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Cuerpo a cuerpo

William Golding
Traductor Fernando Santos Fontenla

Ttulo original: Close Quarters

Esta obra ha sido publicada en ingls por Faber & Faber Ltd., de Londres

Copyright 1987 by William Golding Ed. cast.: Alianza Editorial, S. A., Madrid, 1989 Calle Milan, 38, 28043 Madrid ISBN: 84-206-3243-0 Depsito legal: M. 20.945-1989 Compuesto en Fernndez Ciudad, S. L. Impreso en Lavel. Los Llanos, nave 6. Humanes (Madrid) Printed in Spain

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William Golding Cuerpo a cuerpo

(1)
Celebr mi cumpleaos hacindome yo mismo un regalo, dado que nadie ms pareca animarse a hacrmelo. Naturalmente, se lo compr al seor Jones, el sobrecargo. Cuando sal a cubierta para liberarme un rato del hedor de las entraas del buque me encontr con Charles Summers, mi amigo y primer oficial del navo. Cuando me vio con el gran cuaderno en la mano se ech a rer. Edmund, el barco saba que habas terminado, es decir, llenado el libro que te haba regalado tu noble padrino. Pero, cmo? Vamos, no te sorprendas! En un barco no se puede ocultar nada. Pero tienes todava ms noticias para l? No es la continuacin, sino una nueva empresa. Cuando lo haya llenado con una relacin de nuestro viaje, pretendo quedrmelo para m solo y nadie ms. Debe de haber muy poco que merezca la pena resear. Todo lo contrario, seor mo, todo lo contrario! Ms motivos de autosatisfaccin? Y, cmo he de interpretar esas palabras? Pues... levanta la nariz, como de costumbre. Mi querido Edmund, si supieras lo horriblemente superior que te pones a veces... y ahora encima vas a hacerte escritor! No me agradaba mucho aquella mezcla de familiaridad y de irritacin divertida. Pues verdaderamente me consideraba curado de un cierto comportamiento altanero, una conciencia de mi propio valor que quiz hubiera exhibido demasiado descuidadamente en los primeros das del viaje. Me haba granjeado entre los marineros del comn el apodo de Lord Talbot, aunque naturalmente no tengo derecho a que se me llame ms que seor o caballero. Me entretengo. Paso el tiempo. Qu otra cosa puede hacer un pobre diablo de tierra adentro para estar ocupado en un viaje del principio al fin del mundo? Es lo que se llama tamao folio, no? Muchas aventuras vas a necesitar para llenarlo. El primero, para tu padrino... 5

William Golding Cuerpo a cuerpo Colley. Wheeler. El Capitn Anderson... Y otros. Te digo sinceramente que ojal te cueste ms trabajo llenar tu segundo volumen! De momento, tus deseos estn cumplidos, porque no se me ocurre nada. A propsito, hoy es mi cumpleaos! Hizo un gesto grave con la cabeza, pero no dijo nada y continu su camino hacia la proa de nuestro navo. Suspir. Creo que fue la primera vez que nadie ms que yo se haba dado cuenta de que era mi cumpleaos! En casa, las cosas habran sido diferentes, con felicitaciones y regalos. Aqu, en este lento barco, esas modestas diversiones, esas agradables costumbres caen por la borda. Fui a mi conejera o camarote, aquel pequeo refugio que haba de servirme para dormir y para mis horas ntimas hasta que llegramos a las Antpodas. Me sent en mi silla de lona ante mi tablero de escribir, mi nico escritorio, y abr el cuaderno. La superficie era inmensa. Si bajaba la cabeza y contemplaba la superficie en blanco como haba de hacer en todo caso, dada la poca luz que entra por la rejilla o persiana de la puerta de mi conejera , pareca extenderse en todos los sentidos hasta constituir todo mi mundo. Lo contempl, pues, con la esperanza de que apareciese algn material digno de la permanencia, pero nada! Hasta despus de una larga pausa no descubr mi presente estratagema con todo su resultado de dejar constancia de mi incapacidad, sin duda pasajera. Aquel pobre hombrecillo, el Cura Colley, haba, sin embargo, en su carta a su hermana, utilizado inconscientemente, que yo recordara, el gigantesco instrumento de la lengua inglesa con una destreza que retrataba a nuestro barco y sus habitantes yo incluido como por arte de magia. Lo haba reproducido tal cual, zarandendose al viento. S, el viento, Edmund, el viento, idiota! Por qu no empiezas con eso? Por fin hemos salido de la calma chicha. Dur demasiado para nuestro gusto. Por fin hemos salido de las calmas de las regiones ecuatoriales y ahora avanzamos hacia el sur, con el viento de babor, de forma que vuelve a existir una cierta inestabilidad en cubierta, una constante escora a la derecha a la cual ya estoy tan acostumbrado que la acepto, y mis extremidades la aceptan como cosa normal de la vida. El viento actual define claramente nuestro horizonte con un denso azul y obedece a la famosa orden de Lord Byron y sigue rolando inacabablemente, tan grande es la fuerza de la poesa! Debo ponerme a ella alguna vez. Un viento suficiente y quiz en aumento (creo recordar que no incluido por Mylord) nos hace avanzar escorados, o debera hacerlo, pero parece tener menos efecto en nuestro barco del que debiera. Basta ya de viento. Colley lo hubiera integrado. Pero, que yo pueda apreciar, no tiene otro efecto que el de refrescar algo nuestro aire y hacer que tambin la tinta del tintero est algo inclinada. Edmund, te lo imploro! Acta como escritor! Pero cmo? Existe una diferencia inevitable entre este diario, destinado a, a, no s a quin, y el primero destinado a que lo leyera un padrino que 6

William Golding Cuerpo a cuerpo es menos indulgente de lo que yo pretend. En aquel volumen, todo mi trabajo me lo dieron hecho. Por una notable serie de golpes de fortuna, Colley muri porque deseaba morir y mi sirviente, Wheeler, se ahog, y el resultado fue el de llenar mi libro! No puedo consultarlo, pues miente, ah envuelto en papel de estraza, recubierto de lona, sellado y estibado en el ms bajo de mis cajones. Pero recuerdo haber escrito hacia el final que era una especie de relato marino. Era un diario que se convirti en relato por accidente. Ahora no hay relato que narrar. Ayer vimos una ballena. O, mejor dicho, vimos el chorro de espuma que se levant cuando el animal resopl, pero el bicho en s permaneci oculto. El Teniente Deverel, ese amigo del que, a decir verdad, deseo distanciarme, observ que aquello era exactamente igual que el impacto de una bala de can. Al orlo, Zenobia Brocklebank peg un chillido y le rog que no mencionara cosas tan aterradoramente horribles, exhibicin de la oportuna debilidad femenina que permiti a Deverel acercarse, tomarle una mano pasiva y murmurar algo tranquilizador, que contena una especie de eco de asunto amatorio. La seorita Granham, nuestra ex institutriz, los contempl con una mirada si no mortfera por lo menos hiriente, y se fue hacia donde el seor Prettiman, su prometido, explicaba los beneficios sociales de la revolucin a nuestro artista marino, el borrachn del seor Brocklebank. Todo aquello en la toldilla y a la vista del teniente Cumbershum, con quien comparta la guardia el joven seor Taylor! Qu ms? Esto son pequeeces! Ayer tendieron parte de un cable en el combs, despus lo embutieron, lo precintaron y lo forraron para alguna operacin misteriosa de nutica. Fue lo nico que resear, pero se trat de un espectculo muy aburrido. Qu diablos! Necesito un hroe cuya carrera pueda seguir en el segundo volumen. Podra ser nuestro sombro Capitn Anderson? No lo creo. Pese a su uniforme tiene algo de indomablemente antiheroico. Charles Summers, mi amigo, el primer oficial? Es nuestro Hombre Bueno, y por ende slo puede ser trgico si cae de esa pequea eminencia, cosa que no preveo ni deseo. Los dems, el seor Smiles, el distante navegante mayor, el seor Askew, el artillero, el seor Gibbs, el carpintero... Por qu no nuestro comerciante, el seor Jones, el sobrecargo? Oldmeadow, el oficial del ejrcito, con su fila de hombres uniformados de verde? Me exprimo los sesos, invoco a Smollet y Fielding, les pido consejo y veo que no tienen ninguno que darme. Quiz debiera contar la historia de un joven caballero de gran inteligencia y ms sensibilidad de la que l mismo crea, que hace un viaje a las Antpodas, donde va a ayudar al gobernador de la nueva colonia, con su indiscutible talento para, para lo que sea. El, el ... qu? Hay una mujer en el castillo de proa, entre los emigrantes. No podra ser nuestra herona, una princesa disfrazada? No podra l, nuestro hroe, rescatarla... pero, de qu? Despus est la seorita Brocklebank, de la cual no deseo escribir nada, y la seora 7

William Golding Cuerpo a cuerpo Brocklebank, que para m es por ahora casi una perfecta desconocida, y que es demasiado joven y guapa para ser la mujer de ese barril ambulante. Se busca! Un hroe para mi nuevo diario, una nueva herona, un nuevo malvado y algn detalle cmico que alivie mi inmenso, inmenso aburrimiento. Tendr que ser Charles Summers, despus de todo. Por lo menos, hablamos, y lo hacemos con una cierta regularidad. Como es el primer oficial y se encarga del barco en general, no hace guardias. Parece recorrer el barco algo as como dieciocho horas al da y ya conoce a la tripulacin entera, por no mencionar a los emigrantes y los pasajeros, persona por persona y nombre por nombre. Creo que tambin conoce cada plancha del barco; pulgada por pulgada. Su nica pausa, que yo sepa, es por la maana, durante una hora, quiz de once a doce, cuando recorre la cubierta como si se estuviera dando un paseo en tierra. Algunos pasajeros hacen igual, y me siento feliz e incluso bastante orgulloso de decir que habitualmente Charles me escoge a m como compaero de paseos! El hbito convertido en costumbre. l y yo paseamos una vez tras otra por el combs del lado de babor del barco; el seor Prettiman y su prometida, la seorita Granham, hacen lo mismo del lado de estribor. Por comn acuerdo, no nos paseamos como un cuarteto, sino como dos parejas. As, justo cuando ellos dan la vuelta del frontn del castillo de proa, nosotros damos la vuelta del frontn del castillo de popa! Al ir avanzando hacia el medio, la masa del palo mayor oculta a cada pareja de la otra, de forma que no tenemos que quitarnos los sombreros ni inclinar las cabezas con una sonrisa al cruzarnos! No resulta una trivialidad absurda? La interposicin de una columna de madera es lo nico que nos salva de tener que realizar todos los actos de un comportamiento de residentes en tierra! Eso fue lo que le dije a Charles la otra maana, y se ech a rer. No lo haba pensado, pero supongo que as es, y muy bien observado! Es el estudio acertado del hombre, y muy necesario para alguien que pretende dedicarse a la poltica. Tienes prevista una carrera? S, claro. Y con ms precisin que la mayora de los jvenes de mi edad. Me provocas la curiosidad. Bueno, pues... pasar unos aos... no muchos... en la administracin de la colonia. Espero verlo! Atencin, seor Summers, estoy convencido de que en este siglo las naciones civilizadas van a hacerse cargo cada vez ms de la administracin de las partes ms atrasadas del mundo. Y despus? El Parlamento. Mi padrino tiene en el bolsillo uno de esos que llaman burgos podridos. Enva dos miembros a la Cmara, y los nicos electores son un pastor borracho y un campesino que se pasa 8

William Golding Cuerpo a cuerpo las semanas despus de las elecciones en una orga indescriptible. Y, crees que debes aprovecharte de tamaos excesos? Bueno, hay dificultades. Nuestras malditas tierras estn empeadas, y como para tener un escao en la Cmara se necesita dinero, tendr que buscarme alguna sinecura. Charles se ri a carcajadas y despus se interrumpi abruptamente. No debera resultarme tan divertido, Edmund, pero la verdad es que s. Alguna sinecura! Y despus? Hombre, al gobierno! Un ministerio! Cunta ambicin! Consideras criticable ese aspecto de mi carcter? Charles se qued callado un momento y despus habl gravemente: No tengo derecho a criticarlo. Tambin yo soy as. T? Ah no! En todo caso, me pareces muy interesante. Espero sinceramente que tu carrera se desarrolle a tu entera satisfaccin y en beneficio de tus amigos. Pero, no empieza el pas a cansarse de los burgos podridos? Porque, no va en contra de la razn y de la equidad que un puado de ingleses elija a la Asamblea que nos gobierna a todos? Mira, Charles, en eso creo que puedo ilustrarte. Ese aparente defecto constituye el autntico genio de nuestro sistema... Ah, no! Imposible! Pero, amigo mo, la Democracia no es, y no puede ser, la representacin de todos. Vamos, seor mo, hemos de dar el voto a los nios, a los hombres sin hacienda? A los locos? A los delincuentes comunes? A las mujeres? Que no te oiga la seorita Granham! Por nada del mundo denigrara yo a esa respetable dama. Reconozco la excepcin. Denigrarla yo? No osara! Ni yo! Remos los dos. Despus segu con mi explicacin: En la poca ms brillante de Grecia, el voto estaba limitado a una fraccin de la poblacin. Los brbaros pueden elegir a sus jefes por aclamacin y batiendo en sus escudos con las espadas. Pero cuanto ms civilizado es un pas, menor es el nmero de personas capaces de comprender las complejidades de su sociedad! Una comunidad civilizada siempre hallar formas de limitar prudentemente el electorado a un cuerpo de electores de alta cuna, muy educados, profesionales capaces y hereditarios que procedan de un nivel de la sociedad que haya nacido para gobernar, espere gobernar y siempre gobernar! Pero Charles estaba haciendo gestos de apaciguamiento con las manos. Creo que efectivamente yo haba levantado la voz. Me interrumpi: Edmund! Calma! Yo no soy el Parlamento! Ests haciendo un discurso. Cuando nos cruzamos con el seor Prettiman junto al palo 9

William Golding Cuerpo a cuerpo mayor, estaba rojo de ira! Baj la voz: Estoy dispuesto a moderar el tono, pero no el contenido. Ese hombre es un teorizante. O algo peor! El error que siempre cometen los teorizantes es el de suponer que se puede adaptar un sistema perfecto de gobierno a la pobre faz imperfecta de la humanidad! No es as, Summers. Hay circunstancias en las que slo funcionan las imperfecciones de un sistema contradictorio y lento como el nuestro. Vivan los burgos podridos! Pero en las manos idneas naturalmente. Detecto algunos de los elementos de un proyecto de primer discurso en la Cmara? Sent que un sbito calor me encenda las mejillas. Cmo lo has adivinado? Charles me dio la espalda un momento y le hizo una advertencia a un marinero que estaba entretenido con unas cuerdas, algo de grasa y un pasador de cabos. Despus: Pero, y tu vida personal, Edmund... toda la parte de ella que no est consagrada tan absolutamente al servicio de tu patria? Bueno... supongo que la vivir como todos. Algn da (ojal tarde en llegar) tendr que ocuparme de las tierras, salvo que pueda convencer a alguno de mis hermanos para que se ocupe l. Debo reconocer que cuando me lanzo a pensar sobre mi futuro, me veo liberando a las tierras de su pesada carga gracias y ahora fui yo quien se ri a una donacin de la patria agradecida! Pero vas a pensar que soy un soador! Tambin Charles se ech a rer. No tiene nada de malo, siempre que sean sueos del futuro y no del pasado! Sin embargo, mi propuesta prctica no es ningn sueo. En un momento adecuado de mi carrera me casar... Ah! Me lo estaba preguntando. Puedo preguntarte si ya has escogido a la dama? Imposible. Acaso crees que me propongo ser el Romeo de alguna Julieta? Djame diez aos, y entonces alguna seorita que tenga diez o doce aos menos que yo, de buena familia, rica, bella... Y que ahora todava es una nia. Exactamente. Espero que seas muy feliz. Re. Vendrs a bailar a mi boda! Se produjo una pausa. Charles ya no sonrea. Yo no bailo. Hizo un breve gesto y se fue, desapareciendo en el castillo de proa. Me di la vuelta para saludar al seor Prettiman y a su prometida, pero vi que se metan por el saltillo de popa. Volv a mi conejera y me sent ante el tablero, pensando que aqulla haba sido una conversacin que podra resear en mi diario. Tambin pens en qu amigo tan agradable e ntimo se haba hecho Charles Summers. Todo aquello fue ayer. Y, esta maana, qu? No ha pasado nada. 10

William Golding Cuerpo a cuerpo He hecho una comida vulgar, he rechazado la bebida, porque bebo demasiado, he hablado, o mejor dicho he intercambiado monoslabos con Oldmeadow, que no sabe qu tareas hallar para sus hombres, dado un corte a Zenobia Brocklebank, que ha adquirido la costumbre de hablar con los marineros del comn... y me he vuelto a encontrar una vez ms ante esta enorme superficie blanca, con las ideas vacas. Ahora que lo pienso, tengo un tedioso asunto que contar. Acabo de volver a pasearme por cubierta con Charles Summers. Coment que el viento soplaba ms, a lo que le repliqu que no haba logrado detectar aumento alguno de nuestra velocidad. Asinti y dijo gravemente: Ya lo s. Tendra que haber aumentado, pero no puede porque lo impide el aumento de nuestros sargazos. Hemos pasado demasiado tiempo en la calma chicha. Me acerqu a la borda y mir hacia abajo. Se vean hierbajos, como cabellos verdes. Cuando nos balancebamos, se vea ms abajo algo oscuro que sugera unas hierbas igual de largas, pero de otro color. Despus nos balancebamos del otro lado y los rizos verdes se volvan a extender en la superficie del agua, todos extendidos en una direccin por nuestro ligero avance. No os podis deshacer de eso? Si estuviramos anclados podramos utilizar la rastra. Podramos meternos en una ra y carenar y frotar. Se ponen as de hierbajos todos los barcos en estas aguas? Los barcos modernos, los construidos en el siglo diecinueve, no. Tienen quillas de cobre en las que tardan ms en fijarse los elementos marinos. Es una lata. Tanto deseas llegar a las Antpodas? Se me hace muy largo el tiempo. Sonri y se fue. Record mi nuevo empleo y volv a mi conejera. Esto de escribir un diario que quiz no lea nadie ms que yo tiene sus ventajas. Todo lo decido yo! Si quiero, puedo ser totalmente irresponsable! No tengo que andar buscando frases ingeniosas para divertir a mi padrino, ni estar seguro de que me presento, por as decirlo, con mi mejor aspecto, como una novia que posa para su retrato de bodas. Quiz fuera demasiado honesto en mi diario para mi padrino, y a veces he pensado que en lugar de persuadirlo para que viera qu persona tan noble soy, es posible que haya aceptado el sentido literal de mis palabras y decidido que me he mostrado indigno de su proteccin. Que me lleve el diablo si consigo encontrar una forma de evitarlo, pues no puedo destruir lo escrito sin destruir el regalo que me hizo mi padrino, con su encuadernacin innecesariamente esplndida. He sido un idiota. No. He calculado mal. Cumbershum y Deverel han exhortado a Summers a que exponga al Capitn Anderson la conveniencia de cambiar el rumbo hacia el Ro de la Plata, donde podemos carenar y deshacernos de las hierbas. Me 11

William Golding Cuerpo a cuerpo lo ha dicho el joven seor Taylor, ese guardiamarina ms que animado y que a veces se me adhiere. Pero Summers no quiere. Sabe que Anderson quiere hacer todo el viaje sin recalar en un solo puerto. He de reconocer que a Summers, pese a ser tan buen hombre y tan excelente marino como estoy seguro de que lo es, no le agrada en absoluto contradecir a su capitn. El seor Taylor dice que se neg sealndoles algo que esta maana es indiscutible: que el viento ha aumentado considerablemente y que en consecuencia ha aumentado nuestra velocidad. El viento sigue llegando por la amura de babor, el horizonte ha perdido algo de su anterior claridad y ahora a veces suben salpicaduras de espuma hasta cubierta. Todos los tripulantes y los pasajeros se sienten animados con esto. Las seoras estn literalmente relucientes de salud y *

Falta la palabra en el original en papel.

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William Golding Cuerpo a cuerpo

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Es necesario suponer un espacio de nada menos que tres das entre la palabra con que de forma tan inescrutable termina el captulo uno y las que escribo hoy. Me vi interrumpido. Dios mo, cmo me duele la cabeza aunque no haga ms que mover el cuello! No cabe duda de que me he pegado un buen golpe, de la forma ms imprevisible. Si logro escribir en mi litera es porque Phillips me ha dado una tabla que apoyar en las rodillas y hecho algo que l califica de afirmarme la espalda con una o dos almohadas granticas ms. Por fortuna, o por desgracia, supongo que debera decir, el barco se mueve muy poco que yo sepa, aunque el viento est volviendo a llevarlo hacia zona de calma chicha, maldita sea veinte mil veces! A esta velocidad llegaremos a las Antpodas cuando all ya sea invierno, perspectiva que no me agrada, ni a los marineros tampoco, que han odo decir demasiadas cosas sobre los horrores del Ocano del Sur en esa estacin. Summers vino a verme en cuanto me repuse lo suficiente para hablar, y me dijo con una sonrisa de desagrado que el Capitn Anderson haba rechazado la sugerencia del Ro de la Plata, pero que ahora haba aceptado la posibilidad de fondear en el Cabo de Buena Esperanza, si es que podemos llegar. Entonces corremos peligro? Tard algn tiempo en contestarme. Un poco. Como siempre. Te ruego que no... Difunda la inquietud entre los pasajeros? Aquello le hizo rer. Vamos, ya ests mejor. Si pudiera conectar mejor la lengua con el interior de mi cerebro... Sabes, Charles, que slo puedo hablar con la parte de fuera? Son los efectos del golpe. Dentro de poco te sentirs mejor. Pero te pido por favor que no realices ms actos altruistas de herosmo. Me ests echando una reprimenda. En todo caso, tu cabeza no soportara ms golpes, y no digamos tu espina dorsal. 13

William Golding Cuerpo a cuerpo Es muy cierto que tengo siempre dolor de cabeza, o estoy a punto de tenerlo, si prefieres, y basta con que mueva el cuello... ay, qu diablo! Se fue y yo me puse a resear nuestra aventura. Estaba yo sentado ante mi tablero, jugueteando con la pluma, cuando empez a cambiar el ngulo de la cubierta bajo mi silla. Como llevbamos varios das seguidos haciendo una serie de zig-zags, o bordadas, o viradas, o como quiera que se diga en el idioma de los lobos de mar, al principio no me extra. Pero despus mi trasero (que se ha hecho perfectamente marinero por s solo) consider que el movimiento era ms rpido de lo acostumbrado. Y tampoco se daban los concomitantes habituales de la situacin, como los silbatos de los contramaestres, las advertencias a la guardia, los ruidos de pisadas ni el flamear de las velas. En cambio, se oy un restallido repentino, claro y atronador del velamen, que ces en un momento, y al cesar, mi perfecto marinero me inform de que nuestra cubierta se inclinaba, y cada vez con ms rapidez, con ms urgencia. Me he convertido en un escritor, y mi primer movimiento consisti en cerrar la pluma en su estuche y tapar el tintero. Cuando lo logr, ca en mi litera... ahora se oan muchos ruidos: gritos, silbatos, golpes, choques, y chillidos en la conejera de al lado, donde mi ex inamorata, Zenobia, chillaba ms o menos a coro con la supuesta esposa del seor Brocklebank. Me puse en pie como pude, logr abrir la puerta y fui, a cuatro patas, hacia la luz del combs. Como dicen prcticamente todos los libros de viajes que he ledo, lo que ahora presenciaron mis ojos me hel la sangre, me puso el pelo..., etc. Todo el escenario haba cambiado de modo irreconocible. Las planchas que antes haban estado relativamente a nivel estaban ahora ms inclinadas que la pendiente de un tejado, y cada vez se acercaban ms a la perpendicular. Observ, con el tipo de razn fra que se derivaba de mi propia impotencia, que estbamos perdidos. Estbamos volcando, zozobrando. Todas nuestras velas estaban henchidas en la mala direccin, todos los cabos que deban estar flojos estaban tensos, y los que deban estar tensos se movan como las de las ataduras de la cobertura de un almiar deshechas por una tormenta. Nuestras amuradas de sotavento estaban casi en el agua. Y entonces lleg, no tanto de all arriba como de all fuera, un lento roce, rasguido, astillado. A proa por alguna parte, esos enormes maderos que parecen tan pequeos y a los que llaman masteleros de gavia oscilaban y caan, formando una autntica trama de cabos y de lonas rotas. En las amuradas de barlovento haba unos cuantos hombres que trataban de manejar unos cabos. Vi a uno de ellos junto al saltillo del castillo de proa, que no paraba de dar hachazos. Por encima de m vi algo que todava me resulta difcil de creer: la rueda del timn del barco giraba de tal modo que los dos hombres encargados de ella salieron despedidos como gotas de agua, el ms distante de m al aire, por encima de la rueda para aterrizar del otro lado; el ms prximo derribado a cubierta como fulminado por un rayo. Con el girar de la rueda lleg del timn en s un ruido espantoso. 14

William Golding Cuerpo a cuerpo Vi que el propio Capitn Anderson soltaba un cabo de una cabilla y se lanzaba temerariamente a tirar de otro... Me abalanc hacia all y tir yo tambin. Sent que el cabo se mova por efecto de nuestras fuerzas sumadas, pero (segn me han dicho) el cabo que haba soltado l estaba restallando por aquella parte, pues sent un golpe terrible en la cabeza y la espalda. No ser yo quien suscriba ese lugar comn de y perd de repente el conocimiento, pero desde luego lo que conoc a partir de entonces era muy confuso y borroso. Creo que, sin saber cmo, me qued enredado en cubierta con el joven seor Willis. Salvo un dolor tremendo en la espalda y un enorme zumbido en la cabeza, casi me senta a gusto. Claro que yo yaca encima del seor Willis. En cualquier otra circunstancia, no habra escogido ni soportado al seor Willis como colchn, pero entonces me sent decididamente irritado por los esfuerzos que haca aquel muchacho por salirse de debajo de m. Despus, alguien tir de l, y en un momento me encontr con que ya no tena almohada, sino una cubierta que ahora pareca haber recuperado la horizontal. Abr los ojos y mir hacia arriba. Haba unas nubes blancas y un cielo azul. Estaba el palo de mesana, con las velas no recogidas, sino tensas contra las gavias. Ms a proa, parte del palo mayor segua en pie, con las velas de abajo todava tensas, pero con el mastelero de gavia cado y el aparejo enredado de esa forma para la que los marineros tienen tantas expresiones. Tambin haba cado el mastelero de velacho, pero ste totalmente, y yaca en parte fuera de la borda y en parte sobre el castillo de proa, encima del cabrestante. Me qued esperando a que se aliviaran algunos de mis mltiples dolores. Oa, aunque a lo lejos, al Capitn Anderson que profera un torrente incesante de rdenes. Nunca lo he comprendido menos ni me ha agradado ms. Su voz resonaba con calma y confianza. Y entonces, aunque parezca increble, lleg un momento en medio de aquella andanada o granizada de rdenes en que hizo una pausa y observ con un tono de voz ms localizado y normal: Que alguien se encargue del seor Talbot. Qu honor! Se me acerc Phillips, pero yo no estaba dispuesto a quedarme atrs en nobleza. Djalo, hombre. Habr otros en peor estado que yo. Celebro decir que aquello no surti ningn efecto en Phillips, que estaba tratando de introducir algo blando entre mi cabeza y la cubierta. Eso me hizo sentir un poco mejor. Los latidos escarlata que senta bajo la frente fueron convirtindose en sonrosados. Qu diablo ha pasado? Una pausa. Despus... No lo s, caballero. En cuanto recuperamos el equilibrio he venido en busca de usted. Flexion una pierna y luego la otra. Parecan estar bien, igual que los brazos. El cabo no haba hecho ms que despellejarme un poco las palmas de las manos. Pareca haberme salvado de la catstrofe, fuera la que fuera, con slo un dolor de cabeza y unas contusiones. Phillips, tendras que ocuparte de las damas. En lugar de replicar, introdujo otro pliegue de tejido entre mi 15

William Golding Cuerpo a cuerpo cabeza y la cubierta. Volv a abrir los ojos. Ya estaban bajando, pulgada a pulgada, el mastelero roto. Haba un grupo de marineros en medio de lo que quedaba de nuestro aparejo. Levant la cabeza dolorida justo a tiempo para ver cmo recuperaban el mastelero de velacho y lo soltaban del cabrestante. Estaba astillado y sobresala una yarda o dos ms all del combs. Por encima de m haban vuelto a colocar en su botaln el pico de cangreja de popa. Record las enormes velas henchidas por encima de m cuando el buque bajaba las amuradas hasta rozar la espuma del mar. Qu ha pasado? Que el barco est lleno de marineros de agua dulce de mierda, si permite usted la expresin, caballero. No me senta nada inclinado a mover el cuerpo, y me limit a levantar ms la cabeza para mirar en mi derredor. El resultado fue un dolor repentino como jams haba experimentado: como si me hubieran asestado una pualada en la cabeza. Renunci a toda nueva tentativa y yac inmvil. Summers y el capitn mantenan una fluida conversacin de lobos de mar, muy serios. Si los muones no estaban demasiado tensos... si el barco no estaba demasiado reventado. Mov experimentalmente los ojos para mirar a los dos oficiales y comprob que aquello no me causaba demasiado dolor. El seor Talbot haba tratado con gran valenta de ayudar al capitn con el briol de la mayor de mesana hasta que una escota de foque lo dej sin sentido. El seor Summers no hubiera esperado menos de m. El seor Summers solicitaba permiso para seguir con sus obligaciones, permiso que se le concedi. Estaba yo a punto de tratar de sentarme cuando volvi a hablar el capitn: Seor Willis. El seor Willis se hallaba junto a la abandonada rueda del timn, que ahora giraba suavemente a izquierda y derecha. Estaba yo a punto de sealar al capitn aquel terrible descuido cuando subieron corriendo por la escala dos marineros que la agarraron cada uno de un lado. Seor Willis! Normalmente, el seor Willis, uno de nuestros guardiamarinas, es de tez plida. O el golpe en la cabeza me haba estropeado la vista, o efectivamente el seor Willis se haba puesto de un verde brillante. Cuntas veces tengo que llamar a usted para que me responda? El pobre chico, Willis, cerr la boca y la volvi a abrir. Junt las rodillas para no caerse, creo. Mi capitn. Estaba usted de guardia. Mi capitn, seor, l, el seor... Ya s qu seor, seor Willis. Estaba usted de guardia. De la boca del seor Willis no sali ms que un leve cloqueo. El Capitn Anderson blandi el brazo derecho y le peg una sonora bofetada! Pareci dar un salto en el aire, desplazarse de costado y derrumbarse. 16

William Golding Cuerpo a cuerpo Levntese usted, seor mo, cuando le hablo! Ve usted esos masteleros, idiota? Levntese! Tiene usted idea de cunta lona se ha hecho pedazos, de cunto camo no vale ya ms que para estopa? Le juro seor mo, que cuando volvamos a disponer de un mastelero de mesana, se va usted a pasar el resto del viaje ah arriba! Mi capitn, el seor, el seor... Vaya a buscarlo, Willis, me oye? Quiero verlo aqu, delante de m, y ahora mismo! Yo no hubiera credo que pudieran expresarse en dos palabras tanta ira y tanta amenaza. Era el famoso rugido del Capitn Anderson, un sonido terrible, y pens que lo mejor era quedarme all yacente, con mi recin hallado valor. Segu con los ojos cerrados, y por eso pude escuchar la siguiente conversacin sin ver a ninguno de los participantes. Sonaron unos pasos titubeantes, y despus la voz de Deverel, al mismo tiempo borrosa y sin aliento: Maldita sea lo que ha hecho ahora ese chico, Dios lo confunda! Anderson respondi airado, pero en voz baja, como si no quisiera que lo escuchara nadie: Seor Deverel, estaba usted de guardia. Deverel respondi, en voz igual de baja: Estaba el joven Willis... Por Dios, el joven Willis, so idiota! No estoy... Va usted a escucharme. Existe una orden permanente en contra de dejar de guardia en alta mar a un guardiamarina. De pronto, Deverel empez a gritar: Todo el mundo lo hace! Si no, cmo van a aprender los chicos? Para que el oficial de guardia pueda largarse y emborracharse! Yo vine a cubierta mientras todo se haca aicos y juro por Dios que usted no estaba en su puesto! Llega usted tambalendose, so borracho... No tolero que me llame eso ni usted ni nadie! Voy a hacer... Anderson alz la voz: Teniente Deverel, su ausencia de cubierta mientras estaba usted de servicio constituye imprudencia criminal. Considrese usted arrestado. Pues a la mierda, Anderson, so cabrn! Se produjo una pausa, durante la cual no os ni siquiera respirar. Anderson respondi framente: Y, seor Deverel, le queda prohibido beber. Phillips y Hawkins, el camarero del capitn me llevaron a la litera. Como cuestin de poltica, hice todo lo posible por parecer inconsciente. Pens que ahora tendra que celebrarse un consejo de guerra, y no quera participar en l como testigo ni en ningn otro aspecto. Me dej reanimar con coac y despus agarr a Phillips de la manga para que no se marchara. Phillips, tengo sangre en la espalda? 17

William Golding Cuerpo a cuerpo No que yo haya visto, caballero. Una escota de foque me ha dado en la cabeza y en los hombros y me ha dejado totalmente inconsciente. Me duelen todos los huesos del cuerpo. Ah! exclam muy animado, lo que pas es que le dio en la espalda un cabo suelto... lo que nosotros llamamos un largador, caballero. Es el que le da el azote al ltimo en bajar, en la espalda o en el trasero, con perdn por la expresin. No deja ms que una rozadura. Qu ms ha pasado? Cundo, caballero? El accidente, hombre, los mstiles rotos... qu dolor de cabeza! Y Phillips me lo cont. Cogidos en facha, casi hechos una facha t, l, ella o todos hechos una facha. Recuerdo a mi madre dicindole a su doncella: ... pero cuando o lo que peda aquella mujer por una yarda del pao, aunque precioso, te aseguro, Forbes, que antes ira hecha una facha. Y lo deca mi querida madre, que me haba permitido viajar por el Continente durante la ltima paz, pero me haba advertido en contra de asomarme a la barandilla del barco! Qu idioma el nuestro, qu diverso, qu directo cuando es indirecto, cun completa y, por as decirlo, inconscientemente metafrico! Record mis aos de traducir versos ingleses al latn o el griego, y la necesidad de encontrar alguna forma sencilla que comunicara el sentido de lo que el poeta ingls haba envuelto en el brillante obscurecimiento de sus propias imgenes! De todas las actividades humanas, como hemos escogido una vez tras otra recurrir a nuestra experiencia del mar! Llegar a buen puerto, quedarse uno desarbolado, lanzar una andanada, encallar, echar el ancla, navegar a toda vela, ir a viento en popa, naufragar... Dios mo, podra escribirme un libro entero sobre el efecto del mar en el idioma! Y ahora la metfora regresaba a su origen. Nosotros, nuestro barco, tomados por delante, nos habamos quedado cogidos en facha! Acostado en mi litera, me lo represent todo. Deverel haba bajado a tomar algo, dejando el barco al cargo del tonto de Willis. Dios mo, al pensarlo me volvi a saltar el corazn. Mi pas, me dije, tratando de ponerme de buen humor, mi pas poda haber sufrido una notable prdida. Poda haberme ahogado yo! Y as, con Willis de guardia, se haba producido un cambio, una confusin del oleaje en las amuras de sotavento, una espuma, un torbellino, el agua, el agua golpeada rpidamente por dos manos invisibles que se juntaron con todava ms rapidez: los dos muchachos al timn miraran de los apagapenoles de mayor que se destrozaban, a la brjula, quiz en busca de Deverel y no veran ms que a Willis con la boca abierta, en busca de autoridad sin hallarla, habran girado la rueda para presentar la proa al oleaje que teman azotaba nuestro costado, pero no, no habran hecho nada porque Willis no haca nada, y el oleaje golpeara en el lado vulnerable de nuestras velas, que al estar desplegadas lo recibiran de plano, y entonces las destrozara, las hara caer, y nuestras amuradas iran inclinndose hasta rozar el 18

William Golding Cuerpo a cuerpo mar, con nuestro timn vuelto del revs! Y as, mientras la tripulacin trabajaba para deshacer lo que Deverel y Willis haban hecho a medias con un descuido de unos segundos, yo yaca esperando a que se me pasaran los latidos de la cabeza, y por fin se fueron pasando, sobre todo cuando logr dormirme. Lo ltimo que recuerdo haber pensado antes de que llegara el sueo fue cuntas ideas imprevistas me haba sugerido aquella sencilla frase de quedar cogidos en facha!

