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22 Mars 2011

LA NEUVAINE D'OLIVE

Mathilde Alanic

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La barque glissait, avec un lger clapotis, entre les rives de ltroite rivire, sous lombre frache des saules bleus et des peupliers tremblants. Gaspard drign, dj adroit et vigoureux pour ses treize ans, ramait de toutes ses forces ; son frre Pierre, plus jeune dun an, tenait le gouvernail de lesquif et sefforait de distraire Olive de Brignac en lui montrant, tantt un clocher pointu dpassant la ligne molle des collines boises, tantt une bande de canards barbotant dans les roseaux, ou quelque libellule verte aux yeux dor, effleurant les roses blanches des nnuphars. demi tendue sur des coussins disposs pour elle par les jeunes garons, une fraise de fine dentelle gaufre autour de son cou frle, pour se dfendre de la brise matinale, un grand chapeau fond pointu pos sur ses cheveux crpels, Olive regardait languissamment couler londe, tout en soulevant parfois des jets de perles du bout de la baguette de saule quelle tenait la main. ... Filleule de reine ! Ces trois mots ne devaient-ils pas prsager quelque destine merveilleuse ? Marie de Mdicis tait, en effet, la marraine dOlive ; prive de sa mre ds le berceau, la petite fille avait grandi avec les enfants de France. Mais la tempte, qui brise les grands chnes, parpille aussi les nids doiselets suspendus leurs branches.

Et si les larges prunelles veloutes dOlive rvlaient une profondeur de tristesse navrante rencontrer dans des yeux si jeunes, cest qu quelques lieues de ce vallon paisible grondait lhorreur de la guerre, et quune action dcisive allait sengager fatalement dun moment lautre, entre larme du roi Louis XIII et les partisans de sa mre. Le jeune roi, excit par son entourage sortir de son rle effac, voulait revendiquer ses droits royaux ; la reine-mre, de son ct, avait trop longtemps exerc le pouvoir pour se rsoudre facilement labandonner ; tous les mcontents, les ambitieux dus ou dpossds staient rallis autour de lex-rgente, bannie de la cour, pour la pousser la rsistance. Olive naturellement avait d suivre sa protectrice. Et, depuis le dpart de la cour, la pauvre enfant dprissait lentement, de plus en plus ple, faible et triste. Olive avait dix-sept ans. Elle aimait, elle tait aime ; la reine favorisait cette inclination mutuelle, que toute la cour malicieuse avait devine, avant que Robert de Preuil et Olive de Brignac eussent compris pourquoi ils taient mus lun en prsence de lautre. Leurs fianailles allaient se conclure, quand ils avaient d se sparer brusquement... et peut-tre pour toujours... Car larme de la reine-mre tait infrieure en forces celle de son fils : Marie serait certainement vaincue. Il faudrait quitter la chre France et errer sur la terre dexil. Le coeur loyal dOlive navait pas une hsitation : elle partagerait la fortune prcaire et les

vicissitudes de la princesse proscrite, dt-elle ne jamais revoir Robert, dont le souvenir ne seffacerait jamais en elle. Mais lui, ferait-il de mme ? Robert, au milieu des enchanteresses de la cour, serait-il longtemps fidle au souvenir de la pauvre absente ? Dailleurs, tant donn les vnements qui saccomplissaient, chaque heure apportait au coeur dOlive des angoisses terribles. Un mme danger menaait deux existences qui lui taient galement chres ; Thomas de Brignac, son pre, le vieil cuyer de Marie de Mdicis, combattait dans larme de la reinemre, tandis que Robert appartenait au rgiment des mousquetaires du roi... Touche, malgr ses propres proccupations, de la triste situation de sa jeune compagne, et voulant lui viter les fatigues des marches forces, la reine avait confi Olive aux soins dune bonne veuve, dame Ambroisine drign, qui habitait un petit chtelier dans les environs de Brissac en Anjou. Dame Ambroisine avait deux fils : Gaspard et Pierre, deux braves enfants, francs comme lor, chevaleresques et bons ; ils navaient jamais eu ni soeur, ni cousine pour compagne de jeux, et la prsence dOlive au manoir maternel leur fut une nouveaut dlicieuse. Ce fut qui rivaliserait dempressement, de courtoisie nave, de galanterie juvnile, pour distraire la jeune fille des tristes songeries dont ils ignoraient le secret. Pierre lui chantait des villanelles et des rondeaux ;

