arms, remontrent le rivage, afin de gagner une espce de cne, haut de deux cent cinquante trois cents pieds, qui slevait un demi-mille. Du sommet de cette colline, dit Gdon Spilett, nous pourrons sans doute avoir une connaissance sommaire de llot, ce qui facilitera nos recherches. Cest faire ici, rpondit Harbert, ce que M Cyrus a fait tout dabord lle Lincoln, en gravissant le mont Franklin. Identiquement, rpondit le reporter, et cest la meilleure manire de procder ! Tout en causant, les explorateurs savanaient en suivant la lisire dune prairie qui se terminait au pied mme du cne. Des bandes de pigeons de roche et dhirondelles de mer, semblables ceux de lle Lincoln, senvolaient devant eux. Sous le bois qui longeait la prairie gauche, ils entendirent des frmissements de broussailles, ils entrevirent des remuements dherbes qui indiquaient la prsence danimaux trs fuyards ; mais rien jusqualors nindiquait que llot ft habit. Arrivs au pied du cne, Pencroff, Harbert et Gdon Spilett le gravirent en quelques instants, et leurs regards parcoururent les divers points de lhorizon. Ils taient bien sur un lot, qui ne mesurait pas plus de six milles de tour, et dont le primtre, peu frang de caps ou de promontoires, peu creus danses ou de criques, prsentait la forme dun ovale allong. Tout autour, la mer, absolument dserte, stendait jusquaux limites du ciel. Il ny avait pas une terre, pas une voile en vue ! Cet lot, bois sur toute sa surface, noffrait pas cette diversit daspect de lle Lincoln, aride et sauvage sur une partie, mais fertile et riche sur lautre. Ici, ctait une masse uniforme de
- 429 -

verdure, que dominaient deux ou trois collines peu leves. Obliquement lovale de llot, un ruisseau coulait travers une large prairie et allait se jeter la mer sur la cte occidentale par une troite embouchure. Le domaine est restreint, dit Harbert. Oui, rpondit Pencroff, cet t un peu petit pour nous ! Et de plus, rpondit le reporter, il semble inhabit. En effet, rpondit Harbert, rien ny dcle la prsence de lhomme. Descendons, dit Pencroff, et cherchons. Le marin et ses deux compagnons revinrent au rivage, lendroit o ils avaient laiss le Bonadventure. Ils avaient dcid de faire pied le tour de llot, avant de saventurer lintrieur, de telle faon que pas un point nchappt leurs investigations. La grve tait facile suivre, et, en quelques endroits seulement, de grosses roches la coupaient, que lon pouvait facilement tourner. Les explorateurs descendirent vers le sud, en faisant fuir de nombreuses bandes doiseaux aquatiques et des troupeaux de phoques qui se jetaient la mer du plus loin quils les apercevaient. Ces btes-l, fit observer le reporter, nen sont pas voir des hommes pour la premire fois. Ils les craignent, donc ils les connaissent. Une heure aprs leur dpart, tous trois taient arrivs la pointe sud de llot, termine par un cap aigu, et ils remontrent
- 430 -

vers le nord en longeant la cte occidentale, galement forme de sable et de roches, que dpais bois bordaient en arrire-plan. Nulle part il ny avait trace dhabitation, nulle part lempreinte dun pied humain, sur tout ce primtre de llot, qui, aprs quatre heures de marche, fut entirement parcouru. Ctait au moins fort extraordinaire, et on devait croire que lle Tabor ntait pas ou ntait plus habite. Peut-tre, aprs tout, le document avait-il plusieurs mois ou plusieurs annes de date dj, et il tait possible, dans ce cas, ou que le naufrag et t rapatri, ou quil ft mort de misre. Pencroff, Gdon Spilett et Harbert, formant des hypothses plus ou moins plausibles, dnrent rapidement bord du Bonadventure, de manire reprendre leur excursion et la continuer jusqu la nuit. Cest ce qui fut fait cinq heures du soir, heure laquelle ils saventurrent sous bois. De nombreux animaux senfuirent leur approche, et principalement, on pourrait mme dire uniquement, des chvres et des porcs, qui, il tait facile de le voir, appartenaient aux espces europennes. Sans doute quelque baleinier les avait dbarqus sur lle, o ils staient rapidement multiplis. Harbert se promit bien den prendre un ou deux couples vivants, afin de les rapporter lle Lincoln. Il ntait donc plus douteux que des hommes, une poque quelconque, eussent visit cet lot. Et cela parut plus vident encore, quand, travers la fort, apparurent des sentiers tracs, des troncs darbres abattus la hache, et partout la marque du travail humain ; mais ces arbres, qui tombaient en pourriture, avaient t renverss depuis bien des annes dj, les entailles de hache taient veloutes de mousse, et les herbes croissaient,

- 431 -

longues et drues, travers les sentiers, quil tait malais de reconnatre. Mais, fit observer Gdon Spilett, cela prouve que non seulement des hommes ont dbarqu sur cet lot, mais encore quils lont habit pendant un certain temps. Maintenant, quels taient ces hommes ? Combien taient-ils ? Combien en reste-til ? Le document, dit Harbert, ne parle que dun seul naufrag. Eh bien, sil est encore sur lle, rpondit Pencroff, il est impossible que nous ne le trouvions pas ! Lexploration continua donc. Le marin et ses compagnons suivirent naturellement la route qui coupait diagonalement llot, et ils arrivrent ainsi ctoyer le ruisseau qui se dirigeait vers la mer. Si les animaux dorigine europenne, si quelques travaux dus une main humaine dmontraient incontestablement que lhomme tait dj venu sur cette le, plusieurs chantillons du rgne vgtal ne le prouvrent pas moins. En de certains endroits, au milieu de clairires, il tait visible que la terre avait t plante de plantes potagres une poque assez recule probablement. Aussi, quelle fut la joie dHarbert quand il reconnut des pommes de terre, des chicores, de loseille, des carottes, des choux, des navets, dont il suffisait de recueillir la graine pour enrichir le sol de lle Lincoln ! Bon ! Bien ! rpondit Pencroff. Cela fera joliment laffaire de Nab et la ntre. Si donc nous ne retrouvons pas le naufrag, du moins notre voyage naura pas t inutile, et Dieu nous aura rcompenss !

- 432 -

Sans doute, rpondit Gdon Spilett ; mais voir ltat dans lequel se trouvent ces plantations, on peut craindre que llot ne soit plus habit depuis longtemps. En effet, rpondit Harbert, un habitant, quel quil ft, naurait pas nglig une culture si importante ! Oui ! dit Pencroff, ce naufrag est parti ! cela est supposer Il faut donc admettre que le document a une date dj ancienne ? videmment. Et que cette bouteille nest arrive lle Lincoln quaprs avoir longtemps flott sur la mer ? Pourquoi pas ? rpondit Pencroff. mais voici la nuit qui vient, ajouta-t-il, et je pense quil vaut mieux suspendre nos recherches. Revenons bord, et demain nous recommencerons , dit le reporter. Ctait le plus sage, et le conseil allait tre suivi, quand Harbert, montrant une masse confuse entre les arbres, scria : Une habitation ! aussitt, tous trois se dirigrent vers lhabitation indique. Aux lueurs du crpuscule, il fut possible de voir quelle avait t construite en planches recouvertes dune paisse toile goudronne. La porte, demi ferme, fut repousse par Pencroff, qui entra dun pas rapide lhabitation tait vide !

- 433 -

CHAPITRE XIV
Pencroff, Harbert et Gdon Spilett taient rests silencieux au milieu de lobscurit. Pencroff appela dune voix forte. Aucune rponse ne lui fut faite. Le marin battit alors le briquet et alluma une brindille. Cette lumire claira pendant un instant une petite salle, qui parut tre absolument abandonne. Au fond tait une chemine grossire, avec quelques cendres froides, supportant une brasse de bois sec. Pencroff y jeta la brindille enflamme, le bois ptilla et donna une vive lueur. Le marin et ses deux compagnons aperurent alors un lit en dsordre, dont les couvertures, humides et jaunies, prouvaient quil ne servait plus depuis longtemps ; dans un coin de la chemine, deux bouilloires couvertes de rouille et une marmite renverse ; une armoire, avec quelques vtements de marin demi moisis ; sur la table, un couvert dtain et une bible ronge par lhumidit ; dans un angle, quelques outils, pelle, pioche, pic, deux fusils de chasse, dont lun tait bris ; sur une planche formant tagre, un baril de poudre encore intact, un baril de plomb et plusieurs botes damorces ; le tout couvert dune paisse couche de poussire, que de longues annes, peut-tre, avaient accumule. Il ny a personne, dit le reporter. Personne ! rpondit Pencroff. Voil longtemps que cette chambre na t habite, fit observer Harbert.

- 434 -

Oui, bien longtemps ! rpondit le reporter. Monsieur Spilett, dit alors Pencroff, au lieu de retourner bord, je pense quil vaut mieux passer la nuit dans cette habitation. Vous avez raison, Pencroff, rpondit Gdon Spilett, et si son propritaire revient, eh bien ! Il ne se plaindra peut-tre pas de trouver la place prise ! Il ne reviendra pas ! dit le marin en hochant la tte. Vous croyez quil a quitt lle ? demanda le reporter. Sil avait quitt lle, il et emport ses armes et ses outils, rpondit Pencroff. Vous savez le prix que les naufrags attachent ces objets, qui sont les dernires paves du naufrage. Non ! non ! rpta le marin dune voix convaincue, non ! Il na pas quitt lle ! Sil stait sauv sur un canot fait par lui, il et encore moins abandonn ces objets de premire ncessit ! Non, il est sur lle ! Vivant ? demanda Harbert. Vivant ou mort. Mais sil est mort, il ne sest pas enterr luimme, je suppose, rpondit Pencroff, et nous retrouverons au moins ses restes ! Il fut donc convenu que lon passerait la nuit dans lhabitation abandonne, quune provision de bois qui se trouvait dans un coin permettrait de chauffer suffisamment. La porte ferme, Pencroff, Harbert et Gdon Spilett, assis sur un banc, demeurrent l, causant peu, mais rflchissant beaucoup. Ils se trouvaient dans une disposition desprit tout supposer, comme tout attendre, et ils coutaient avidement les bruits du dehors. La porte se ft ouverte soudain, un homme se serait prsent eux, quils nen auraient pas t autrement surpris, malgr tout ce
- 435 -

que cette demeure rvlait dabandon, et ils avaient leurs mains prtes serrer les mains de cet homme, de ce naufrag, de cet ami inconnu que des amis attendaient ! Mais aucun bruit ne se fit entendre, la porte ne souvrit pas, et les heures se passrent ainsi. Que cette nuit parut longue au marin et ses deux compagnons ! Seul, Harbert avait dormi pendant deux heures, car, son ge, le sommeil est un besoin. Ils avaient hte, tous les trois, de reprendre leur exploration de la veille et de fouiller cet lot jusque dans ses coins les plus secrets ! Les consquences dduites par Pencroff taient absolument justes, et il tait presque certain que, puisque la maison tait abandonne et que les outils, les ustensiles, les armes sy trouvaient encore, cest que son hte avait succomb. Il convenait donc de chercher ses restes et de leur donner au moins une spulture chrtienne. Le jour parut. Pencroff et ses compagnons procdrent immdiatement lexamen de lhabitation. Elle avait t btie, vraiment, dans une heureuse situation, au revers dune petite colline que cinq ou six magnifiques gommiers abritaient. Devant sa faade et travers les arbres, la hache avait mnag une large claircie, qui permettait aux regards de stendre sur la mer. Une petite pelouse, entoure dune barrire de bois qui tombait en ruines, conduisait au rivage, sur la gauche duquel souvrait lembouchure du ruisseau. Cette habitation avait t construite en planches, et il tait facile de voir que ces planches provenaient de la coque ou du pont dun navire. Il tait donc probable quun btiment dsempar avait t jet la cte sur lle, que tout au moins un homme de lquipage avait t sauv, et quau moyen des dbris du navire, cet homme, ayant des outils sa disposition, avait construit cette demeure.

- 436 -

Et cela fut bien plus vident encore, quand Gdon Spilett, aprs avoir tourn autour de lhabitation, vit sur une planche probablement une de celles qui formaient les pavois du navire naufrag ces lettres demi effaces dj : Br.tan.. a Britannia ! scria Pencroff, que le reporter avait appel, cest un nom commun bien des navires, et je ne pourrais dire si celui-ci tait anglais ou amricain ! Peu importe, Pencroff ! Peu importe, en effet, rpondit le marin, et le survivant de son quipage, sil vit encore, nous le sauverons, quelque pays quil appartienne ! Mais, avant de recommencer notre exploration, retournons dabord au Bonadventure ! Une sorte dinquitude avait pris Pencroff au sujet de son embarcation. Si pourtant llot tait habit, et si quelque habitant stait empar mais il haussa les paules cette invraisemblable supposition. Toujours est-il que le marin ntait pas fch daller djeuner bord. La route, toute trace dailleurs, ntait pas longue, un mille peine. On se remit donc en marche, tout en fouillant du regard les bois et les taillis, travers lesquels chvres et porcs senfuyaient par centaines. Vingt minutes aprs avoir quitt lhabitation, Pencroff et ses compagnons revoyaient la cte orientale de lle et le Bonadventure, maintenu par son ancre, qui mordait profondment le sable. Pencroff ne put retenir un soupir de satisfaction.

- 437 -

Aprs tout, ce bateau, ctait son enfant, et le droit des pres est dtre souvent inquiet plus que de raison. On remonta bord, on djeuna, de manire navoir besoin de dner que trs tard ; puis, le repas termin, lexploration fut reprise et conduite avec le soin le plus minutieux. En somme, il tait trs probable que lunique habitant de llot avait succomb. Aussi tait-ce plutt un mort quun vivant dont Pencroff et ses compagnons cherchaient retrouver les traces ! Mais leurs recherches furent vaines, et, pendant la moiti de la journe, ils fouillrent inutilement ces massifs darbres qui couvraient llot. Il fallut bien admettre alors que, si le naufrag tait mort, il ne restait plus maintenant aucune trace de son cadavre, et que quelque fauve, sans doute, lavait dvor jusquau dernier ossement. Nous repartirons demain au point du jour, dit Pencroff ses deux compagnons, qui, vers deux heures aprs midi, se couchrent lombre dun bouquet de pins, afin de se reposer quelques instants. Je crois que nous pouvons sans scrupule, ajouta Harbert, emporter les ustensiles qui ont appartenu au naufrag ? Je le crois aussi, rpondit Gdon Spilett, et ces armes, ces outils complteront le matriel de Granite-House. Si je ne me trompe, la rserve de poudre et de plomb est importante. Oui, rpondit Pencroff, mais noublions pas de capturer un ou deux couples de ces porcs, dont lle Lincoln est dpourvue Ni de rcolter ces graines, ajouta Harbert, qui nous donneront tous les lgumes de lancien et du nouveau continent.

- 438 -

Il serait peut-tre convenable alors, dit le reporter, de rester un jour de plus lle Tabor, afin dy recueillir tout ce qui peut nous tre utile. Non, Monsieur Spilett, rpondit Pencroff, et je vous demanderai de partir ds demain, au point du jour. Le vent me parat avoir une tendance tourner dans louest, et, aprs avoir eu bon vent pour venir, nous aurons bon vent pour nous en aller. Alors ne perdons pas de temps ! dit Harbert en se levant. Ne perdons pas de temps, rpondit Pencroff. Vous, Harbert, occupez-vous de rcolter ces graines, que vous connaissez mieux que nous. Pendant ce temps, M Spilett et moi, nous allons faire la chasse aux porcs, et, mme en labsence de Top, jespre bien que nous russirons en capturer quelquesuns ! Harbert prit donc travers le sentier qui devait le ramener vers la partie cultive de llot, tandis que le marin et le reporter rentraient directement dans la fort. Bien des chantillons de la race porcine senfuirent devant eux, et ces animaux, singulirement agiles, ne paraissaient pas dhumeur se laisser approcher. Cependant, aprs une demi-heure de poursuites, les chasseurs taient parvenus semparer dun couple qui stait baug dans un pais taillis, lorsque des cris retentirent quelques centaines de pas dans le nord de llot. ces cris se mlaient dhorribles rauquements qui navaient rien dhumain. Pencroff et Gdon Spilett se redressrent, et les porcs profitrent de ce mouvement pour senfuir, au moment o le marin prparait des cordes pour les lier. Cest la voix dHarbert ! dit le reporter.
- 439 -

Courons ! scria Pencroff. Et aussitt le marin et Gdon Spilett de se porter de toute la vitesse de leurs jambes vers lendroit do partaient ces cris. Ils firent bien de se hter, car, au tournant du sentier, prs dune clairire, ils aperurent le jeune garon terrass par un tre sauvage, un gigantesque singe sans doute, qui allait lui faire un mauvais parti. Se jeter sur ce monstre, le terrasser son tour, lui arracher Harbert, puis le maintenir solidement, ce fut laffaire dun instant pour Pencroff et Gdon Spilett. Le marin tait dune force herculenne, le reporter trs robuste aussi, et, malgr la rsistance du monstre, il fut solidement attach, de manire ne plus pouvoir faire un mouvement. Tu nas pas de mal, Harbert ? demanda Gdon Spilett. Non ! Non ! Ah ! Sil tavait bless, ce singe ! scria Pencroff. Mais ce nest pas un singe ! rpondit Harbert. Pencroff et Gdon Spilett, ces paroles, regardrent alors ltre singulier qui gisait terre. En vrit, ce ntait point un singe ! Ctait une crature humaine, ctait un homme ! Mais quel homme ! Un sauvage, dans toute lhorrible acception du mot, et dautant plus pouvantable, quil semblait tre tomb au dernier degr de labrutissement ! Chevelure hrisse, barbe inculte descendant jusqu la poitrine, corps peu prs nu, sauf un lambeau de couverture sur les reins, yeux farouches, mains normes, ongles dmesurment
- 440 -

longs, teint sombre comme lacajou, pieds durcis comme sils eussent t faits de corne : telle tait la misrable crature quil fallait bien, pourtant, appeler un homme ! Mais on avait droit, vraiment, de se demander si dans ce corps il y avait encore une me, ou si le vulgaire instinct de la brute avait seul survcu en lui ! tes-vous bien sr que ce soit un homme ou quil lait t ? demanda Pencroff au reporter. Hlas ! Ce nest pas douteux, rpondit celui-ci. Ce serait donc le naufrag ? dit Harbert. Oui, rpondit Gdon Spilett, mais linfortun na plus rien dhumain ! Le reporter disait vrai. Il tait vident que, si le naufrag avait jamais t un tre civilis, lisolement en avait fait un sauvage, et pis, peut-tre, un vritable homme des bois. Des sons rauques sortaient de sa gorge, entre ses dents, qui avaient lacuit des dents de carnivores, faites pour ne plus broyer que de la chair crue. La mmoire devait lavoir abandonn depuis longtemps, sans doute, et, depuis longtemps aussi, il ne savait plus se servir de ses outils, de ses armes, il ne savait plus faire de feu ! On voyait quil tait leste, souple, mais que toutes les qualits physiques staient dveloppes chez lui au dtriment des qualits morales ! Gdon Spilett lui parla. Il ne parut pas comprendre, ni mme entendre Et cependant, en le regardant bien dans les yeux, le reporter crut voir que toute raison ntait pas teinte en lui. Cependant, le prisonnier ne se dbattait pas, et il nessayait point briser ses liens. tait-il ananti par la prsence de ces hommes dont il avait t le semblable ? Retrouvait-il dans un coin
- 441 -

de son cerveau quelque fugitif souvenir qui le ramenait lhumanit ? Libre, aurait-il tent de senfuir, o serait-il rest ? On ne sait, mais on nen fit pas lpreuve, et, aprs avoir considr le misrable avec une extrme attention : Quel quil soit, dit Gdon Spilett, quel quil ait t et quoi quil puisse devenir, notre devoir est de le ramener avec nous lle Lincoln ! Oui ! Oui ! rpondit Harbert, et peut-tre pourra-t-on, avec des soins, rveiller en lui quelque lueur dintelligence ! Lme ne meurt pas, dit le reporter, et ce serait une grande satisfaction que darracher cette crature de Dieu labrutissement ! Pencroff secouait la tte dun air de doute. Il faut lessayer, en tout cas, rpondit le reporter, et lhumanit nous le commande. Ctait, en effet, leur devoir dtres civiliss et chrtiens. Tous trois le comprirent, et ils savaient bien que Cyrus Smith les approuverait davoir agi ainsi. Le laisserons-nous li ? demanda le marin. Peut-tre marcherait-il, si on dtachait ses pieds ? dit Harbert. Essayons , rpondit Pencroff. Les cordes qui entravaient les pieds du prisonnier furent dfaites, mais ses bras demeurrent fortement attachs. Il se leva de lui-mme et ne parut manifester aucun dsir de senfuir. Ses yeux secs dardaient un regard aigu sur les trois hommes qui
- 442 -

marchaient prs de lui, et rien ne dnotait quil se souvnt dtre leur semblable ou au moins de lavoir t. Un sifflement continu schappait de ses lvres, et son aspect tait farouche, mais il ne chercha pas rsister. Sur le conseil du reporter, cet infortun fut ramen sa maison. Peut-tre la vue des objets qui lui appartenaient ferait-elle quelque impression sur lui ! Peut-tre suffisait-il dune tincelle pour raviver sa pense obscurcie, pour rallumer son me teinte ! Lhabitation ntait pas loin. En quelques minutes, tous y arrivrent ; mais l, le prisonnier ne reconnut rien, et il semblait quil et perdu conscience de toutes choses ! Que pouvait-on conjecturer de ce degr dabrutissement auquel ce misrable tre tait tomb, si ce nest que son emprisonnement sur llot datait de loin dj, et quaprs y tre arriv raisonnable, lisolement lavait rduit un tel tat ? Le reporter eut alors lide que la vue du feu agirait peut-tre sur lui, et, en un instant, une de ces belles flambes qui attirent mme les animaux illumina le foyer. La vue de la flamme sembla dabord fixer lattention du malheureux ; mais bientt il recula, et son regard inconscient steignit. videmment, il ny avait rien faire, pour le moment du moins, qu le ramener bord du Bonadventure, ce qui fut fait, et l il resta sous la garde de Pencroff. Harbert et Gdon Spilett retournrent sur llot pour y terminer leurs oprations, et, quelques heures aprs, ils revenaient au rivage, rapportant les ustensiles et les armes, une rcolte de graines potagres, quelques pices de gibier et deux couples de porcs. Le tout fut embarqu, et le Bonadventure se tint prt lever lancre, ds que la mare du lendemain matin se ferait sentir.
- 443 -

Le prisonnier avait t plac dans la chambre de lavant, o il resta calme, silencieux, sourd et muet tout ensemble. Pencroff lui offrit manger, mais il repoussa la viande cuite qui lui fut prsente et qui sans doute ne lui convenait plus. Et, en effet, le marin lui ayant montr un des canards quHarbert avait tus, il se jeta dessus avec une avidit bestiale et le dvora. Vous croyez quil en reviendra ? dit Pencroff en secouant la tte. Peut-tre, rpondit le reporter. Il nest pas impossible que nos soins ne finissent par ragir sur lui, car cest lisolement qui la fait ce quil est, et il ne sera plus seul dsormais ! Il y a longtemps, sans doute, que le pauvre homme est en cet tat ! dit Harbert. Peut-tre, rpondit Gdon Spilett. Quel ge peut-il avoir ? demanda le jeune garon. Cela est difficile dire, rpondit le reporter, car il est impossible de voir ses traits sous lpaisse barbe qui lui couvre la face, mais il nest plus jeune, et je suppose quil doit avoir au moins cinquante ans. Avez-vous remarqu, Monsieur Spilett, combien ses yeux sont profondment enfoncs sous leur arcade ? demanda le jeune garon. Oui, Harbert, mais jajoute quils sont plus humains quon ne serait tent de le croire laspect de sa personne.