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Pero, curiosamente, una vez en mi litera me sent deseoso de quedarme en ella, y no slo una o dos horas, sino varios das con sus noches. Summers me traa algunas noticias de nuestra situacin. Estbamos volviendo de forma terriblemente inevitable a la zona de calma chicha, pues si nuestro navo con todo su aparejo apenas si lograba avanzar contra el viento, en su mutilado estado era impotente. Y tampoco podamos abrigar la esperanza de recuperar todo nuestro velamen. Nos faltaban perchas, explic Summers y la reduccin en superficie de velamen era superior a la mejora que se consegua gracias a la limpieza que ahora estaba logrando hacer de los sargazos que circundaban la lnea de flotacin. Quiz fuera otra de aquellas metforas: estbamos desarbolados. Pasaron tres das ms antes de que pudiera levantarme salvo para los fines ms esenciales. Fue un tambaleante Edmund el que por fin se dirigi al combs. Inmediatamente vi que habamos vuelto a una zona desolada de calor, inmovilidad y neblina. No se vea ni nuestro propio bauprs, y si logr ver los masteleros fue porque ahora estaban ms bajos que antes. La colocacin de nuevos masteleros, provisionales, me asegur Summers, era algo que exiga todos los recursos del buque tanto en madera como en energa humana. Entre tanto, estbamos reducidos a la impotencia. Sin embargo, el cuarto da me sent ms recuperado, y pronto nos empezaron a pasar cosas que me hicieron olvidar el dolor de cabeza. Me despert Phillips, al que desped con un gruido en cuanto o que haba puesto el agua en mi lavabo de lona. El aire estaba rancio, y pareca tan tibio y hmedo como el agua. Al irme acercando ms a la superficie de la conciencia record con tristeza los das ms hmedos y grises del invierno: lluvia, granizo, nieve, aguanieve, cualquier cosa mejor que esta monotona de densa inmovilidad! Para no andarnos con eufemismos, estaba yo buscando algn motivo para salir de mi litera cuando o un grito lejano. No distingu lo que deca, pero no pareca proceder del nivel de la cubierta. Adems, tras aquel grito lleg una voz de casi inmediatamente encima de m, y despus otra 20

William Golding Cuerpo a cuerpo rplica lejana. O un rugido atronador que no poda ser sino el propio Anderson, en su estado de nimo habitual de admonicin beligerante. Evidentemente, algo haba cambiado en nuestras circunstancias, y slo poda ser para mejor. Quiz el viento! Sal de la litera con algn esfuerzo, y ya me haba puesto la camisa y los pantalones cuando o un jaleo de lo ms extraordinario entre los pasajeros, que haban salido y llenaban el vestbulo. Me haba puesto la casaca cuando, tras una llamada puramente formal, Deverel abri la puerta de mi conejera. Pero ya no se trataba del mismo hombre rgido y distante, consumido interiormente por las llamas de su propia vergenza y su resentimiento! Le brillaban los ojos y su cara y todo su porte revelaban placer y animacin. Observ asombrado que llevaba en la mano izquierda la espada enfundada. Talbot, amigo mo! Por Dios, Talbot! Han terminado mis dificultades! Ven conmigo! Ya iba a salir a cubierta. Pero qu pasa? No lo has odo, hombre? Una vela! Qu diablo! Esperemos que sea de las nuestras! Y tu valor, hombre? Le han visto los sobrejuanetes y son ms blancos que un pauelo de seora! Es un barco enemigo, con toda seguridad! Summers nos haba asegurado que los franceses estaban derrotados para siempre... Ah, eso! Qu esperabas, una escuadra? Pero un solo barco... Quiz el Napo haya enviado una fragata a interceptarnos. Pero sea un gabacho, un maldito yanqui o un holands, me da igual... Un combate sangriento borra todas las deudas. Tu honorable John tiene suerte en el amor y en la guerra! Es posible que esto te sirva para un ascenso, Deverel, y lo celebro por ti, pero en cuanto a m, al diablo con todos los franceses! Deverel no haba esperado hasta or estas ltimas palabras, y debo reconocer que no eran muy heroicas. Pero recin salido de la litera y apenas curado de mi dolor de cabeza... si alguien pudiera actuar como un hroe en un momento as sera un autntico Nelson. Sin embargo, puse mis ideas en orden y me dirig hacia el combs. Nuestros pasajeros estaban agrupados, o quiz debiera decir refugiados, junto al saltillo de la toldilla. Los emigrantes estaban similarmente refugiados frente al saltillo del castillo de proa. El silencio era total en nuestro universo, que la neblina reduca a slo una parte de nuestro buque. Summers estaba en la toldilla con Cumbershum. El Capitn Anderson estaba inclinado sobre la barandilla de la cubierta superior, escuchando a Cumbershum, que hablaba en tono moderado para l. Ese hombre es un imbcil, seor mo, y no sabe ni indicar bien una marca. He mandado subir al seor Taylor con instrucciones de no decir nada, pero s de sealar dnde est si lo vuelve a ver. No ha dado muestras de habernos visto l? No, mi capitn. Pero con dos masteleros cados hay posibilidades de que escapemos. 21

William Golding Cuerpo a cuerpo Escapar, seor Cumbershum? No me agrada la palabra escapar. Yo no voy a escapar, seor mo. Si se acerca y es enemigo, combatir. Naturalmente, mi capitn. Seor Summers, tenemos seis caones grandes por banda. Disponemos de servidores experimentados para todos ellos? No, mi capitn. Apenas para una banda, y de hecho ni siquiera eso, con los botes en el agua de proa a popa y grupos en cubierta para repeler un abordaje. Acabo de decir que recojan las redes, mi capitn. Pero en cuanto al resto... El seor Taylor est haciendo seales. Podamos ver al seor Taylor por encima de nosotros, entre la neblina. Se aferraba a un amasijo indescriptible de cuerdas encima del mastelero de mayor. El Capitn Anderson mir a la bitcora. Sudeste por este, media al sur. Con todo respeto, mi capitn, visto desde aqu, el seor Taylor parece sealar justo sudeste por este. Botes al agua, seor Summers. Despus, que gire. Creo que podramos prolongar nuestro perodo de preparacin si giramos a noroeste por oeste. No creo, mi capitn. Bastara con una rizadura para zozobrar. No, seor Summers. Que gire. A sus rdenes, mi capitn. Seor Deverel... Sigui una serie confusa de rdenes que no pude seguir ni en su dcima parte. O cmo se deca a las damas el camino que deban seguir para llegar a cubierta del sollado y que deban tomar refugio all en cuanto se lo dijeran. Parecan estar extraordinariamente tranquilas. La seorita Granham pareca capaz de rechazar un abordaje slo con un gesto. El seor Prettiman, para ser un republicano confeso, por no decir un jacobino, ostentaba un aire de truculencia indignada que quiz se derivase de sus dudas acerca de cul debera ser su actitud. De no haberme sentido deprimido e irritado por esta interrupcin posiblemente rpida, e incluso terminacin, de la carrera de Edmund Talbot, me haba agradado preguntrselo. Pero no hablaba nadie. Estbamos mudos, y despus, de comn acuerdo, fuimos yendo al saln de pasajeros, donde, segn observ con inters, se consumi algo de vino antes de la comida y durante ella. Trat de olvidar mi propia debilidad y el regreso de mis dolores con objeto de elevar los nimos de la compaa, declarando que como a dos barcos en un ocano as les resultara difcil encontrarse incluso a propsito, no haba perspectiva alguna de que chocramos accidentalmente. Pero si as ocurriera, declar, entonces habramos de combatir. Y en consecuencia levanto mi copa en un brindis por la victoria! Pero jams he asistido a una reunin ms triste y menos marcial! Lo nico que ocurri fue que el pequeo Pike tir el tenedor y el cuchillo y rompi a llorar. Mis hijas! Ay, mis hijas! La pequea Arabella! La pobre Phoebe! 22

William Golding Cuerpo a cuerpo Su mujer le puso una mano en un hombro para tranquilizarlo. Me dirig a l en tono sincero, de hombre a hombre: Vamos, Pike, no tenga usted miedo, hombre! Estamos todos en el mismo problema y vamos a combatir bien! En cuanto a sus hijas, tranquilcese... son demasiado pequeas para los franceses! Debo reconocer que esta ltima observacin fue lamentable por lo que implicaba. La seora Pike prorrumpi en grandes sollozos. Zenobia y la seora Brocklebank chillaron al unsono. La seorita Granham dej en la mesa el tenedor y el cuchillo y me contempl con una mirada ptrea. Seor Talbot dijo, se ha superado usted a s mismo. Slo quera decir... Pero interrumpi Prettiman: Seor mo, no se crea usted las historias que circulan acerca del comportamiento de los franceses. Son tan civilizados como nosotros. Podemos esperar que nos traten con la misma e incluso ms generosidad y liberalidad que nosotros a ellos! Hemos de quedarnos aqu y dejar que nos pastoreen como a ovejas? Seor Bowles, creo que tiene usted algunos conocimientos de derecho. Como pasante de abogado, caballero. No podemos los paisanos combatir? Ya haba yo considerado la cuestin. Creo que los pasajeros podemos servir un can, como lo llaman, lo cual comporta tirar de una cuerda. Podemos decir que nos obligaron. Pero si nos ven en cubierta espada y pistola en mano, jurdicamente tienen derecho a cortarnos el cuello. Habla usted con mucha claridad repliqu. Cabra incluso decir que con sangre fra. Existe una salida, caballero. Tambin la he considerado. Los pasajeros podramos presentarnos voluntarios, prestar juramento, figurar en el cuaderno de bitcora, como dicen. No estoy seguro de cul sera la situacin en materia de emolumentos de la Armada en tal caso. Una copa de vino para usted, seor Bowles! Nos acaba de indicar cul es nuestro deber! La seorita Granham tuvo la bondad de dedicarme una de sus sonrisas lunares de Minerva. Una noble decisin, seor Talbot. Estoy segura de hablar en nombre de todas las damas presentes si digo que eso nos tranquiliza en gran medida. Se oyeron comentarios de asentimiento y algunas risas. Pero despus su prometido, el cmico Prettiman, exclamo por encima de todas las voces, con el tono apasionado que a menudo provoca en l la filosofa del gobierno: No, no, no! Con todo respeto, seorita Granham; seor Talbot, cmo puede usted presentarse voluntario sin saber a qu enemigo nos enfrentamos? Y si ese buque no es el cruel emisario de un tirano, sino un barco que se ha liberado de su yugo y ahora est al 23

William Golding Cuerpo a cuerpo servicio del pas de la libertad? Y si es de los Estados Unidos de Amrica? Qu importa eso? Estamos en guerra con los Estados Unidos! Se produjo una discusin muy confusa. Va usted a presentarse voluntario, seor Bowles? En determinadas condiciones, seor Talbot. He de reconocer que hallo la perspectiva de entrar en combate con una nave yanqui menos exultante que la de una batalla con los franceses. Despus de todo, son como nosotros, qu diablo! Aquel condenado sinvergenza de Paul Jones tena en su barco ms marinos britnicos que americanos! Y los holandeses? Que vengan todos juntos. Haremos una defensa notable. Usted, seor Bowles, derramar cualquier cantidad de sangre con tal de que el contrato est bien redactado. El seor Prettiman nos ayudar contra los franceses o los holandeses o los piratas o incluso los esclavistas, pero dejar marcharse a cualquier americano que tenga la temeridad de interponerse en su camino. Tal y como yo haba esperado, volvieron a orse risas cuando dije aquello. Pero sufrieron una interrupcin cuyo origen era de lo ms inesperado. El pequeo Pike se puso en pie de un salto y me empez a gritar como si padeciera un ataque de histeria: Cmo puede usted bromear as? Qu importa cul sea el barco que est ah escondido en medio de la niebla, salvo que tiene caones y puede dispararlos contra nosotros? Yo soy capaz de combatir como el mejor, sea cual sea su condicin. Pero no voy a combatir por mi pas! Me he marchado de l! No voy a combatir por mi barco, ni por mi rey, ni por mi capitn. Pero s combatir contra cualquier barco o cualquier pas del mundo en defensa de m, mi familia... Prorrumpi en sollozos perfectamente audibles en el silencio que se haba producido mientras hablaba. La seorita Granham alarg una mano en direccin a l y despus la retir. La seora Pike lo tom de una mano y se la llev a una mejilla. l se sent y sus sollozos se fueron apagando lentamente. Creo que todo el mundo tena la mirada fija en sus platos respectivos ante aquella exhibicin emocional tan poco inglesa. Pens que ya era hora de olvidar fantasas marciales e historias. Pese a lo agotado que me senta, me consider obligado a perseverar. Vamos dije. Consideremos la situacin. Quiz exista un barco, unas velas vistas durante unos segundos en medio de la niebla. Lo ms probable es que no tenga nada que ver con nosotros. Lo ms probable es que nos haya visto. Despus de todo, hemos perdido los masteleros. Si nos ve...; bueno, despus de todo somos, en apariencia, un navo de lnea de la Armada Real, el ingenio de destruccin ms temido y ms terrible del siglo actual! Cranme que las posibilidades de que haya un combate son remotas. Si, por mi parte, he parecido inconscientemente alegre ante la perspectiva de una batalla, ruego el perdn de las personas presentes que tienen 24

William Golding Cuerpo a cuerpo responsabilidades por otras vidas adems de las suyas. Pero no se inquieten. Apuesto mil contra uno a que no vamos a volver a ver ni a or a ese barco. Me temo que no va a ser as. Alc la vista, asombrado, y volv a sentir una punzada de dolor en la cabeza. Summers estaba en el umbral de la puerta, sombrero en mano. Damas y caballeros, pese a los encomiables esfuerzos del seor Talbot por calmar sus naturales aprensiones, me temo que no va a ser as. Ese barco, sea el que sea, est atrapado por la calma chicha, igual que nosotros. Cuando la calma se prolonga, y me refiero a tres das o incluso semanas, los barcos se van aproximando entre s por la atraccin mutua de los objetos pesados cuando no existe nada que los separe ms que un fluido ligero y fcil de recorrer. Si no se levanta el viento, nos iremos acercando hasta hallarnos el uno junto al otro. Ahora el silencio era mortal. Charles, no me parece creble. Pero es verdad. El capitn Anderson cree que podrn ustedes conducirse mejor si se les explican los datos de la situacin. Como ya saben ustedes, hemos avistado, o mejor dicho vislumbrado, un barco que quiz nos haya avistado y quiz no. Es posible que sea francs, enviado para interceptarnos... Brocklebank lo interrumpi: Cmo diablo iban a saber...? Summers me mir a m. Pueden estar seguros dije de que su Ministerio de Marina sabe tanto de nosotros como nosotros mismos. Bien, los franceses dijo Bowles. El Napo debe de tener designios de conquista en las Antpodas! Est demasiado ocupado en Rusia para eso coment. Y los yanquis, Charles? Lo nico que sabemos es que esas velas blancas no pueden ser britnicas. Entonces, qu vamos a hacer? Estos caballeros se han comprometido a ayudaros en todo lo posible. Summers sonri. No esperaba menos, y daremos a todos ustedes misiones adecuadas. El seor Askew, el artillero, est organizando unos preciosos fuegos artificiales con yesca y unos paquetitos de plvora. Junto con los pocos caones de gran calibre que tenemos, es posible que d la apariencia de una andanada completa del costado visible de nuestro barco, siempre que el enemigo no pueda vernos sino a medias en medio de la niebla. Hemos de esperar que con una salva lo hagamos huir, porque desde luego debemos de tener un aspecto horrible. Pero y si no nos ve ni a medias en medio de la niebla? Est cayendo la noche! Cmo van a saber que somos el enemigo? Pondrn faroles de seales y esperarn nuestra respuesta. Si esas seales no figuran en 25

William Golding Cuerpo a cuerpo nuestra lista secreta de reconocimiento, entonces responderemos con nuestra andanada. Y despus? Una andanada y jams se podr acusar al Capitn Anderson de rendir la nave sin combatir. Y un diablo que no! Calma, Edmund. Somos un barco de la Armada de su Majestad y haremos lo que podamos. Sonri a todo el mundo, se puso el sombrero y se retir. El pequeo Pike, al que se le iban pasando los sollozos, me gru literalmente desde el otro lado de la mesa: Vea de lo que valen sus tentativas de tranquilizarnos, seor Talbot! Lo ha hecho mejor Summers. Yo no tengo espada. Tiene usted una espada, Bowles? Yo? Dios mo, caballero, no. No dudo de que las haya en el barco. Quiz se trate de machetes. Seor Brocklebank, perdneme si comento que es usted una persona bastante corpulenta. Querra usted bajar con las damas? Seor mo, me siento inclinado a permanecer en cubierta. Despus de todo, si bien he representado en mltiples ocasiones la guerra en la mar, nunca haba tenido, hasta ahora, una oportunidad de tomar notas en medio de una batalla. Me ver usted, seor mo, cuando rujan los disparos, sentado en mi taburete de campaa y observando con ojo entrenado todo lo que merezca la pena observar. Por mencionar un ejemplo, muchas veces he preguntado a militares (y en el trmino de militares incluyo a los marinos) cmo aprecia exactamente el ojo humano el desplazamiento de una bala de can. Evidentemente, cuanto ms se acerca la bala al observador, ms lentamente parecer que avanza. Imposible estar mejor situados para la observacin. Slo espero que no haya cado demasiado la noche antes de que comience el combate. Segn sus clculos, caballero, quien tendra la idea ms precisa de cmo es una bala de can sera el hombre a quien una de esas balas le vuele la cabeza. Lo que llegue llegar. La madurez lo es todo... De hecho, en mi propio caso, si puedo referirme a l, el exceso de madurez lo es todo. Qu es la vida, seor mo? Un viaje en el que nadie... en el que no sabemos, no s si me explico... Era evidente que el seor Brocklebank se estaba aproximando a su habitual estado de embriaguez. En consecuencia, me puse en pie e hice un saludo a la compaa. Se me haba ocurrido una idea extrasima. Era posible que me mataran! Acababa de comprender algo que puede parecerle raro a quien no se haya encontrado en un caso parecido. O digamos que lo haba comprendido y no lo haba comprendido. Pero ahora la conciencia de aquello resultaba... opresiva. He de pedir a la compaa que me excuse. Tengo que escribir unas cartas. 26

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Fue la confusin de mi estado mental lo que me llev a decir algo tan simple, cuando de hecho mi abrupta partida requera una explicacin compleja si aspiraba a que se me comprendiera. La verdad era que todo el nerviosismo consecuencia de haber avistado un barco desconocido haba hecho que me doliera la cabeza ms que nunca desde que me la golpe aquel cabo. Ahora haba previsto un peligro para mi reputacin y estaba confusamente decidido a conjurarlo. Si permita que aumentara, o incluso continuara, aquella grave incomodidad en la cabeza no me hallara en condiciones de hacer frente al enemigo! No era imaginable que, de todos los caballeros voluntarios, fuese yo el que se quejara de que, si bien deseara participar en nuestra defensa, me hallaba demasiado incapacitado por la jaqueca y tena que reunirme con las damas en la cubierta del sollado! Dije a Phillips que me trajese algo para el dolor de cabeza y me lo tom en la litera, donde, para mi gran sorpresa, advert que se trataba de una dosis ms del paregrico del sobrecargo, as que, afortunadamente, aunque me abstuve de tomrmelo de un trago cuando comprend lo que era, mi primer sorbo bast para sacarme el dolor de cabeza a unas seis pulgadas de distancia y hacia la izquierda, segn me pareci. Tambin tuvo el efecto de provocarme el deseo y la capacidad de caer en la Fantasa, y al cabo de unos minutos me hall componiendo (pero mentalmente y en la litera) cartas a mi madre y a mi padre, e incluso a mis hermanos menores, que sigo creyendo eran fragmentos de prosa no exentos de nobleza. Pero el efecto ms natural, y al mismo tiempo el ms peligroso, de la droga (con un enemigo que cada vez se aproximaba ms a nosotros en medio de la niebla) fue el de dejarme dormido! Me despert de golpe de un sueo desagradable en el cual el pobre Colley, de un modo sobrenatural demasiado frecuente en aquel estado, haba convocado al enemigo y haca que ste se acercara por minutos. Ms que bajarme de la litera, me ca de ella, con el dolor de cabeza aliviado, pero con ms sensacin de confusin que nunca. Corr al combs. Al principio, pens que la niebla se haba 28

William Golding Cuerpo a cuerpo hecho ms densa, pero despus vi que era la rpida cada de la noche tropical. Nuestras damas estaban agrupadas junto al saltillo de la toldilla, desde el cual supongo que podan descender inmediatamente a la cubierta del sollado. Estaban contemplando la amura de babor. Por encima de ellas, en la cubierta superior, estaban alineados unos cuantos de los soldados de Oldmeadow, con su jefe. A proa, pese a la oscuridad, logr distinguir unos grupos reunidos en el castillo. Los emigrantes estaban reunidos en el saltillo. Reinaba el mayor silencio. Deverel vino a zancadas hacia popa a la cabeza de un grupo de emigrantes. El nico ruido que se oa en el buque era el que hacan sus zapatos. Se hallaba en un estado de gran nerviosismo, aunque contenido. Llevaba la espada, enfundada, en la mano izquierda. Temblaba un poco. Pero, Edmund! Crea que ya estabas con la artillera! Maldita sea, me qued dormido! Solt una carcajada. Qu calma! Muy bien, compaero, pero todos los dems han bajado ya. Buena suerte! Lo mismo digo. Ah, yo... ahora mismo dara el brazo derecho por una buena batalla! Sigui adelante y subi a saltos la escala de la toldilla. Yo fui en sentido opuesto, hacia la zona en desorden donde se hallaban los caones. All se evidenci inmediatamente algo lamentable. Yo era demasiado alto para aquella cubierta. La haban diseado para una compaa de enanos, quiz de mineros, y yo no poda mantenerme erguido en ella. En consecuencia, esper a recibir instrucciones. No haba mucha menos luz que arriba, porque todas las troneras estaban abiertas. Nuestros seis grandes caones estaban emplazados, pero todava no estaban aparejados. Al lado de ellos haba mucha gente, pero dando la espalda al mar, mientras el seor Askew, nuestro oficial de artillera, se paseaba arriba y abajo, hablando a la compaa. Llevaba un cinturn en el que se haba puesto dos pistolas. Ahora, atencin estaba diciendo, especialmente los que no tengan experiencia de todo esto. Ya han visto cmo se cargan y se ceban los caones. Si hay que volver a cargarlos, dejen que lo hagan quienes ya tienen experiencia. Ustedes, caballeros, y tambin los emigrantes, agarrarn los cabos que les indiquen los jefes de pieza y cuando stos digan Halar! y en aquel momento la voz del seor Askew se convirti en algo que cabra calificar de un rugido reprimido , entonces halan ustedes hasta herniarse. Quiero ver sus tripas desparramadas por ah y por ah y por ah y por ah y por ah y por ah! Y cuando monten los caones para el primer disparo, ni un ruido, porque el seor Summers nos ha dicho que estemos ms callados que las moscas para que los gabachos no se den cuenta de que nos acercamos. As que y su voz se convirti casi en un susurro cuando hayan ustedes montado los caones en silencio, recogen ustedes las tripas desparramadas, se las vuelven a colocar y se 29

William Golding Cuerpo a cuerpo quedan esperando. Si abrimos fuego, ya vern ustedes el retroceso que hacen en los carriles! Caballeros, he visto caones en las troneras y los he visto aqu atrs, en el punto de carga, pero nunca los he visto de camino, de lo rpido que se desplazan. As que ms les vale no quedarse al lado, porque si se quedan, cuando los gabachos nos aborden no van a ver de ustedes ms que eso que ellos llaman confiture. Pur, seores, pur. El pequeo Pike levant la mano, como si todava estuviera en la escuela. No estara el enemigo disparando ya? Cmo voy a saberlo, seor mo, y qu me importa? Cuando se abre fuego, las cosas cambian, ah, seor mo, no tiene usted idea de cmo cambian! Es curioso cmo cambian las cosas una vez que un can ha disparado en serio, como se suele decir. As que entonces tienen ustedes la plena autorizacin de Su Graciosa Majestad el Rey, que Dios bendiga, para gritar y aullar y maldecir y cagarse en los pantalones y hacer todo lo que quieran, con tal de que haga ruido, y para reventarse las tripas y recomponerlas cuando se les diga. Dios mo. El seor Askew sigui hablando en tono ms tranquilo: En realidad, estoy exagerando. Los gabachos no se asustan tan fcilmente como quiz crean ustedes, caballeros. Sea lo que sea, tenemos que aguantar todo lo que podamos. As que hemos de combatir, y si algn voluntario opina que el otro lado del navo es ms tranquilo y est un poco ms lejos del enemigo, estas dos amiguitas que llevo en el cinturn estn cargadas. As que ahora, hroes, a armar los caones! Los momentos siguientes me resultaron complicados e irritantes. El hombre que me pareci deba ser el cabo del can ms prximo indic el extremo de un cabo que llegaba hasta detrs de Bowles, que era el ltimo de los cuatro voluntarios que lo agarraban. Apenas me acerqu a gatas, cuando el cabo del can volvi a soltar un rugido, los voluntarios dieron un salto y Bowles me golpe, choc conmigo con tal fuerza que retroced dos pasos y ca, y di con la cabeza en el suelo con tal violencia que durante un momento el mundo entero qued oscurecido por una mirada de luces brillantes. Trat de ponerme en pie y o, como a lo lejos, al seor Askew que se diriga a m: Vamos, vamos, seor Talbot, a dnde iba usted? Si hubiramos estado en accin podra haberme visto obligado a meterle algo de plomo en la cabeza, de tanto que se acercaba usted a la lnea central. El dolor y la sensacin de haber hecho el ridculo eran demasiado. Me puse en pie de un salto y me di en la cabeza un segundo golpe, todava ms doloroso, en las planchas del techo. Esta vez no vi luces ni sent nada hasta que en medio de un malestar confuso o que el seor Askew acallaba unas risotadas atronadoras: Vamos, malditos, a callar y atentos! El pobre caballero se ha dado un golpe muy fuerte, y no me cabe duda que tiene el corazn y la cabeza ms firmes del navo. Dios sabe el golpe que se habrn 30

William Golding Cuerpo a cuerpo llevado las planchas. Debe de haberse desmantelado la mitad de la tablazn de cubierta. Silencio he dicho! Cmo se encuentra ahora, caballero? Lamento decir que mi respuesta consisti en tratar de hallar todas las imprecaciones que recordaba. Me corra la sangre por la cara. Me sent y el artillero me tom del brazo. Calma, seor Talbot. Esta cubierta no es lugar para usted. Pero si usted, con Billy Rogers y el seor Oldmeadow, deben de ser los tres hombres ms altos del barco. Mejor ser que suba usted a cubierta, caballero, donde los gabachos puedan verlo, todo ensangrentado y furioso. Agache la cabeza al salir, caballero. Muy bien! Un aplauso, muchachos, por el gallo de pelea de la guardia de popa! Yo no saba que la furia pudiera vencer al dolor y al vrtigo en tan poco tiempo. Sub la escala a trompicones. La primera persona (por la voz) que me vio fue Deverel. Qu diablos! Edmund, muchacho! Eres nuestra primera baja! Soy demasiado alto para la cubierta de bateras, maldita sea! Dnde estn las damas? Abajo, en la cubierta del sollado. Gracias a Dios por eso, al menos. Deverel, dame un arma, la que sea! No tienes suficiente? Ests completamente blanco, por debajo de la sangre, como un cadver. Ya me siento mejor. Un arma, por el amor de Dios! Un hacha de cortar carne, un martillo, lo que sea. Me comprometo a descuartizar y comerme crudo al primer francs que me encuentre! Deverel solt una carcajada y despus se contuvo. Temblaba de emocin. Has hablado como un autntico britnico! Quieres ir al abordaje conmigo? Lo que sea. Seor Summers, mi comandante, un arma para mi ltimo recluta! Alguien le puso un machete en la mano que tena desocupada. Lo tir al aire, lo agarr por la hoja y me present la empuadura. Ah est, seor mo. La gua del marinero raso hacia el ascenso. Sabes utilizarlo? Como respuesta hice los tres movimientos bsicos del sable y despus lo salud. Me devolvi el saludo. Muy bien, Edmund. Pero recuerda que lo que importa es la punta. Ven con nuestros camaradas! Lo segu a la toldilla, donde en la oscuridad se hallaba el seor Brocklebank sentado en su taburete de campaa, con un cuaderno sin abrir en las rodillas. Tena la cabeza apoyada en el pecho, o debiera decir en la parte superior del estmago. El sombrero le caa sobre los ojos. Por encima de l, en la cubierta superior, el capitn hablaba con Summers en tono bajo y furioso. Es ste el silencio que he ordenado, Summers? Le he dado yo las rdenes a gritos? Exijo silencio y me responde un vendaval, un 31

William Golding Cuerpo a cuerpo autntico huracn de risas, rdenes dadas a gritos, conversaciones... Esto es un barco, seor mo, o un manicomio? Lo siento, mi capitn. El viejo grun se calm un poco. Muy bien, contine usted con lo que estaba haciendo. Summers se puso el sombrero y se dio la vuelta. El capitn Anderson se acerc al cairel y contempl la bitcora iluminada. Seor Summers, ha derivado media cuarta al norte. Summers corri al cairel de popa y llam al bote que permaneca inmvil bajo nuestra popa. Williams, por la popa media cuarta a estribor, y rpido! Se dio la vuelta. Yo tena los ojos llenos de agua. Segua mareado y tena un dolor de cabeza horroroso. Una rabia contenida me haba hecho pasar de m, si oso decirlo, habitual actitud calculadora a otra de no desear nada en el mundo tanto como una oportunidad de lanzarme fsicamente contra alguien. Algunos de los hombres de Oldmeadow estaban arrodillados junto al antepecho de babor con los mosquetes dispuestos. Yo apenas distingua que el combs estaba lleno de hombres con picas para repeler a cualquier loco que fuera lo bastante imbcil para tratar de escalar nuestras redes. De hecho, todo el lado de babor de nuestro buque se hallaba en estado de defensa. Se me ocurri la absurda idea de que quiz el annimo navo que se nos acercaba en una deriva inexorable llegara, despus de todo, de nuestro lado, totalmente indefenso, de estribor, de forma que el capitn Anderson tendra que disparar su artillera pesada contra el vaco si deseaba que se le reconociera una tentativa de presentar combate. Pero Deverel me estaba hablando, o, ms bien, como estbamos tan cerca del capitn, me murmuraba a la oreja: Y ahora, muchacho, sgueme bien cerca. Tienes que ir rpido, comprendes? Pero espera a que hayan disparado los hombres de Oldmeadow o te llenarn de plomo. No te olvides de las botas. Las botas, Jack? Para dar patadas en los huevos. Duele mucho. Cuida de los tuyos. Baja la punta! Pero sea lo que sea terminar en unos segundos. Nadie combate mucho tiempo seguido. Eso slo pasa en los peridicos y en los libros. Qu diablo. Si al cabo de un minuto sigues vivo sers un hroe. Qu diablo. Me dio la espalda mientras hablaba y susurr a los otros hombres: Estis listos? La respuesta fue una especie de gruido ronco, y con ella lleg una densa vaharada de un aroma que casi me tir de espaldas. Era ron, y decid mentalmente no meterme jams en el menor peligro sin llevar mi frasco de caza lleno a rebosar. Yo estaba demasiado sereno para esta aventura, y el efecto calmante del paregrico ya estaba desapareciendo. Qu crees que va a pasar, Jack? 32