Gaspard, habile larbalte, lui apportait des plumes de hron ou de martin-pcheur, pour orner sa toque. Jamais princesse navait t escorte par des pages plus dvous et plus fidles... Ce jour-l, ils descendaient la petite rivire de lAubance, pour aller demander la Vierge vnre de lErmitage la fin de cette guerre, qui causait si grand chagrin Mlle de Brignac. Elle exauce toutes les prires quon lui adresse, disait confidentiellement Pierre Olive devenue attentive. Elle gurit les malades, mais, dans cette semaine de lAssomption, o nous sommes prsentement, elle coute et elle protge surtout les jeunes filles qui lui adressent des neuvaines pour se marier dans lanne. Vraiment ? dit Olive, dent le visage stait subitement color de rose. Oui, reprit lenfant, et pour se rendre tout fait favorable, elles suspendent dans sa chapelle un bouquet de campanules bleues... Olive garda un instant le silence. O trouve-t-on cette fleur ? demanda-t-elle enfin subitement. Mais vous tes bien trop jeune pour lui demander pareille chose ! se rcria Gaspard, avec lautorit que lui confrait sa qualit de chef de famille. Attendez que je sois devenu un grand et beau capitaine, et cest moi que vous pouserez !... Non, reprit vivement Pierre, Gaspard vous

laisserait toujours seule pour aller en guerre. Attendez que je sois grand et que jaie appris faire de beaux vers pour vous, comme le pote Joachim du Bellay, dont maman lisait le livre lautre jour. Oh ! mais alors, dit Olive avec un sourire, je serai trop vieille et vous ne voudriez plus de moi ni lun ni lautre ! Les deux enfants ne trouvrent rien rpliquer. Lan, tout rembruni, garda mme un air offens et chagrin. Mais comme ils dbarquaient dans une petite anse, au bas dun village, non loin du vieux sanctuaire, dont ils apercevaient les murs gris travers le feuillage, Pierre, prenant doucement Olive par la main : Venez, lui dit-il tout bas avec un soupir, je vais vous conduire dans un endroit o fleurissent les campanules bleues. Et tandis que Gaspard rassemblait par brasses, afin den dcorer la chapelle, les marguerites toiles, les gents dor, les ombelles blanches des cigus, les guirlandes des chvrefeuilles, Pierre, la drobe, cueillait les clochettes azures et furtivement les donnait la jeune fille qui les dissimulait sous sa gerbe, derrire les nielles et les boutons dor. Lautel rustique tait entour dex-voto de toute nature, au milieu desquels Olive distingua promptement de nombreuses couronnes blanches qui attestaient la reconnaissance des jeunes pouses. Le coeur troubl, elle suspendit aux pieds de la Vierge miraculeuse, image informe, taille grossirement dans un bloc de pierre, et

noircie par le temps, le bouquet de campanules sauvages cueilli par Pierre ; et, son tour, elle se prosterna la place o, depuis des sicles, tant dmes en peine venaient gmir et supplier. Elle achevait peine sa premire oraison quun grand bruit branla les chos du vallon. Ple dpouvante, Olive se retourna vers les deux jeunes gens agenouills, quelques pas. Un nouveau grondement retentit. Cest le bruit du canon et de la mousqueterie ! dit Pierre. On se bat aux Ponts-de-C ! scria Gaspard, les yeux brillants, les narines dilates, en se prcipitant au dehors. Sainte Mre de Dieu ! sanglotait la jeune fille, dchire par langoisse, pargnez ceux que jaime. Jaccomplirai la neuvaine commence, duss-je me traner sur les genoux. Protgez mon pre et... lui ! Sauvez la reine et ayez piti de sa fidle servante ! Elle resta longtemps en prire.. Enfin le bruit sloigna, puis steignit. Olive, blme comme une morte, se leva en chancelant. Les deux frres la ramenrent vers la barque, et Gaspard fit diligence pour acclrer le morne retour. Comme la nacelle touchait terre, alors seulement la jeune fille releva la tte, quelle tenait cache dans ses mains. Je reviendrai demain la chapelle, dit-elle dun ton rsolu, afin de poursuivre ma neuvaine, y et-il larme du roi au milieu de la route.

Nous vous accompagnerons, dirent ensemble les deux braves enfants. En rentrant au manoir, ils apprirent que les troupes de la Reine, dailleurs trs infrieures en nombre, staient disperses presque au premier choc. Seuls, quelques braves soldats, et parmi eux le pre dOlive, avaient prolong le combat du ct de Sorges, sans doute pour favoriser la retraite de la Reine. Mon Dieu ! scria la jeune fille, que sera-t-il advenu de mon pre ? Et elle sabma dans une profonde douleur. Pierre et Gaspard, stant compris dun regard, disparurent ; et vainement les appela-t-on, les chercha-t-on pendant le reste de la journe. La nuit tait tombe depuis deux heures quand ils reparurent enfin, poudreux, hors dhaleine, mais tout radieux, car ils pouvaient dire Olive ce quelle dsirait savoir. Thomas de Brignac, atteint la jambe dune blessure sans gravit, avait t recueilli par de braves mariniers de la Loire, qui lui prodiguaient leurs soins. Gaspard avait dailleurs vid sa petite escarcelle dans les mains de ces bonnes gens pour stimuler mieux encore leur zle. Au lieu de les gronder pour linquitude que lui avait cause leur absence, dame Ambroisine embrassa ses fils avec attendrissement. Olive ne put rien dire, mais ses yeux, et ses mains, qui pressrent celles des enfants, parlrent pour elle. Rassure sur le sort de son pre, elle tremblait encore pour un autre dont le nom ne