- 444 -

Enfin, nous verrons, rpondit Pencroff, et je suis curieux de connatre le jugement que portera M Smith sur notre sauvage. Nous allions chercher une crature humaine, et cest un monstre que nous ramenons ! Enfin, on fait ce quon peut ! La nuit se passa, et si le prisonnier dormit ou non, on ne sait, mais, en tout cas, bien quil et t dli, il ne remua pas. Il tait comme ces fauves que les premiers moments de squestration accablent et que la rage reprend plus tard. Au lever du jour, le lendemain, 15 octobre, le changement de temps prvu par Pencroff stait produit. Le vent avait hal le nord ouest, et il favorisait le retour du Bonadventure ; mais, en mme temps, il frachissait et devait rendre la navigation plus difficile. cinq heures du matin, lancre fut leve. Pencroff prit un ris dans sa grande voile et mit le cap lest-nord-est, de manire cingler directement vers lle Lincoln. Le premier jour de la traverse ne fut marqu par aucun incident. Le prisonnier tait demeur calme dans la cabine de lavant, et comme il avait t marin, il semblait que les agitations de la mer produisissent sur lui une sorte de salutaire raction. Lui revenait-il donc la mmoire quelque souvenir de son ancien mtier ? En tout cas, il se tenait tranquille, tonn plutt quabattu. Le lendemain, 16 octobre, le vent frachit beaucoup, en remontant encore plus au nord, et, par consquent, dans une direction moins favorable la marche du Bonadventure, qui bondissait sur les lames. Pencroff en fut bientt arriv tenir le plus prs, et, sans en rien dire, il commena tre inquiet de ltat de la mer, qui dferlait violemment sur lavant de son embarcation. Certainement, si le vent ne se modifiait pas, il mettrait plus de temps atteindre lle Lincoln quil nen avait employ
- 445 -

gagner lle Tabor. En effet, le 17 au matin, il y avait quarante-huit heures que le Bonadventure tait parti, et rien nindiquait quil ft dans les parages de lle. Il tait impossible, dailleurs, pour valuer la route parcourue, de sen rapporter lestime, car la direction et la vitesse avaient t trop irrgulires. Vingt-quatre heures aprs, il ny avait encore aucune terre en vue. Le vent tait tout fait debout alors et la mer dtestable. Il fallut manuvrer avec rapidit les voiles de lembarcation, que des coups de mer couvraient en grand, prendre des ris, et souvent changer les amures, en courant de petits bords. Il arriva mme que, dans la journe du 18, le Bonadventure fut entirement coiff par une lame, et si ses passagers neussent pas pris davance la prcaution de sattacher sur le pont, ils auraient t emports. Dans cette occasion, Pencroff et ses compagnons, trs occups se dgager, reurent une aide inespre du prisonnier, qui slana par lcoutille, comme si son instinct de marin et pris le dessus, et brisa les pavois dun vigoureux coup despar, afin de faire couler plus vite leau qui emplissait le pont ; puis, lembarcation dgage, sans avoir prononc une parole, il redescendit dans sa chambre. Pencroff, Gdon Spilett et Harbert, absolument stupfaits, lavaient laiss agir. Cependant la situation tait mauvaise, et le marin avait lieu de se croire gar sur cette immense mer, sans aucune possibilit de retrouver sa route ! La nuit du 18 au 19 fut obscure et froide. Toutefois, vers onze heures, le vent calmit, la houle tomba, et le Bonadventure, moins secou, acquit une vitesse plus grande. Du reste, il avait merveilleusement tenu la mer. Ni Pencroff, ni Gdon Spilett, ni Harbert ne songrent prendre mme une heure de sommeil. Ils veillrent avec un soin
- 446 -

extrme, car ou lle Lincoln ne pouvait tre loigne, et on en aurait connaissance au lever du jour, ou le Bonadventure, emport par des courants, avait driv sous le vent, et il devenait presque impossible alors de rectifier sa direction. Pencroff, inquiet au dernier degr, ne dsesprait pas cependant, car il avait une me fortement trempe, et, assis au gouvernail, il cherchait obstinment percer cette ombre paisse qui lenveloppait. Vers deux heures du matin, il se leva tout coup : Un feu ! Un feu ! scria-t-il. Et, en effet, une vive lueur apparaissait vingt milles dans le nord-est. Lle Lincoln tait l, et cette lueur, videmment allume par Cyrus Smith, montrait la route suivre. Pencroff, qui portait beaucoup trop au nord, modifia sa direction, et il mit le cap sur ce feu qui brillait au-dessus de lhorizon comme une toile de premire grandeur.

- 447 -

CHAPITRE XV
Le lendemain, 20 octobre, sept heures du matin, aprs quatre jours de voyage, le Bonadventure venait schouer doucement sur la grve, lembouchure de la Mercy. Cyrus Smith et Nab, trs inquiets de ce mauvais temps et de la prolongation dabsence de leurs compagnons, taient monts ds laube sur le plateau de Grande-vue, et ils avaient enfin aperu lembarcation qui avait tant tard revenir ! Dieu soit lou ! Les voil ! stait cri Cyrus Smith. Quant Nab, dans sa joie, il stait mis danser, tourner sur lui-mme en battant des mains et en criant : oh ! Mon matre ! pantomime plus touchante que le plus beau discours ! La premire ide de lingnieur, en comptant les personnes quil pouvait apercevoir sur le pont du Bonadventure, avait t que Pencroff navait pas retrouv le naufrag de lle Tabor, ou que, tout au moins, cet infortun stait refus quitter son le et changer sa prison pour une autre. Et, en effet, Pencroff, Gdon Spilett et Harbert taient seuls sur le pont du Bonadventure. Au moment o lembarcation accosta, lingnieur et Nab lattendaient sur le rivage, et avant que les passagers eussent saut sur le sable, Cyrus Smith leur disait : Nous avons t bien inquiets de votre retard, mes amis ! Vous serait-il arriv quelque malheur ? Non, rpondit Gdon Spilett, et tout sest pass merveille, au contraire. Nous allons vous conter cela.

- 448 -

Cependant, reprit lingnieur, vous avez chou dans votre recherche, puisque vous ntes que trois comme au dpart ? Faites excuse, Monsieur Cyrus, rpondit le marin, nous sommes quatre ! Vous avez retrouv ce naufrag ? Oui. Et vous lavez ramen ? Oui. Vivant ? Oui. O est-il ? Quel est-il ? Cest, rpondit le reporter, ou plutt ctait un homme ! Voil, Cyrus, tout ce que nous pouvons vous dire ! Lingnieur fut aussitt mis au courant de ce qui stait pass pendant le voyage. On lui raconta dans quelles conditions les recherches avaient t conduites, comment la seule habitation de llot tait depuis longtemps abandonne, comment enfin la capture stait faite dun naufrag qui semblait ne plus appartenir lespce humaine. Et cest au point, ajouta Pencroff, que je ne sais pas si nous avons bien fait de lamener ici. Certes, vous avez bien fait, Pencroff ! rpondit vivement lingnieur.
- 449 -

Mais ce malheureux na plus de raison ? Maintenant, cest possible, rpondit Cyrus Smith ; mais, il y a quelques mois peine, ce malheureux tait un homme comme vous et moi. Et qui sait ce que deviendrait le dernier vivant de nous, aprs une longue solitude sur cette le ? Malheur qui est seul, mes amis, et il faut croire que lisolement a vite fait de dtruire la raison, puisque vous avez retrouv ce pauvre tre dans un tel tat ! Mais, Monsieur Cyrus, demanda Harbert, qui vous porte croire que labrutissement de ce malheureux ne remonte qu quelques mois seulement ? Parce que le document que nous avons trouv avait t rcemment crit, rpondit lingnieur, et que le naufrag seul a pu crire ce document. moins toutefois, fit observer Gdon Spilett, quil nait t rdig par un compagnon de cet homme, mort depuis. Cest impossible, mon cher Spilett. Pourquoi donc ? demanda le reporter. Parce que le document et parl de deux naufrags, rpondit Cyrus Smith, et quil ne parle que dun seul. Harbert raconta en quelques mots les incidents de la traverse et insista sur ce fait curieux dune sorte de rsurrection passagre qui stait faite dans lesprit du prisonnier, quand, pour un instant, il tait redevenu marin au plus fort de la tourmente. Bien, Harbert, rpondit lingnieur, tu as raison dattacher une grande importance ce fait. Cet infortun ne doit pas tre incurable, et cest le dsespoir qui en a fait ce quil est. Mais ici, il
- 450 -

retrouvera ses semblables, et puisquil a encore une me en lui, cette me, nous la sauverons ! Le naufrag de lle Tabor, la grande piti de lingnieur et au grand tonnement de Nab, fut alors extrait de la cabine quil occupait sur lavant du Bonadventure, et, une fois mis terre, il manifesta tout dabord la volont de senfuir. Mais Cyrus Smith, sapprochant, lui mit la main sur lpaule par un geste plein dautorit, et il le regarda avec une douceur infinie. Aussitt, le malheureux, subissant comme une sorte de domination instantane, se calma peu peu, ses yeux se baissrent, son front sinclina, et il ne fit plus aucune rsistance. Pauvre abandonn ! murmura lingnieur. Cyrus Smith lavait attentivement observ. en juger par lapparence, ce misrable tre navait plus rien dhumain, et cependant Cyrus Smith, ainsi que lavait dj fait le reporter, surprit dans son regard comme une insaisissable lueur dintelligence. Il fut dcid que labandonn, ou plutt linconnu, car ce fut ainsi que ses nouveaux compagnons le dsignrent dsormais, demeurerait dans une des chambres de Granite-House, do il ne pouvait schapper, dailleurs. Il sy laissa conduire sans difficult, et, les bons soins aidant, peut-tre pouvait-on esprer quun jour il ferait un compagnon de plus aux colons de lle Lincoln. Cyrus Smith, pendant le djeuner, que Nab avait ht, le reporter, Harbert et Pencroff mourant de faim, se fit raconter en dtail tous les incidents qui avaient marqu le voyage dexploration llot. Il fut daccord avec ses amis sur ce point, que linconnu devait tre anglais ou amricain, car le nom de Britannia le donnait penser, et, dailleurs, travers cette barbe inculte, sous cette
- 451 -

broussaille qui lui servait de chevelure, lingnieur avait cru reconnatre les traits caractriss de langlo-saxon. Mais, au fait, dit Gdon Spilett en sadressant Harbert, tu ne nous as pas dit comment tu avais fait la rencontre de ce sauvage ; et nous ne savons rien, sinon quil taurait trangl, si nous navions eu la chance darriver temps pour te secourir ! Ma foi, rpondit Harbert, je serais bien embarrass de raconter ce qui sest pass. Jtais, je crois, occup faire ma cueillette de plantes, quand jai entendu comme le bruit dune avalanche qui tombait dun arbre trs lev. Jeus peine le temps de me retourner ce malheureux, qui tait sans doute blotti dans un arbre, stait prcipit sur moi en moins de temps que je nen mets vous le dire, et sans M Spilett et Pencroff Mon enfant ! dit Cyrus Smith, tu as couru l un vrai danger, mais peut-tre, sans cela, ce pauvre tre se ft-il toujours drob vos recherches, et nous naurions pas un compagnon de plus. Vous esprez donc, Cyrus, russir en refaire un homme ? demanda le reporter. Oui , rpondit lingnieur. Le djeuner termin, Cyrus Smith et ses compagnons quittrent Granite-House et revinrent sur la grve. On opra alors le dchargement du Bonadventure, et lingnieur, ayant examin les armes, les outils, ne vit rien qui pt le mettre mme dtablir lidentit de linconnu. La capture des porcs faite llot fut regarde comme devant tre trs profitable lle Lincoln, et ces animaux furent conduits aux tables, o ils devaient sacclimater facilement.

- 452 -

Les deux tonneaux contenant de la poudre et du plomb, ainsi que les paquets damorces, furent trs bien reus. On convint mme dtablir une petite poudrire, soit en dehors de GraniteHouse, soit mme dans la caverne suprieure, o il ny avait aucune explosion craindre. Toutefois, lemploi du pyroxyle dut tre continu, car, cette substance donnant dexcellents rsultats, il ny avait aucune raison pour y substituer la poudre ordinaire. Lorsque le dchargement de lembarcation fut termin : Monsieur Cyrus, dit Pencroff, je pense quil serait prudent de mettre notre Bonadventure en lieu sr. Nest-il donc pas convenablement lembouchure de la Mercy ? demanda Cyrus Smith. Non, Monsieur Cyrus, rpondit le marin. La moiti du temps, il est chou sur le sable, et cela le fatigue. Cest que cest une bonne embarcation, voyez-vous, et qui sest admirablement comporte pendant ce coup de vent qui nous a assaillis si violemment au retour. Ne pourrait-on la tenir flot dans la rivire mme ? Sans doute, Monsieur Cyrus, on le pourrait, mais cette embouchure ne prsente aucun abri, et, par les vents dest, je crois que le Bonadventure aurait beaucoup souffrir des coups de mer. Eh bien, o voulez-vous le mettre, Pencroff ? Au port ballon, rpondit le marin. Cette petite crique, couverte par les roches, me parat tre justement le port quil lui faut. Nest-il pas un peu loin ?
- 453 -

Bah ! Il ne se trouve pas plus de trois milles de GraniteHouse, et nous avons une belle route toute droite pour nous y mener ! Faites, Pencroff, et conduisez votre Bonadventure, rpondit lingnieur, et cependant je laimerais mieux sous notre surveillance plus immdiate. Il faudra, quand nous aurons le temps, que nous lui amnagions un petit port. Fameux ! scria Pencroff. Un port avec un phare, un mle et un bassin de radoubs ! Ah ! Vraiment, avec vous, Monsieur Cyrus, tout devient trop facile ! Oui, mon brave Pencroff, rpondit lingnieur, mais la condition, toutefois, que vous maidiez, car vous tes bien pour les trois quarts dans toutes nos besognes ! Harbert et le marin se rembarqurent donc sur le Bonadventure, dont lancre fut leve, la voile hisse, et que le vent du large conduisit rapidement au cap griffe. Deux heures aprs, il reposait sur les eaux tranquilles du port ballon. Pendant les premiers jours que linconnu passa GraniteHouse, avait-il dj donn penser que sa sauvage nature se ft modifie ? Une lueur plus intense brillait-elle au fond de cet esprit obscurci ? Lme, enfin, revenait-elle au corps ? Oui, coup sr, et ce point mme que Cyrus Smith et le reporter se demandrent si jamais la raison de linfortun avait t totalement teinte. Tout dabord, habitu au grand air, cette libert sans limites dont il jouissait lle Tabor, linconnu avait manifest quelques sourdes fureurs, et on dut craindre quil ne se prcipitt sur la grve par une des fentres de Granite-House. Mais peu peu il se calma, et on put lui laisser la libert de ses mouvements.
- 454 -

On avait donc lieu desprer, et beaucoup. Dj, oubliant ses instincts de carnassier, linconnu acceptait une nourriture moins bestiale que celle dont il se repaissait llot, et la chair cuite ne produisait plus sur lui le sentiment de rpulsion quil avait manifest bord du Bonadventure. Cyrus Smith avait profit dun moment o il dormait pour lui couper cette chevelure et cette barbe incultes, qui formaient comme une sorte de crinire et lui donnaient un aspect si sauvage. Il lavait aussi vtu plus convenablement, aprs lavoir dbarrass de ce lambeau dtoffe qui le couvrait. Il en rsulta que, grce ces soins, linconnu reprit figure humaine, et il sembla mme que ses yeux fussent redevenus plus doux. Certainement, quand lintelligence lclairait autrefois, la figure de cet homme devait avoir une sorte de beaut. Chaque jour, Cyrus Smith simposa la tche de passer quelques heures dans sa compagnie. Il venait travailler prs de lui et soccupait de diverses choses, de manire fixer son attention. Il pouvait suffire, en effet, dun clair pour rallumer cette me, dun souvenir qui traverst ce cerveau pour y rappeler la raison. On lavait bien vu, pendant la tempte, bord du Bonadventure ! Lingnieur ne ngligeait pas non plus de parler haute voix, de manire pntrer la fois par les organes de loue et de la vue jusquau fond de cette intelligence engourdie. Tantt lun de ses compagnons, tantt lautre, quelquefois tous, se joignaient lui. Ils causaient le plus souvent de choses ayant rapport la marine, qui devaient toucher davantage un marin. Par moments, linconnu prtait comme une vague attention ce qui se disait, et les colons arrivrent bientt cette persuasion quil les comprenait en partie. Quelquefois mme lexpression de son visage tait profondment douloureuse, preuve quil souffrait intrieurement ; car sa physionomie naurait pu tromper ce point ; mais il ne parlait pas, bien qu diverses reprises,
- 455 -

cependant, on pt croire que quelques paroles allaient schapper de ses lvres. Quoi quil en ft, le pauvre tre tait calme et triste ! Mais son calme ntait-il quapparent ? Sa tristesse ntait-elle que la consquence squestration ? On ne pouvait rien affirmer encore. de sa

Ne voyant plus que certains objets et dans un champ limit, sans cesse en contact avec les colons, auxquels il devait finir par shabituer, nayant aucun dsir satisfaire, mieux nourri, mieux vtu, il tait naturel que sa nature physique se modifit peu peu ; mais stait-il pntr dune vie nouvelle, ou bien, pour employer un mot qui pouvait justement sappliquer lui, ne stait-il quapprivois comme un animal vis--vis de son matre ? Ctait l une importante question, que Cyrus Smith avait hte de rsoudre, et cependant il ne voulait pas brusquer son malade ! Pour lui, linconnu ntait quun malade ! Serait-ce jamais un convalescent ? Aussi, comme lingnieur lobservait tous moments ! Comme il guettait son me, si lon peut parler ainsi ! Comme il tait prt la saisir ! Les colons suivaient avec une sincre motion toutes les phases de cette cure entreprise par Cyrus Smith. Ils laidaient aussi dans cette uvre dhumanit, et tous, sauf peut-tre lincrdule Pencroff, ils en arrivrent bientt partager son esprance et sa foi.

- 456 -

Le calme de linconnu tait profond, on la dit, et il montrait pour lingnieur, dont il subissait visiblement linfluence, une sorte dattachement. Cyrus Smith rsolut donc de lprouver, en le transportant dans un autre milieu, devant cet ocan que ses yeux avaient autrefois lhabitude de contempler, la lisire de ces forts qui devaient lui rappeler celles o staient passes tant dannes de sa vie ! Mais, dit Gdon Spilett, pouvons-nous esprer que, mis en libert, il ne schappera pas ? Cest une exprience faire, rpondit lingnieur. Bon ! dit Pencroff. Quand ce gaillard-l aura lespace devant lui et sentira le grand air, il filera toutes jambes ! Je ne le crois pas, rpondit Cyrus Smith. Essayons, dit Gdon Spilett. Essayons , rpondit lingnieur. Ce jour-l tait le 30 octobre, et, par consquent, il y avait neuf jours que le naufrag de lle Tabor tait prisonnier Granite-House. Il faisait chaud, et un beau soleil dardait ses rayons sur lle. Cyrus Smith et Pencroff allrent la chambre occupe par linconnu, quils trouvrent couch prs de la fentre et regardant le ciel. Venez, mon ami , lui dit lingnieur.

- 457 -

Linconnu se leva aussitt. Son il se fixa sur Cyrus Smith, et il le suivit, tandis que le marin marchait derrire lui, peu confiant dans les rsultats de lexprience. Arrivs la porte, Cyrus Smith et Pencroff lui firent prendre place dans lascenseur, tandis que Nab, Harbert et Gdon Spilett les attendaient au bas de Granite-House. La banne descendit, et en quelques instants tous furent runis sur la grve. Les colons sloignrent un peu de linconnu, de manire lui laisser quelque libert. Celui-ci fit quelques pas, en savanant vers la mer, et son regard brilla avec une animation extrme, mais il ne chercha aucunement schapper. Il regardait les petites lames qui, brises par llot, venaient mourir sur le sable. Ce nest encore que la mer, fit observer Gdon Spilett, et il est possible quelle ne lui inspire pas le dsir de senfuir ! Oui, rpondit Cyrus Smith, il faut le conduire au plateau, sur la lisire de la fort. L, lexprience sera plus concluante. Dailleurs, il ne pourra pas schapper, fit observer Nab, puisque les ponts sont relevs. Oh ! fit Pencroff, cest bien l un homme sembarrasser dun ruisseau comme le creek-glycrine ! Il aurait vite fait de le franchir, mme dun seul bond ! Nous verrons bien , se contenta de rpondre Cyrus Smith, dont les yeux ne quittaient pas ceux de son malade. Celui-ci fut alors conduit vers lembouchure de la Mercy, et tous, remontant la rive gauche de la rivire, gagnrent le plateau de Grande-vue.
- 458 -

Arriv lendroit o croissaient les premiers beaux arbres de la fort, dont la brise agitait lgrement le feuillage, linconnu parut humer avec ivresse cette senteur pntrante qui imprgnait latmosphre, et un long soupir schappa de sa poitrine ! Les colons se tenaient en arrire, prts le retenir, sil et fait un mouvement pour schapper ! Et, en effet, le pauvre tre fut sur le point de slancer dans le creek qui le sparait de la fort, et ses jambes se dtendirent un instant comme un ressort mais, presque aussitt, il se replia sur lui-mme, il saffaissa demi, et une grosse larme coula de ses yeux ! Ah ! scria Cyrus Smith, te voil donc redevenu homme, puisque tu pleures !