William Golding Cuerpo a cuerpo Me susurr al odo: La muerte o la gloria. O a Summers decir al capitn: Todo listo, mi capitn. Muy bien, seor Summers. Puedo sugerirle que se digan unas palabras de aliento a los diversos grupos de hombres en sus puestos, mi capitn? Pero, Summers, ya se les ha dado el ron! Trafalgar, mi capitn. Bueno, seor Summers, si lo considera usted oportuno, haga que se les recuerde la seal inolvidable. Muy bien, mi capitn. Otra cosa, seor Summers. Mi capitn? Recurdeles que tal como va la guerra es muy posible que sea la ltima oportunidad de cobrar una prima de presa. El seor Summers se llev la mano al sombrero. Tras comunicar rpidamente aquella informacin a los marineros de la toldilla elevada, baj la escala y desapareci en la oscuridad. O una sucesin de ruidos, aquel mismo gruido ronco que corra por el combs y segua hacia proa hasta llegar al castillo. Herosmo y ron! La idea de aquella mezcla me liber parcialmente de mi locura y me dio conciencia de la estpida situacin en que me haba colocado. Yo saba que Deverel era el individuo idneo, despreocupado, valeroso, para una empresa de aquel tipo. Adems, estaba impulsado por el hecho indiscutible de que una hazaa lo exonerara de sus dificultades. Ni siquiera el capitn Anderson sera tan mezquino como para seguir adelante con el consejo de guerra y el castigo de un oficial joven que haba encabezado un grupo desesperado al abordaje; pero yo, qu poda yo ganar? Slo tena que perder! Y despus huy de mi mente toda capacidad de reflexin. De en medio de las tinieblas de la noche y la niebla lleg el sonido de una especie de chirrido susurrante y multiplicado. Le sigui inmediatamente una serie de golpes sordos. Deverel me murmur al odo: Ha preparado los caones! Nuevamente el silencio, y con l, claramente, un leve lamer y rizar y chapotear, como si un objeto pesado se estuviera desplazando de lado por el agua, dos cuerpos, dos barcos, nosotros y ellos... A Deverel se le notaba en la voz la feroz anticipacin de un animal de presa que oye acercarse a su vctima! Pero yo... Inmediatamente comprend con vividez que all en la oscuridad haba unas bocas redondas de caones apuntndome! No poda respirar. Y luego, de repente, qued cegado por un relmpago brillante, no por la daga que tena clavada en la cabeza, sino algo que haba all, en la oscuridad; y al relmpago sigui, no, lo acompa, la terrible explosin de un can... una especie de enorme rugido dotado de una especie de punta acerada e instantnea. Aquel rugido no era como una salva de saludo. Rebot horrorosamente en el propio cielo, con una rplica 33

William Golding Cuerpo a cuerpo metlica que me dej tiritando y tembloroso de nerviosismo. Se me cay el machete de la mano, y debe de haber resonado en cubierta, aunque no o nada debido al ruido que haca la sangre al latirme en la cabeza. Trat de encontrar la empuadura, pero tena la mano derecha paralizada, y no poda abrirla para recogerlo ni para asir el pomo. Tuve que utilizar ambas manos, y despus volv a ponerme en pie como pude. El capitn Anderson estaba diciendo algo, aparentemente dirigindose al cielo: Eh, ah arriba! Desde el aparejo contest el joven Willis: Listo, mi capitn. Nos ha fallado, mi capitn. Era un caonazo de seal, jovenzuelo idiota! Un caonazo de seal musit Deverel es exactamente lo que dispararan los gabachos para obligarnos a mostrarnos. Todava quedan esperanzas de combatir, muchachos! Aqu viene! Ante mis ojos se estaba disipando la impresin visual verdosa de la explosin. Contempl hacia donde sealaba Deverel con la espada. Como colinas que aparecieran entre la niebla, o..., pero no puedo encontrar una comparacin. Como cualquier cosa, cuyo aspecto es dudoso y gradual y despus indiscutiblemente aparece, se present ante nosotros la masa oscura de un barco enorme. Nos daba el flanco. Dios mo, pens, y pese a que trat de evitarlo me temblaron las rodillas: es de la misma clase que LOrient, 120 caones! Y luego, en lo alto de su aparejo, aparecieron unas chispas. Justo a popa las chispas prendieron, se convirtieron en tres luces cegadoras, dos luces blancas con otra roja en medio. Las luces bailaron, chisporrotearon, echaron humo y desparramaron gotas y chispas que se unieron con sus propios reflejos en el agua. O que Willis gritaba algo, y despus por encima de mi cabeza, pero fuera de borda, se produjo una llamarada de respuesta: dos luces blancas y otra azul! Cay ante m una cascada de chispas, como una lluvia de fuego. Vi que Deverel miraba de un juego de luces al otro. Tena la boca abierta y los ojos fuera de las rbitas, la cara demacrada por el efecto de la luz. Despus, con una serie de imprecaciones a gritos, quiz a chillidos, hundi la espada varias veces en nuestro cairel. El capitn Anderson estaba empleando una bocina para hablar, pero yo no haba odo lo que deca. Del otro barco lleg una voz, de sonido fantasmal porque tambin hablaba con una bocina, de forma que pareca como si el hombre estuviera suspendido en medio de la lluvia brillante que caa de todas aquellas luces. Fragata de Su Majestad Alcyone. Capitn Sir Henry Somerset. Zarpamos de Plymouth hace veintisiete das. La espada de Deverel segua clavada en el cairel. El pobre muchacho segua all al lado, tapndose la cara con las manos. La voz aislada sigui hablando por la bocina: Capitn Anderson, noticias para usted y toda la tripulacin de su navo. Ha terminado la guerra con los franceses. Napo est derrotado y ha abdicado. Va a ser rey de Elba. Dios bendiga a nuestra Graciosa 34

William Golding Cuerpo a cuerpo Majestad y Dios bendiga a Su Cristiansima Majestad el Rey Luis de Francia, decimoctavo de ese nombre!

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El rugido que sigui a aquellas palabras fue casi tan extraordinario como el ruido del caonazo! Vi que el capitn Anderson se daba la vuelta y diriga la bocina hacia el combs, pero era como si hubiera perdido la voz. Nuestro barco estaba lleno de figuras en movimiento, e incluso dira que daban saltos. Ac y acull aparecan luces, como por arte de magia, aunque las bengalas de seales haban ido cayendo al mar, una por una. Haba quienes suban faroles al aparejo de nuestro navo. Alguien estaba quitando las pantallas de nuestros grandes fanales de popa. Por primera vez en mi experiencia nuestras cubiertas de toldilla y superior estaban ambas irradiadas por la gran iluminacin de sus lmparas de aceite. El Alcyone se estaba acercando y, aunque parezca extrao, se iba haciendo ms pequeo cuanto ms se aproximaba. Vi que tena ms o menos la misma eslora que nosotros, aunque algo menos de puntal. Summers estaba de pie en nuestro castillo de proa, y estaba abriendo la boca y dando gritos, pero no se oa lo que deca. Haba un suboficial o un contramaestre, o lo que fuera, que no paraba de aullar rdenes relativas a cabos y defensas, mientras una voz annima (podra ser la de Billy Rogers?) exhortaba tres veces a gritar tres hurras, de forma que stos resonaron incesantes con sus correspondientes respuestas del Alcyone. Ahora ste se hallaba tan cerca que yo poda distinguir barbas y cabezas calvas, caras negras, morenas y blancas, ojos y bocas abiertas y sonrisas a centenares. Aquello era un manicomio, y yo, con las luces, los ruidos y la noticia estaba casi tan loco como los dems! Entonces comprend que aquello no era presuncin ma y que efectivamente estaba loco. Antes de que se montara bien segura una pasarela entre nuestros dos barcos, un hombre pas diestramente de su amurada a la nuestra. Era, tena que ser, una alucinacin! Pues se trataba de Wheeler, aquel astuto criado que haba cado al mar y ahogado haca tantos das... Wheeler, que tanto saba y tanto maquinaba. Era el mismo, con la cara, antes tan plida, moteada de 36

William Golding Cuerpo a cuerpo las lesiones causadas por tanta sal y tanto sol, con sus dos mechones de cabellos blancos igual de erguidos que siempre a ambos lados de su calva. Primero habl con Summers y despus se dio la vuelta, dirigindose hacia la toldilla superior, donde estaba yo. Wheeler! Maldita sea, te habas ahogado! El hombre sufri una gran convulsin. Sin embargo, no dijo nada, sino que se qued mirando el machete que llevaba yo en la mano. Ahogado! Qu diablos! Permtame, caballero. Me quit el machete de la mano con una inclinacin de la cabeza. Pero, Wheeler! Esto es... Una vez ms, la misma convulsin. Me quedaba demasiada vida, caballero. Est usted herido, caballero. Le llevar algo de agua al camarote. De repente me di cuenta de que yo llevaba aos con los pies fijos en el mismo sitio y en la misma postura. Pareca que se me hubieran quedado pegados a la cubierta. En la mano derecha tena impresas las huellas de una empuadura. Descubr que tena la cabeza en un estado terrible de dolor y confusin. De pronto comprend qu aspecto deba presentar a tanta gente nueva y fui corriendo a arreglarme lo ms posible. Al mirarme en mi diminuto espejo vi que efectivamente tena la cara ensangrentada y el pelo todo empegotado. Wheeler trajo agua. Wheeler! Eres un fantasma. Te he dicho que te habas ahogado! Wheeler se dio la vuelta del lavabo de lona en el que haba vertido una lata de agua fra. Me lleg con la mirada hasta el cuello, pero no ms arriba. S, seor. Pero slo al cabo de tres das, caballero. Creo que fueron tres das. Pero, naturalmente, tiene usted razn, caballero. Despus me ahogu. Se me pusieron los pelos de punta. Entonces levant la mirada hasta cruzarla con la ma. No parpade. S, seor, me ahogu. Pero me quedaba demasiada vida! Verdaderamente era desconcertante y molesto que me hablara as. Adems, aquel hombre necesitaba que se le calmara. Bueno, Wheeler, eres un tipo con suerte. Te han recogido y se acab. Dile a Bates que ya no necesitar sus servicios. Wheeler hizo una pausa. Abri la boca y durante un momento pens que tena algo ms que decir, pero la volvi a cerrar, hizo una leve inclinacin y se retir. Me qued en mangas de camisa y me quit toda la sangre que pude de la cara y las manos. Cuando termin, me derrumb en mi silla de lona, exhausto. Se estaba haciendo evidente que iba a pasarme toda esta extraa temporada herido y que todo iba a ser como un sueo. Trat de comprender lo que significaba la noticia y no lo logr. La guerra (salvo la breve y engaosa paz del ao ocho) haba sido el nico estado que conoca yo. Ahora la guerra haba terminado, ese estado haba cambiado y yo no poda llenar aquel vaco con nada que tuviera sentido. Trat de 37

William Golding Cuerpo a cuerpo pensar en un Luis XVIII en el trono de Francia y no lo logr. Trat de pensar en todas las glorias del antiguo rgimen (que ahora sin duda se llamara el nuevo rgimen!) y advert que no poda creer que jams se repitieran: el sentido comn, la conciencia poltica no lo permitiran! El estado del mundo estaba demasiado cambiado por las catstrofes: el estado de Francia, la ruina de sus grandes familias, una generacin expuesta primero a la seduccin de una libertad y una igualdad imposibles y despus a los sufrimientos impuestos por la tirana, la pobreza y la sangre derramada por sus soldados, y pens sin quererlo que el mundo que nuestra gente del comn estaba celebrando con tanto ruido sera triste. Pero me segua atronando la cabeza con sus propios ruidos, y aunque nadie poda pensar en dormir en aquellos momentos, no saba si mis fuerzas seran suficientes para la ordala de nuestra celebracin! Trat una vez ms de comprender lo que haba pasado: un punto clave de la historia, una de las grandes ocasiones del mundo, estbamos en una divisoria de los tiempos, etctera, pero de nada vali. Se me convirti la cabeza en escenario de imgenes y pensamientos confusos. Una hilera de balas de can como aqulla junto a la que me haba agachado yo en la cubierta de bateras pareca ser el emblema de los millones de toneladas de hierro viejo que yacan en las cuatro esquinas del mundo civilizado... que ahora jams se utilizaran, caones oxidados que slo valdran para amarrar a ellos los caballos, los mosquetes y las balas se venderan como curiosidades, las espadas, mi famoso machete... pareca que no tena sitio en la cabeza para tanto hierro y tanto plomo. Y los barcos recin construidos, pero que ahora jams se botaran! Debo reconocer que en aquellas circunstancias tuve una sensacin muy excntrica. Fue de temor. Durante un momento por fin penetr en mi confusa conciencia la realidad de la situacin. El temor no era un miedo grosero y vulgar como el que me haba inmovilizado en la cubierta cuando escuch lo que crea ser el primer disparo de mi vida hecho para matar, sino un temor ms amplio, casi universal, ante la perspectiva de la paz! Los pueblos de Europa y nuestro propio pas estaban ahora liberados del deber sencillo y comprensible de combatir por su patria y su rey. Era una extensin de aquella libertad que ya haba convertido a sociedades ordenadas en imgenes del caos. Me dije que alguien perteneciente al sector poltico debera celebrarlo, pues ahora los asuntos ya no quedaban librados al arbitraje mortal de las espadas. Le haba llegado su vez al poltico, nuestra vez, mi vez! Pero haba pasado el momento de claridad y volva a tener la cabeza de lo ms confusa. El hecho es que durante un momento creo que llor. Pero oa a nuestras damas que rean y charlaban al pasar junto a mi puerta y salan hacia el combs. Incluso o que la seorita Granham exclamaba en voz muy alta: Y esta falda, que ya no se puede ni limpiar ni coser! Era hora de salir. Hu hacia el combs, que ahora estaba lleno de luz y de gente ocupada, y ya no histrica de gozo. Nuestros dos barcos estaban ahora unidos por cables, y aunque 38

William Golding Cuerpo a cuerpo el Alcyone era ms bajo que el nuestro, slo haba una cubierta de diferencia. Toda la esfera de nuestro pequeo mundo se haba ampliado. Haba tanta gente nueva! Dios mo, si ni el emperador de China reinaba sobre un pas ms poblado y confuso! Pero nuestro recogimiento de bocas y el suyo mantenan unos pies de distancia entre la gente. Nuestros oficiales se hallaban en un estado de grave irritacin con la marinera, y los suboficiales, por primera vez en mi experiencia, blandan sus gatos en serio. Naturalmente, era la perspectiva de una liberacin de la disciplina del servicio, junto con aquellos minutos de total indisciplina, lo que haba causado el dao! Me record a m mismo, creo que egostamente, que ya podamos dejas nuestras armas y dejarnos dominar por el sentido comn. Sub a la toldilla y despus al saltillo de popa. El capitn Anderson estaba junto al cairel, sombrero en mano. Sir Henry Somerset, caballero corpulento y de tez un tanto encendida, estaba apoyado en los obenques de mesana del Alcyone, de forma que l y nuestro capitn estaban a la misma altura. Sir Henry tena un pie en cada obenque, se sentaba en el tercero, sostena el cuarto con la mano derecha y el sombrero con la izquierda. Estaba hablando. ... rumbo a la India a toda vela y quiz llegue a tiempo para prevenir una buena batalla. Maldita sea, mi comandante, si lo logro ser la persona ms impopular al este de Suez! Y qu pasar con la Armada, mi comandante? Dios mo, mi comandante, no pasa un solo da que no llegue la orden de desaparejar otra docena de barcos. Las calles estn llenas de marineros que esperan su paga y piden limosna. No saba que tuviramos tantos bellacos en nuestros barcos! Ha acabado todo, mi comandante. Pero sa es la paz, maldita sea. Quin es este caballero? El capitn Anderson, con la mano apoyada en el cairel donde la espada de Deverel casi lo haba partido en dos, me present. Mencion a mi padrino y su hermano y mi futuro empleo. Sir Henry estuvo afable. Esperaba conocerme ms y presentarme a lady Somerset. El capitn Anderson interrumpi nuestro intercambio de cortesas con su habitual falta de savoir-faire. Esperaba disfrutar del placer de la compaa de sir Henry y lady Comerset hasta que nos llegara el viento. Pero ahora los marineros, o por lo menos los suyos, tenan que sufrir una vuelta en las cadenas y un par de cotes. Entre tanto... Sir Henry estaba de acuerdo y baj por los obenques con la destreza despreocupada de un viejo marino, y fue a hablar con uno de sus oficiales de cubierta. El capitn Anderson solt su rugido: Seor Summers! El pobre Summers iba corriendo a popa como un guardiamarina. Al resplandor de las luces de ambos barcos vi que tena la cara, generalmente tan serena, encendida y sudorosa. Apartaba de su camino a los hombres en su tentativa de obedecer a la llamada del capitn. Me pareci indigno y extrao en l. 39

William Golding Cuerpo a cuerpo Seor Summers, la marinera est abandonando el barco! Ya lo s, mi capitn, y hago todo lo posible. Pues ms vale que haga algo ms! Mire eso... y eso! Maldita sea, hombre. Nos van a robar como si esto fuera un gallinero! Su alegra, mi capitn... Alegra? Diga ms bien saqueo! Puede usted comunicarles que el ltimo que vuelva del Alcyone recibir una docena de latigazos, y prometo que sir Henry har lo mismo! Summers salud y volvi a irse corriendo. Anderson me dirigi una sonrisa por la que se le entrevea un diente y despus se dedic a dar zancadas arriba y abajo del costado de babor del saltillo, con las manos a la espalda, y un gesto agrio mientras miraba ac y acull. Una vez se detuvo junto al cairel de popa y volvi a rugir. Summers le respondi desde el castillo de proa, pero al contrario que el capitn utiliz una bocina. El seor Askew ha metido los sacos de plvora, mi capitn, y ha estibado las mechas. Ahora se encarga de las balas. El capitn Anderson hizo un gesto y reanud su paseo desusadamente rpido arriba y abajo. No me hizo caso y pens que lo mejor era retirarme. Cuando llegu al combs comprend al menos en parte la preocupacin de nuestro sombro capitn. Los marineros se rean con demasiada alegra. Era evidente que algunos de ellos, por medios para m desconocidos, o creo que desconocidos para sus oficiales, haban obtenido una bebida fuerte. La accin de las leyes de Newton, si de eso se trataba (de qu otra cosa se poda tratar?), al reunir a dos barcos que no se haban propuesto encontrarse, estaba planteando a la Rgida Armada (como llamaba yo a la Real Armada) algunos problemas que no figuraban en los reglamentos. Pues vi cmo volaba una botella de un barco al otro y desapareca entre un grupo de hombres que se ocupaban de colocar el puente, o quiz debiera decir la pasarela, entre los dos barcos, y aunque mir con toda la atencin que me permita el dolor de cabeza, nunca vi que volviera a salir de entre ellos. Desapareci tan total y misteriosamente como las cartas en manos de un prestidigitador. No pude por menos de pensar que la pasarela haca que el intercambio ilegal de nuestras tripulaciones fuera todava ms fcil que antes. Pero continuaba la confusin, y entre nosotros se haba abierto el espacio para una relacin social y para el robo. Mi inquietud pareca infinita. Pese a lo que me zumbaba la cabeza y a lo cansado que estaba, no soportaba la idea de volver a mi litera. Cmo dormir cuando este espacio vaco en medio de las calientes nieblas de los trpicos estaba iluminado con tanta brillantez como un ferial y tan ruidoso como otro? Recuerdo que en mi estado de confusin consider necesario hacer algo, pero no se me ocurra qu hacer. Pens en beber algo y fui por el vestbulo hacia mi conejera, pero casi me tir al suelo un muchacho que sali corriendo. Phillips, Wheeler y otro de la marinera venan tras l, pero renunciaron cuando me vieron. Me pareci que de la persona de Phillips emanaba un leve aroma, no de ron, sino de coac. Me habl sin aliento. 40

William Golding Cuerpo a cuerpo Ese maldito era del Alcyone, caballero. Ms le vale cerrarlo todo con llave. Le hice un gesto y fui inmediatamente al saln de pasajeros. Quin iba a estar all sino el pequeo Pike, con las lgrimas ya secas y con el pecho henchido como el de un palomo torcaz! Inmediatamente manifest su esperanza de que me hubiera recuperado de mis lesiones, si bien crea que tena mal aspecto. Sin embargo, no me dej tiempo para la rplica. Normalmente, yo haba advertido en l una gran modestia en presencia de otros hombres, pero ahora no haba forma de pararlo. Imagnese, seor Talbot, he servido los caones! Despus me qued junto al aparejo de fuerza mientras metan la carga. Mi enhorabuena. Bueno, claro que no fue nada. De todos modos... el seor Askew observ antes de que rompiramos filas que con unos das de instruccin nos habra convertido en perfectos artilleros. De verdad? Pero si dijo que podramos pelear con todos los gabachos del mundo, por no mencionar a los malditos yanquis! Celebro orlo. S, el coac, Bates. Bates..., querras consultar a Wheeler para dejarme una botella de coac con una copa en el camarote? Muy bien, caballero. Una copa de coac para aqu, el seor Pike. Ah, no, caballero, no puedo! No estoy acostumbrado al coac, seor Talbot. Me quema la boca. Cerveza, por favor, caballero. Has odo, Bates? Nada ms. A la orden, caballero. Lament mucho ver cmo caa usted, seor Talbot. Cuando se peg usted con la cabeza en el techo, o debera decir en la entabladura, tuve que rerme porque pareci cmico, aunque naturalmente debe de haberle dolido mucho. Efectivamente. Pero estbamos, cmo dira yo, ms tensos que cuerdas de violn y la menor cosa nos haca rer, igual que en la oficina, cuando a veces nos resultaba tan difcil no rernos del seor Wilkins, y cuando el seor Askew dijo que se haba usted acercado tanto al punto de en medio... bueno... Lo recuerdo, seor Pike. Por favor, caballero, llmeme de t; en la oficina me llamaban Dicky o incluso Dickybird... Seor Pike! Caballero? Deseara olvidar todo ese lamentable episodio. En consecuencia, le agradecera... Ah, naturalmente, caballero, si es lo que desea. La verdad es que al seor Askew todos le parecamos cmicos. Una vez estaba yo all junto al can con la boca abierta, supongo, aunque no me daba cuenta, pero el seor Askew me dijo: Y ahora, seor Pike, caballero, 41

William Golding Cuerpo a cuerpo se ha tragado usted el tapabocas del can? Cmo se rieron los dems! Ya sabr usted, seor Talbot, que el tapabocas es como esa especie de tapn... S, ya lo s. La cerveza es para el seor Pike, Bates. Bueno, seor Talbot, mueran los... Ay, ahora ya no debemos brindar as, verdad? Entonces, a la salud del rey Luis. Dios mo, me voy a embriagar... Est usted todava nervioso, seor mo. Bueno, lo he estado y lo sigo estando. Ha sido emocionante y sigue sindolo. No me permite que le invite a un coac? Ahora no. Quiz ms tarde. Pensar que he servido un can! He servido un can en el... el bao de babor, as se llama, no? Sabe Dios, seor Pike. Que yo recuerde, los caones estaban como a mitad de camino a la izquierda del barco segn se va hacia adelante... hacia proa, la parte delantera. Seor Pike. Era la seorita Granham. Nos pusimos en pie. La seora Pike me ha pedido que me sirviera decirle que apreciara su ayuda con las gemelas. Estn muy excitadas. Naturalmente, seora! Pike sali corriendo, transportando consigo sus emociones adonde quiz no se apreciaran tanto. Que yo pudiera ver, no haba probado la cerveza. Le ruego se siente, seora. Permtame. Este cojn... Esperaba encontrar a mi... al seor Prettiman. Phillips tena que cortarle el pelo. Resultaba un tanto cmico or cmo titubeaba en pronunciar la palabra prometido. Oso decir que era algo levemente humano e imprevisto. Si quiere usted se lo busco, seora. No, por favor, de verdad que no. Sintese, seor Talbot. Insisto. As! Dios mo, est usted verdaderamente herido! No tiene usted un aspecto nada bueno! Re e hice una mueca de dolor. Todava tengo en el crneo un gran fragmento de la cubierta del buque. Es una contusin lacerada. Le ruego, seora... Pero creo que a bordo del barco de sir Henry habr un cirujano. Seora, me han dado golpes ms fuertes boxeando. Le ruego que no le d importancia. Me dijeron que el episodio haba sido algo cmico, pero ahora que veo el resultado me reprocho haberme redo de l. Parece que me he cubierto de sangre, pero no de gloria. No en lo que respecta a las damas, caballero. Nuestra diversin inicial pronto qued anulada por una admiracin teida de lgrimas. Parece que lleg usted de los caones con la cara baada en sangre e inmediatamente se present voluntario para la empresa ms 42

William Golding Cuerpo a cuerpo peligrosa que pueda imaginar mente humana. Naturalmente, hablaba de mi machete, adems de cmo se me haban adherido los pies tan firmemente al lugar en que se encontraban cuando se dispar el can de seales en la niebla. Me pregunt un momento cmo aceptar aquel homenaje imprevisto a mi valor. Quiz fuera el gesto igualmente imprevisto y levemente humano en la faz severa de la seorita Granham lo que me determin en aquel caso a decir la verdad. En realidad, seora, no es cierto sino en parte dije, volviendo a rer. Pues cuando lo recuerdo veo que cuando aquel tipo tan cmico sali tambalendose de entre los caones, haba perdido tanto el sentido que lo presentaron voluntario antes de que l se diera cuenta de lo que pasaba! La seorita Granham me mir con amabilidad! Aquella dama que yo crea hecha de vinagre, plvora, sal y pimienta me observ con gesto amable. Lo comprendo, seor Talbot, y mi admiracin no se reduce en lo ms mnimo. Como mujer, debo agradecer a usted su proteccin. Dios mo, seora, no siga hablando... cualquier caballero... ingls adems... de hecho... Dios mo! Pero deben ustedes de haberse sentido muy inquietas en el entrepuente del sollado! Era inquietante dijo sencillamente, pero no por el peligro, sino porque daba asco. Se abri la puerta de golpe y entr a saltos la pequea seora Brocklebank. Leticia... seor Talbot... nuestra obra! La fiesta! Lo haba olvidado. Una obra, seora? Una fiesta? No estamos nada preparadas dijo la seorita Granham, que recuper parte de su acritud habitual. El tiempo no durar. Futesas! Podramos hacerlo inmediatamente, como hacen los italianos, podramos hacerlo esta noche... Ya es esta noche. Entonces maana? Mi querida seora Brocklebank... Cuando estbamos en aquel lugar horroroso me llamabas Celia cuando te lo ped e incluso me tuviste de la mano, seor Talbot, porque soy lo ms cobarde imaginable y entre los olores y la oscuridad y los ruidos y los... los... casi casi me desmay. Seguir llamndote Celia si lo deseas dijo la seorita Granham en tono distante, aunque no s en qu... Bueno, entonces resuelto. Pero lo ms emocionante: nuestros capitanes han convenido que si el tiempo, no s repetir cmo lo describi sir Henry, pero si seguimos veinticuatro horas sin viento..., qu opina usted, caballero? No s qu pensar, seora, salvo que quiz se pongan de acuerdo en que todos nos pongamos a silbar juntos a ver si llega el viento. Vamos, vamos, seor Talbot, siempre tan chistoso. Es usted 43

William Golding Cuerpo a cuerpo igual que el seor Brocklebank. Debe de haberse producido en mi cara un cambio inmediato de expresin que mostr a las damas cun poco me agradaba aquella comparacin. Hizo sonrer a la seorita Granham e incluso acall un momento a la seora Brocklebank. Quiero decir, caballero, en lo de los chistes. Pero si apenas pasa un da en que el seor Brocklebank no haga un chiste que me hace desternillarme de risa. De hecho, a veces temo hacer tanto ruido que irrito a los dems pasajeros. La cabeza me zumbaba, se abra y se cerraba. Las damas estaban muy lejos de m. Dijo usted que nos traa noticias, seora. Ah, s! Pues que si seguimos inmviles maana, estn de acuerdo en que celebremos un baile! Imagnense! Los oficiales con uniforme de gala y la pequea banda del Alcyone para hacernos msica... Ser una ocasin de lo ms elegante! La confusin que senta yo en la cabeza se convirti en credibilidad. Que el capitn Anderson est de acuerdo con que se celebre un baile? Imposible! No, al principio, no, caballero, dicen que se opuso mucho. Pero despus lady Somerset convenci a sir Henry, que visit al capitn Anderson... pero, qu notable... divino! Ms que eso! Ms, seora? Qu puede ser ms divino que la oportunidad...? Esto fue inesperado... dicen que cuando sir Henry obtuvo el asentimiento del capitn Anderson dijo que supona que ya haban subido todos nuestros bales cuando llegamos a los trpicos y se qued estupefacto cuando le dijeron que no. Aparentemente, todos los barcos que llevan pasajeros declaran un da para ventilar, cambiar y ordenar y... pero t lo comprenders perfectamente, Leticia, aunque el seor Talbot no! Dicen que el capitn Anderson omiti esa ceremonia slo por mal humor porque le haban... qu crees que lo llam? Me dijo la seorita Chumley, a quien se lo haba dicho lady Somerset, a quien se lo haba dicho con el mayor secreto sir Henry, que el capitn Anderson dijo que le fastidiaba transportar a los emigrantes, supongo, cmo si le hubieran obligado a transportar cerdos! Pero el resultado de todo es que podemos hacer que nos suban los bales y las cajas al amanecer y que el baile empezar a las cinco de la tarde, al atardecer. Si se mantiene el tiempo. Supongamos que llega el viento. No podemos zarpar juntos y bailar al mismo tiempo! Lady Somerset declara que no soplar el viento... Est segura de que no! Tiene poderes. Sir Henry declara que confa en su brujita para hacer que el tiempo se porte bien. Son una pareja encantadora y deliciosa. Dicen que nos van a invitar a algunos a comer o a cenar. Sigui un denso silencio. Ni la seorita Granham ni yo parecamos dispuestos a romperlo. Por fin lo rompi la propia seora Brocklebank: Lady Somerset tiene un fortepiano, pero declara que, por 44

William Golding Cuerpo a cuerpo desgracia, hace mucho que no lo toca. Quiere que lo toque la seorita Chumley, que lo hace tan bien. Cmo sabe usted todo esto, seora? Y quin es la seorita Chumley? pregunt la seorita Granham. La seorita Chumley es una hurfana y el prodigio de lady Somerset. Dios mo, seora dije. Puede ser tan buena msica? La llevan con ellos a la India, donde vivir con una pariente lejana, pues carece totalmente de fortuna, salvo su arte. He registrado aquella conversacin donde procede? No lo recuerdo. Desde luego, en algn momento me encontr pensando... pero esto es absurdo, no puede estar ocurriendo... lo que me marcha mal es la cabeza. Cmo me escap? Recuerdo que la seorita Granham me insisti en que tratara de probar el efecto del reposo, pero, por el contrario, pas junto a mi conejera sin entrar en ella, sal al combs y despus sub por las escalas a la toldilla superior. No s cunto tiempo me qued all contemplando el horizonte invisible y tratando de pensar. Nunca me he hallado en un estado tan extrao! Comprendo ahora que era el efecto de las emociones, el temor y la serie de golpes que me tenan la cabeza resonando como una campana. En algn momento apareci Wheeler y sugiri que me fuese a dormir, pero lo desped malhumorado. O un rugido sordo que llegaba de ms abajo y pronto lleg Bates a pedirme que no me paseara por la toldilla, pues el capitn tena su litera justo debajo de m y se acababa de acostar. As que me fui a la deriva en una especie de ensueo. Se volvi a acercar Wheeler. Hace mucho tiempo que se han acostado todas las damas y los caballeros, y estn dormidos. Wheeler, sabes lo que opino de la seora Brocklebank? Me han dicho que se dio usted un golpe, caballero. Pero no se preocupe. Me quedar a su lado. Es sta una daga la que veo dentro de m, su empuadura...? Venga conmigo a acostarse, caballero, me quedar... Qutame las manos de encima! Quin est de guardia? El seor Cumbershum, caballero. Entonces estamos a salvo. Cunta inconsecuencia! Pero Wheeler debe de haberme persuadido para ir al vestbulo, u obligado. Me sent sorprendido al ver cmo haba cambiado el vestbulo. Para empezar, estaba iluminado por nada menos que dos potentes lmparas de aceite! Haba bales, cajas y sacos apilados junto a los camarotes, entre ellos los mos y, segn advert, la caja que contena el resto de mi biblioteca de viaje. Wheeler me hizo sentar y me sac las botas. Ahora que recuerdo. Eres un imprudente, Wheeler. Cmo fue que caste por la borda? Se produjo una larga pausa. Wheeler? Me resbal, caballero. El viento me quit de la mano el trapo de 45

William Golding Cuerpo a cuerpo los dorados y lo llev a las cadenas de la mayor. Para buscarlo salt al cairel. Entonces me resbal, caballero, como le he dicho. En medio de la confusin que senta yo en la cabeza cre comprender lo que en verdad haba ocurrido. Su muerte haba resultado muy cmoda. Haba delatado a Billy Rogers y lo haba pagado en la horrible moneda de los criminales. Pero tan extrao era mi estado que me limit a asentir y lo dej que siguiera con su trabajo. Eres un fantasma, Wheeler. No, seor. Vete a dormir. Me quedar aqu, caballero, no puede usted quedarse solo. Me echar aqu en el suelo. Creo que le pegu un grito y se fue. En cuanto a m, ca en mi litera.

