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Marina

a ue o
Catalogue
des ides reues
sur la langue
)0CU M ENT
CATALOGUE DES I DES
REUES SUR LA LANGUE
Marina Yaguello esc professeur l'universit Paris VII, Ren
Diderot. De langue maternelle russe, elle travaille sur le fran-
ais, l' anglais et le wolof. Elle a publi de nombreux ouvrages
sur le langage et les langues, donc Alice au pays du langage, Les
Fous du langage, Histoires de Lettres, Le Sexe des mots et Petits faits
de langue (Editions du Seuil).
Marina Yaguello
CATALOGUE
DES IDES REUES
SUR LA LANGUE
,
Editions du Seuil
TEXTf.
ISliN 2-02-066966-8
(ISIIN 2-02057799-2, 1"' publication poche)
.ditions du Seuil, avril 1988
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uti!Uacion Toute rcpriscnraon ou rcproduc1ion int4n)e ou swdk faite par quelque
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une contrefaon sanctionne par les aniela L 335-2 ct suivana du Code de la proprxu! imdlcc:rudlc.

Stphe
AVERTISSEMENT
L'astrisque qui accompagne certains termes
lors de leur premire occurrence signale des
concepts qui seront dvelopps plus loin. Les
termes techniques sont repris dans un glossaire
en annexe. Enfin, les notes tant rduites au
strict minimum, les ouvrages de rfrence sont
regroups dans une bibliographie thmatique
en fin de volume.


Le sentiment
de la langue
C'est dans et par le langage
que l'homme se constitue comme sujet.
MILE BENVENISTE
Le langage humain - et les langues dites naturel-
les qui en sont la manifestation - constitue un uni-
vers la fois familier et trange. Familier, parce que
1 'homme ne se conoit pas autrement que comme
sujet parlant ; trange, parce que le langage nous offre
aujourd'hui encore autant de mystres que de pro-
blmes rsolus.
D'o vient le langage? Pourquoi prend-ilia forme
de langues diffrentes ? Pourquoi les langues
changent-elles? Les langues refltent-elles une logi-
,
que naturelle? Quel est le secret du rapport entre
la langue et la nature, entre la langue et la culture?
Ces questions, ou plutt ces nigmes, sont l' ori-
gine de mythes comme celui de la langue adamique
ou celui de la dispersion des langues Babel,
d'innombrables uvres de rflexion philosophi-
que - de Platon Rousseau en passant par Des-
cartes -, de thories fantasmatiques sur l'origine
11
Catalogue des ides reues sur la langue
du langage, de crations chimriques de langues uni-
verselles.
Mais il est un domaine o la rflexion sur la lan-
gue occupe une place qui, bien que plus modeste, est
tout aussi significative, c'est celui de la vie quoti-
dienne des locuteurs-ordinaires. Parce que la lan-
gue est le bien commun de tous, chacun de nous,
sujets parlants, se fait une certaine ide de la langue,
ide qui se traduit par des jugements de valeur que
le linguiste professionnel, habit par le souci de
l'objectivit scientifique, est amen taxer d'ides
reues et de prjugs.
De la diversit nat le besoin de classer, de compa-
rer, d'opposer et donc de hirarchiser les langues
comme on l'a toujours fait des races, des peuples ou
des individus. Le locuteur naf n'est gure capa-
ble de prendre ses distances avec la langue. Il l'investit
tout au contraire de valeurs affectives, esthtiques et
morales et porte sur elle un regard teint de son exp-
rience personnelle et des prjugs de son poque et
de son groupe social. Il cherche l'humaniser en quel-
que sorte en lui attribuant des qualits et des dfauts ~
telle langue est belle, harmonieuse, musicale, telle
autre est laide, dissonante. Telle langue est plus logi-
que ou plus proche de la nature des choses que les
autres, telle langue est noble, telle autre vile ou
impure. L'volution d'une langue est conue le plus
souvent comme dgnrescence et non comme pro-
grs. Le franais brille par sa clart. L'italien ou le
12
Le sentiment de la langue
russe sont des langues musicales. Les langues afri-
caines sont simples, l'anglais est facile, le chinois n'a
pas de grammaire. Les langues sans tradition litt-
raire ne sont pas des langues mais de vulgaires dia-
lectes, etc. Autant d'ides reues qui tranent un peu
partout et dont certaines sont loin d'tre innocentes.
S'y ajoutent des jugements sur les locuteurs eux-
mmes : les Slaves sont dous pour les langues, pas
les Franais; les Noirs sont incapables de prononcer
les r; les locuteurs de langues primitives sont dots
de mentalits prlogiques, etc.
Face la langue, le sujet parlant adopte ainsi trois
types d'attitudes :
1) explicative, conduisant des rationalisations,
des tentatives de thorisation, ainsi par exemple sur
l'adquation du genre grammatical et du genre natu-
rel, sur 1' origine des mots et des langues, etc. ;
2) apprciative, se traduisant par des jugements
sur la beaut, la logique, la clart, la simplicit de
telle ou telle langue ;
3) normative, s'exprimant par l'opposition toutes
les formes de corruption de la langue.
Ce sont ces diffrentes modalits du rapport des
locuteurs la langue que rvlent les ides reues dont
on trouvera ici le catalogue.
Ce n'est pas vraiment au nom de la scientificit
qu'on peut s'lever contre ces conceptions naves.
Tout sujet parlant aprs tout a le droit de cultiver
ses fantasmes.
13
Catalogue des ides reues sur la langue
Pour moi, linguiste, cette linguistique spontane
doit tre combattue seulement dans la mesure o les
prjugs, les simplifications, les ides fausses qu'elle
vhicule peuvent prsenter un danger de nature ido-
logique, nuire la comprhension de l'autre, don-
ner des arguments toutes les formes de racisme,
contribuer l'obscurantisme. C'est l l'objet de ce
petit livre.
Vous qui tes
linguiste!
Dites, vous qui tes linguiste, qu'est-ce que a veut
dire, apophtegme ? Et des anacoluthes, c'est quoi?
Vous qui tes linguiste, qu'est-ce qu'il faut dire :
Elle a l'air idiot, ou Elle a l'air idiote ? Les l-
ves ne savent plus crire le franais! Vous qui tes
linguiste, qu'est-ce qu'on peut faire? Vous qui tes
linguiste, d'o a vient, divan? C'est un mot turc
ou persan?
Dsole! Confronte un mot inconnu, je fais
comme vous, j'ouvre mon dictionnaire. Et, si vous
avez besoin de conseils sur le bon usage, le Grevisse
est l pour a. Contrairement une illusion trop
rpandue dans le public, un linguiste n'est pas for-
cment la personne la mieux place pour vous expli-
quer la rgle de l'accord des participes. Un linguiste
n'est pas un grammairien prescriptif* ni un puriste*,
arbitre du bon usage. Jamais il ne manifeste contre
le changement* linguistique et la croisade contre le
franglais* n'est pas son affaire. Un linguiste ne
15
Catalogue des ides reues sur la langue
s'occupe pas de la langue telle qu'elle devrait tre,
mais de la langue telle qu'elle est, dans la diversit
de ses formes et dans son usage vivant chez tel ou
tel groupe de locuteurs. Bien que souvent sollicit,
il n'a pas prendre parti dans les querelles ido-
logiques, socioculturelles, dont la langue est l'enjeu.
Il peut lui arriver, certes, de s'exprimer titre per-
sonnel sur le destin de sa langue maternelle ou de
participer une dmarche d'amnagement concert
de la langue dans le cadre de ce que l'on nomme
aujourd'hui les politiques linguistiques, mais il sort
dans ces deux cas de la sphre de la science du lan-
gage proprement dite.
Un linguiste n'est pas non plus quelqu'un qui
connat l'origine de tous les mots. Il ne s'intresse
pas ncessairement l'histoire de la langue. Le savoir
tymologique, si pris dans notre socit, comme en ,
tmoignent les rubriques spcialises dans la presse,
n'est qu'une fraction du champ de l' tude de la lan-
gue. On peut trs bien aborder un systme de langue
un moment donn de son histoire sans se proccuper
le moins du monde des tats antrieurs de ce mme
systme. C'est le grand linguiste genevois Ferdinand
de Saussure qui a impos au dbut de ce sicle la dis-
tinction fondamentale entre synchronie (l'tude de
la langue un moment donn) et diachronie (l'his-
toire de la langue).
La curiosit tymologique procde de la conscience
qu'a tout sujet parlant que la langue volue, ne reste
16
Vous qui tes linguiste!
jamais stable. La langue sollicite ainsi la rflexion et
les interrogations du locuteur confront au pourquoi
du changement. Mais ce n'est pas la tche fondamen-
tale du linguiste aujourd'hui de rpondre ces inter-
rogations. Ce que la grammaire historique, dont est
issue la linguistique moderne, a apport pour abor-
der ce problme, c'est la notion de systme. Toute
langue est organise en systmes et en sous-systmes
rgis par des lois. Le changement n'a donc pas un
caractre anarchique. C'est ce que ne comprend pas
toujours l'tymologiste en chambre, l'amateur de
mots, habit par les fantasmes de la reconstruction
des origines et qui il manque trop souvent l'esprit
de systme.
Vous qui tes linguiste, vous devez parler beau-
coup de langues ... C'est vrai, la connaissance, mme
de seconde main, d'un grand nombre de langues est
un avantage apprciable pour la rflexion linguisti-
que. La curiosit et l'amour des langues poussent la
plupart des linguistes s'intresser des langues aussi
diverses que possible. Mais les linguistes ne sont pas
pour autant des polyglottes, prts pater la gale-
rie. On peut au demeurant exercer sa rflexion sur
une seule langue, puisqu'il est possible d'apprhen-
der le langage travers n'importe quelle langue natu-
relle. Aussi surprenant que cela puisse paratre pour
un non-linguiste, il n'est mme pas indispensable de
parler une langue pour pouvoir la dcrire. Nombre
17
..
Catalogue des ides reues sur la langue
de langues djtes exotiques ont t, sont encore
dcrites par les mthodes de la linguistique de ter-
rain. Le linguiste, arm de son savoir thorique et
d'un magntophone, travaille alors avec l'aide d'un
informateur bilingue qui est, lui, un locuteur natif*
de la langue tudie. Cette approche a, il est vrai, des
limites, mais c'est souvent la seule possible, car une
forme d'imprialisme culturel svit dans la science
du langage, comme dans bien d'autres domaines. Les
langues les mieux dcrites aujourd'hui sont celles des
peuples dominants, pour la simple raison que ceux-
ci forment davantage de linguistes, qui sont en mesure
de travailler sur leur langue maternelle* partir des
thories les plus avances. C'est pourquoi l'anglais
est actuellement la langue sur laquelle porte le plus
grand nombre de travaux scientifiques. Rassurons-
nous : le franais est galement abondamment dcrit.
Dans les pays multilingues ) on peut dire que l'int-
rt scientifique port aux diffrentes langues natio-
nales reflte l'importance de celles-ci sur le march
de la communication. Ainsi, au Sngal, les peti-
tes langues* sont volontiers laisses aux ethnolin-
guistes non natifs, souvent europens, alors que le
wolof, langue dominante parle par prs de quatre-
vingts pour cent de la population, est tudi par de
nombreux linguistes tant sngalais qu'trangers.
Entre la nature
et la culture
Toutes nos langues sont des
ouvrages de l'art. On a longtemps
cherch s'il y avait une langue
naturelle et commune tous les
hommes. Sans doute, il y en a une,
et c'est celle que les enfants par-
lent avant de parler.
JEAN-JACQUES ROUSSEAU
Base de toute vie sociale, la langue est gnrale-
ment considre comme faisant partie du patrimoine
culturel d'un peuple. Le fait mme que les langues
diffrent leur assigne un rle diffrenciateur entre
cultures. Une langue n'est pourtant ni un produit
culturel ni une institution. En effet, aucun moment
nous ne voyons l'homme inventant la langue, l'ins-
tituant. Une socit peut se doter de formes de gou-
vernement ou de coutumes ; elle ne peut se doter
d'une langue, sauf dans des situations trs exception-
nelles comme la fondation de l'tat d'Isral; encore
ne s'agissait-il pas d'une langue cre ex nihilo, mais
de la scularisation d'une langue sacre, l'hbreu

ancien.
19
Catalogue des ides reues sur la langue
Ce paradoxe n'a pas vraiment t peru tant qu'on
a pu croire qu'il avait exist, l'origine de l'huma-
nit, une langue primitive qui aurait t soit un don
de Dieu, soit l'uvre de la nature. Cette croyance
a inspir bien des recherches, jusqu' la fin du dix-
neuvime sicle. Les partisans de l'origine divine
s'taient fix comme but de retrouver la langue
d'Adam et ve, la lingua adamica, tandis que des
esprits plus rationnels s'efforaient de dcouvrir l'ori-
gine de toutes les langues dans les bruits de la nature.
On attribue un pharaon de 1' ancienne gypte,
ainsi qu'au roi Frdric II de Prusse, une exprience
aberrante consistant isoler un enfant nouveau-n
de tout bain linguistique afin de dcouvrir quelle
serait la langue parle spontanment par un individu
lev l'tat naturel, langue qui aurait t alors celle
du premier homme. On imagine leur dception.
Le terme de langue naturelle, encore utilis
aujourd'hui, se fait l'cho lointain de ces conceptions.
Ce terme particulirement trompeur n'a de sens que
si on l'oppose aux langues artificielles - langues
inventes par des utopistes ou langages de l'informa-
tique - qui sont, elles, des produits culturels.
Mais, une conception naturaliste dpasse, on ne
. . , .
saurait opposer pour autant une conception etroite-
ment culturaliste. En ralit, la langue chappe
l'opposition nature/culture ou plutt elle ralise la
synthse de la nature et de la culture, en tant que
20
Entre la nature et la culture
manifestation du langage. Les termes de langue et
langage sont couramment utiliss - tort - de
faon interchangeable. Bien des langues (l'anglais,
par exemple) ne possdent d'ailleurs qu'un seul mot
l o nous disposons de deux. Cette confusion reflte
justement notre dsarroi et notre incapacit clas-
ser le phnomne langue. Nombre d'aptitudes innes,
donc naturelles chez l'homme, ne se dveloppent que
dans un environnement culturel. La marche bipde
et la communication verbale, c'est--dire le langage,
en sont deux exemples. Les enfants sauvages, levs
par des animaux, marchent quatre pattes et ne par-
lent pas. Ils possdent l'aptitude au langage, mais ils
ne la projettent pas dans une langue. Et il ne saurait
"
en etre autrement.
On peut soutenir j usqu' un certain point l'analo-
gie entre la marche bipde et le langage, comme ra-
lisation culturelle d'une aptitude naturelle. Mais il
reste que les langues s'opposent entre elles par une
spcificit qui n'est ni un donn de la nat ure ni un
proluit de la culture, tout en traduisant l'unicit fon-
damentale du langage humain. Ce caractre irrduc-
tible constitue encore aujourd'hui un dfi et une
nigme pour qui veut comprendre ce qu' est une
langue.
Ce que nous donne la nature, ce n'est pas la lan-
gue, c'est l'aptitude au langage. Ce que nous donne
une culture, c'est la possibilit d'acqurir la langue
qui caractrise celle-ci. Mais l'homme n'a que trs
21
Catalogue des ides reues sur la langue
peu de moyens d'agir sur sa langue, mme s'il a tou-
jours t tent de le faire. Une langue ne se gouverne
pas par dcret. Le prince peut donner droit de cit
aux hommes, pas aux mots, disait Pomponius Mar-
cellus l'empereur Tibre.
La plante
des langues
Quelle jolie plante vous avez l ! Combien de
langues y parle-t-on? s'exclame le hros d'un cl-
bre roman de science-fiction
1
en posant le pied sur
la Terre. Et, en effet, il semble aller de soi que les
langues parles actuellement sur la surface du globe
puissent tre numres et dnombres. Or, il n'en
est rien, et la question de notre extraterrestre met-
trait dans l'embarras un linguiste. Il ne saurait y
rpondre avec prcision ; pour une raison fondamen-
tale :une langue est par dfinition un ensemble flou.
Savoir combien de langues sont parles sur la Terre,
cela suppose qu'on sache ce qu'est une langue,
comment en cerner les frontires et lui donner une
tiquette :a, c'est du franais; a, c'est du chinois;
a, c'est du turc, etc. Cela suppose qu'on sache dis-
tinguer entre une langue, un dialecte, un patois, un
parler.
1. L'Enchssement, de lan Watson, Paris, Calmann-Lvy, 1974.
23
C.atalogue des ides reues sur la langue
On ne peut aborder la question quantitative sans
passer par l'aspect qualitatif, et c'est l que les pro-
blmes commencent, car ce qui peut passer (aux yeux
de certains) pour un vulgaire patois de ce ct-ci des
Pyrnes peut fort bien tre langue littraire, offi-
cielle et nationale au-del (c'est le cas du catalan).
Dnombrer les langues du monde revient ainsi rgler
les problmes de statut, ce qui relve plus de la poli-
tique que de la linguistique. Cela suppose aussi que
tous les parlers soient autonomes et standardiss,
qu'ils se prtent une mise en bote, au moins le
temps de dcrire et de poser une tiquette. Or, c'est
loin d'tre le cas, et nous ne savons pas toujours
comment dcouper le continuum dialectal (l'ensem-
ble des varits mutuellement comprhensibles d'une
mme langue) tout simplement parce que nombre de
parlers, tout en tant connus, ne sont pas encore
dcrits. D'autre part, mme dcrits, ils n'ont pas for-
cment t institus comme entits spares. Ceci
peut paratre surprenant. En effet, il n'existe plus
gure sur la Terre de lieu o une forme d'adminis-
tration moderne, c'est--dire de type centralisa-
teur et totalisant, n'ait pas pntr. Il est probable
que tous les groupes humains, aussi isols soient-ils,
ont t identifis et recenss. On ne dcouvre plus
de peuples. Partout, les hommes sont devenus des
'
citoyens. Et pourtant, les linguistes ne sont pas en
mesure d'affirmer : Il existe x langues dans tel
pays. A la question : Combien de langues sont
24
La plante des langues
parles au Zare? par exemple, ils rpondent :
Plus de deux cents. Combien de langues sont
parles en Inde? - Environ huit cents. Tout ce
qu'on peut raisonnablement avancer, c'est que le
nombre de parlers diffrents est en diminution
constante et que le patrimoine linguistique de l'huma-
nit s'appauvrit. Certaines langues ne sont plus par-
les que par quelques dizaines ou quelques centaines
d'individus, comme c'est le cas de la plupart des lan-
gues indiennes du Grand Nord canadien. La diver-
sit des langues, souvent perue comme une
maldiction, en particulier par les utopistes inventeurs
de langues universelles, est en fait une richesse, un
trsor dont nous n'avons pas fini de faire l'inventaire.

