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Nous sommes habitus classer les philosophies de l'histoire selon leur caractreprogressisteOuconservateur, rvolutionnaire ou nostalgique dupass.

. Walter Benjamin chappe ces classifications. C'est un critique rvolutionnaire de la philosophie du progrs, un nostalgique du pass qui rvede l'avenir, un romantique partisan du matrialisme. Il est, dans tous les sens du mot, inclassable. Lesthses Sur le concept d'histoire de 1940 sont son dernier crit, rdig peu avant son suicidesuite l'chec de s a >ses collaborateurs franais. Quelques pages qui constituent l'un desn t a t les e importants du xxe sicle, et peut-tre le document le plus t e textes i v plus significatif h la p p e r d ' c dansa pense critique depuis les Thses sur Feuerbach deMarx. Texte allusif, voirea sybillin, cependant, dont l'hermtismemst l constell d'images et d'allgories, sem de paradoxes, travers d'intuitions G e s t a p o qui ont dconcert les plus grands lecteurs. e t Ilbjectif dece livre est moins de juger les Thses de Benjamin que d'essayer de les comprendre. La lecture ici propose n'a pas vocation tre la plus correcte, la plus vraie ou la plus scientifique. Mais, l o tant d'autres ne voient que contradiction ou ambigut, elle met en vidence une cohrence fondamentale, dont la cl est constitue par l'affinit lective (ausens de Goethe) construite par Benjamin entre trois discours htrognes : le romantisme allemand, le messianisme juif, le marxisme rvolutionnaire, dont son criture produit au bout du compte une sorte de fusion alchimique. Plutt qu'une interprtation, c'est une ouverture de l'histoire que Benjamin a entendu oprer par cemoyen.

Michael lijwy est directeur de recherches au CRNS et enseigne l'cole des Hautes tudes en Sciences Sociales. Ses travaux ont t publi en 24 langues. Parmi les plus rcents : Rdemption et Utopie. Le Judasme libertaire en Europe

Walter Benjamin : Avertissement d'incenc


Une lecture des thses Sur _e concept d'histoire
Pratiques r th o r iq u e s

centrale, Une tude d'affinit lective, Paris, KM, 1988 et Rvolte et Mlancolie.
Le romantisme c o n t r e c ourant d e ISBN 978 2- 3051762 7 l a m o d (9 a c R S a e ) e r n i t v . y , r 11 1 e 517627 www.puf.com 1 5

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uvres en prose, Paris, La Pliade, 1968, vol. 1, p, 127-131, 180-181, 286, 299-300. Voir aussi l' ar ticle de H el ga Tiedemann-Bartels, La m m oir e est touj our s de guerre. Benj am i n et Pguy , dans H , WiSManri (d.), W al ter Benjamin et Paris, Paris, Cerf, 1986, P. 133-143, ainsi que D. Bensaid, M oi la Rvolution, Paris, Gallimard, 1989. 2. D ans une premire version de cette thse, que r on tr ouve dans le Livr e des passages, appar at, a la place du concept de monade, celui d' image dialectique . Cf. GSV, I , p. 595. 3. Com m entant l e passage s ur Parret messianique des vnements, H er ber t Marcuse crivait en 1964 : Rarement fut l a vrit de l a thor ie critique exprime d' une for m e aussi exemplaire : l a l utte rvolutionnaire exige l' arrt de ce qui arrive et de ce qui est arriv avant de se donner un quelconque but positif, cette ngation est le premier acte positif. C e que l' tre hum ai n a fai t aux autres hum ains et l a nature doi t cesser, et cesser radicalement seulement apr s peuvent commencer la libert et la justice ( H. Marcuse, Rvolution und Kr i ti k der Gewalt. Z ur Geschichtsphilosophie W al ter Benjamins , i n P. Bul thaupt, M ater ialen :tu Benjamins Thesen, p. 25-26). 4. Voi ci com m ent Scholem inter pr te l a mtamorphose marxiste d u messianisme j ui f : La diffrence entre la moderne "thologie de la r volution".., et r ide messianique du judasme consiste, dans une mesure apprciable, en une transposition des termes. Sous sa nouvelle forme, Ehistoire devient une prhistoire... Telle est