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William Golding Cuerpo a cuerpo

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EL GRAN DA Realmente no puedo llamarlo de otra forma. Ojal pudiera hacer que aquel da, desde que me levant en mi extrao contexto, me acompaara con todos sus detalles hasta la tumba. No tengo suficiente arte para conservarlo. Palabras, palabras, palabras! Dara todas ellas y vivira mudo por un momento de... no, no las dara. Soy absurdo. Hace slo un momento estaba recordando la larga carta inconclusa de Colley. No puedo imaginarme que se imaginara muy hbil en cuanto a descripcin y narracin, pero esa misma inocencia, sus sufrimientos y su necesidad de un amigo, aunque slo fuera una hoja de papel, imbuan a su escritura de una fuerza que yo puedo admirar, pero no imitar. Ahora, mientras escribo esto, con las piernas apoyadas en la estructura de la silla mientras la cubierta vibra y cruje... llevo el capote incluso cuando estoy en el camarote. Pero volvamos. Me despert sudoroso en aquel calor hmedo. Cuando me vest fue nicamente porque el ruido del vestbulo era intenso y me habra impedido dormir aunque yo hubiera sido capaz de ello. Adems, las exigencias de la naturaleza no hacen caso de pequeeces como una brecha en la cabeza! As que, despus del vestbulo, fui cuidadosamente recorriendo el pasillo hacia los retretes de estribor. Quiero decir de la derecha desde la trasera del barco... y al volver fue como si estuviera en un bazar! No slo haba balas y cajas, bales y bolsas, sino que por entre todo aquello se agitaban nuestras pasajeras. Manejaban un batiburrillo de cosas dignas de un mercado oriental. Por all andaba Zenobia con la pequea seora Pike. La seorita Granham se levant en medio de un arcoiris de vestidos y me sonri! Yo me haba propuesto utilizar mi dolor de cabeza como excusa para evitar el baile, pero aquella sonrisa, junto con una mirada altaneramente amable de la seora Brocklebank (y confieso todo esto sin ambages), me hizo cambiar de opinin. Dije a Wheeler que fuera a 47

William Golding Cuerpo a cuerpo buscarme la levita con faldones y los calzones cortos, junto con el traje fresco, cuyo tejido me haba recomendado un hombre que haba estado destinado en la India. Cuando me puse este ltimo, incluso el saln de pasajeros se haba convertido en una tienda de modas. All estaba la seorita Granham. En el mismo lugar donde se haba sentado el da anterior y no dir yo que guapa, pero indefiniblemente emocionada, de buen humor y atractiva. Llevaba un vestido de seda azul oscuro con un chal grande y complicado de color azul ms claro cruzado sobre el pecho. Pareca ms su gerente de lo que resultaba oportuno para una institutriz. Pero entonces, buen Dios, record a tiempo que ya no era institutriz, sino la prometida de un hombre que, por horribles que fueran sus ideas polticas, gozaba, no obstante, de medios considerables y sin duda era un caballero. En resumen, era la seorita Granham salida de la crislida! Buenos das, seorita Granham. Est usted radiante cual el da. Bellas palabras de nuestro valeroso defensor. Ms lo seran si brillara el sol. La niebla es dorada. Eso ha sido casi potico. Cmo va su cabeza, caballero? Ahora comprendo lo que significa el dicho de corazn de roble1. Parece que ahora yo tengo un techo de roble. La ropa que lleva usted es admirablemente acertada para este clima. He buscado la comodidad. Pero ustedes, las damas, estn haciendo lo imposible por deslumbrarnos. Usted no tiene muy buena opinin del carcter de las damas, caballero. La triste verdad es que estamos preparndonos para todo un da de festejos. Comeremos en la cmara de oficiales del Alcyone. Despus daremos un baile en nuestra propia cubierta y nuestros propios marineros nos obsequiarn con una funcin! Cielo santo! Creo que quiz valga de algo en este, este... Barco que no es precisamente de la felicidad? Eso lo ha dicho usted, caballero, no yo. Pero un baile! Nuestros vecinos tienen una banda. Pero una funcin representada por la marinera! Espero que sea edificante, pero me temo que no. En todo caso el baile... Seorita Granham, puedo solicitar que me conceda una danza? Me siento halagada, pero no deberamos esperar? A decir verdad, no estoy totalmente al tanto de lo que opina el seor Prettiman sobre esas actividades, y hasta entonces... Naturalmente, seora. No digo ms, pero abrigar esperanzas. Se abri la puerta y entr corriendo la guapa seora Brocklebank. Llevaba en los brazos un tejido vaporoso. Al cabo de un segundo, nuestras damas estaban unidas en una conversacin de tal
1 Alusin a uno de los motes de los buques de la Armada Real y, evidentemente, a la madera de las planchas en las que se ha golpeado Talbot. (N. del T.)

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William Golding Cuerpo a cuerpo profundidad tcnica que me retir sin interrumpirlas. Si he calificado a la forma de hablar de nuestros marineros de lobo de mar, entonces he de definir que lo que decan nuestras damas, ambas hablando al mismo tiempo, era perfecto idioma de modista. Confirmaba lo que haba sentido cuando Pike me haba hablado del bao de babor. Comprend que mis esfuerzos por hablar igual que los marineros resultaban muy afectados. Era como si me pusiera a hablar de dobladillos, sisas y bodoques! Que el resto de los pasajeros tratasen de hablar como marineros. Yo me limitara al lenguaje de la gente de tierra! De manera que adis Falconer y su Diccionario Martimo, sin el menor pesar, sino, por el contrario, un cierto alivio. Fui a mi conejera a buscar el sombrero y sal al combs. Entre la niebla se perciba dbilmente el sol, que no se haba elevado ms de su propio dimetro sobre el horizonte, pero ya estaban aparejando... quiero decir, llevndose a cabo, los preparativos para nuestro extraordinario da de festejos. Quiz sea permisible el trmino de aparejando, como algo que ha perdido su sentido tcnico y preciso y adquirido el general. Pero aunque estoy persuadido de que jams olvidar aquella escena, sin embargo, es preciso describirla. A partir de la cima de nuestra verga de mayor haban entoldado todo nuestro barco, fuese con velas utilizadas con ese fin o con autnticos toldos. Aunque el sol, que segua subiendo rpidamente, todava penetraba bajo ellos, ms tarde daran una sombra muy de agradecer. El Alcyone tena sus toldos al mismo nivel, aunque naturalmente en posicin ms alta en sus mstiles. Hacan el mismo efecto que dos calles vecinas: ramos una pequea ciudad, o por lo menos un pueblo, un pueblo perdido aqu en medio del desierto. Era absurdo. El comportamiento desordenado, casi de motn, de nuestros marineros cuando se enteraron de la noticia de la paz haba desaparecido y ahora trabajaban por todas partes en silencio y con aparente buena voluntad. Era la perspectiva de la funcin. Como si fueran nios, haban entrado en el mundo del rase una vez y, por as decirlo, estaban contentos en l. Estaban colgando de los toldos grmpolas y gallardetes. Haba incluso flores, no procedentes del camarote del capitn, como pens al principio, sino hechas de forma muy ingeniosa con pedazos de tela. Desde el Alcyone llegaban las notas de una pequea banda de msica que ensayaba! Y pese a todo continuaba el trabajo permanente de los barcos: haba dos marineros a nuestro inmvil timn y otros dos al del Alcyone. Nuestro extrao navegante mayor recorra la toldilla, con un anteojo bajo el brazo, mientras un guardiamarina haca lo mismo a bordo de nuestro vecino. A m no me caba duda de que por encima de los toldos seguan trabajando en los muones de nuestros mstiles decapitados y que en algn punto del trinquete, del mayor o del palo de mesana el viga contemplaba el horizonte del cual el sol ya iba haciendo que se levantara la niebla. Era todo tan inesperado y tan extrao que se me olvid el zumbido de la cabeza y casi volv a ser el de siempre. Ahora advert que nuestras dos calles se mantenan separadas por esos enormes hatos de madera que cuelgan a los costados de los muelles para impedir que 49

William Golding Cuerpo a cuerpo los buques sufran excesivamente cuando se rozan con la piedra. La pasarela inclinada formaba una calleja que una nuestras dos calles ocenicas. Era lo bastante ancha para que pasaran por ella incluso las damas. Haba dos infantes de marina vestidos de rojo apostados al extremo de la calleja que daba al Alcyone, y de nuestro lado haba dos de los soldados de Oldmeadows, evidentemente malhumorados, uniformados de verde. Fui al cairel y mir al otro lado. Justo a tiempo para ver cmo se cerraba una tronera, o por lo menos la ltima pulgada furtiva! As que aqulla era una de las formas en que la marinera de ambos barcos se comunicaba, tanto si sus oficiales lo permitan como si no, y, naturalmente, de un mstil a otro, de una verga a otra, igual que los monos se desplazaban en la selva! Qu difcil es mantener una perfecta disciplina cuando hay dos barcos juntos! Subi por la pasarela un guardiamarina del Alcyone que me salud y, tras preguntarme cmo me llamaba, me present una nota blanca y levemente perfumada. La desdobl. El capitn sir Henry y lady Somerset solicitan el placer de la compaa del seor Edmund Fitz H. Talbot en la comida que se celebrar a bordo del Alcyone al medioda, si no lo impiden el viento y el tiempo. Innecesario ir de etiqueta, bastar con una respuesta verbal. Acepto complacido, naturalmente. Volv a mi conejera. Recuerdo claramente cmo me dije que no se trataba de un sueo ni de una fantasa provocada por mis heridas en la cabeza. Pero con aquel extraordinario villorrio o aldea construido a mil millas de cualquier parte y envuelto ahora en una hmeda niebla que pareca invadirme el intelecto al igual que flotaba en nuestras cubiertas, lo que haba ocurrido antes y lo que iba a ocurrir pareca carecer de importancia, ser incluso trivial, de forma que la Inglaterra a nuestras espaldas y las Antpodas ante nosotros no eran ms que lneas trazadas en un mapa. Y haba regresado Wheeler, interceptado por una fragata de una forma tan improbable como si un hilo lanzado contra el ojo de una aguja pasara por ese ojo. El aqu era lo nico que importaba. Las dos calles adyacentes... y son la campana del Alcyone, a la cual hizo eco inmediatamente la nuestra, de forma que sonaban las cuatro campanadas de la guardia de la maana, con el grito de servicio de ron! duplicado en nuestra cubierta a unas yardas de m... las multitudes que se hacinaban en aquellas cubiertas y las cubiertas por debajo, las actividades agitadas pero slo comprendidas a medias que se realizaban veinticuatro horas al da en ambos barcos para que la vida siguiera siendo soportable... la entabladura con sus hendiduras negras y a veces chisporroteantes... aquellas lneas paralelas que a veces imponan una sustancialidad montona y enfermiza, de forma que su movimiento era algo maligno... aquello era lo nico real. Qu pattico! He tratado de decir lo que quiero y no lo logro. Aquel lugar tropical inexistente era el mundo entero, el mundo imaginable entero. Nos hallbamos en un punto clave de la historia, al final de la mayor guerra, en medio del viaje ms largo, en... en la 50

William Golding Cuerpo a cuerpo nada! Un todo, un asombro, una facticidad glida. Estoy torturando el idioma a fin de esforzarme para decir lo que quiero, y no lo logro. Edmund. Me volv en mi silla. Deverel se haba asomado a la puerta. Debo confesar que no me agradaba su visita. Qu pasa, Deverel? Estoy a punto de... Cielo santo! Y tiene su propia provisin de coac! Por favor, una copa para el chico malo de la clase. Srvete. Pero, no te han...? Prohibido beber igual que al hijo del cura? Maldita sea, estamos en tiempos de paz y no soporto que me sigan maniatando. Si no me levanta el arresto, le voy a partir la espada en la cara, desembarco y que sea lo que Dios quiera. No s de qu me hablas. Pero, mi querido Edmund, qu puede hacer l? Conseguir que el Primer Lord del Almirantazgo manifieste su desagrado por escrito y en pergamino? Que se deshaga de m; no se deshar ms que de mi espada, una mierda de cuchillo que ya no me vale de nada ahora que reina la paz. La espada de un caballero... Al este de Suez basta con que uno sea hombre blanco. No estamos al este de Suez. Deverel se bebi una parte extraordinaria del vaso de coac. Le hizo toser. Despus... No puedo suplicarle a ese tipo. Sera como renunciar a m mismo adems de a mi espada. He de mantener la dignidad. Todos hemos de hacerlo. Te explicar mi plan. Tienes que decirle lo que me propongo. Decrselo yo? Y quin si no? Los dems son como conejos. Adems, qu tienes que perder t? Muchsimo! Dile que me comprometo a no crear problemas hasta que lleguemos a puerto. Eso est bien. Espera. Entonces renunciar a mi despacho. O te lo quitarn, Deverel. Qu apuestas? No ests bebiendo Edmund y hoy ests muy aburrido. Si prefieres, dile que en cuanto haya dejado de ser oficial le llevars mi desafo... Yo? No entiendes? Te imaginas al viejo grun ante un desafo? S. Pero si cuando se crey que el Alcyone poda ser gabacho temblaba como una vela al viento. Lo dices en serio? No lo viste? Subestimas a ese hombre. Eso es asunto mo. Pero, vas a decrselo? 51

William Golding Cuerpo a cuerpo Mira... Deverel... Jack. Eso es una locura. Vas a decrselo! No dije nada durante un brevsimo momento, al cabo del cual me resolv: No. No? Sin ms? Lo siento. Jurara que no es verdad! Tena mejor idea de ti, Talbot! Escucha. Trata de ser sensato. No comprendes que no puedo en ninguna circunstancia comunicar al capitn algo que no es ni ms ni menos que una amenaza abierta? Si no estuvieras demasiado excitado... Crees que estoy bebido? O demasiado enfadado? Claro que no. Clmate. Deverel se sirvi otra copa, no tan llena como la primera, pero bastante. La botella choc contra la copa. Era fundamental impedir que se emborrachara de verdad. Permit que se me disparase la mano y le quitase la copa. Gracias, muchacho. Durante un momento pens que estaba a punto de darme un golpe. Despus, con una extraa risa: Lord Talbot. Debo confesar que eres muy tranquilo. Era para ti? Lamento... No, no. Tmatela. Primer da de paz. Que corra el ron! Me dio un ataque de tos. Deverel me contempl en silencio y despus se sent lentamente en el extremo ms alejado de la litera. Edmund... Lo mir por encima del borde de la copa. Edmund... qu debo hacer? Deverel ya no tena aspecto feroz. Resultaba extrao, pero despus de todas las actividades temerarias de las ltimas veinticuatro horas, era como si tuviera ante m un joven mucho menos seguro de s mismo, en lugar del que yo conoca. Observ ahora que, pese a poseer una estatura superior a la media, era delgado y poco musculoso. En cuanto a la cara... Advert asombrado que la forma en que haca que la barba se le proyectara hacia adelante era una tentativa, de la cual quiz no tuviera conciencia, de compensar una barbilla dbil y ligeramente hundida. El caballero Jack, el honorable Jack el temerario! Haba sido un paroxismo de rabia y, s, de miedo, lo que haba dado a su brazo derecho la fuerza momentnea para hundir tanto la hoja de su espada en el cairel. Mi comprensin de ello fue tan completa que me sent tan perdido y tan asustado como lo haba estado l. El saber demasiado es algo terrible. Comprend que de no haber sido por el apoyo de su apellido y un aire que se derivaba ms de la imitacin que de la dignidad, podra haber sido un tabernero, un lacayo, un valet. Resultaba inquietante contemplar a aquel hombre a quien una vez haba considerado el ms caballero de los oficiales... Lo cual verdaderamente... Todo resulta tan 52

William Golding Cuerpo a cuerpo confuso... Lo cual verdaderamente era! Su negligencia y su intemperancia no tenan nada que ver con lo que yo vea y comprenda ahora. Su ltimo plan demencial, al depender como dependa de una cobarda fsica del capitn Anderson, de la cual no exista ni la ms mnima prueba, era una fantasa. Anderson recibira un desafo de Deverel, civil o no, con menosprecio, y nadie se lo reprochara. No se deba permitir a Deverel que siguiera adelante! Hacer, seor Deverel... Jack? Djame pensar. Se ech atrs, con la espalda un poco inclinada, como si se hubiera disipado una parte de la tensin. Pareca casi respetuoso, como si se hallara ante un Pensador! Pero la verdad era... Mira, Deverel... Hace un momento era Jack, y no digamos cuando estbamos a punto de saltar al abordaje. Cierto! Ese es un momento que recordaremos, eh? Jack, pues. Pero mira. Me he dado un golpazo, o mejor dicho tres golpazos en la cabeza... La verdad es que no estoy en condiciones de pensar. Me sigue doliendo. Una copa... Hice un gesto involuntario e impaciente con la mano derecha. Ya sabes que me gustara... que har todo lo que pueda. Lo primero es hablar con Summers. Por Dios! Ese tipo es un puritano! Es verdad? Saba que le preocupaban mucho las cuestiones morales, pero no haba credo... Es lo mejor que se te ocurre? Es el primer paso. Tengo que enterarme de cul es la situacin, quiero decir en derecho naval. T ests implicado demasiado personalmente y todava no ves las cosas con claridad. Estabas t delante! Fsicamente s, pero estaba inconsciente. Aquel cabo, me dej sin sentido. Y en esto consiste tu ofrecimiento de ayuda? Lo que te pasa, Deverel, es que quieres que todo se haga inmediatamente. Muchas gracias, seor Talbot! Estoy tratando de ayudarte. No puedes esperar de m que acte inmediatamente, como un oficial de la marina. Desde luego que no, vive Dios! Clmate otra vez! No puedes actuar en esto como si saltaras al abordaje de un enemigo. Si corres demasiado lo fastidiars todo. Cmo? Con dos capitanes de navo y media docena de oficiales de grado superior al mo en estos barcos? Me pueden organizar un consejo de guerra ms fcil que la pueta! Al diablo con ellos y contigo! Jack! Su nombre lo calm. Qu raro, otra vez! Aunque pareca malhumorado y jadeaba, sin embargo sigui hablando en tono ms bajo: 53

William Golding Cuerpo a cuerpo Son suficientes para organizarme un consejo de guerra ahora mismo. Cundo es posible que el viento nos vuelva a poner en marcha en cualquier momento? Ya sabes que no tengo instruccin en asuntos navales, pero jurara que no te pueden juzgar en alta mar. Ya no es tiempo de guerra, y no es como si hubiera habido un motn. No te has portado con violencia con ese hombre! Adems, maldita sea, mientras se mantenga este tiempo, vamos a celebrar un baile y asistir a una funcin, y por si no bastara, tengo que ir a comer con sir Henry! Maldita sea, hombre, no entiendes que con la paz y la abdicacin y esta solucin de una gran crisis en los asuntos del mundo civilizado...? Deverel se irgui al borde de la litera. A comer? Pues, hombre, sa es tu oportunidad! Puedes estar seguro de que tambin ir Anderson! Si le dices algo en presencia de sir Henry cuando hayan servido las copas... Casi no bebe. Adems... De golpe me di cuenta de que la herida de la cabeza me zumbaba. No... me cantaba! Si supieras cmo me duele esta maldita cabeza! Entonces no vas a hacer nada. Tengo que ver cmo est el terreno, suponiendo que esa expresin signifique algo en este limbo de agua infinita! Es mucho lo que podemos hacer si actuamos con cuidado. Quieres decir que espere. Soportar esta humillacin de un hombre a quien mi padre no admitira a su mesa! Tratar de hacer todo lo posible por ti, por poco que sea ese todo. No te me emociones! Aquel lugar comn me divirti. Era verdad que yo haba hablado de forma emotiva. Pero, no s por qu, haca que Deverel me resultara ms agradable. Vio mi sonrisa involuntaria, la interpret mal y estaba a punto de indignarse otra vez, de manera que habl deprisa y casi sin pensarlo. Si est Anderson, llevar la conversacin hacia el tema de los duelos y averiguar cul sera su reaccin a un desafo. Pues... es muy posible que le horrorice la idea de que disparen contra l! Lo mir muy asombrado. Anderson, un capitn de navo que segn los informes haba participado en batallas tan sangrientas! Anderson, que haba saltado al abordaje cuando era guardamarina y que despus haba metido un brulote en el Golfo de Vizcaya a las rdenes de Cochrane! Aquel asunto contena aspectos imprevistos para m. Deverel estaba muy excitado, de una forma que no se poda explicar por una sola copa de mi coac. Estaba muy animado, se frotaba las manos y sonrea. Trate de calmarlo. Lo que es ms importante, querido amigo, es que quiz tenga la fortaleza... algunos lo llamaran presencia de nimo... para rechazar de plano todo desafo. En el pas es mucha la gente que piensa que es 54

William Golding Cuerpo a cuerpo una locura jugarse la vida por un asunto trivial. Claro que no estoy diciendo que tu asunto sea trivial. Pero otros quiz lo pensaran. Lo piensan, lo piensan. Tratar de averiguar lo que opina. Nada ms? De momento, no puedo hacer nada ms. De momento. Una frase muy cmoda, seor mo. No dije nada. Deverel me mir con gesto crtico. Despus adopt una expresin francamente burlona. Me limit a decir: Repito. De momento no puedo hacer nada ms. Se qued callado un momento, pero contemplando el espejo que haba encima de mi lavabo de lona. Despus: Igual que los dems. Yo no coment nada. l sigui diciendo: Vamos, ya s lo del caballero Jack y el temerario Jack, pero, no ves que es en burla? Recuerdas que cuando lanzamos al mar a Colley Summers aplaz deliberadamente darme la orden de echar la cangreja a popa hasta que casi perdimos el codaste? Pero crea que t eras un caballero, no uno de esos malditos lampazos chusqueros y que t por lo menos te pondras de mi parte y no aspiraras a hundirme... Debes de estar loco! No respondi nada, pero al cabo de unos momentos se puso en pie lentamente. Me mir de lado e inici una sonrisa desagradable, una especie de sonrisa hacia sus adentros o reprimida, como la de alguien que es capaz de una percepcin y una cautela infinita al hallarse entre sus enemigos. Abri la puerta del camarote, mir rpidamente a un lado y al otro y despus prcticamente desapareci de mi vista. Me dej sumido en un estado de gran perplejidad y confusin. Lo peor era que yo me haba comprometido a una cierta intimidad con aquel hombre y ahora me senta poco inclinado a intervenir en contra de su castigo por algo que yo no poda interpretar sino como el resultado justo de su abandono del deber. Sobre todo, no deseaba perjudicar en modo alguno el grado de comprensin y de tolerancia mutua que exista ahora entre el capitn Anderson y yo. Todo aquello era muy irritante. Yo no tena nada que ganar en meterme a defenderlo en aquel asunto, y estaba cada vez ms convencido, por utilizar una expresin brusca, de que Deverel sencillamente no se lo mereca. Las campanas del barco me hicieron volver a la realidad inmediata. Era la hora exacta para la que estbamos citados al festn! Me mir en el espejo, me atus el cabello en torno a la herida (titube un momento: para qu ir? por qu no acostarme?). Sin embargo, me arregl la ropa y me abr camino por la nueva tienda de modas. Al hacerlo, escuch, en medio de todos aquellos pies desnudos que se arrastraban, el ruido de unas pisadas firmes y conocidas por encima de mi cabeza. Segu al capitn a la ancha pasarela que estaba atravesando. Al llegar al final se qued inmvil, con el sombrero sostenido frente al pecho. Como yo lo segua muy de 55

William Golding Cuerpo a cuerpo cerca, me cost trabajo no chocar con l. Sin embargo, tuve el buen sentido de agarrar con la mano izquierda una cuerda que colgaba, sacarme el sombrero con la derecha y despus ponerme casi tan rgido como el capitn. En torno al pie de la pasarela la cubierta estaba llena de gente, y la ceremonia fue casi tan complicada como la del funeral de Colley. En este caso haba grumetes de guante blanco, contramaestres con silbatos, infantes de marina con mosquetes, ms infantes de marina con tambores y trompetas, algunos guardiamarinas y un teniente o dos, y resplandeciente al final de aquel ceremonioso pasillo estaba sir Henry Somerset, que haba tenido la poca amabilidad de vestir su uniforme de gala, con la banda de su orden del mrito trazando arrugas en medio del esplendor de su curva de la felicidad. Sonaron las trompetas, vibraron los tambores, chillaron los silbatos y todos nuestros grupos de marinera se pusieron firmes mirando hacia la niebla. Todo aquello porque un hombre pasara de una plancha a otra! Termin la ceremonia. El capitn Anderson haba sido reglamentariamente recibido a bordo del Alcyone y las dos tripulaciones podan seguir con sus asuntos, que a m me parecan sorprendentemente diversos y complejos, habida cuenta del estado del tiempo, pues desde la pasarela casi no se distinguan las proas y las popas de ambos barcos. Di un paso adelante para recibir un saludo afabilsimo de sir Henry, que no haba tenido el honor de conocer a mi padrino, aunque, al igual que todo el mundo... etctera. Nos llev hacia sus aposentos, hablando en todo momento con nuestro capitn. La guerra naval es una lotera! Sir Henry es ms bien corpulento que impresionante. Su riqueza se apreciaba por todas partes. Las molduras de la toldilla estaban sobredoradas. Fuimos hacia la escala (no, me niego a ser seducido), a la escalera, por un camino de esteras de fibra de coco tendidas para que no nos manchramos los zapatos con la brea que se derreta. Haba chimeneas de lona que suban desde el saltillo y estaban arranchadas en el aparejo de mesana (maldita sea, veo que mi determinacin de no hablar como un lobo de mar es casi imposible de mantener!), para tratar de sustituir el hedor del interior del barco por un aire ms puro. Llegamos al saltillo de popa y al extremo de las esteras mir hacia abajo y empec a tratar, cuidadosamente y sin xito, de evitar las costuras de brea, cuando sir Henry se dio cuenta de lo que haca. Seor Talbot, le ruego que no se moleste. Aqu no hay nada que pueda mancharle los zapatos. Tambin el capitn Anderson se haba detenido y miraba hacia abajo. Amoldado, por todos los diablos! Pareca que mi lenguaje de lobo de mar iba a ampliarse justo cuando yo haba decidido abandonarlo. Amoldado, sir Henry? Sir Henry hizo con la mano un gesto como para quitarle importancia. Una de mis presas fue un cargamento de maderas raras. Tuve 56

William Golding Cuerpo a cuerpo suerte. Ya saben, es bano. Pero, amoldado, sir Henry? Significa sustituir la filstica alquitranada que suele utilizarse y que tanto nos mancha los pies por planchas de maderas duras. Las ms estrechas son de caoba. Se me ocurri la idea por lo que vi a bordo del yate real cuando tuve el honor de que me presentaran a Su Alteza Real. Aqu todo es de lo mejor, se lo aseguro! Pasen ustedes, capitn Anderson, seor Talbot. Pase usted, mi comandante. Le ruego, mi comandante... Descendimos a la cmara. La dama que vino hacia nosotros no andaba, ni siquiera flotaba, sino que nadaba. Lady Somerset mereca la atencin inmediata de cualquier caballero. Era una mujer hermosa, casi bella, e iba vestida a la ltima moda... De hecho, me pareci que su atavo era ms adecuado para la noche que para el medioda. Era esto lo que ella llamaba no ir de etiqueta? Sobre el escote le resplandeca un verdadero cmulo de zafiros, iguales que los que llevaba en las orejas y las muecas. Sir Henry debe de haber interceptado al joyero de la Sublime Puerta! Llevaba el vestido de cintura muy alta bajo el pecho en lo que... pero todava no he aprendido a hablar el lenguaje de la moda. Tampoco dispuse ms que de un momento para absorber su aparicin, pues se inclinaba hacia m y gema. No puedo describir con ninguna otra palabra la forma en que tras aceptar el brusco saludo de Anderson, una brusca inclinacin de cabeza, se apart de l, se insinu en mi direccin, me mir absorto a los ojos, como si nos hallramos asistiendo a un momento de gran emocin, despus volvi a insinuarse de regreso hacia nuestro capitn y murmur con una honda voz de contralto: Tanto gusto!. Como pareca estar a punto de desmayarse ante la idea de tanto gusto, quiz resultara oportuno que nos alargara una mano a cada uno, como si pidiera nuestro apoyo. Sin embargo, estaba un poco demasiado fragante para mi gusto. Estaba levantando mi mano hacia la suya, cuando con un movimiento como el de un alga en el agua, movi ambas manos en el otro sentido y volvi a gemir: Nuestra querida, nuestra inapreciable Janet! No caba duda del motivo por el que Janet era tan inapreciable. En una mano llevaba un bastidor de bordado con su gnero (la aguja y el hilo todava metidos en el dibujo), junto con un abanico apuntando al suelo, y en la otra mano un libro en el cual sealaba con un dedo la pgina que haba estado leyendo. Bajo un brazo llevaba un cojn, y como si no le bastara con aquella carga, en los dientes llevaba una cinta. Me pareci una hembra de extraordinaria fealdad. Al clasificar a toda velocidad a aquellos nuevos conocidos conforme a la informacin de que dispona, la coloqu inmediatamente en el compartimento etiquetado dama de compaa. Entre tanto, ella me hizo una gran reverencia y despus sali corriendo de la cmara. La seorita Oates murmur lady Somerset, una pariente. Una pariente lejana explic sir Henry. Lady Somerset no quiere separarse de ella. Tiene un corazn muy generoso. Quiere 57

William Golding Cuerpo a cuerpo tenerla a su lado, y cmo voy a decir yo que no? Mi querido sir Henry no me niega nada, nada en absoluto! Estaba yo a punto de dar la respuesta galante adecuada cuando a sir Henry se le ilumin la cara y habl con voz ms enrgica: Entra, Marion, entra! Estaba seguro de que ya estaras despierta y activa! El rayo que dio en la cofa de la mesana fue cayendo y fundi al conductor en gotas al rojo blanco. El mstil se parti y saltaron astillas en todas las direcciones en medio de la niebla. Se abri la escotilla de golpe y el fluido elctrico me destruy. Enmarc a la joven que estaba ante m en un halo de luz blanca.