..
'
~
---
1.,...
-
Grandes et
petites langues
On parle couramment de grandes et de peti-
tes langues, ou encore de langues rpandues ou
rares. En fait, ces qualificatifs ne s'appliquent pas
aux langues elles-mmes, ce qui n'aurait aucun sens,
mais au nombre de gens qui les parlent et/ ou la
valeur d'change qu'elles reprsentent sur le march
de la communication : le russe est une grande lan-
gue par le nombre de locuteurs, c'est une langue
rare, c'est--dire une petite langue , dans le
systme scolaire franais.
Ce qui importe, ce n'est pas tant le nombre total
de locuteurs que leur rpartition. Il y a plus de lo-
cuteurs du chinois mandarin que de l'anglais, mais
ils forment une masse compacte (malgr l'existence
d'une diaspora hors de Chine) et le chinois, de ce
fait, n'a pas vocation de langue de communication,
sinon dans le cadre des frontires nationales de la
Chine, o vivent d'importantes minorits linguisti-
ques. C'est l'anglais qui est aujourd'hui la langue
27
Catalogue des ides reues sur la langue
vhiculaire par excellence, celle qui permet un Japo-
nais de communiquer avec un Danois. On estime que
l'espagnol pourrait prochainement devancer l'anglais
en nombre de locuteurs. Mais cela est li l'explo-
sion dmographique en Amrique latine. L'usage
vhiculaire de l'espagnol n'en sera pas forcment
accru, sauf si on assiste un dcollage conomique
dans des pays comme l'Argentine et le Mexique.
Paradoxalement, la population anglophone native et
unilingue (les Anglais, les Amricains, les Australiens)
fait partie des populations croissance faible; elle
est mme menace de rgression. L'usage de l'anglais
progresse en dpit de cette non-croissance ; son taux
de vhicularit - la proportion de locuteurs non
natifs- est en expansion continue, sous l'effet d'une
dynamique dont on n'entrevoit pas la fin.
Pour qu'une langue se rpande, il faut qu'il y ait
dans un premier temps dispersion gographique des
locuteurs natifs, suivie ou accompagne d'une expan-
sion conomique et politique des mmes populations.
Les Russes, contrairement aux Anglais, ont tendu
leur empire colonial sur des territoires contigus aux
leurs. Ainsi le russe est aujourd'hui langue vhicu-
laire de l'URSS, mais il s'agit d'un territoire compact,
enferm dans des frontires particulirement strictes.
C'est ce qui explique que, mme en Europe de 1 'Est,
sa valeur vhiculaire commence tre concurrence
par l'anglais, dont les locuteurs sont prsents sur tous
les continents.
Le don
des langues
Certains peuples sont rputs dous pour les lan-
gues ; les Slaves par exemple. Les Franais, par
contre, sont gnralement considrs- par eux-mmes
- comme peu dous. Ce type de jugement rejoint
le vaste catalogue des strotypes nationaux ou ra-
ciaux : les Noirs sont paresseux, les cossais sont ava-
res, les Franais sont indisciplins, les Anglais sont fleg-
matiques, etc. On tombe ds lors dans le pige de la
psychologie des peuples , qui tait encore tout fait
.
crdible au dbut de ce sicle mais que les scientifiques,
sinon l'opinion publique, ont aujourd'hui dpasse.
La gntique moderne remet en cause 1' existence
des dons, ces dons que les mythologies populai-
res attribuent aux bonnes fes penches sur le ber-
ceau du nouveau-n. Selon Albert Jacquard, chaque
population est dfinie par l'ensemble des frquences
des diffrentes catgories de gnes observes
1
. Si
,
1. Cinq Milliards d'Hommes dans un vaisseau, Paris, Ed. du
Seuil, 1987.
29
Catalogue des ides reues sur la langue
on pouvait affirmer que le don des langues est sous
la dpendance d'un gne distinct, on pourrait tablir
la frquence de ce gne dans les populations comme
on a pu le faire pour les groupes sanguins. Or, ce n'est
pas le cas. Le don des langues, comme toutes les
capacits intellectuelles, est le rsultat de l 'interac-
tion d'un patrimoine gntique complexe et de l'envi-
ronnement. Il se manifeste dans la mesure o il est
encourag par l'entourage ou favoris par des cir-
constances socioculturelles particulires. Les brassa-
ges de population faussent de toute faon la donne
,.
gntique. Ainsi, par exemple, aux Etats-Unis, le
fameux creuset mle des populations de toutes ori-
gines, d'Europe, d'Afrique et d'Asie. Les cartes sont
tellement brouilles que la faible aptitude de l' Am-
ricain moyen 1' apprentissage des langues trang-
res doit s'expliquer essentiellement par des traits
culturels et des circonstances conomiques et poli-
tiques.
Plus que de don des langues, il faut parler de rus-
site dans l'apprentissage des langues. Le bilinguisme
prcoce en est un facteur cl. Chacun sait que, plus
on parle de langues, plus on prouve de facilit en
apprendre d'autres, qu'elles soient apparentes ou
non. Or, le multilinguisme est, dans nombre de pays,
un trait de socit plutt qu'une caractristique de
l'individu. Prenons le cas d'un colier dakarois d'ori-
gine casamanaise. Il y a de fortes chances pour que
sa premire langue soit le mandingue, le diola ou les
30
Le don des langues
deux. La langue parle par la quasi-totalit de la
population Dakar est le wolof. A l'cole, tous les
cours sont dispenss en franais. Trois ou quatre
langues sont ainsi acquises dans la petite enfance et
parles quotidiennement. C'est une situation extr-

mement banale en Afrique .
. Certes, chacune des langues se rpartit sur un ter-
rain socioculturel diffrent : la maison, la rue,
l'cole; chacune correspond un registre, un usage
social dtermin, mais le fait polyglotte demeure.
Voici runies toutes les conditions pour un don des
langues assignable un peuple. Le fait que les pr-
jugs europocentristes n'attribuent pas gnra-
lement cette caractristique aux Africains ne fait que
reflter le mpris dans lequel on a longtemps tenu
les langues et ls populations prtendument pri-
mitives.
Autrefois, plus un peuple tait petit, plus il avait
de chances d'tre homogne et donc unilingue.
Aujourd'hui, avec l'avnement des grandes entits
nationales et des relations internationales, c'est
l'inverse qui est vrai. Plus un groupe humain est fai-
ble numriquement, plus il est soumis aux influen-
ces et aux pressions de groupes plus puissants. En
consquence, ses membres sont contraints de se faire
polyglottes et doivent donc tre considrs comme
dous pour les langues . La situation est aisment
vrifie en Europe, si l'on oppose, par exemple, les
31
Catalogue des ides reues sur la langue
Danois ou les Hollandais, rputs bilingues, aux
Anglais, indcrottables unilingues.
Une autre explication est cependant disponible. Les
diverses langues parles dans le monde utilisent des
frquences acoustiques diffrentes. Outre le condi-
tionnement articulatoire qui s'acquiert entre deux et
quatre ans, il existe un conditionnement auditif par
la langue maternelle. Ainsi un locuteur francophone
a-t-il, au sens propre, du mal entendre les langues
qui utilisent des frquences plus basses ou plus hau-
tes. Les locuteurs de langues comme le russe seraient
alors favoriss par une bande de frquence trs large
(beaucoup plus large que celle du franais), englo-
bant celle de nombreuses autres langues. Naturelle-
ment, l'apprentissage d'une langue n'est pas
seulement une question d'oreille, mais c'est un fac-
teur important, notamment pour percevoir les sons
distinctifs absents de la langue maternelle. Ceci expli-
querait de faon satisfaisante le fait que les Russes
ont effectivement des facilits pour les langues tran-
gres alors mme qu'ils parlent une langue domi-
nante. Et, inversement, le fait que les Franais,
contraints d'apprendre l'anglais, dont la bande de fr-
quence est plus leve, n'y parviennent que mdio-
crement.
Le multiple
dans l'unique
Si un sourd-muet recouvrait la parole,
il parlerait le franais de Paris.
DSIR NISARD, Histoire
de la littrature franaise.
Je te comprends, tu me comprends, c'est donc
que nous parlons la mme langue. Si au contraire
nous ne nous comprenons pas, c'est que nous par-
lons une langue diffrente. Monsieur de la Palice
ne s'exprimerait pas autrement. Et pourtant seul le
critre crucial de l' intercomprhension permet de cer-
ner les contours d'une langue.
Il existe plusieurs dfinitions du mot langue.
Selon l'opinion la plus rpandue dans le public, une
langue est un code crit et structur par une
grammaire* de type scolaire, qui possde un statut
national et/ou officiel ainsi qu'une tradition littr*e.
Une langue est conue comme un ensemble homo-
gne, clos sur lui-mme et surtout identifiable. Son
unicit et sa lgitimit ne doivent pas tre mises
en cause. Parcourons le catalogue des mthodes
Assimil. Aucun doute : ce que nous apprenons,
33
Catalogue des ides reues sur la langue
c'est le portugais, le grec moderne, le turc, etc.
Tout ce qui ne semble pas correspondre la dfi-
nition ci-dessus est tax de patois ou de dialecte. Ainsi
les langues minoritaires en France; ainsi les langues
parles en Afrique, mme lorsqu'elles sont crites et
dcrites.
Sur l'opposition entre langue et dialecte, un gouf-
fre spare les conceptions du locuteur naf, mon-
sieur Toulemonde, de l'approche du linguiste.
Le linguiste donne pour sa part deux dfinitions
de la langue, l' une linguistique, l'autre sociolinguis-
tique, c'est--dire politique.
D'un point de vue linguistique, la langue est
l'ensemble de tous les dialectes, rpartis dans l' espace
social ou rgional, qui assurent une intercomprhen-
sion suffisante (en admettant qu'il existe un consen-
sus sur le sens de ce mot) entre leurs locuteurs
respectifs. En ce sens, on peut dire que le franais
n'est pas la langue norme (ou standardise) que vhi-
cule l'cole en France et dans les tats dits franco-
phones ; ce franais modle, presque imaginaire, que
1 'Alliance franaise diffuse dans le monde. Le fran-
ais standard n'est qu'un dialecte parmi les autres,
qui se trouve avoir un statut dominant et sert de
norme de rfrence.
Dans cette optique, tout fait contraire la
conception la plus courante, 1a langue franaise est
donc la somme des dialectes dont les locuteurs se
reconnaissent eux-mmes comme francophones
34
Le multiple dans runique
natifs, par-del les classes sociales et la variation
rgionale; qu'ils soient marseillais, dakarois ou qu-
becois, loubards de banlieue ou PDG.
Cette dfinition se fonde sur la notion de conti-
nuum dialectal. En effet, les cartes tablies par les
dialectologues pour les diffrentes aires linguistiques
font apparatre que les frontires ne sont jamais tran-
ches, mais au contraire progressives. Il en est de
mme pour les dialectes dits sociaux. La diffrencia-
tion est graduelle, et c'est seulement aux extrmits
du continuum, lorsque l'intercomprhension n'est
plus assure, qu'on peut dire qu'on est sorti de la lan-
gue pour entrer dans une autre.
Ce point de vue est crucial pour dcider, par exem-
ple, si les croles*, ces langues issues du croisement
du franais des colons et de diffrentes langues afri-
caines et qui sont aujourd'hui parles dans les Antil-
les, en Louisiane et dans l'Ocan Indien, sont des
dialectes du franais ou bien s'ils constituent des lan-
gues spares, elles-mmes composes de dialectes.
C'est cette deuxime analyse que l'on retient
aujourd'hui. Par contre, le parler acadien du
Nouveau-Brunswick, au Canada, bien que peu acces-
sible aux locuteurs du franais standard, est nan-
moins considr comme un dialecte du franais. De
mme que le parler propre aux Noirs amricains, dans
lequel certains ont voulu voir un crole, n'est rien
d'autre qu'un dialecte de l'anglais amricain.
Une dfinition politique de la langue donne lesta-
35
Catalogue des ides reues sur La langue
tut de dialecte, sans en retenir les connotations pjo-
ratives, tout parler vernaculaire. Le vernaculaire,
de diffusion limite, est dpourvu des caractristiques
indispensables pour accder au statut de langue,
savoir l'autonomie (le fait d'tre reconnu comme un
systme distinct) et la standardisation (l'imposition
de normes), qui va de pair avec la culture crite et
la scolarisation. En ce sens, on a pu dire que la lan-
gue est un dialecte qui a russi
1
. Ainsi le dialecte
francien, devenu le franais national, ne s'est-il
impos contre les autres parlers d'oi1 qu'en dvelop-
pant autonomie et standardisation, grce des cir-
constances conomiques et politiques favorables, et
non pas cause de qualits intrinsques. Dans nom-
bre de pays, une varit standard, ayant donc le sta-
tut de langue, coexiste avec des vernaculaires qui lui
sont apparents. C'est le cas en Suisse almanique
o le schwyzerttsch ou suisse allemand reste la lan-
gue des changes de la vie quotidienne ct de l'alle-
mand, qui est langue officielle. On parle dans ce cas
de diglossie : l' ensemble de la communaut linguis-
tique use en alternance d'une varit dite basse (le
vernaculaire) et d'une varit haute (la langue stan-
dard) en fonction des circonstances, familires ou
officielles.
1. Louis-Jean Calvet, dans Linguistique et Colonialisme,
Paris, Payot, 1974.
36

Le multiple dans 1 'unique
Ces deux dfinitions ne sont pas ncessairement
compatibles. Le critre d'incomprhension, qui
signale l'appartenance un mme groupe dialectal,
c'est--dire une mme langue, peut entrer en conflit
avec un critre politique. La frontire qui spare la
France de l'Allemagne lgitime l'autonomie de la lan-
gue alsacienne, pourtant aussi proche (ou aussi loi-
gne) de l'allemand standard (issu du dialecte
haut-allemand) que le bavarois ou le schwyzer-
ttsch; il en est de mme pour le luxembourgeois.
De part et d'autre de la frontire entre les Pays-Bas
et l'Allemagne, les dialectes sont intercomprhensi-
bles mais leurs locuteurs les rattachent soit la varit
haute nerlandaise soit l'allemande selon leur natio-
nalit. Le danois, le sudois et le norvgien sont trs
proches et largement intercomprhensibles ; ils consti-
tuent nanmoins des langues spares. Inversement,
on considre que les dialectes basques constituent une
mme langue par-del la frontire franco-espagnole.
Et il ne viendrait l'ide de personne de considrer
le catalan d'Espagne comme un dialecte de l'espa-
gnol (c'est--dire du castillan) et le catalan de France
comme un dialecte du franais. Pour des raisons his-
toriques, les choses sont moins claires sur la fron-
tire italienne : le niois est-il un dialecte de l'italien
ou bien appartient-il au grand ensemble occitan?
Ainsi la hirarchisation de fait qui s'tablit dans
l'esprit du public entre langues et dialectes, entre
grandes langues et petites langues, entre lan-
37
Catalogue des ides reues sur la langue
gues nationales et langues rgionales est-elle fonde
sur l'ingalit des statuts. Or, celle-ci rsulte de cir-
constances qui n'ont absolument rien voir avec la
nature des langues .

Av
l'assen
Mon Dieu, je n'avons pas tugu comme vous,
et je parlons tout droit comme on parle cheux nous.
MOLIRE, Les Femmes Savantes.
Avoir un accent, c'est parler avec un accent tran-
ger ou rgional. Le terme accent est habituellement
compris comme un cart par rapport une norme,
qui est une absence( parler sans accent). Et le bour-
geois parisien cultiv est bien tonn quand on lui
parle de son accent. Parbleu, il n'en a pas, d'accent,
puisqu'il reprsente justement la norme! L'accent
vous situe gographiquement (1' assen du Midi) ou
socialement (l'accent parigot, l'accent technocrate).
Bien sr, certains accents sont considrs comme vul-
gaires et d'autres comme distingus. Les premiers sont
caractriss par un relchement articulatoire, les
seconds par une tension et une fermeture de l'arti-
culation.
La France se partage entre deux grandes zo-
nes relativement homognes. La frontire entre
ces deux zones correspond en gros celle qui
sparait autrefois les parlers d'oc des parlers
39
Catalogue des ides reues sur la langue
d' oi1'. L'accent du Midi se distingue de celui du
Nord par quelques traits dont les plus saillants sont
la prononciation des e muets, l'absence de distinc-
tion entre le o ouvert de molle et le o ferm de mle
et une ralisation diffrente des voyelles nasales.
Les varits standard des grandes langues ont
ceci de particulier qu'elles peuvent tre parles avec
plusieurs types d'accent. L'accent est alors indpen-
dant du dialecte puisqu'on peut parler le franais
standard avec 1' accent parisien - considr comme
neutre-, mais aussi avec l'accent du Midi, du Qu-
bec, etc. Par contre, les dialectes ou varits non stan-
dard sont parls avec un accent spcifique, qui
constitue dans ce cas un trait dfinitoire du dialecte
en question. Les accents dits rgionaux sont la trace
la plus persistante d'une langue domine dans la lan-
gue dominante. Les locuteurs transfrent sur la lan-
gue standard les habitudes articulatoires de leur
vernaculaire, de la langue parle localement, mme
si l'usage de celle-ci est en forte rgression, comme
c'est le cas malheureusement en France pour la plu-
part des langues minoritaires (alsacien, catalan, pro-
venal, breton, etc.).
L'accent peut servir de signe de diffrenciation ou
au contraire d'assimilation selon la valeur de pres-
tige que l'on accorde la norme ou l'cart. Des
motivations psychosociales trs puissantes sont
1. Rappelons que cette distinction repose sur le mot oui,
oc au Sud, oil au Nord. Voir carte p. 163.
40

Av /,assen
l'uvre lorsqu'un individu change ou au contraire
conserve son accent. L'accent pointu des Pari-
siens, caractris par une fermeture des voyelles,
est tantt admir et imit, tantt dcri ou tourn
en ridicule. Le petit Parisien en vacances dans le
Midi a tt fait de le perdre s'il veut s'intgrer
un groupe local. Mais, globalement, on ne peut pas
dire que l'accent en France soit un facteur de dis-
crimination aussi puissant que dans les pays anglo-
phones. Bernard Shaw n'aurait pas pu y crire
Pygmalion
1
(le professeur Higgins, hros de cette
comdie, se targue de pouvoir situer l'origine go-
graphique et sociale de tout locuteur une rue
prs ! ) . Ce sont les accents extra-hexagonaux -
belge, suisse (dont la lenteur fait l'objet de caricatu-
res), africains, antillais (caricaturs comme tant
sans r ) et surtout qubcois - qui sont perus
comme tranges sinon trangers.
Le prestige li telle ou telle norme de prononcia-
tion est tout fait arbitraire. On cite souvent le cas
dur final (postvocalique), stigmatis en anglais bri-
tannique, o on prononce father sans r, et au
contraire valoris aux tats-Unis. Alors que ce r
n'tait pas prononc par les classes dominantes New
York jusqu' une poque rcente, il s'y rpand de
plus en plus. Cette prononciation est ds lors imite
1. C'est de cette pice qu'a t tir le film My Fair Lady.
41
Catalogue des ides reues sur la langue
plus ou moins consciemment par les autres classes
sociales et tout d'abord la petite bourgeoisie et les
femmes. Des enqutes ont montr qu'un sentiment
d' inscurit linguistique pousse ces deux groupes
adopter et rpandre les traits de langue les plus
distingus. Il est noter que rien de tel ne se pro-
duit en Grande-Bretagne o la prononciation sans r
reste la norme du Queen 's English. L'une des expli-
cations possibles cette diffrence de statut du rest
sans doute le fait que l'absence der final est l'un des
traits de base de l'anglais vernaculaire noir ou Black
English, parl dans les ghettos et dans le Sud rural
par des populations dfavorises.
Le Neg'
de la Ma'tinique
Depuis Tintin au Congo, le strotype du Noir qui
ne prononce pas les r s'est impos dans les bandes
dessines, la publicit et les films pour enfants. Le
doublage des films amricains en fait largement
usage; de mme que les histoires drles mettant en
scne des Africains. De l le prjug selon lequel
les Noirs seraient gntiquement inaptes pronon-
cer les r.
Le r est un son qui connat des ralisations trs dif-
frentes selon les langues. Il est particulirement dis-
tinctif dans un accent peru comme tranger et se
'
prte plus que d'autres la caricature. Il est vrai que
les Antillais dont la langue maternelle est le crole
prouvent des difficults produire un r franais.
C'est que ce son a un statut diffrent dans les deux
langues : dans un mot crole driv du franais, le
r peut soit tomber soit tre ralis comme un w. Dans
les dialectes noirs amricains, le r tombe en position
finale mais est gnralement maintenu devant une
43
Catalogue des ides reues sur la langue
voyelle. Quant aux langues africaines, la plupart pos-
sdent le son r, mme s'il est prononc diffremment
du r grassey franais . Par contre, les locuteurs de
certaines langues asiatiques, dont le chinois, ont du
mal distinguer r de 1 dans les langues europennes
comme en tmoignent les blanchisseurs chinois chez
Lucky Luke.
Mais il est vident que seules les habitudes arti-
culatoires acquises avec la langue maternelle peuvent
faire obstacle la prononciation d'un son tranger
et il parat aberrant qu'on puisse imaginer que les
organes phonatoires diffrent selon les races ou les
peuples. Il n'y a pas de gosiers slaves ou latins,
europens, asiatiques ou africains ...
On peut dire la mme chose des voix : le strotype
,
des voix noires et des voix blanches aux Etats-Unis
est largement culturel, bien que le FBI se targue de
pouvoir toujours identifier la race d'un correspon-
dant anonyme. Effectivement, des enqutes ont mon-
tr qu'on pouvait le plus souvent distinguer un Blanc
d'un Noir au tlphone ou sur un enregistrement.
Cependant, des Noirs cultivs ont t pris pour des
Blancs et des petits Blancs du Sud pour des Noirs.
La faon de parler- accent, voix-, tendue
la langue elle-mme, a pu tre (est encore) utilise
comme argument raciste. Les croles, qui sont pour-
tant des langues part entire, sont encore traits de
petit-ngre . Leurs locuteurs seraient inaptes une
expression linguistique complexe et structure, ils par-
44
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...
-
Catalogue des ides reues sur la langue
leraient comme des enfants. Le Black English,
l'anglais des Noirs amricains, a longtemps t tenu
pour une preuve de l'infriorit gntique des Noirs.
Confront la norme de l'anglais standard, il ne pou-
vait apparatre que comme une corruption de cette
norme : chute du r et des consonnes finales en gn-
ral, rduction des groupes consonantiques, perte de
th remplac par tl d ouf/ v (this, par exemple, est pro-
nonc dis ou vis), perte du -s la troisime personne
du singulier et de -ed au pass, double ngation (le
comble de l'illogisme puisque deux ngations sont
censes se dtruire). Or, on a pu montrer que la plu-
part de ces traits se retrouvaient dans d'autres dia-
lectes de l'anglais, amricain ou britannique. Le
sentiment antiraciste a d'ailleurs conduit dans les
annes soixante renier la spcificit du Black-
English. Parler d'un dialecte dont la dfinition est
la couleur de ses locuteurs apparaissait gnant aux
yeux des militants des droits civiques et de l'galit
raciale. Pourtant, il existe bien un dialecte ou plutt
un ensemble de dialectes qui ne sont parls que par
des Noirs. Que la race soit ici un trait distinctif n'est
que le reflet du statut social des Noirs ainsi que de
leur rpartition gographique .