- 459 -

CHAPITRE XVI
Oui ! Le malheureux avait pleur ! Quelque souvenir, sans doute, avait travers son esprit, et, suivant lexpression de Cyrus Smith, il stait refait homme par les larmes. Les colons le laissrent pendant quelque temps sur le plateau, et sloignrent mme un peu, de manire quil se sentt libre ; mais il ne songea aucunement profiter de cette libert, et Cyrus Smith se dcida bientt le ramener Granite-House. Deux jours aprs cette scne, linconnu sembla vouloir se mler peu peu la vie commune. Il tait vident quil entendait, quil comprenait, mais non moins vident quil mettait une trange obstination ne pas parler aux colons, car, un soir, Pencroff, prtant loreille la porte de sa chambre, entendit ces mots schapper de ses lvres : Non ! Ici ! Moi ! Jamais ! Le marin rapporta ces paroles ses compagnons. Il y a l quelque douloureux mystre ! dit Cyrus Smith. Linconnu avait commenc se servir des outils de labourage, et il travaillait au potager. Quand il sarrtait dans sa besogne, ce qui arrivait souvent, il demeurait comme concentr en lui-mme ; mais, sur la recommandation de lingnieur, on respectait lisolement quil paraissait vouloir garder. Si lun des colons sapprochait de lui, il reculait, et des sanglots soulevaient sa poitrine, comme si elle en et t trop pleine ! tait-ce donc le remords qui laccablait ainsi ? On pouvait le croire, et Gdon Spilett ne put sempcher de faire, un jour, cette observation :

- 460 -

Sil ne parle pas, cest quil aurait, je crois, des choses trop graves dire ! Il fallait tre patient et attendre. Quelques jours plus tard, le 3 novembre, linconnu, travaillant sur le plateau, stait arrt, aprs avoir laiss tomber sa bche terre, et Cyrus Smith, qui lobservait peu de distance, vit encore une fois des larmes qui coulaient de ses yeux. Une sorte de piti irrsistible le conduisit vers lui, et il lui toucha le bras lgrement. Mon ami ? dit-il. Le regard de linconnu chercha lviter, et Cyrus Smith, ayant voulu lui prendre la main, il recula vivement. Mon ami, dit Cyrus Smith dune voix plus ferme, regardezmoi, je le veux ! Linconnu regarda lingnieur et sembla tre sous son influence, comme un magntis sous la puissance de son magntiseur. Il voulut fuir. Mais alors il se fit dans sa physionomie comme une transformation. Son regard lana des clairs. Des paroles cherchrent schapper de ses lvres. Il ne pouvait plus se contenir ! enfin, il croisa les bras ; puis, dune voix sourde : Qui tes-vous ? demanda-t-il Cyrus Smith. Des naufrags comme vous, rpondit lingnieur, dont lmotion tait profonde. Nous vous avons amen ici, parmi vos semblables. Mes semblables ! je nen ai pas ! Vous tes au milieu damis

- 461 -

Des amis ! moi ! Des amis ! scria linconnu en cachant sa tte dans ses mains non jamais laissez-moi ! Laissezmoi ! Puis, il senfuit du ct du plateau qui dominait la mer, et l il demeura longtemps immobile. Cyrus Smith avait rejoint ses compagnons et leur racontait ce qui venait de se passer. Oui ! Il y a un mystre dans la vie de cet homme, dit Gdon Spilett, et il semble quil ne soit rentr dans lhumanit que par la voie du remords. Je ne sais trop quelle espce dhomme nous avons ramen l, dit le marin. Il a des secrets Que nous respecterons, rpondit vivement Cyrus Smith. Sil a commis quelque faute, il la cruellement expie, et, nos yeux, il est absous. Pendant deux heures, linconnu demeura seul sur la plage, videmment sous linfluence de souvenirs qui lui refaisaient tout son pass, un pass funeste sans doute, et les colons, sans le perdre de vue, ne cherchrent point troubler son isolement. Cependant, aprs deux heures, il parut avoir pris une rsolution, et il vint trouver Cyrus Smith. Ses yeux taient rouges des larmes quil avait verses, mais il ne pleurait plus. Toute sa physionomie tait empreinte dune humilit profonde. Il semblait craintif, honteux, se faire tout petit, et son regard tait constamment baiss vers la terre. Monsieur, dit-il Cyrus Smith, vos compagnons et vous, tes-vous anglais ?

- 462 -

Non, rpondit lingnieur, nous sommes amricains. Ah ! fit linconnu, et il murmura ces mots : Jaime mieux cela ! Et vous, mon ami ? demanda lingnieur. Anglais , rpondit-il prcipitamment. Et, comme si ces quelques mots lui eussent pes dire, il sloigna de la grve, quil parcourut depuis la cascade jusqu lembouchure de la Mercy, dans un tat dextrme agitation. Puis, ayant pass un certain moment prs dHarbert, il sarrta, et, dune voix trangle : Quel mois ? lui demanda-t-il. Dcembre, rpondit Harbert. Quelle anne ? 1866. Douze ans ! Douze ans ! scria-t-il. Puis il le quitta brusquement. Harbert avait rapport aux colons les demandes et la rponse qui lui avaient t faites. Cet infortun, fit observer Gdon Spilett, ntait plus au courant ni des mois ni des annes !

- 463 -

Oui ! ajouta Harbert, et il tait depuis douze ans dj sur llot quand nous ly avons trouv ! Douze ans ! rpondit Cyrus Smith. Ah ! Douze ans disolement, aprs une existence maudite peut-tre, peuvent bien altrer la raison dun homme ! Je suis port croire, dit alors Pencroff, que cet homme nest point arriv lle Tabor par naufrage, mais qu la suite de quelque crime, il y aura t abandonn. Vous devez avoir raison, Pencroff, rpondit le reporter, et si cela est, il nest pas impossible que ceux qui lont laiss sur lle ne reviennent ly rechercher un jour ! Et ils ne le trouveront plus, dit Harbert. Mais alors, reprit Pencroff, il faudrait retourner, et Mes amis, dit Cyrus Smith, ne traitons pas cette question avant de savoir quoi nous en tenir. Je crois que ce malheureux a souffert, quil a durement expi ses fautes, quelles quelles soient, et que le besoin de spancher ltouffe. Ne le provoquons pas nous raconter son histoire ! Il nous la dira sans doute, et, quand nous laurons apprise, nous verrons quel parti il conviendra de suivre. Lui seul, dailleurs, peut nous apprendre sil a conserv plus que lespoir, la certitude dtre rapatri un jour, mais jen doute ! Et pourquoi ? demanda le reporter. Parce que, dans le cas o il et t sr dtre dlivr dans un temps dtermin, il aurait attendu lheure de sa dlivrance et net pas jet ce document la mer. Non, il est plutt probable quil tait condamn mourir sur cet lot et quil ne devait plus jamais revoir ses semblables !
- 464 -

Mais, fit observer le marin, il y a une chose que je ne puis pas mexpliquer. Laquelle ? Sil y a douze ans que cet homme a t abandonn sur lle Tabor, on peut bien supposer quil tait depuis plusieurs annes dj dans cet tat de sauvagerie o nous lavons trouv ! Cela est probable, rpondit Cyrus Smith. Il y aurait donc, par consquent, plusieurs annes quil aurait crit ce document ! Sans doute, et cependant le document semblait rcemment crit ! Dailleurs, comment admettre que la bouteille qui renfermait le document ait mis plusieurs annes venir de lle Tabor lle Lincoln ? Ce nest pas absolument impossible, rpondit le reporter. Ne pouvait-elle tre depuis longtemps dj sur les parages de lle ? Non, rpondit Pencroff, car elle flottait encore. On ne peut pas mme supposer quaprs avoir sjourn plus ou moins longtemps sur le rivage, elle ait pu tre reprise par la mer, car cest tout rochers sur la cte sud, et elle sy ft immanquablement brise ! En effet, rpondit Cyrus Smith, qui demeura songeur. Et puis, ajouta le marin, si le document avait plusieurs annes de date, si depuis plusieurs annes il tait enferm dans
- 465 -

cette bouteille, il et t avari par lhumidit. Or, il nen tait rien, et il se trouvait dans un parfait tat de conservation. Lobservation du marin tait trs juste, et il y avait l un fait incomprhensible, car le document semblait avoir t rcemment crit, quand les colons le trouvrent dans la bouteille. De plus, il donnait la situation de lle Tabor en latitude et en longitude avec prcision, ce qui impliquait chez son auteur des connaissances assez compltes en hydrographie, quun simple marin ne pouvait avoir. Il y a l, une fois encore, quelque chose dinexplicable, dit lingnieur, mais ne provoquons pas notre nouveau compagnon parler. Quand il le voudra, mes amis, nous serons prts lentendre ! Pendant les jours qui suivirent, linconnu ne pronona pas une parole et ne quitta pas une seule fois lenceinte du plateau. Il travaillait la terre, sans perdre un instant, sans prendre un moment de repos, mais toujours lcart. Aux heures du repas, il ne remontait point Granite-House, bien que linvitation lui en et t faite plusieurs reprises, et il se contentait de manger quelques lgumes crus. La nuit venue, il ne regagnait pas la chambre qui lui avait t assigne, mais il restait l, sous quelque bouquet darbres, ou, quand le temps tait mauvais, il se blottissait dans quelque anfractuosit des roches. Ainsi, il vivait encore comme au temps o il navait dautre abri que les forts de lle Tabor, et toute insistance pour lamener modifier sa vie ayant t vaine, les colons attendirent patiemment. Mais le moment arrivait enfin o, imprieusement et comme involontairement pouss par sa conscience, de terribles aveux allaient lui chapper. Le 10 novembre, vers huit heures du soir, au moment o lobscurit commenait se faire, linconnu se prsenta inopinment devant les colons, qui taient runis sous la vranda.

- 466 -

Ses yeux brillaient trangement, et toute sa personne avait repris son aspect farouche des mauvais jours. Cyrus Smith et ses compagnons furent comme atterrs en voyant que, sous lempire dune terrible motion, ses dents claquaient comme celles dun fivreux. Quavait-il donc ? La vue de ses semblables lui tait-elle insupportable ? En avait-il assez de cette existence dans ce milieu honnte ? Est-ce que la nostalgie de labrutissement le reprenait ? On dut le croire, quand on lentendit sexprimer ainsi en phrases incohrentes : Pourquoi suis-je ici ? de quel droit mavez-vous arrach mon lot ? est-ce quil peut y avoir un lien entre vous et moi ? savez-vous qui je suis ce que jai fait pourquoi jtais l-bas seul ? Et qui vous dit quon ne my a pas abandonn que je ntais pas condamn mourir l ? connaissez-vous mon pass ? savez-vous si je nai pas vol, assassin si je ne suis pas un misrable un tre maudit bon vivre comme une bte fauve loin de tous dites le savez-vous ? Les colons coutaient sans interrompre le misrable, auquel ces demi-aveux chappaient pour ainsi dire malgr lui. Cyrus Smith voulut alors le calmer en sapprochant de lui, mais il recula vivement. Non ! Non ! scria-t-il. Un mot seulement suis-je libre ? Vous tes libre, rpondit lingnieur. Adieu donc ! scria-t-il, et il senfuit comme un fou. Nab, Pencroff, Harbert coururent aussitt vers la lisire du bois mais ils revinrent seuls.

- 467 -

Il faut le laisser faire ! dit Cyrus Smith. Il ne reviendra jamais, scria Pencroff. Il reviendra , rpondit lingnieur. Et, depuis lors, bien des jours se passrent ; mais Cyrus Smith tait-ce une sorte de pressentiment ? persista dans linbranlable ide que le malheureux reviendrait tt ou tard. Cest la dernire rvolte de cette rude nature, disait-il, que le remords a touche et quun nouvel isolement pouvanterait. Cependant, les travaux de toutes sortes furent continus, tant au plateau de Grande-vue quau corral, o Cyrus Smith avait lintention de btir une ferme. Il va sans dire que les graines rcoltes par Harbert lle Tabor avaient t soigneusement semes. Le plateau formait alors un vaste potager, bien dessin, bien entretenu, et qui ne laissait pas chmer les bras des colons. L, il y avait toujours travailler. mesure que les plantes potagres staient multiplies, il avait fallu agrandir les simples carrs, qui tendaient devenir de vritables champs et remplacer les prairies. Mais le fourrage abondait dans les autres portions de lle, et les onaggas ne devaient pas craindre dtre jamais rationns. Mieux valait, dailleurs, transformer en potager le plateau de Grande-vue, dfendu par sa profonde ceinture de creeks, et reporter en dehors les prairies qui navaient pas besoin dtre protges contre les dprdations des quadrumanes et des quadrupdes. Au 15 novembre, on fit la troisime moisson. Voil un champ qui stait accru en surface, depuis dix-huit mois que le premier grain de bl avait t sem ! La seconde rcolte de six cent mille grains produisit cette fois quatre mille boisseaux, soit plus de cinq cents millions de grains ! La colonie tait riche en bl, car il suffisait de semer une dizaine de boisseaux pour que la

- 468 -

rcolte ft assure chaque anne et que tous, hommes et btes, pussent sen nourrir. La moisson fut donc faite, et lon consacra la dernire quinzaine du mois de novembre aux travaux de panification. En effet, on avait le grain, mais non la farine, et linstallation dun moulin fut ncessaire. Cyrus Smith et pu utiliser la seconde chute qui spanchait sur la Mercy pour tablir son moteur, la premire tant dj occupe mouvoir les pilons du moulin foulon ; mais, aprs discussion, il fut dcid que lon tablirait un simple moulin vent sur les hauteurs de Grande-vue. La construction de lun noffrait pas plus de difficult que la construction de lautre, et on tait sr, dautre part, que le vent ne manquerait pas sur ce plateau, expos aux brises du large. Sans compter, dit Pencroff, que ce moulin vent sera plus gai et fera bon effet dans le paysage ! On se mit donc luvre en choisissant des bois de charpente pour la cage et le mcanisme du moulin. Quelques grands grs qui se trouvaient dans le nord du lac pouvaient facilement se transformer en meules, et quant aux ailes, linpuisable enveloppe du ballon leur fournirait la toile ncessaire. Cyrus Smith fit les plans, et lemplacement du moulin fut choisi un peu droite de la basse-cour, prs de la berge du lac. Toute la cage devait reposer sur un pivot maintenu dans de grosses charpentes, de manire pouvoir tourner avec tout le mcanisme quelle contenait selon les demandes du vent. Ce travail saccomplit rapidement. Nab et Pencroff taient devenus de trs habiles charpentiers et navaient qu suivre les gabarits fournis par lingnieur. Aussi une sorte de gurite cylindrique, une vraie poivrire, coiffe dun toit aigu, sleva-telle bientt lendroit dsign. Les quatre chssis qui formaient les ailes avaient t solidement implants dans larbre de couche, de manire faire un certain angle avec lui, et ils furent fixs au
- 469 -

moyen de tenons de fer. Quant aux diverses parties du mcanisme intrieur, la bote destine contenir les deux meules, la meule gisante et la meule courante, la trmie, sorte de grande auge carre, large du haut, troite du bas, qui devait permettre aux grains de tomber sur les meules, lauget oscillant destin rgler le passage du grain, et auquel son perptuel tic-tac a fait donner le nom de babillard , et enfin le blutoir, qui, par lopration du tamisage, spare le son de la farine, cela se fabriqua sans peine. Les outils taient bons, et le travail fut peu difficile, car, en somme, les organes dun moulin sont trs simples. Ce ne fut quune question de temps. Tout le monde avait travaill la construction du moulin, et dcembre il tait termin.

le

1er

Comme toujours, Pencroff tait enchant de son ouvrage, et il ne doutait pas que lappareil ne ft parfait. Maintenant, un bon vent, dit-il, et nous allons joliment moudre notre premire rcolte ! Un bon vent, soit, rpondit lingnieur, mais pas trop de vent, Pencroff. Bah ! Notre moulin nen tournera que plus vite ! Il nest pas ncessaire quil tourne si vite, rpondit Cyrus Smith. On sait par exprience que la plus grande quantit de travail est produite par un moulin quand le nombre de tours parcourus par les ailes en une minute est sextuple du nombre de pieds parcourus par le vent en une seconde. Avec une brise moyenne, qui donne vingt-quatre pieds la seconde, il imprimera seize tours aux ailes pendant une minute, et il nen faut pas davantage. Justement ! scria Harbert, il souffle une jolie brise de nord-est qui fera bien notre affaire !
- 470 -

Il ny avait aucune raison de retarder linauguration du moulin, car les colons avaient hte de goter au premier morceau de pain de lle Lincoln. Ce jour-l donc, dans la matine, deux trois boisseaux de bl furent moulus, et le lendemain, au djeuner, une magnifique miche, un peu compacte peut-tre, quoique leve avec de la levure de bire, figurait sur la table de Granite-House. Chacun y mordit belles dents, et avec quel plaisir, on le comprend de reste ! Cependant linconnu navait pas reparu. Plusieurs fois, Gdon Spilett et Harbert avaient parcouru la fort aux environs de Granite-House, sans le rencontrer, sans en trouver aucune trace. Ils sinquitaient srieusement de cette disparition prolonge. Certainement, lancien sauvage de lle Tabor ne pouvait tre embarrass de vivre dans ces giboyeuses forts du Far-West, mais ntait-il pas craindre quil ne reprt ses habitudes, et que cette indpendance ne ravivt ses instincts farouches ? Toutefois, Cyrus Smith, par une sorte de pressentiment, sans doute, persistait toujours dire que le fugitif reviendrait. Oui, il reviendra ! rptait-il avec une confiance que ses compagnons ne pouvaient partager. Quand cet infortun tait lle Tabor, il se savait seul ! Ici, il sait que ses semblables lattendent ! Puisquil a moiti parl de sa vie passe, ce pauvre repenti, il reviendra la dire tout entire, et ce jour-l il sera nous ! Lvnement allait donner raison Cyrus Smith. Le 3 dcembre, Harbert avait quitt le plateau de Grande-vue et tait all pcher sur la rive mridionale du lac. Il tait sans armes, et jusqualors il ny avait jamais eu aucune prcaution prendre, puisque les animaux dangereux ne se montraient pas dans cette partie de lle.
- 471 -

Pendant ce temps, Pencroff et Nab travaillaient la bassecour, tandis que Cyrus Smith et le reporter taient occups aux chemines fabriquer de la soude, la provision de savon tant puise. Soudain, des cris retentissent : Au secours ! moi ! Cyrus Smith et le reporter, trop loigns, navaient pu entendre ces cris. Pencroff et Nab, abandonnant la basse-cour en toute hte, staient prcipits vers le lac. Mais avant eux, linconnu, dont personne net pu souponner la prsence en cet endroit, franchissait le creekglycrine, qui sparait le plateau de la fort, et bondissait sur la rive oppose. L, Harbert tait en face dun formidable jaguar, semblable celui qui avait t tu au promontoire du reptile. Inopinment surpris, il se tenait debout contre un arbre, tandis que lanimal, ramass sur lui-mme, allait slancer mais linconnu, sans autres armes quun couteau, se prcipita sur le redoutable fauve, qui se retourna contre ce nouvel adversaire. La lutte fut courte. Linconnu tait dune force et dune adresse prodigieuses. Il avait saisi le jaguar la gorge dune main puissante comme une cisaille, sans sinquiter si les griffes du fauve lui pntraient dans les chairs, et, de lautre, il lui fouillait le cur avec son couteau. Le jaguar tomba. Linconnu le poussa du pied, et il allait senfuir au moment o les colons arrivaient sur le thtre de la lutte, quand Harbert, sattachant lui, scria :

- 472 -

Non ! Non ! Vous ne vous en irez pas ! Cyrus Smith alla vers linconnu, dont les sourcils se froncrent, lorsquil le vit sapprocher. Le sang coulait son paule sous sa veste dchire, mais il ny prenait pas garde. Mon ami, lui dit Cyrus Smith, nous venons de contracter une dette de reconnaissance envers vous. Pour sauver notre enfant, vous avez risqu votre vie ! Ma vie ! murmura linconnu. Quest-ce quelle vaut ? Moins que rien ! Vous tes bless ? Peu importe. Voulez-vous me donner votre main ? Et comme Harbert cherchait saisir cette main, qui venait de le sauver, linconnu se croisa les bras, sa poitrine se gonfla, son regard se voila, et il parut vouloir fuir ; mais, faisant un violent effort sur lui-mme, et dun ton brusque : Qui tes-vous ? dit-il, et que prtendez-vous tre pour moi ? Ctait lhistoire des colons quil demandait ainsi, et pour la premire fois. Peut-tre, cette histoire raconte, dirait-il la sienne ? En quelques mots, Cyrus Smith raconta tout ce qui stait pass depuis leur dpart de Richmond, comment ils staient tirs daffaire, et quelles ressources taient maintenant leur disposition. Linconnu lcoutait avec une extrme attention.

- 473 -

Puis, lingnieur dit alors ce quils taient tous, Gdon Spilett, Harbert, Pencroff, Nab, lui, et il ajouta que la plus grande joie quils avaient prouve depuis leur arrive dans lle Lincoln, ctait leur retour de llot, quand ils avaient pu compter un compagnon de plus. ces mots, celui-ci rougit, sa tte sabaissa sur sa poitrine, et un sentiment de confusion se peignit sur toute sa personne. Et maintenant que vous nous connaissez, ajouta Cyrus Smith, voulez-vous nous donner votre main ? Non, rpondit linconnu dune voix sourde, non ! Vous tes dhonntes gens, vous ! Et moi !

- 474 -

CHAPITRE XVII
Ces dernires paroles justifiaient les pressentiments des colons. Il y avait dans la vie de ce malheureux quelque funeste pass, expi peut-tre aux yeux des hommes, mais dont sa conscience ne lavait pas encore absous. En tout cas, le coupable avait des remords, il se repentait, et, cette main quils lui demandaient, ses nouveaux amis leussent cordialement presse, mais il ne se sentait pas digne de la tendre dhonntes gens ! Toutefois, aprs la scne du jaguar, il ne retourna pas dans la fort, et depuis ce jour il ne quitta plus lenceinte de GraniteHouse. Quel tait le mystre de cette existence ? Linconnu parlerait-il un jour ? Cest ce que lavenir apprendrait. En tout cas, il fut bien convenu que son secret ne lui serait jamais demand et que lon vivrait avec lui comme si lon net rien souponn. Pendant quelques jours, la vie commune continua donc dtre ce quelle avait t. Cyrus Smith et Gdon Spilett travaillaient ensemble, tantt chimistes, tantt physiciens. Le reporter ne quittait lingnieur que pour chasser avec Harbert, car il net pas t prudent de laisser le jeune garon courir seul la fort, et il fallait se tenir sur ses gardes. Quant Nab et Pencroff, un jour aux tables ou la bassecour, un autre au corral, sans compter les travaux GraniteHouse, ils ne manquaient pas douvrage. Linconnu travaillait lcart, et il avait repris son existence habituelle, nassistant point aux repas, couchant sous les arbres du plateau, ne se mlant jamais ses compagnons. Il semblait vraiment que la socit de ceux qui lavaient sauv lui ft insupportable !