bles varits des anxits et des fortunes . Contre ce temps de progrs, fait l'image et la ressemblance de l'espace , rduit une ligne absolue, infinie , il oppose le temps de la mmoire, le temps de la remmoration organique , qui n'est pas homogne mais qui a des pleins et des vides 1 La remmoration a pour tche, chez Benjamin, la construction de constellations reliant le prsent et le pass. Ces constellations, ces . moments arrachs la continuit historique vide, sont des monades, c'est--dire des concentrs de la totalit historique des pleins , dirait Pguy'. L e s moments privilgis d u pass, devant lesquels l'adepte du matrialisme historique fait halte, sont ceux qui constituent un arrt messianique des vnements comme celui, en ju illet 1830, quand les insurgs tiraient sur les horloges. Ces moments constituent une chance rvolutionnaire dans le combat aujourd'hui pour le pass opprim mais aussi, sans doute, pour le prsent opprim'. L'arrt messianique est rupture de l'histoire mais non f in d e l'histoire : une des notes affirme explicitement : Le Messie brise l'histoire ; le Messie n'apparat pas la fin d'un dveloppement (GS I, 3, p. 1243). La socit sans classes, de mme, n'est pas la fin de l'histoire, ma is, selon Ma rx , d e l a prhistoire, l'h isto ire d e l'oppression et de l'alination des humains 4 . 1. C . Pguy, Clio. D i al ogue de l' histoire et de fi l m e payenne ( 1909- 1912) .

Selon les notices prparatoires, l'histoire universelle d e l'h istorisme est fausse, pure accumulation artificielle, comme l'espranto est une fausse langue universelle. Ma is il existera un jour une vraie histoire universelle, comme il existera une vraie langue universelle dans le monde messianique, qui est le monde de l'actualit totale et multifactique . Ce t t e h isto ire messianique d e l'h u ma n it dlivre brlera comme une lampe ternelle , qui inclut la totalit du pass, dans une immense apocatastase (GS I, 3, p. 1234, 1239). Dans la lettre Gretel Adorno qui annonce la rdaction des thses, Benjamin attire son attention tout particulirement sur la )(vue, dans la mesure o elle rvle le lien entre ce document et la mthode de ses recherches antrieures'. Les travaux de W. Benjamin sur Baudelaire sont un bon exemple de la mthodologie propose dans cette thse : il s'agit de dcouvrir dans Les Fleurs du mal une monade, un ensemble cristallis de tensions qui contient une totalit historique. Dans cet crit, arrach au cours homogne de l'histoire, se trouve conserv et rassembl l'ensemble de l'oeuvre du pote, dans celle-ci le xixe sicle franais, e t dans ce dernier, le cours entier d e l'histoire . L'oeuvre maudite d e Baudelaire recle l e temps comme un graine prcieuse. Cette graine, doit-elle fructifier dans le terrain de la lutte de classes actuelle, pour acqurir toute sa saveur '?

THSE ) ( V i l

Ma rx a scularis la reprsentation de l'ge messianique dans la reprsentation de la socit sans classes. E t c'tait bien. Le malheur a commenc quand la social-dntocralie a tint de celte reprsentation un idal > . L'idal lia dfini daim la doctrine na-kantienne COMIlle une > tche infinie . E t cette doctrine tait la philosophie scolaire des
l' attitude sous-jacente aux crits des idologues les plus importants du messianisme rvolutionnaire, comme Ernst Bloch. W alter Benjamin, Theodor Ador no et Herbert Marcuse... (Fidlit et utopie. Essais sur le judasme contemporain, Paris. CalmannLvy, 1978, p. 255-256). 1. W ohl far th observe l ui aussi que, dans l e messianisme scularis de Benjamin, l a f i n des temps n' est pas l a fi n de toute histoire, comme dans l e messianisme or thodoxe, mais l a fi n de ce que M ar x appelait l a prhistoire ( I. W ohl far th. The Measure o f the Possible , i n L. M ar cus and L. N ead (cd.). The Actuality o f W. Benjamin, London, Lawrence and W ishart, 1998, p. 30. Ces inter pr tations sont intressantes, mais r appelons que Benjam in n' utilise pas l'expression fin de l a prhistoire . 1. Lettr e cite dans GS I, 3, p. 1226.