Identit linguistique,
identit nationale
Dfense de cracher par terre
et de parler breton.
Instructions aux lves
des coles publiques.
Dans la phase actuelle de son histoire, le fran-
ais est une langue relativement homogne et de sur-
crot fortement norme (ceci explique cela). C'est
aussi une langue nationale au sens plein du terme
puisque aucune autre langue ne lui fait concurrence
pour cette fonction dans l'Hexagone. D'o la ten-
dance qu'on observe chez les Franais identifier
les langues des communauts gographiques et
politiques aux contours bien dfinis. Tout en sachant
que le franais est parl hors de France et que cer-
,
tains de nos voisins sont des Etats multilingues, la
plupart des gens considrent comme allant de soi
qu'une langue concide avec une identit nationale
et s'imaginent que tous les Chinois parlent le chi-
nois. Certains vont jusqu' parler d'une langue you-
goslave ou hollandaise, pour ne citer que des
exemples europens. En ralit, six langues sta-
tut national sont parles en Yougoslavie, outre de
nombreux dialectes ; les Hollandais, de leur ct,
47
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1
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---
Identit linguistique, identit nationale
partagent l'usage du nerlandais avec les Flamands
de Belgique.
L'adquation entre langue et nation est de fait
une situation tout fait exceptionnelle dans le
monde. Cependant, il est vrai que l'unit linguisti-
que a contribu dans bien des cas forger l'unit
nationale.
Dans l'esprit des rvolutionnaires de 1789, l'ra-
dication des patois et des langues minoritaires tait
la condition sine qua non pour imposer 1 'ide de la
nation rpublicaine. Cette tche fut mene bien (ou
mal) en un sicle environ. On estime qu'avant les
lois de 1880-1882 sur l'enseignement laque obliga-
toire, moins de vingt pour cent des citoyens franais
parlaient la langue franaise. Avec l'cole de Jules
Ferry, les instituteurs, issus gnralement de la pay-
sannerie, se firent les allis du pouvoir central dans
1' uvre d'unification linguistique. Dfense de cra-
cher par terre et de parler breton : ce furent des Bre-
tons bretonnants qui firent appliquer ces consignes.
Ainsi s'achevait un processus commenc au onzime
sicle, avec la monte du dialecte francien, parl par
les rois captiens fixs Paris. Entre-temps, Fran-
ois rer avait promulgu en 1539 l'ordonnance de
Villers-Cotterts, qui instaurait le franais, jusque-
l l a ~ g u e vernaculaire mais bnficiant d'une dyna-
mique vhiculaire, comme langue officielle du
royaume (tous les textes officiels devaient dornavant
tre rdigs en franais et non plus en latin) .
49
Catalogue des ides reues sur la langue
Aujourd'hui encore, l'institution d'une langue
nationale unique est un enjeu majeur dans nombre
d'tats rcemment constitus. L' Indonsie s'est dote
de faon volontariste d'une langue commune nom-
me bahasa indonesia. A Madagascar s'labore le
malgache commun partir des dix-huit principaux
dialectes de l'le. Cependant, cette unification reste
,
un objectif impossible atteindre dans bien des Etats
pluriethniques. Une langue officielle, souvent une lan-
gue de colonisation, se superpose alors un groupe
de langues nationales choisies parmi les plus impor-
tantes (choix qui ne va pas sans conflits). C'est le cas
au Sngal, o on dnombre vingt-six langues, dont
six statut national, et une langue officielle, le fran-
ais. Mis part le cas du Burundi et du Rwanda,
aucun tat d'Afrique noire, quelle que soit la volont
politique de ses gouvernants, n'est en mesure de deve-
nir unilingue. Une vision un peu simpliste des effets
pervers de la colonisation a pu faire croire que des
frontires avaient t traces, de faon arbitraire,
travers des aires linguistiques et culturelles homog-
nes. Il est vrai que les puissances coloniales ont tran-
ch dans le vif des ethnies, crant des zones de
turbulence aux frontires. Mais il faut savoir que ces
ethnies avaient dj subi des brassages bien avant
l'arrive des colons et taient souvent imbriques sur
les mmes territoires. A l' inverse, de nombreux grou-
pes linguistiquement proches vivaient et vivent encore
gographiquement spars. Ainsi, au Sngal, les
50
Identit linguistique, identit nationale
Wolofs ne forment pas une continuit territoriale. Par
ailleurs, les Peuls, qui sont disperss dans huit pays
sahliens, du Sahara au golfe de Guine, n'ont jamais
form un groupe compact. Faire concider avec l'eth-
nie peul un tat peul d'un seul tenant est donc une
vue de l'esprit. La situation de ce peuple est en fait
comparable celle des Celtes en Europe.
Le problme des minorits nationales est quasi uni-
versel et les zones frontalires sont toujours dchi-
res. L'Europe elle-mme en est l'exemple le plus
ancien et le plus frappant. Ainsi par exemple 1 'alle-
mand (ou 1 'un de ses dialectes) est parl par des grou-
pes plus ou moins importants dans dix pays
europens ; dans le mme temps, la R o u m a ~ e n' enre-
gistre pas moins de quatorze minorits linguistiques
sur son territoire.

L'arbre
des langues
Parce que des langues meurent, pendant que
d'autres naissent, on a pu avoir l'illusion d'une vie
de la langue, analogue celle d'un tre vivant,
comme en tmoignent les termes de langue vivante
et de langue morte. Parce que des liens de parent
ont pu tre tablis entre langues surs>> issues d'une
mme langue mre - cette dcouverte a concern
en premier lieu les langues dites indo-europennes,
dont la parent a t tablie par les comparatistes au
dix-neuvime sicle-, on s'est habitu concevoir
les relations entre langues sous la forme d'un arbre
gnalogique. Ainsi s'impose dans la classification
des langues une vaste mtaphore du vivant. Mais le
concept de famille de langue, l'ide de la filiation
entre une langue mre et ses filles, issues d'elle,
en bref le recours la gnalogie, est trompeur. Un
tre humain nat de la rencontre entre deux tres dont
il recueille l'hritage gntique dans une combinai-
son unique qui fait sa singularit. Chaque tre est seul
53

Catalogue des ides reues sur la langue
et dtach des autres. A chaque instant, des humains
meurent pendant que d'autres naissent. Mais le des-
tin de chaque homme reste individuel. Il en va tout
autrement de la langue. On ne peut pas dire qu' une
langue qui meurt soit remplace par une langue qui
nat . Tout d'abord, une langue ne meurt- au sens
o elle est raye de la carte linguistique du monde
-que lorsque meurent ses derniers locuteurs. L'anth-
ropologue Theodora Kroeber a racont de faon par-
ticulirement mouvante sa rencontre au dbut du
sicle avec Ishi, un Indien de Californie, dernier por-
teur de la langue de son ethnie dcime.
D'autre part, c'est un abus de langage que de dire
que le grec ancien, le latin ou le sanscrit sont des lan-
gues mortes. Ce sont en ralit des tats de langue,
qui ont t artificiellement conservs et extraits du
processus naturel de leur volution. Le latin n'est pas
mort parce que tous ses locuteurs seraient morts,
disons au deuxime sicle de notre re. Au contraire,
il a continu voluer sur son propre territoire
comme sur les territoires conquis et occups par les
Romains, o il a donn naissance, par fragmenta-
tion dialectale, ce que nous appelons aujourd'hui
les langues romanes. Ce qu'on considre comme tant
du latin recouvre d'ailleurs plusieurs varits. Le latin
d'glise tout comme le latin vhiculaire de l'Europe
des lettrs ont continu voluer tant qu'ils ont t
effectivement parls. Et le latin de Descartes ou de
Leibniz aurait bien tonn Cicron. Le latin classi-
54
L ,arbre des langues
que, par contre, a t enseign de faon continue et
sous une forme fige jusqu' nos jours.
Il y a un paradoxe dans la gnalogie des langues.
D'une part, une langue dure, perdure et volue conti-
nuellement, sans qu'on puisse lui attribuer ni un dbut
ni une fin, encore moins des frontires. C'est donc
le mme tre qui indfiniment se renouvelle ; il
s'agit l aussi d'un continuum, dans le temps -cette
fois. Et pourtant des instantans pris quelques
sicles de distance font apparatre des divergences tel-
les qu'un locuteur du vingtime sicle est incapable
de comprendre sans effort un texte datant, disons,
du quinzime sicle. La langue devient autre tout en
restant elle-mme. D'autre part, toute langue dont
les locuteurs se dispersent est soumise au phnomne
de la fragmentation dialectale. Elle se reproduit, pour
ainsi dire, par scissiparit. Si on prenait titre exp-
rimental cent locuteurs du franais, d'ge, de milieu
social et d'origine gographique identiques, c'est--
dire parlant une varit du franais aussi homogne
que possible, et si on les enfermait par groupes de
dix dans des les dsertes sans possibilit de commu-
niquer entre eux, on observerait le dveloppement de
dix nouvelles varits dialectales ; celles-ci seraient
probablement mutuellement intelligibles pendant un
certain temps mais se diffrencieraient progressive-
ment. C'est ce qui permet de reprsenter les familles
de langues par des arborescences, ainsi par exemple
55
Catalogue des ides reues sur la langue
la famille inde-europenne, issue de la dispersion
d'un peuple dont la localisation primitive est encore
controverse
1
et qui aurait parl la proto-langue
-
reconstruite au dix-neuvime sicle par rapproche-
ment d'un grand nombre de langues parles de l'Inde
l'Irlande. Mais n'oublions pas qu'il n'y a pas de
pres dans cette histoire. Une langue n'a pas
besoin d'en rencontrer une autre pour donner nais-
sance une troisime. Lorsque cela se produit, on
obtient des langues hybrides : des sabirs*, des
pidgins*, puis des croles*. C'est seulement dans ce
dernier cas que l'on peut dire que l'on assiste la
naissance d'une langue.
Si l'on veut poursuivre aujourd'hui ce type d'ana-
logie, il faut le faire dans les termes de la gntique
moderne. L'espce humaine, crit Albert Jacquard,
pourrait tre classe en races bien distinctes si son
histoire pouvait tre dcrite, comme celle de nom-
breuses familles d'animaux, par un arbre peu peu
ramifi en branches rsultant de scissions successi-
ves. En ralit, cette histoire ne peut tre reprsen-
te que par un rseau comportant aussi bien des
fusions que des scissions. Cette particularit rend illu-
soires la fois la reconstitution de l'histoire des filia-
tions entre populations et la classification de celles-ci
en races bien dfinies
2
Il suffit de remplacer ici
1. Selon l'hypothse la plus rcente, le berceau des Indo-
Europcns se trouverait au sud-est de la Russie. Voir carte p. 162
2. Cinq Milliards d'Hommes dans un vaisseau, op. cil .
56
L ,arbre des langues
les mots population ou race par les mots langue ou
famille de langues; en effet, les contours de la lan-
gue sont aussi flous que ceux de la race.
Cet arbre qui reprsente les ramifications issues de
la proto-langue indo-europenne est trompeur non
seulement parce qu'il donne l'illusion d'une gna-
logie mais aussi parce qu'il occulte les phnomnes
de croisement, de substrat, les accidents culturels
tels que la slection de certains tats de langue pour
servir des fonctions particulires, comme c'est le
cas pour les langues religieuses et sacres. Il est rare
qu'un groupe humain s'installe dans un lieu totale-
ment lsert et coup du reste du monde, comme j'en
ai fait l'hypothse plus haut. Les migrations ont le
plus souvent produit des mlanges, des mixages ; tout
comme les invasions et les occupations naturellement.
On appelle substrat la trace, dans une langue parle
en un territoire donn, d'une ou de plusieurs langues
parles en ce mme territoire prcdemment. Ainsi
le substrat celte explique-t-il en partie la diffrencia-
tion des dialectes romans en territoire gaulois.
Il n'existe pas de langues pures et de langues
impures. A de rares exceptions prs (peuples iso-
ls), toutes les langues subissent l'influence d'autres
langues en contact avec elles. L'emprunt lexical en
est la marque la plus spectaculaire (ainsi l'anglais
comporte quatre-vingts pour cent de vocabulaire
d'origine latine ou franaise), mais mme en syntaxe
et en phontique on peut observer des influences, y
57
Catalogue des ides reues sur la langue
compris dans le cas de langues assez loignes gn-
tiquement; on cite souvent 1 'exemple des langues bal-
kaniques : le grec moderne, le roumain et le bulgare,
qui appartiennent pourtant des branches diffren-
tes de l'arbre indo-europen, ont vu se dvelopper
des traits syntaxiques communs.
La notion de puret de la langue est aussi dange-
reuse que celle de puret de la race. Le souci de puri-
fication de la langue a amen par exemple
l'Allemagne nazie liminer certains mots interna-
tionaux racine grecque comme Telefon, Geografie
et Television au profit des nologismes purement alle-
mands Fernsprecher, Erdkunde et Fernsehen. Les
croles ont t qualifis de langues impures, et long-
temps rputs indignes d'intrt pour les linguistes.
Le mtissage des langues ouvre la voie une
autre analogie gntique. L'ide de la slection natu-
relle ne peut pas s'appliquer aux langues. Il n'y a rien
d'intrinsquement meilleur dans les langues dominan-
tes, celles qui survivent au dtriment des plus faibles.
La dynamique des langues vhiculaires vient nan-
moins confirmer l'ide que les espces hybrides sont
les plus rsistantes. Les grandes langues vhiculaires
sont fortement exposes au mtissage; elles donnent
facilement naissance des pidgins, c'est--dire des
langues de communication hybrides, simplifies, stric-
tement utilitaires et dpourvues de locuteurs natifs.
Ce qui est intressant, c'est de constater que les gran-
des langues vhiculaires sont souvent dj mtisses
58
L'arbre des langues
avant mme d'assumer cette fonction. C'est le cas
de l'anglais et du swahili. L'anglais est issu d'un dia-
lecte gennanique avec de forts apports romans; c'est
aujourd'hui la premire langue vhiculaire dans le
monde, parle par davantage de locuteurs non natifs
que de locuteurs natifs. Le swahili est une langue ban-
toue conforte par environ trente pour cent
d'emprunts l'arabe, ainsi qu' l'anglais et l'alle-
mand; c'est aujourd'hui une des grandes langues
vhiculaires d'Afrique, parle du Kenya au Mozam-
bique. L'une comme l'autre langue a donn et donne
naissance actuellement des varits pidginises, donc
de nouveaux mtissages.
Les premires classifications gntiques des lan-
gues sont contemporaines du darwinisme. Consta-
tant que des langues apparentes peuvent tre
typologiquement trs loignes, qu'il s'agisse de rela-
tions mre-fille (le latin/les langues romanes moder-
nes) ou de relations entre cousines (les langues
slaves/les langues romanes), les linguistes du dix-
neuvime sicle furent amens formuler la classifi-
cation des langues dans les mmes termes que la typo-
logie raciale. Ils s'efforcrent de hirarchiser les
langues en fonction de leur degr d'volution
1
.
Ainsi s'instaura une diffrenciation autorisant des
jugements de valeur analogues ceux ports la
1. La hirarchie des langues correspond rigoureusement
la hirarchie des races, crit Gobineau dans l'Essai sur l'in-
galit des races humaines (1853).
59
Catalogue des ides reues sur la langue
mme poque sur les races. Ce fut la thorie des sta-
des, selon laquelle toutes les langues passent par les
mmes tapes, mais des rythmes diffrents. On dis-
tinguait ainsi quatre stades correspondant aux qua-
tre grands types d'organisation grammaticale qu'on
avait reprs dans les langues du monde : le type iso-
lant, dont le chinois est le prototype, le type aggluti-
nant, trs rpandu en Amrique et en Afrique, le type
flexionnel, reprsent par le grec ancien, le latin et
les langues slaves, et le type analytique dont le fran-
ais et l'anglais sont des exemples
1
A partir de l,
selon que l'on croyait au progrs ou au contraire
la dcadence en matire de langues, on pouvait consi-
drer le chinois comme langue modle et 1' anglais
comme langue dgnre ou bien, au contraire, le chi-
nois comme langue primitive et l'anglais comme lan-
gue hypervolue. Ce qui est sr, c'est que le stade
agglutinant, celui des langues africaines et amrin-
diennes, dont les locuteurs taient alors asservis, tait
de toute faon le plus mauvais.
Les typologies linguistiques sont aujourd'hui remi-
ses en question. Trop de langues sont considres
1. Dans les langues isolantes, les mots, gnralement des
monosyllabes, sont invariables et nettement dmarqus. Dans
les langues agglutinantes, au contraire, les units de sens ont trs
peu d'autonomie : un seul mot peut contenir tous les lments
d'une phrase. Dans les langues flexionnelles, les relations et les
catgories grammaticales sont marques par des dsinences modi-
fiant le radical des mots (dclinaisons, conj ugaisons, marques
de genre et de nombre). Dans les langues analytiques, les rela-
tions sont indiques par l'ordre des mots et par des prpositions.
60
L, arbre des langues
comme inclassables selon ces critres, et la recher-
che s'oriente davantage vers les universaux de lan-
gage, c'est--dire le noyau commun toutes les
langues. A l'unicit fondamentale de la race humaine
rpond ainsi l'unicit fondamentale du langage
humain.
Latinit
Les langues latines ou romanes sont le support de
cultures qui se rclament d'un mme hritage. En
Europe comme en Amrique, une frontire spare les
peuples latins des peuples anglo-saxons/ germaniques.
Mais on croit rver quand on entend le prsident
Senghor englober le peuple sngalais dans la lati-
nit, pour cause de francophonie, et en tirer un argu-
ment pour promouvoir et conserver l'enseignement
du latin.
C'est l qu'apparat l' extraordinaire pouvoir clas-
sificateur de la langue. Les peuples latins, avec tous
les strotypes qui s'y rattacheht, sont tiquets ainsi
pour des raisons avant tout linguistiques. C'est parce
que les Indiens d'Amrique latine parlent l'espagnol
ou le portugais, ct de leurs propres langues, qu'ils
sont devenus, bien malgr eux, des Latins.
Malgr l'extraordinaire disparit des peuples de
langue romane aujourd'hui, la langue est en quelque
sorte constitutive d'une race, d'une race culturelle, .
63
Catalogue des ides reues sur la langue
la cohsion autrement plus forte que celle de la race
au sens propre, dont la gntique moderne a montr
quel point il est difficile de la dfinir. Il est intres-
sant de noter que la dcouverte de l'origine commune
des langues inde-europennes est le fondement du
concept de race aryenne. On posa au dix-neuvime
sicle l'quation : langues aryennes = race aryenne.
alors mme que les peuples parlant les langues indo-
europennes sont trs diversifis. En Allemagne, ce
concept fut inflchi dans un sens nfaste grce un
curieux tour de passe-passe linguistique : les langues
inde-europennes y reoivent le n01n de langue indo-

germamques.
De la mme faon, tous les peuples vivant dans les
pays sont assimils aux Arabes, mme
lorsqu'ils ont une origine ethnique diffrente, comme
"
les Berbres ou les Egyptiens. Et il a fallu la chute
de l'URSS pour que les gens se rendent compte que
tous les Sovitiques n'taient pas des Russes.
Un cas inverse de la latinit est celui de la judit.
L, la notion de race ne concide pas avec la langue,
au contraire. Toutes les langues que les juifs ont pu
parler au cours de leur histoire ne les ont jamais emp-
chs d' tre ramens un commun dnominateur
racial, y compris lorsqu ' ils ont parl des langues
base romane comme le ladino ou le j udo-provenal.
Le gnie
de la langue
Les ttes se forment sur les langa-
ges et les penses prennent la teinte
des idiomes. La raison seule est
commune, l'esprit en chaque lan-
gue a sa forme particulire; dif-
frence qui pourrait bien tre en
partie la cause ou l'effet des carac-

teres nationaux.
JEAN-JACQUES ROUSSEAU,
L'mile.
Certains voient dans les langues de simples cata-
logues de mots correspondant des inventaires de
concepts et s'imaginent qu'apprendre une langue
trangre, c'est avaler un dictionnaire. A cette con-
ception nave s'oppose une opinion inverse et radi-
cale selon laquelle les langues sont irrductibles les
unes aux autres ; autrement dit : rien ne peut se tra-
duire comme 1 'exprime le vieil adage : traditore,
traditore . C'est vrai que toute personne bilingue ou
ayant la pratique de plusieurs langues trangres con-
nat bien ce sentiment qu' il y a des choses que 1 'on
ne peut exprimer que dans la lang'Je A et pas dans
la langue B, parce que les mots font dfaut.
65
;
/
J,
r
-
f
1
i
\
1


\
!
1
,
/
1
1
Le gnie de la langue
Par exemple, les concepts de home et de cosiness de
l'anglais sont intraduisibles en franais. Au sein d'un
groupe bilingue, il se produit gnralement un va-et-
vient d'une langue l'autre qui fonde une conni-
vence : le savoir partag de deux sphres d'exprience
qui privilgient chacune une langue. C'est cette sp-
cificit que traduit l'expression le gnie de la lan-
gue. Chaque langue a son propre gnie,
c'est--dire sa singularit.
Mais, s'il est indniable que la langue filtre pour
nous la ralit et organise notre vision de l'univers,
que notre pense se coule dans le moule de la langue
maternelle, il faut se garder d'en tirer des conclusions
"
trop extremes.
C'est justement parce que les langues constituent
des systmes indpendants de la ralit extralinguis-
tique qu'il est si difficile de dfinir la nature exacte
de la relation entre langue, pense et ralit. La lan-
gue se moque de savoir si les pommes de terre, dans
la ralit, se comptent ou ne se comptent pas : le mot
Kartoffel, dnombrable en allemand, est devenu ind-
nombrable en russe, o il a t emprunt (on est
oblig de dire manger de la pomme de terre). De
mme, le mot franais bagage, dnombrable, a rejoint
la classe des indnombrables en anglais, langue dans
laquelle on parle de pices de bagage. En fran-
ais, non seulement les cheveux se coupent en qua-
tre, mais ils se comptent ; pas en anglais : hair est
indnombrable et s'accorde avec un verbe singulier.
67
Catalogue des ides reues sur la langue
Le spectre des couleurs, qui peut apparatre comme un
donn de la nature, ne donne pas lieu au mme dcou-
page par les diffrentes langues : le russe distingue par
deux mots totalement distincts deux zones du bleu. Ceci
n'empche pas de passer d'une langue l'autre.
En fait, ce qui diffrencie les langues, ce ne sont
pas leurs capacits expressives, malgr tous les pr-
jugs sur les langues riches* et les langues pauvres*,
sur 1es langues simples* et les langues complexes*,
et tous les faux dbats sur les langues et les mentali-
ts primitives ou avances. Les langues diffrent par
ce qu'elles nous imposent de dire, par le type d'infor-
mation que vhicule obligatoirement leur structure
grammaticale. Comparons par exemple la phrase
franaise : L'ouvrier travaille et ses deux traduc-
tions anglaises : The worker is working 1 << The
worker works . Le franais nous contraint four-
nir une information sur le sexe du travailleur par
l'intermdiaire du genre masculin mais ne nous per-
met pas de savoir si 1 'ouvrier travaille en ce moment
ou bien de manire habituelle. Le contexte tranchera.
L'anglais, par contre, ne nous donne pas d'indica-
tion sur le sexe du sujet, mais il nous oblige tran-
cher entre l'aspect habituel et l'aspect actuel. Ce sont
de telles contraintes qui compliquent la tche du tra-
ducteur, qui doit compenser l'absence ou la prsence
de telle ou telle information que vhicule la gram-
maire, autant sinon plus que la non-correspondance
des inventaires lexicaux.
Au commencement
tait le verbe
Pour un non-linguiste, il semble vident que les
classes grammaticales apprises l'cole - nom,
verbe, adjectif, adverbe, conjonction, article- ont

une existence universelle. Une langue, croit-on, ne
saurait s'en passer. Pour un francophone, une lan-
gue doit possder un ensemble de temps grammati-
caux et de modes ; elle doit opposer le singulier et le
pluriel des noms, distinguer entre le genre fminin
et le genre masculin. Enfin, il lui parat naturel d'iden-
tifier les personnes grce un systme de six pro-
noms : je, tu, il, etc.
Au commencement tait le V er be, disent les
,.
Ecritures. Verbe est ici synonyme de parole ou de
mot. En tant que partie du discours, le verbe appa-
rat dans la tradition grammaticale comme le fonde-
ment de l'nonc. A vrai dire, il vaut mieux sparer
sa forme et sa fonction.
En tant que forme, le verbe n'est pas toujours faci-
lement identifiable. Il ne se distingue pas ncessaire-
69
Catalogue des ides reues sur la langue
ment du nom ; ainsi dans On peut apporter son
manger, seule la prsence du possessif et la posi-
tion de complment d'objet nous permet de savoir
que nzanger est un nom et non un verbe. Cette
absence de marque distinctive, bien qu'assez rare en
franais, est de rgle dans nombre de langues, soit
qu'elles n'aient pas de flexions (c'est--dire pas de
conjugaisons ni de dclinaisons) soit qu'elles n'aient
pas de suffixes ou de prfixes spcifiques de ces deux
catgories. C'est le cas en chinois, en wolof et, dans
une moindre mesure, en anglais, o des noncs
ambigus rsultent de cette situation. Par exemple
Ti me flies peut vouloir dire aussi bien : Chro-
nomtrez des mouches que Le temps s'enfuit,
mme si la premire interprtation est peu vraisem-
blable.
C'est sa capacit fonctionner comme prdicat qui
caractrise le verbe : dans Le chien aboie, le chien
est le sujet et aboie le prdicat; certains verbes pour-
tant sont dits de prdication incomplte car ils
n'assurent cette fonction qu'accompagns d'un
complment(<< Le chien veut n'est pas une phrase
complte, pas plus que Je ressemble) ou d'un attri-
but du sujet (les verbes comme tre, paratre, deve-
nir); dans Je pense, donc je suis, l'emploi absolu
du verbe tre n'est pas typique. En outre, il existe
des prdicats non verbaux, par exemple dans les lan-
gues qui, comme les langues slaves, n'expriment pas
toujours le verbe tre : dans ce cas, le prdicat peut
70