- 475 -

Mais alors, faisait observer Pencroff, pourquoi a-t-il rclam le secours de ses semblables ? Pourquoi a-t-il jet ce document la mer ? Il nous le dira, rpondait invariablement Cyrus Smith. Quand ? Peut-tre plus tt que vous ne le pensez, Pencroff. Et, en effet, le jour des aveux tait proche. Le 10 dcembre, une semaine aprs son retour GraniteHouse, Cyrus Smith vit venir lui linconnu, qui, dune voix calme et dun ton humble, lui dit : Monsieur, jaurais une demande vous faire. Parlez, rpondit lingnieur ; mais auparavant, laissez-moi vous faire une question. ces mots, linconnu rougit et fut sur le point de se retirer. Cyrus Smith comprit ce qui se passait dans lme du coupable, qui craignait sans doute que lingnieur ne linterroget sur son pass ! Cyrus Smith le retint de la main : Camarade, lui dit-il, non seulement nous sommes pour vous des compagnons, mais nous sommes des amis. Je tenais vous dire cela, et maintenant je vous coute. Linconnu passa la main sur ses yeux. Il tait pris dune sorte de tremblement, et demeura quelques instants sans pouvoir articuler une parole.
- 476 -

Monsieur, dit-il enfin, je viens vous prier de maccorder une grce. Laquelle ? Vous avez quatre ou cinq milles dici, au pied de la montagne, un corral pour vos animaux domestiques. Ces animaux ont besoin dtre soigns. Voulez-vous me permettre de vivre l-bas avec eux ? Cyrus Smith regarda pendant quelques instants linfortun avec un sentiment de commisration profonde. Puis : Mon ami, dit-il, le corral na que des tables, peine convenables pour les animaux Ce sera assez bon pour moi, monsieur. Mon ami, reprit Cyrus Smith, nous ne vous contrarierons jamais en rien. Il vous plat de vivre au corral. Soit. Vous serez, dailleurs, toujours le bienvenu Granite-House. Mais puisque vous voulez vivre au corral, nous prendrons les dispositions ncessaires pour que vous y soyez convenablement install. Nimporte comment, jy serai toujours bien. Mon ami, rpondit Cyrus Smith, qui insistait dessein sur cette cordiale appellation, vous nous laisserez juger de ce que nous devons faire cet gard ! Merci, monsieur , rpondit linconnu en se retirant. Lingnieur fit aussitt part ses compagnons de la proposition qui lui avait t faite, et il fut dcid que lon construirait au corral une maison de bois que lon rendrait aussi confortable que possible.
- 477 -

Le jour mme, les colons se rendirent au corral avec les outils ncessaires, et la semaine ne stait pas coule que la maison tait prte recevoir son hte. Elle avait t leve une vingtaine de pieds des tables, et, de l, il serait facile de surveiller le troupeau de mouflons, qui comptait alors plus de quatre-vingts ttes. Quelques meubles, couchette, table, banc, armoire, coffre, furent fabriqus, et des armes, des munitions, des outils furent transports au corral. Linconnu, dailleurs, navait point t voir sa nouvelle demeure, et il avait laiss les colons y travailler sans lui, pendant quil soccupait sur le plateau, voulant sans doute mettre la dernire main sa besogne. Et de fait, grce lui, toutes les terres taient laboures et prtes tre ensemences, ds que le moment en serait venu. Ctait le 20 dcembre que les installations avaient t acheves au corral. Lingnieur annona linconnu que sa demeure tait prte le recevoir, et celui-ci rpondit quil irait y coucher le soir mme. Ce soir-l, les colons taient runis dans la grande salle de Granite-House. Il tait alors huit heures, heure laquelle leur compagnon devait les quitter. Ne voulant pas le gner en lui imposant par leur prsence des adieux qui lui auraient peut-tre cot, ils lavaient laiss seul et ils taient remonts GraniteHouse. Or, ils causaient dans la grande salle, depuis quelques instants, quand un coup lger fut frapp la porte. Presque aussitt, linconnu entra, et sans autre prambule : Messieurs, dit-il, avant que je vous quitte, il est bon que vous sachiez mon histoire. La voici.

- 478 -

Ces simples mots ne laissrent pas dimpressionner trs vivement Cyrus Smith et ses compagnons. Lingnieur stait lev. Nous ne vous demandons rien, mon ami, dit-il. Cest votre droit de vous taire Cest mon devoir de parler. Asseyez-vous donc. Je resterai debout. Nous sommes prts vous entendre , rpondit Cyrus Smith. Linconnu se tenait dans un coin de la salle, un peu protg par la pnombre. Il tait tte nue, les bras croiss sur la poitrine, et cest dans cette posture que, dune voix sourde, parlant comme quelquun qui se force parler, il fit le rcit suivant, que ses auditeurs ninterrompirent pas une seule fois : Le 20 dcembre 1854, un yacht de plaisance vapeur, le Duncan, appartenant au laird cossais, lord Glenarvan, jetait lancre au cap Bernouilli, sur la cte occidentale de lAustralie, la hauteur du trente-septime parallle. bord de ce yacht taient lord Glenarvan, sa femme, un major de larme anglaise, un gographe franais, une jeune fille et un jeune garon. Ces deux derniers taient les enfants du capitaine Grant, dont le navire le Britannia avait pri corps et biens, une anne auparavant. Le Duncan tait command par le capitaine John Mangles et mont par un quipage de quinze hommes. Voici pourquoi ce yacht se trouvait cette poque sur les ctes de lAustralie.
- 479 -

Six mois auparavant, une bouteille renfermant un document crit en anglais, en allemand et en franais, avait t trouve dans la mer dIrlande et ramasse par le Duncan. Ce document portait en substance quil existait encore trois survivants du naufrage du Britannia, que ces survivants taient le capitaine Grant et deux de ses hommes, et quils avaient trouv refuge sur une terre dont le document donnait la latitude, mais dont la longitude, efface par leau de mer, ntait plus lisible. Cette latitude tait celle de 3711 australe. Donc, la longitude tant inconnue, si lon suivait ce trente-septime parallle travers les continents et les mers, on tait certain darriver sur la terre habite par le capitaine Grant et ses deux compagnons. Lamiraut anglaise ayant hsit entreprendre cette recherche, lord Glenarvan rsolut de tout tenter pour retrouver le capitaine. Mary et Robert Grant avaient t mis en rapport avec lui. Le yacht le Duncan fut quip pour une campagne lointaine laquelle la famille du lord et les enfants du capitaine voulurent prendre part, et le Duncan, quittant Glasgow, se dirigea vers lAtlantique, doubla le dtroit de Magellan et remonta par le Pacifique jusqu la Patagonie, o, suivant une premire interprtation du document, on pouvait supposer que le capitaine Grant tait prisonnier des indignes. Le Duncan dbarqua ses passagers sur la cte occidentale de la Patagonie et repartit pour les reprendre sur la cte orientale, au cap Corrientes. Lord Glenarvan traversa la Patagonie, en suivant le trenteseptime parallle, et, nayant trouv aucune trace du capitaine, il se rembarqua le 13 novembre, afin de poursuivre ses recherches travers locan.

- 480 -

Aprs avoir visit sans succs les les Tristan dAcunha et dAmsterdam, situes sur son parcours, le Duncan, ainsi que je lai dit, arriva au cap Bernouilli, sur la cte australienne, le 20 dcembre 1854. Lintention de lord Glenarvan tait de traverser lAustralie comme il avait travers lAmrique, et il dbarqua. quelques milles du rivage tait tablie une ferme, appartenant un irlandais, qui offrit lhospitalit aux voyageurs. Lord Glenarvan fit connatre cet irlandais, les raisons qui lavaient amen dans ces parages, et il lui demanda sil avait connaissance quun trois-mts anglais, le Britannia, se ft perdu depuis moins de deux ans sur la cte ouest de lAustralie. Lirlandais navait jamais entendu parler de ce naufrage ; mais, la grande surprise des assistants, un des serviteurs de lirlandais, intervenant, dit : Milord, louez et remerciez Dieu. Si le capitaine Grant est encore vivant, il est vivant sur la terre australienne. Qui tes-vous ? demanda lord Glenarvan. Un cossais comme vous, milord, rpondit cet homme, et je suis un des compagnons du capitaine Grant, un des naufrags du Britannia. Cet homme sappelait Ayrton. Ctait, en effet, le contrematre du Britannia, ainsi que le tmoignaient ses papiers. Mais, spar du capitaine Grant au moment o le navire se brisait sur les rcifs, il avait cru jusqualors que son capitaine avait pri avec tout lquipage, et quil tait lui, Ayrton, seul survivant du Britannia. Seulement, ajouta-t-il, ce nest pas sur la cte ouest, mais sur la cte est de lAustralie que le Britannia sest perdu, et si le capitaine Grant est vivant encore, comme lindique son
- 481 -

document, il est prisonnier des indignes australiens, et cest sur lautre cte quil faut le chercher. Cet homme, en parlant ainsi, avait la voix franche, le regard assur. On ne pouvait douter de ses paroles. Lirlandais, qui lavait son service depuis plus dun an, en rpondait. Lord Glenarvan crut la loyaut de cet homme, et, grce ses conseils, il rsolut de traverser lAustralie en suivant le trente-septime parallle. Lord Glenarvan, sa femme, les deux enfants, le major, le franais, le capitaine Mangles et quelques matelots devaient composer la petite troupe sous la conduite dAyrton, tandis que le Duncan, aux ordres du second, Tom Austin, allait se rendre Melbourne, o il attendrait les instructions de lord Glenarvan. Ils partirent le 23 dcembre 1854. Il est temps de dire que cet Ayrton tait un tratre. Ctait, en effet, le contre-matre du Britannia ; mais, la suite de discussions avec son capitaine, il avait essay dentraner son quipage la rvolte et de semparer du navire, et le capitaine Grant lavait dbarqu, le 8 avril 1852, sur la cte ouest de lAustralie, puis il tait reparti en labandonnant, ce qui ntait que justice. Ainsi, ce misrable ne savait rien du naufrage du Britannia. Il venait de lapprendre par le rcit de Glenarvan ! Depuis son abandon, il tait devenu, sous le nom de Ben Joyce, le chef de convicts vads, et, sil soutint impudemment que le naufrage avait eu lieu sur la cte est, sil poussa lord Glenarvan se lancer dans cette direction, cest quil esprait le sparer de son navire, semparer du Duncan et faire de ce yacht un pirate du Pacifique. Ici, linconnu sinterrompit un instant. Sa voix tremblait, mais il reprit en ces termes :

- 482 -

Lexpdition partit et se dirigea travers la terre australienne. Elle fut naturellement malheureuse, puisque Ayrton ou Ben Joyce, comme on voudra lappeler, la dirigeait, tantt prcd, tantt suivi de sa bande de convicts, qui avait t prvenue du coup faire. Cependant le Duncan avait t envoy Melbourne pour sy rparer. Il sagissait donc de dcider lord Glenarvan lui donner lordre de quitter Melbourne et de se rendre sur la cte est de lAustralie, o il serait facile de sen emparer. Aprs avoir conduit lexpdition assez prs de cette cte, au milieu de vastes forts, o toutes ressources manquaient, Ayrton obtint une lettre quil stait charg de porter au second du Duncan, lettre qui donnait lordre au yacht de se rendre immdiatement sur la cte est, la baie Twofold, cest--dire quelques journes de lendroit o lexpdition stait arrte. Ctait l quAyrton avait donn rendez-vous ses complices. Au moment o cette lettre allait lui tre remise, le tratre fut dmasqu et neut plus qu fuir. Mais cette lettre, qui devait lui livrer le Duncan, il fallait lavoir tout prix. Ayrton parvint sen emparer, et, deux jours aprs, il arrivait Melbourne. Jusqualors le criminel avait russi dans ses odieux projets. Il allait pouvoir conduire le Duncan cette baie Twofold, o il serait facile aux convicts de sen emparer, et, son quipage massacr, Ben Joyce deviendrait le matre de ces mers Dieu devait larrter au dnouement de ses funestes desseins. Ayrton, arriv Melbourne, remit la lettre au second, Tom Austin, qui en prit connaissance et appareilla aussitt ; mais que lon juge du dsappointement et de la colre dAyrton, quand, le lendemain de lappareillage, il apprit que le second conduisait le navire, non sur la cte est de lAustralie, la baie de Twofold, mais bien sur la cte est de la Nouvelle-Zlande. Il voulut sy opposer, Austin lui montra la lettre ! Et, en effet, par une erreur providentielle du gographe franais qui avait rdig cette lettre,
- 483 -

la cte est de la Nouvelle-Zlande tait indique comme lieu de destination. Tous les plans dAyrton chouaient ! Il voulut se rvolter. On lenferma. Il fut donc emmen sur la cte de la NouvelleZlande, ne sachant plus ni ce que deviendraient ses complices, ni ce que deviendrait lord Glenarvan. Le Duncan resta croiser sur cette cte jusquau 3 mars. Ce jour-l, Ayrton entendit des dtonations. Ctaient les caronades du Duncan qui faisaient feu, et, bientt, lord Glenarvan et tous les siens arrivaient bord. Voici ce qui stait pass. Aprs mille fatigues, mille dangers, lord Glenarvan avait pu achever son voyage et arriver la cte est de lAustralie, sur la baie de Twofold. Pas de Duncan ! il tlgraphia Melbourne. On lui rpondit : Duncan parti depuis le 18 courant pour une destination inconnue. Lord Glenarvan ne put plus penser quune chose : cest que lhonnte yacht tait tomb aux mains de Ben Joyce et quil tait devenu un navire de pirates ! Cependant lord Glenarvan ne voulut pas abandonner la partie. Ctait un homme intrpide et gnreux. Il sembarqua sur un navire marchand, se fit conduire la cte ouest de la NouvelleZlande, la traversa sur le trente-septime parallle, sans rencontrer aucune trace du capitaine Grant ; mais, sur lautre cte, sa grande surprise, et par la volont du ciel, il retrouva le Duncan, sous les ordres du second, qui lattendait depuis cinq semaines ! On tait au 3 mars 1855. Lord Glenarvan tait donc bord du Duncan, mais Ayrton y tait aussi. Il comparut devant le lord, qui voulut tirer de lui tout ce que le bandit pouvait savoir au sujet
- 484 -

du capitaine Grant. Ayrton refusa de parler. Lord Glenarvan lui dit alors qu la premire relche, on le remettrait aux autorits anglaises. Ayrton resta muet. Le Duncan reprit la route du trente-septime parallle. Cependant, lady Glenarvan entreprit de vaincre la rsistance du bandit. Enfin, son influence lemporta, et Ayrton, en change de ce quil pourrait dire, proposa lord Glenarvan de labandonner sur une des les du Pacifique, au lieu de le livrer aux autorits anglaises. Lord Glenarvan, dcid tout pour apprendre ce qui concernait le capitaine Grant, y consentit. Ayrton raconta alors toute sa vie, et il fut constant quil ne savait rien depuis le jour o le capitaine Grant lavait dbarqu sur la cte australienne. Nanmoins, lord Glenarvan tint la parole quil avait donne. Le Duncan continua sa route et arriva lle Tabor. Ctait l quAyrton devait tre dpos, et ce fut l aussi que, par un vrai miracle, on retrouva le capitaine Grant et ses deux hommes, prcisment sur ce trente-septime parallle. Le convict allait donc les remplacer sur cet lot dsert, et voici, au moment o il quitta le yacht, les paroles que pronona lord Glenarvan : Ici, Ayrton, vous serez loign de toute terre et sans communication possible avec vos semblables. Vous ne pourrez fuir cet lot o le Duncan vous laisse. Vous serez seul, sous lil dun dieu qui lit au plus profond des curs, mais vous ne serez ni perdu, ni ignor comme le fut le capitaine Grant. Si indigne que vous soyez du souvenir des hommes, les hommes se souviendront de vous. Je sais o vous tes, Ayrton, et je sais o vous trouver. Je ne loublierai jamais ! Et le Duncan, appareillant, disparut bientt. On tait au 18 mars 1855.

- 485 -

Ayrton tait seul, mais ni les munitions, ni les armes, ni les outils, ni les graines ne lui manquaient. lui, le convict, sa disposition tait la maison construite par lhonnte capitaine Grant. Il navait qu se laisser vivre et expier dans lisolement les crimes quil avait commis. Messieurs, il se repentit, il eut honte de ses crimes et il fut bien malheureux ! Il se dit que si les hommes venaient le rechercher un jour sur cet lot, il fallait quil ft digne de retourner parmi eux ! Comme il souffrit, le misrable ! Comme il travailla pour se refaire par le travail ! Comme il pria pour se rgnrer par la prire ! Pendant deux ans, trois ans, ce fut ainsi ; mais Ayrton, abattu par lisolement, regardant toujours si quelque navire ne paratrait pas lhorizon de son le, se demandant si le temps dexpiation tait bientt complet, souffrait comme on na jamais souffert ! Ah ! quelle est dure cette solitude, pour une me que rongent les remords ! Mais sans doute le ciel ne le trouvait pas assez puni, le malheureux, car il sentit peu peu quil devenait un sauvage ! Il sentit peu peu labrutissement le gagner ! Il ne peut vous dire si ce fut aprs deux ou quatre ans dabandon, mais enfin, il devint le misrable que vous avez trouv ! Je nai pas besoin de vous dire, messieurs, que Ayrton ou Ben Joyce et moi, nous ne faisons quun ! Cyrus Smith et ses compagnons staient levs la fin de ce rcit. Il est difficile de dire quel point ils taient mus ! Tant de misre, tant de douleurs et de dsespoir tals nu devant eux ! Ayrton, dit alors Cyrus Smith, vous avez t un grand criminel, mais le ciel doit certainement trouver que vous avez expi vos crimes ! Il la prouv en vous ramenant parmi vos

- 486 -

semblables. Ayrton, vous tes pardonn ! Et maintenant, voulezvous tre notre compagnon ? Ayrton stait recul. Voici ma main ! dit lingnieur. Ayrton se prcipita sur cette main que lui tendait Cyrus Smith, et de grosses larmes coulrent de ses yeux. Voulez-vous vivre avec nous ? demanda Cyrus Smith. Monsieur Smith, laissez-moi quelque temps encore, rpondit Ayrton, laissez-moi seul dans cette habitation du corral ! Comme vous le voudrez, Ayrton , rpondit Cyrus Smith. Ayrton allait se retirer, quand lingnieur lui adressa une dernire question : Un mot encore, mon ami. Puisque votre dessein tait de vivre isol, pourquoi avez-vous donc jet la mer ce document qui nous a mis sur vos traces ? Un document ? rpondit Ayrton, qui paraissait ne pas savoir ce dont on lui parlait. Oui, ce document enferm dans une bouteille que nous avons trouv, et qui donnait la situation exacte de lle Tabor ! Ayrton passa sa main sur son front. Puis, aprs avoir rflchi : Je nai jamais jet de document la mer ! rpondit-il. Jamais ? scria Pencroff.
- 487 -

Jamais ! Et Ayrton, sinclinant, regagna la porte et partit.

- 488 -

CHAPITRE XVIII
Le pauvre homme ! dit Harbert, qui, aprs stre lanc vers la porte, revint, aprs avoir vu Ayrton glisser par la corde de lascenseur et disparatre au milieu de lobscurit. Il reviendra, dit Cyrus Smith. Ah , Monsieur Cyrus, scria Pencroff, quest-ce que cela veut dire ? Comment ! Ce nest pas Ayrton qui a jet cette bouteille la mer ? Mais qui donc alors ? coup sr, si jamais question dut tre faite, ctait bien cellel ! Cest lui, rpondit Nab, seulement le malheureux tait dj demi fou. Oui ! dit Harbert, et il navait plus conscience de ce quil faisait. Cela ne peut sexpliquer quainsi, mes amis, rpondit vivement Cyrus Smith, et je comprends maintenant quAyrton ait pu indiquer exactement la situation de lle Tabor, puisque les vnements mme qui avaient prcd son abandon dans lle la lui faisaient connatre. Cependant, fit observer Pencroff, sil ntait pas encore une brute au moment o il rdigeait son document, et sil y a sept ou huit ans quil la jet la mer, comment ce papier na-t-il pas t altr par lhumidit ? Cela prouve, rpondit Cyrus Smith, quAyrton na t priv dintelligence qu une poque beaucoup plus rcente quil ne le croit.
- 489 -

Il faut bien quil en soit ainsi, rpondit Pencroff ; sans quoi, la chose serait inexplicable. Inexplicable, en effet, rpondit lingnieur, qui semblait ne pas vouloir prolonger cette conversation. Mais Ayrton a-t-il dit la vrit ? demanda le marin. Oui, rpondit le reporter. Lhistoire quil a raconte est vraie de tous points. Je me rappelle fort bien que les journaux ont rapport la tentative faite par lord Glenarvan et le rsultat quil avait obtenu. Ayrton a dit la vrit, ajouta Cyrus Smith, nen doutez pas, Pencroff, car elle tait assez cruelle pour lui. On dit vrai quand on saccuse ainsi ! Le lendemain, 21 dcembre, les colons taient descendus la grve, et, ayant gravi le plateau, ils ny trouvrent plus Ayrton. Ayrton avait gagn pendant la nuit sa maison du corral, et les colons jugrent bon de ne point limportuner de leur prsence. Le temps ferait sans doute ce que les encouragements navaient pu faire. Harbert, Pencroff et Nab reprirent alors leurs occupations accoutumes. Prcisment, ce jour-l, les mmes travaux runirent Cyrus Smith et le reporter latelier des chemines. Savez-vous, mon cher Cyrus, dit Gdon Spilett, que lexplication que vous avez donne hier au sujet de cette bouteille ne ma pas satisfait du tout ! Comment admettre que ce malheureux ait pu crire ce document et jeter cette bouteille la mer, sans en avoir aucunement gard le souvenir ? Aussi nest-ce pas lui qui la jete, mon cher Spilett.
- 490 -

Alors, vous croyez encore Je ne crois rien, je ne sais rien ! rpondit Cyrus Smith, en interrompant le reporter. Je me contente de ranger cet incident parmi ceux que je nai pu expliquer jusqu ce jour ! En vrit, Cyrus, dit Gdon Spilett, ces choses sont incroyables ! Votre sauvetage, la caisse choue sur le sable, les aventures de Top, cette bouteille enfin naurons-nous donc jamais le mot de ces nigmes ? Si ! rpondit vivement lingnieur, si, quand je devrais fouiller cette le jusque dans ses entrailles ! Le hasard nous donnera peut-tre la clef de ce mystre ! Le hasard ! Spilett ! Je ne crois gure au hasard, pas plus que je ne crois aux mystres en ce monde. Il y a une cause tout ce qui se passe dinexplicable ici, et cette cause, je la dcouvrirai. Mais en attendant, observons et travaillons. Le mois de janvier arriva. Ctait lanne 1867 qui commenait. Les travaux dt furent mens assidment. Pendant les jours qui suivirent, Harbert et Gdon Spilett tant alls du ct du corral, purent constater quAyrton avait pris possession de la demeure qui lui avait t prpare. Il soccupait du nombreux troupeau confi ses soins, et il devait pargner ses compagnons la fatigue de venir tous les deux ou trois jours visiter le corral. Cependant, afin de ne plus laisser Ayrton trop longtemps isol, les colons lui faisaient assez souvent visite. Il ntait pas indiffrent, non plus, tant donns certains soupons que partageaient lingnieur et Gdon Spilett, que
- 491 -

cette partie de lle ft soumise une certaine surveillance, et Ayrton, si quelque incident survenait, ne ngligerait pas den informer les habitants de Granite-House. Cependant il pouvait se faire que lincident ft subit et exiget dtre rapidement port la connaissance de lingnieur. En dehors mme de tous faits se rapportant au mystre de lle Lincoln, bien dautres pouvaient se produire, qui eussent appel une prompte intervention des colons, tels que lapparition dun navire passant au large et en vue de la cte occidentale, un naufrage sur les atterrages de louest, larrive possible de pirates, etc. Aussi Cyrus Smith rsolut-il de mettre le corral en communication instantane avec Granite-House. Ce fut le 10 janvier quil fit part de son projet ses compagnons. Ah ! Comment allez-vous vous y prendre, Monsieur Cyrus ? demanda Pencroff. Est-ce que, par hasard, vous songeriez installer un tlgraphe ? Prcisment, rpondit lingnieur. lectrique ? scria Harbert. lectrique, rpondit Cyrus Smith. Nous avons tous les lments ncessaires pour confectionner une pile, et le plus difficile sera dtirer des fils de fer, mais au moyen dune filire, je pense que nous en viendrons bout. Eh bien, aprs cela, rpliqua le marin, je ne dsespre plus de nous voir un jour rouler en chemin de fer ! On se mit donc louvrage, en commenant par le plus difficile, cest--dire par la confection des fils, car si on et chou, il devenait inutile de fabriquer la pile et autres accessoires.
- 492 -

