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Jean Racine 1677 Prface Voici encore une tragdie dont le sujet est pris d Euripide.

Quoique j aie suivi une r oute un peu diffrente de celle de cet auteur pour la conduite de l action, je n ai pa s laiss d enrichir ma pice de tout ce qui m a paru le plus clatant dans la sienne. Quan d je ne lui devrais que la seule ide du caractre de Phdre, je pourrais dire que je lui dois ce que j ai peut-tre mis de plus raisonnable sur le thtre. Je ne suis point t onn que ce caractre ait eu un succs si heureux du temps d Euripide, et qu il ait encore si bien russi dans notre sicle, puisqu il a toutes les qualits qu Aristote demande dan s le hros de la tragdie, et qui sont propres exciter la compassion et la terreur. En effet, Phdre n est ni tout fait coupable, ni tout fait innocente : elle est enga ge, par sa destine et par la colre des dieux, dans une passion illgitime dont elle a horreur toute la premire : elle fait tous ses efforts pour la surmonter : elle a ime mieux se laisser mourir que de la dclarer personne ; et lorsqu elle est force de la dcouvrir, elle en parle avec une confusion qui fait bien voir que son crime e st plutt une punition des dieux qu un mouvement de sa volont. J ai mme pris soin de la rendre un peu moins odieuse qu elle n est dans les tragdies des Anciens, o elle se rsout d elle-mme accuser Hippolyte. J ai cru que la calomnie avait quelque chose de trop bas et de trop noir pour la mettre dans la bouche d une prin cesse qui a d ailleurs des sentiments si nobles et si vertueux. Cette bassesse m a p aru plus convenable une nourrice, qui pouvait avoir des inclinations plus servil es, et qui nanmoins n entreprend cette fausse accusation que pour sauver la vie et l honneur de sa matresse. Phdre n y donne les mains que parce qu elle est dans une agita tion d esprit qui la met hors d elle-mme ; et elle vient un moment aprs dans le dessei n de justifier l innocence, et de dclarer la vrit. Hippolyte est accus, dans Euripide et dans Snque, d avoir en effet viol sa belle-mre : vim corpus tulit[1]. Mais il n est ici accus que d en avoir eu le dessein. J ai voulu pa rgner Thse une confusion qui l aurait pu rendre moins agrable aux spectateurs. Pour ce qui est du personnage d Hippolyte, j avais remarqu dans les Anciens qu on repro chait Euripide de l avoir reprsent comme un philosophe exempt de toute imperfection : ce qui faisait que la mort de ce jeune prince causait beaucoup plus d indignatio n que de piti. J ai cru lui devoir donner quelque faiblesse qui le rendrait un peu coupable envers son pre, sans pourtant lui rien ter de cette grandeur d me avec laque lle il pargne l honneur de Phdre, et se laisse opprimer sans l accuser. J appelle faible sse la passion qu il ressent malgr lui pour Aricie, qui est la fille et la s ur des e nnemis mortels de son pre. Cette Aricie n est point un personnage de mon invention. Virgile dit qu Hippolyte l pou sa, et en eut un fils, aprs qu Esculape l eut ressuscit[2]. Et j ai lu encore dans quelq ues auteurs qu Hippolyte avait pous et emmen en Italie une jeune Athnienne de grande n aissance, qui s appelait Aricie, et qui avait donn son nom une petite ville d Italie. Je rapporte ces autorits, parce que je me suis trs scrupuleusement attach suivre la fable. J ai mme suivi l histoire de Thse, telle qu elle est dans Plutarque. C est dans cet historien que j ai trouv que ce qui avait donn occasion de croire que T hse ft descendu dans les enfers pour enlever Proserpine, tait un voyage que ce princ e avait fait en pire vers la source de l Achron, chez un roi dont Pirithos voulait en lever la femme, et qui arrta Thse prisonnier, aprs avoir fait mourir Pirithos. Ainsi j ai tch de conserver la vraisemblance de l histoire, sans rien perdre des ornements d e la fable, qui fournit extrmement la posie ; et le bruit de la mort de Thse, fond su r ce voyage fabuleux, donne lieu Phdre de faire une dclaration d amour qui devient u ne des principales causes de son malheur, et qu elle n aurait jamais os faire tant qu e

lle aurait cru que son mari tait vivant.

Au reste, je n ose encore assurer que cette pice soit en effet la meilleure de mes tragdies. Je laisse aux lecteurs et au temps dcider de son vritable prix. Ce que je puis assurer, c est que je n en ai point fait o la vertu soit plus mise en jour que dans celle-ci ; les moindres fautes y sont svrement punies : la seule pense du crim e y est regarde avec autant d horreur que le crime mme ; les faiblesses de l amour y p assent pour de vraies faiblesses : les passions n y sont prsentes aux yeux que pour montrer tout le dsordre dont elles sont cause ; et le vice y est peint partout av ec des couleurs qui en font connatre et har la difformit. C est l proprement le but qu e tout homme qui travaille pour le public doit se proposer ; et c est ce que les p remiers potes tragiques avaient en vue sur toute chose. Leur thtre tait une cole o la vertu n tait pas moins bien enseigne que dans les coles des philosophes. Aussi Aristo te a bien voulu donner des rgles du pome dramatique ; et Socrate, le plus sage des philosophes, ne ddaignait pas de mettre la main aux tragdies d Euripide. Il serait souhaiter que nos ouvrages fussent aussi solides et aussi pleins d utiles instruct ions que ceux de ces potes. Ce serait peut-tre un moyen de rconcilier la tragdie ave c quantit de personnes clbres par leur pit et par leur doctrine, qui l ont condamne dan ces derniers temps et qui en jugeraient sans doute plus favorablement, si les a uteurs songeaient autant instruire leurs spectateurs qu les divertir, et s ils suiva ient en cela la vritable intention de la tragdie.