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William Golding Cuerpo a cuerpo

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Capitn Anderson, me permite que le presente? Seor Talbot? La seorita Chumley. Tienes un aspecto radiante, Marion, como una novia... si no fuera, claro, por... Hija ma, ste es el seor Edmund FitzHenry Talbot. Lady Talbot es de la familia de los Fitz-Henry y el seor Talbot se dirige a... Supongo que debi de haber seguido hablando. Volv en m como si hubiera sufrido otra conmocin y vi que los caballeros tenan copas en las manos y curiosamente haba otra en la ma. Como es evidente que haba realizado el acto de aceptar una copa y que segua sostenindola en aquellos primeros momentos de vida, no puedo por menos de suponer que yo tambin haba estado hablando, pero soy incapaz de decir cules fueron mis primeras palabras. Ah, t, Marion, que surges de la ms amable y honda de las reverencias, suma de toda la msica, toda la poesa, fragmentos distrados de las cuales con su nuevo significado irradiado me recorran ahora la cabeza! Pero cuando empec a surgir de mi estado de destruccin lo que o fueron las palabras de sir Henry. La pobre Marion ha estado autnticamente postrada! Al menor movimiento, Dios mo, no una mar confusa, sino a la menor vibracin despus de echar el ancla, lo echa todo. Ya le he dicho que cuando llegue a la India debe quedarse all para siempre, pues no cabe duda de que la travesa de regreso terminara con ella. Entonces se mueve mucho el Alcyone, sir Henry? Ms o menos, capitn Anderson. Es demasiado largo para sus aparejos de mastelero, y a toda vela significa a toda vela, ya sabe. Cmo es su barco? Firme como una roca, sir Henry, y ms movible que la rosa de los vientos. Pero, si incluso cuando aquel tenientillo imbcil permiti que facheara toc la mar con los caireles en menos de diez segundos por mi clculo, y todo aquello con una mera brisa! Sir Henry, capitn Anderson, estn ustedes haciendo palidecer a la pobre nia! Vamos, Marion, los seores no seguirn hablando de eso. Este suelo est tan firme como el de un saln de baile, y ah s 59

William Golding Cuerpo a cuerpo que te he visto bien contenta! Vaya dijo el capitn Anderson, creo que vamos a celebrar un baile a bordo de mi barco, que es todava ms firme que ste. Ay, Alcyone gimi lady Somerset, cualquier cosa es ms firme que este ser tan hermoso y tan salvaje! Por fin hall mi voz consciente. Estoy seguro sin lugar a dudas de que el capitn Anderson ofrecera su navo como refugio para el resto de su viaje, seorita, seorita... Chumley. La seorita Chumley sonri... Marion sonri! Alz las comisuras de la boca (se me agita el corazn al recordarlo... es un placer tan dulce el registrarlo). Pero incluso cuando Marion no estaba sonriendo, la naturaleza la haba dotado de una boca que no slo le daba un aspecto bienhumorado, sino que haca como si estuviera disfrutando con una broma tan graciosa que fuera una fuente de permanente placer. Pero apenas haba acabado yo de averiguar que el nico remedio para contemplar descortsmente aquella boca era contemplar con ms descortesa aun (y con ms indefensin aun) los ojos que haba encima de ella, sin mencionar su naricilla, sin decir nada de aquellas cejas que indicaban un asombro que gracias a aquella boca sonriente haca que toda su expresin resultara animada e interesada... Dios mo! El problema es que desde la poca de Homero los mayores poetas han practicado al mximo su arte en la descripcin de la mujer. No existe elocuencia, no hay figura de diccin, desde la ms modesta hasta la hiprbole, que no haya aportado su contribucin. Salos de las normas comunes de la retrica... Buscad el absurdo inspirado, la magia positivamente insolente de un Shakespeare o un Virgilio... Me he enredado y no voy a ninguna parte. Cmo iba vestida? Entonces no pareca importar, pero ahora... Llevaba un vestido blanco. Creo que tena una cinta azul en el escote, de hombro a hombro y en torno a las mangas abullonadas justo por encima de los codos. Sus pendientes eran flores de plata y una cadena del mismo metal yaca en torno a su cuello sobre la promesa de su seno. Era esbelta, siempre sera esbelta, siempre sugerira, implicara ms que afirmara... como el mayor de los poetas! Pero estaba hablando el capitn Anderson; haba hablado. Recuerdo palabras que entonces no tuve conciencia de escuchar. No, no, seor Talbot. Nosotros no vamos a la India, sino a Sydney Cove! Adems, nuestro barco est lleno de emigrantes, pasajeros, carga... Ya ves, hija ma dijo sir Henry, riendo, no hay remedio! Has de ir a la India, y adems en el Alcyone! Lo que no puedo comprender dijo lady Somerset es por qu estos seores de la Armada estn obligados a tener tantas prisas ahora que hemos derrotado a los franceses. Sin duda, el capitn Anderson... Ambos seores de la Armada se rieron. S, Anderson se ri! 60

William Golding Cuerpo a cuerpo Volv a hallar la voz: Seorita Chumley, si quiere usted tomar pasaje con nosotros, le cedo mi camarote. Dormir en el entrepuente o en las bodegas. Le aseguro que pasar las noches pasendome por cubierta al otro extremo del capitn Anderson... pero vamos, capitn s que tenemos un camarote vaco. Yo me mudo a l inmediatamente y la seorita Chumley dispone del mo! Creo que dije todo aquello con voz de sonmbulo. Los hombres deberan ser poetas... Ahora lo comprendo, Edmund, Edmund, politicastro intrigante! Anderson estaba haciendo un breve resumen de lo de Colley: su poca templanza y como por fin tras un episodio escandaloso haba sucumbido a una fiebre baja. Pero mi decisin de defender la memoria del seor Colley era algo muy lejano. Ya lo haca bastante bien mi diario, y abandon la idea. Lo nico que importaba era el rayo, el coup de foudre. Seorita Chumley, se haba rumoreado que era usted un prodigio, trmino que yo no cre, pero ahora advierto que no era sino la verdad. Prodigio, seor Talbot? Prodigio, seorita Chumley! Respondi con una risa tan argentina como las flores que llevaba al cuello. Le dijeron mal la palabra, caballero. Lady Somerset tiene a veces la amabilidad de decir que soy su protge2. Para m, seorita Chumley, es usted un prodigio, ahora y siempre. Segua sonriendo pero pareca algo extraada, lo cual era lgico, pues fuera lo que fuese lo que haba efectuado en m el rayo, para ella no haba sido ms que la experiencia de algo, de alguien, imprevista e imposiblemente familiar; y digo familiar en el sentido de reconocer a algo conocido, y tambin quiz algo que se intuye! De hecho, tras haber supuesto esto, inmediatamente lo vi demostrado. No nos hemos conocido antes, caballero? Le aseguro, seorita Chumley, que en tal caso lo recordara! Naturalmente. Entonces, puesto que somos desconocidos... Hizo una pausa, mir a otro lado, ri dudosa, despus apart la vista y qued callada. Tambin yo, y nos miramos el uno al otro a la cara con gran seriedad. Fui yo el primero en hablar. Nos hemos visto y no nos hemos visto! Mir hacia abajo y advert que yo tena asida su mano derecha en la ma izquierda. No tena conciencia de haberla tomado y la solt con un gesto de excusa que ella desech con un movimiento de la cabeza. Advert que sir Henry hablaba en una voz muy distinta de aquella con la que haba acogido a la seorita Chumley.
2 Evidente juego de palabras entre la pronunciacin de la palabra inglesa prodigy (prodigio) y la pronunciacin inglesa de la palabra francesa protge (protegida). (N. del T.)

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William Golding Cuerpo a cuerpo Por el amor del cielo, Janet, entra! No tienes que estar asustada ni que decir nada, slo te hemos dicho que vinieras para que completaras la mesa. Mi querida Janet! Ah, por favor, entre el capitn Anderson y sir Henry. Retir una silla para lady Somerset, que se insinu en ella. Sir Henry hizo lo mismo con la seorita Chumley, y supongo que Anderson hizo lo mismo con la inapreciable y pobre Janet. No pude evitar el hablar un rato con mi anfitriona, y lo hice muy mal, pues mi atencin estaba centrada en sir Henry, quien estaba diciendo a la seorita Chumley qu pena era que no pudiera ella cantar en la funcin y dejar que la gente se enterase de lo que era cantar de verdad. Afortunadamente, lady Somerset tena el instinto social que parece innato en las mujeres de cualquier raza o clima. Pues se volvi a un lado y trab con Anderson una conversacin trivial que sin embargo debe de haber sido de alivio para l. Haba estado contemplando sombramente y en silencio a Janet, que no miraba ms que al plato. Convencido, creo, de que Anderson ya estaba atendido, sir Henry empez a comer con una aplicacin que explicaba perfectamente la rotundidad de su fsico. La seorita Chumley jugueteaba con un poco de comida en su plato, con un tenedor, pero no vi que se llevara nada a la boca. No tiene hambre? No. Entonces yo tampoco. De todos modos, caballero, debe usted juguetear con el tenedor, as. No le parece elegante? Es encantador. Pero, seorita Chumley, si persiste usted en no alimentarse, se pondr todava ms etrea. No poda usted decir nada ms halagador a una jovencita, caballero, ni brindado una perspectiva ms agradable! Quiz para usted, pero para m la perspectiva ms agradable sera... no, perdone. Oso... oso decir... ay, s, debo decirlo!, una simpata inmediata, un reconocimiento... Nos hemos visto y no nos hemos visto? Ah, seorita Chumley! Me siento confuso... no... deslumbrado! Slveme, por el amor del cielo! Eso es fcil, caballero. Si hemos de seguir conversando, permtame decirle rpidamente quin tiene usted ante s. Soy hurfana, caballero, aprend a leer, escribir y las cuatro reglas, mucho francs, algo de italiano y de geografa en un establecimiento para hijos de clrigos de Salisbury Close. Tambin puedo recitarle la lista de los reyes de Inglaterra, terminando con Jorge III de ese nombre, a quien Dios salve. Naturalmente, soy piadosa, modesta, manejo bien esa detestable aguja y casi nunca desafino al cantar. Le ruego que coma al menos un poco, pues es necesario mantener tanto talento! La maravillosa criatura se inclin un poco hacia m, lo juro. Nuestras cabezas estaban intoxicantemente cerca. 62

William Golding Cuerpo a cuerpo Calma, seor Talbot. Tambin soy un tanto astuta y de momento no tengo hambre! No diga eso, seorita Chumley! Ah, no! Galleta en el camarote! Reson en la cmara aquella risa autntica y argentina. Seor Talbot, no crea que ese secreto le molestara! Ya me tiene usted hechizado. Debe usted de haberlo hecho antes... la ltima vez que nos vimos en... fue en Catay, en Tartaria, en Timbuct, dnde? Sir Henry dej de masticar durante un momento. Ha viajado usted mucho, Talbot? No, sir Henry. Pues estoy seguro de que Marion tampoco. sta volvi a rer. El seor Talbot y yo estamos creando un cuento de hadas, to mo. No debe escucharlo nadie, porque es una bobada. Una bobada, seorita Chumley? Me deja usted destrozado. Volvimos a acercar las cabezas. Eso jams lo hara, seor Talbot. Y los cuentos de hadas no son bobadas para alguna gente. Todava no puedo saber por qu se me saltaron las lgrimas! Que a un hombre adulto, a un hombre cuerdo, de hecho bastante calculador, un ser poltico se le salten las lgrimas tras los prpados de forma que le resulte difcil impedir que le caigan por la cara! Seorita Chumley, hace usted que me sienta... inefablemente feliz. Celebro hallarme totalmente indefenso. Se produjo una pausa mientras yo tragaba no la comida, sino las lgrimas. Ah, s, era la herida de la cabeza, el insomnio, deba de haber sido... No poda haber sido lo que yo saba que era! Pero ella me murmuraba: Estamos yendo demasiado rpido. Perdneme, caballero, he dicho ms de lo que debiera y usted tambin, creo despus mir en su derredor. Hemos dejado en silencio la mesa! Helen! Pero lady Somerset, dama encantadora, acudi en mi ayuda: Y qu tenemos nosotros, los mayores, que decir que sea ms importante? Disfrutad, hijos mos, mientras podis! Anderson y sir Henry siguieron hablando. Eran cuestiones profesionales, claro: quin tena qu mando, etctera. Lady Helen sonri, asinti y, maravillosa mujer, no nos hizo caso. Y all estaba yo, deseando con una repentina urgencia que mis heridas fueran reales, no lesiones, sino heridas! Deseaba haber dejado atrs una esperanza imposible y regresado con una herida heroica, una herida tan grave que necesitara cuidados, y quin me cuidara, ms que este ngel recin descubierto? Deseaba con igual urgencia tener un uniforme con el cual deslumbrarla, o una Orden del mrito, y maldeca para mis adentros al mundo que llena de ornamentos a los ancianos que ya no los necesitan. Sin embargo, incluso en aquellos primeros minutos comprend que era una joven ingeniosa y comprensiva y que no se la ganara con unos metros de 63

William Golding Cuerpo a cuerpo tela azul marino y unos galones; ay, Dios mo, qu he dicho? No s la... De qu hablamos? Ahora no puedo recordarlo, porque nuestras palabras significaban muy poco en comparacin con las mareas de sentimiento que barran aquella extraa cmara. A veces juro que se produca un silencio vivo entre nosotros que era infinitamente dulce. Al igual que lady Somerset, nos habamos convertido, as supongo, o yo me haba convertido, debido a la fuerza y la influencia de mis sentimientos, en un visionario! Es cierto que senta el ser mismo de Marion a mi lado, algo nuevo en la vida, un nuevo conocimiento, los medios de obtenerlo, una conciencia; y vuelvo a jurar que ella tena la misma conciencia de m. En la cmara seguan resonando las voces, pero nosotros nos hallbamos en una burbuja de plata que era slo nuestra. Una burbuja! Pas aquellas benditas horas como el prdigo que cree que el dinero crece en los rboles y no necesita hacer nada sino decir a su administrador que mueva la varita mgica para hacer que en lugar de hojas caigan guineas. Cmo desperdici aquellas dos horas que deberan haberse dividido en ciento veinte minutos, siete mil doscientos segundos, cada segundo, cada instante para apreciar, saborear!... No, sa es una palabra demasiado grosera... Cada instante debera haberse atesorado... La palabra exacta es la de preciosos, igual que la de hechizo. Como un caballero de un cuento de antao, Edmund Fitz-Henry Talbot, con toda su carrera por delante, pas aquellas horas dormido sobre su escudo en la capilla en ruinas del amor! Perdonad a un joven, a un joven tonto, sus ardores y sus xtasis! Ahora comprendo que el mundo slo les har caso cuando los exprese un genio. Entonces, qu recuerdo? Nada claro de aquellos momentos mgicos, sino slo que terminaron cuando nos extrajo de ellos el gruido de Anderson que deca algo acerca de aquel maldito baile. El baile... Seorita Chumley, lo olvidamos! Va a haber un baile! Un baile, me oye? Bailaremos toda la noche. Debe usted prometerme que me conceder... Ay, qu? Todos los bailes, naturalmente, o si no algunos de ellos, la mayora, el ms largo, cul es el baile ms largo? Habr un cotilln! S! Y una allemande... se nos permitir bailar el vals? No creo, seor Talbot. Lady Somerset, como fiel seguidora de Lord Byron, no podra tolerar un vals, verdad Helen? Lady Somerset, se lo imploro! Byron es un tipo absurdo, y si no permite el vals es porque l es cojo, y no estn maduras! Se generaliz la discusin; Marion estaba de acuerdo conmigo y declaraba (con Shakespeare hors concours) que no haba poeta en la lengua inglesa comparable a Pope, mientras sir Henry declaraba que casi todo lo que se escriba era una porquera, Anderson grua, lady Somerset citaba: Sigue rolando, azul y tenebroso ocano; rolando! Helen! No! Quieres hacer que me vaya directamente a la cama? Haba estallado la burbuja. 64

William Golding Cuerpo a cuerpo Lady Somerset se interrumpi en medio de aquello que dice diez mil flotas. Sir Henry exclam. No deberamos al menos proceder en compaa hasta el Cabo? El capitn Anderson puede contarle cunto nos cost organizar siquiera un simulacro de defensa! Por m, yo hara todo lo posible por complacerle, seor Talbot, pero no depende de m. Adems, ya no deben temer nada, pues ahora somos amigos de los franceses! No me refera... Anderson se volvi a mirarme. Alcyone tiene que ser muy rpido para haber tardado tan poco desde Plymouth. Estara con la arboladura bajo el horizonte al cabo de unas horas despus se volvi hacia sir Henry. Mi comandante, debe usted de haber juzgado exactamente su capacidad! Bueno, hasta llegar a Gibraltar, capitn Anderson, iba como una verdadera carraca. Le aseguro que de vez en cuando tena que mirar a los mstiles! Mi primer oficial quera arriar la mayor a la menor marejadilla. Tuve que decirle: Bellamy, le dije, esto es una fragata, maldita sea, no un maldito barco de la Compaa. Qu tal es el suyo? Est bien. No tengo quejas, sir Henry, ya sabe, un barco lento. Cuando tropezamos con vientos contrarios en Spithead se encarg de que algunos supieran lo que es bueno. Vientos contrarios, eh? Tendra usted que haber estado con nosotros en el Estrecho de Plymouth, frente al Arroyo de la Mierda. Nos tuvieron que sacar con una remolcadora a vapor. Dios mo, en mi vida he visto nada tan asombroso. El humo gimi lady Somerset, el humo de aquella chimenea metlica. Me manch la capa de viaje. Marion dice que tena la almohada negra. Helen! Es verdad, hija ma. No recuerdas los problemas que tuvimos con tu cuero cabelludo? Vamos, lady Somerset exclam, la seorita Chumley no es una india piel roja! Pero, qu es una remolcadora a vapor? Es una invencin extraordinaria, seor Talbot respondi sir Henry, y juro que slo el genio inventivo de nuestra patria podra haberla producido! Es una embarcacin con una caldera de vapor, cuya fuerza hace que a ambos baos giren unas grandes ruedas de paletas. Lanzara al aire chorros de agua si las ruedas no estuvieran protegidas. Demasiado fuego debajo dijo Anderson. No me gustan esas cosas. Si explotaran, podran incendiar toda una flota como yesca. Y si se quedaran sin las ruedas dijo sir Henry, no tienen velas ni remos. Le aseguro, Anderson, que todo el tiempo que nos remolcaron hasta que largamos el remolque por la amura de estribor al pasar al este de Eddystone, tuve que poner anclas colgadas del escobn y se balanceaban, entrechocaban y se movan tanto que perdimos un hombre que estaba en los beques porque se lo llev la 65

William Golding Cuerpo a cuerpo ua de un ancla, y el asiento con l. Estn construyendo otra mayor en Portsmouth dijo Anderson . Eso va a destrozar el arte de navegar. Parecen tener una utilidad limitada dijo la seorita Chumley. Tienen un aspecto horrible. Son muy sucias dijo sir Henry, pero no se puede negar que nos remolcaron contra el viento en dos horas, cuando si nos hubieran atoado habramos tardado todo el da. Reflexion: No podra un navo mayor funcionar en alta mar? Supongo que es posible, seor Talbot, pero no hace falta. Una vez que se sale a mar abierta, el barco se basta solo. No podramos, entonces, tener buques de guerra a vapor, que salgan con las ruedas del puerto y busquen al enemigo? Ambos caballeros de la Armada rieron a carcajadas... De hecho, nunca he visto tan animado al capitn Anderson. Durante unos momentos no les omos ms que expresiones entrecortadas de lobos de mar. Por fin, sir Henry se sec los ojos. Seor Talbot, se ha ganado usted una copa de vino, y cuando entre usted en el gobierno, le ruego que acepte cualquier puesto, menos el del almirantazgo! La seorita Chumley (y era tan conmovedor or cmo salt en mi defensa) habl como una pequea herona: Pero, to, no ha respondido usted a la pregunta del seor Talbot! Estoy seguro de que sera un esplndido almirante o como se llame! Prohibido rerse del seor Talbot dijo lady Somerset, y deseara mucho, sir Henry, saber lo que va usted a responderle. Bueno, lady Somerset dijo sir Henry, es la primera vez que la he odo a usted expresar un inters por el tema. Cre que no le interesaba nada de la Armada, sino slo los cabellos rubios, los relatos heroicos y la poesa! Dios mo, si tuviramos remolcadoras a vapor lo bastante grandes para chocar con un enemigo, tendramos que duplicar las tripulaciones para mantener la limpieza, y no hablemos del carbn que gastaran! La defensa de la seorita Chumley me haba devuelto las fuerzas. Estoy convencido de que el genio mecnico de los britnicos superara todas las dificultades. Hable usted, mi comandante dijo sir Henry. Creo que tiene usted uno de los mejores intelectos que hay en el Servicio. Me pareci que el capitn Anderson pareca un tanto indignado de que se le acusara de poseer inteligencia. Despus de todo, era casi llamarlo listo! La verdadera objecin dijo, si es que desean ustedes respuesta a una pregunta absurda, es la siguiente, nosotros podemos permanecer en la mar durante meses y meses. Un navo impulsado por vapor consumira su carbn a medida que avanzaba. Como la eslora posible de un barco est limitada por la longitud posible de la madera adecuada para su construccin, nunca podr avanzar ms 66

William Golding Cuerpo a cuerpo all de una distancia fijada por la cantidad de carbn que pueda transportar en su casco. En segundo lugar, si se tratara de un buque de guerra, al llevar una rueda a cada lado se reducira su flanco de andanada, es decir, el peso del metal que puede lanzar. Y en tercer lugar, durante un choque, si una sola bala golpeara las frgiles partes de su rueda, quedara incontrolable. Nos han dado respuesta, seor Talbot dijo la seorita Chumley . Nos han derrotado en toda regla. Ah, qu dulce fue aquel nos! Yo, por mi parte, no he podido entender lo que deca, capitn Anderson dijo lady Somerset, pues confieso que era la peor alumna de mi clase. Nada dijo la seorita Chumley, con una leve sonrisa y mientras apareca un delicioso hoyuelo en lo que (a fuerza de or hablar a lobos de mar) estaba yo a punto de calificar de su mejilla de estribor, nada en absoluto resulta tan atractivo en una jovencita como el grado correcto de ignorancia. Pero tras su ltima observacin, lady Somerset lanz una mirada llena de significado a las otras dos damas, de forma que los tres caballeros nos levantamos inmediatamente. Las damas salieron y sir Henry nos indic dnde ir. Y as me encontr, exiliado del paraso, junto al capitn Anderson, aliviando a la naturaleza en el tenebroso ocano de lord Byron. Consider insoportable el verme privado de aquella boca sonriente y... ay Dios mo, qu cosas digo! Aquello era lo que yo siempre haba considerado un mito, un convencionalismo del teatro, el amor a primera vista, el coup de foudre, un cuento de hadas... pero como haba dicho ella, hay gente que los cree! Es posible. S, es posible. Volv rpidamente a la cmara y el coac. Las damas no haban aparecido y yo senta un terrible temor de que las hubiramos visto por ltima vez. Mantuve una conversacin inane, pero me qued all, dado que as hicieron los otros dos caballeros. Volvan a hablar en lobo de mar. Mencionaban la posibilidad de estirar la hembra del timn, de lo bien que corra a popa el Alcyone, de masteleros y de la borrachera de un teniente cuya negligencia permiti a sir Henry hacernos un amable cumplido, pues era una circunstancia afortunada y que le haba permitido alcanzarnos. Ambos caballeros estuvieron de acuerdo en que si encontrbamos un mnimo de viento durante el da ninguno de ellos esperaba que la marinera actuara malhumorada por verse privada de su diversin. Me enter de que el capitn Anderson, aunque se le haba enviado una diputacin, se haba negado a dar una ronda de ron, pese a lo excelente de la noticia. No estaba dispuesto a dar ms ron salvo anclados, pues dos dosis de ron en un solo da eran la va ms rpida hacia la indisciplina. Y as siguieron. Yo casi estaba desesperado cuando por fin volvieron las damas. Naturalmente, la cmara de una fragata ha de servir tanto de comedor como de saln. Sin duda se debi a una artimaa de lady Somerset el que yo me encontrara, contra todo protocolo, sentado nuevamente junto a la seorita Chumley, en lo que yo habra 67

William Golding Cuerpo a cuerpo calificado de asiento de ventana, pues se hallaba bajo el gran ventanal de popa del barco, pero probablemente lo llamen algo distinto: quiz bancada de popa, pero, qu ms da? Que Dios bendiga a lady Somerset! Temo que habl desordenadamente. No era el coac. No era slo las infinitas horas que pareca haber pasado sin dormir. Era la ms trgica de todas las intoxicaciones, la ms ridcula, la ms dulce. Seorita Chumley, le ruego la allemande, y la cuadrilla, y el rond, y el cotilln... Cul debo escoger? Todos, por favor! No puedo soportar... No sera correcto, caballero. Sin duda eso lo sabe usted! Entonces me declaro por la incorreccin. Bailaremos la allemande en torno al palo mayor y el cotilln de un extremo del combs al otro y el... Seor Talbot! Una pobre jovencita indefensa como yo... Vamos! Est usted tan indefensa como el Alcyone! No me cabe duda que tiene usted en su historial ms conquistas que sir Henry. Ahora me ha aadido a m a la lista. No tengo el corazn tan duro. Lo pongo en libertad. Tampoco... Tampoco, qu? Se ha declarado la paz, caballero. Compartmosla. No ser usted tan cruel como para separarme de usted! Lo har el viento. Ay, cunto temo que se repita ese horrible movimiento! Crame, caballero, el mal de mer es tan repugnante y tan humillante que a una jovencita le deja de preocupar incluso lo poco agradable que es su situacin. Quiz todava los convenzamos. Las rdenes son algo terrible, caballero. Incluso cuando yo estaba totalmente postrada, sir Henry no estaba dispuesto a arriar ni una sola de nuestras velas para reducir el movimiento, pese a lo que se lo rog lady Somerset. Ya ve usted cun limitado es ese poder que me atribuye. Si se lo hubiera rogado usted... Yo era entonces un ser miserable, que no deseaba ms que morir. Aunque ahora que lo pienso, cuando nos enteramos de que nos acercbamos inexorablemente hacia el navo de ustedes y no sabamos si eran enemigos o amigos, hall totalmente aterradora la perspectiva inminente de la muerte que yo haba deseado! Puedo decrselo en voz baja, seorita Chumley? Yo trat de hacerme el valiente, pero yo sent lo mismo! Remos juntos. Esa confesin le honra, caballero, y no la traicionar! No estaba inquieta tambin lady Somerset? La seorita Chumley me acerc sus oscuros rizos y me habl tras el abanico. Pero de forma muy correcta, seor Talbot. Creo que esperaba estar a punto de conocer a un corsario! Re a carcajadas. 68

William Golding Cuerpo a cuerpo Y encontrarse despus con lo que llaman los marineros nuestra miserable carga de madera podrida ah sentada con las troneras abiertas como fauces y casi todas desdentadas! Seor Talbot! Bueno, despus de todo! Pero estamos decididos, no? Puedo tomar a usted de la mano tantas veces como el nmero de bailes que se considera correcto y quiz muchas ms? Si me toma de la mueca, seor Talbot, qu puedo hacer yo sino someterme? Toda la culpa ser de usted. Actuar con todo descaro. Se produjo una pausa. Fue entonces cuando hice mi nica tentativa desesperada por lograr que aquella despreocupada conversacin profundizara en algo de ms valor. Pero en el momento en que respiraba hondo para hacer mi absurda confesin: seora, ha cado sobre m un rayo, vi lo fija que se haba puesto la sonrisa de lady Somerset. El capitn Anderson se puso en pie. Se me hundi el corazn al comprender que nuestra visita haba terminado, deba terminar. No puedo decir cmo sal de aquel palacio embrujado, fui a mi conejera, pensando inmediatamente, con un nudo en la garganta (qu cmico!) en quin hablara con ella en aquel mismo momento y... pero qu estoy diciendo? No soy un poeta, cuya misin, ahora lo comprendo, es apaciguar a los hombres en esos momentos. El Mundo Bien Perdido o Todo sea por el Amor. As verdaderamente era mi repentina y abrumadora pasin. Tuve una aguda sensacin de pnico ante la idea de mi aspecto, me toqu la cabeza y efectivamente, entre mis cabellos sent la costra dura y desagradable de sangre coagulada, de manera que lo nico que pens fue en lo horriblemente asqueada que deba haberse sentido aquella jovencita. Ella era todo cortesa y... pero yo estaba bien afeitado, segua estndolo y mis ropas eran... ay, pobre idiota, pobre Edmund, qu cada, no, qu ascensin... no, tampoco aquello, sino qu transformacin! Pens que debera sufrir, que ya sufra, pero no hubiera cambiado de lugar con ningn hombre del mundo, salvo que quiz hubiera algn hombre, algn otro hombre... el Alcyone estaba lleno de ellos! Ay, Dios mo! Y no haba descubierto cul era la actitud de Anderson respecto de los duelos!

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As estaban las cosas. Un incendio haba consumido mi sensacin de agotamiento y aportado con sus llamas invisibles un recurso temporal de fuerza que me mantena, pese a estar cado en mi litera, con... pero mis reservas del idioma no eran suficientes para lo que ahora adverta me haba ocurrido, un hombre de intelecto tan superior, lleno de sentido comn! Ay, me haba, me he, enamorado tan profunda y generosamente! Era la emocin, pero tambin era el miedo, el miedo de penetrar en un nuevo mundo para el cual mi carcter no era en absoluto adecuado ni idneo, un mundo azaroso, de jugadores, ella con rumbo a la India, yo a las Antpodas... mi carrera... aquella provechosa alianza con... Edmund Talbot yaca completamente vestido en su litera, sin desear nada tanto, sin poder pensar en nada tanto, sin arder por nada tanto como por la hija impecune de un pastor protestante! Por fin record y llam a Wheeler, cada vez ms alto, hasta que lleg. Diablos, hombre, apestas a ron! Acaban de pasarlo, caballero. Y se me deban unos cuantos atrasados. El capitn Anderson... Sir Henry lo persuadi, caballero. Sir Henry es un seor de verdad. Muy bien. Que se trasladen todas mis cosas al camarote que utilizaba el seor Colley. No puedo hacer eso, caballero! Qu es eso de que no puedes hacerlo? No me lo han ordenado, caballero! Te lo ordeno yo. El capitn Anderson... Acabo de separarme de l. No hizo objeciones, de manera que t tampoco. Wheeler empez a gruir, pero lo interrump. Ahora que lo pienso, puedes sacar mi ropa de etiqueta antes 70

William Golding Cuerpo a cuerpo que nada. Calzn corto, zapatos, medias, levita... el hombre necesitaba pocas explicaciones y termin pronto. Me cambi de ropa y despus fui al camarote de Colley. Lo que resultaba ms extrao de lo que haba yo imaginado era encontrarme en un camarote del costado de estribor del buque: el lado de la derecha cuando se mira hacia adelante hacia la parte en punta! Era el puro reflejo del que yo acababa de abandonar y el hallarse all al cabo de tantas semanas era como encontrarse con que uno se haba vuelto zurdo! Se oan muchos ruidos de proa, y de hecho ruidos de un tipo u otro de casi todas las partes del navo. Donde estaba yo, en la parte de atrs, tambin haba ruidos, procedentes de algunos de los camarotes, voces altas y risas. Se haban producido, se seguan produciendo, lo que despus me dijeron se calificaba de visitas entre barcos. Los castigos por esa actividad entre la marinera eran muy severos, pues cuando son ellos quienes realizan esa misma actividad se le llama abandonar el barco. Pero habamos tenido un intercambio de ese tipo de pasajeros y de dos grupos de oficiales subalternos de cmara de oficiales a cmara de oficiales y de santabrbara a santabrbara, de modo que el aire a este lado del barco era mucho ms animado que en la cmara de sir Henry. Llamaron a la puerta. Entrez! Era Summers que llevaba su habitual uniforme gastado y tena una expresin preocupada. Seor Talbot, qu es esto? Pero, hombre, cmo es que no te has vestido para el baile? No hizo caso de mi pregunta. Este cambio de camarote! Ah, eso. Es muy posible que venga a bordo la seorita Chumley. Edmund! Eso es imposible! Estoy un poco ido, Charles. Podemos dejarlo durante un rato? Te has pegado unos cuantos golpes, pero el camarote de Colley... Jams se me ocurrira pedir a la seorita Chumley que utilizara una litera en la que el pobre diablo se dej morir! Summers mene la cabeza. No sonrea. Pero no comprendes...? Futesas, hombre! Por qu no te has vestido para el baile? Summers se sonroj bajo la piel curtida. No voy a ir al baile. Puritano! Como ya te dije una vez, nunca aprend a bailar, Talbot dijo muy tieso. En mi vida no ha habido cuadrillas, allemande, valses. No recuerdas que a m me han ascendido de la marinera? Los marineros bailan! No como vosotros. Sigues amargo, Charles? De vez en cuando. Pero me he presentado voluntario para hacer 71

William Golding Cuerpo a cuerpo la guardia durante las horas del baile... de suponer que ocurra. El destino no puede ser tan cruel como para impedirlo. Pasar el tiempo recorriendo la toldilla y meditando sobre este futuro nuestro tan repentinamente cambiado. La paz. Cambiado? No, seor Summers. He estudiado toda la historia que he podido. No habr ningn cambio. Lo nico que se puede aprender de la historia es que nadie aprende nada de la historia! Quin ha dicho eso? Yo. Sin duda lo han dicho otros y lo volvern a decir, y siempre ser intil. Eres un cnico. Ah, yo? Si supieras, mi querido Charles... Estoy nervioso y... me tembl en los labios la palabra enamorado, pero en mi carcter quedaba un adarme de reserva que me impidi pronunciarla en un estado de ligera intoxicacin debido en parte a una pequea cantidad de coac y a que hace, creo, aos que no duermo. Los golpes en la cabeza... Heridas autoinfligidas. El Alcyone lleva cirujano. No digas una palabra, Charles! Me impedira ir al baile, perspectiva inadmisible ni por un instante! Summers asinti y se retir. Por los ruidos en mi derredor entend que haba llegado la hora de la funcin. Me saqu los puos de encaje y puse en orden una chorrera lamentablemente aplastada por su larga estancia en la bodega. Abr la puerta de mi nueva conejera y me sum a la multitud que ahora cruzaba el vestbulo en direccin a las escaleras desde las que habamos de contemplar la funcin que nos ofreca la marinera. Result extraordinario ver cmo pasaba a mi lado la seorita Granham vestida de azul y la seorita Brocklebank de verde y la seorita Zenobia de todos los colores del arco iris. Pero mi diversin al ver a un grupo tan festivo no fue nada en comparacin con mi total sorpresa cuando salimos al combs! Para empezar, con el atardecer haba llegado una noche todava ms oscura que de costumbre, debido a la hmeda niebla que segua rodendonos. Como una isla en medio de esta noche brillaba un espacio. Nuestro espacio, todo nuestro mundo, estaba ahora tan resplandecientemente iluminado que en lugar de ser una mota diminuta en medio de extensiones infinitas haba crecido hasta convertirse en el ms vasto de los escenarios. Los marineros haban colgado farolillos por todas partes, algunos de ellos con cristales de colores, de modo que nuestras calles y nuestras plazas no slo estaban ms iluminadas que de da, sino que eran prismticas. Haba muchos colgantes. Haba guirnaldas, cintas, coronas y centros de flores demasiado grandes para ser naturales. Adase, por as decirlo, a todo aquello el brillo de nuestras damas, el resplandor de los uniformes y el sonido de las cuerdas, los vientos y las percusiones de la banda de sir Henry, que ahora nos regalaba con su alegre msica desde alguna caverna oculta al otro extremo de nuestro navo! Las damas y los oficiales del 72