Le fer de lle Lincoln, on le sait, tait de qualit excellente, et, par consquent, trs propre se laisser tirer. Cyrus Smith commena par fabriquer une filire, cest--dire une plaque dacier, qui fut perce de trous coniques de divers calibres qui devaient amener successivement le fil au degr de tnuit voulue. Cette pice dacier, aprs avoir t trempe , de tout son dur , comme on dit en mtallurgie, fut fixe dune faon inbranlable sur un btis solidement enfonc dans le sol, quelques pieds seulement de la grande chute, dont lingnieur allait encore utiliser la force motrice. En effet, l tait le moulin foulon, qui ne fonctionnait pas alors, mais dont larbre de couche, m avec une extrme puissance, pouvait servir tirer le fil, en lenroulant autour de lui. Lopration fut dlicate et demanda beaucoup de soins. Le fer, pralablement prpar en longues et minces tiges, dont les extrmits avaient t amincies la lime, ayant t introduit dans le grand calibre de la filire, fut tir par larbre de couche, enroul sur une longueur de vingt-cinq trente pieds, puis droul et reprsent successivement aux calibres de moindre diamtre ! Finalement, lingnieur obtint des fils longs de quarante cinquante pieds, quil tait facile de raccorder et de tendre sur cette distance de cinq milles qui sparait le corral de lenceinte de Granite-House. Il ne fallut que quelques jours pour mener bien cette besogne, et mme, ds que la machine eut t mise en train, Cyrus Smith laissa ses compagnons faire le mtier de trfileurs et soccupa de fabriquer sa pile. Il sagissait, dans lespce, dobtenir une pile courant constant. On sait que les lments des piles modernes se composent gnralement de charbon de cornue, de zinc et de cuivre. Le cuivre manquait absolument lingnieur, qui, malgr ses recherches, nen avait pas trouv trace dans lle Lincoln, et il
- 493 -

fallait sen passer. Le charbon de cornue, cest--dire ce dur graphite qui se trouve dans les cornues des usines gaz, aprs que la houille a t dshydrogne, on et pu le produire, mais il et fallu installer des appareils spciaux, ce qui aurait t une grosse besogne. Quant au zinc, on se souvient que la caisse trouve la pointe de lpave tait double dune enveloppe de ce mtal, qui ne pouvait pas tre mieux utilise que dans cette circonstance. Cyrus Smith, aprs mres rflexions, rsolut donc de fabriquer une pile trs simple, se rapprochant de celle que Becquerel imagina en 1820, et dans laquelle le zinc est uniquement employ. Quant aux autres substances, acide azotique et potasse, tout cela tait sa disposition. Voici donc comment fut compose cette pile, dont les effets devaient tre produits par la raction de lacide et de la potasse lun sur lautre. Un certain nombre de flacons de verre furent fabriqus et remplis dacide azotique. Lingnieur les boucha au moyen dun bouchon que traversait un tube de verre ferm son extrmit infrieure et destin plonger dans lacide au moyen dun tampon dargile maintenu par un linge. Dans ce tube, par son extrmit suprieure, il versa alors une dissolution de potasse quil avait pralablement obtenue par lincinration de diverses plantes, et, de cette faon, lacide et la potasse purent ragir lun sur lautre travers largile. Cyrus Smith prit ensuite deux lames de zinc, dont lune fut plonge dans lacide azotique, lautre dans la dissolution de potasse. Aussitt un courant se produisit, qui alla de la lame du flacon celle du tube, et ces deux lames ayant t relies par un fil mtallique, la lame du tube devint le ple positif et celle du flacon le ple ngatif de lappareil. Chaque flacon produisit donc autant de courants, qui, runis, devaient suffire provoquer tous les phnomnes de la tlgraphie lectrique.
- 494 -

Tel fut lingnieux et trs simple appareil que construisit Cyrus Smith, appareil qui allait lui permettre dtablir une communication tlgraphique entre Granite-House et le corral. Ce fut le 6 fvrier que fut commence la plantation des poteaux, munis disoloirs en verre, et destins supporter le fil, qui devait suivre la route du corral. Quelques jours aprs, le fil tait tendu, prt produire, avec une vitesse de cent mille kilomtres par seconde, le courant lectrique que la terre se chargerait de ramener son point de dpart. Deux piles avaient t fabriques, lune pour Granite-House, lautre pour le corral, car si le corral devait communiquer avec Granite-House, il pouvait tre utile aussi que Granite-House communiqut avec le corral. Quant au rcepteur et au manipulateur, ils furent trs simples. Aux deux stations, le fil senroulait sur un lectroaimant, cest--dire sur un morceau de fer doux entour dun fil. La communication tait-elle tablie entre les deux ples, le courant, partant du ple positif, traversait le fil, passait dans llectro-aimant, qui saimantait temporairement, et revenait par le sol au ple ngatif. Le courant tait-il interrompu, llectroaimant se dsaimantait aussitt. Il suffisait donc de placer une plaque de fer doux devant llectro-aimant, qui, attire pendant le passage du courant, retombait, quand le courant tait interrompu. Ce mouvement de la plaque ainsi obtenu, Cyrus Smith put trs facilement y rattacher une aiguille dispose sur un cadran, qui portait en exergue les lettres de lalphabet, et, de cette faon, correspondre dune station lautre. Le tout fut compltement install le 12 fvrier. Ce jour-l, Cyrus Smith, ayant lanc le courant travers le fil, demanda si tout allait bien au corral, et reut, quelques instants aprs, une rponse satisfaisante dAyrton.

- 495 -

Pencroff ne se tenait pas de joie, et chaque matin et chaque soir il lanait un tlgramme au corral, qui ne restait jamais sans rponse. Ce mode de communication prsenta deux avantages trs rels, dabord parce quil permettait de constater la prsence dAyrton au corral, et ensuite parce quil ne le laissait pas dans un complet isolement. Dailleurs, Cyrus Smith ne laissait jamais passer une semaine sans laller voir, et Ayrton venait de temps en temps Granite-House, o il trouvait toujours bon accueil. La belle saison scoula ainsi au milieu des travaux habituels. Les ressources de la colonie, particulirement en lgumes et en crales, saccroissaient de jour en jour, et les plants rapports de lle Tabor avaient parfaitement russi. Le plateau de Grande-vue prsentait un aspect trs rassurant. La quatrime rcolte de bl avait t admirable, et, on le pense bien, personne ne savisa de compter si les quatre cents milliards de grains figuraient la moisson. Cependant, Pencroff avait eu lide de le faire, mais Cyrus Smith lui ayant appris que, quand bien mme il parviendrait compter trois cents grains par minute, soit neuf mille lheure, il lui faudrait environ cinq mille cinq cents ans pour achever son opration, le brave marin crut devoir y renoncer. Le temps tait magnifique, la temprature trs chaude dans la journe ; mais, le soir, les brises du large venaient temprer les ardeurs de latmosphre et procuraient des nuits fraches aux habitants de Granite-House. Cependant il y eut quelques orages, qui, sils ntaient pas de longue dure, tombaient, du moins, sur lle Lincoln avec une force extraordinaire. Durant quelques heures, les clairs ne cessaient dembraser le ciel et les roulements du tonnerre ne discontinuaient pas. Vers cette poque, la petite colonie tait extrmement prospre. Les htes de la basse-cour pullulaient, et lon vivait sur son trop-plein, car il devenait urgent de ramener sa population
- 496 -

un chiffre plus modr. Les porcs avaient dj produit des petits, et lon comprend que les soins donner ces animaux absorbaient une grande partie du temps de Nab et de Pencroff. Les onaggas, qui avaient donn deux jolies btes, taient le plus souvent monts par Gdon Spilett et Harbert, devenu un excellent cavalier sous la direction du reporter, et on les attelait aussi au chariot, soit pour transporter Granite-House le bois et la houille, soit les divers produits minraux que lingnieur employait. Plusieurs reconnaissances furent pousses, vers cette poque, jusque dans les profondeurs des forts du Far-West. Les explorateurs pouvaient sy hasarder sans avoir redouter les excs de la temprature, car les rayons solaires peraient peine lpaisse ramure qui senchevtrait au-dessus de leur tte. Ils visitrent ainsi toute la rive gauche de la Mercy, que bordait la route qui allait du corral lembouchure de la rivire de la chute. Mais, pendant ces excursions, les colons eurent soin dtre bien arms, car ils rencontraient frquemment certains sangliers, trs sauvages et trs froces, contre lesquels il fallait lutter srieusement. Il y fut aussi fait, pendant cette saison, une guerre terrible aux jaguars. Gdon Spilett leur avait vou une haine toute spciale, et son lve Harbert le secondait bien. Arms comme ils ltaient, ils ne redoutaient gure la rencontre de lun de ces fauves. La hardiesse dHarbert tait superbe, et le sang-froid du reporter tonnant. Aussi une vingtaine de magnifiques peaux ornaient-elles dj la grande salle de Granite-House, et si cela continuait, la race des jaguars serait bientt teinte dans lle, but que poursuivaient les chasseurs. Lingnieur prit part quelquefois diverses reconnaissances qui furent faites dans les portions inconnues de lle, quil observait avec une minutieuse attention. Ctaient dautres traces
- 497 -

que celles des animaux quil cherchait dans les portions les plus paisses de ces vastes bois, mais jamais rien de suspect napparut ses yeux. Ni Top, ni Jup, qui laccompagnaient, ne laissaient pressentir par leur attitude quil y et rien dextraordinaire, et pourtant, plus dune fois encore, le chien aboya lorifice de ce puits que lingnieur avait explor sans rsultat. Ce fut cette poque que Gdon Spilett, aid dHarbert, prit plusieurs vues des parties les plus pittoresques de lle, au moyen de lappareil photographique qui avait t trouv dans la caisse et dont on navait pas fait usage jusqualors. Cet appareil, muni dun puissant objectif, tait trs complet. Substances ncessaires la reproduction photographique, collodion pour prparer la plaque de verre, nitrate dargent pour la sensibiliser, hyposulfate de soude pour fixer limage obtenue, chlorure dammonium pour baigner le papier destin donner lpreuve positive, actate de soude et chlorure dor pour imprgner cette dernire, rien ne manquait. Les papiers mmes taient l, tout chlorurs, et avant de les poser dans le chssis sur les preuves ngatives, il suffisait de les tremper pendant quelques minutes dans le nitrate dargent tendu deau. Le reporter et son aide devinrent donc, en peu de temps, dhabiles oprateurs, et ils obtinrent dassez belles preuves de paysages, tels que lensemble de lle, pris du plateau de Grandevue, avec le mont Franklin lhorizon, lembouchure de la Mercy, si pittoresquement encadre dans ses hautes roches, la clairire et le corral adoss aux premires croupes de la montagne, tout le dveloppement si curieux du cap griffe, de la pointe de lpave, etc. Les photographes noublirent pas de faire le portrait de tous les habitants de lle, sans excepter personne. a peuple , disait Pencroff.

- 498 -

Et le marin tait enchant de voir son image, fidlement reproduite, orner les murs de Granite-House, et il sarrtait volontiers devant cette exposition comme il et fait aux plus riches vitrines de Broadway. Mais, il faut le dire, le portrait le mieux russi fut incontestablement celui de matre Jup. Matre Jup avait pos avec un srieux impossible dcrire, et son image tait parlante ! On dirait quil va faire la grimace ! scriait Pencroff. Et si matre Jup net pas t content, cest quil aurait t bien difficile ; mais il ltait, et il contemplait son image dun air sentimental, qui laissait percer une lgre dose de fatuit. Les grandes chaleurs de lt se terminrent avec le mois de mars. Le temps fut quelquefois pluvieux, mais latmosphre tait chaude encore. Ce mois de mars, qui correspond au mois de septembre des latitudes borales, ne fut pas aussi beau quon aurait pu lesprer. Peut-tre annonait-il un hiver prcoce et rigoureux. On put mme croire, un matin, le 21, que les premires neiges avaient fait leur apparition. En effet, Harbert, stant mis de bonne heure lune des fentres de Granite-House, scria : Tiens ! Llot est couvert de neige ! De la neige cette poque ? rpondit le reporter, qui avait rejoint le jeune garon. Leurs compagnons furent bientt prs deux, et ils ne purent constater quune chose, cest que non seulement llot, mais toute la grve, au bas de Granite-House, tait couverte dune couche blanche, uniformment rpandue sur le sol.

- 499 -

Cest bien de la neige ! dit Pencroff. Ou cela lui ressemble beaucoup ! rpondit Nab. Mais le thermomtre marque cinquante-huit degrs (14 centigrades au-dessus de zro) ! fit observer Gdon Spilett. Cyrus Smith regardait la nappe blanche sans se prononcer, car il ne savait vraiment pas comment expliquer ce phnomne, cette poque de lanne et par une telle temprature. Mille diables ! scria Pencroff, nos plantations vont tre geles ! Et le marin se disposait descendre, quand il fut prcd par lagile Jup, qui se laissa couler jusquau sol. Mais lorang navait pas touch terre, que lnorme couche de neige se soulevait et sparpillait dans lair en flocons tellement innombrables, que la lumire du soleil en fut voile pendant quelques minutes. Des oiseaux ! scria Harbert. Ctaient, en effet, des essaims doiseaux de mer, au plumage dun blanc clatant. Ils staient abattus par centaines de mille sur llot et sur la cte, et ils disparurent au loin, laissant les colons bahis comme sils eussent assist un changement vue, qui et fait succder lt lhiver dans un dcor de ferie. Malheureusement, le changement avait t si subit, que ni le reporter ni le jeune garon ne parvinrent abattre un de ces oiseaux, dont ils ne purent reconnatre lespce. Quelques jours aprs, ctait le 26 mars, et il y avait deux ans que les naufrags de lair avaient t jets sur lle Lincoln !

- 500 -

CHAPITRE XIX
Deux ans dj ! Et depuis deux ans les colons navaient eu aucune communication avec leurs semblables ! Ils taient sans nouvelles du monde civilis, perdus sur cette le, aussi bien que sils eussent t sur quelque infime astrode du monde solaire ! Que se passait-il alors dans leur pays ? Limage de la patrie tait toujours prsente leurs yeux, cette patrie dchire par la guerre civile, au moment o ils lavaient quitte, et que la rbellion du sud ensanglantait peut-tre encore ! Ctait pour eux une grande douleur, et souvent ils sentretenaient de ces choses, sans jamais douter, cependant, que la cause du nord ne dt triompher pour lhonneur de la confdration amricaine. Pendant ces deux annes, pas un navire navait pass en vue de lle, ou du moins pas une voile navait t aperue. Il tait vident que lle Lincoln se trouvait en dehors des routes suivies, et mme quelle tait inconnue, ce que prouvaient les cartes, dailleurs, car dfaut dun port, son aiguade aurait d attirer les btiments dsireux de renouveler leur provision deau. Mais la mer qui lentourait tait toujours dserte, aussi loin que pouvait stendre le regard, et les colons ne devaient gure compter que sur eux-mmes pour se rapatrier. Cependant une chance de salut existait, et cette chance fut prcisment discute, un jour de la premire semaine davril, par les colons, qui taient runis dans la salle de Granite-House. Prcisment, il avait t question de lAmrique, et on avait parl du pays natal, quon avait si peu desprance de revoir. Dcidment, nous naurons quun moyen, dit Gdon Spilett, un seul de quitter lle Lincoln, ce sera de construire un btiment assez grand pour tenir la mer pendant quelques centaines de milles. Il me semble que, quand on a fait une chaloupe, on peut bien faire un navire !
- 501 -

Et que lon peut bien aller aux Pomotou, ajouta Harbert, quand on est all lle Tabor ! Je ne dis pas non, rpondit Pencroff, qui avait toujours voix prpondrante dans les questions maritimes, je ne dis pas non, quoique ce ne soit pas tout fait la mme chose daller prs et daller loin ! Si notre chaloupe avait t menace de quelque mauvais coup de vent pendant le voyage lle Tabor, nous savions que le port ntait loign ni dun ct ni de lautre ; mais douze cents milles franchir, cest un joli bout de chemin, et la terre la plus rapproche est au moins cette distance ! Est-ce que, le cas chant, Pencroff, vous ne tenteriez pas laventure ? demanda le reporter. Je tenterai tout ce que lon voudra, Monsieur Spilett, rpondit le marin, et vous savez bien que je ne suis point homme reculer ! Remarque, dailleurs, que nous comptons un marin de plus parmi nous, fit observer Nab. Qui donc ? demanda Pencroff. Ayrton. Cest juste, rpondit Harbert. Sil consentait venir ! fit observer Pencroff. Bon ! dit le reporter, croyez-vous donc que si le yacht de lord Glenarvan se ft prsent lle Tabor pendant quil lhabitait encore, Ayrton aurait refus de partir ?

- 502 -

Vous oubliez, mes amis, dit alors Cyrus Smith, quAyrton navait plus sa raison pendant les dernires annes de son sjour. Mais la question nest pas l. Il sagit de savoir si nous devons compter parmi nos chances de salut ce retour du navire cossais. Or, lord Glenarvan a promis Ayrton de venir le reprendre lle Tabor, quand il jugerait ses crimes suffisamment expis, et je crois quil reviendra. Oui, dit le reporter, et jajouterai quil reviendra bientt, car voil douze ans quAyrton a t abandonn ! Eh ! rpondit Pencroff, je suis bien daccord avec vous que le lord reviendra, et bientt mme. Mais o relchera-t-il ? lle Tabor, et non lle Lincoln. Cela est dautant plus certain, rpondit Harbert, que lle Lincoln nest pas mme porte sur la carte. Aussi, mes amis, reprit lingnieur, devons-nous prendre les prcautions ncessaires pour que notre prsence et celle dAyrton lle Lincoln soient signales lle Tabor. videmment, rpondit le reporter, et rien nest plus ais que de dposer, dans cette cabane qui fut la demeure du capitaine Grant et dAyrton, une notice donnant la situation de notre le, notice que lord Glenarvan ou son quipage ne pourront manquer de trouver. Il est mme fcheux, fit observer le marin, que nous ayons oubli de prendre cette prcaution lors de notre premier voyage lle Tabor. Et pourquoi laurions-nous prise ? rpondit Harbert. Nous ne connaissions pas lhistoire dAyrton, ce moment ; nous ignorions quon dt venir le rechercher un jour, et quand nous avons su cette histoire, la saison tait trop avance pour nous permettre de retourner lle Tabor.
- 503 -

Oui, rpondit Cyrus Smith, il tait trop tard, et il faut remettre cette traverse au printemps prochain. Mais si le yacht cossais venait dici l ? dit Pencroff. Ce nest pas probable, rpondit lingnieur, car lord Glenarwan ne choisirait pas la saison dhiver pour saventurer dans ces mers lointaines. Ou il est dj revenu lle Tabor depuis que Ayrton est avec nous, cest--dire depuis cinq mois, et il en est reparti, ou il ne viendra que plus tard, et il sera temps, ds les premiers beaux jours doctobre, daller lle Tabor et dy laisser une notice. Il faut avouer, dit Nab, que ce serait bien malheureux si le Duncan avait reparu dans ces mers depuis quelques mois seulement ! Jespre quil nen est rien, rpondit Cyrus Smith, et que le ciel ne nous aura pas enlev la meilleure chance qui nous reste ! Je crois, fit observer le reporter, quen tous les cas nous saurons quoi nous en tenir lorsque nous serons retourns lle Tabor, car si les cossais y sont revenus, ils auront ncessairement laiss quelques traces de leur passage. Cela est vident, rpondit lingnieur. Ainsi donc, mes amis, puisque nous avons cette chance de rapatriement, attendons avec patience, et si elle nous est enleve, nous verrons alors ce que nous devrons faire. En tout cas, dit Pencroff, il est bien entendu que si nous quittons lle Lincoln dune faon ou dune autre, ce ne sera pas parce que nous nous y trouvons mal !

- 504 -

Non, Pencroff, rpondit lingnieur, ce sera parce que nous y sommes loin de tout ce quun homme doit chrir le plus au monde, sa famille, ses amis, son pays natal ! Les choses tant ainsi dcides, il ne fut plus question dentreprendre la construction dun navire assez grand pour saventurer, soit jusquaux archipels, dans le nord, soit jusqu la Nouvelle-Zlande, dans louest, et on ne soccupa que des travaux accoutums en vue dun troisime hivernage Granite-House. Toutefois, il fut aussi dcid que la chaloupe serait employe, avant les mauvais jours, faire un voyage autour de lle. La reconnaissance complte des ctes ntait pas termine encore, et les colons navaient quune ide imparfaite du littoral louest et au nord, depuis lembouchure de la rivire de la chute jusquaux caps mandibule, non plus que de ltroite baie qui se creusait entre eux comme une mchoire de requin. Le projet de cette excursion fut mis en avant par Pencroff, et Cyrus Smith y donna pleine adhsion, car il voulait voir par luimme toute cette portion de son domaine. Le temps tait variable alors, mais le baromtre noscillait pas par mouvements brusques, et lon pouvait donc compter sur un temps maniable. Prcisment, pendant la premire semaine davril, aprs une forte baisse baromtrique, la reprise de la hausse fut signale par un fort coup de vent douest qui dura cinq six jours ; puis, laiguille de linstrument redevint stationnaire une hauteur de vingt-neuf pouces et neuf diximes (759, 45 mm), et les circonstances parurent propices lexploration. Le jour du dpart fut fix au 16 avril, et le Bonadventure, mouill au port ballon, fut approvisionn pour un voyage qui pouvait avoir quelque dure.