Au commencement tait le verbe
tre un adjectif ou un adverbe ou un nom. Enfin,
certaines langues ignorent radicalement l' opposi-
tion nom/verbe et le prdicat y prend une forme
qui chappe toute distinction de catgorie syn-
taxique.
Certaines langues, comme le wolof, de mme que
d'autres langues d'Afrique de l'Ouest, n'ont pas
d'adjectifs. Les noms y sont qualifis par des verbes
comme tre bleu, tre grand, tre beau>>, etc.,
qui ne se distinguent pas formellement des autres ver-
bes. Dans ces mmes langues, beaucoup de notions
que le franais exprime par des adverbes sont ren-
dues par des verbes qu'on peut qualifier d'auxiliai-
res. Ainsi, pour dire : Il vient souvent, on dit
quelque chose comme : Il frquente de venir ;
pour : Il est ici depuis longtemps, Il a dur ici ;
pour : Il est dj venu , Il a tt de venir ; pour :
Il est venu tard, Il a tard venir; pour : Il
est venu tt, quelque chose comme : Il a !t
venir
1
.
Enfin, l'article, porteur d'une triple information
en franais : le genre, le nombre et 1' opposition
dfini/indfini, est absent des langues qui expriment
ces valeurs autrement (principalement les langues
cas comme le latin et le russe).
Ainsi, il apparat que les classes grammaticales
n'ont rien d'universel. C'est encore plus vident
1. Les traductions franaises sont ici des gloses en pseudo-
franais.
71
Catalogue des ides reues sur la langue
s'agissant de catgories qui sont cheval sur la gram-
maire et la smantique comme les pronoms, le nom-
bre, le temps. Certaines langues ont plus de six
pronoms, si - comme le tagalog des Philippines ou
le pidgin de Mlansie - elles opposent un nous
inclusif (miyou en pidgin = moi et toi ) un nous
exclusif (mipe/(J = moi et mon copain). D'autres
possdent, en plus du singulier et du pluriel, un duel;
l'anglais both veut dire les deux comme le latin
ambo qu'on retrouve dans ambigu. Nombre de lan-
gues se passent fort bien du genre grammatical, mme
dans les pronoms de troisime personne (ni le hon-
grois ni le wolof ne distinguent il de elle); beaucoup,
par contre, opposent grammaticalement 1 'anim
l'inanim et l'humain au non-humain : on trouve des
traces de cette dernire distinction dans toutes les lan-
gues inde-europennes ; en franais, elle prend la
forme de l'opposition entre qui et quoi, y et lui Ge
pense qui? je pense quoi? j'y pense; je pense
luz). En russe, c'est l'identit entre le gnitif et l'accu-
satif des noms anims, le nominatif et l'accusatif des
. . , . . .
manzmes qm marque cette opposition.
Quant au systme des temps, bien des langues en
font l'conomie, prfrant des distinctions de type
aspectuel. Ces langues -le hopi (une langue d' Am-
rique du Nord), le wolof, le chinois, etc. - privil-
gient ainsi le mode de droulement des actions :
progressif, instantan, habituel, actuel, achev, ina-
chev, etc. Et qu'on ne pense pas surtout que dans
72
Au commencement tait le verbe
de telles langues il est impossible de reprer chrono-
logiquement les vnements et d'opposer le prsent
au pass et au futur : ces valeurs se dduisent des
significations aspectuelles mises en relation avec le
moment o on parle. Le reprage peut galement se
faire de faon lexicale, par exemple avec des adver-
bes de temps.
Il est essentiel, pour aborder une langue trangre,
de se dgager des catgories et de la structure de la
langue maternelle. On n'a pas toujours su le faire.
Pendant longtemps en Europe et singulirement en
France, on a cherch calquer les grammaires sur
celle du latin. De la mme faon, les premires des-
criptions de langues exotiques, faites souvent par
des missionnaires, refltent la structure des langues
de leurs auteurs (par exemple, la description du wolof
par l'abb Boilat au dix-neuvime sicle fait appel
aux catgories du franais, pourtant inapplicables
cette langue).



Moi, j'ai jamais fait
de grammaire !
Veux-tu toute ta vie offenser la grammaire?
Qui parle d'offenser grand-mre ni grand-pre?
MOLIRE, Les Femmes savantes.
Les langues non crites n'ont pas de grammaire.
Le chinois est une langue sans grammaire. Voici
deux ides reues dans lesquelles manifestement le
mot grammaire n'a pas le mme sens .
Une langue qui ne s'crit pas est prive de normes.
La transcription d'une langue s'accompagne gn-
ralement, lorsqu'elle est destine une utilisation
publique, d'un processus de standardisation qui peut
comporter la mise en place de grammaires de type
scolaire. L'criture contribue forcment figer la lan-
gue. Celle-ci devient ds lors plus facile dcrire. De
l riger cette description en norme immuable, il
n'y a qu'un pas, trop souvent franchi.
Dans le deuxime cas, la grammaire est confon-
due ou plutt assimile la morphologie. Les lan-
gues flexionnelles, c'est--dire comportant non
seulement des conjugaisons du verbe mais aussi des
dclinaisons du nom (le latin, le russe, l'allemand,
75
Catalogue des ides reues sur la langue
etc.) ont une morphologie complexe. La forme des
mots est soumise de grandes variations selon leur
fonction. Il y a l une charge pour la mmoire, qui
donne ces langues une rputation de difficult*.
Tous ceux qui ont fait du latin ou du grec au lyce
se souviennent des heures passes mmoriser rosa
rosa rosam et la suite. Les langues isolantes, dont le
chinois, comportent des mots le plus souvent
monosyllabiques et toujours invariables. Cela ne les
rend pas faciles pour autant, les difficults tant ail-
leurs, mais explique l'illusion de l'absence de

grammaire .
Il est banal aujourd'hui d'opposer la grammaire
prescriptive ou normative, celle de l'cole, la gram-
maire descriptive, celle des linguistes. D'un ct la
langue telle qu'elle devrait tre, de l'autre la langue
telle qu'elle est. Corneille et Racine au pays du lan-
gage. Voil donc au moins deux sens du mot gram-
maire qui sont assez clairement dfinis. Mais, qu'il
s'agisse de l'une ou de l'autre grammaire, il s'agit
toujours d'noncer, de recenser, d'extrioriser les
rgles que tout locuteur a intriorises en apprenant
sa langue. S'en tenir cette grammaire extrieure au
sujet parlant aboutit justement dire qu'une langue
non dcrite par les linguistes et/ ou ne faisant pas
l'objet d'un apprentissage systmatique de type sco-
laire est dpourvue de grammaire.
Il existe dans notre socit un vritable terrorisme
de la grammaire. Molire le tournait dj en ridicule
76
Moi, j ,ai jamais fait de grammaire!
dans les Femmes savantes. Combien de gens se croient
obligs de s'excuser : Moi, je n'ai jamais fait de
grammaire, oubliant que :Quand on se fait enten-
dre, on parle toujours bien.
Pourtant, on fait de la grammaire comme Mon-
sieur Jourdain faisait de la prose : sans s'en aperce-
voir. La grammaire interne du locuteur se construit
de faon inconsciente.
La grammaire prise dans ce troisime sens n'est
autre que la somme des rgles mises en uvre incons-
ciemment par. les locuteurs natifs de la langue pour
former des noncs acceptables. Les grammaires des

linguistes ne sont que des tentatives, incompltes et
imparfaites ce jour, pour formuler et expliciter ces
rgles, autrement dit pour en rendre compte (c'est
l tout l'objet de la linguistique).
Qu'est-ce qu'un locuteur natif? C'est celui qui
parle sa langue maternelle, ou plus prcisment celui
qui parle avec une aisance totale une langue acquise
dans la p r e m i ~ e enfance. Ce n'est pas ncessaire-
ment la langue de la famille, ni celle du pays de nais-
sance ou du pays de rsidence. On peut naturellement
tre locuteur natif de plusieurs langues, mais il est
rare qu'une langue ne prenne pas le pas sur les
autres. Supposons un enfant n dans une famille
d'migrs maghrbins Paris, un Beur autrement
dit. Une forme d'arabe dialectal est probablement
sa langue maternelle. Mais on peut difficilement le
considrer autrement que comme locuteur natif du
77
Catalogue des ides reues sur la langue
franais ds lors qu'il entre l' cole vers quatre ans.
Le locuteur natif est dtenteur d'une comptence
de la langue partage avec les autres membres de la
communaut linguistique. Il est capable de se servir
de son intuition pour formuler des jugements sur sa
langue, de se prononcer sur la grammaticalit d'un
nonc. Il est celui qui peut lgitimement trancher :
a, non, je ne le dirais pas; a, oui, a peut se
dire, mme s'il peut lui arriver d'hsiter (les juge-
ments d'acceptabilit sont sujets des fluctuations) .
Quel que soit son statut social, quel que soit le dia-
lecte qu'il parle, le locuteur natif a toujours raison
lorsqu 'il fait confiance son intuition.
Un problme se pose dans le cas des grandes
langues vhiculaires. L'anglais est parl majori-
tairement aujourd'hui par des locuteurs non natifs,
ou bien, dans les pays o cette langue est le vhicule
officiel de l' enseignement et de l'administration,
par des locuteurs quasi natifs. Le terme de quasi
natif s'applique galement aux Africains francopho-
nes lettrs, qui ont fait toute leur scolarit en fran-
ais. La comptence du locuteur natif n'est donc pas
si aise cerner, surtout si on tient compte de l'ins-
curit linguistique, qui frappe tout autant les locu-
teurs quasi natifs cultivs que les locuteurs natifs de
milieu dfavoris. Cette notion est pourtant d'une
importance capitale dans la rflexion moderne sur la
langue.
Naturellement, dans les socits d'criture,
78
Moi, j'ai jamais fait de grammaire!
l'apprentissage de la grammaire scolaire, d'une norme
idalise, interfre avec l'intuition du locuteur natif.
La grammaire prescriptive est oblige de faire des
choix, de trancher, de tracer des frontires nettes entre
le correct et l'incorrect. Or, ce qui caractrise la gram-
maire interne que porte tout locuteur , c'est une fois
de plus la variation et le flou. La langue est condam-
ne au flou. Est flou le contour mme de la langue,
comme on 1' a vu ~ est floue la frontire entre dialec-
tes; de mme est floue la frontire entre ce qui se dit
et ce qui ne se dit pas, entre ce qui est grammatical
et ce qui agrammatical. La standardisation d'une lan-
gue a justement pour but de corriger ce flou : d'o
le sentiment qu'ont les francophones, par exemple,
d'tre sous la dpendance d'une grammaire externe
et de n'avoir pas qualit pour dcider du bon usage.
On se dcharge ainsi sur les spcialistes de la langue,
seuls dtenteurs lgitimes de la norme.
La langue
maternelle
Une langue maternelle ne s'oublie jamais, la
langue maternelle est celle que 1 'on parle le mieux,
entend-on dclarer souvent. La langue maternelle est
par dfinition la langue de l'enfance, celle o s'investit
de manire privilgie le locuteur. Mais quelle est la
place et le statut de la langue maternelle chez 1 'indi-
vidu multilingue, celui qui n'a pas la chance (est-ce
vraiment une chance?) de vivre en symbiose avec une
langue unique, sans avoir faire de choix dans son
expression quotidienne, ni subir la loi d'une langue
seconde, souvent impose par des circonstances poli-
.
tiques ou conomiques sur lesquelles il n'a aucune
prise?
Tout d'abord, il est faux qu'une langue maternelle
ne s'oublie jamais. Des millions d'individus de par
le monde se trouvent dans une situation que l'on peut
qualifier de dsarroi linguistique. Arrachs leur
terre natale, ils perdent progressivement la matrise
de la langue maternelle (mme lorsqu'ils constituent
81
Catalogue des ides reues sur la langue
des groupes homognes d'migrs, a fortiori lorsqu'ils
sont isols) sans jamais acqurir parfaitement la lan-
gue du pays d'accueil. Plus le locuteur est jeune, plus
la langue seconde se substitue la premire, proces-
sus favoris par le dsir d'assimilation. Plus il est g,
plus la langue premire rsiste et plus la langue
seconde se refuse lui. Le bilinguisme vrai - l'ga-
lit totale entre les deux langues - est assez rarement
observ. Pour des raisons videntes, les facteurs
socioculturels sont dterminants en la matire. Seuls
les individus ayant un bon niveau culturel et une cons-
cience aigu de l'enjeu que constitue la matrise des
langues ont des chances de sortir gagnants du con-
flit, faisant du bilinguisme vrai une source d'enrichis-
sement personnel et une comptence apprcie. Car
parler plusieurs langues - on l'ignore trop souvent
-suppose un travail constant, une vigilance de tous
les instants, pour viter les piges des interfrences,
des calques et emprunts plus ou moins inconscients,
de la sabirisation progressive, dans le cas des plus
dmunis, qui mne un appauvrissement de l'expres-
sion et donc de la pense. J'ai connu un vieux jardi-
nier russe qui avait presque tout oubli du russe et
qui ne parlait pratiquement plus personne tant son
franais tait mauvais. Comment il pouvait continuer
' , .
a penser reste une en1gme.
Contrairement aux pidgins qui, bien que consti-
tuant des systmes pauvres, sont utiliss de faon bila-
trale entre locuteurs n'ayant pas d'autre langue en
82
La langue maternelle
commun, le sabir est une forme de langage dform
utilis unilatralement par les membres d'un groupe
mal accultur dans leurs relations avec le groupe
dominant, par exemple les travailleurs immigrs non
alphabtiss ' .
Mais, quelle que soit sa matrise de l'une ou l'autre
langue, un locuteur vit rarement dans la srnit
l'cartlement de son moi entre plusieurs champs lin-
guistiques. On observe dans le monde de nombreu-
ses situations dites de multilinguisme institutionnalis,
lorsque par exemple une langue officielle non mater-
nelle s'impose contre une ou le plus souvent plusieurs
langues nationales parles par le peuple. C'est gn-
ralement le cas en Afrique o la langue officielle peut
tre le franais, 1 'anglais ou le portugais. Les indivi-
dus bilingues, le plus souvent membres d'une lite,
se trouvent ds lors cartels entre une langue domi-
nante, impose par les avatars de l'histoire et qui,
mme matrise, reste trangre, et une langue domi-
ne, langue de la tradition, de l'identit culturelle,
de la famille, de l'enfance. C'est dans cette langue
que le locuteur s'investit affectivement, sur un mode
nostalgique et rveur car elle reprsente la fois les
valeurs du pass idalis et d'un avenir indpendant
et digne; sur un mode de culpabilisation aussi, car,
dans le cas des lites assimiles, la langue dominante
prend le pas sur la langue maternelle, menace jus-
1. Voir ce sujet Azouz Begag, Le Gone du Chaaba, Paris,
d. du Seuil, 1986
83
Catalogue des ides reues sur la langue
tement par l'oubli, ce qui fait natre parfois un sen-
timent de trahison. Mais, dans le mme temps, au
moins chez les lites africaines francophones, un
investissement trs fort s' observe galement dans la
langue franaise, qui se manifeste par un purisme,
un attachement au bon usage et la norme beaucoup
plus accuss qu'en France mme.
On pourrait penser que chacun aime sa langue
maternelle, que, mme moiti oublie, elle reste le
symbole du paradis perdu de l'enfance et du rapport
privilgi la mre. Le rejet, la haine de la mre peut
provoquer le rejet, la haine de la langue maternelle,
comme chez le schizophrne Louis Wolfson, qui a
relat dans un livre tonnant
1
, crit dans un fran-
ais sabiris, ses tentatives pour se dlivrer de
l'anglais, langue de la mre hae, dans laquelle il
refuse de s'investir et qu'il est donc oblig de dgui-
ser au prix d'un labeur acharn sur diverses langues
trangres, pour pouvoir malgr tout s'en servir.
1. Le Schizo et les Langues, Paris, CaUimard, 1970.
C'est pas
dans le dictionnaire !
Je fis souffler un vent rvolutionnaire.
Je mis un bonnet rouge au vieux dictionnaire.
VICTOR HUGO
Ce qui n'est pas dans le dictionnaire n'est pas un
mot, telle est la rgle implacable du jeu de Scrab-
ble et autres Boggie et Diamino. Une romancire
1
disait rcemment de l'hrone de son roman : C'est
un chirurgien, car le mot chirurgienne n'existe pas
officiellement.
Qu'est-ce qui fait qu'un mot est reconnu comme
tel par une communaut linguistique? Dans une
socit dont la langue est soumise une norme,
comme c'est le cas en France, les mots nouveaux,
pour tre membres lgitimes de la langue, doivent tre
non seulement consacrs par l'usage spontan qu'en
font les locuteurs, mais sanctionns par des instan-
ces, rgents par dcret, tre reus, solennellement,
dans les dictionnaires. Certains devront auparavant
passer par l'antichambre, ou le purgatoire si on pr-
1. Nicole Avril au cours de l'mission Apostrophes.
85
' .
. .
-- -
--
C,est pas dans le dictionnaire!
fre, des dictionnaires de mots nouveaux, de mots
dans le vent (le dernier en date tant le Diction-
naire du franais branch
1
).
Les mots de la langue constituent, une fois de plus,
un ensemble aux contours incertains. On ne peut pas
dnombrer les mots d'une langue. Tout au plus peut-
on donner un ordre d'ide. La diversit des registres,
0
l'abondance des argots et jargons spcialiss, le fait
que certains mots tombent en dsutude tandis que
de nouveaux mots sont crs tous les jours rendent
tout dcompte arbitraire. Les dictionnaires consti-
tuent des tentatives pour rendre compte des diffrents
types d'usage adapts diffrents usagers une po-
que donne. Ils sont rgulirement rviss ; chaque
anne des mots sont ajouts au Petit Larousse, cepen-
dant que d'autres sont retranchs. Les lecteurs de la
Vie mode d,emploi de Georges Perec se souviennent
du personnage de Cinoc, le tueur de mots profession-
nel. Les choix des auteurs de dictionnaires, les lexi-
cographes, ne sont pas ncessairement les ntres et
rsultent de compromis invitables. Les dictionnai-
res sont pleins de mots peu usits alors que des mots
trs courants n'y figurent pas, tout simplement parce
que le lexicographe les estime trop familiers ou parce
que l'usage en est encore trop fluctuant, comme c'est
le cas pour les nologismes et les mots d'emprunt
la mode. Il arrive que le mme vent qui les apporte
1. De Pierre Merle, Paris, d. du Seuil, 1986.
87
Catalogue des ides reues sur la langue
les ernporte. Il est donc avis d'attendre quelque
temps avant de les enregistrer. En outre, les diff-
rents dictionnaires ont des attitudes diffrentes vis-
-vis des mots populaires, familiers et argo-
tiques, surtout lorsqu'il s'agit de mots tabous :gros
mots, injures, insultes, mots du domaine sexuel.
Enfin, la frontire entre les difffrents registres est
tnue et les mots que nous tenons pour argotiques
sont quelquefois de bons vieux mots attests depuis
des sicles sans aucune connotation familire
comme bouquin, caboche, patate ou roupiller.
Ce qui est sr, c'est que les mots voquent autre
chose que leur sens propre. Ils sont perptuellement
soumis des jugements de valeur : il y a les mots chic
et les mots choc; les mots vulgaires, distingus, mal-
propres, pdants, harmonieux, potiques ou malson-
nants ... On n'est jamais indiffrent aux mots de sa
langue.
Un lexique abondant est gnralement considr
comme une richesse et on parle volontiers de langues
riches et de langues pauvres.
L'inventaire des mots franais constitue le Trsor
de la langue franaise auquel travaillent depuis des
dcennies les lexicographes. L'abondance de mots
dans une langue renvoie sans doute une culture
diversifie, elle est l'expression d'un peuple dyna-
mique et puissant. Beaucoup de langues, dont le
franais au seizime sicle, ont connu des phases
88
C'est pas dans le dictionnaire!
d'enrichissement systmatique du vocabulaire, s'ins-
crivant dans une priode de vitalit et d'expansion
de leurs locuteurs.
Mais existe-t-il une moyenne ou une norme de rf-
rence pour dcider si une langue est riche ou pauvre?
La richesse, est-ce vraiment l'abondance de signes ou
la flexibilit de ceux-ci, leur aptitude construire des
significations multiples ?
Fondamentalement, toute langue rpond aux
besoins expressifs de ses locuteurs, et les champs lexi-
caux sont plus ou moins dvelopps en fonction des
centres d'intrt des communauts linguistiques.
L'exemple classique en est la diversit des termes dsi-
gnant la neige chez les Esquimaux, que rien ne sau-
rait traduire dans nos langues. Les pidgins peuvent
tre considrs comme pauvres dans la mesure o ils
recourent de prfrence la combinaison de quelques
mots de base plutt qu' une diversification des for-
mes : ainsi en no-mlansien mauvais se dit
nogood, alors qu'en anglais, base de ce pidgin, c'est
bad qui s'oppose good.
On peut dire aussi qu'une langue s'appauvrit
lorsqu'elle cesse de crer au profit de l'emprunt massif
une langue parle par un groupe plus puissant. Ceci
s'observe en Afrique dans les situations nocolonia-
les. Tout le vocabulaire technique, administratif
et politique est alors emprunt. C'est aussi, mal-
heureusement, le cas en France o le recours au
nologisme a t trop longtemps stigmatis par les
89
Catalogue des ides reues sur la langue
puristes. Quoi d'tonnant alors si on emprunte
l'anglais?
On estime gnralement, malgr l'impossibilit de
toute valuation prcise, que l'anglais est trois ou qua-
tre fois plus riche en vocabulaire que le franais. C'est
vrai, et il y a cela plusieurs raisons : les mots dia-
lectaux ne sont pas stigmatiss dans les cultures anglo-
phones ; ils sont au contraire valoriss et recherchs
par les crivains; par ailleurs, l'tendue des jargons
techniques, une crativit plus grande s'ajoutent un
phnomne structurel dj ancien : l'anglais a con-
serv en grand nombre des doublets, issus les uns du
fond anglo-saxon et les autres du fond roman ou
latin. Ces doublets n'appartiennent pas au mme
registre ; les mots romans ont tendance tre prcieux
ou recherchs et les mots du fond autochtone plus
familiers; il en est ainsi des pairesfelicity!happiness,
intelligent 1 smart, residence/ home, liberty 1 freedom,
etc.
La synonymie (plusieurs mots pour un mme sens)
comme la polysmie {Plusieurs sens pour un mme
mot) sont constitutives de toutes les langues et il est
illusoire de vouloir, comme certains inventeurs de lan-
gues artificielles, tablir des correspondances univo-
ques entre concepts et mots. Dans toute langue, les
relations de sens s'tablissent par comparaison et par
opposition. Une langue qui fonctionne est par l
mme une langue riche.
Touche pas
ma langue!
Les langues ne suivent le mouve-
ment de la civilisation qu'avant
l'poque de leur perfectionne-
ment. Parvenues leur apoge,
elles restent un moment station-
naires, puis elles descendent sans
pouvoir remonter.
CHATEAUBRiAND
France, ton franais fout le camp! titre un pamph-
let rcent, s'insurgeant contre la dcadence de
notre langue.
En cette fin de sicle est trs largement rpandu
le sentiment que la langue franaise dgnre. Le
changement linguistique est gnralement vcu
comme une dcadence et non comme un progrs,
contrairement ce qui se passe dans d'autres domai-
nes de la vie sociale.
Dans la langue s' inscrit le passage du temps. Len-
tement, inexorablement, la langue volue. Mais,
chaque instant de son volution, la langue, tant
qu'elle reste vivante, c'est--dire parle, ralise un
subtil quilibre entre gains et pertes. Elle n'est ni jeune
91
. - . .
. .
-
---- ----
-.
--- ---
---
- ..
--
-
-- -- --/.
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. -
.- -
-=-
--
. -
. . .. .