William Golding Cuerpo a cuerpo Alcyone ya haban salido a su plaza y venan en procesin por la calle que antes haba sido una pasarela hacia nuestra plaza mayor, a la entrada de la cual el joven seor Taylor, todo vestido de gala, estaba hacindose el simptico y prestando demasiada atencin a las damas para alguien de su tierna edad. De hecho, tuve que dar unos pasos adelante y separar de l a la seorita Chumley, pues pareca inclinado a retenerla. Lo hice con mucha firmeza, aparte a un par de tenientes y la coloqu sin mucha ceremonia a la izquierda del capitn Anderson, flanqueada por m del otro lado. Si los marineros me llamaban lord Talbot en broma, bien poda aprovecharme de mi reputacin! Lo hice con la determinacin y el xito que espero habra tenido nuestro equipo de abordaje de haber pasado por esa prueba. Lady Somerset estaba a la derecha de Anderson. Sir Henry se levant y con l toda la asamblea, tanto a proa como a popa. La banda empez a tocar e interpret Dios salve al rey con gran solemnidad. Una vez terminado aquello estbamos a punto de volvernos a sentar cuando se adelant un individuo para cantarnos el Britannia reina sobre las olas, a lo que todos hicimos eco con gran animacin y alegra. De hecho, al terminar, los hurras por Su Majestad el Rey, por el Rey de Francia, por el Prncipe Regente, por el Emperador de Rusia y despus, ya ms cerca de nosotros mismos, por sir Henry y su dama, por el capitn Anderson... por Dios vivo, creo que si sir Henry no hubiera decidido pronunciar unas corteses palabras de agradecimiento nos habramos pasado toda la noche dando hurras! Pero por fin nos volvimos a sentar y empezaron las diversiones de la velada. Un marinero se adelant y pronuncio unas palabras de lealtad en lo que l se imaginaba que era poesa y que yo juro eran las aleluyas ms ripiosas jams compuestas: Sir Henry Somerset y capitn Anderson, Ahora que ya termina la flagracin, Con tantos naufragios y con tantos muertos, Nos adelantamos obedientes y presentamos nuestros respetos. Lo primero que sent fue pena y vergenza por aquel hombre. Sin embargo, mirando hacia atrs, he de reconocer que la risita en voz baja, pero innegablemente infantil de la seorita Chumley no era muy solidaria. Aquel individuo saba leer y poner las cosas sobre el papel. Eso era lo que tena de extraordinario. Era bajo y arrugado. De vez en cuando, los farolillos le arrancaban destellos de la calva. Tena varias hojas de papel y empec a comprender que aquel discurso era resultado de un esfuerzo colectivo. No se le haba ocurrido, o quiz no haba tenido suficiente papel, o no tena suficiente experiencia para comprender la importancia de pasarlo a limpio En consecuencia, se vea obligado a pasar de una hoja a la otra y despus sacar una tercera que tena el revs, de forma que tena que mirarla alargando el brazo y dirigirse a nosotros en aquella postura. Uno de sus colaboradores tena un vocabulario potico rancio, de forma que un 73

William Golding Cuerpo a cuerpo momento nos veamos sometidos a un estilo elevado y los franceses haban ... arado en vano Las olas rugientes del mar ocano. Y despus al cabo de un par de lneas nos volvamos a encontrar. ...y ahora, al cabo de tal recorrido, De casa ya slo nos separan bandidos... los yanquis

Me inclin hacia ella y estaba a punto de comentar la vergenza que todo aquello me causaba cuando me susurr tras el abanico que jams haba odo nada ms divertido desde el discurso que pronunci el obispo cuando la confirmaron a ella. Me sent abrumado de alegra ante aquella evidencia de ingenio por parte de la encantadora criatura y estaba a punto de confiarle que me tena ms conquistado que nunca cuando me interrumpieron estruendosas carcajadas desde el castillo de proa... Qu ha dicho, seorita Chumley? Algo acerca de Billy Rogers. Quin es? Me sent escandalizado, pero naturalmente no permit que lo viera. Es uno de nuestros marineros. Pero apenas haba vuelto a dirigir mi atencin al recitador cuando escuch que El seor Prettiman y su dama se han dado las manos A fin de criar a muchos pequeos republicanos... Aquello era ceirse demasiado al viento! Pero lamento decir que las risas de la tripulacin se mezclaron con muchos aplausos inesperados. Sin embargo, todo aquello desconcert al filsofo social, que baj la mirada y se sonroj, al igual que, por una vez en su vida, su temible futura esposa. Empec a comprender que se trataba de unos momentos de diversin sin censura previa y escuch levemente divertido las alusiones al seor Brocklebank, e incluso logr aparentar indiferencia (pero qu rugido el que lleg del castillo de proa!) cuando el hombre dijo que Los vientos rugan con enorme fuerza Igual que Lord Talbot cuando se dio en la cabeza. Pero todo aquello adquiri otro colorido y sobre la seorita Chumley y sobre m brill el sol cuando ella dijo gravemente: Eso no es nada amable! 74

William Golding Cuerpo a cuerpo Es usted tan considerada, hi... Ay, ni siquiera poda utilizar el trmino sencillo, la familiaridad inocente de hija ma con esta muchacha sonriente a la que conoca yo desde que Dios le sac la costilla a Adn! Seorita Chumley. Y as continuaron las aleluyas. Termin con una perorata que no trataba de lealtades ni de deberes, sino de comida! Ha odo alguien hablar alguna vez de algo llamado el arte de jalar? La sugerencia principal era que ahora deberamos poner rumbo a un puerto de Sudamrica donde adquirir carne fresca y verduras. Por mi parte, yo no haba advertido ningn problema grave con nuestra dieta, y estaba a punto de decirlo a mi bella acompaante cuando escuch lo siguiente: Y ahora advertimos Que el rancho de a bordo causa tanto viento Que resulta extrao ver el barco tan constante Y no ha llegado a Sydney Cove al instante. Sir Henry rompi en risotadas al orlo e hizo alguna advertencia jocosa en direccin a Anderson. El pequeo seor Tommy Taylor se ri tanto que se cay de su silla. Para mi gran asombro, as termin el recital. El marinero nos hizo una especie de reverencia, despus retrocedi hacia la multitud de emigrantes y marineros que se hacinaban en el castillo de proa y las escaleras que llevaban hacia l. Recibi grandes aplausos de ellos y se oyeron algunos gritos de Comida fresca! Comida fresca!, pero pronto desaparecieron. Ahora ocup en cubierta el lugar del orador la persona menos imaginable, la seora East! Evidentemente, se haba recuperado, aunque no del todo, de su aborto, y por lo menos ya poda andar, pero estaba lamentablemente flaca y tena las mejillas hundidas, como por las sombras de una grave enfermedad. Es la seora East. La conoce usted, caballero? S quin es. Ha estado mortalmente enferma. Tuvo... casi se muri, pobrecilla. La seora East empez a cantar! El efecto fue extraordinario. Descendi sobre la ciudad un silencio absoluto; no haba ni un movimiento, ni un sonido. All estaba ella, con el ms sencillo de los vestidos, con las manos cruzadas sobre el vientre, y aquella postura haca que pareciese una nia, una aparicin, cosa que realzaba su aire demacrado. De su boca se elevaba una cancin. No la acompaaba ningn instrumento. Su voz sola silenciaba o mantena en silencio a toda una tripulacin de marineros calentados por la bebida. Era una cancin extraa, extraa y sencilla! No la haba odo nunca antes. Se llamaba Bonnie al amanecer y era tan sencilla como una rosa silvestre, pero todava me persigue, no, no por ella, no por la seora East, no por nada ms que por la propia cancin, creo, igual que el sonido del silbato del 75

William Golding Cuerpo a cuerpo contramaestre me persigui tras el funeral del pobre Colley. Naturalmente, en mi cabeza se confunda todo, haba olvidado lo que era el sueo, pero al igual que el silbato del contramaestre, aquello lo cambiaba todo. Nos haca entrar, me haca entrar en salones, en cavernas, en espacios abiertos, en nuevos palacios de sensaciones... Qu absurdo e imposible! Ahora cayeron aquellas lgrimas que yo haba podido contener cuando renaca una nueva vida. No pude evitarlo. No eran lgrimas de pena ni de alegra. Eran lgrimas (no s cmo es posible esto), eran lgrimas de comprensin. Cuando termin la cancin se mantuvo el silencio, como si la gente estuviera oyendo un eco y odiase creer que haba dejado de sonar. Despus se oy una especie de rumor que desemboc en un aplauso prolongado y estoy seguro de que sincero. La seorita Chumley cerr el abanico, permiti que le colgara del meique por la anilla que tena en el extremo y uni las palmas tres veces. Canta bien, seor Talbot, verdad? Ah, s. Sabe usted, nuestro maestro de canto hubiera deseado algo ms de trmolos y, naturalmente, una interpretacin ms ensayada. S. Supongo que s. Pero, caballero..., usted... Perdneme, seorita Chumley. Recuerde que tengo varios golpes en la cabeza y que no estoy del todo... Soy yo quien debe pedir perdn! Su sensibilidad le honra. La cancin era verdaderamente emocionante, bien cantada y afinada. Tan natural! Vamos! Se siente usted algo ms satisfecho? Cualquier cosa que diga usted me satisface. Caballero, debe usted recuperarse con calma de esas lesiones! No debe usted exponerse inmediatamente a las emociones humanas ms profundas. Mire! Van a bailar una jiga, creo. As que puedo hablar sin temor de interrumpir la msica. Sabe usted, caballero, que una vez tuve que componer un ensayo sobre el tema del Arte y la Naturaleza? Podra usted crerselo? Aunque me temo que hoy da las jovencitas son lamentablemente dciles, o debera decir obedientes? Mientras que otras son demasiado elocuentes en su defensa o su combate por la Naturaleza, pero yo descubr para mi gran asombro que prefera el Arte! Entonces fue cuando me convert en una adulta, porque creo que yo era la nica persona de la escuela que comprenda que los hurfanos son vctimas de la Naturaleza y que el Arte es su recurso y su esperanza. Le aseguro que me trataron con gran severidad. No seran tan crueles! Claro que s! Ya me he repuesto, seorita Chumley, y no puedo por menos de volver a presentarle mis excusas. Celebro tanto orlo! De hecho, caballero, he cometido una indiscrecin ante usted al mencionar aquel lamentable ensayo. Lady Somerset no debe saber jams que he dicho ni una palabra contra la Naturaleza. Se sentira muy escandalizada. Est persuadida de que la 76

William Golding Cuerpo a cuerpo India es un paraso natural. Creo que quiz se sienta desilusionada. Y usted? Yo? Lo que yo espere no tiene importancia. Las jovencitas somos como barcos, seor Talbot. No decidimos nuestro rumbo ni nuestro destino. Lamento orle decir eso a usted. Bueno, algo se puede hacer! Vamos, caballero, no tolero que est usted triste! Qu vamos a hacer? Pues divertirnos con la funcin, con el baile y con la, la compaa! No puedo hablar con ms claridad. Los que bailaban la jiga lo hacan con mucha menos destreza que la que solemos ver en los teatros. Siguieron unos bailarines folklricos. Eran ocho hombres, con los ropones y los sombreros de costumbres. Llevaban espadas de madera con las que fueron formando un anillo y luego alzaron ste para que aplaudiramos. Y no faltaba el Falso Caballo! Cometi todas las incorrecciones que pudo y corri detrs de las muchachas. Despus fue acercndose a donde estaban las damas, pero se le dijo severamente que se retirase y volviera a su lugar de origen. Lo hizo, pero mediante algn simple mecanismo levant la cola de una forma que a un cochero de verdad le hubiera significado el despido inmediato. Despus sir Henry se puso en pie, dio las gracias a la gente del comn por su funcin y les dese alegra por la paz. Su banda pas ahora a ocupar otro lugar y comenz nuestra cuadrilla. La gente del comn no sigui la sugerencia de sir Henry, sino que ocup de muy buen humor todos los lugares desde los que poda observarlos bien. Aqu podra yo ahora dejar constancia de la conversacin que sigui entre la seorita Chumley y yo. Pero creo que fue bastante banal. Pese a lo que digan las novelas, resulta difcil bailar y hablar al mismo tiempo cuando hace tiempo que no practica uno esa actividad social. Como la seorita Chumley no reciba mucha ayuda por mi parte, estuvo callada y nos desplazbamos con una sensacin tal de comunin que quiz eso fuera ms satisfactorio que el discurso. Sin embargo, ocurri algo que me inquiet. Aunque Deverel estaba arrestado y se le haba prohibido beber, se haba sumado, imprudente, a la compaa. Como los oficiales no llevaban sus espadas, no haba forma de distinguirlo de los otros caballeros, y podra haber disfrutado del baile sin que nadie lo advirtiera. Pero, al menos para m, era evidente que haba estado bebiendo, y ahora, cuando trajeron las copas de vino y de licor, tom una y, pese a la prohibicin expresa del capitn, se la bebi de un trago. Despus solicit a la seorita Chumley el prximo baile, que yo haba pedido (sin ninguna inclinacin, pero con un deseo que espero estuviera bien fingido) a lady Somerset. Entre mis tentativas de recordar los pasos del baile y la experimentada conversacin de la dama, slo poda echar un vistazo de vez en cuando a la forma en que se conduca Deverel. Vi que, si bien no se sobrepasaba, al menos trataba de congraciarse. Lady Somerset pronunci su opinin de que la 77

William Golding Cuerpo a cuerpo allemande con sus pasos y con sus desplazamientos circulares era un baile ms natural (con cuyo trmino creo que quera decir ms conforme con la Naturaleza) que la cuadrilla, tan formal. Deverel jugueteaba con la mano de Marion. Lady Somerset encomi la energa de nuestros marineros, que haban enarenado la cubierta de forma que era perfecta, perfectamente igual que la de un saln de baile. Juro que Deverel se insinu a su compaera! Me equivoqu en dos pasos. No, no! Con el derecho, caballero! No s cmo, pero logramos recuperar el ritmo. Rogu a lady Somerset que permitiera a su protegida pasarse a nuestro barco... haba suficiente espacio... el hacer otra cosa era infligir grandes sufrimientos a una persona tan delicada... Pero lady Somerset dej de ondularse y manifest un sentido comn imprevisto y que ahora advierto era muestra de una gran percepcin. Vamos, seor Talbot. Ya sabemos quin sufre y quin seguir sufriendo! Me niego a permitir que las circunstancias me derroten! Un sentimiento muy correcto en un joven, caballero. Pero si esa es la materia de la poesa, y aqu me ve usted a m, una amante de las musas, y obligada a actuar como aquella a quien ridiculizan los poetas! No, seora! Ah, s. Si volviera usted en s, seor Talbot, y no padeciese el efecto de sus lesiones vera usted las cosas igual que yo. Marion me ha sido confiada a m. Debe permanecer en el Alcyone. Sin lugar a dudas. La luz del da har que vuelva usted, que recupere usted... No dijo ms y seguimos bailando un momento en silencio. Me pareci que la seorita Chumley estaba encontrando a Deverel positivamente impertinente. Yo no poda hacer nada. Sin embargo... Si la montaa no viene a Mahoma... Termin el baile, lo cual agradec de todo corazn, as como el hecho de que la seorita Chumley no permitiese prcticamente a Deverel acompaarla a su silla, sino que se separ claramente de l. Tras devolver a lady Somerset a su marido, fui en busca de la seorita Chumley, pero me encontr con que Deverel estaba derrumbado a su lado en mi silla. Eh, seor Deverel, creo que es mi silla! Edmund Lord Talbot. Enhorabuena por tu ascenso, muchacho. As eres el de rango ms elevado del Atlntico, y que se fastidie el Pelma, el Grun. La seorita Chumley, que todava no estaba del todo sentada, pidi rpidamente que saliramos a tomar el aire, pues, segn dijo abanicndose rpidamente, la atmsfera era insoportable para alguien que haba salido de Inglaterra haca tan poco tiempo. Le ofrec el brazo y nos acercamos al cairel de la toldilla, donde al menos estbamos alejados de la gente. Deseara describir el ambiente de nuestro dilogo, con todo el paisaje de una noche tropical: estrellas, un mar tenebroso manchado y rayado de fosforescencia, pero, ay!, el 78

William Golding Cuerpo a cuerpo azar haba eliminado toda aquella belleza al utilizarla como una especie de teln de fondo para las banalidades con la seorita Brocklebank, de las cuales yo ahora me senta avergonzado, y que, por ridculo que pueda parecer, me pareca que me haban ensuciado. Sent la necesidad de darme un bao, porque si ella lo supiera, aquella criatura tan joven y delicada jams soportara ni el ms mero toque de una de mis manos. Quin era el puritano ahora? En realidad, la escena era ms adecuada para mi conciencia de mi nueva condicin. Era una niebla densa, que se haba hecho ftida por la presencia en un solo lugar de dos barcos superpoblados! Baj la cabeza para mirarla y ella levant la suya para mirarme a m. El abanico se mova de forma cada vez ms lenta. Movi los labios para darle forma a unas palabras que no pronunci. Aquello era ms de lo que poda soportar un simple mortal. Seorita Chumley, voy a encontrar algn modo... No podemos separarnos! No lo siente, no lo comprende? Le ofrezco... Ay, qu le puedo ofrecer? S, la ruina de mi carrera, mi devocin durante toda una vida, la... Pero me haba medio dado la espalda. Mir hacia el combs, e inmediatamente gir en la direccin opuesta, jadeante. Mir hacia abajo. Deverel baj el catalejo que haba levantado en direccin a ella, despus se tambale de lado tres pasos y acab apoyndose con la mano izquierda en el mstil. Cruz la pierna izquierda sobre la derecha, se apoder de una copa de una bandeja que llevaba Phillips, la levant con un aire que no puedo calificar sino de desafo y bebi mirando directamente al capitn Anderson! Ahora debe recordarse que aquella transaccin se produjo en presencia de toda la gente de ambos barcos. De toda la poblacin de nuestra ciudad! Vi que el capitn Anderson agachaba la cabeza mientras se inclinaba hacia adelante en su silla y comprend, aunque miraba en direccin opuesta a la nuestra, que haba bajado la parte inferior de la cara y proyectado bajo ella aquella mandbula conminatoria. Todava no haba empezado el baile siguiente, de forma que no haba msica. Escuch, y todo el mundo escuch, cada una de las duras palabras que pronunci: Seor Deverel, est usted arrestado y se le ha prohibido beber. Vuelva inmediatamente a sus aposentos y qudese en ellos! Jams he visto en cara alguna una mirada tan furiosa como la que lanz Deverel al recibir aquella orden. Levant la copa no para beber de ella, sino como para tirrsela a Anderson, pero algn resto de sentido comn debe de habrselo impedido, pues en lugar de hacerlo se dio la vuelta y la lanz contra los imbornales. Por Dios vivo, Anderson! Se le acerc Cumbershum, que lo agarr del hombro. Cllate, idiota! No digas nada! Dio a Deverel una sacudida impaciente y medio lo llev, medio lo arrastr. Desaparecieron en el vestbulo bajo la toldilla. Todo el mundo empez a hablar y a rer en voz muy alta. Despus son la msica. Seorita Chumley, quedmonos donde estamos! 79

William Golding Cuerpo a cuerpo No debo desilusionar a su seor Taylor. El pequeo Tommy Taylor? Dios mo, qu impertinencia la de ese mozalbete! Le voy a arrancar las orejas. Pero mire! Ah va conducido por nuestro seor Askew por una de esas orejas por haber hecho algo mal. Ha perdido usted a su compaero, seora, as que nos podemos quedar aqu, al sotavento de la toldilla, hasta el baile siguiente, cuando se lo vuelva a pedir. Se resiste usted? Soy su prisionera. Ojal! Pero sea compasiva y preste odos a mi sincera plegaria. Por debajo de nosotros, sir Henry y el capitn Anderson se estaban poniendo en pie. Sir Henry, le pido unas palabras. En la toldilla superior? Los dos capitanes subieron la escalera hacia la toldilla. La seorita Chumley me murmur: No tendramos que irnos? Me llev un dedo a la boca. Los caballeros pasaron junto a nosotros y subieron la segunda escala. Empezaron a pasearse adelante y atrs, de manera que cuando se acercaban al cairel se los oa claramente, pero sus palabras se perdan cuando volvan a darse la vuelta. ... es uno de los Deverel, no? Lamentable! Despus, tras otra vuelta: No, no, Anderson. ste no es momento de un consejo de guerra. Ya sabe usted que tengo rdenes explcitas. Y despus: ... espero que con ese motivo encuentre usted algn modo de rebajar la acusacin de modo que pueda usted aplicar por s mismo el castigo... Ese idiota! Y encima un Deverel! No, no, Anderson. Es su barco y es su subordinado. Comprenda usted que yo no he odo nada y que estaba sumido en una conversacin con la prometida de Prettiman, mujer que vale mucho. La seorita Chumley volvi a susurrar: Seor Talbot, creo que debemos irnos! Nos puede ver claramente por lo menos la mitad de nuestro pequeo mundo, seorita Chumley, y..., Dios mo, qu estn haciendo? Era la marinera del barco en el castillo de proa. Estaban bailando su propia cuadrilla. Por decirlo claramente, era una parodia de la nuestra. Lo hacan horriblemente bien. No creo que aquella gente supiera lo diestra que era en sus stiras! Naturalmente, no saban hacer las figuras de verdad, pero al desplazarse de una manera ms que formal, hacer reverencias e inclinaciones, lo aparentaban muy bien. El muchacho con la falda de lona que se desvaneca, literalmente se desvaneca, cuando se encontraba con alguien no poda ser ms que lady Helen! Haba un anciano rechoncho que llevaba sentado en los hombros uno de los grumetes. Juntos alcanzaban una altura considerable, y el resto de la compaa les haca ridculas reverencias. Haba tanto ruido, risas y aplausos, que la msica del baile del que se haba visto privado el joven seor Taylor 80

William Golding Cuerpo a cuerpo prcticamente no se oa. La seorita Chumley observaba el baile del castillo de proa con ojos brillantes. Ah, qu contentos estn, qu alegres! Si yo pudiera... Se qued callada un rato, pero esper y por fin habl, meneando la cabeza: No lo comprendera usted, caballero. Sea usted mi profesora. Volvi a menear la cabeza. Sir Henry y el capitn Anderson descendieron de la toldilla superior y volvieron a ocupar sus puestos de honor en uno de los laterales de la danza. Tambin nosotros tendramos que regresar, caballero. Un momento! Yo... Le ruego que no diga nada ms. Crame usted, caballero, comprendo nuestra situacin de forma todava ms clara que usted! No diga nada ms! No puedo separarme de usted sin que me haya concedido un pequeo favor, como el que podra conceder a cualquiera de los hombres de cualquiera de los barcos! Es el cotilln! As que descendimos y ocupamos nuestros lugares para este ltimo baile. En aquel momento resonaron las campanas del barco, las llamadas del contramaestre y despus las voces de la autoridad que hablaban unidas. Os? Os? A callar! A callar! Fue notable con qu docilidad (pese a sus parodias y a la doble racin de ron) la marinera fue a ocupar sus puestos. Slo se quedaron la banda y sir Henry y algunos de los emigrantes, y entre ellos la seora East, para contemplar nuestra ltima diversin. Hablamos poco o nada, aunque el baile, como todo el mundo sabe, es ideal para la conversacin. A m apenas si me result soportable. Por fin termin o, como podra tambin decir (puesto que fue menos agradable que doloroso), por fin se acab aquello. Algunos de los pasajeros se despidieron del capitn Anderson y se fueron, y tambin los oficiales del Alcyone. Sir Henry recogi a su dama y mir en su derredor. Pero lady Somerset se lo llev firmemente hacia la pasarela. En ambos barcos se iban apagando los farolillos. El capitn Anderson, convertido ahora en una figura difusa, estaba junto al palo mayor y contemplaba lo que haca un instante era un saln de baile, como para ver qu daos haba sufrido. La seorita Chumley avanz hacia la pasarela. Os tomarla de la mueca. Repito que no puedo permitir que se marche esta noche sin ms seas de favor de las que podra haber concedido a cualquier caballero de cualquiera de los barcos! Qudese aunque slo sea un momento... Ya sabe usted que soy la Cenicienta y he de volver corriendo... Digamos que en el coche del hada madrina. Se convertira en una calabaza! De la cubierta del Alcyone lleg la voz canora de lady Somerset: 81

William Golding Cuerpo a cuerpo Mi querida Marion! Entonces diga usted que no me considera en tan poco como a esos otros caballeros... Se volvi hacia m y vi cmo le brillaban los ojos en la oscuridad, y me lleg un susurro tan lleno de sentimiento como pueda estar un susurro. Ah, desde luego que no! Y se fue.

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Volv a derramar unas lgrimas. Dios mo, me haba convertido en un barco con goteras, que antes retena las aguas y ahora estaba lleno de grietas de la quilla a la perilla! Me qued all con los pies pegados a la cubierta, pero aquella vez por la felicidad y no por el miedo. Habr jams un momento igual para m? No lo creo. Salvo que... El capitn Anderson se dio la vuelta, me gru un buenas noches, Talbot y estaba a punto de subir las escaleras cuando por abajo surgi, o ms bien se tambale, Deverel. Llevaba en la mano un papel, se acerc a Anderson y despus qued frente a l. Le meti el papel en la cara al capitn. Entrego mi despacho... caballero civil... desafo formalmente a... A la cama, Deverel! Est usted borracho! Sigui entonces la escena ms extraordinaria en aquella penumbra, slo modificada por las distantes luminarias del gran fanal de popa. Pues cuando Deverel trat de hacer que el capitn aceptara el papel, el capitn se retir. Se convirti en una persecucin, en una parodia ridcula, pero mortal, de La Gallina Ciega o Dola, pues el capitn se esconda tras el palo mayor y Deverel iba tras l. Sin advertir que el capitn lo haca para evitar que le diera un golpe (lo cual sera probablemente un delito capital), Deverel gritaba: Cobarde! Cobarde!, y segua persiguindolo. Entonces llegaron corriendo Summers y el seor Askew, con el seor Gibbs tras ellos. Uno de ellos tropez con el capitn, de forma que Deverel, que lo segua de cerca, lo alcanz al fin. No vi si la colisin era intencionada, pero desde luego Deverel pens que s y lanz una exclamacin de triunfo, para desaparecer casi inmediatamente bajo un montn formado por los otros oficiales. El capitn se apoy en el palo mayor. Jadeaba. Seor Summers. Se oy la voz de Summers, en sordina, desde el montn humano. Mi capitn. Pngale grilletes. Ante aquellas palabras se oy un rugido positivamente animal de 83

William Golding Cuerpo a cuerpo Deverel y el grupo se agit. Continuaron los rugidos, salvo que se interrumpieron cuando Deverel le dio un mordisco al seor Gibbs, que fue quien aull y maldijo entonces. El grupo de combatientes avanz hacia el abrigo del castillo de popa y desapareci. Escandalizado, vi a un sir Henry difuminado que suba a la toldilla superior del Alcyone. Pareca mirar hacia nuestro barco. Pero no dijo nada. Lleg el joven seor Willis corriendo y vestido slo con su camisa, y despus desapareci. El capitn Anderson se qued junto a la hoja de papel doblada que yaca en la cubierta. Jadeaba rpido. Me dijo: No lo he recibido, seor Talbot. Le ruego que sea testigo de ello. Recibido en qu sentido, capitn Anderson? No lo he aceptado. No he hecho ningn gesto de aceptacin. No dije nada. Volvi el joven seor Willis. Uno de los marineros ms antiguos vena tras l con algo que le haca un ruido metlico en las manos. Qu diablos? Es el herrero dijo el capitn Anderson con su brusquedad habitual. Lo necesito para que contenga al prisionero. Dios mo! Dios mo! Lleg corriendo Summers. Mi capitn, est inmvil. Se ha cado. Cree usted...? Sent que el capitn lo miraba furioso. Seor Summers, cumpla usted mis rdenes. Si tan blando se siente usted, puedo confirmrselas por escrito. A sus rdenes, mi capitn. Gracias, mi capitn. Y ahora ese papel de la cubierta. Es una prueba material. Observe que no lo he tocado. Tenga la bondad de recogerlo y encargarse de l. Tendr usted que presentarlo ms adelante. A sus rdenes, mi capitn. Seor Talbot, ha tomado usted nota de todo? No dije nada. Seor Talbot! Qu sera lo mejor para el pobre Deverel? En mi cabeza, que ya no se ocupaba de nada ms que de la abrumadora ausencia de Marion Chumley, mi amor, mi santa, no quedaba lugar para las severidades de la ley ni para el clculo! No deseo intervenir en una cuestin del servicio. El capitn Anderson pronunci esa doble onomatopeya que el novelista suele describir inadecuadamente con las palabras Ja, Ja! Pero en este caso son ms que inadecuadas, inducen al error. Pues expresaban, si es que expresaban algo, lo que opinaba de m y de mis actos en una forma menos que halagea. No tena nada de la animacin de una risa. Podra ser lo que atribuye el Antiguo Testamento al caballo cuando expresa un sonido anlogo en medio del combate. Expresaba lo que opinaba de m de una forma que no se podra poner por escrito ni presentar como prueba. Era evidente que su opinin no era halagea. Pero en mi fuero interno todo quedaba subsumido en mi encantamiento, en mi deliquio, tan dulce, en mi necesidad de marcharme a yacer sumido en aquella dulzura 84

William Golding Cuerpo a cuerpo hasta que por fin, al cabo de tantos das y aos, pudiera dormir. Aquello me enfad. Pero qu diablos espera usted de m? Tengo tanta conciencia como usted de las circunstancias y de sus consecuencias... No lo creo, caballero. Es posible que todo lo que se diga en estos momentos se presente como prueba. No estoy dispuesto a apresurarme! El capitn Anderson me mir ceudo en la oscuridad. Despus, con un gesto abrupto, se dio la vuelta y subi a la toldilla superior. Me seren. En algn lugar, por debajo de nosotros, sonaban los horrendos golpes de un martillo sobre el hierro. Fui hacia la pasarela, donde incluso ahora haba un infante de marina a un extremo y un soldado al otro. Deshice el camino y fui de puntillas hacia la toldilla superior y me inclin sobre el cairel para ver si poda ver el lugar exacto tras la muralla de madera en la que Marion quiz estuviera intentando dormirse. Sir Henry apareci en la otra cubierta. Sir Henry! Vaya pelea! Va todo bien ahora? Sir Henry, tengo que hablar con usted! Ay, Dios! Bueno, que no se diga que un Somerset no ha sido corts con un Fitz-Henry. Venga usted a bordo, muchacho... No, por aqu no, diablos! Quiere usted caer al agua? Por ah, por la pasarela! Llegu hasta all y l fue a reunirse conmigo en el saltillo de la toldilla del Alcyone. Bueno, se trata de nuestra pequea Marion, no? Una muchacha encantadora, pero si desea usted cartearse con ella, mi querido amigo, debe obtener el permiso de lady Somerset. No, no, sir Henry, es ms que eso... Dios mo! Esa chica! Es maravillosa, seor mo. Le ruego que me permita tomar pasaje en el Alcyone. Dios mo! Es que ha...? Soy como Mahoma. Dios mo! Ha estado usted bebiendo, maldita sea, eso es lo que pasa! No, seor! Deseo tomar pasaje... Su carrera, muchacho, su padrino, su madre, qu diablo, qu es lo que pasa? Yo... Pero qu era yo? Dnde estaba? Hara casi cualquier cosa por usted, muchacho, pero esto lo sobrepasa todo. Se lo ruego, caballero! Naturalmente. Me olvidaba. Se ha pegado usted un par de golpes en la cabeza! Vamos, vamos! Sulteme! chenme una mano! Ni siquiera ahora comprendo cmo aparecieron Charles Summers y Cumbershum. Es posible que ayudara el soldado de la pasarela. Lo 85

William Golding Cuerpo a cuerpo nico que recuerdo claramente es que mientras me obligaban a volver pensaba que si Marion haba odo lo ocurrido jams me perdonara, y despus me encontr llevado a mi litera y con que Wheeler me sacaba los zapatos y la ropa interior. Senta el aroma picante del paregrico. Parece probable que sin la capacidad natural de Colley para el arte de la descripcin no haya forma en que pueda expresar yo la confusin de lo ocurrido. Y tampoco s en qu momento ca en el delirio ni, lo que es ms raro y ms terrible de contemplar, en qu momento anterior me haba puesto delirante. Me han dicho que sacaron al cirujano de su litera y que ste vino a nuestro barco a reconocerme, aunque no lo recuerdo. Sera un joven dominado por una fiebre real y fsica inducida por tres golpes quien haba soado con una comida en el Alcyone y con todo lo que haba pasado despus? Pero no. Me han asegurado que todo aquello ocurri y que yo no me haba conducido ms que con el lan natural en un joven, es decir, hasta que fui en medio de la oscuridad al barco de al lado y habl con sir Henry. Entonces, como si se hubiera roto repentinamente una ligadura o un freno, perd momentneamente el sentido. Desde luego recuerdo... no el haberme peleado..., sino el haber luchado contra el grupo que trataba de refrenarme. Tambin recuerdo lo desesperadamente que trat de explicar la absoluta necesidad de mi traslado al Alcyone, declaracin que no era ms que la verdad, pero que enfermeros y carceleros tomaron como una prueba ms de la perturbacin producida por mis heridas en la cabeza! Despus, mientras me sacaban la ropa, comprend que no poda decir en absoluto lo que quera, ms que expresar una serie de palabras absurdas. Estaba en la litera de Colley, porque cuando me llevaron a la ma anterior, naturalmente estaba vaca, de forma que me llevaron al otro lado del vestbulo y me lanzaron, no sin volverme a hacer dao en la cabeza, a una litera que me recordara eternamente a aquel pobre hombre. Me han dicho que el cirujano no poda recomendar ms que reposo y prometerme que estara totalmente curado al final, dado que no tena ninguna fractura de crneo. As que, parloteando sin parar de cosas que ni ellos ni yo comprendamos, me retuvieron en la cama mientras, no s cmo, me metan tal dosis de paregrico que rpidamente me encontr cantando de alegra entre los ngeles. Tanto cant y tanto llor de alegra que por fin ca en lo que hemos de calificar de un sueo reparador. Si el recuperar una comprensin total de la situacin de uno es estar curado, prefiramos todos, todos, la enfermedad. De vez en cuando volva a salir a la superficie de la conciencia, o como el efecto del opiceo era elevarme a un sptimo cielo, digamos que de vez en cuando volva a elevarme o a hundirme hacia la conciencia, sin jams llegar a ella. Recuerdo caras: Charles Summers, como era de esperar; la seorita Granham, la seora Brocklebank. Me han dicho que implor a la seorita Granham que cantara. Ah, las humillaciones del delirio! Las necesidades srdidas y humillantes del enfermo! Pero mi 86

William Golding Cuerpo a cuerpo humillacin reclusa no haba terminado, pues hice totalmente el ridculo, aunque, una vez ms, si se me ha de acusar de algo es de ser tan torpe fsicamente como para no hacer nada ms que darme de golpes en la cabeza mientras todos los dems pasajeros contribuan obedientemente a nuestra defensa. Delirante o cuerdo, he de seguir airado conmigo mismo y con mi destino. Por fin recuper una conciencia parcial. Al igual que haba desaparecido de golpe, regres. Tuve conciencia de movimientos, de que me obligaban a poner la cabeza en la almohada y despus me permitan bajarla. Yac mientras ocurra aquello innumerables veces y despus, como una rfaga de aire fro, lleg la comprensin: estbamos navegando, haba llegado el viento y se agitaba la mar. Ya no haba llanuras, sino aguas llenas de surcos y ondulaciones. Recuerdo haber dado un grito. Me ca de la litera y abr como pude la puerta que daba al vestbulo empapado. Despus sal a cubierta, sub las escaleras y trep hasta los obenques, aullando no s qu palabras insensatas. S. Lo recuerdo; y s, he reconstruido el episodio con todo su absurdo. El barco avanza lo que puede con mar del travs y mucho viento. Pese al viento avanza poco, porque los muones de los mstiles no permiten desplegar las velas. Gracias a Dios hay poca gente en cubierta, pero entonces un joven macilento, de pelo desordenado y no poco barbudo, avanza a trompicones desde el castillo de popa y se le ve claramente el cuerpo enflaquecido bajo la camisa de noche que le ondula al viento! Escala los obenques y se queda aferrado a ellos, contemplando el horizonte vaco y dando gritos en su direccin. Vuelva! Vuelva! Me bajaron. Dicen que no resist, sino que por fin dej que me llevaran como si fuera un cadver y me volvieran a depositar en la litera de Colley. Recuerdo cmo Summers sac la llave de la cerradura y la volvi a poner del lado de fuera. Despus de aquello, y durante algn tiempo, los visitantes abran la puerta y despus la volvan a cerrar con llave al salir. Yo haba descendido a la condicin de un loco y un prisionero. Recuerdo tambin cmo cuando Summers se march la primera vez y me qued a solas yac de espaldas y empec a llorar.