- 505 -

Cyrus Smith prvint Ayrton de lexpdition projete et lui proposa dy prendre part ; mais, Ayrton ayant prfr rester terre, il fut dcid quil viendrait Granite-House pendant labsence de ses compagnons. Matre Jup devait lui tenir compagnie et ne fit aucune rcrimination. Le 16 avril, au matin, tous les colons, accompagns de Top, taient embarqus. Le vent soufflait de la partie du sud-ouest, en belle brise, et le Bonadventure dut louvoyer en quittant le port ballon, afin de gagner le promontoire du reptile. Sur les quatrevingt-dix milles que mesurait le primtre de lle, la cte sud en comptait une vingtaine depuis le port jusquau promontoire. De l, ncessit denlever ces vingt milles au plus prs, car le vent tait absolument debout. Il ne fallut pas moins de la journe entire pour atteindre le promontoire, car lembarcation, en quittant le port, ne trouva plus que deux heures de jusant et eut, au contraire, six heures de flot quil fut trs difficile dtaler. La nuit tait donc venue, quand le promontoire fut doubl. Pencroff proposa alors lingnieur de continuer la route petite vitesse, avec deux ris dans sa voile. Mais Cyrus Smith prfra mouiller quelques encablures de terre, afin de revoir cette partie de la cte pendant le jour. Il fut mme convenu que, puisquil sagissait dune exploration minutieuse du littoral de lle, on ne naviguerait pas la nuit, et que, le soir venu, on jetterait lancre prs de terre, tant que le temps le permettrait. La nuit se passa donc au mouillage sous le promontoire, et le vent tant tomb avec la brume, le silence ne fut plus troubl. Les passagers, lexception du marin, dormirent peut-tre un peu moins bien bord du Bonadventure quils neussent fait dans leurs chambres de Granite-House, mais enfin ils dormirent.

- 506 -

Le lendemain, 17 avril, Pencroff appareilla ds le point du jour, et, grand largue et bbord amures, il put ranger de trs prs la cte occidentale. Les colons connaissaient cette cte boise, si magnifique, puisquils en avaient dj parcouru pied la lisire, et pourtant elle excita encore toute leur admiration. Ils ctoyaient la terre daussi prs que possible, en modrant leur vitesse, de manire tout observer, prenant garde seulement de heurter quelques troncs darbres qui flottaient et l. Plusieurs fois mme, ils jetrent lancre, et Gdon Spilett prit des vues photographiques de ce superbe littoral. Vers midi, le Bonadventure tait arriv lembouchure de la rivire de la chute. Au del, sur la rive droite, les arbres reparaissaient, mais plus clairsems, et, trois milles plus loin, ils ne formaient plus que des bouquets isols entre les contreforts occidentaux du mont, dont laride chine se prolongeait jusquau littoral. Quel contraste entre la portion sud et la portion nord de cette cte ! Autant celle-l tait boise et verdoyante, autant lautre tait pre et sauvage ! On et dit une de ces ctes de fer , comme on les appelle en certains pays, et sa contexture tourmente semblait indiquer quune vritable cristallisation stait brusquement produite dans le basalte encore bouillant des poques gologiques. Entassement dun aspect terrible, qui et pouvant tout dabord les colons, si le hasard les et jets sur cette partie de lle ! Lorsquils taient au sommet du mont Franklin, ils navaient pu reconnatre laspect profondment sinistre de ce rivage, car ils le dominaient de trop haut ; mais, vu de la mer, ce littoral se prsentait avec un caractre dtranget, dont lquivalent ne se rencontrait peut-tre pas en aucun coin du monde. Le Bonadventure passa devant cette cte, quil prolongea la distance dun demi-mille. Il fut facile de voir quelle se composait de blocs de toutes dimensions, depuis vingt pieds jusqu trois
- 507 -

cents pieds de hauteur, et de toutes formes, cylindriques comme des tours, prismatiques comme des clochers, pyramidaux comme des oblisques, coniques comme des chemines dusine. Une banquise des mers glaciales net pas t plus capricieusement dresse dans sa sublime horreur ! Ici, des ponts jets dun roc lautre ; l, des arceaux disposs comme ceux dune nef, dont le regard ne pouvait dcouvrir la profondeur ; en un endroit, de larges excavations, dont les votes prsentaient un aspect monumental ; en un autre, une vritable cohue de pointes, de pyramidions, de flches comme aucune cathdrale gothique nen a jamais compt. Tous les caprices de la nature, plus varis encore que ceux de limagination, dessinaient ce littoral grandiose, qui se prolongeait sur une longueur de huit neuf milles. Cyrus Smith et ses compagnons regardaient avec un sentiment de surprise qui touchait la stupfaction. Mais, sils restaient muets, Top, lui, ne se gnait pas pour jeter des aboiements que rptaient les mille chos de la muraille basaltique. Lingnieur observa mme que ces aboiements avaient quelque chose de bizarre, comme ceux que le chien faisait entendre lorifice du puits de Granite-House. Accostons , dit-il. Et le Bonadventure vint raser daussi prs que possible les rochers du littoral. Peut-tre existait-il l quelque grotte quil convenait dexplorer ? Mais Cyrus Smith ne vit rien, pas une caverne, pas une anfractuosit qui pt servir de retraite un tre quelconque, car le pied des roches baignait dans le ressac mme des eaux. Bientt les aboiements de Top cessrent, et lembarcation reprit sa distance quelques encablures du littoral. Dans la portion nord-ouest de lle, le rivage redevint plat et sablonneux. Quelques rares arbres se profilaient au-dessus dune terre basse et marcageuse, que les colons avaient dj entrevue, et, par un contraste violent avec lautre cte si dserte, la vie se
- 508 -

manifestait alors par la prsence de myriades doiseaux aquatiques. Le soir, le Bonadventure mouilla dans un lger renfoncement du littoral, au nord de lle, prs de terre, tant les eaux taient profondes en cet endroit. La nuit se passa paisiblement, car la brise steignit, pour ainsi dire, avec les dernires lueurs du jour, et elle ne reprit quavec les premires nuances de laube. Comme il tait facile daccoster la terre, ce matin-l, les chasseurs attitrs de la colonie, cest--dire Harbert et Gdon Spilett, allrent faire une promenade de deux heures et revinrent avec plusieurs chapelets de canards et de bcassines. Top avait fait merveille, et pas un gibier navait t perdu, grce son zle et son adresse. huit heures du matin, le Bonadventure Appareillait et filait trs rapidement en slevant vers le cap mandibule-nord, car il avait vent arrire, et la brise tendait frachir. Du reste, dit Pencroff, je ne serais pas tonn quil se prpart quelque coup de vent douest. Hier, le soleil sest couch sur un horizon trs rouge, et voici, ce matin, des queues de chat qui ne prsagent rien de bon. Ces queues de chat taient des cirrus effils, parpills au znith, et dont la hauteur nest jamais infrieure cinq mille pieds au-dessus du niveau de la mer. On et dit de lgers morceaux de ouate, dont la prsence annonce ordinairement quelque trouble prochain dans les lments.

- 509 -

Eh bien, dit Cyrus Smith, portons autant de toile que nous en pouvons porter, et allons chercher refuge dans le golfe du requin. Je pense que le Bonadventure y sera en sret. Parfaitement, rpondit Pencroff, et, dailleurs, la cte nord nest forme que de dunes peu intressantes considrer. Je ne serais pas fch, ajouta lingnieur, de passer non seulement la nuit, mais encore la journe de demain dans cette baie, qui mrite dtre explore avec soin. Je crois que nous y serons forcs, que nous le voulions ou non, rpondit Pencroff, car lhorizon commence devenir menaant dans la partie de louest. Voyez comme il sencrasse ! En tout cas, nous avons bon vent pour gagner le cap mandibule, fit observer le reporter. Trs bon vent, rpondit le marin ; mais pour entrer dans le golfe, il faudra louvoyer, et jaimerais assez y voir clair dans ces parages que je ne connais pas ! Parages qui doivent tre sems dcueils, ajouta Harbert, si nous en jugeons par ce que nous avons vu la cte sud du golfe du requin. Pencroff, dit alors Cyrus Smith, faites pour le mieux, nous nous en rapportons vous. Soyez tranquille, Monsieur Cyrus, rpondit le marin, je ne mexposerai pas sans ncessit ! Jaimerais mieux un coup de couteau dans mes uvres vives quun coup de roche dans celles de mon Bonadventure !

- 510 -

Ce que Pencroff appelait uvres vives, ctait la partie immerge de la carne de son embarcation, et il y tenait plus qu sa propre peau ! Quelle heure est-il ? demanda Pencroff. Dix heures, rpondit Gdon Spilett. Et quelle distance avons-nous parcourir jusquau cap, Monsieur Cyrus ? Environ quinze milles, rpondit lingnieur. Cest laffaire de deux heures et demie, dit alors le marin, et nous serons par le travers du cap entre midi et une heure. Malheureusement, la mare renversera ce moment, et le jusant sortira du golfe. Je crains donc bien quil ne soit difficile dy entrer, ayant vent et mer contre nous. Dautant plus que cest aujourdhui pleine lune, fit observer Harbert, et que ces mares davril sont trs fortes. Eh bien, Pencroff, demanda Cyrus Smith, ne pouvez-vous mouiller la pointe du cap ? Mouiller prs de terre, avec du mauvais temps en perspective ! scria le marin. Y pensez-vous, Monsieur Cyrus ? Ce serait vouloir se mettre volontairement la cte ! Alors, que ferez-vous ? Jessayerai de tenir le large jusquau flot, cest--dire jusqu sept heures du soir, et sil fait encore un peu jour, je tenterai dentrer dans le golfe ; sinon, nous resterons courir bord sur bord pendant toute la nuit, et nous entrerons demain au soleil levant.
- 511 -

Je vous lai dit, Pencroff, nous nous en rapportons vous, rpondit Cyrus Smith. Ah ! fit Pencroff, sil y avait seulement un phare sur cette cte, ce serait plus commode pour les navigateurs ! Oui, rpondit Harbert, et cette fois-ci, nous naurons pas dingnieur complaisant qui nous allume un feu pour nous guider au port ! Tiens, au fait, mon cher Cyrus, dit Gdon Spilett, nous ne vous avons jamais remerci ; mais franchement, sans ce feu, nous naurions jamais pu atteindre Un feu ? demanda Cyrus Smith, trs tonn des paroles du reporter. Nous voulons dire, Monsieur Cyrus, rpondit Pencroff, que nous avons t trs embarrasss bord du Bonadventure, pendant les dernires heures qui ont prcd notre retour, et que nous aurions pass sous le vent de lle, sans la prcaution que vous avez prise dallumer un feu dans la nuit du 19 au 20 octobre, sur le plateau de Granite-House. Oui, oui ! cest une heureuse ide que jai eue l ! rpondit lingnieur. Et cette fois, ajouta le marin, moins que la pense nen vienne Ayrton, il ny aura personne pour nous rendre ce petit service ! Non ! Personne ! rpondit Cyrus Smith.

- 512 -

Et quelques instants aprs, se trouvant seul lavant de lembarcation avec le reporter, lingnieur se penchait son oreille et lui disait : Sil est une chose certaine en ce monde, Spilett, cest que je nai jamais allum de feu dans la nuit du 19 au 20 octobre, ni sur le plateau de Granite-House, ni en aucune autre partie de lle !

- 513 -

CHAPITRE XX
Les choses se passrent ainsi que lavait prvu Pencroff, car ses pressentiments ne pouvaient tromper. Le vent vint frachir, et, de bonne brise, il passa ltat de coup de vent, cest--dire quil acquit une vitesse de quarante quarante-cinq milles lheure, et quun btiment en pleine mer et t au bas ris, avec ses perroquets cals. Or, comme il tait environ six heures quand le Bonadventure fut par le travers du golfe, et quen ce moment le jusant se faisait sentir, il fut impossible dy entrer. Force fut donc de tenir le large, car, lors mme quil laurait voulu, Pencroff net pas mme pu atteindre lembouchure de la Mercy. Donc, aprs avoir install son foc au grand mt en guise de tourmentin, il attendit, en prsentant le cap terre. Trs heureusement, si le vent fut trs fort, la mer, couverte par la cte, ne grossit pas extrmement. On neut donc pas redouter les coups de lame, qui sont un grand danger pour les petites embarcations. Le Bonadventure naurait pas chavir, sans doute, car il tait bien lest ; mais dnormes paquets deau, tombant bord, auraient pu le compromettre, si les panneaux navaient pas rsist. Pencroff, en habile marin, para tout vnement. Certes ! Il avait une confiance extrme dans son embarcation, mais il nen attendit pas moins le jour avec une certaine anxit. Pendant cette nuit, Cyrus Smith et Gdon Spilett neurent pas loccasion de causer ensemble, et cependant la phrase prononce loreille du reporter par lingnieur valait bien que lon discutt encore une fois cette mystrieuse influence qui semblait rgner sur lle Lincoln. Gdon Spilett ne cessa de songer ce nouvel et inexplicable incident, cette apparition dun feu sur la cte de lle. Ce feu, il lavait bien rellement vu ! Ses compagnons, Harbert et Pencroff, lavaient vu comme lui ! Ce feu leur avait servi reconnatre la situation de lle pendant cette
- 514 -

nuit sombre, et ils ne pouvaient douter que ce ne ft la main de lingnieur qui let allum, et voil que Cyrus Smith dclarait formellement quil navait rien fait de tel ! Gdon Spilett se promit de revenir sur cet incident, ds que le Bonadventure serait de retour, et de pousser Cyrus Smith mettre ses compagnons au courant de ces faits tranges. Peut-tre se dciderait-on alors faire, en commun, une investigation complte de toutes les parties de lle Lincoln. Quoi quil en soit, ce soir-l aucun feu ne salluma sur ces rivages, inconnus encore, qui formaient lentre du golfe, et la petite embarcation continua de se tenir au large pendant toute la nuit. Quand les premires lueurs de laube se dessinrent sur lhorizon de lest, le vent, qui avait lgrement calmi, tourna de deux quarts et permit Pencroff dembouquer plus facilement ltroite entre du golfe. Vers sept heures du matin, le Bonadventure, aprs avoir laiss porter sur le cap mandibulenord, entrait prudemment dans la passe et se hasardait sur ces eaux, enfermes dans le plus trange cadre de laves. Voil, dit Pencroff, un bout de mer qui ferait une rade admirable, o des flottes pourraient voluer leur aise ! Ce qui est surtout curieux, fit observer Cyrus Smith, cest que ce golfe a t form par deux coules de laves, vomies par le volcan, qui se sont accumules par des ruptions successives. Il en rsulte donc que ce golfe est abrit compltement sur tous les cts, et il est croire que, mme par les plus mauvais vents, la mer y est calme comme un lac. Sans doute, reprit le marin, puisque le vent, pour y pntrer, na que cet troit goulet creus entre les deux caps, et encore le cap du nord couvre-t-il celui du sud, de manire rendre trs difficile lentre des rafales. En vrit, notre
- 515 -

Bonadventure pourrait y demeurer dun bout de lanne lautre sans mme se raidir sur ses ancres ! Cest un peu grand pour lui ! fit observer le reporter. Eh ! Monsieur Spilett, rpondit le marin, je conviens que cest trop grand pour le Bonadventure, mais si les flottes de lunion ont besoin dun abri sr dans le Pacifique, je crois quelles ne trouveront jamais mieux que cette rade ! Nous sommes dans la gueule du requin, fit alors observer Nab, en faisant allusion la forme du golfe. En pleine gueule, mon brave Nab ! rpondit Harbert, mais vous navez pas peur quelle se referme sur nous, nest-ce pas ? Non, Monsieur Harbert, rpondit Nab, et pourtant ce golfel ne me plat pas beaucoup ! Il a une physionomie mchante ! Bon ! scria Pencroff, voil Nab qui dprcie mon golfe, au moment o je mdite den faire hommage lAmrique ! Mais, au moins, les eaux sont-elles profondes ? demanda lingnieur, car ce qui suffit la quille du Bonadventure ne suffirait pas celle de nos vaisseaux cuirasss. Facile vrifier , rpondit Pencroff. Et le marin envoya par le fond une longue corde qui lui servait de ligne de sonde, et laquelle tait attach un bloc de fer. Cette ligne mesurait environ cinquante brasses, et elle se droula jusquau bout sans heurter le sol. Allons, fit Pencroff, nos vaisseaux peuvent venir ici ! Ils nchoueront pas !

- 516 -

En effet, dit Cyrus Smith, cest un vritable abme que ce golfe ; mais, en tenant compte de lorigine plutonienne de lle, il nest pas tonnant que le fond de la mer offre de pareilles dpressions. On dirait aussi, fit observer Harbert, que ces murailles ont t coupes pic, et je crois bien qu leur pied, mme avec une sonde cinq ou six fois plus longue, Pencroff ne trouverait pas de fond. Tout cela est bien, dit alors le reporter, mais je ferai remarquer Pencroff quil manque une chose importante sa rade ! Et laquelle, Monsieur Spilett ? Une coupe, une tranche quelconque, qui donne accs lintrieur de lle. Je ne vois pas un point sur lequel on puisse prendre pied ! Et, en effet, les hautes laves, trs accores, noffraient pas sur tout le primtre du golfe un seul endroit propice un dbarquement. Ctait une infranchissable courtine, qui rappelait, mais avec plus daridit encore, les fiords de la Norvge. Le Bonadventure, rasant ces hautes murailles les toucher, ne trouva pas mme une saillie qui pt permettre aux passagers de quitter le bord. Pencroff se consola en disant que, la mine aidant, on saurait bien ventrer cette muraille, lorsque cela serait ncessaire, et puisque, dcidment, il ny avait rien faire dans ce golfe, il dirigea son embarcation vers le goulet et en sortit vers deux heures du soir. Ouf ! fit Nab, en poussant un soupir de satisfaction.

- 517 -

On et vraiment dit que le brave ngre ne se sentait pas laise dans cette norme mchoire ! Du cap mandibule lembouchure de la Mercy, on ne comptait gure quune huitaine de milles. Le cap fut donc mis sur Granite-House, et le Bonadventure, avec du largue dans ses voiles, prolongea la cte un mille de distance. Aux normes roches laviques succdrent bientt ces dunes capricieuses, entre lesquelles lingnieur avait t si singulirement retrouv, et que les oiseaux de mer frquentaient par centaines. Vers quatre heures, Pencroff, laissant sur sa gauche la pointe de llot, entrait dans le canal qui le sparait de la cte, et, cinq heures, lancre du Bonadventure mordait le fond de sable lembouchure de la Mercy. Il y avait trois jours que les colons avaient quitt leur demeure. Ayrton les attendait sur la grve, et matre Jup vint joyeusement au-devant deux, en faisant entendre de bons grognements de satisfaction. Lentire exploration des ctes de lle tait donc faite, et nulle trace suspecte navait t observe. Si quelque tre mystrieux y rsidait, ce ne pouvait tre que sous le couvert des bois impntrables de la presqule serpentine, l o les colons navaient encore port leurs investigations. Gdon Spilett sentretint de ces choses avec lingnieur, et il fut convenu quils attireraient lattention de leurs compagnons sur le caractre trange de certains incidents qui staient produits dans lle, et dont le dernier tait lun des plus inexplicables. Aussi Cyrus Smith, revenant sur ce fait dun feu allum par une main inconnue sur le littoral, ne put sempcher de redire une vingtime fois au reporter :

- 518 -

Mais tes-vous sr davoir bien vu ? Ntait-ce pas une ruption partielle du volcan, un mtore quelconque ? Non, Cyrus, rpondit le reporter, ctait certainement un feu allum de main dhomme. Du reste, interrogez Pencroff et Harbert. Ils ont vu comme jai vu moi-mme, et ils confirmeront mes paroles. Il sensuivit donc que, quelques jours aprs, le 25 avril, pendant la soire, au moment o tous les colons taient runis sur le plateau de Grande-vue, Cyrus Smith prit la parole en disant : Mes amis, je crois devoir appeler votre attention sur certains faits qui se sont passs dans lle, et au sujet desquels je serais bien aise davoir votre avis. Ces faits sont pour ainsi dire surnaturels Surnaturels ! scria le marin en lanant une bouffe de tabac. Se pourrait-il que notre le ft surnaturelle ? Non, Pencroff, mais mystrieuse, coup sr, rpondit lingnieur, moins que vous ne puissiez nous expliquer ce que, Spilett et moi, nous navons pu comprendre jusquici. Parlez, Monsieur Cyrus, rpondit le marin. Eh bien ! Avez-vous compris, dit alors lingnieur, comment il a pu se faire quaprs tre tomb la mer, jaie t retrouv un quart de mille lintrieur de lle, et cela sans que jaie eu conscience de ce dplacement ? moins que, tant vanoui dit Pencroff.

- 519 -

Ce nest pas admissible, rpondit lingnieur. Mais passons. Avez-vous compris comment Top a pu dcouvrir votre retraite, cinq milles de la grotte o jtais couch ? Linstinct du chien rpondit Harbert. Singulier instinct ! fit observer le reporter, puisque, malgr la pluie et le vent qui faisaient rage pendant cette nuit, Top arriva aux chemines sec et sans une tache de boue ! Passons, reprit lingnieur. Avez-vous compris comment notre chien fut si trangement rejet hors des eaux du lac, aprs sa lutte avec le dugong ? Non ! Pas trop, je lavoue, rpondit Pencroff, et la blessure que le dugong avait au flanc, blessure qui semblait avoir t faite par un instrument tranchant, ne se comprend pas davantage. Passons encore, reprit Cyrus Smith. Avez-vous compris, mes amis, comment ce grain de plomb sest trouv dans le corps du jeune pcari, comment cette caisse sest si heureusement choue, sans quil y ait eu trace de naufrage, comment cette bouteille renfermant le document sest offerte si propos, lors de notre premire excursion en mer, comment notre canot, ayant rompu son amarre, est venu par le courant de la Mercy nous rejoindre prcisment au moment o nous en avions besoin, comment, aprs linvasion des singes, lchelle a t si opportunment renvoye des hauteurs de Granite-House, comment, enfin, le document quAyrton prtend navoir jamais crit est tomb entre nos mains ? Cyrus Smith venait dnumrer, sans en oublier un seul, les faits tranges qui staient accomplis dans lle. Harbert, Pencroff et Nab se regardrent, ne sachant que rpondre, car la succession de ces incidents, ainsi groups pour la premire fois, ne laissa pas de les surprendre au plus haut point.