devait pas venir sur ses lvres. Pendant huit jours, ds que pointait laube dans les prs diamants de rose, sous les rayons blancs du soleil levant, ou sous le grsillement froid de la pluie matinale, Olive et ses deux fidles compagnons prenaient le chemin de lErmitage, pour tre de retour au chteau avant que dame Ambroisine, qui dormait dans son grand lit colonnes, pt sapercevoir de leur absence. Aucune difficult ne les arrtait. Plus dune fois, ils durent ramper derrire les haies ou se tapir sous les meules de foin, pour laisser passer des troupes de soudards qui parcouraient la campagne, visitant les fermes, et dont les imprcations, mles aux piaillements des volailles gorges, rvlaient les exploits. Ctait merveille que la jeune fille, accable de cruelles apprhensions, pt renouveler chaque jour ce plerinage. Mais lardente foi donne des forces aux plus dbiles. Le voeu quavait form Olive daccomplir cette neuvaine, en laquelle elle avait mis tout son espoir, tait pour elle un puissant soutien. Pierre, avec la dlicatesse que dinstinct il savait mettre toute chose, cueillait chaque matin un bouquet de campanules, quOlive rougissante recevait sans mot dire, Gaspard feignant de nen rien remarquer. Et cependant, au moment o elle dposait cette offrande aux pieds de la Vierge, quelque chose dindfinissable troublait le coeur des deux enfants, qui,

sans se rendre compte de ce sentiment, prouvaient une sorte de jalousie inconsciente contre cet tranger, cet inconnu, qui, videmment, occupait la pense de la jeune fille quils aimaient avec un tel dvouement que, pour elle, ils eussent brav le roi lui-mme. Huit jours staient couls dj sans amener le miracle attendu par Olive. La Vierge de lErmitage semblait cependant manifester sa protection en favorisant le rtablissement de Thomas de Brignac, qui, bientt, pourrait quitter son asile. Entre-temps, les bruits les plus contradictoires se rpandirent dans le pays. Tantt on disait que les troupes du roi avaient subi des checs, tantt lon affirmait que la reine tait prisonnire, morte mme. Puis aussi que le roi tait au chteau de Brissac, peu distant du manoir. Olive nosait rien croire, rien esprer. Le soir du huitime jour, les habitants du manoir taient runis, silencieux, devant ltre o flamboyaient des brasses de sarments ; des pas de chevaux retentirent au dehors, et des coups furent frapps la porte. Qui va l ? demanda la matresse du lieu, se penchant par ltroite fentre meneaux. Ouvrez, bonne dame drign, rpondit une voix de femme toute haletante. Cest une amie dOlive. La reine ! La reine ! scria Olive qui avait reconnu cette voix et qui se prcipita au-dehors. Linstant aprs, Marie de Mdicis, sappuyant

lourdement sur le bras de sa filleule, pntrait dans la salle, et se laissant tomber sur le grand fauteuil que venait de quitter dame Ambroisine : Tout est perdu ! dit-elle, en inclinant vers Olive, qui stait agenouille ses pieds, ce visage dont Rubens avait nagure reproduit lblouissante carnation et la jeune fracheur, mais que les intrigues, la fivre de lambition, les fatigues et le dsespoir avaient ravag et vieilli. Tout est fini, les routes sont cernes, la retraite impossible. Oh ! fuir, mon Dieu, fuir ! O vous irez, jirai, chre marraine, dit Olive, dont la dernire lueur despoir venait de steindre. Votre sort sera mon sort... Mais du courage, Madame, du courage ! Cette nuit-l, le sommeil ne ferma pas les paupires dOlive et les tnbres se dissipaient peine quand elle descendit pour se rendre lErmitage. Pierre et Gaspard, fort agits lide quune reine de France reposait en quelque sorte sous leur garde, navaient gure dormi. Olive les trouva prts au dpart. Chemin faisant, les deux frres durent plus dune fois soutenir les pas de la jeune fille, qui semblait sur le point de dfaillir en ce dernier effort. Ils arrivrent... Combien longue fut la station quelle fit dans le vieux sanctuaire !... Quel appel ardent et dsol sleva vers la mre du Sauveur ! Que je le revoie au moins encore une fois, et donnez-lui tout le bonheur qui mest refus !... disait mentalement la pauvrette, les yeux fixs sur la statue