-
--
.
--
--
--
-
- -
--
--
Touche pas ma langue!
ni vieille mais constamment renouvele. Ni le pro-
grs ni la dcadence n'ont de sens pour un linguiste.
La langue n'est pas un organisme vivant; on ne peut
donc l'apprhender en termes volutionnistes. Ce
n'est pas non plus un. produit culturel ; elle n'est donc
ni perfectible, comme un outil ou un instrument
de prcision, ni dtriorable , comme peut l'tre
un produit artisanal traditionnel pass au stade de
la production de masse.
II est possible, au demeurant , d'interprter un
mme changement comme ~ a n t ngatif ou positif.
Prenons deux langues apparentes comme l'anglais
et l'allemand. L'une a perdu ses dclinaisons, l'autre
pas. On peut en tirer au choix les conclusions sui-
vantes : 1) l'anglais est une langue dgnre ; l'alle-
mand, au contraire, a su prserver un fonctionnement
conomique et harmonieux; 2) l'anglais est une lan-
gue dynamique et novatrice, qui a su se dbarrasser
de difficults inutiles et encombrantes pour la
mmoire; elle est plus volue que l'allemand.
Il semble que, dans toutes les socits, mme cel-
les qui ne connaissent pas 1 'criture et les critres lit-
traires, on porte des jugements sur la langue, sur
son degr de correction et de puret. Le discours sur
la dgnrescence de la langue n'est donc pas car ac-
. tristique des peuples de la tradition crite. Les wolo-
phones gs dplorent l' abtardisation de la
varit urbaine du wolof tel qu'il est parl Dakar,
o il fonctionne comme langue vhiculaire. C'est que
93
Catalogue des ides reues sur la langue
la tradition orale - la mmoire des vieillards - est
un conservatoire des tats plus anciens de la langue
au mme titre que les textes crits. La langue des
contes wolof collects auprs des griots ou conteurs
diffre sensiblement de l'usage contemporain et sert
de base la reconstruction de formes plus anciennes.
La nostalgie nourrit des attitudes passistes ais-
ment rcuprables par l'idologie. C'est pourquoi
purisme semble rimer avec conservatisme. La langue
vieillit, en apparence, avec celui qui la parle et qui
s'identifie elle. Mais l'homme ne veut pas vieillir;
il lit dans l'volution de la langue sa propre dca-
dence. Aussi souhaite-il conserver la langue dans la
puret, l'intgrit de sa jeunesse. De mme qu'on sou-
haite transmettre intactes ses enfants les valeurs et
la culture du pass, de mme on espre leur trans-
mettre l'hritage de la langue. Mais, de manire
insoutenable pour le puriste, ce sont les jeunes gn-
rations qui, en s'appropriant la langue, la changent.
La langue se trouve ainsi perptuellement rajeunie
et non vieillie, tandis que ses locuteurs, inexorable-
ment, vieillissent. Accepter le changement, c'est se
sentir d'une certaine faon dpossd, c'est perdre
un pouvoir sur et par la langue, mme si la condam-
nation est formule le plus souvent sous forme de
jugements esthtiques : la langue si belle et si pure
d'autrefois est devenue vulgaire, laide, triviale, pau-
vre et sans nuances. Et c'est pourquoi la langue est
un tel enjeu dans le conflit des gnrations comme
94

Touche pas ma langue!
des classes sociales. Car le jugement sur la langue
s'tend aux locuteurs qui la parlent. Un homme dis-
tingu parle un franais admirable, un loubard ne
saurait parler qu'un franais dplorable.
De la rsistance au changement procde galement
la sacralisation des langues mortes, l'obsession d'un
pass de perfection qui fait du latin, du grec ou de
l'hbreu anciens des modles de logique*, de clart*
et de beaut* jamais surpasss. Tout tat de langue
dpass- condition qu'il en subsiste des traces cri-
tes- peut tre extrait de sa continuit historique pour
tre rig en modle de perfection. Ainsi, le franais
classique est souvent considr comme un sommet.
Ce qui importe, c' est que les locuteurs ne puissent
plus y toucher. Et il n'est gure tonnant que les
inventeurs de langues artificielles, recherchant laper-
fection d'emble, aient dsir le pl us souvent crer
des systmes stables, immuables, sur lesquels le temps
n'aurait pas de prise. Or, il importe de bien se ren-
dre compte que, loin d'tre une tare, le fait que
l'homme change en permanence son systme de com-
munication est une particularit de l'espce, qui
contribue mettre celle-ci au-dessus des autres esp-
ces vivantes. C'est d'ailleurs son aptitude au chan-
gement et son adaptabilit qui expliquent le relatif
succs de l'esperanto, parmi les centaines de projets
concurrents.
Celui qui s'rige en gardien de la langue exerce par
l une forme d'abus de pouvoir qui va contre la
95
Catalogue des ides reues sur la langue
nature et la ralit du langage. Le purisme linguisti-
que, la volont de conserver la langue une forme
immuable - identifiable en fait une lite de lettrs
-alors que tout l'appelle changer, est une attitude
la fois irrationnelle et irraliste.
Irrationnelle parce que le puriste nie ce qui est dans
la nature mme de la langue :l'volution d'une part,
la variation - la prolifration de dialectes sociaux
ou rgionaux, de registres et argots divers- d'autre
part. Car le changement linguistique est m par deux
forces distinctes; l'une procde de la langue elle-
mme, est inhrente sa logique interne, l'autre pro-
cde de la communaut linguistique et des conditions
socio-historiques de son devenir.
Irraliste parce que, quelle que soit la force des
efforts conjugus des diffrentes instances de rpres-
,
sion linguistique (l'Ecole, l'Acadmie, le Commis-
sariat gnral de la langue franaise, les auteurs de
grammaires et de dictionnaires), on n'a jamais arrt
l'volution d'une langue, sauf en cessant de la parler.
L'ide que la langue franaise dgnre est une ide .
relativement moderne, lie la diffusion mme d'une
varit standardise (c'est--dire norme, enseigne
l'cole) dans toutes les couches sociales, diffusion
qui provoque des ractions litistes conservatrices.
Tant que la langue n'tait pas fixe dans son usage
crit et dans son orthographe, c'est--dire jusqu'au
dix-huitime sicle, on avait au contraire le sentiment
que la langue tait perfectible et progressait en s'enri-
96
'
Touche pas ma langue!
chissant. Ce sentiment prvalait au seizime sicle par
exemple. On sollicitait alors les archasmes, les rgio-
nalismes, les nologismes pour l'enrichissement du
franais. Et pourtant le franais du seizime sicle
tait soumis 1 'influence de 1 'italien (influence sou-
vent dnonce et combattue) tout comme celui du
vingtime est envahi par l'anglais. Seulement, voil :
le franais du seizime n'est pas fix, il a son avenir
devant lui. Celui du vingtime a dpass son point
de perfection. Le sentiment de progrs ou de dg-
nrescence est donc li l'aspect conservateur ou au
contraire novateur que revt l'action volontariste sur
la langue, action qui est toujours le fait d'une
. . ,
m1nonte.
Bien qu'on date la fixation de la langue de 1 'po-
que classique, l'tablissement de normes immuables
et imposes d'en haut n'entrait pas dans le projet des
grammairiens de l'poque. N'en dplaise Molire,
Vaugelas, par exemple, se veut non prescriptif et
recherche l'usage dfini comme ce qui se dit. Il dcou-
vre ainsi, bien avant la linguistique moderne, le
recours au jugement d'acceptabilit spontan et non
rflchi fond sur l'intuition du locuteur natif : En
parlant sans rflexion et sans raisonner sur la phrase,
ils parlaient selon l'Usage et par consquent parlaient
bien, mais, en la considrant et l'examinant, ils se
dpartaient de l'Usage, qui ne peut tromper en
matire de langue, pour s'attacher la raison, ou au
raisonnement, qui est toujours un faux guide en ce
97