- 520 -

Sur ma foi, dit enfin Pencroff, vous avez raison, Monsieur Cyrus, et il est difficile dexpliquer ces choses-l ! Eh bien, mes amis, reprit lingnieur, un dernier fait est venu sajouter ceux-l, et il est non moins incomprhensible que les autres ! Lequel, Monsieur Cyrus ? demanda vivement Harbert. Quand vous tes revenu de lle Tabor, Pencroff, reprit lingnieur, vous dites quun feu vous est apparu sur lle Lincoln ? Certainement, rpondit le marin. Et vous tes bien certain de lavoir vu, ce feu ? Comme je vous vois. Toi aussi, Harbert ? Ah ! Monsieur Cyrus, scria Harbert, ce feu brillait comme une toile de premire grandeur ! Mais ntait-ce point une toile ? demanda lingnieur en insistant. Non, rpondit Pencroff, car le ciel tait couvert de gros nuages, et une toile, en tout cas, naurait pas t si basse sur lhorizon. Mais M Spilett la vu comme nous, et il peut confirmer nos paroles ! Jajouterai, dit le reporter, que ce feu tait trs vif et quil projetait comme une nappe lectrique. Oui ! Oui ! Parfaitement rpondit Harbert, et il tait certainement plac sur les hauteurs de Granite-House.
- 521 -

Eh bien, mes amis, rpondit Cyrus Smith, pendant cette nuit du 19 au 20 octobre, ni Nab, ni moi, nous navons allum un feu sur la cte. Vous navez pas ? scria Pencroff, au comble de ltonnement, et qui ne put mme achever sa phrase. Nous navons pas quitt Granite-House, rpondit Cyrus Smith, et si un feu a paru sur la cte, cest une autre main que la ntre qui la allum ! Pencroff, Harbert et Nab taient stupfaits. Il ny avait pas eu dillusion possible, et un feu avait bien rellement frapp leurs yeux pendant cette nuit du 19 au 20 octobre ! Oui ! Ils durent en convenir, un mystre existait ! Une influence inexplicable, videmment favorable aux colons, mais fort irritante pour leur curiosit, se faisait sentir et comme point nomm sur lle Lincoln. Y avait-il donc quelque tre cach dans ses plus profondes retraites ? Cest ce quil faudrait savoir tout prix ! Cyrus Smith rappela galement ses compagnons la singulire attitude de Top et de Jup, quand ils rdaient lorifice du puits qui mettait Granite-House en communication avec la mer, et il leur dit quil avait explor ce puits sans y dcouvrir rien de suspect. Enfin, la conclusion de cette conversation fut une dtermination prise par tous les membres de la colonie de fouiller entirement lle, ds que la belle saison serait revenue. Mais depuis ce jour, Pencroff parut tre soucieux. Cette le dont il faisait sa proprit personnelle, il lui sembla quelle ne lui appartenait plus tout entire et quil la partageait avec un autre matre, auquel, bon gr, mal gr, il se sentait soumis.
- 522 -

Nab et lui causaient souvent de ces inexplicables choses, et tous deux, trs ports au merveilleux par leur nature mme, ntaient pas loigns de croire que lle Lincoln ft subordonne quelque puissance surnaturelle. Cependant les mauvais jours taient venus avec le mois de mai, novembre des zones borales. Lhiver semblait devoir tre rude et prcoce. Aussi les travaux dhivernage furent-ils entrepris sans retard. Du reste, les colons taient bien prpars recevoir cet hiver, si dur quil dt tre. Les vtements de feutre ne manquaient pas, et les mouflons, nombreux alors, avaient abondamment fourni la laine ncessaire la fabrication de cette chaude toffe. Il va sans dire quAyrton avait t pourvu de ces confortables vtements. Cyrus Smith lui offrit de venir passer la mauvaise saison Granite-House, o il serait mieux log quau corral, et Ayrton promit de le faire, ds que les derniers travaux du corral seraient termins. Ce quil fit vers la mi-avril. Depuis ce temps-l, Ayrton partagea la vie commune et se rendit utile en toute occasion ; mais, toujours humble et triste, il ne prenait jamais part aux plaisirs de ses compagnons ! Pendant la plus grande partie de ce troisime hiver que les colons passaient lle Lincoln, ils demeurrent confins dans Granite-House. Il y eut de trs grandes temptes et des bourrasques terribles, qui semblaient branler les roches jusque sur leur base. Dimmenses raz de mare menacrent de couvrir lle en grand, et, certainement, tout navire mouill sur les atterrages sy ft perdu corps et biens. Deux fois, pendant une de ces tourmentes, la Mercy grossit au point de donner lieu de craindre que le pont et les ponceaux ne fussent emports, et il fallut mme consolider ceux de la grve, qui disparaissaient sous les couches deau, quand la mer battait le littoral.

- 523 -

On pense bien que de tels coups de vent, comparables des trombes, o se mlangeaient la pluie et la neige, causrent des dgts sur le plateau de Grande-vue. Le moulin et la basse-cour eurent particulirement souffrir. Les colons durent souvent y faire des rparations urgentes, sans quoi lexistence des volatiles et t srieusement menace. Par ces grands mauvais temps, quelques couples de jaguars et des bandes de quadrumanes saventuraient jusqu la lisire du plateau, et il tait toujours craindre que les plus souples et les plus audacieux, pousss par la faim, ne parvinssent franchir le ruisseau, qui, dailleurs, lorsquil tait gel, leur offrait un passage facile. Plantations et animaux domestiques eussent t infailliblement dtruits alors sans une surveillance continuelle, et souvent il fallut faire le coup de feu pour tenir respectueuse distance ces dangereux visiteurs. Aussi la besogne ne manqua-telle pas aux hiverneurs, car, sans compter les soins du dehors, il y avait toujours mille travaux damnagement Granite-House. Il y eut aussi quelques belles chasses, qui furent faites par les grands froids dans les vastes marais des tadornes. Gdon Spilett et Harbert, aids de Jup et de Top, ne perdaient pas un coup au milieu de ces myriades de canards, de bcassines, de sarcelles, de pilets et de vanneaux. Laccs de ce giboyeux territoire tait facile, dailleurs, soit que lon sy rendt par la route du port ballon, aprs avoir pass le pont de la Mercy, soit en tournant les roches de la pointe de lpave, et les chasseurs ne sloignaient jamais de Granite-House au del de deux ou trois milles. Ainsi se passrent les quatre mois dhiver, qui furent rellement rigoureux, cest--dire juin, juillet, aot et septembre. Mais, en somme, Granite-House ne souffrit pas trop des inclmences du temps, et il en fut de mme au corral, qui, moins expos que le plateau et couvert en grande partie par le mont Franklin, ne recevait que les restes des coups de vent dj briss par les forts et les hautes roches du littoral. Les dgts y furent donc peu importants, et la main active et habile dAyrton suffit
- 524 -

les rparer promptement, quand, dans la seconde quinzaine doctobre, il retourna passer quelques jours au corral. Pendant cet hiver, il ne se produisit aucun nouvel incident inexplicable. Rien dtrange narriva, bien que Pencroff et Nab fussent lafft des faits les plus insignifiants quils eussent pu rattacher une cause mystrieuse. Top et Jup eux-mmes ne rdaient plus autour du puits et ne donnaient aucun signe dinquitude. Il semblait donc que la srie des incidents surnaturels ft interrompue, bien quon en caust souvent pendant les veilles de Granite-House, et quil demeurt bien convenu que lle serait fouille jusque dans ses parties les plus difficiles explorer. Mais un vnement de la plus haute gravit, et dont les consquences pouvaient tre funestes, vint momentanment dtourner de leurs projets Cyrus Smith et ses compagnons. On tait au mois doctobre. La belle saison revenait grands pas. La nature se renouvelait sous les rayons du soleil, et, au milieu du feuillage persistant des conifres qui formaient la lisire du bois, apparaissait dj le feuillage nouveau des micocouliers, des banksias et des deodars. On se rappelle que Gdon Spilett et Harbert avaient pris, plusieurs reprises, des vues photographiques de lle Lincoln. Or, le 17 de ce mois doctobre, vers trois heures du soir, Harbert, sduit par la puret du ciel, eut la pense de reproduire toute la baie de lunion qui faisait face au plateau de Grande-vue, depuis le cap mandibule jusquau cap griffe. Lhorizon tait admirablement dessin, et la mer, ondulant sous une brise molle, prsentait son arrire-plan limmobilit des eaux dun lac, piquetes et l de paillons lumineux. Lobjectif avait t plac lune des fentres de la grande salle de Granite-House, et par consquent, il dominait la grve et la
- 525 -

baie. Harbert procda comme il avait lhabitude de le faire, et, le clich obtenu, il alla le fixer au moyen des substances qui taient dposes dans un rduit obscur de Granite-House. Revenu en pleine lumire, en lexaminant bien, Harbert aperut sur son clich un petit point presque imperceptible qui tachait lhorizon de mer. Il essaya de le faire disparatre par un lavage ritr, mais il ne put y parvenir. Cest un dfaut qui se trouve dans le verre , pensa-t-il. Et alors il eut la curiosit dexaminer ce dfaut avec une forte lentille quil dvissa de lune des lunettes. Mais, peine eut-il regard, quil poussa un cri et que le clich faillit lui chapper des mains. Courant aussitt la chambre o se tenait Cyrus Smith, il tendit le clich et la lentille lingnieur, en lui indiquant la petite tache. Cyrus Smith examina ce point ; puis, saisissant sa longue-vue, il se prcipita vers la fentre. La longue-vue, aprs avoir parcouru lentement lhorizon, sarrta enfin sur le point suspect, et Cyrus Smith, labaissant, ne pronona que ce mot : navire ! Et, en effet, un navire tait en vue de lle Lincoln !

- 526 -

PARTIE 3 LE SECRET DE LLE


CHAPITRE I
Depuis deux ans et demi, les naufrags du ballon avaient t jets sur lle Lincoln, et jusqualors aucune communication navait pu stablir entre eux et leurs semblables. Une fois, le reporter avait tent de se mettre en rapport avec le monde habit, en confiant un oiseau cette notice qui contenait le secret de leur situation, mais ctait l une chance sur laquelle il tait impossible de compter srieusement. Seul, Ayrton, et dans les circonstances que lon sait, tait venu sadjoindre aux membres de la petite colonie. Or, voil que, ce jour mme, 17 octobre, dautres hommes apparaissaient inopinment en vue de lle, sur cette mer toujours dserte ! On nen pouvait plus douter ! Un navire tait l ! Mais passerait-il au large, ou relcherait-il ? Avant quelques heures, les colons sauraient videmment quoi sen tenir. Cyrus Smith et Harbert, ayant aussitt appel Gdon Spilett, Pencroff et Nab dans la grande salle de Granite-House, les avaient mis au courant de ce qui se passait. Pencroff, saisissant la longue-vue, parcourut rapidement lhorizon, et, sarrtant sur le point indiqu, cest--dire sur celui qui avait fait limperceptible tache du clich photographique : Mille diables ! Cest bien un navire ! dit-il dune voix qui ne dnotait pas une satisfaction extraordinaire. Vient-il nous ? demanda Gdon Spilett.

- 527 -

Impossible de rien affirmer encore, rpondit Pencroff, car sa mture seule apparat au-dessus de lhorizon, et on ne voit pas un morceau de sa coque ! Que faut-il faire ? dit le jeune garon. Attendre , rpondit Cyrus Smith. Et, pendant un assez long temps, les colons demeurrent silencieux, livrs toutes les penses, toutes les motions, toutes les craintes, toutes les esprances que pouvait faire natre en eux cet incident, le plus grave qui se ft produit depuis leur arrive sur lle Lincoln. Certes, les colons ntaient pas dans la situation de ces naufrags abandonns sur un lot strile, qui disputent leur misrable existence une nature martre et sont incessamment dvors de ce besoin de revoir les terres habites. Pencroff et Nab surtout, qui se trouvaient la fois si heureux et si riches, nauraient pas quitt sans regret leur le. Ils taient faits, dailleurs, cette vie nouvelle, au milieu de ce domaine que leur intelligence avait pour ainsi dire civilis ! Mais enfin, ce navire, ctait, en tout cas, des nouvelles du continent, ctait peut-tre un morceau de la patrie qui venait leur rencontre ! Il portait des tres semblables eux, et lon comprendra que leur cur et vivement tressailli sa vue ! De temps en temps, Pencroff reprenait la lunette et se postait la fentre. De l, il examinait avec une extrme attention le btiment, qui tait une distance de vingt milles dans lest. Les colons navaient donc encore aucun moyen de signaler leur prsence. Un pavillon net pas t aperu ; une dtonation net pas t entendue ; un feu naurait pas t visible. Toutefois, il tait certain que lle, domine par le mont Franklin, navait pu chapper aux regards des vigies du navire. Mais pourquoi ce btiment y atterrirait-il ? Ntait-ce pas un simple hasard qui le poussait sur cette partie du Pacifique, o les
- 528 -

cartes ne mentionnaient aucune terre, sauf llot Tabor, qui luimme tait en dehors des routes ordinairement suivies par les longs courriers des archipels polynsiens, de la Nouvelle-Zlande et de la cte amricaine ? cette question que chacun se posait, une rponse fut soudain faite par Harbert. Ne serait-ce pas le Duncan ? scria-t-il. Le Duncan, on ne la pas oubli, ctait le yacht de lord Glenarvan, qui avait abandonn Ayrton sur llot et qui devait revenir ly chercher un jour. Or, llot ne se trouvait pas tellement loign de lle Lincoln, quun btiment, faisant route pour lun, ne pt arriver passer en vue de lautre. Cent cinquante milles seulement les sparaient en longitude, et soixante-quinze milles en latitude. Il faut prvenir Ayrton, dit Gdon Spilett, et le mander immdiatement. Lui seul peut nous dire si cest l le Duncan. Ce fut lavis de tous, et le reporter, allant lappareil tlgraphique qui mettait en communication le corral et GraniteHouse, lana ce tlgramme : Venez en toute hte. Quelques instants aprs, le timbre rsonnait. Je viens , rpondait Ayrton. Puis les colons continurent dobserver le navire. Si cest le Duncan, dit Harbert, Ayrton le reconnatra sans peine, puisquil a navigu son bord pendant un certain temps. Et sil le reconnat, ajouta Pencroff, cela lui fera une fameuse motion !
- 529 -

Oui, rpondit Cyrus Smith, mais, maintenant, Ayrton est digne de remonter bord du Duncan, et fasse le ciel que ce soit, en effet, le yacht de lord Glenarvan, car tout autre navire me semblerait suspect ! Ces mers sont mal frquentes, et je crains toujours pour notre le la visite de quelques pirates malais. Nous la dfendrions ! scria Harbert. Sans doute, mon enfant, rpondit lingnieur en souriant, mais mieux vaut ne pas avoir la dfendre. Une simple observation, dit Gdon Spilett. Lle Lincoln est inconnue des navigateurs, puisquelle nest mme pas porte sur les cartes les plus rcentes. Ne trouvez-vous donc pas, Cyrus, que cest l un motif pour quun navire, se trouvant inopinment en vue de cette terre nouvelle, cherche la visiter plutt qu la fuir ? Certes, rpondit Pencroff. Je le pense aussi, ajouta lingnieur. On peut mme affirmer que cest le devoir dun capitaine de signaler, et par consquent de venir reconnatre toute terre ou le non encore catalogue, et lle Lincoln est dans ce cas. Eh bien, dit alors Pencroff, admettons que ce navire atterrisse, quil mouille l, quelques encablures de notre le, que ferons-nous ? Cette question, brusquement pose, demeura dabord sans rponse. Mais Cyrus Smith, aprs avoir rflchi, rpondit de ce ton calme qui lui tait ordinaire : Ce que nous ferons, mes amis, ce que nous devrons faire, le voici : nous communiquerons avec le navire, nous prendrons
- 530 -

passage son bord, et nous quitterons notre le, aprs en avoir pris possession au nom des tats de lunion. Puis, nous y reviendrons avec tous ceux qui voudront nous suivre pour la coloniser dfinitivement et doter la rpublique amricaine dune station utile dans cette partie de locan Pacifique ! Hurrah ! scria Pencroff, et ce ne sera pas un petit cadeau que nous ferons l notre pays ! La colonisation est dj presque acheve, les noms sont donns toutes les parties de lle, il y a un port naturel, une aiguade, des routes, une ligne tlgraphique, un chantier, une usine, et il ny aura plus qu inscrire lle Lincoln sur les cartes ! Mais si on nous la prend pendant notre absence ? fit observer Gdon Spilett. Mille diables ! scria le marin, jy resterai plutt tout seul pour la garder, et, foi de Pencroff, on ne me la volerait pas comme une montre dans la poche dun badaud ! Pendant une heure, il fut impossible de dire dune faon certaine si le btiment signal faisait ou ne faisait pas route vers lle Lincoln. Il sen tait rapproch, cependant, mais sous quelle allure naviguait-il ? Cest ce que Pencroff ne put reconnatre. Toutefois, comme le vent soufflait du nord-est, il tait vraisemblable dadmettre que ce navire naviguait tribord amures. Dailleurs, la brise tait bonne pour le pousser sur les atterrages de lle, et, par cette mer calme, il ne pouvait craindre de sen approcher, bien que les sondes nen fussent pas releves sur la carte. Vers quatre heures, une heure aprs quil avait t mand, Ayrton arrivait Granite-House. Il entra dans la grande salle, en disant : vos ordres, messieurs.

- 531 -

Cyrus Smith lui tendit la main, ainsi quil avait coutume de le faire, et, le conduisant prs de la fentre : Ayrton, lui dit-il, nous vous avons pri de venir pour un motif grave. Un btiment est en vue de lle. Ayrton, tout dabord, plit lgrement, et ses yeux se troublrent un instant. Puis, se penchant en dehors de la fentre, il parcourut lhorizon, mais il ne vit rien. Prenez cette longue-vue, dit Gdon Spilett, et regardez bien, Ayrton, car il serait possible que ce navire ft le Duncan, venu dans ces mers pour vous rapatrier. Le Duncan ! murmura Ayrton. Dj ! Ce dernier mot schappa comme involontairement des lvres dAyrton, qui laissa tomber sa tte dans ses mains. Douze ans dabandon sur un lot dsert ne lui paraissaient donc pas une expiation suffisante ? Le coupable repentant ne se sentait-il pas encore pardonn, soit ses propres yeux, soit aux yeux des autres ? Non, dit-il, non ! Ce ne peut tre le Duncan. Regardez, Ayrton, dit alors lingnieur, car il importe que nous sachions davance quoi nous en tenir. Ayrton prit la lunette et la braqua dans la direction indique. Pendant quelques minutes, il observa lhorizon sans bouger, sans prononcer une seule parole. Puis : En effet, cest un navire, dit-il, mais je ne crois pas que ce soit le Duncan.

- 532 -

Pourquoi ne serait-ce pas lui ? demanda Gdon Spilett. Parce que le Duncan est un yacht vapeur, et que je naperois aucune trace de fume, ni au-dessus, ni auprs de ce btiment. Peut-tre navigue-t-il seulement la voile ? fit observer Pencroff. Le vent est bon pour la route quil semble suivre, et il doit avoir intrt mnager son charbon, tant si loin de toute terre. Il est possible que vous ayez raison, Monsieur Pencroff, rpondit Ayrton, et que ce navire ait teint ses feux. Laissons-le donc rallier la cte, et nous saurons bientt quoi nous en tenir. Cela dit, Ayrton alla sasseoir dans un coin de la grande salle et y demeura silencieux. Les colons discutrent encore propos du navire inconnu, mais sans quAyrton prt part la discussion. Tous se trouvaient alors dans une disposition desprit qui ne leur et pas permis de continuer leurs travaux. Gdon Spilett et Pencroff taient singulirement nerveux, allant, venant, ne pouvant tenir en place. Harbert prouvait plutt de la curiosit. Nab, seul, conservait son calme habituel. Son pays ntait-il pas l o tait son matre ? Quant lingnieur, il restait absorb dans ses penses, et, au fond, il redoutait plutt quil ne dsirait larrive de ce navire. Cependant, le btiment stait un peu rapproch de lle. La lunette aidant, il avait t possible de reconnatre que ctait un long-courrier, et non un de ces praos malais, dont se servent habituellement les pirates du Pacifique. Il tait donc permis de croire que les apprhensions de lingnieur ne se justifieraient pas, et que la prsence de ce btiment dans les eaux de lle
- 533 -

Lincoln ne constituait point un danger pour elle. Pencroff, aprs une minutieuse attention, crut pouvoir affirmer que ce navire tait gr en brick et quil courait obliquement la cte, tribord amures, sous ses basses voiles, ses huniers et ses perroquets. Ce qui fut confirm par Ayrton. Mais, continuer sous cette allure, il devait bientt disparatre derrire la pointe du cap griffe, car il faisait le sudouest, et, pour lobserver, il serait alors ncessaire de gagner les hauteurs de la baie Washington, prs de port-ballon. Circonstance fcheuse, car il tait dj cinq heures du soir, et le crpuscule ne tarderait pas rendre toute observation bien difficile. Que ferons-nous, la nuit venue ? demanda Gdon Spilett. Allumerons-nous un feu afin de signaler notre prsence sur cette cte ? Ctait l une grave question, et pourtant, quelques pressentiments quet gards lingnieur, elle fut rsolue affirmativement. Pendant la nuit, le navire pouvait disparatre, sloigner pour jamais, et, ce navire disparu, un autre reviendraitil dans les eaux de lle Lincoln ? Or, qui pouvait prvoir ce que lavenir rservait aux colons ? Oui, dit le reporter, nous devons faire connatre ce btiment, quel quil soit, que lle est habite. Ngliger la chance qui nous est offerte, ce serait nous crer des regrets futurs ! Il fut donc dcid que Nab et Pencroff se rendraient portballon, et que l, une fois la nuit venue, ils allumeraient un grand feu dont lclat attirerait ncessairement lattention de lquipage du brick. Mais, au moment o Nab et le marin se prparaient quitter Granite-House, le btiment changea son allure et laissa porter

- 534 -

franchement sur lle en se dirigeant vers la baie de lunion. Ctait un bon marcheur que ce brick, car il sapprocha rapidement. Nab et Pencroff suspendirent alors leur dpart, et la lunette fut mise entre les mains dAyrton, afin quil pt reconnatre dune faon dfinitive si ce navire tait ou non le Duncan. Le yacht cossais tait, lui aussi, gr en brick. La question tait donc de savoir si une chemine slevait entre les deux mts du btiment observ, qui ntait plus alors qu une distance de dix milles. Lhorizon tait encore trs clair. La vrification fut facile, et Ayrton laissa bientt retomber sa lunette en disant : Ce nest point le Duncan ! ce ne pouvait tre lui ! Pencroff encadra de nouveau le brick dans le champ de la longue-vue, et il reconnut que ce brick, dune jauge de trois quatre cents tonneaux, merveilleusement effil, hardiment mt, admirablement taill pour la marche, devait tre un rapide coureur des mers. Mais quelle nation appartenait-il ? Cela tait difficile dire. Et cependant, ajouta le marin, un pavillon flotte sa corne, mais je ne puis en distinguer les couleurs. Avant une demi-heure, nous serons fixs cet gard, rpondit le reporter. Dailleurs, il est bien vident que le capitaine de ce navire a lintention datterrir, et par consquent, si ce nest pas aujourdhui, demain, au plus tard, nous ferons sa connaissance. Nimporte ! dit Pencroff. Mieux vaut savoir qui on a affaire, et je ne serais pas fch de reconnatre ses couleurs, ce particulier-l ! Et, tout en parlant ainsi, le marin ne quittait pas sa lunette.
- 535 -