que, dans son angoisse, elle esprait voir sanimer pour oprer le miracle attendu. Mais la Vierge restait immobile et muette. Plus faible, plus accable encore, Olive reprit enfin le chemin du manoir avec ses deux compagnons. Comme ils traversaient la grande route pour sengager dans un chemin creux, un groupe de cavaliers arriva prs deux. Celui qui galopait leur tte, en apercevant Olive, laissa chapper une exclamation de surprise. Il sarrta net, quelques pas delle : O est votre matresse, jeune fille ? demanda-t-il imprieusement. En reconnaissant celui qui lui parlait, Olive sembla cloue sur place. Elle nosait lever les yeux sur la hautaine et sombre figure qui la pntrait deffroi. Elle ntait quune humble crature devant cet homme qui, revtu dun caractre sacr, aurait d lui inspirer confiance, mais elle connaissait dj assez la cour et les complications de la politique, pour savoir que lami dhier est souvent lennemi daujourdhui. Elle craignait, en rpondant, de servir inconsciemment quelque projet fatal sa marraine. Irrit du silence quelle gardait, le cavalier poussa sa monture tout prs delle. Gaspard se jeta vivement devant Olive comme pour la dfendre. cartez-vous, jeune vaillant, dit ironiquement la voix altire de linconnu. Et vous, Olive de Brignac, rpondez-moi en toute sincrit. Il importe que je rejoigne au plus tt la reine. Votre hsitation ne fait que

retarder la plus grande joie qui puisse lui advenir. Et comme Olive, la gorge serre par lmotion que lui causait le regard daigle fix sur elle, tardait encore rpondre : Allons, je vois que je ne russirai pas vaincre lobstination de cette enfant, reprit le questionneur, faisant signe lun des cavaliers arrts quelques pas de l dont les regards se tenaient dailleurs fixement arrts sur la jeune fille. Venez, car jai ide que vous serez plus facilement persuasif quun haut dignitaire de lglise. Le mousquetaire ne se fit pas rpter lordre, et savana rapidement. La jeune fille jeta un cri touff en reconnaissant, sous le feutre empanach, la figure martiale et les yeux francs de Robert de Preuil, qui, de sa plus douce voix, murmurait en se penchant vers elle : Olive, ma chre Olive, parlez, cest pour le bien de la reine. Olive joignait les mains comme ravie en extase, car Robert lui apparaissait dans lblouissement du prodige attendu. Elle croyait rver. La voix brve du Cardinal de Richelieu car ctait lui quelle avait reconnu la rappela aux ralits. Un de ces enfants vous conduira prs de la reine, dit-elle. Gaspard sy refusa avec un mouvement de farouche bouderie. Mais le petit Pierre nosa dsobir sa grande amie. Tendant une main vers Robert, il lui fit

comprendre quil voulait monter en selle devant lui. Aprs lavoir hiss : bientt ! dit Robert dont le geste, sadressant la jeune fille, ressemblait lenvoi dun baiser. Et serrant les perons, il eut bientt disparu avec la troupe des cavaliers au tournant du chemin. En se dirigeant du mme ct, Olive radieuse, ne croyait plus toucher terre. Il lui semblait avoir aux pieds les ailes du Mercure de Benvenuto Cellini quelle avait souvent regard, dans lantichambre de la reine, au Louvre. Gaspard la suivait, la tte basse, les yeux brouills de larmes. Comme elle nous oubliera vite ! pensait--il. La vie est ainsi faite : les meilleurs sont souvent cruels leur insu. Pendant ce temps, Pierre, gagn par la bonne grce de Robert, appuy sur la poitrine de son nouvel ami, lui racontait la lgende des campanules bleues. Deux heures plus tard, une riche litire emportait Marie de Mdicis au chteau de Brissac, o elle se rconciliait avec son fils, dans une entrevue mnage par ladroite diplomatie de celui qui devait remplir de son nom le rgne de Louis XIII et qui, ce jour-l, gravit 1e premier chelon de sa fortune. Le rapprochement entre, le roi et la reine-mre ft ft par de grandes et belles rjouissances, au cours desquelles se clbrrent les fianailles dOlive de Brignac et de Robert de Preuil.

Quelques semaines aprs, la Vierge de lErmitage reut, en ex-voto, la plus riche couronne dpouse qui et t jusque-l dpose ses pieds. Et dans le sanctuaire fut suspendue une lampe de bronze sur laquelle un artiste habile avait cisel une guirlande de campanules.