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partis sociaux-dmocrates de Schmidt et Stadler jusqu' Natotp et Vorkinder. Une . tche infinie, le temps homogne et vide se mtamorphosait pour ainsi fo is q u e dire a dans une antichambre, dans laquelle on pouvait attendre avec plus l ou moins de placidit l'arrive d'une situation rvolutionnaire. En ras o c i lit,i l n'existe pas un seul instant qui ne porte en lui sa chance rvolut tionnaire elle veut seulement tre dfinie comme spcifique, savoir s a n comme chance d'une solution entirement nouvelle face une tche s entirement nouvelle. Pour le penseur rvolutionnaire la chance rvoc l a lutionnaire propre chaque instant historique se vrifie dans la situas politique. M a i s e lle se v rifie n o n mo in s p a r l e pouvoir s e tion d'ouverture de cet instant su r un compartiment bien dtermin du s pass, jusqu'alors ferm. L'entre dans ce compartiment concide t strictement avec l'action politique ; e t c'est p a r cette entre que a i l'action politique peut tre reconnue, pour destructive qu'elle soit, t comme messianique. ( La socit sans classes n'est pas le but final du d progrs dans l'histoire mais plutt son interruption mille fois choue, f i mais finalement accomplie.) n i e Le concept de scularisation utilis p a r Benjamin dans cette c thse est, probablement, une rfrence la Thologie politique (1922) o Ca ri Schmitt, selon laquelle tous les concepts prgnants de la de thorie moderne de l'ta t sont des concepts thologiques scularim ss m I. Certes, Schmitt s'intresse surtout aux philosophies contrervolutionnaires de l'tat, mais il formule aussi des hypothses plus e gnrales qui ont pu intresser Benjamin, comme par exemple : La situation exceptionnelle a pour la. jurisprudence la mme signification que le miracle pour la thologie. montr p e n d a n 2 C e Jacob Taubes, tla, scularisation n'est pas pour Schmitt un concept positifm au e : contraire, elle reprsente pour lu i le diable . c o m L'objectif de a Schmitt c'est de montrer que la scularisation conduit la l ' thorie juridique de l'tat une impasse, parce que celle-ci ignore le t r s fondement, la racine de ses propres concepts'. b i e n
I. I l est vrai que le concept apparat aussi, avec une porte plus gnrale, dans la sociologie des religions de Max Weber, notamment dans L'thique protestante et l'esprit du capitalisme, oeuvre que Benjamin connaissait bien. 2. C. Schmitt, Thologie politique (1922), Paris, Gallimard, I 988, trad. L I Schlegel, p. 46. Verlag, 1993, p. 89-92.
3. Jacob Taubes, D i e politische Theologie des Paulus, M Onich. W ilhelm F i nk

Ce n'est pas le point de vue de Benjamin : pour lui, la scularisation est la fois lgitime et ncessaire condition que l'nergie subversive du messianique reste prsente, mme si c'est l'tat de force occulte (comme la thologie dans le joueur d'checs matrialiste). Ce qu'il faut critiquer, insiste Benjamin, ce n'est pas la scularisation en tant que telle, mais une forme spcifique, celle du nokantisme social-dmocrate, qui a fait de l'ide messianique un idal, une tche infinie . I l s'agit notamment du groupe de philosophes de l'Universit de Ma rb u rg , laquelle appartiennent aussi b ie n Alfred Stadler que Paul Natorp, deux des auteurs mentionns par la thse, ainsi que Hermann Cohen. On trouve ici une analogie frappante avec des ides dveloppes par le jeune G. Scholem, dans des cahiers indits des annes 19181919. I l met en cause, avec une virulence incroyable, la misrable contrefaon de la tradition messianique juive, dont est responsable, ses yeux, l'cole no-kantienne de Marburg Le royaume messianique et le temps mcanique ont produit, dans la tte des hommes des Lumires (Au fkliire r), l'ide btarde et digne de maldiction d u Progrs. Parce que, si l'o n est u n Aufkltrer (...), la perspective des temps messianiques doit ncessairement se dformer en Progrs. (...) Ici se trouvent les erreurs les plus fondamentales de l'cole de Ma rb u rg : la distorsion (...) de toutes les choses en une tche infinie dans le sens du Progrs. Ceci est la plus pitoyable interprtation q u e l e prophtisme a d ja ma is supporter. ' On peut se demander s i Benjamin n 'a va it pas ces ides e n mmoire quand il crivait les thses de 1940 moins que ce ne soit Scholem q u i a it t inspir p a r ses discussions avec son a mi en 1916-1919. Ce que Benjamin reproche la social-dmocratie d'inspiration no-kantienne c'est avant to u t son attentisme, le calme olympien avec lequel elle attend, confortablement installe dans le temps vide
1. Ce passage se trouve dans un cahier indit de G. Scholem intitul Tagebuchaufzeichmmgen. J . August 1918 - 1. August 1919, Adel boden B er n, 89 p. C e

matriel qui se trouve dans l'archive Scholem h la bibliothque de l'Universit hbraque de Jrusalem sera bientt publi par le indischer Verlag (associ au Suhrkamp Verlag) de Francfort. Je remercie les responsables de l'dition des manuscrits de Scholem, MM. Karlfried Grnder, Friedrich Niewhner et Herbert KoppOsterbrink pour l'aimable autorisation de publier quelques extraits de ces papiers indits.