Le jour commenait baisser, et, avec le jour, le vent du large tombait aussi. Le pavillon du brick, moins tendu, sengageait dans les drisses, et il devenait de plus en plus difficile observer. Ce nest point l un pavillon amricain, disait de temps en temps Pencroff, ni un anglais, dont le rouge se verrait aisment, ni les couleurs franaises ou allemandes, ni le pavillon blanc de la Russie, ni le jaune de lEspagne on dirait quil est dune couleur uniforme voyons dans ces mers que trouverions-nous plus communment ? le pavillon chilien ? Mais il est tricolore brsilien ? Il est vert japonais ? Il est noir et jaune tandis que celui-ci En ce moment, une brise tendit le pavillon inconnu. Ayrton, saisissant la lunette que le marin avait laiss retomber, lappliqua son il, et, dune voix sourde : Le pavillon noir ! scria-t-il. En effet, une sombre tamine se dveloppait la corne du brick, et ctait bon droit quon pouvait maintenant le tenir pour un navire suspect ! Lingnieur avait-il donc raison dans ses pressentiments ? tait-ce un btiment de pirates ? cumait-il ces basses mers du Pacifique, faisant concurrence aux praos malais qui les infestent encore ? Que venait-il chercher sur les atterrages de lle Lincoln ? Voyait-il en elle une terre inconnue, ignore, propre devenir une receleuse de cargaisons voles ? Venait-il demander ces ctes un port de refuge pour les mois dhiver ? Lhonnte domaine des colons tait-il destin se transformer en un refuge infme, sorte de capitale de la piraterie du Pacifique ? Toutes ces ides se prsentrent instinctivement lesprit des colons. Il ny avait pas douter, dailleurs, de la signification quil
- 536 -

convenait dattacher la couleur du pavillon arbor. Ctait bien celui des cumeurs de mer ! Ctait celui que devait porter le Duncan, si les convicts avaient russi dans leurs criminels projets ! On ne perdit pas de temps discuter. Mes amis, dit Cyrus Smith, peut-tre ce navire ne veut-il quobserver le littoral de lle ? Peut-tre son quipage ne dbarquera-t-il pas ? Cest une chance. Quoi quil en soit, nous devons tout faire pour cacher notre prsence ici. Le moulin, tabli sur le plateau de Grande-vue, est trop facilement reconnaissable. QuAyrton et Nab aillent en dmonter les ailes. Dissimulons galement, sous des branchages plus pais, les fentres de Granite-House. Que tous les feux soient teints. Que rien enfin ne trahisse la prsence de lhomme sur cette le ! Et notre embarcation ? dit Harbert. Oh ! rpondit Pencroff, elle est abrite dans port-ballon, et je dfie bien ces gueux-l de ly trouver ! Les ordres de lingnieur furent immdiatement excuts. Nab et Ayrton montrent sur le plateau et prirent les mesures ncessaires pour que tout indice dhabitation ft dissimul. Pendant quils soccupaient de cette besogne, leurs compagnons allrent la lisire du bois de jacamar et en rapportrent une grande quantit de branches et de lianes, qui devaient, une certaine distance, figurer une frondaison naturelle et voiler assez bien les baies de la muraille granitique. En mme temps, les munitions et les armes furent disposes de manire pouvoir tre utilises au premier instant, dans le cas dune agression inopine. Quand toutes ces prcautions eurent t prises :

- 537 -

Mes amis, dit Cyrus Smith, et on sentait sa voix quil tait mu, si ces misrables veulent semparer de lle Lincoln, nous la dfendrons, nest-ce pas ? Oui, Cyrus, rpondit le reporter, et, sil le faut, nous mourrons tous pour la dfendre ! Lingnieur tendit la main ses compagnons, qui la pressrent avec effusion. Seul, Ayrton, demeur dans son coin, ne stait pas joint aux colons. Peut-tre, lui, lancien convict, se sentait-il indigne encore ! Cyrus Smith comprit ce qui se passait dans lme dAyrton, et, allant lui : Et vous, Ayrton, lui demanda-t-il, que ferez-vous ? Mon devoir , rpondit Ayrton. Puis, il alla se poster prs de la fentre et plongea ses regards travers le feuillage. Il tait sept heures et demie alors. Le soleil avait disparu depuis vingt minutes environ, en arrire de Granite-House. En consquence, lhorizon de lest sassombrissait peu peu. Cependant, le brick savanait toujours vers la baie de lunion. Il nen tait pas plus de huit milles alors, et prcisment par le travers du plateau de Grande-vue, car, aprs avoir vir la hauteur du cap griffe, il avait largement gagn dans le nord, tant servi par le courant de la mare montante. On peut mme dire que, cette distance, il tait dj entr dans la vaste baie, car une ligne droite, tire du cap griffe au cap mandibule, lui fut reste louest, sur sa hanche de tribord.

- 538 -

Le brick allait-il senfoncer dans la baie ? Ctait la premire question. Une fois en baie, y mouillerait-il ? Ctait la seconde. Ne se contenterait-il pas seulement, aprs avoir observ le littoral, de reprendre le large sans dbarquer son quipage ? On le saurait avant une heure. Les colons navaient donc qu attendre. Cyrus Smith navait pas vu sans une profonde anxit le btiment suspect arborer le pavillon noir. Ntait-ce pas une menace directe contre luvre que ses compagnons et lui avaient mene bien jusqualors ? Les pirates, on ne pouvait douter que les matelots de ce brick ne fussent tels, avaient-ils donc dj frquent cette le, puisque, en y atterrissant, ils avaient hiss leurs couleurs ? Y avaient-ils antrieurement opr quelque descente, ce qui aurait expliqu certaines particularits restes inexplicables jusqualors ? Existait-il dans ses portions non encore explores quelque complice prt entrer en communication avec eux ? toutes ces questions quil se posait silencieusement, Cyrus Smith ne savait que rpondre ; mais il sentait que la situation de la colonie ne pouvait tre que trs gravement compromise par larrive de ce brick. Toutefois, ses compagnons et lui taient dcids rsister jusqu la dernire extrmit. Ces pirates taient-ils nombreux et mieux arms que les colons ? Voil ce quil et t bien important de savoir ! Mais le moyen darriver jusqu eux ! La nuit tait faite. La lune nouvelle, emporte dans lirradiation solaire, avait disparu. Une profonde obscurit
- 539 -

enveloppait lle et la mer. Les nuages, lourds, entasss lhorizon, ne laissaient filtrer aucune lueur. Le vent tait tomb compltement avec le crpuscule. Pas une feuille ne remuait aux arbres, pas une lame ne murmurait sur la grve. Du navire on ne voyait rien, tous ses feux taient condamns, et, sil tait encore en vue de lle, on ne pouvait mme pas savoir quelle place il occupait. Eh ! Qui sait ? dit alors Pencroff. Peut-tre ce damn btiment aura-t-il fait route pendant la nuit, et ne le retrouverons-nous plus au point du jour ? Comme une rponse faite lobservation du marin, une vive lueur fusa au large, et un coup de canon retentit. Le navire tait toujours l, et il y avait des pices dartillerie bord. Six secondes staient coules entre la lumire et le coup. Donc, le brick tait environ un mille un quart de la cte. Et, en mme temps, on entendit un bruit de chanes qui couraient en grinant travers les cubiers. Le navire venait de mouiller en vue de Granite-House !

- 540 -

CHAPITRE II
Il ny avait plus aucun doute avoir sur les intentions des pirates. Ils avaient jet lancre une courte distance de lle, et il tait vident que, le lendemain, au moyen de leurs canots, ils comptaient accoster le rivage ! Cyrus Smith et ses compagnons taient prts agir, mais, si rsolus quils fussent, ils ne devaient pas oublier dtre prudents. Peut-tre leur prsence pouvait-elle encore tre dissimule, au cas o les pirates se contenteraient de dbarquer sur le littoral sans remonter dans lintrieur de lle. Il se pouvait, en effet, que ceux-ci neussent dautre projet que de faire de leau laiguade de la Mercy, et il ntait pas impossible que le pont, jet un mille et demi de lembouchure, et les amnagements des chemines, chappassent leurs regards. Mais pourquoi ce pavillon arbor la corne du brick ? Pourquoi ce coup de canon ? Pure forfanterie sans doute, moins que ce ne ft lindice dune prise de possession ! Cyrus Smith savait maintenant que le navire tait formidablement arm. Or, pour rpondre au canon des pirates, quavaient les colons de lle Lincoln ? Quelques fusils seulement. Toutefois, fit observer Cyrus Smith, nous sommes ici dans une situation inexpugnable. Lennemi ne saurait dcouvrir lorifice du dversoir, maintenant quil est cach sous les roseaux et les herbes, et, par consquent, il lui est impossible de pntrer dans Granite-House. Mais nos plantations, notre basse-cour, notre corral, tout enfin, tout ! scria Pencroff en frappant du pied. Ils peuvent tout ravager, tout dtruire en quelques heures !

- 541 -

Tout, Pencroff, rpondit Cyrus Smith, et nous navons aucun moyen de les en empcher. Sont-ils nombreux ? Voil la question, dit alors le reporter. Sils ne sont quune douzaine, nous saurons les arrter, mais quarante, cinquante, plus peut-tre ! Monsieur Smith, dit alors Ayrton, qui savana vers lingnieur, voulez-vous maccorder une permission ? Laquelle, mon ami ! Celle daller jusquau navire pour y reconnatre la force de son quipage. Mais, Ayrton rpondit en hsitant lingnieur, vous risquerez votre vie Pourquoi pas, monsieur ? Cest plus que votre devoir, cela. Jai plus que mon devoir faire, rpondit Ayrton. Vous iriez avec la pirogue jusquau btiment ? demanda Gdon Spilett. Non, monsieur, mais jirai la nage. La pirogue ne passerait pas l o un homme peut se glisser entre deux eaux. Savez-vous bien que le brick est un mille un quart de la cte ? dit Harbert. Je suis bon nageur, Monsieur Harbert.

- 542 -

Cest risquer votre vie, vous dis-je, reprit lingnieur. Peu importe, rpondit Ayrton. Monsieur Smith, je vous demande cela comme une grce. Cest peut-tre l un moyen de me relever mes propres yeux ! Allez, Ayrton, rpondit lingnieur, qui sentait bien quun refus et profondment attrist lancien convict, redevenu honnte homme. Je vous accompagnerai, dit Pencroff. Vous vous dfiez de moi ! rpondit vivement Ayrton. Puis, plus humblement : Hlas ! Non ! Non ! Reprit avec animation Cyrus Smith, non, Ayrton ! Pencroff ne se dfie pas de vous ! Vous avez mal interprt ses paroles. En effet, rpondit le marin, je propose Ayrton de laccompagner jusqu llot seulement. Il se peut, quoique cela soit peu probable, que lun de ces coquins ait dbarqu, et deux hommes ne seront pas de trop, dans ce cas, pour lempcher de donner lveil. Jattendrai Ayrton sur llot, et il ira seul au navire, puisquil a propos de le faire. Les choses ainsi convenues, Ayrton fit ses prparatifs de dpart. Son projet tait audacieux, mais il pouvait russir, grce lobscurit de la nuit. Une fois arriv au btiment, Ayrton, accroch, soit aux sous-barbes, soit aux cadnes des haubans, pourrait reconnatre le nombre et peut-tre surprendre les intentions des convicts.

- 543 -

Ayrton et Pencroff, suivis de leurs compagnons, descendirent sur le rivage. Ayrton se dshabilla et se frotta de graisse, de manire moins souffrir de la temprature de leau, qui tait encore froide. Il se pouvait, en effet, quil ft oblig dy demeurer durant plusieurs heures. Pencroff et Nab, pendant ce temps, taient alls chercher la pirogue, amarre quelques centaines de pas plus haut, sur la berge de la Mercy, et, quand ils revinrent, Ayrton tait prt partir. Une couverture fut jete sur les paules dAyrton, et les colons vinrent lui serrer la main. Ayrton sembarqua dans la pirogue avec Pencroff. Il tait dix heures et demie du soir, quand tous deux disparurent dans lobscurit. Leurs compagnons revinrent les attendre aux chemines. Le canal fut aisment travers, et la pirogue vint accoster le rivage oppos de llot. Cela fut fait non sans quelque prcaution, au cas o des pirates eussent rd en cet endroit. Mais, aprs observation, il parut certain que llot tait dsert. Donc, Ayrton, suivi de Pencroff, le traversa dun pas rapide, effarouchant les oiseaux nichs dans les trous de roche ; puis, sans hsiter, il se jeta la mer et nagea sans bruit dans la direction du navire, dont quelques lumires, allumes depuis peu, indiquaient alors la situation exacte. Quant Pencroff, il se blottit dans une anfractuosit du rivage et il attendit le retour de son compagnon. Cependant, Ayrton nageait dun bras vigoureux et glissait travers la nappe deau sans y produire mme le plus lger frmissement. Sa tte sortait peine, et ses yeux taient fixs sur la masse sombre du brick, dont les feux se refltaient dans la mer.
- 544 -

Il ne pensait quau devoir quil avait promis daccomplir, et ne songeait mme pas aux dangers quil courait, non seulement bord du navire, mais encore dans ces parages que les requins frquentaient souvent. Le courant le portait, et il sloignait rapidement de la cte. Une demi-heure aprs, Ayrton, sans avoir t aperu ni entendu, filait entre deux eaux, accostait le navire et saccrochait dune main aux sous-barbes de beaupr. Il respira alors, et, se haussant sur les chanes, il parvint atteindre lextrmit de la guibre. L schaient quelques culottes de matelot. Il en passa une. Puis, stant fix solidement, il couta. On ne dormait pas bord du brick. Au contraire. On discutait, on chantait, on riait. Et voici les propos, accompagns de jurons, qui frapprent principalement Ayrton : Bonne acquisition que notre brick ! Il marche bien, le speedy ! Il mrite son nom ! Toute la marine de Norfolk peut se mettre ses trousses ! Cours aprs ! Hurrah pour son commandant ! Hurrah pour Bob Harvey ! Ce quAyrton prouva lorsquil entendit ce fragment de conversation, on le comprendra, quand on saura que, dans ce Bob Harvey, il venait de reconnatre un de ses anciens compagnons dAustralie, un marin audacieux, qui avait repris la suite de ses criminels projets. Bob Harvey stait empar, sur les parages de lle Norfolk, de ce brick, qui tait charg darmes, de munitions, dustensiles et outils de toutes sortes, destins lune des
- 545 -

sandwich. Toute sa bande avait pass bord, et, pirates aprs avoir t convicts, ces misrables cumaient le Pacifique, dtruisant les navires, massacrant les quipages, plus froces que les malais eux-mmes ! Ces convicts parlaient haute voix, ils racontaient leurs prouesses en buvant outre mesure, et voici ce quAyrton put comprendre : Lquipage actuel du speedy se composait uniquement de prisonniers anglais, chapps de Norfolk. Or, voici ce quest Norfolk. Par 292 de latitude sud et 16542 de longitude est, dans lest de lAustralie, se trouve une petite le de six lieues de tour, que le mont Pitt domine une hauteur de onze cents pieds au-dessus du niveau de la mer. Cest lle Norfolk, devenue le sige dun tablissement, o sont parqus les plus intraitables condamns des pnitenciers anglais. Ils sont l cinq cents, soumis une discipline de fer, sous le coup de punitions terribles, gards par cent cinquante soldats et cent cinquante employs sous les ordres dun gouverneur. Il serait difficile dimaginer une pire runion de sclrats. Quelquefois, quoique cela soit rare, malgr lexcessive surveillance dont ils sont lobjet, plusieurs parviennent schapper, en semparant de navires quils surprennent et ils courent alors les archipels polynsiens. Ainsi avait fait ce Bob Harvey et ses compagnons. Ainsi avait voulu faire autrefois Ayrton. Bob Harvey stait empar du brick le speedy, mouill en vue de lle Norfolk ; lquipage avait t massacr, et, depuis un an, ce navire, devenu btiment de pirates, battait les mers du Pacifique, sous le commandement dHarvey, autrefois capitaine au long cours, maintenant cumeur de mers, et que connaissait bien Ayrton !

- 546 -

Les convicts taient, pour la plupart, runis dans la dunette, larrire du navire, mais quelques-uns, tendus sur le pont, causaient haute voix. La conversation continuant toujours au milieu des cris et des libations, Ayrton apprit que le hasard seul avait amen le speedy en vue de lle Lincoln. Bob Harvey ny avait jamais encore mis le pied, mais, ainsi que lavait pressenti Cyrus Smith, trouvant sur sa route cette terre inconnue, dont aucune carte nindiquait la situation, il avait form le projet de la visiter, et, au besoin, si elle lui convenait, den faire le port dattache du brick. Quant au pavillon noir arbor la corne du speedy et au coup de canon qui avait t tir, lexemple des navires de guerre au moment o ils amnent leurs couleurs, pure forfanterie de pirates. Ce ntait point un signal, et aucune communication nexistait encore entre les vads de Norfolk et lle Lincoln. Le domaine des colons tait donc menac dun immense danger. videmment, lle, avec son aiguade facile, son petit port, ses ressources de toutes sortes si bien mises en valeur par les colons, ses profondeurs caches de Granite-House, ne pouvait que convenir aux convicts ; entre leurs mains, elle deviendrait un excellent lieu de refuge, et, par cela mme quelle tait inconnue, elle leur assurerait, pour longtemps peut-tre, limpunit avec la scurit. videmment aussi, la vie des colons ne serait pas respecte, et le premier soin de Bob Harvey et de ses complices serait de les massacrer sans merci. Cyrus Smith et les siens navaient donc pas mme la ressource de fuir, de se cacher dans lle, puisque les convicts
- 547 -

comptaient y rsider, et puisque, au cas o le speedy partirait pour une expdition, il tait probable que quelques hommes de lquipage resteraient terre, afin de sy tablir. Donc, il fallait combattre, il fallait dtruire jusquau dernier ces misrables, indignes de piti, et contre lesquels tout moyen serait bon. Voil ce que pensa Ayrton, et il savait bien que Cyrus Smith partagerait sa manire de voir. Mais la rsistance, et en dernier lieu la victoire, taient-elles possibles ? Cela dpendait de larmement du brick et du nombre dhommes qui le montaient. Cest ce quAyrton rsolut de reconnatre tout prix, et comme, une heure aprs son arrive, les vocifrations avaient commenc se calmer, et que bon nombre des convicts taient dj plongs dans le sommeil de livresse, Ayrton nhsita pas saventurer sur le pont du speedy, que les falots teints laissaient alors dans une obscurit profonde. Il se hissa donc sur la guibre, et, par le beaupr, il arriva au gaillard davant du brick. Se glissant alors entre les convicts tendus et l, il fit le tour du btiment, et il reconnut que le speedy tait arm de quatre canons, qui devaient lancer des boulets de huit dix livres. Il vrifia mme, en les touchant, que ces canons se chargeaient par la culasse. Ctaient donc des pices modernes, dun emploi facile et dun effet terrible. Quant aux hommes couchs sur le pont, ils devaient tre au nombre de dix environ, mais il tait supposable que dautres, plus nombreux, dormaient lintrieur du brick. Et dailleurs, en les coutant, Ayrton avait cru comprendre quils taient une cinquantaine bord. Ctait beaucoup pour les six colons de lle Lincoln ! Mais enfin, grce au dvouement dAyrton, Cyrus Smith ne serait pas surpris, il connatrait la force de ses adversaires et il prendrait ses dispositions en consquence.

- 548 -

Il ne restait donc plus Ayrton qu revenir rendre compte ses compagnons de la mission dont il stait charg, et il se prpara regagner lavant du brick, afin de se glisser jusqu la mer. Mais, cet homme qui voulait il lavait dit faire plus que son devoir, il vint alors une pense hroque. Ctait sacrifier sa vie, mais il sauverait lle et les colons. Cyrus Smith ne pourrait videmment pas rsister cinquante bandits, arms de toutes pices, qui, soit en pntrant de vive force dans Granite-House, soit en y affamant les assigs, auraient raison deux. Et alors il se reprsenta ses sauveurs, ceux qui avaient refait de lui un homme et un honnte homme, ceux auxquels il devait tout, tus sans piti, leurs travaux anantis, leur le change en un repaire de pirates ! Il se dit quil tait, en somme, lui, Ayrton, la cause premire de tant de dsastres, puisque son ancien compagnon, Bob Harvey, navait fait que raliser ses propres projets, et un sentiment dhorreur sempara de tout son tre. Et alors il fut pris de cette irrsistible envie de faire sauter le brick, et avec lui tous ceux quil portait. Ayrton prirait dans lexplosion, mais il ferait son devoir. Ayrton nhsita pas. Gagner la soute aux poudres, qui est toujours situe larrire dun btiment, ctait facile. La poudre ne devait pas manquer un navire qui faisait un pareil mtier, et il suffirait dune tincelle pour lanantir en un instant. Ayrton saffala avec prcaution dans lentre-pont, jonch de nombreux dormeurs, que livresse, plus que le sommeil, tenait appesantis. Un falot tait allum au pied du grand mt, autour duquel tait appendu un rtelier garni darmes feu de toutes sortes. Ayrton dtacha du rtelier un revolver et sassura quil tait charg et amorc. Il ne lui en fallait pas plus pour accomplir luvre de destruction.

- 549 -

Il se glissa donc vers larrire, de manire arriver sous la dunette du brick, o devait tre la soute. Cependant, sur cet entre-pont qui tait presque obscur, il tait difficile de ramper sans heurter quelque convict insuffisamment endormi. De l des jurons et des coups. Ayrton fut, plus dune fois, forc de suspendre sa marche. Mais, enfin, il arriva la cloison fermant le compartiment darrire, et il trouva la porte qui devait souvrir sur la soute mme. Ayrton, rduit la forcer, se mit luvre. Ctait une besogne difficile accomplir sans bruit, car il sagissait de briser un cadenas. Mais sous la main vigoureuse dAyrton, le cadenas sauta et la porte fut ouverte en ce moment, un bras sappuya sur lpaule dAyrton. Que fais-tu l ? demanda dune voix dure un homme de haute taille, qui, se dressant dans lombre, porta brusquement la figure dAyrton la lumire dune lanterne. Ayrton se rejeta en arrire. Dans un rapide clat de la lanterne, il avait reconnu son ancien complice, Bob Harvey, mais il ne pouvait ltre de celui-ci, qui devait croire Ayrton mort depuis longtemps. Que fais-tu l ? dit Bob Harvey, en saisissant Ayrton par la ceinture de son pantalon. Mais Ayrton, sans rpondre, repoussa vigoureusement le chef des convicts et chercha slancer dans la soute. Un coup de revolver au milieu de ces tonneaux de poudre, et tout et t fini ! moi, garons ! stait cri Bob Harvey. Deux ou trois pirates, rveills sa voix, staient relevs, et, se jetant sur Ayrton, ils essayrent de le terrasser. Le vigoureux Ayrton se
- 550 -

dbarrassa de leurs treintes. Deux coups de son revolver retentirent, et deux convicts tombrent ; mais un coup de couteau quil ne put parer lui