Catalogue des ides reues sur la langue
sujet, quand l'usage est contraire. Malheureuse-
ment, aprs avoir nonc cet excellent principe, Vau-
gelas donne en exemple la langue de la Cour. D'o
l'interprtation abusivement prescriptive de toute son
uvre.
Le purisme s'est dvelopp en France progressive-
ment, au fur et mesure que la langue tait institu-
tionnalise. Le dsir de freiner le changement
linguistique tait dj trs rpandu au dix-neuvime
sicle comme l'atteste Victor Hugo :La langue fran-
aise ne s'est pas fixe et ne se fixera point. C'est en
vain que nos J osus littraires crient la langue de
s'arrter. Les langues ni le soleil ne s'arrtent pas.
Le jour o elles se fixent, c'est qu'elles meurent.
Aujourd'hui, bien que le public soit mieux inform
de la nature du changement linguistique, le purisme
se perptue et se dveloppe. C'est une attitude dont
la presse se fait rgulirement l'cho travers le cour-
rier des lecteurs ou les rubriques spcialises dans la
vie du langage. En ralit, on a tendance
confondre l'volution de la langue dans sa varit
standard et les divergences entre dialectes de classe
et registres. Si tant de cris d'alarme se font entendre
aujourd'hui, c'est que le franais standard, issu du
franais cultiv, se trouve bouscul par d'autres vari-
ts non standard et ce jusque dans la presse et la lit-
trature (ainsi un Alphonse Boudard peut-il crire en
argot et tre reconnu comme auteur). D'o l'impres-
sion de corruption qui accable les dtenteurs et trans-
98
Touche pas ma langue!
metteurs de la norme confronts des locuteurs
d'horizons sociolinguistiques divers. Tout se passe,
en effet, comme s'il existait des locuteurs lgitimes,
investis d'une autorit et donc d'une responsabilit
envers la langue, et d'un autre ct des locuteurs non
lgitimes, des usurpateurs.
Lorsque deux ou plusieurs varits de la mme lan-
gue sont utilises en alternance ou bien se partagent
l'espace social, la varit la plus prestigieuse est con-
sidre par la majorit des locuteurs comme plus
belle, plus harmonieuse, plus pure, etc. Beaucoup de
locuteurs dfavoriss ont d'ailleurs intrioris leur
propre exclusion du bien parler, du beau lan-
gage . Or, la variation est inscrite dans la langue.
D'autre part, la varit des parlers reflte la struc-
ture de la socit; la langue est l'un des marqueurs
sociaux les plus puissants. Une langue parle de faon
compltement uniforme supposerait donc une socit
sans classes. Or, la dmocratie implique une cole de
masse. En ralit, ce que craignent nos censeurs, c'est
un nivellement par le bas, dnonc plus globale-
ment au niveau du systme scolaire tout entier. Et
on s'afflige en mme temps de la dcadence de la
culture gnrale.
Les puristes trouvent un appui chez certains fana-
tiques de la francophonie mal comprise. La dfense
de la place du franais et des cultures francophones
dans le monde se confond alors avec la dfense de
la norme menace, du sacro-saint bon usage. Les li-
99
Catalogue des ides reues sur la langue
tes africaines sont les premires se fourvoyer dans
cet amalgame douteux et c'est bien dommage. C'est
d'autant plus aberrant que la francophonie ne peut
rsister et se dvelopper que dans la diversit : des
franais et non pas un franais. Il est contradictoire
de vouloir la fois que le franais ne change pas et
qu'il soit parl par de plus en plus de monde.
Telle qu'en elle-mme enfin
1' ternit la change
Le temps change toute chose : il
n' y a aucune raison pour que la
langue chappe cette loi uni-
verselle.
FERDINAND DE SAUSSURE
Ce n'est point chose vicieuse mais
grandement louable, emprunter
d'une langue trangre les senten-
ces et les mots et les approprier
la sienne.
JOACHIM DU BELLA Y
Plutt que de s'indigner de la soi-disant dgn-
rescence de la langue, il parat plus intressant de
s'interroger sur les causes du changement linguisti-
que. L'homme a toujours t intrigu, fascin par
ce phnomne et il n'a pas manqu d'chafauder des
thories pour l'expliquer. Au dix-neuvime sicle, la
thse du paralllisme entre l'ontogense et la phylo-
gense, thse selon laquelle l'volution de l'individu
rcapitule celle de l'espce, a fait accrditer l'ide que
le changement linguistique avait son origine dans le
langage enfantin et que les enfants en taient les ins-
101
Catalogue des ides reues sur la langue
tigateurs. A chaque gnration, l'enfant relancerait
ainsi un processus volutionniste en spirale. Admet-
tre ce point de vue revient dire que la langue est
perptuellement dans l'enfance. Ou plutt, qu'elle
retombe en enfance comme l'homme la fin de sa
,
vie. Eternelle sduction de la mtaphore du vivant,
comme on l'a dj vu. S'il est vrai que certaines lois
qui font voluer la langue, comme les rfections
analogiques* par exemple, sont galement caract-
ristiques du langage enfantin, les formes qui en rsul-
tent ne persistent pas chez l'enfant dans la mesure
o il est soumis en permanence la correction tant
passive qu' active des adultes. Les enfants, contrai-
rement aux adolescents, ne forment pas de microso-
cits. Leurs innovations ne sont que les indices
du processus d'apprentissage. C'est ce qui explique
d'ailleurs que les formes les plus irrgulires dans
toute langue concernent les mots les plus frquents
et que nanmoins ce sont ces mmes formes qui se
maintiennent le mieux. Un enfant de quatre ans dit :
je stais pour j'tais , par analogie avec les for-
mes je suis, je serai (rfection analogique). Il
n'en reste pas moins que l'irrgularit du verbe tre
continue rsister. Il dit de mme : je m'ai lav
et pourtant les verbes rflchis continuent former
leurs temps composs avec tre et non avoir.
Les innovations de l'enfance sont donc rejetes par
la communaut linguistique. Les rfections et rgu-
larisations touchent au contraire les mots Inoins cou-
102
Telle qu'en elle-mme enfin rternit la change
rants, utiliss par les adultes, et les mots nouveaux
(nologismes) ou emprunts. Ainsi l'alternance a/laux
se maintient-elle parfaitement dans des mots comme
cheval/ chevaux, mais dj moins bien dans chenal
ou fanal (interrogs brle-pourpoint, les gens hsi-
tent); elle n'affecte pas de mots nouveaux, comme
le prouve l'histoire du directeur de zoo qui cherchait
acqurir deux chacals (chacal est un mot emprunt
au turc). Incertain du pluriel, il crit au chasseur :
S'il vous plat, envoyez-moi un chacaL PS : Pen-
dant que vous y tes, envoyez-m'en deux. Des for-
mes comme visionner, rceptionner ou solutionner,
maintes fois dnonces, sont typiquement des inno-
vations adultes. On peut noter au passage, d'ailleurs,
que les deux premiers verbes sont nettement distincts,
par le sens, des verbes voir et recevoir, dont ils appa-
raissent comme la rgularisation; en effet, ils expri-
ment une action dlibre et non un tat passif.
En fait, l'analogie entre langage enfantin et chan-
gement linguistique ne tient que parce que les points
faibles sont les mmes.
La thorie du moindre effort est souvent invoque
comme principe explicatif. Elle permet de mettre au
compte de la paresse articulatoire, du laisser-aller,
et mme de la baisse des valeurs culturelles, les chan-
gements perus comme pertes et donc comme
dcadence ; ainsi les mots tronqus comme mtro,
fac, ado, rest au, etc. , les sigles lexicaliss comme
samu, zup, tuc, sida ou paf, les contractions phon-
103
Catalogue des ides reues sur la langue
tiques comme at'taleur ( tout l'heure), p'tte (peut-
tre), la perte d'oppositions phonologiques
(brin/brun et pte/patte) et de distinctions morpho-
logiques (par exemple, le futur n'est plus nettement
distingu du conditionnel : je serai = je serais).
En Black English, il existe une tendance la nasa-
lisation des voyelles suivies d'une consonne nasale
(elle-mme de moins en moins prononce) et la
chute des consonnes finales. Ceci confirme comme
on l'a vu le strotype d'une articulation pares-
seuse des Noirs. Ces tendances se sont pourtant
manifestes de la mme faon en franais; elles sont
responsables de 1' apparition des voyelles nasales dans
notre langue et de la chute gnralise des conson-
nes finales comme t dans chat, p dans trop, s dans
gros, 1 dans fusil et dans il( i veut pas) etc., de
la disparition des voyelles inaccentues (e muet).
L'impression de paresse est confirme par le fait que
la norme crite reste immuable et fait tat de sons
que plus personne ne prononce. Il est vrai que les
consonnes finales rapparaissent grce la liaison,
donnant lieu parfois ce qu'on appelle des fausses
liaisons . Il est vrai aussi que le mme locuteur qui
dira naturellement, Fs'rav'nu fera l'effort de pro-
duire : Il sera venu dans des contextes plus
officiels.
Mais quel est donc le moteur de l'volution de la
langue? La tradition linguistique distingue les cau-
ses internes des causes externes. La langue change en
104
Telle qu'en elle-mme enfin l'ternit la change
quelque sorte d'elle-mme, obissant sa logique pro-
pre, l'insu des locuteurs, bien qu'ils soient tout
moment les acteurs de ce processus. C'est l qu'inter-
vient la notion de point fai ble, c'est--dire de point
sensible l'usure ou la rfection. La notion de
paresse n'a pas grand sens dans la mesure o c'est
la langue elle-mme qui offre des failles, des points
de moindre rsistance.
Les changements de type interne sont de nature
systmatique. Ainsi, les changements phontiques ne
touchent jamais des mots isols, au hasard. Ils se pro-
duisent partout dans le mme environnement et pro-
voquent des ractions en chane. Cependant, on sait
maintenant que le processus de propagation d'un
changement peut prendre plusieurs sicles. Ainsi, par
exemple, la diffrenciation entre noms et verbes
homophones en anglais au moyen de l'accent toni-
que (a record/ to record), apparue au seizime sicle
la suite de la chute des dsinences, est encore en
cours de gnralisation aujourd'hui.
Les changements phontiques ont t exhausti-
vement tudis. On en connat non seulement le
mcanisme mais les conditions - sociales et psy-
chologiques - de dclenchement. On en connat les
lois, mme si celles-ci ne sont pas sans exceptions,
comme on l'a cru au dix-neuvime sicle. Le princi-
pal moteur en est non la loi du moindre effort mais
le principe d'conomie, qui provoque la disparition
des oppositions non fonctionnelles, c'est--dire dont
105
Catalogue des ides reues sur la langue
la rentabilit est faible. Un exemple classique en est
la perte, au cours des cinquante dernires annes, de
1 'opposition entre la voyelle nasale de brin et celle
de brun (en tout cas dans la prononciation de Paris
et de la moiti nord de la France). Cette opposition,
phontiquement perceptible si on veut s'en donner
la peine, ne distingue que deux paires de mots : ct
de brun (nom ou adjectif) et brin (nom), emprunt
(nom) s'oppose empreint (participe). Partout ail-
leurs, les deux nasales peuvent tre prononces de la
mme faon sans provoquer de confusion : l'article
un ne peut tre confondu avec le prfixe in- . Cette
opposition est donc d'un intrt trs faible. Par
contre, malgr la tendance la symtrie dans les chan-
gements phontiques, les voyelles nasales d'arrire,
an et on, continuent tre distingues car elles per-
mettent d'opposer de nombreuses paires de mots :
sang/son, banc/ bond, etc.
Il faut savoir que, fondamentalement, les systmes
phontiques sont instables et les prononciations labi-
les. Les distinctions phonologiques, qui permettent
d'opposer le sens des mots, sont en quelque sorte
rengocies au fur et mesure des glissements pho-
ntiques, afin de prserver toujours la fonction dis-
tinctive, c'est--dire la part du sens.
Les changements lexicaux sont tellement rapides
qu'ils sont facilement observables par tout un cha-
cun. La nologie, c'est--dire la cration de mots nou-
veaux partir de radicaux existants, l'emprunt et les
106
Telle qu'en elle-mme enfin tternit la change
glissements de sens en sont les principaux acteurs ;
on sait quel point l'hyperbole ou exagration con-
tribue user, attnuer le sens des mots, de terrible
gnial en passant par formidable et dbile. La mta-
phore et la mtonymie sont galement des sources
puissantes de renouvellement du lexique : lorsque fut
crite la chanson Au clair de la lune, laplume de l'ami
Pierrot provenait encore d'un oiseau; le feutre dont
on use aujourd'hui est issu par mtonymie du stylo
plume de feutre, dans lequel l'emploi de plume
est devenu une mtaphore. En mme temps, les che-
minements du sens se font oublier pour les mots les
plus courants, les plus uss en quelque sorte. Ainsi,
on continue parler de lever et de coucher>> du
soleil et personne ne pense plus que le mot travail est
associ la douleur (sauf en obsttrique o travail
veut dire souffrance de la mre), etc.
L'invasion de la langue par des mots trangers, qui
remonte au seizime sicle avec la mode des italia-
nismes, culmine aujourd'hui avec le franglais,
dnonc nagure par tiemble dans un pamphlet
fameux : Parlez-vous franglais? En fait, ce qui est
inquitant, ce n'est pas le phnomne de l'emprunt
lui-mme, dont toute langue se nourrit, mais la perte
de l'aptitude digrer les mots trangers en les
intgrant phontiquement et orthographiquement.
Qui se souvient que boulingrin et paquebot ( emprun-
ts au dix-septime sicle) viennent respectivement de
bowling-green et de packet-boat ou encore que redin-
107
Catalogue des ides reues sur la langue
gote (dix-huitime) vient de riding-coat? Aujourd'hui
par contre les parkings et autres campings ne lais-
sent pas oublier leur origine (sauf chez Raymond
Queneau).
Les changements syntaxiques, eux, sont beaucoup
plus difficiles analyser et observer, parce que trs
lents. Ils sont lis pour partie des faits phontiques
comme la chute des dsinences inaccentues en ancien
franais . De langue flexionnelle ordre des mots
libre, la langue est passe progressivement l'tat de
langue analytique syntaxe positionne/le, c'est--dire
fonde sur un ordre des mots fixe. En mme temps
se dveloppaient les prpositions comme indicateurs
de fonctions et l'emploi obligatoire des pronoms
comme indicateurs de personne. Ces faits sont expli-
cables en termes fonctionnels. Il s'agit de compen-
ser des pertes morphologiques. Le principe
d'conomie est sans doute responsable de l'affaiblis-
sement de formes peu distinctives comme l'imparfait
du subjonctif. Le subjonctif est d'ailleurs menac face
l'indicatif dans bien des cas. Son emploi est le plus
souvent une contrainte non signifiante. D'o les jluc-
tuatiQns que l'on note actuellement : Croyez-vous
qu'il est l? alterne avec Croyez-vous qu'il soit
l? D'autres changements se font sans apparence
de gain ni de perte, ainsi le dplacement du pronom
objet le dans les propositions infinitives. On disait
l'poque classique :Je le veux voir; on dit : Je
veux le voir, aujourd'hui.
108
Telle qu ,en elle-mme enfin rternit fa change
Mais ces changements au sein du systme sont cons-
tamment en interaction avec des causes externes lies
aux conditions de la vie sociale et aux avatars de l'his-
toire des communauts linguistiques. Il suffit, pour
saisir cette relation, de noter que, lorsque les locu-
teurs d'une mme langue sont spars pour une rai-
son ou une autre gographiquement et politiquement
-lorsqu'il y a clatement de la communaut linguis-
tique -, la langue se fragmente en dialectes selon
des processus identiques mais des modalits diffren-
tes. Si l'volution de la langue n'obissait qu' sa logi-
que propre, alors il n'y aurait ni dialectes ni familles
de langues.
La langue peut se faire le reflet du changement
social et politique. Mais elle n'volue pas pour autant
au mme rythme que la socit. Elle enregistre, sou-
vent avec retard, l'volution du corps social; ainsi
la fminisation effective des noms d'agent comme
avocate, chirurgienne, etc., suit-elle de loin 1' entre
des femmes dans ces professions. Il lui arrive aussi
par des tentatives volontaristes ou diri-
gistes, sur l'volution sociale et/ou idologique. C'est
ce qui s'est pass en Union sovitique la rvolution
d'Octobre avec l'emploi systmatique de l'apostro-
phe tovaritch ; une tentative qui en rappelle une autre,
celle des rvolutionnaires franais en 1789, qui intro-
duisirent le tutoiement forc entre citoyens.
George Orwell a fait une caricature extrme du volon-
tarisme et du dirigisme linguistiques avec la New-
109
Catalogue des ides reues sur la langue
speak (la nov langue) de la socit totalitaire de
1984.
Mais le rythme du changement linguistique est fon-
damentalement diffrent de celui du changement
social parce qu'il est rgulier. Pendant une courte
priode de bouleversements sociaux (par exemple une
rvolution), la langue ne change que fort peu. Inver-
sement, une socit immobiliste, comme sont rpu-
tes l'tre les socits que l'on nomme primitives,
voit nanmoins sa langue changer rgulirement.
Une curieuse aberration paralysa pendant trente
ans la linguistique sovitique. Le linguiste Marr sou-
tenait dans les annes vingt que la langue progres-
sait par bonds et que le russe avait ds lors chang
radicalement sous l'effet de la Rvolution, devenant
plus accessible un proltaire franais qu' un aris-
tocrate russe. Cette thorie fut rige en dogme. Aprs
l'avoir soutenu, c'est Staline lui-mme qui liquida ce
dogme en 1950.
Les causes externes agissent essentiellement sur le
lexique, en particulier travers le phnomne des
emprunts massifs aux langues dominantes par des lan-
gues domines. Un exemple classique est celui de la
diffrence entre btail sur pied et viande de bouche-
rie en anglais : sheep/mutton, oxlbeef, pig/pork.
Cette distinction ne s'est introduite que parce que les
barons normands consommaient, tout en parlant un
dialecte franais, du btail lev par des paysans par-
lant un dialecte anglo-saxon. Parmi les causes exter-
110
Telle qu'en elle-mme enfin rternit la change
nes figure 1' adaptation de la langue aux besoins nou-
veaux, l'volution technologique et sociale. Ce peut
tre l'occasion d'une action concerte de la part de
comits ou d'acadmies spcialiss, comme c'est le
cas en France et au Qubec.
Le systme phontique n'est qu'exceptionnellement
touch par des influences trangres. Le franais a
cependant intgr deux sons nouveaux par l'interm-
diaire de mots d'emprunt : Je dj de jean et de jazz
et le ing de camping et parking.
Le phnomne du calque peut affecter la syntaxe,
bien que celle-ci rsiste elle aussi assez bien
l'emprunt. Noah joue Lendl est une construction
calque sur l'anglais. Le franais canadien, soumis
la pression constante de l'anglais, a plus de mal que
le franais hexagonal se dfendre du calque
syntaxique.
Les tymologies populaires, preuve d'une activit
d'analyse spontane chez les locuteurs nafs, sont
galement la source de nombreux changements lin-
guistiques par le biais de confusions de paronymes
(mots quasi identiques) ou de fausses tymologies,
qui finissent par se rpandre. Ainsi acception et accep-
tation, colite et colique, recouvrer et recouvrir, mi-
nent et imminent sont-ils frquemment confondus.
De mme, les factions rivales deviennent souvent des
fractions rivales ; paradoxalement, une faction dsi-
gne un groupement ; c'est parce que ce mot est peru
de plus en plus comme voulant dire groupuscule
1 1 1
Catalogue des ides reues sur la langue
ou partie d'un groupe qu'il est remplac par frac-
tion. Les j ours ouvrables ne sont pas, comme on le
pense souvent, des jours o les bureaux, magasins
et coles sont ouverts, mais des jours o on travaille
(du vieux mot ouvrer, travailler). Faire long feu
n'est plus interprt comme voulant dire <<chouer
et est de ce fait reformul ngativement en ne pas faire
long feu. Une alternative n'est plus comprise comme
comportant deux termes, d'o son nouveau sens
d'option ou de terme dans un choix. Le bikini a
donn naissance au monokini, comme si bi- y avait
le sens de deux .
On peut incriminer galement les phnomnes de
mode. Il est vrai que la force du conformisme en
matire de langue est aussi forte qu'en matire de vte-
ments. Les argots, le langage branch, les <<mots
dans le vent se prsentent comme des modles sui-
vre. Ce sont des phnomnes qui paraissent instables,
puisqu'une mode chasse l'autre, mais qui agissent
cependant en profondeur, car chaque vague qui passe
laisse au moins un dpt. L aussi, c'est surtout le lexi-
que qui est touch, mais tout rcemment on a vu des
innovations grammaticales se rpandre comme une tra-
ne de poudre. Ainsi, le passage la classe des adjec-
tifs du nom galre : c'est une vraie galre, disait-on
autrefois; c'est galre, dit-on aujourd'hui. Ce chan-
gement de classe est assez rare pour tre not. On peut
citer aussi l'adverbe trop utilis de faon absolue et
quasi adjectivale dans : Il est trop.
112
Telle qu'en elle-mme enfin l'ternit la change
Comment une expression nouvelle se rpand-elle,
partir de quelle source? Un individu peut-il avoir une
influence cratrice sur la langue, phnomne collec-
tif? Il arrive, assez exceptionnellement vrai dire,
qu'on puisse situer prcisment le point de dpart d'une
innovation. Ainsi l'expression bonjour les dgts,
issue de 1 'usage populaire de bonjour! pour signaler
une catastrophe, doit sa fortune une publicit anti-
alcoolique : Plus (adjectif) que moi, tu meurs a,
semble-t-il, son origine dans le quotidien Libration.
Les innovations constituent souvent des marqueurs
d'identit. Elles permettent un groupe de se distin-
guer, d'o leur prestige comme modles imiter. Le
phnomne de distinction n'est pas ncessairement
le fait de classes privilgies, au contraire. La rup-
ture des normes linguistiques correspond souvent
une rupture de bans; on le sait depuis longtemps pour
les argots, qui furent l'origine ceux des truands et
dlinquants.
La volont de se distinguer est particulirement
forte chez les jeunes. L'influence linguistique la plus
dterminante chez l'adolescent est celle de ses pairs,
de son groupe d'ge, et non celle de ses parents ou
de l'cole. Ceci explique que la dynamique du chan-
gement se manifeste essentiellement entre douze et
vingt et un ans. Aprs vingt et un ans, linguistique-
ment, on n'est plus dans le coup. On commence
devenir conservateur; c'est peine si on peut suivre
une conversation de lycens.
113
Catalogue des ides reues sur la langue
Le snobisme joue galement un rle chez les locu-
teurs des classes privilgies. tre snob linguistique-
ment, c'est laisser entendre une matrise parfaite de
la langue standard dans sa forme la plus prestigieuse
tout en maniant les argots la mode et des formes
syntaxiquement et phontiquement relches, con-
dition que celles-ci ne soient pas porteuses du stig-
mate petit-bourgeois.
Le phnomne d' hypercorrection, expression de
l'inscurit linguistique, de la peur de mal parler, est
considr par les auteurs anglo-saxons comme un
indice maj eur de changements en cours. L'imitation
d'un modle de prestige pousse en rajouter. C'est
l en tout cas l'origine des fausses liaisons en fran-
ais. En effet le systme de la liaison comporte des
liaisons obligatoires et d'autres non obligatoires. Or,
le langage distingu comporte davantage de liai-
sons non obligatoires. C'est de l que provient mi/le-
z-amitis.
1
La langue
de chez nous
Sre, sociale, raisonnable, ce n'est
pl'!JS la langue franaise, c'est la
langue humaine.
RIVAROL
Les Grecs se faisaient une ide si haute de la valeur
de leur langue qu'ils nommaient toutes les autres lan-
gues barbares (barbare signifiait l'origine bara-
gouineur ; on pense gnralement que ce mot
provient de l'onomatope bar bar, reprsentant les
sons incomprhensibles d'une langue trangre). En
France, cela a t une proccupation constante dans
la classe cultive de hirarchiser les langues. La
recherche de la langue la plus parfaite, la plus logi-
que, la plus harmonieuse, la plus pure a longtemps
aliment des controverses sur les mrites compars
du grec, du latin, de l'hbreu, du franais, de l'italien.
Aux dix-septime et dix-huitime sicles, le rayon-
nement international et le prestige incontest de la
langue franaise ( la fois comme langue littraire et
comme langue vhiculaire remplaant le latin) ont
implant de faon durable dans'l'esprit des Franais
115
Catalogue des ides reues sur la langue
.
l'ide de la supriorit de leur langue. (Il n'est pas
inutile de rappeler que, malgr son statut privilgi,
Je franais, cette poque, n'est parl que par cinq
millions de personnes environ; il est vrai qu'il s'agit
de l'lite europenne.)
Aujourd'hui, le chauvinisme linguistique prend des
formes moins litaires. En trois sicles, le nombre de
francophones est pass de cinq millions au moins cent
millions, beaucoup plus si on inclut les populations des
tats francophones d'Afrique (il faut savoir que dix
quinze pour cent tout au plus de ces populations parlent
rellement bien le franais). Pourtant, notre langue,
comme chacun s'en rend compte dsormais, est entre
dans une phase de dclin. D'o les tentatives de sensi-
bilisation des masses auxquelles on assiste aujourd'hui
et que traduit admirablement pour un public populaire
cette chanson d'Yves Du teil : la Langue de chez nous :
C'est une langue belle avec des mots superbes,
qui porte son histoire travers ses accents, o
l'on sent la musique et le parfum des herbes,
le fromage de chvre et le pain de froment ( . .. ).
C'est une langue belle et qui sait la dfendre,
elle offre les trsors de richesses infinies, les
mots qui nous manquaient pour pouvoir nous
comprendre et la force qu'il faut pour vivre en
harmonie, etc.
De triomphant, le chauvinisme est devenu dfen-
sif. C'est que la langue franaise est devenue son
116
La langue de chez nous
tour, comme tant de langues qu'elles a limines ou
fait reculer au cours de son histoire, une espce
,
menacee.
Un Caj un de Louisiane dclarait rcemment au
cours d'un reportage tlvis - dans un franais
approximatif : Nous sommes fiers de la langue fran-
aise et nous voulons la conserver . Quand les gens
se sentent obligs de proclamer qu'ils sont fiers de
leur langue, il y a des raisons de s'inquiter pour la
langue en question. Le franais est condamn en
Louisiane et la fiert vient trop tard. Est-ce qu'on
entend jamais un Amricain se proclamer fier de la
langue anglaise ?
Une chose est sre, en tout cas : la vitalit d'une
langue, sa capacit se rpandre, s'imposer,
conserver son terrain, n'est pas lie de prtendues
qualits, qui lui seraient propres. Aucune langue
n'est ni plus belle, ni plus logique, ni plus souple, ni
plus facile, ni plus harmonieuse, ni plus efficace dans
la communication qu'une autre. La vitalit d'une lan-
gue est le reflet fidle de la vitalit des peuples qui
la parlent.
Naturellement, cette vitalit a pris souvent, au
cours de l'histoire, la forme du colonialisme et de
l'imprialisme- conomique, politique et culturel.
Aucun peuple n'est mieux plac pour le comprendre
que le peuple franais, dont l'unit nationale et lin-
guistique s'est faite au prix de la mort ou du recul
des langues aujourd'hui qualifies de rgionales.
117
Catalogue des ides reues sur la langue
Il faut s'en convaincre : le chauvinisme, la glori-
.
fi cation de la langue franaise ne seront d'aucun
secours dans le combat pour la francophonie. Le
fait que le franais se maintienne pour l'instant en
Afrique (en tout cas par111i les lites) est li essentiel-
lement, malgr les dclarations sentimentales des diri-
geants, la valeur de notre langue sur le march de
l'emploi et dans les changes conomiques. Que
demain l'aide des tats-Unis se substitue celle de
la France et, en moins d'une gnration, toutes les
lites parleront l'anglais.
Une langue constitue, en quelque sorte, un capi-
tal. Si ce capital se dvalue, il devient urgent de s'en
constituer un autre. Or, le capital bonne connais-
sance du franais standard est ds prsent insuf-
fisant sur le march national mme. Un bon logiciel
conu en franais vaut mieux que tous les discours
sur la beaut et la clart du franais.
Ce qui ne veut pas dire qu'on ne doit pas aimer
sa langue maternelle !

Ce qui n'est pas clair
n'est pas franais
L'tude des langues bien faites
serait peut-tre la meilleure logi-
que.
TURGOT
La langue franaise est rpute claire et logique.
Clart et logique sont utiliss de faon interchangea-
ble, mais est-ce bien la mme chose? Quand Rivarol
proclamait au dix-huitime si.cle : Ce qui n'est pas
clair n'est pas franais, il voulait dire manifeste-
ment logique, c'est--dire conforme l' ordre prsum
naturel de la pense. La clart est pour lui constitu-
tive de la langue franaise et place celle-ci au-dessus
des autres langues.
Ce que l'on conoit bien s'nonce clairement,
disait de son ct Boileau. C'est l un point de vue
diffrent. Pour Boileau, il s'agit de la clart de
l'expression, c'est--dire de la parole d'un individu.
Ceci n'est pas ncessairement li des qualits intrin-
sques de la langue. Pour tre claire , une langue
devrait tre transparente, c'est--dire sans ambigut.
Elle devrait effectuer des correspondances univoques
119
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-
Ce qui n ,est pas clair n ,est pas franais
entre les formes et les fonctions. Ce qui n'est jamais
le cas dans les langues naturelles, voues au double
sens, l'quivoque, au malentendu. La clart d'une
langue procde donc d'une apprciation purement
subjective. .