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Nadie puede llorar eternamente. Lleg un momento en que mi preocupacin por mi pesar, primero se mezcl y despus casi qued tragada por una conciencia de que el movimiento de nuestra nave no era igual que antes, sino ms intermitente e inquieto, con momentos en que no pareca tan petulante como airado. Me senta demasiado dbil para comprenderlo o combatirlo, y ca en un pnico infantil ante la idea de quedarme, agotado y abandonado, en un buque que naufragaba. Recuerdo por fin, y Dios es mi testigo, que grit llamando a Charles Summers y que cuando en su lugar apareci Wheeler le pegu un aullido: Tengo que ver al seor Summers! Ve a buscarlo! Despus se produjo un largo intervalo mientras el barco haca todo lo posible por sacarme despedido de la litera. Por fin apareci Charles. Se qued en la puerta, mantenindola abierta y mirndome ceudo: Otra vez? Qu pasa ahora, Edmund? La palabra ahora me hizo pensar. Perdona. Creo que he estado delirando. Retrese, Wheeler, estoy hablando con el seor Talbot! Mira, Edmund, soy el encargado del barco... El qu? Tengo ms responsabilidades de lo que t puedas imaginar. Aunque tuviera la mejor voluntad del mundo, no te puedo dedicar mucho tiempo! Qu pasa? Este movimiento. Me est matando. Por Dios que ests mal, Edmund. Escucha. Has sufrido heridas. El cirujano del Alcyone ha dicho que sufras una conmocin retrasada. Lo que ha recomendado ha sido sueo y descanso. Ninguna de las dos cosas es posible con estos movimientos del barco. Eso no se puede evitar. Te sentirs ms tranquilo si te lo explico? Quiz me sintiera ms tranquilo si supiera que no vamos a 88

William Golding Cuerpo a cuerpo naufragar. Hizo una leve pausa y despus se ech a rer. Bueno, pues comprendes el mecanismo de los relojes? Por quin me tomas? Por un relojero? S darle cuerda al mo y basta. Bueno. Eso me recuerda ms al Edmund de siempre. Haba abierto la boca para seguir hablando, pero se vio interrumpido por unos gritos nerviosos que llegaban de uno de los camarotes ms alejados del mo. Quiz fueran las nias de Pike, en una pelea al borde de la histeria. Charles no hizo caso de los chillidos y sigui hablando. Un barco es un pndulo. Cuanto ms corto es el pndulo, ms rpida la oscilacin. Hemos perdido los masteleros, o sea que hemos acortado nuestro pndulo y acelerado nuestro movimiento. Un barco que carezca totalmente de mstiles puede balancearse a intervalos tan cortos que no se puede vivir en l de los golpes que se dan sus habitantes y lo enfermos y agotados que se sienten. Supongo que as se habrn perdido muchos barcos. Pero no el nuestro! Naturalmente que no. Lo peor que puede causar este movimiento adicional es intranquilizar a nuestros pasajeros. De hecho, stos necesitan recibir todas las seguridades posibles. Algunos de los caballeros estn reunidos en el saln. Te han mencionado y deseado que estuvieras t con ellos. Me incorpor como pude en la litera. Seor Summers, acepte usted mis excusas. Voy a tratar de volver en mi ser y hacer lo que pueda por animar a las damas y los caballeros. Charles se ech a rer, pero esta vez en tono amable. De las simas de la desesperacin a una decisin noble en menos de diez segundos! Eres ms imprevisible de lo que yo crea. Nada de eso. Bien. Los caballeros te acogern complacidos, aunque ms te valdra quedarte donde ests, igual que las damas. Llevo demasiado tiempo en la litera. Charles sac la llave del otro lado de la puerta y la puso por el lado de dentro. Hagas lo que hagas, Edmund, ndate con mucho cuidado. Recuerda, por una parte piensa en ti y por la otra en el barco! En tu caso te aconsejo que no pienses ms que en ti... ya te has llevado demasiados golpes en la cabeza. Y con esas palabras se march. Me baj de la litera con todo el cuidado posible y me inspeccion la cara en el espejo. Aquella visin me horroriz. No slo tena una barba de varios das, sino que haba adelgazado tanto que tena una cara de calavera. Me pas el dedo por los promontorios de los pmulos, me toqu la nariz, alta pero ahora afilada, y me apart el cabello de la frente, pero no es posible que a uno se le encoja la cabeza! 89

William Golding Cuerpo a cuerpo Llam a gritos a Wheeler, que lleg a tal velocidad que me result evidente que estaba justo al lado de la puerta. Hice que me ayudara a vestirme, rechac su ofrecimiento de afeitarme y despus me afeit yo solo con una pizca de agua que apenas si estaba tibia cuando empec y frgida cuando termin. Sin embargo, logr hacerlo todo sin ms que un solo corte en la mejilla izquierda, lo cual, habida cuenta de la forma en que se mova el barco, era un logro considerable. Wheeler se mantuvo a mi lado todo el tiempo. Me pidi perdn por hacer la sugerencia, pero dijo que aunque fuera a reunirme con los caballeros en el saln deba llevar mis botas de caucho, porque haba mucha agua por todas partes. As me podis ver por fin, tambalendome, con las piernas muy separadas, con una mano en la barandilla atornillada en el pasillo junto a las conejeras de los pasajeros. El barco me lanzaba caprichosamente de un lado para otro y la madera oscura del vestbulo estaba baada en agua. Comprend inmediatamente que no era slo mi debilidad la que dificultaba mis movimientos. Lo que antes no haba sido sino tedioso, se converta ahora en una dura prueba para mis fuerzas. Fuera lo que fuese de lo que estaban hablando, cuando aparec se produjo un momento de silencio. Estaban sentados a un extremo de la mesa larga, inmediatamente bajo el ventanal de popa. El seor Bowles, el pasante de abogado, estaba al final. Oldmeadow, el joven oficial, estaba sentado a su izquierda y el seor Prettiman a la de l. Frente a ellos estaba el seor Pike. Llegu corriendo a la mesa y me derrumb a su lado. Oldmeadow me mir levantando la nariz. Al hacer ese gesto no pretende mostrarse altivo. Es algo que le sale automticamente porque el extraordinario casco que llevan los oficiales de su regimiento les ha elevado el ngulo y a l lo ha habituado a ello. Personalmente es un hombre muy agradable y nada belicoso. Espero que se sienta usted mejor, Talbot. Es muy amable por su parte venir con nosotros. Me he recuperado totalmente, gracias. Menta, pero por una buena causa. Sin embargo, fracas, porque el seor Bowles mene la cabeza al mirarme. No parece usted recuperado, seor Talbot. Pero la verdad es que todos nosotros estamos afectados. No lo puedo creer! Si acaso, este movimiento resulta animado. A m no me lo parece. Ni a las mujeres y los nios. Como para subrayar sus palabras, fuera del ventanal de popa el horizonte cambi de ngulo a gran velocidad y despus desapareci bajo nosotros. La hmeda cubierta bajo nuestros pies nos levant, y despus nos dej suspendidos al caer. Se me perl la frente de sudor. Creo, seores, que... Pero Bowles, cuyo estmago pareca indiferente a aquellos acontecimientos, segua hablando: Ahora que ha venido usted, caballero, ms vale que lo cooptemos inmediatamente. Este movimiento... Se debe, seores, a que nuestros mstiles se han acortado. Un 90

William Golding Cuerpo a cuerpo pndulo, que es lo que... Bowles levant la mano: No me refiero a ese movimiento, seor Talbot. Me refiero al movimiento que este comit desea iniciar. Hay que tener en cuenta a mis hijas, seor Talbot. Y, claro, a la seora Pike. Pero las nias, mi Phoebe y mi Arabella... Me contuve y emit una risa que espero fuera convincente. Bien, seores, me dejan ustedes asombrado! Ya sabemos que Britannia reina sobre las olas, pero... Creemos que quiz exista un remedio. Cmo? No puedo imaginarme qu remedio han encontrado ustedes a una dificultad que es inherente en nuestra situacin! O tienen algn plan como el que debe de haberse hecho el pobre Dryden? Recuerdo que le en su Annus Mirabilis el pasaje en que describe nuestro combate contra los holandeses, cuando los marineros al ver que las balas les haban arrancado los mstiles, los elevaron ms altos que nunca. Seor Talbot... Y la verdad es que incluso para un joven residente en tierra como era yo entonces el concepto pareca el mximo del absurdo! No creo que... El seor Prettiman grit: Seor mo, el seor Bowles ha sido elegido presidente de esta reunin! Desea usted que se levante o quiere usted marcharse? Permtame, seor Prettiman. Se puede perdonar al seor Talbot por suponer que no se trataba ms que de una reunin social. Veamos, caballero. Nos hemos constituido en comit ad hoc y llegado a determinadas conclusiones. Lo que deseamos sealar a la atencin del capitn no son tanto nuestras opiniones, pues es dudoso que tengamos derecho a ellas, sino nuestros sentimientos ms profundos. He anotado los principales. Uno: la continuacin prolongada de los movimientos de este barco mientras trata de navegar contra el viento en su actual condicin desequilibrada constituye un autntico peligro para la vida y la integridad de las personas, en especial de las mujeres y los nios. Dos: suponemos que podra hallarse remedio mediante una alteracin del rumbo para recibir el viento de popa y dirigirnos hacia un puerto sudamericano donde se podra reparar el barco y restablecernos nosotros. Negu con la cabeza. Si fuera necesaria esa alteracin, nuestros oficiales ya la habran efectuado. Oldmeadow carraspe hacia su propio cuello, como hacen esos individuos cuando fingen rer. No, Talbot, por Jpiter. Es posible que piensen en el barco y en la gente que est all delante, pero a nosotros no nos prestan la menor atencin, y a quien menos es al Ejrcito! Prolongara tediosamente el tiempo que pasaremos en nuestra travesa. Las pequeas Phoebe y Arabella... 91

William Golding Cuerpo a cuerpo Bowles volvi a levantar la mano. Un momento, seor Pike. Seor Talbot, esperbamos que estuviera usted de acuerdo. Pero qu importa su acuerdo? Reprtese, caballero! No me interprete mal. Quiero decir que en este caso la decisin no me corresponde a m ni a usted, sino al capitn. De momento lo nico que planeamos es darle a conocer nuestros deseos. De hecho, seor Talbot, debo comunicarle que in absentia se le ha elegido a usted para, cmo decirlo?, para ponerle el cascabel al gato! Qu diablo! Nadie mejor capacitado que usted, seor Talbot, de eso estbamos seguros... y podra usted llevarse consigo a la pequea Phoebe y levantarle el delantal para mostrarle a l esa herida que a m me parece intolerable y lo que ocurrir si... Seor Pike, por amor de Dios! O si no le parece digno de usted, la llevo yo... No sea usted insolente, Pike! La llevar a ella o llevar a quien sea! Ay, por el amor de Dios, djenme todos ustedes pensar! He estado... me llev las manos hmedas a la cabeza. Estaba mareado... enamorado de una muchacha que haba desaparecido al otro lado de aquel inconstante horizonte, con heridas en la cabeza y todo el cuerpo lleno de dolores... ya me saba la boca a vmito. Bowles habl en voz baja. Tmelo como un cumplido, caballero. Estamos en sus manos. Nadie ms que usted tiene probabilidades de influir en el capitn. Su padrino... Mene la cabeza y se call. Pens durante un instante. Lo estn ustedes planteando del revs. La gestin con el capitn debe ser el ltimo recurso. Personalmente, no estoy de acuerdo en que debamos alterar el rumbo. Todos los nios se hacen heridas. Pero si... mis hermanos pequeos... tendramos que aguantar... seguir adelante en medio de este desastre hasta llegar a nuestro fin. Pero han tocado ustedes mi, mi... Tratar de persuadir al primer oficial de que exponga sus deseos al capitn. Si no quiere, o si el capitn rechaza esa primera gestin, entonces s, ir yo mismo a verlo por fin me quit las manos de la cabeza y los mir parpadeando. Hay que actuar con gran cuidado. La posicin de un pasajero en un barco de guerra... es muy posible que las facultades del capitn sean ilimitadas. Quin hubiera pensado cuando yo dije que era nuestro gran mongol que iba a ocurrir esto tan poco despus? Dar a conocer sus opiniones al primer oficial. Incluso es posible que ya est en cubierta, y ahora... Me puse en pie e hice una inclinacin. Fui hacia la puerta y corr torpemente por el vestbulo inundado, logr abrir la puerta de la conejera y me derrumb en mi litera. Cuando entr Wheeler, que sospecho haba esperado junto a la puerta del saln y luego junto a la ma, y que segn pareca slo estaba contento cuando se hallaba a mi lado, como si lo hubieran destinado nicamente a servirme a m, me ayud a ponerme el capote de hule. Le murmur que poda irse y 92

William Golding Cuerpo a cuerpo replic que se quedara para limpiar el camarote y hacer lo que pudiera con la litera. Prest poca atencin a su curiosa asiduidad, pero me hund un momento en mi silla de lona para poner en orden mis ideas. Por fin me puse en pie y abr la puerta en el momento en que una cortina de agua saltaba sobre la pantalla que haban colocado para proteger nuestras conejeras. Avanc hacia la luz del combs, agarrndome donde poda. El viento soplaba de la izquierda, el cielo estaba gris, gris el mar, la espuma de un blanco sucio, el barco estaba mojado y astroso, como las faldas de una mendiga. El agua que haba en el vestbulo no era nada en comparacin con las autnticas mareas que convertan la cubierta en un peligro intermitente. Por todas partes haban tendido cabos de seguridad. stos sugeran peligro ms bien que tranquilidad y en el mejor de los casos no parecan ms que cuerdas que retenan la caja empapada y ajetreada en que se haba convertido nuestro barco. Vi a un marinero que segua uno de los cabos hacia el castillo de proa. Se agarraba a l con una mano cuando una ola lo sumergi hasta la cintura y un torrente de agua espumeante procedente del propio castillo de proa le cay en la cabeza y los hombros. Esper una pausa en nuestro movimiento y despus fui corriendo tambaleante hacia el lado de barlovento del barco y me aferr a una cabilla bajo el cairel del barco. Abr mucho la boca y aspir grandes bocanadas del aire hmedo, lo que al menos sirvi para calmarme el estmago. Aquella ltima exigencia impuesta a mi tacto y mi ingenio me irritaba tanto como cuando Charles Summers me haba pedido que hiciera lo que pudiese por el pobre Colley! Y el xito, el desviarnos de nuestro rumbo actual para llevar al barco hacia la costa de Sudamrica, no me valdra ms que para retrasar mi llegada a las Antpodas! Eliminara toda posibilidad de aquellas leves esperanzas... un retraso en el Cabo de Buena Esperanza... incluso que su barco se retrasara y nosotros lo rescatramos bamboleante y desarbolado en nuestro camino... de ver una vez ms a la seorita Chumley antes del ms remoto de los remotos futuros. Maldije en voz alta. Como para atormentarme an ms, nuestro barco, golpeado por una sptima ola, se encabrit como un caballo asustado y pareci quedar totalmente inmvil, pese a lo henchidas que estaban las velas. Mir en mi derredor para tratar de comprender lo que fuera posible de nuestra situacin y lo que vi me dej muy pensativo. La ltima vez que haba visto yo la conducta de nuestro barco con un tiempo as haba sido en el Canal de la Mancha. All, como si tuviera conciencia de que estaba bajo la mirada de la vieja Inglaterra, y pese a la agitacin del mar y del cielo, haba parecido participar en una pelea amistosa y estar contento con ella. Ahora ya no. Como un caballo que advierte su cansancio y se ve alejndose cada vez ms de su establo, se acuartel y se detuvo. Estaba malhumorado y necesitaba un poco del ltigo, o, mejor an, olfatear el establo! Aunque tena las amuras al viento, prcticamente no avanzaba. Las olas pasaban por debajo, o a veces pareca por encima, pero no haca 93

William Golding Cuerpo a cuerpo ms que levantarse y despus volver a hundirse en el mismo agujero, en el mismo sitio. Me atrev a alzarme del todo y mirar por encima del cairel. Me recompens la visin de algo que pareca una cabellera verde girando en la espuma, cmo si aquellas famosas y hostiles hermanas estuvieran bailando en torno a nosotros, retenindonos y tirando de nosotros hacia abajo! Antes de recuperarme de la fra emocin del espectculo, todo el ocano con sus cabellos y su espuma se levant hacia m, me sumergi, me ahog, tir de m con una horrible fuerza de modo que pese a aferrarme con ambas manos en torno al cilindro de hierro de la cabilla, apenas si logr evitar el caerme del barco y perderme para siempre. Alguien me gritaba al odo: Este no es lugar para pasajeros! Vuelva mientras pueda! Vamos... corra usted! Era una voz dotada de una autoridad extraordinaria. Me ech a correr, chapoteando entre varias pulgadas del agua que caa mientras la cubierta recuperaba momentneamente la horizontal y despus segua inclinndose en la direccin opuesta. Resbal y podra haberme deslizado hasta romperme todos los huesos en los imbornales del costado opuesto si el hombre que corra a mi lado no me hubiera tomado del brazo y prcticamente llevado en volandas hasta las escaleras que llevaban a las cubiertas de popa. All me empuj hacia el cairel, se asegur de que estaba a salvo y dio un paso atrs. Caballero, casi se cae usted. El seor Talbot, supongo. Se quit el sueste y exhibi una masa de rizos dorados poco habitual en un hombre. Era ms bajo que yo. Pero, claro, la mayor parte de la gente lo es! Me sonri muy animado mientras a nuestro lado pasaba una rfaga de espuma. Obtuve una impresin instantnea de unos ojos azules, unas mejillas sonrosadas y unos labios muy rojos que por su delicadeza parecan haber eludido este horrible tiempo e incluso el contacto del sol tropical. Gracias por su ayuda. A decir verdad, todava no he recuperado mis fuerzas. Pero no nos han presentado. Bent, caballero. Teniente Bent, con una sola n y un acento agudo en la segunda e. Estaba yo levantando la mano que tena libre para estrechar cortsmente la suya, pero cuando iba a hacerlo subi la cabeza e hizo un gesto de ira. Parecan centellearle los ojos al mirar hacia proa y hacia el aparejo. Francis, no seas maricn! Como te vea salirte de la eslinga para evitar problemas, te llevo a la plataforma! y volvi a dirigirse a m: Seor Talbot, son peores que nios y se van a matar por mera negligencia, como usted casi lo hizo por ignorancia. Permtame que lo lleve a usted a su camarote... no, no, seor Talbot, no es molestia... Pero tendr usted que hacer en el barco! Como respuesta volvi a mirar hacia el aparejo. Seor Willis! Aunque est usted de viga de tope, puede considerarse a cargo del trabajo de all y de la gente que lo ha de 94

William Golding Cuerpo a cuerpo hacer. Trate de no perder el palo mayor. Ahora, seor Talbot, vamos corriendo! Para gran sorpresa ma me encontr obedeciendo a aquel joven con una disposicin que no me habra podido producir el capitn Anderson. Lo que es ms, salt al vestbulo con la sensacin de que todo aquello tena mucha gracia! Puedes irte, Wheeler. Seor Bent, le ruego tome asiento. Est usted enfermo, caballero. Yo no tengo ninguna enfermedad corporal, aunque no s decir en lo moral. Mis velas estn henchidas por la pena: Bella mujer / de formas y rasgos tan desusados. Lo he ido preparando, eso y algo ms, durante la ltima guardia. Ah, ya recuerdo. Segua diciendo: Hermosa criatura, ms bella que mujer / de formas y rasgos tan desusados. Mas se me olvidan los versos. Iba todo junto: Mas nunca te impondra / ni una pluma de pesar en tu alma. Lo de la pluma me parece un hallazgo, no? Me invadi el corazn una dolorosa sospecha. Es usted del Alcyone! De dnde si no, en esta inmensidad de agua? Un extenso, extenso exilio es ahora mi destino. Le parece bien la aliteracin? Naturalmente, volveremos a vernos. Pero me han llamado para una conferencia con el primer oficial en la bodega. Se march rpidamente. Llam a gritos a Wheeler, que, como de costumbre, estaba al lado de mi conejera. Me ayud a quitarme el capote. Puedes irte, Wheeler. Un joven de rizos dorados, bello rostro y con semanas de acceso a la seorita Chumley! Entonces experiment plenamente aquella angustia que me haba parecido exagerada en los poetas!

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Volv en m al escuchar unas voces desusadas en las conejeras de mi lado del vestbulo. Se fueron acercando y por fin, al llamar a mi puerta, result que las profera el seor Gibbs, el carpintero, que llevaba unas curiosas almohadillas de cuero puestas en las rodillas. Perdone la molestia, caballero, pero tengo que seguir la direccin de las planchas. Para qu diablos? El seor Gibbs se rasc la rubia cabellera. A una distancia de una yarda ol el aroma de una bebida fuerte. Lo cierto es, caballero, con perdn!, que dicen que se est moviendo demasiado, que es lo que era de prever dada su edad... Cala ms que una bota vieja. El seor Gibbs pareci celebrar mi comprensin. Exactamente, caballero. Es eso y nada ms. No es para preocupar a los pasajeros. Me sorprende que un caballero como usted, que apenas si lleva una guardia de cuartillo embarcado, sepa tanto. Cuando le hice el camarote al seor Brocklebank prcticamente no comprendi lo que le deca, aunque me ofreci un trago... El seor Gibbs hizo una pausa y mir hacia mi botella de coac, pero no reaccion. Entonces se arrodill y empez a sacar mis dos cajones de debajo de la litera, lo cual no era fcil de hacer en un espacio tan reducido. Qu diablos est usted haciendo, Gibbs? Cuidado! Esas son mis camisas! No voy a ensuciarle el fardaje, caballero, pero tengo que alcanzar a... ah! Puede usted orme? Tengo que alcanzar las cabezas de las planchas... Su voz se convirti instantneamente en una especie de chillido. Sali de espaldas, se llev los dedos a la boca y se los chup, tambalendose y gimiendo. Qu ha hecho usted, Gibbs? Sigui tambalendose y gimiendo, llevndose una mano a la boca 96

William Golding Cuerpo a cuerpo con la otra. Coac! Srvase usted si lo necesita. Por Dios, hombre, se ha puesto usted plido! El seor Gibbs no se molest en utilizar mi vaso. Sac la botella del agujero que ocupaba en el estante encima de mi lavabo de lona, quit el corcho con los dientes y se llev el cuello a la boca. Creo que antes de volver a respirar ya se haba tragado una cuarta parte de la botella. Va usted a emborracharse! Volvi a dejar la botella en su agujero, flexion los dedos y se los sopl. Al cabo de tantos aos y fallar como un aprendiz! Ah, s, claro que est calando. Unos diran eso y otros diran otra cosa, pero no importa, verdad? Corremos peligro? Calando. Sabe usted, caballero, que aquella cada en facha no le hizo ningn bien. S, est calando. No me gustara verdaderamente decir lo que le pasa entre unas cosas y otras, aunque cuando uno ha metido un pie de cabra en cada plancha del barco y ha olfateado las planchas como un perro cuando sigue a una perra, lo lleva en la cabeza... A quin? A todo el barco, lo conoce mejor que a su propia mujer y mejor que cuando lo proyectaron en el astillero. Cada movimiento y cada perno... Nuestro barco? El seor Gibbs se sent sobre los talones. Y tanto que nuestro barco. Y despus de todo esto no viene mal echarse un trago o dos. Entonces estamos en peligro! El seor Gibbs centr la mirada en m, frunciendo el ceo como si le costara un gran esfuerzo. Volvi a rascarse el corto pelo rubio y pareci volver en s. Se le despej el gesto y sonri. Pero la sonrisa no era convincente. En peligro, seor Talbot? Vamos, no se preocupe! He conocido barcos que se creera usted que estaban deshacindose y despus vuelven a puerto y se quedan tan tranquilos como si estuvieran hechos de la mejor madera y aqu paz y despus gloria. No, lo que... Hizo una pausa y volvi a chuparse los dedos. Vamos, hombre. Dgame! El seor Gibbs me sonri, pero vagamente. Es madera buena, pero vieja, caballero. En los sitios importantes no hay ni un pedazo de madera que no tenga ms aos que cualquiera de nosotros, salvo quiz Martin Davies, el pobre diablo. Mire usted, caballero, el problema real es cuando hay mezcla, madera vieja y nueva. Cuando yo era slo as de alto me encontr con que de un curvaln sala un capullo, claro que deba de estar marchito, pero cmo lo iba a saber yo? Se lo dije al ayudante del contramaestre, 97

William Golding Cuerpo a cuerpo pero no me hizo caso, salvo para darme un bofetn. El seor Gibbs lanz una mirada pensativa a mi semivaca botella de coac. Seor Gibbs, no le aconsejo ms coac. Qu se le va a hacer. Yo no era ms que un cro, pero aquel capullo me daba pesadillas. Una vez me despert dando gritos, porque me haba cado de la hamaca, y busqu en la oscuridad al ayudante del contramaestre (se llamaba Gilbert y haca que yo le llamara seor Gilbert), tante en la oscuridad y, claro, no poda hacer ms que darle un toque a la hamaca por debajo. Qu coo?, grita. Seor Gilbert grito yo, esa flor es un tallo! Y l va y saca el brazo de la hamaca y da un golpe donde crea que yo estaba, pero no estaba. Ya te voy a dar yo a ti tallos, grumete, va y dice. No me gusta digo yo. Le est saliendo una hoja. Me da un golpe y se s que me agarr donde ms duele. Con que ahora una hoja va y dice . Ya puedes llamar cuando tenga flores, so cabrn. Al seor Gibbs pareca agradarle aquel recuerdo, pues meneaba la cabeza y sonrea. Seor Gibbs, una vez hubo un barco que floreci tanto que las hojas casi no lo dejaban ver. Me est usted tomando el pelo, caballero. Haba una parra que le sali en el mstil y con la que se emborrachaba todo el mundo. Lo de emborracharse no me sorprende, caballero. De qu puerto era? Creo que era un barco griego. Mitolgico. No me sorprende que esa gente use madera demasiado reciente, pero por esa parte prcticamente no saben beber. Con su permiso, caballero... El hombre ech otro trago de la botella. Verdaderamente, seor Gibbs! Un buen trago, caballero. En todo caso, no creo que tenga que trabajar cuando llegue. Ah, aqu viene! El seor Gibbs, que segua sentado sobre los talones, cerr los ojos y se balance en contra del movimiento del barco. Se produjo una pausa durante la cual no dijo nada y record mi nueva pasin. El seor Bent parece ser un caballero muy agradable. Me imagino que agradara mucho a una dama. Es muy agradable en todos los sentidos, caballero, aunque sus padres sean gabachos. Escribi una poesa para la funcin, aunque era tan complicada que no entend ni una palabra. Ese coac pega fuerte, caballero. Preferira que no le dijera nada al primer oficial. S, el seor Bent es muy agradable y le juro que ya podra estar del otro lado de El Cabo, a quince nudos, si no se hubiera aficionado tanto a la seora del capitn. Pero, sin duda..., qu ha dicho? Ya estoy otra vez con sas. Nunca s callarme a tiempo. Lo sabe todo el mundo, slo que no lo dijeron, porque es oficial. Los pesc el capitn, l de rodillas y ella no se resista precisamente. 98

William Golding Cuerpo a cuerpo Lady Somerset! Y yo tema que..., pero cmo ocurri eso? El seor Gibbs se puso en pie con dificultades. Se tambale contra el tablero en el que estoy escribiendo. La cara, antes plida, la tena ahora roja y sudorosa. Aquello, junto con su pelo amarillento, haca que resultara fcil imaginar una conflagracin espirituosa en su interior! Se llev la mano a la frente de una forma que estoy seguro es improcedente en un mando, aunque sea suboficial. Volvi a tambalearse, abri la puerta y sali volando cuesta abajo, si se me permite decirlo, a mitad de camino del vestbulo. Se volvi hacia atrs, golpe en el camarote de al lado y despus se fueron perdiendo sus pasos al avanzar hacia abajo. Wheeler, que debe de haber estado pegado al mamparo de chapado que formaba la pared de nuestras conejeras, me cerr la puerta, despus volvi a abrirla y anunci sumiso que iba a colocar los cajones en su sitio. En mi propio camarote no pareca quedar sitio para m. Wheeler. Las damas deben de haber encontrado insoportable el movimiento del Alcyone. S, seor. Estoy seguro, caballero. La seorita... la seorita Chumley debe de haber hecho toda la travesa desde Inglaterra en su litera. Wheeler no dijo nada. Me sent incmodamente consciente de la incorreccin de hacer una observacin as a un sirviente. Volv a probar: El seor Bent... Se me atragantaron las palabras en la garganta. No poda en absoluto pasar al tema que era la fuente de tanta dicha y tanta angustia para m! Pero sin duda tendra que haber alguien a quien podra confesar (pareca que la palabra correcta era confesar) que estaba enamorado y que no haba nada que deseara tanto como hablar acerca del Objeto de mi Amor, aunque no pudiera hablarla a ella. Wheeler... Aquel hombre contemplaba sumiso un punto por debajo de mi barbilla. Entonces levant la mirada y pareci examinar cada parte de mi rostro por turno, curiosamente, como si el rostro de un hombre fuera algo nuevo y extrao. Muy bien, Wheeler. Puedes irte. Durante un momento el hombre me sigui mirando a la cara y despus pareci volver en s con un leve temblor. S, seor. Gracias, caballero. Y otra cosa, Wheeler. Has tenido mucha suerte, ya lo sabes. Debas de tener una posibilidad sobre un milln! Ya sabes que lo correcto sera un acto de accin de gracias. El hombre se vio recorrido de la cabeza a los pies por un extraordinario temblor. Baj la cabeza y sali sin volverme a mirar. Desde luego, no era posible convertirlo a l en confidente, y no s por qu, pero no me imaginaba que Charles Summers, tan comprensivo en muchos sentidos, lo fuera en las cuestiones del corazn. Sera el seor Bent o nadie, el seor Bent que sin duda conoca a la 99

William Golding Cuerpo a cuerpo seorita Chumley, que estaba enamorado, que simpatizara... Cmo iba a seguirlo a la bodega? Deverel! Deverel, mi ex amigo a quien mi enfermedad y mi aficin a no decir nada por circunspeccin y por inclinacin haban expulsado de mi mente. Deverel aherrojado! Bajara en su busca y me tropezara como por accidente con el seor Bent y con Charles Summers. En aquella intimidad no slo expresara yo lo que peda el comit, sino lo que yo opinaba al respecto. Me reproch por mi falta de consideracin, por haber olvidado a un amigo en apuros. Lo nico que poda excusarlo eran mis lesiones y mi conmocin retrasada. Despus separara a Bent de Charles y llevara la conversacin lentamente hacia el Alcyone y sus damas! Fui bajando a tropezones y en zig zags por las escalas, ensayando mis diversos discursos a lo largo del camino. La ltima vez que haba ido por all iba impulsado, por no andarme con eufemismos, por la lujuria. Ahora que volva a descender por aquellos niveles sombros, aquellos niveles temblorosos, chirriantes, goteantes y filtrantes, comprenda perfectamente la diferencia entre aquel descenso y ste. Comprenda la hondura de mi compromiso! El castigo por tener una cabeza fra, por tener hbitos mentales diplomticos y cautelosos, es que el da de nuestra primera y ltima pasin se va retrasando y llega con tanta ms fuerza al ser imprevisto! Imagneseme, pues, descendiendo al bajo nivel de la santa brbara, que, sin embargo, era el mejor iluminado de todos. Quienes mejor se acomodan en un barco son los suboficiales, y en este caso utilizaban ms luz que todos los pasajeros con sus bujas juntos. Del techo colgaban nada menos que tres fanales. Estos tres (que no eran las botellas cortadas que los marineros llenan de sebo, sino objetos de slido latn) exhiban un movimiento que no se puede encontrar en ninguna parte ms que en un barco, salvo quiz, aunque parezca extrao, en el ballet. Oscilaban con perfecta sincrona y en el mismo ngulo. O ms bien (resulta difcil describirlo, necesitara la pluma de Colley) parecan columpiarse. Naturalmente, era el barco el que se mova, mientras que los fanales, gracias al lastre que tenan en sus bases, permanecan inmviles. Aquello era antinatural y repulsivo. Mir a otro lado y vi que, en contraste con aquella brillante iluminacin, los rincones de la santa brbara estaban muy oscuros. Haba sombras que se movan y cambiaban cuando los fanales interpretaban su extraa danza. Al pasar por la puerta los tres me presentaron sus bases de latn, y despus volvieron atrs con un resplandor de sus luces, oscilaron un momento y despus volvieron a columpiarse en direccin a m. Aquellas luces bailando en fila seran bastante para volver loco a alguien. Me result difcil mantener la mente clara y alejar de mi boca el mal sabor. No se poda ver a Gibbs por ningn lado. Pero frente a m, al otro extremo de una mesa clavada al piso, estaba el seor Askew, nuestro artillero, y a su lado el guardiamarina anciano, el seor Davies. ste tena las manos arrugadas y venosas en la mesa. Tena la boca ligeramente abierta y miraba al vaco. Era como si los constantes 100