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et homogne comme un courtisan dans l'antichambre, l'avnement inluctable de la situation rvolutionnaire qui, bien sr, ne viendra jamais. L'alternative q u 'il propose est, la fois et insparablement, historique et politique. Elle part de l'hypothse que chaque moment historique a ses potentialits rvolutionnaires. I l s'agit d'opposer une conception ouverte de l'histoire comme praxis humaine, riche de possibilits inattendues, pouvant produire du nouveau, toute doctrine tlologique, confiante dans les lois de l'histoire o u dans l'accumulation graduelle d e rformes s u r l a vo ie s re e t garantie du Progrs infini. Cette action politique -- qui, comme toute praxis rvolutionnaire, comporte une dimension destructive est en mme temps une interruption messianique de l'histoire et un saut dans le pass : elle possde le p o u vo ir magique d'ouverture (Schhlisselmacht) d 'u n e pice (Getnach ) ju sq u 'ici verrouille ( verschlossenes), d ' u n vnement jusqu'ici oubli. O n retrouve ici l'unit profonde, intime, messianique, e n tre l'a ctio n rvolutionnaire dans l e prsent, e t l'intervention de la mmoire dans un moment dtermin du pass'. La redcouverte, sous l'impact de l'essor du mouvement fministe des annes 1970, des textes oublis et verrouills d'Olympe d.e Gouges auteur de pamphlets dnonant l'esclavage des Noirs et de la Dclaration des droits de la femme et de la citoyenne (1791), guillotine p a r la Terreur en 1793 en est u n exemple frappant. L'historiographie officielle de la Rvolution franaise avait oubli, pendant un sicle et demi, cette figure tragique et subversive. Le concept de socit sans classes avec toute sa charge messianique occupe dans cette thse mais aussi dans l'ensemble d u document une place centrale. 11 s'agit d'un repre politique et historique dcisif, qui sert de but au combat des opprims et de critre pour juger les systmes d'oppression du pass et du prsent. Comme le d it une des notices : Sans un examen, sous quelque forme que ce soit, de la socit sans classes, il n'existe du pass qu'une falsification historique. Dans cette mesure tout concept du prsent participe au concept du Jugement dernier (GS 1, 3, p. 1245).
1. C om m e l'observe si bien Philippe ivernel, la lutte des classes et l e messianisme judaque, dans les thses, l oi n de se neutraliser, s'activent ou pl utt se ractivent mutuellement, m nent de fr ont l a guer r e contr e l a soi-disant ncessit historique ( Paris capitale du F r ont populair e ou l a vie posthume du )(Di' sicle , i n Walter Benjamin et Paris, p. 271).

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Par rapport l'histoire de la vie organique sur la Terre, crit un biologiste contemporain.. le s misrables cinquante mille annes de Phomo sapiens reprsentent quelque chose comme deux secondes la fin d'un jour de vingt-quatre heures. cette chelle, toute lhistoire de l'humanit civilise remplirait un cinquime de la dernire seconde de la dernire heure, Le temps actuel qui, comme modle du messianique, r su me d a n s u n immense abrg l'h isto ire d e to u te l'humanit, concide rigoureusement avec la ligure que constitue dans hmivers l'histoire de l'humanit. La Jetztzeit, temps actuel , o u prsent , est cette fo is dfinie comme modle ou prfiguration d u temps messianique, de la lampe ternelle , de la vritable histoire universelle. Pour expliquer le concept d'arrt messianique des vnements, Benjamin renvoie, dans une des notices, Focillon, q u i parlait de la brve minute d e pleine possession des formes (G S 1, 3 , 1229). L a monade messianique est. une brve minute de pleine possession de l'histoire, qui prfigure le tout, la totalit sauve, l'histoire universelle de l'humanit libre, bref, l'histoire du salut (Heilsgeschichte) dont parle une des notices (GS 1, 3 p. 1234). Comme l'o n sait, la monade concept d'origine no-platonicienne chez Leibniz est un reflet de l'univers tout entier. Examinant ce concept dans le L ivre des passages parisiens, Benjamin le dfinit comme cristal de la totalit des vnements '. Nous retrouvons ic i l'ide de l ' abrviation (Abbreviatur), l'nigmatique historischer Zeitraffer. Un e piste intressante ce sujet est propose p a r G . Agamben : le temps messianique dans lequel toute l'histoire de l'humanit est rsume (zusammenfassi) n'est pas sans rappeler, littralement, le concept chrtien de anakephalaiosis, rcapitulation , qui apparat dans une des ptres de Paul, E p h 1 , 10 : Toutes les choses se rcapitulent dans le Messie selon la traduction de Luther, aile (ling zusamen vedsset wiirde in Christo'. La Jetztzeit rsume tous les moments messianiques d u pass, toute la tradition des opprims est concentre, comme une puisI. W . Benjamin, GS V, I . p. 575. 2. G . Anam ben, Le temps qui reste, p. 224.

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