Mais qu'en est-il de la logique proprement dite?
La langue permet la mise en forme du raisonne-
ment logique. Elle n'est pas ncessaire son expres-
sion, pas plus qu'elle n'en est le reflet. Il est vident
que, si les langues refltaient une logique universelle,
elles seraient toutes coules dans le mme moule. Le
fait mme que les langues divergent dans leur agen-
cement, dans leurs catgories, nous interdit d'y voir
un rapport avec la logique au sens philosophique du
terme. Les gens qui ne parlent qu'une seule langue
sont encore trop souvent persuads qu'apprendre une
langue c'est mmoriser une liste de mots, un diction-
naire bilingue correspondances univoques. Telle
tait la conviction de nombreux inventeurs de lan-
gues pseudo-philosophiques. Au contraire, chez les
gens qui sont conscients de la diffrence entre les lan-
gues, on entend souvent s'exprimer un prjug selon
lequel telle langue est plus logique que telle autre,
se rfrant ainsi une logique naturelle qui serait
un talon auquel mesurer. les langues. Ce qu'on
oublie, c'est que l'organisation de sa langue mater-
nelle est pour tout locuteur natif une donne incon-
tournable, et qu'il n'est gure susceptible d'interprter
cette organisation autrement que comme allant de soi.
121
Catalogue des ides reues sur la langue
Or, la logique, pour un non-philosophe, c'est juste-
ment ce qui va de soi, ce qui n'est pas dmon-
trer, ce qui ne viole pas l'enchanement suppos
naturel des effets et des causes. La grammaire sco-
laire nous conforte dans cet amalgame avec son
analyse logique. On ne peut pas nier qu'il y ait
une logique de l'agencement des noncs, mais elle
n'a rien voir avec la logique comme art de raisonner.
En fait, non seulement la langue est indpendante
de la logique, mais, mieux encore, elle permet de crer
des noncs contraires la logique comme en tmoi-
gne le folklore enfantin : Quelle est la couleur du
cheval blanc d'Henri IV?, Prends un sige Cinna
et assieds-toi par terre, etc.
Le jugement qui qualifie une langue de logique ou
d'illogique est l'expression la plus pure du prjug
chauvin en matire de rflexion linguistiQue. Dj les
Grecs assimilaient la raison la langue puisqu'ils ne
disposaient que du-seul mot logos pour les deux
notions. L'poque classique a vu s'imposer l'ide que
la langue franaise refltait, plus que les autres, la
logique naturelle, ide qui est encore vivace
aujourd'hui comme en tmoignent ces propos de
Franois Mitterrand, inaugurant l'exposition consa-
cre par la bibliothque de Beaubourg la langue
franaise : A propos de la langue franaise, il est
difficile d'ajouter, aprs tant d'autres, des loges tant
de fois rpts sur sa rigueur, sa clart, son lgance,

ses nuances, la richesse de ses temps et de ses modes,
122
Ce qui n'est pas clair n'est pas franais
la dlicatesse de ses sonorits, la logique de son ordon-
nancement. ..
Mais que penser de la logique d'une langue qui
fait concider la tombe de la nuit avec la tombe du
jour, qui permet de dire :Il risque de perdre, mais
.
aussi : Il risque de gagner, qui place les adjectifs
tantt droite et tantt gauche du nom, qui emploie
le mme temps - le prsent - pour dcrire des v-
nements passs (le prsent de narration), prsents ou
futurs, qui use du mme dterminant - l'article
dfini- pour dsigner l'individu : <<Le chat (du voi-
sin) miaule, ou l'espce :<<Le chat miaule, par con-
tre le chien aboie ? Et que dire de la distribution
parfaitement arbitraire des genres masculin et fmi-
nin pour les noms de chose? Comment justifier
rationnellement la chaise et le fauteuil, la lampe et
le lampadaire autrement que par cette quation mi-
nemment suspecte : grand = masculin ; petit = fmi-
nin? Il est tout aussi vain de se lamenter sur tel ou
tel illogisme dans la langue que d'exalter son carac-
tre pseudo-logique.
L'ordre des mots qui caractrise le franais :sujet,
verbe, objet, peut paratre conforme l'ordre natu-
rel de la pense. Je perois un vnement, j'en nomme
l'agent (sujet), puis je dsigne l'action (verbe), puis
le patient (le complment d'objet direct). Issu d'une
langue, le latin, dans laquelle l'ordre des mots est
libre, le franais a vu progressivement se figer sa
syntaxe dans l'ordre SVO par suite de la chute de ses
123
Catalogue des ides reues sur la langue
dsinences casuelles. Au dix-septime sicle, l'ordre
SVO tait proclam le plus logique et certains ont
mme voulu nier sur cette base la filiation du fran-
ais et du latin! Les langues, fort nombreuses, qui
ne sont pas prisonnires de cet ordre fixe taient qua-
lifies de dviantes et leurs constructions d'inverses.
Or, il n'est mme pas exact que l'ordre SVO soit obli-
gatoire en franais. C'est vrai, oui, si on prend sujet
et objet au sens strictement syntaxique de position
dans l'nonc : il existe une position sujet, gau-
che du verbe, sauf dans les constructions dites juste-
ment inverses (exclamatives, interrogatives), et
cette place doit ncessairement tre remplie, ne serait-
ce que par un il impersonnel. Il existe une position
objet, droite de ce mme verbe. Ceci est une con-
trainte absolue de la langue.
Mais, si on prend objet au point de
vue du sens et non plus de la syntaxe, c'est--dire
comme renvoyant l'agent, l'action, au patient,
on s'aperoit alors que le franais dispose de moyens
qui lui permettent de mettre en avant l'objet ou mme
le verbe et de rejeter dans 1' ombre le sujet. Ces
moyens sont les constructions disloques et clives,
si courantes dans la langue parle, et dont la fonc-
tion est de mettre en relief le membre le plus impor-
tant de la relation SVO. Mise en relief que d'autres
langues effectuent autrement, par 1 'intonation en
anglais, par le changement de l'ordre des mots dans
les langues dclinaisons comme le russe ou le latin.
124
Ce qui n ,est pas clair n ,est pas franais
Prenons la phrase franaise : Natacha caresse son
chat. En russe on pourra avoir au choix :
son chat caresse Natacha
Natacha caresse son chat
caresse son chat Natacha
son chat Natacha caresse
caresse Natacha son chat, etc.
puisque l'ordre est libre. Nanmoins, ces traductions
ne sont pas quivalentes en termes de mise en relief.
En franais, on pourra dire (en faisant appel des
constructions disloques) :
Natacha, son chat, elle le caressse
son chat, Natacha, elle le caresse
elle le caresse, son chat, Natacha
elle le caresse, Natacha, son chat, etc.
Bien sr, on retrouve toujours la structure obliga-
toire SVO, grce au doublement du nom par un pro-
nom (elle, le), mais caresse, Natacha et son chat sont
bien mobiles. On a donc la possibilit de produire
des noncs de contenu propositionnel identique mais
de sens lgrement diffrent. C'est la mme chose
125
Catalogue des ides reues sur la langue
avec les formes clives : c'est Natacha qui . . . ,
c'est son chat que ... Ce n'est pas un hasard si ces
1
constructions se sont dveloppes en franais avec la
perte des flexions. Il fallait bien trouver un moyen
de contrer la fixit de la syntaxe positionnelle. Ces
moyens relvent plus de l'oral que de l'crit, certes.
Mais phrases disloques comme phrases clives sont
bien des phrases franaises grammaticales et lgiti-
mes. L'enfant d'ge prscolaire ne sait d'ailleurs pas
s'exprimer autrement.
La langue, inluctablement, nous impose un ordre
linaire de l'expression. Les deux mots sont d'ailleurs
insparables. Ils impliquent qu'il y a un point d'ori-
gine et un point d'arrive. Or, lorsque nous appr-
hendons un vnement, nous ne le faisons pas de
faon linaire, mais de faon globale. Il ne saurait
donc y avoir d'ordre naturel.
Vouloir tout prix que certaines langues soient plus
logiques que d'autres revient nier l'unicit du lan-
gage humain par-del la diversit des diffrentes lan-
gues naturelles. Il est probable - les recherches
contemporaines vont dans ce sens - qu'une mme
organisation rgit, en profondeur, toutes les langues
humaines. Si logique il y a, c'est d'une logique sp-
cifiquement linguistique qu'il s'agit, et on doit la
rechercher au fondement du langage lui-mme.
Qu'est-ce qu'une
langue difficile ?
Je ne vois pas qu'on doive estimer
une langue plus excellente que
rautre, seulement pour tre plus
difficile.
JOACHIM DU BELLA Y
On peut dire qu'une langue est difficile dans la
mesure o il faut de longues annes d'cole avant que
les natifs la manient la satisfaction gnrale. En ce
sens, le franais est peut-tre la langue la plus diffi-
cile du monde.
Surprenant jugement de la part d'un linguiste
1
,
mme s'il est tempr par l'adverbe peut-tre. On
pourrait en dire autant de toutes les langues littrai-
res, c'est--dire les langues dotes d'une varit crite
sensiblement distincte des varits orales. Plus
ancienne est la tradition, plus important est le foss
qui spare la langue c r i t ~ de la langue orale. On ne
voit pas bien ce qui distingue de ce point de vue notre
langue du grec moderne littraire (katharevousa) ou
1. A. Martinet dans le Franais sans fard, Paris, PUF, 1969.
127
Qu'est-ce qu'une langue difficile?
de 1 'arabe littral (celui du Coran et des lettrs par
opposition aux dialectes modernes, qui ne sont pas
crits). On peut s'interroger, par contre, sur le sens
de l'expression la satisfaction gnrale. Ce terme
recouvre manifestement les instances scolaires - les
matres - et, dans une moindre mesure, les parents.
C'est vrai, l'enseignement de la langue franaise est
sans doute l'un des plus normatifs qui soient.
Quoi qu'il en soit, le jugement du linguiste rejoint
ici une opinion trs largement partage dans notre
pays. Opinion d'ailleurs plutt positive et qui est un
.
motif de fiert! Ah! c'est que notre langue est dif-
ficile ! sous-entend : riche en subtilits et en nuan-
ces par rapport d'autres langues plus simples.
Naturellement, d'autres langues sont rputes diffi-
ciles, l'exception de l'anglais, considr - tort
- comme facile. Les langues trangres sont clas-
ses sur une chelle de difficult dcroissante. En ce
qui concerne celles qui sont enseignes dans le systme
de 1' enseignement secondaire, 1' ordre est grosso modo
le suivant : chinois, arabe, russe, allemand, portu-
gais, espagnol, italien. L'anglais occupe une place
part, puisque tout le monde l'apprend, qu'il est class
facile et que nanmoins les Franais ne sont pas
dous pour cette langue. L, on voit clairement
que la difficult d'une langue est relative l'loigne-
ment et la diffrence des groupes linguistiques. On
conoit aisment que le r ~ s s e soit facile pour les Sla-
ves, que l'allemand soit facile pour les peuples
129
Catalogue des ides reues sur la langue
germaniques, de mme que les langues romanes sont
faciles pour les Franais. On sait que les langues se
regroupent par familles, mme si ces regroupements,
sur le plan scientifique, laissent encore dsirer
lorsqu'il s'agit de langues moins bien connues que
les langues inde-europennes.
Mais existe-il des critres de mesure objective de
la difficult d'une langue, ou plutt de sa complexit?
L est toute la question. On ne peut y rpondre qu'
partir d'une rflexion d'ensemble sur le simple et le
complexe ; ce qui nous oblige nous demander si une
telle opposition a un sens, dans le cas d'une langue
naturelle.
Yabon
Ban ani a
Le langage des enfants, comme
celui des primitifs et des femmes,
est trs imag, figur.
CHARLES NODIER
C'est la langue qui a besoin d'tre
simple, et les opinions un peu
compliques.
JEAN PAULHAN
Ah ! vous faites du wolof? a doit tre une lan-
gue assez simple, non ?
L' quation raciste entre langue simple, langue
primitive et langage enfantin a la vie dure. Au dix-
neuvime sicle, des linguistes ont cherch prou-
ver que le processus d'acquisition du langage chez
l' enfant rcapitule l' volution du langage au cours
de l'histoire de l'humanit; les langues des popula-
tions volues taient ds lors considres comme
les plus complexes et les langues des peuples arri-
rs comme simples pour ne pas dire simplettes. La
simplicit tait donc pose comme celle des origines.
Cette thorie est bien entendu abandonne depuis
131
Catalogue des ides reues sur la langue
longtemps. Ce qu'on souligne aujourd'hui, c'est que
les traits les plus universels dans les langues du
monde, ceux qu'on retrouve le plus frquemment,
sont galement ceux que l'enfant acquiert en premier
et que l'aphasique perd en dernier.
La simplicit est un terme qui peut supporter deux
types de connotations : elle est positive si on consi-
dre qu'une langue simple se distingue par l'lgance
et l'conomie de moyens; elle est ngative si elle qui-
vaut la pauvret expressive, l'absence de subti-
lit et de nuances. Mais il s'agit l encore une fois
de jugements de valeur subjectifs.
La distinction entre langue simple et langue com-
plexe a-t-elle un fondement scientifique?
L'observation des pidgins et des croles nous four-
nit des lments de rponse. Les pid&ins sont des lan-
gues hybrides destines assurer une communication
minimale, de type utilitaire, entre groupes de locu-
teurs ne disposant pas d'une langue commune. Les
pidgins surgissent gnralement dans des situations
de domination de type colonial ou no-colonial, c'est
pourquoi la base en est le plus souvent une langue
europenne (anglais, franais, espagnol, portugais)
croise avec une ou plusieurs langues de populations
domines. Le pidgin, n pour rpondre des besoins
de communication prcis, peut mourir ds l'instant
o disparaissent ces besoins. En effet, il n'est jamais
une langue maternelle pour ses locuteurs, mais tou-
jours une langue seconde, de pure commodit. La
132
Yabon Banania
formation des pidgins, partout o elle est atteste -
Antilles, Afrique, ocan Indien, ocan Pacifique,
Hong Kong, mer du Nord (o a exist au dix-
neuvime sicle un pidgin russe-norvgien)-, sem-
ble obir aux mme lois de base. On peut parler d'uni-
versaux de simplification. Simplification phontique,
rduction trs forte du lexique, simplification surtout
de la morphologie : plus de conjugaisons, plus de dis-
tinctions de genre ni de nombre; au lieu de mots dri-
vs par des prfixes ou des suffixes, on trouve des
mots composs par juxtaposition : ainsi grass bilong
head (herbe appartient tte) dsigne les cheveux en
no-mlansien. La syntaxe devient strictement posi-
.
tionnelle et se rduit quelques schmas fixes. On
peut dire de ces langues qu'elles sont simples dans
la mesure o elles utilisent des moyens rduits pour
rpondre des besoins rduits.
Plusieurs thories s'affrontent pour expliquer la
gense des pidgins. Sans entrer ici dans le dtail des
diffrentes hypothses avances, je voudrais souli-
gner de la faon la plus ferme que l'hypothse raciste
de l'incapacit gntique des populations mises en
contact avec les puissances coloniales apprendre
parler correctement les langues de celles-ci (la tho-
rie du petit-ngre) est exclue. D'ailleurs, les pid-
gins ne sont pas ncessairement issus de langues
inde-europennes. Il existe des varits pidginises
de diffrentes langues africaines vocation vhi-
culaire.
133
Catalogue des ides reues sur la langue
L o les avatars de l' histoire ont fait que les pid-
gins se sont nativiss, c'est--dire ont acquis le sta-
tut de langue maternelle pour des populations n'ayant
pas d'autre langue leur disposition, on a vu mer-
ger des croles. Le crole, compar au pidgin, est une
langue part entire, quel que soit son statut socio-
politique. Il doit pouvoir assumer toutes les fonctions
d'une langue, la fonction de communication bien sr,
mais aussi des fonctions esthtiques, ludiques, rituel-
les et - pourquoi pas? - officielles (comme lan-
gue administrative et scolaire). Il devient la langue
d'une communaut homogne qui il confre son
identit. Il perd par l mme son rle vhiculaire.
Or, le processus de crolisation entrane le retour
la complexit d'une langue naturelle. Le crole, par
rapport au pidgin dont il est issu, est difficile. Des
catgories grammaticales vacues, telles que le temps
ou l'aspect ou le mode, rapparaissent, des proc-
ds de drivation nouveaux enrichissent le lexique,
des expressions idiomatiques, des tours syntrudques
surgissent.
Toute langue naturelle est la fois simple et
complexe. Les langues qui ont une morphologie
complique, c'est--dire des conjugaisons, des dcli-
naisons, des systmes de drivation exigeant un
apprentissage long, sont rputes difficiles. Cepen-
dant, la complexit de la morphologie est en gnral
compense par une simplicit de la syntaxe. Une lan-
gue morphologie pauvre comme le chinois n'est pas
134
Yabon Banania
facile pour autant, bien qu'on ait pu dire, cause
de l'invariabilit des mots et de l'absence de mar-
queurs de classes grammaticales, que c'tait une lan-
gue sans grammaire! La difficult (relative) d'une
langue peut aussi tre attribue l'irrgularit,
l'ambigut, au foisonnement des synonymes et des
homonymes, mais ce sont l des caractristiques inh-
rentes au langage humain.
Ainsi donc, si certaines langues peuvent tre bara-
gouines assez rapidement parce qu'elles ont une
morphologie pauvre (c'est le cas de 1' anglais par
exemple et mme du chinois), alors que d'autres sup-
portent mal une utilisation minimale (le russe),
le fait mme que tous les enfants du monde mettent
sensiblement le mme temps acqurir la matrise
de leur langue maternelle indique qu'un subtil qui-
libre s'instaure dans toute langue entre le simple et
le complexe.

Les belles
, '
etrangeres
Un langage sonore aux douceurs

souverames,
Le plus beau qui soit n sur des
lvres humaines.
ANDR CHNIER
Ah ! le russe, quelle belle langue ! Ah ! l'italien,
quelle musique .. . et le malgache ... , si vous pouviez
1' entendre !
Peut-on dire qu'une langue est belle? La question
n'a pas grand sens pour un linguiste - elle chappe
en tout cas au champ de ses recherches -, mais il
n'est pas interdit pour autant de se la poser.
Une langue est une forme et, comme toute forme,
elle peuf tre soumise une apprciation esthtique.
Un objet usuel peut fort bien tre beau tout en tant
fonctionnel. Bien sr, la fonction essentielle d'une
langue est de permettre 1 ~ communication - mais
l'existence mme de la posie, du jeu de mots, dans
toutes les cultures, atteste que ce n'est pas la seule.
Vid de sa fonction distinctive, qui lui permet de
produire du sens, le son linguistique devient un son
pur, un matriau musical comme en tmoignent
137
Catalogue des ides reues sur la langue
diverses formes de posie dsmantise ,ainsi que
l'utilisation d'enregistrements en langues exoti-

ques ,c'est--dire inconnues, par des musiciens. On
parle par mtaphore de musique de la langue et
c'est en effet avant tout l'enveloppe sonore de celle-
ci qui est soumise des jugements de valeur esthti-
que. Il n'est pas besoin d'tre locuteur de la langue
en question, de la parler ni de la comprendre pour
formuler ce type de jugement - au contraire. Quand
j'entends dire que le russe est une belle langue par
des gens qui ne le parlent pas, je ne me l'explique
que par le fait que le russe produit une impression
agrable l'oreille grce ses caractristiques rythmi-
ques et phontiques; tout comme l'italien, qui bn-
ficie d'un prjug particulirement favorable en tant
que langue de l'opra (apprciation dans laquelle se
mlent l'amour de la musique et une certaine forme
de snobisme :l'opra est un genre noble). Le schma
accentuel du russe -l'alternance des temps forts et
des temps faibles- n'est pas monotone comme celui
du franais. Les voyelles y sont nettes et bien diff-
rencies, contrairement celles de l'anglais par exem-
ple. Les syllabes sont essentiellement ouvertes et
produisent l'impression d'une alternance harmo-
nieuse des consonnes et des voyelles. Enfin, les voyel-
les comme les consonnes sont trs souvent palatalises
ou mouilles : ainsi la voyelle non mouille / /
s'oppose la voyelle mouille !yl, la consonne non
mouille /tl son homologue mouille /tyel, ce qui
138
Les belles trangres
produit une sonorit particulirement douce enten-
dre. Point de ces sons heurts, gutturaux, de ces accu-
mulations de consonnes qui semblent s'entrechoquer,
qu'on rencontre dans les langues germaniques ou en
tchque. Point de ces clics provenant du fond de la
glotte qui caractrisent nombre de langues africaines.
Les voyelles nasales, si rpandues en franais, en sont
galement absentes. Or, il semble qu'une articulation
nasale produise souvent une impression dfavorable
- c'est sans doute une des raisons qui font prfrer
gnralement la prononciation britannique de
l'anglais la prononciation amricaine, qualifie de
nasillarde.
En fait, il semble que 1' oreille effectue un tri entre
les sons qui semblent relever de la musique et ceux
qui relvent du bruit. Les voyelles sont plus musica-
les que les consonnes, et, parmi les consonnes, les
occlusives (celles dont l'articulation s'accompagne
d'une fermeture puis d'une ouverture brutale de la
cavit buccale comme / pl, / tl , / ki, lb/, I d/ , lgl)
sont les moins musicales ; c'est ce qui explique que
les onomatopes reprsentant des bruits, dans les ban-
des dessines en particulier, soient essentiellement
base d'occlusives : bing, bang, boum, beurk, cata-
clop, toc-toc, pim pam poum, etc. De mme, dans
les romans de science-fiction, la langue des mchants,
lorsque l'auteur se donne la peine de nous en don-
ner un chantillon, est dlibrment rendue impro-
nonable et dsagrable. Voici comment s'expriment,
139
Catalogue des ides reues sur la langue
par exemple, les habitants de la plante Nazar : Spik
antik f/ok skak mak tab milahat
1

L'apprciation de musicalit se fonde aussi sur la
prsence ou l'absence de traits dmarcatifs dans la
chane parle. Les langues liaison, dans lesquelles
les mots semblent se fondre les uns dans les autres
en un flot continu (c'est le cas en franais, mais aussi
en malgache et en hindi par exemple) paraissent plus
musicales pour une oreille trangre. Inversement,
les langues qui, comme le tchque, l'arabe ou le
wolof, font usage de traits dmarcatifs tels que coups
de glotte, consonnes imploses en dbut ou en fin de
mot, accent d'intensit signalant des frontires de
mots, donnent une impression de dbit hach qui peut
paratre dsagreable et donc antimusical.
Des critres idologiques interviennent galement.
Les Franais ne trouvent pas gnralement que l'alle-
mand soit beau entendre, non plus que l'arabe. Les
Wolofs trouvent l'arabe beau et musical, la fois parce
qu'il est plus proche d'eux phontiquement et parce
que c'est la langue de leur religion (ils n'en connais-
sent souvent que les versets du Coran appris par cur).
Enfin, il faut savoir que les diffrentes langues
parles dans le monde n'utilisent pas les mmes
frquences acoustiques. Or, l'oreille de chacun est
conditionne par sa langue maternelle ou les langues
qui lui sont les plus familires. Cela explique que cer-
1. L. de Holberg, Nils Klim dans les plantes souterraines,
Paris, 1741.
140
Les belles trangres
tains sons utilisant des frquences trangres ne sont
tout simplement pas perus ou produisent une impres-
sion de brouillage, comme une radio mal rgle.
Mais la beaut peut aussi qualifier l'organisation
mme de la langue, autrement dit les moyens qu'elle
met en uvre pour produire du sens. Il est vident
dans ce cas qu'on ne saurait porter ce jugement que
sur une langue connue et aime - la langue mater-
nelle souvent, ou bien encore une langue trangre
qu'on a choisi d'apprendre, avec laquelle on se sent
des affinits. L'apprciation de beaut rejoint alors
d'autres apprciations tout aussi subjectives sur la
.
logique, la clart, la richesse. La langue est pour bien
des locuteurs un objet d'amour. Il est donc naturel
de la voir ou de la vouloir belle.
On peut aussi admirer, juste titre, les effets esth-
tiques que tirent de la langue potes et littrateurs.
C'est alors la littrature qui est belle et non la lan-
gue en soi. En effet, les diffrents moyens expressifs
dont dispose le pote - rime finale, longueur des
voyelles, accentuation, allitrations, assonances -
sont entirement conditionns par le systme de la
langue. Ainsi la base de la versification franaise est
la rime, alors qu'en latin c'tait la longueur syllabi-
que. C'est que le franais a perdu l'opposition de lon-
gueur dans son systme de voyelles Uusqu 'au dbut
de ce sicle, on distinguait encore matre de mettre).
Pour en savoir plus
'

-
Cette promenade dans le domaine des ides reues et pr-
jugs sur la langue m'a servi de prtexte, comme on a pu
s'en rendre compte, pour faire une mise au point, rapide
et simplifie, sur les questions qui occupent aujourd'hui les
linguistes. J'espre avoir ce faisant attis la curiosit de mes
lecteurs, qui souhaiteront peut-tre approfondir leurs con-
naissances sur certains points que je n'ai fait qu'effleurer.
Au lieu de prsenter une bibliographie traditionnelle, je pro-
pose ici aux esprits curieux un choix de lectures groupes
par thme et cotes par difficult croissante. Une toile
signale les ouvrages faciles lire sans aucune formation;
deux toiles les ouvrages accessibles un lecteur familia-
ris avec les sciences humaines ; trois toiles indiquent que
l'ouvrage s'adresse aux spcialistes.
Sur les notions de langue et de langage
F. de Saussure, ** Cours de linguistique gnrale, Paris,
Payot (rdit constamment depuis 1915).
E. Benveniste,** Problmes de linguistique gnrale, t. I
et Il, Paris, Gallimard, 1966 et 1974.
M. Yaguello, *Alice au pays du langage, Paris, d. du
Seuil, 1981.
145
Pour en savoir plus
Sur les langues vhiculllires
L.-J. Calvet, *Les Langues vhiculaires, Paris, PUF, coll.
Que sais-je? n 1916, 1981.
Sur le statut des langues africaines
et du franais en Afrique
P. Dumont, ** Le Franais et les Langues africaines au
Sngal, Paris, Karthala, 1983.
G. Manessy et P. Wald, * Le Franais en Afrique noire,
Paris, L'Harmattan, 1984.
P. Dumont, * L'Afrique noire peut-elle encore parler
franais ?, Paris, L' Harmattan, 1986.

Sur les politiques linguistiques
L. -J. Calvet, * Linguistique et Colonialisme, Paris, Payot,
1974.
M. de Certeau et al,** Une politique de la langue, Paris,
Gallimard, 1975.
C. Hagge et I. Fodor, **La Rforme des langues: his-
toire et avenir, Hambourg, Buske, 1983.
J. Maurais (sous la direction de), ** La Crise des langues,
Paris, Le Robert, 1985.
M. -P . Gruenais (sous la direction de),** tats de langue,
Paris, Fayard, 1986.
Sur le conditionnement acoustique
par la langue maternelle
A. Tomatis, * L'Oreille et le Langage, Paris, d. du Seuil,
1963.
146
Sur le dveloppement culturel
du langage
Pour en savoir plus
L. Maison, * Les Enfants sauvages, Paris, UGE, 1964.
Sur le plurilinguisme
comme fait de socit
W.F. Mackey, **Bilinguisme et Contact des langues,
Paris, Klincksieck, 1976.
G. Manessy et P. Wald, ** Plurilinguisme: normes,
situations, stratgies, Paris, L'Harmattan, 1979.
Sur l'histoire et le destin
de la langue franaise
M. Cohen, **Histoire d'une langue, le franais, Paris,
d. Sociales, 1967.
1. -P. Caput, **La Langue franaise, histoire d'une ins-
titution, Paris, Larousse, 1972.
1. Allires, *** La Formation de la langue franaise,
Paris, PUF, coll. Que sais-je? no 1907, 1982.
E. Genouvrier, * Natre en franais, Paris, Larousse,
1986.
C. Hagge, *Le Franais et/es Sicles, Paris, Odile Jacob,
1987.
Sur les langues indo-europennes
A. Martinet, ** Des steppes aux ocans, rindo-europen
et les indo-europens , Paris, Payot, 1986:
147
Pour en savoir plus
.
Sur la distinction entre langue et dialecte
et la variation sociale dans la langue
J. Fishman, ** Sociolinguistics, Rowley, Mass., Newbury
House, 1970.
,
W. Labov, ** Socio-linguistique, Paris, Ed. de Minuit,
1973.
P. Trudgill, * Sociolinguistics, an Introduction to Lan-
guage and Society, Londres, Penguin, 1974.
J. Garmadi, **La Sociolinguistique, Paris, PUF, 1981.
Sur le parler vernaculaire noir amricain
R. Burling, ** English in Black and White, New York,
Holt, Rinehart and Winston, 1973.
W. Labov, ** Le Parler ordinaire, Paris, d. de Minuit,
1978.
Sur les croles et pidgins
D. Hymes (d.),** Pidginization and Creolization of Lan-
guages, Cambridge, Mass., Cambridge University
Press, 1971.
A. Valdman, ** Le Crole: structure, statut et origine,
Paris, Klincksieck, 1979.
Sur les mythes et utopies linguistiques
(de la tour de Babel l'espranto)
M. Yaguello, ** Les Fous du langage- des langues ima-
ginaires et de leurs inventeurs, Paris, d. du Seuil, 1984.
148
Pour en savoir plus
Sur le changement linguistique
A. Martinet, *** conomie des changements phontiques,
Berne, A. Francke, 1955.
A. Martinet,** Le Franais sans fard, Paris, PUF, 1969.
,
A. Martinet, *** Evolution des langues et Reconstruction,
Paris, PUF, 1975.
Sur la logique et la langue
J. Lyons, *** Smantique linguistique, Paris, Larousse,
1980.
C. Hagge, ** L ,Homme de paroles, Paris, Fayard, 1985.
Sur les rapports entre langue,
pense. et ralit
B.J. Whorf, ** Linguistique et Anthropologie, Paris,
Denol, 1969.
M. Yaguello, *Les Mots et les Femmes, Paris, Payot,
1978.
Sur la spcificit des langues
et les problmes de la traduction
R. Jakobson, **Essais de linguistique gnrale, Paris,
d. de Minuit, 1963.
G. Steiner, * Aprs Babel, Paris, Albin Michel, 1978.
Sur 1 ,hypercorrection
et 1 ,inscurit linguistique
P. Bourdieu, ** Ce que parler veut dire, Paris, Fayard,
1982.

Glossaire

Aspect : expression linguistique du mode de droule-
ment de l'action exprime par le verbe (ponctuel, habi-
tuel, accompli, inaccompli, etc.). Dans nombre de langues,
cette catgorie est plus importante que le temps gram-
matical.
Autonomie : le fait, pour une langue, de constituer une
entit spare; est lie la standardisation (voir ce mot).
Catgories linguistiques : expression morphologique
et/ou syntaxique de certains concepts smantiques tels que
le nombre, le genre, le temps, l'aspect, le degr de dter-
mination (dfini/indfini), la personne, etc.
Comparatiste : voir Grammaire historique et compare.
Comptence : ensemble des rgles intriorises par le
locuteur natif et constituant sa grammaire interne.
Connotation : parasitage du sens d'un mot par asso-
ciation avec des attributs ou qualits du rfrent (l'objet
dsign). La connotation peut tre positive ou ngative .
.
Continuum (dialectal) :espace de variation continue qui
constitue le territoire d'une langue; il peut tre gogra-
phique ou social .

153
Glossaire
Crole : pidgin nativis. Devenu une langue part
entire, il n'est plus une langue vhiculaire seconde mais
une langue vernaculaire maternelle.
Dsinence :dans les langues flexionnelles (voir Flexion),
terminaison casuelle (noms) ou temporelle-personnelle
(verbes).
Diachronie (tude de la langue en) : tude de l'histoire
de la langue.
Dialecte : 1) au sens linguistique :varit d'une langue;
2) au sens sociolinguistique : parler vernaculaire non
norm et le plus souvent non crit n'ayant pas le statut
de langue.
Diglossie : utilisation en alternance, dans une mme
communaut de locuteurs, de deux dialectes d'une mme
langue dont l'un reprsente la varit haute (la langue
standard, statut national et/ou officiel) et l'autre la
varit basse (le vernaculaire), par exemple le schwyzer-
ttsch et l'allemand standard en Suisse. Par extension,
toute situation o une langue dominante est parle en alter-
nance avec une langue domine, mme non apparente.
Famille de langues : ensemble de langues dites gnti-
quement apparentes (auxquelles on suppose une origine
commune).
Flexion : ce terme recouvre les dclinaisons, c'est--dire
la variation d'un mme nom, pronom ou adjectif selon sa
fonction dans la phrase (le cas) et les conjugaisons du verbe.
Fragmentation dialectale :processus de diffrenciation
d'une langue dont les locuteurs sont disperss ou sociale-
ment spars.
Grammaire : 1) prescriptive : grammaire scolaire de
type traditionnel qui formule des rgles suivre pour pro-
duire des noncs conformes au bon usage ou la norme;
2) descriptive : description (sans aucune vise normative)
154
Glossaire
des formes attestes dans une langue partir d'un corpus
d'noncs; 3) historique et compare : fonde au dix-
neuvime sicle, elle a pour but de comparer les formes
de langues apparentes et de retracer leur volution (voir
Diachronie).
Hyperco"ection : attitude qui consiste substituer une
forme suppose tort incorrecte une forme suppose plus
correcte ; exemple : les fausses liaisons (voir Inscurit lin-
guistique).
Indnombrable : pour un nom, le fait d'chapper
l'opposition singulier/pluriel (ex. baggage en anglais).
lndo-europen :ensemble de langues apparentes par-
les de l'Inde l'Irlande. A servi de fondement la notion,
fausse, de race indo-europenne ou aryenne .

Informateur natif : locuteur natif appel collaborer
avec un linguiste qui travaille sur sa langue.
Inscurit linguistique :le fait pour un locuteur d'avoir
intrioris son exclusion du bien-parler.
Intuition (du locuteur natif) :ce qui permet au locuteur
natif de formuler des jugements d'acceptabilit sur des
noncs produits dans sa langue maternelle sur la base de
son sentiment linguistique. La grammaire normative peut
interfrer avec cette intuition.
Intercomprhension : comprhension mutuelle entre
locuteurs de diakctes d'une mme langue.
Langue : 1) artificielle : par opposition une langue
naturelle, langue fabrique (type espranto), souvent
vise de communication internationale ou bien langage for-
mel de l'informatique (fortran, basic, etc.); 2) nationale :
ayant un statut national, c'est--dire reconnue comme
expression d'une ethnie faisant partie de la nation;
3) naturelle : dont la transmission, dans un cadre cultu-
rel donn, se fait dans des conditions qui semblent natu-
155
Glossaire
relies; elle n'est pas pour autant donne par la nature;
au sens le plus courant de ce mot, langue veut toujours
dire langue naturelle : le franais, le turc, etc. ;
4) officielle : ayant un statut qui en fait le mode d' expres-
sion du gouvernement, de l'administration et souvent de
l'cole; ce n'est pas ncessairement une langue nationale;
elle est souvent parle par une minorit comme c'est le cas
du franais en Afrique. La concidence de la langue offi-
cielle avec la langue nationale suppose une nation unifie
de longue date; 5) vhiculaire : qui permet des peuples
de langues diffrentes de communiquer (exemple :
l'anglais); 6) vernaculaire : dont la diffusion est limite
ses locuteurs natifs; c'est le cas des dialectes non stan-
dardiss et des petites langues (en nombre de locuteurs).
Lexicographie : activit de dnombrement, de classe-
ment et de dfinition des mots d'une langue sous la forme
de dictionnaires.
Locuteur : sujet parlant ; 1) natif : qui parle avec une
aisance totale une langue acquise dans la petite enfance ;
2) naif: non spcialiste, qui n'exerce pas consciemment
une activit de rflexion sur la langue.
Mtaphore : figure de style qui consiste en un transfert
de sens sur la base d'une ressemblance (exemple : les ailes
de l'oiseau - les ailes de l'avion).
Mtonymie : figure de style qui consiste en un trans-
fert de sens de la partie sur le tout, de la matire sur l'objet,
du contenant sur le contenu, etc. (exemple : stylo plume
de feutre - feutre).
Morphologie : organisation de la forme des mots; tude
des flexions, des procds de drivation, de composition.
Nologisme : mot nouveau cr partir de racines exis-
tant dans la langue.
Onomatope : mot suggrant par imitation phontique
la chose dsigne ; exemple : cocorico pour le cri du coq.
156
Glossaire
On a cherch autrefois prouver que le langage avait une
. . , .
ongme onomatopeique.
Patois : dans le langage courant, forme de langue cor-
rompue et grossire. Les linguistes tendent viter ce terme
connot pjorativement et lui prfrent le terme de parler
vernaculaire.
Phontique :tude de la ralisation des sons d'une lan-
gue et de leur variation; les dialectes d'une mme langue
peuvent se distinguer par des traits phontiques. La varia-
tion peut aussi tre lie aux sons avoisinants.
Phonologie :tude des sons d'une langue en tant qu'ils
constituent un systme d'oppositions distinctives (permet-
tant de distinguer des mots entre eux). C'est sur cette base
que l'on fait le dcompte des phonmes d'une langue.
Pidgin : langue hybride destine assurer la communi-
cation entre locuteurs ne disposant pas d'une langue com-
mune. C'est toujours une langue seconde. Elle peut voluer
vers un crole.
Politique linguistique : amnagement concert : 1) de
la place ou du statut de langues en prsence sur un mme
territoire; 2) de la structure des langues elles-mmes (stan-
dardisation, transcription, cration de mots, etc.).
Proto-langue : langue mre d'une famille de langues
obtenue par reconstruction. La proto-langue indo-
europenne n'est pas atteste mais hypothtique.
Rfection analogique :rgularisation d'une forme irr-
gulire par analogie avec une forme rgulire (exemple :
rceptionner au lieu de recevoir).
Sabir : langue dforme parle unilatralement par un
groupe mal accultur. Le sabir peut voluer vers un pidgin.
Smantique : qui concerne le sens.
Standardisation : dlimitation d'un parler par imposi-
157
Glossaire
tion de normes ; va de pair avec autonomie et culture
crite. On parle alors de varit standard.
Substrat :la trace, dans une langue A, d'une langue B
parle prcdemment sur le mme territoire.
Syllabation : 1) ouverte : la syllabe se termine par une
voyelle ; 2) ferme : la syllabe se termine sur une con-
sonne. Les langues o domine la syllabation ouverte sont
souvent apprcies comme tant musicales.
Synchronie (tude de la langue en) : tude d'une lan-
gue un moment donn de son histoire; une description
synchronique est une sorte de photographie. Elle fige un
systme qui par dfinition volue sans cesse.
Syntaxe : ensemble des rgles qui prsident l'organi-
sation des phrases dans une langue. Syntaxe positionnelle :
dans laquelle les relations entre les mots, c'est--dire les
fonctions, se dduisent de leur position dans la phrase.
Typologie (linguistique) : classement des langues sur la
base de caractristiques formelles telles que la prsence ou
l'absence de flexions, de procds de drivation, de pr-
positions, le type de syntaxe (ordre fixe ou ordre libre), etc.
Universaux (de langage) :traits poss comme tant com-
muns toutes les langues.
Volontariste (action) : voir Politique linguistique.
Annexe
La francophonie la fm du 20C sicle

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0

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D
Pays o le franais est langue maternelle ou officielle
. . . . .
' . . . ..
. . . . .
. . . . . .
Pays o le franais est langue d'enseignement privilgie
Minorits francophones
0 Crole base
, ....... -,
1 J Rgion couverte par les missions de Radio-Franoclntcrnationalc , _ _ _ l

c::> -
-

du
Pays d'Afrique o le franais est langue officieUe :
1. Mauritanie 11. Cameroun
2. 12. Rpublique Centrafricaine
3. Mali 13. Djibouti
4. Guine 14. Gabon
5. Cte-d'Ivoire 15. Congo
6. Burkina Faso 16. Zare
7. Togo 17. Ruanda
8. Bnin 18. Burundi
9. Niger 19. Madagascar
10. Tchad

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./>
Tropl qtu du Co11cer
0
Atlas 2000, Nat/Jan.
L'arbre gnalogique indo-europen
1
albanais
grec

v1eux pruss1en
lituanien
gotique
balte
islandais
letton
sudois
balto-
';:z
stave russe
danois .
slave

germamque
polon .. ..
...
serbo-croate
allemand
anglais
armnien
irtandais
kurde
galique
1
celtique
osste
gallois
persan
1
1
breton

ira men
1
~ t o
in do-
6
latin _i!_aliqu_e
'''"" y-IS

raman
portugais
osco-
agr,v;
ombrien
sanskrit ndjrL'
italien
hindi
roumain
bengal
incto-.urop6en
conmwn
Cet arbre gnalogique reflte les connaissances et les opinions gnralement admi-
ses vers la fin du Xlxc sicle. N'y figurent ni le tokharien, ni le hittite. Les points
de suspension rappellent les langues qui n'ont pu tre mentionnes faute de plaoe,
comme le nerlandais ou le tcMque.
D'aprs Andr Martinet, Des steppes aux ocans, Paris, Payot, 1986,
p. 107.
Les grandes zones dialectales en France
... ~ ..... ~
.. ~ .. .,.. -
R"" " ..,.. ~
N Parl so'c.r i c
. ..... . ..,
. ' . "'
. - . ; ~ .
LANGUE : ~ .11'01to
l. - ....
POITEVIN
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BERRICHON
BOURGUIGNON.;"''
1
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1
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" " ~ Lyon
0
1
LIMOUS IN \, .. JROVENAl
AUVERGNAT ............. "'
D' 0 C
GASCON
ROMANES
D'aprs Marcel Cohen, Histoire d'une langue - le franais, Paris,
Messidor-ditions sociales, 1967, p. 81.
Table

Le sentiment de la langue
Vous qui tes linguiste !
Entre la nature et la culture
La plante des langues
Grandes et petites langues
Le don des langues
Le multiple dans l'unique
Av l'assen
Le Neg' de la Ma'tinique
Identit linguistique, identit nationale
L'arbre des langues
Latinit
Le gnie de la langue
Au commencement tait le verbe
Moi, j'ai jamais fait de grammaire!
La langue maternelle
11
15
19
23
27
29
33
39
43
47
53
63
65
69
75
81
C'est pas dans le dictionnaire ! 85
Touche pas ma langue ! 91
Telle qu'en elle-mme enfin l'ternit la change 101
La langue de chez nous 115
Ce qui n'est pas clair n'est pas franais 119
Qu'est-ce qu'une langue difficile? 127
Yabon Banania 131
Les belles trangres 137
Pour en savoir plus 143
Glossaire 151
Annexe 159
A
DU MEME AUTEUR
Les Mors er les Femmes
Payot, 1918
et rdition " Petite Bibliothque Payot , 1992
Alice au pays du langage
Seuil, 1981
Histoires de Lettres
Des lettres et des sons
dmins de Pronto
Point- Virgulo, 1990
T'ar ta gueule la rcr!
m collaboratiou avec Nestor Salas
" Petit Poillt , 1991
En coutant parler la langue
Settil. " La Couleur des id!es '' 1991
J'apprends le wolof (Damay jang wolof)
en collaboratiou twec )ean-Uopold Diouf
lVMbala, Hommes et socits " 1991
La Plant-e des langues
Petit Point " 19.93
Le Sexe des mots
Point-Virgule , 1995
Petits faits de langue
Seuil, La Couleur des idlcs " 1998
Le Grand Livre de la langue franaise
(sorl.f la direction de)
Seuil, 2003
Les Langues imaginaires
Mythes, ucopies, fantasmes, chimres
er fictions linguistiques
Seuil, 2006"
RALISATION: CHARENTE PHOTOGRAVURE L' ISLE-D'ESPAGNAC
IMPRESSION : BRODARD ET TAUPIN LA FLCHE
o.::PT LGAL: JUrN 2004. N 66966-2 (38354)
IMPRIM EN FRANCE
DOCUMENT
Marina Yaguello
Catalogue des ides reues
sur La Langue
Nous portons tous des jugements de valeur
sur les langues : le franais se dgrade,
l'anglais est facile, le russe, musical,
etc. Ces prjugs, loin d'tre innocents, vhi-
culent toutes sortes d' ostracismes. Marina
Yaguello les dbusque et leur tord le cou
avec humour, restituant leur dignit aux plus
simples di alectes. Car chaque forme de lan-
gage est une source irremplaable d'histoire
et de culture.
Marina Yaguello est professeur l'universit Paris-VII.
De langue maternelle russe, elle travaille galement
sur le franais, l'anglais et le wolof. Elle a publi de
nombreux ouvrages sur le langage, dont Histoires de
lettres et le Sexe des mots, disponibles en Points.
De prjug en prjug, on fait le point sur de
nombreuses questions qui intressent tant les
linguistes que le grand public.
9 782020 669665
Association pour la
diffusion de la langue franaise
Photo auteur: o V.
Couverture: e Alain Millerand
Points, 27 rue Jacob, Paris 6
ISBN 2.02.066966.8/lmp. en France 11.06 6