William Golding Cuerpo a cuerpo fanales inconstantes con sus destellos y despus su oscuridad (enormes sombras que realizaban un movimiento igual en partes ms alejadas de aquella gran sala) lo hubieran mantenido en silencio y como hechizado, como uno de los sujetos de M. Mesmer: lo hubieran mantenido con la cabeza vaca esperando una orden que quiz jams llegara. El seor Askew me lanz una mirada sombra. Ante l haba una copa. No pareca alegrarse de verme. Y qu desea usted por estos lares, caballero? Se ha dormido. Hizo un gesto abrupto de la cabeza hacia un rincn especialmente oscuro. All estaba suspendido del techo por ambos extremos un objeto como una babosa. El seor Deverel... Ese, seor Talbot, es George Gibbs. Ha bajado hecho un lo, diciendo que le haba hecho usted beber coac, a lo cual no est acostumbrado. Prcticamente se bebi el ron de un trago y estaba tan mal que tuve que colgarle la hamaca y meterle en ella. Si volvemos a verle de aqu al medioda que le caiga muerto. Deseaba visitar al teniente Deverel. El seor Askew me mir atentamente. Despus dej la copa en la mesa y sac una pipa corta de arcilla. Busc algo bajo la mesa. Martin! Qu has hecho con mi tabaco? Dio un golpecillo al seor Davies, que se balance un poco, pero no hizo ms. El seor Askew meti la mano derecha en el bolsillo izquierdo del guardiamarina. Martin, hijo puta, eres un ladrn! Sac un largo objeto envuelto en lona y procedi a cortar un pedazo. Lo meti en el cuenco de la pipa, sac un pedazo de mecha lenta de una media botella y puso el extremo ardiente en el tabaco. Exhal una bocanada de humo tan apestoso que me dieron nuseas. Advert que me hallaba entre los postes de la puerta, con una mano apoyada en cada uno de ellos, de forma que deba parecer completamente idiota. Tenga la amabilidad de decirme, seor Askew, dnde est el teniente Deverel, y me retirar de aqu, dado que no tengo la sensacin de ser muy bien acogido. El seor Askew sigui fumando sin decir nada. De pronto las luces y las sombras, el ballet demencial de los fanales, que era como una contraimagen del inquieto movimiento del barco en el mar, se me subi a la cabeza, me baj a la garganta, el estmago y las rodillas. Si no le importa... Avanc tambalendome, me agarr a la mesa y ca en el banco. El humo maloliente me envolvi y sent que empezaba a sudar por la frente. No se siente muy bien, seor Talbot? Ahora ya no somos un lord? Aquello era demasiado. Tragu lo que quiera que fuese que tena en la boca. Es posible que yo no sea un par del Reino, seor Askew, pero 101

William Golding Cuerpo a cuerpo tengo un despacho para servir a Su Majestad en formas de las que usted quiz ignore hasta la existencia y que no comprendera. Tenga usted la amabilidad de mostrar a mi posicin el respeto que le debe un suboficial de la Armada, cualquiera que sea su antigedad. El seor Askew sigui fumando. Bajo las planchas del techo flotaba ahora el humo casi inmvil, como en una chimenea que necesitara una limpieza. Tena la cara de un color rojo oscuro, pero creo que no se deba a sus libaciones, como en el caso del seor Gibbs. Una vaharada de humo se me acerc insolente a la cara. Al hablar tena la voz trmula y quebradiza: No es na... nada agradable, verdad? Agradable? Agradable? El aparentar. El lucirse. El darse aires. Ya que hemos llegado hasta aqu y nadie nos oye. Mir expresivo al seor Davies, que segua en silencio, sumido en su ensueo. El seor Askew se quit la pipa de la boca y limpi la boquilla con un dedo amarillo y calloso. Mire, a m me agrad la forma en que soport usted aquellos golpes en la cabeza y se despert listo para convertirse en un hroe. A hacer lo que pudiera, quiero decir. Algn da ser un hombre, me dije, si no le mata nadie. Slo que usted no sabe nada de nada, verdad? Durante la funcin, cuando Joss ley aquello de Lord Talbot, si se hubiera usted puesto en pie y hecho una inclinacin, con una mano en el corazn y una sonrisa en la cara, le hubiramos comido en la mano, agradecidos como perritos. Pero usted como que se arrug. Bueno, ya s que es difcil cuando uno es joven... Tengo ms de... Porque es usted muy joven. Hay oficiales y suboficiales y contramaestres y marineros de esto y aquello: jefes de masteleros y jefes de proa y los pobres marineros de mierda que no distinguen entre la cabeza y el culo, como dicen en Portsmouth... No permito que contine diciendo esas cosas con un testigo delante! Seor mo, tenga la bondad de hablar en privado y sabr qu respuesta darle! Un testigo? Quin? Martin? Por Dios, si Martin es incapaz de nada. Mire: Escuche! dio un empujoncillo al anciano y despus se inclin a un lado y le habl al odo: Canta, Martin! Mi buen Martin! Se call. Los fanales bailaban, se oan ruidos de agua y los chirridos de la madera al estirarse y al encogerse. Canta, Martin. Con una voz temblorosa y aguda el anciano cant Bajando el ro por la maana. Era el principio y el final de su cancin. Era un final inacabable, que se repeta una vez tras otra. Es un desastre, verdad? Supongo que podra haber llegado a teniente si hubiera tenido suerte o le hubiera ayudado un almirante. Pero ahora ya no le importa, verdad? Ni lo que ha sido ni lo que podra haber llegado a ser. Ya le ha pasado todo lo que tena que pasar y se ha ido de este mundo. No nos oye, no est aqu. 102

William Golding Cuerpo a cuerpo No... no s qu decir. Impresiona, no? Para m que es peor que un tiro en la barriga, aunque ahora ya no existe una guerra que podamos decir, salvo ese lo con los yanquis, y va a haber demasiada gente que viva demasiado tiempo, si quiere usted saber mi opinin, cosa que no me ha preguntado. Pero ste no molesta a nadie. Todava no se ha ensuciado, que yo sepa. Basta, Martin, muchacho. Para ya. Debo de haber abierto la boca. Tragu mucha saliva. Les pasa a todos...? No, seor, gracias a Dios. Pasa por vivir y morir en barcos. Como he dicho, se ha ido a otra parte, a su casa. La gente como yo est ms endurecida que los clavos del barco porque nunca hemos sabido lo que es tener padres y todo eso. Pero, en cambio, Martin, ya ve usted, se acordaba de sus padres, de forma que en cierto sentido tiene una casa a la que irse. No digo a casa de verdad, pero cuando se queda as es prcticamente lo mismo. Para mi gran asombro, me encontr lanzando juramentos espontneamente. Cuando termin tena la cabeza en las manos y los codos en la mesa. Quin se lo iba a imaginar, seor Talbot. Usted que vive entre los lores, aunque no sea uno de ellos. He odo esa frase de estar ms borracho que un lord, pero esas palabras... Vamos, vamos! Debo decirle, seor Askew, que el seor Brocklebank le dio algo fuerte de beber al seor Gibbs, y despus ste me sac ms a m sin que se lo ofreciera. Ah. Me preguntaba si haba vuelto a caer en eso. Como sabe usted, seor Askew, no he estado... bien. Ahora que ya puedo levantarme he venido a ofrecer al seor Deverel la solidaridad y la ayuda que pueda, sin perjuicio de las costumbres del servicio en alta mar. Dnde est? Sigui una larga pausa, mientras el seor Askew continuaba incrementando la niebla que yaca bajo el techo. Interesante pregunta, caballero. S que ha estado usted en cama, pero me sorprende que no se enterase usted con lo amigo que era de l. Era? No puede haber muerto! He de decirle, caballero, que el seor Deverel est a bordo del Alcyone y probablemente ya ha dado la vuelta a El Cabo. Pero yo crea... Crea usted que le haban puesto la cabeza en el nudo? Eso es lo que pasa cuando no se conocen las normas del lugar. Y no me refiero a los artculos de guerra. Me refiero a lo que pasa. Desde que aquel teniente hizo que aquel capitn lo colgara (no recuerdo los nombres) en las Indias Occidentales fue... los capitanes, por no decir nada de los lores, andan de puntillas. As que una cosa son las normas del servicio y otra lo que pasa en los barcos. Mire, fue un intercambio. El teniente Bent! Ahora lo comprende, verdad, caballero? 103

William Golding Cuerpo a cuerpo No puede ser de la competencia de un mero capitn decidir cosas as! Un mero capitn? Hay un dicho de que en cuanto se pierde de vista la tierra un capitn puede hacerle a uno lo que quiera, salvo dejarle preao. Sir Henry no querra sacar as de su barco al seor Bent, dado que es uno de los oficiales jefes de guardia. No, seor, organiz un intercambio para que nadie tuviera motivos de queja. Sus seoras se preocupan mucho de que los oficiales estn contentos. As que como el capitn Anderson tena un oficial triste del que deshacerse y sir Henry tena un oficial del que deshacerse porque estaba demasiado contento, perdimos al valeroso Jack, que tena muchas ganas de irse, y recibimos al teniente Bent, que sabe ms de todo de lo que est bien en un caballero. Dicen que el capitn Anderson est contentsimo con l. Al seor Bent se le ha ocurrido la idea de subir los cronmetros una cubierta ms arriba, piense lo que piense el seor Summers, y al diablo con la graduacin. El seor Bent es muy popular con los oficiales, las ancianas, los nios y los guardiamarinas, por no mencionar a estos veteranos encargados de la artillera del barco. Deverel! El valeroso Jack Deverel! Jack el hermoso! Exactamente, caballero. Si quiere saber mi opinin, sir Henry ha salido de Guatemala para caer en Guatepeor. Las damas! Debe de... ah, no. Lady Somerset es una mujer muy hermosa y es cierto que su inclinacin va en ese sentido... El seor Askew se ri: Si piensa usted en Jack Deverel, a l le da bastante igual, desde la dama de un lord hasta una niita que todava est jugando al aro. Una nia! Una joven! Deverel! Jack es todo un tipo. Me encontr con que me haba puesto en pie. Uno de los fanales estaba peligrosamente cerca de mi cabeza. De manera, caballero, que de nada le vale buscar a Jack Deverel por aqu o por ninguna otra parte, salvo que sepa usted nadar ms rpido que su barco. De hecho, hay ms de uno de nosotros que celebrara mucho tener noticias del valeroso Jack, para tener esperanzas de que algn da le pudiramos pedir que nos devolviera el dinero. El seor Bent! Le encontrar con el seor Summers a proa, despus del palo mayor y de la bomba de popa. Dios sabe lo que van a hacerle al pobre George si quieren enterarse de lo que avanzamos y mandar a buscar al carpintero. Lo ha dejado usted fuera de combate, seor Talbot. Como ya le he dicho, seor Askew, lo hizo l solito.

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Aquello era oscuridad. En mi anterior visita a aquellas regiones de los fondos haba contado con los servicios del joven seor Taylor como gua. Adems, en aquellos tiempos nos deslizbamos blandamente por las aguas de los trpicos. Ahora me encontraba en un barco enloquecido y tena que hacer el camino a tientas. Dos yardas ms all de las luces de la santa brbara era como si en mi mundo ya no existieran cosas tales como la luz y la direccin. Cuando avanc cinco yardas estaba ms totalmente perdido que si me hubiera hallado en una cueva. No senta ms que ruidos, chirridos y tensiones rasposas, pero se oan ruidos de agua, como si estuviera en cuclillas en una playa pedregosa. Me detuve un momento con la esperanza de que al irme acostumbrando se me adaptara la vista a la oscuridad, y aquello me permiti escuchar con demasiada claridad en qu consista nuestro problema. Pero mi evaluacin no poda ser profesional y mi ignorancia convirti lo que haba sido una aprensin natural en algo parecido al pnico. Haba lo que cabra calificar de chapoteos subsidiarios, gotas y chorros del agua que llevbamos en la bodega, pero aquello no era lo peor. Haba ms cosas ms all y por debajo de aquellas diferencias locales. Puse la mano en un lugar hmedo y se me llenaron los dedos de agua cuya procedencia no pude descubrir y que cay no supe dnde. Con una mano me agarr a un resalte de madera, con la otra a algo que estaba hecho de tela. Mi camino no tena ms que una plancha de ancho, as que me agach y esper hasta que hube de comprender el dato terrible y fro al que se deba la lentitud de nuestro avance. Aqu abajo haba un ritmo que no se oa en cubierta ni en mi camarote, en medio de los sonidos ms bruscos del viento y del mar. Era el ruido de algo que caa y que comenzaba a alguna distancia, en alguna parte hacia proa, de suponer que aquello significara algo y que yo estuviera bien orientado. Me detuve en el camino y me agach, utilizando las orejas en lugar de los ojos. Llegaron a m a velocidad creciente todos los ruidos complicados de una ola que rompa! Pas a mi lado, pero sin que aumentara la humedad local. Continu hacia el lugar de donde yo proceda 105

William Golding Cuerpo a cuerpo disminuyendo de volumen, de forma que una vez ms pude escuchar cerca de m el goteo y el chorreo de un agua que caa ac y acull. Despus, cuando la mano derecha apret instintivamente la madera para soportar mi peso, me llegaron chorros de agua del otro lado, de un costado del barco al otro, y ahora regresaba la primera ola, que sin duda estaba recorriendo el barco en toda su longitud! Empec a tantear, ca sobre unas cuerdas y me arrodill durante un momento en algo que podran ser arpilleras. Despus brill una bendita luz por encima de m, como si se hubiera abierto la cubierta y me estuviera contemplando el cielo. Habl una voz: Quin es? Soy yo! Pero entonces vi que estaba contemplando la abarrotada oficina del sobrecargo. ste se hallaba a la entrada y haba hecho a un lado la lona para mirar hacia abajo. Ha gritado usted. Una vez ms, quin es? Soy yo, seor Jones, Edmund Talbot. Seor Talbot! Qu hace usted aqu abajo? Por favor, suba. Me apoy en los grandes nudos que fijaban la escala a una viga todava mayor. Seor Talbot, desde la ltima vez que nos vimos ha estado usted enfermo. Le ruego tome asiento. Creo que esa caja le servir. Ahora, caballero, qu puedo hacer por usted? Seguro que no ha llenado el cuaderno que le vend! No, en absoluto. Estaba... Perdido? Desorientado. El seor Jones mene la cabeza y sonri benigno. Podra decirle a usted exactamente dnde se halla en trminos de la construccin del barco, pero creo que no le servira. Acaba usted de pasar a tientas o perdido por donde est la estaca del cabrestante para espiar de popa. No, no me vale. Si me permite, descansar un momento y despus seguir. Estoy buscando al seor... Al seor...? Al seor Summers o al seor Bent. El seor Jones me contempl por encima de las medias lunas de sus lentes de acero. Despus se los quit y los puso en el escritorio. Encontrar usted a ambos caballeros por ah, a este lado de la bomba, que, a su vez, est de este lado del palo mayor. Estn celebrando una especie de conferencia. Estn debatiendo la cuestin de la seguridad del barco? No me lo han confiado ni yo se lo he preguntado. Pero sin duda estar usted igual de preocupado que todos! Estoy asegurado mene la cabeza y sonri, aparentemente admirado ... tengo mis rarezas en ese sentido, ya sabe. Pero por mucho que ello asegure la tranquilidad de sus familiares... 106

William Golding Cuerpo a cuerpo No tengo familia, caballero. No ha entendido usted lo que quera decir. He puesto mi seguridad personal en manos de quienes creo son ms tiles en una crisis: marineros fuertes y muy diestros en su oficio. Eso hemos hecho todos nosotros! No, seor. Por qu he de preocuparme yo de todos nosotros? No puede usted ser tan egosta ni estar tan seguro! Palabras, seor Talbot. Si su seguridad es ms que imaginaria, deberamos todos participar de ella! Eso es imposible. Cunta de la gente de este barco podra disponer de mil libras? Quiz usted, caballero. Qu diablo! Entiende usted? Tengo un acuerdo, debidamente firmado. Por lo menos ellos han puesto una cruz. Si el barco termina mal, yo les valgo mil libras a algunos de los marineros ms fuertes y diestros del mundo. Ni el Banco de Inglaterra es ms seguro. Ahora s que me re en voz alta. Que un hombre de negocios sea tan simple! Vamos, seor mo, en caso de una catstrofe ellos (podra decir nosotros?) protegeran las vidas de las mujeres y los nios antes de pensar ni siquiera en gente como usted. El seor Jones mene la cabeza con un gesto que pareca de compasin. No supondr usted que cuando el barco est naufragando yo me iba a poner a contar monedas y a dar su parte a cada uno? No comprende usted lo que es el crdito, seor Talbot. Yo no tengo familia, pero mis marineros s. El dinero los espera en tierra cuando me lleven all, y no antes. Cielo santo, seor Talbot, en los botes que llevamos no cabra ni una dcima parte de nosotros! Si no existieran acuerdos como los que yo estoy acostumbrado a concertar, toda nuestra vida en la mar no sera ms que una lotera! Creo estar soando. No puede existir tal... e incluso gente temeraria como se supone en general que son los marineros... No valoraran la vida de usted en ms que las suyas! Mi bote est ah en la botavara, seor Talbot. Pero el capitn Anderson... El seor Jones pareci sofocar un bostezo, despus volvi a menear la cabeza y sonri como si estuviera recordando algo agradable... quizs sus propias rarezas. Har a un lado la lona hasta que haya bajado usted. Eso debera darle suficiente luz hasta ver la de ellos. Aquel cong me dej sorprendentemente sin habla. Trat de imbuir de un cierto desdn la ligera inclinacin de cabeza que le hice al pasar a su lado, pero no vi que lo advirtiese. En una cosa tena razn. Antes de volver a entrar en la total oscuridad (y era curioso cmo la luz pareca disminuir los ruidos del paso de nuestra ola interna, de nuestra diminuta ola interna!) advert el brillo de otra luz ms all de lo que podra ser el bulto envuelto en arpillera de un coche. 107

William Golding Cuerpo a cuerpo Eh! Eh! Oh! Hay alguien ah? Se produjo una pausa en la que no se oy ningn ruido ms que los cloqueos glutinosos de apetito del agua que llevbamos a bordo. Despus, en medio del chorreo intestinal de nuestra ola, o una voz conocida. Quin va? Charles? Soy yo, Edmund. Hubo una breve pausa y despus aquel brillo aument y se convirti en un farol que llevaba en sus manos el joven seor Taylor. Su luz cay sobre las ruedas, el arns, el eje de un coche, todo ello protegido por sacos llenos de algo, contra los cuales me deposit el barco mientras el agua pasaba de un costado del barco hacia el otro. Me encontraba junto a algo parecido a un refugio. Seor Talbot, esto ya es demasiado! Tienes que marcharte inmediatamente! Con todo respeto, seor Summers, es eso prudente? El seor Talbot es un emisario... Permtame, seor Bent. Sigo siendo el primer oficial de este barco y seguir sindolo hasta que sus seoras del Almirantazgo consideren oportuno declarar lo contrario. Con todo respeto, mi primero, como trae un mensaje del comit... Una pausa mientras las dos caras plidas se miraban mutuamente. Fue Charles Summers quien actu primero, levantando la mano en un gesto que pareca de derrota. Roberts, Jessop, volved a vuestros puestos. Seor Taylor, deje aqu el farol y vuelva a dar la novedad al seor Cumbershum. No olvide darle las gracias. Y ahora, seor mo, por los cielos, Edmund, sintate! En esa bala. Has estado enfermo y no ests en condiciones de mantenerte en pie cuando se mueve tanto. Me apoyar en este armario... En ese paol, quieres decir. No, te ruego no sigas utilizando esa caja para apoyar los pies. Es el lecho en el que llevamos los tres cronmetros. Con todo respeto, mi primero, en el que los llevamos de momento. Cmo saba usted lo del comit y lo de mi mensaje... mi presunto mensaje? Crees que pueden mantenerse en secreto asuntos as? Da la casualidad de que has venido al mejor lugar del barco para conversar en privado! Tu precioso comit debera haberse reunido aqu. Con todo respeto, mi primero, voy a adelantarme para asegurarme de que Roberts y Jessop no se hayan quedado por aqu. Hgalo, seor Bent. Bien, Edmund, digamos que doy por entregado tu mensaje? Ellos... (supongo que debera decir nosotros) desean dar a conocer su opinin de que por atencin a las mujeres y los nios se cambie el rumbo del barco hacia Sudamrica. Has odo hablar alguna vez de un punto cero? 108

William Golding Cuerpo a cuerpo No que yo sepa. Reapareci la cara del seor Bent, plida a la luz del farol. Todo en orden, mi primero. Charles Summers baj la cabeza. El mar, Edmund, al que pueblos ms antiguos, pueblos salvajes y poetas como el seor Bent, han atribuido ideas y pensamientos, exhibe a veces caractersticas que todava podran hacer comprensible ese error. Quienes surcan la mar en barcos pueden a veces hallarse en una combinacin de circunstancias que dan el aspecto de malevolencia. No me refiero a las tormentas ni a la calma chicha, por peligrosas que puedan ser, sino a pequeos acontecimientos y caractersticas menores, a excepciones extraas y comportamientos antiestadsticos... Est usted escuchando, seor Bent? Con toda mi alma, mi primero. ... que pese a carecer de alma y ser puramente materiales pueden, sin embargo, producir una posicin en la cual hombres conscientes, fuertes, diestros, se ven forzados a contemplar impotentes cmo avanza inexorablemente hacia ellos una destruccin silenciosa. Quedamos los tres en silencio un momento mientras en la bodega el agua goteaba y chorreaba en nuestro derredor. Por debajo de m, pareci, volvi a pasar la ola. No estaba preparado para esto. Cules son las circunstancias? Es esto lo que debo responder al comit? Primero has de comprender las circunstancias. Lo intentar. Pero has hecho que me d vueltas la cabeza. El punto cero. A veces se utiliza ese trmino para describir una lnea en la que se cruzan dos mareas y producen as un lago inmvil donde cabra esperar una corriente. No puedo hallar mejores palabras para describir nuestra situacin. Quiz point non plus? Ya ves que no es una cuestin de si vamos o no vamos hacia Sudamrica. Supongo que te refieres al Ro de la Plata. No podemos avanzar en ese sentido. Lo que es ms, estamos convencidos de que no podemos fondear en ninguna parte en el Cabo de Buena Esperanza. Nos hemos dirigido demasiado al sur... l, maldito sea, nos ha dirigido demasiado al sur! Charles se volvi hacia el seor Bent. Observe, seor Bent, que manifiesto mi total desacuerdo con el comentario que ha hecho el seor Talbot acerca de nuestro capitn. Observado, mi primero. Pero hay barcos que van ms al sur que esto! Dios mo, cmo es que...? Si hay balleneros que se pasan aos en los mares del sur! No comprendes. Ests dispuesto a... no quiero decir mentir, pero s a minimizar la gravedad de nuestra situacin en lo que respecta a los pasajeros y de hecho al resto de la tripulacin? Ms vale que me lo expliques. Charles Summers se sent en una bala, el seor Bent se sent en algo que pareca ser el extremo de un banco, yo me apoy en mi 109

William Golding Cuerpo a cuerpo bala y el farol se qued en el lecho de los cronmetros, iluminndonos plidamente a los tres. Esto se debe a... Bueno, por lo que respecta al barco, a la poca en que se construy! Dicen de estos barcos, seor Talbot, que los construan por millas y luego los aserraban por la lnea de puntos. Seor Talbot, en tiempo de guerra la construccin defectuosa es muy frecuente. A veces los pernos de cobre no son ms que una falsa cabeza a un extremo y un clavo al otro. As se ahorra todo el cobre de en medio y alguien se llena los bolsillos. Naturalmente, por lo general, esas cosas no se descubren hasta que el barco se destroza. El seor Bent ri muy animado. O, caballero, naturalmente en la mar, cuando los agujeros empiezan a chorrear, pero de eso no se suele informar. Hay gente capaz de hacer eso? Pero... es nuestro... No sabemos si este barco tiene esos defectos. No se han revelado detalladamente. Pero creemos que se mueve demasiado, que ha expulsado demasiada estopa para que las cuadernas maestras estn bien, y que es viejo. Ahora, Edmund, aade a eso que el viento decidi cambiar en nada menos que en doce puntos en el momento mismo en que un oficial indigno, tu amigo Deverel, se haba marchado a hurtadillas a buscar algo de beber y haba dejado el gobierno en manos de un pobrecillo, de un guardiamarina... Willis... ... que nunca ser marino aunque llegue a cumplir cien aos. Desea usted continuar, seor Bent, o lo hago yo...? Y no es eso todo, Edmund. Fache cuando cualquier oficial competente lo habra podido impedir. Se desencuadern y podramos haber zozobrado de no haber perdido los masteleros. Incluso as el trinquete se meti en la carlinga y la rompi. Observa el trinquete, Edmund, y vers que las cacholas, la parte de arriba de lo que queda, describen un pequeo crculo. No podemos utilizar el trinquete, y debido a un equilibrio de fuerzas que inmediatamente advertirs, en consecuencia tampoco podemos utilizar el palo de mesana. Ahora, observa. El mismo viento que nos inutiliz nos devolvi, impotentes como estbamos, a aguas ms clidas. Nos quedamos inmviles y nos salieron algas. Eso hace que seamos todava ms impotentes. El resultado de todo ello es que no tenemos opcin, ya ves. Slo podemos ir ms o menos hacia donde nos llevan. Qu va a pasar? Entonces todo est perdido! En absoluto. Mediante la sumisin, mediante la obediencia a las fuerzas de la naturaleza, es posible que las engaemos. Y tambin a la marinera, mi primero, por no decir los pasajeros. Adems, como ya sabe usted, propongo que hagamos algo respecto de las algas... Seor Bent, puedo terminar lo que he de decir? Mis excusas, mi primero. Muy bien. Bien, Edmund. Has visto alguna vez un atlas inscrito con las rayas que indican el rumbo aconsejable para un barco desde 110

William Golding Cuerpo a cuerpo un punto hasta otro? No. Creo que lo encontrars curioso. Por ejemplo, un buque con rumbo a la India no tomara la ruta directa desde El Cabo por el ocano Indico, sino que trazara una gran curva que lo llevara cerca de Australia. Podramos volvernos a tropezar con el Alcyone! Charles sonri, pero neg con la cabeza. Lo siento, Edmund, creme! Pero no. Utilizarn el viento y envergarn con l, igual que hemos de hacer nosotros. El rumbo que hemos de tomar desde nuestro punto cero nos vuelve a llevar al sur, una vez ms en el gran ocano del sur. Ah se modificarn los vientos predominantes y soplarn desde el oeste. Nos llevarn hacia Australia. As que ya ves, al consentir a lo que ha de ser, quiz lleguemos a nuestro destino. Ser como bajar cuesta abajo, seor Talbot, cuando no se puede subir, pero adems se desea bajar. Vamos a bajar todo el camino hasta las Antpodas! Ya entiendo. No, seores, creo que de verdad lo entiendo. Va a ser un viaje muy largo, Edmund. Y podemos hundirnos? Los dos oficiales se miraron el uno al otro. Despus, Charles se volvi hacia m. Puedo confiar en ti? Entonces, s. Podemos hundirnos. No dije nada, pero trat de convertir aquella informacin descarnada en una sensacin y lo logr a ms velocidad de lo que yo haba previsto. Me qued helado, igual que me haba ocurrido cuando Jack Deverel me haba dado el machete. Vamos, Edmund! No va a ser ni hoy ni maana y quiz nunca... Con la ayuda de Dios! Y los cronmetros, mi primero. No olvide los cronmetros! Charles Summers hizo caso omiso del joven de una forma que la gente no acostumbrada al servicio de la mar hubiera encontrado ofensiva. No creemos que esta informacin deba difundirse entre los pasajeros y los emigrantes. Pero nos portamos perfectamente cuando organizamos la defensa contra lo que luego result ser el Alcyone! Aquello fue algo repentino, y que termina pronto. Este es un peligro de tipo diferente. Terminar con el nimo de todos, salvo quiz de los ms fuertes... como si el efecto de este movimiento no fuera suficiente prueba! Estoy de acuerdo, Charles. Pero esto me crea un problema. Tengo que volver ante ese comit idiota, no puedo evitarlo, pero ahora s demasiado! Mi primero, no podra el seor Talbot adoptar mi metfora y decirles que nos proponemos ir cuesta abajo todo el camino? Charles le sonri levemente a la luz del farol. Desde luego, una cierta ignorancia entre los caballeros es muy 111

William Golding Cuerpo a cuerpo deseable de momento, y creo que el seor Talbot es perfecto para esa tarea. Pero, diablos, qu voy a decirles? Hombre, pues que vamos a cambiar rumbo al sur y as se sentirn ms tranquilos... Creo, mi primero, que el seor Talbot debe mencionar la rastra. Si les digo que no podemos llegar a frica ni a Sudamrica temern lo peor. Si les digo que el capitn Anderson sencillamente no est dispuesto a ello es probable que me crean y que lo culpen de someterlos arbitrariamente a esta prueba y a este peligro tan claro! Ese es un problema. Quiz la tarea sea superior a tus fuerzas... Vamos, no me levantes as la barbilla a la romana, Edmund! Confo en que lo hars lo mejor posible, pero creme que lo mejor sera describir tu propia ignorancia... Lo que el primer oficial quiere decir, seor Talbot, es que debera usted oscurecer un poco las cosas y confiar slo en asegurarles que todo ir bien y que estamos hacindolo lo mejor posible en las circunstancias. Debo reconocer que la perspectiva del mar del Sur me impone! La informacin que tenemos es terrible. Habla de olas como no se han conocido en ninguna otra parte del mundo. Incluso en un barco en buenas condiciones... Nosotros filtramos como una bata vieja. Charles incluso se ri, pero no con mucha alegra. Sus seoras del Almirantazgo hicieron lo que pudieron con lo que encontraron. Gracias a la negligencia de tu amigo el seor Deverel no tenemos masteleros, sus sucedneos no son ms que palos de escoba, el trinquete se ha roto y el barco est desencuadernndose. Alarg las manos e hizo un gesto de desencuadernamiento. El capitn Anderson hubiera debido negarse a tomar este mando! El seor Bent mene la cabeza. Un capitn que rechaza un barco no recibe otro. Charles gir hacia l. Observe usted, seor Bent, que no tengo ninguna crtica que hacerle al capitn Anderson. Es un buen marino. Tiene usted suerte, seor Talbot, de hallarse en manos de un oficial as. Si desea usted echarle la culpa a alguien, hgalo ms bien a los funcionarios del Almirantazgo que le han metido a usted tan tranquilos en esta, esta... Mi primero, he odo al seor Talbot utilizar la palabra carraca. Exactamente, seor Bent. El seor Talbot utiliz esa palabra. Qu debo hacer? Explicar que vamos a apopar como podamos y avanzar hacia el sur, donde quiz tengamos un buen viento de un costado o de otro. Y nos moveremos menos? Los oficiales volvieron a intercambiar miradas. El primer oficial convendra en que ser diferente, seor Talbot. Aceptara que utilizara usted la palabra diferente. Bueno, estoy dispuesto a hacer cualquier cosa en esta 112

William Golding Cuerpo a cuerpo emergencia. Desean ustedes que mantenga el tono del saln de pasajeros amigable y agradable? Animado? Por el amor del cielo, seor Talbot, ya lo veo a usted recorriendo el barco con un aire tan demencialmente animado que desconcertara terriblemente a toda la compaa. Qu puedo hacer? No puedo hacer nada! Que no se advierta ninguna modificacin. Acta igual que antes de tus... lesiones. El nico resultado ser que te feliciten por haberte recuperado. Actuar igual que antes? Cmo actuaba? Se produjo una pausa y de repente Charles y el seor Bent se echaron a rer. Charles, pareca, con un matiz de histeria. Nunca lo haba visto as antes. Le corran las lgrimas por las mejillas a la luz del farol. Con la cabeza apoyada en las rodillas alarg una mano y la puso en la ma. Di un respingo ante aquel desusado contacto, de forma que volvi a retirar la mano y se sec las lgrimas de la cara con el dorso. Mis excusas, caballero. Su actual talante de cooperacin, o quiz debiera decir complicidad, me haba hecho olvidar lo susceptible que es. Seor Bent, cmo sugerira usted que se condujera el seor Talbot a fin de que nuestros dems pasajeros no detecten un cambio en su comportamiento? La sonrisa del seor Bent se ensanch. Se alis el pelo amarillo con ambas manos. Mi primero, hace poco tiempo que conozco al caballero, pero he odo hablar de Lord Talbot. Un comportamiento altivo por no decir altanero... Bien, seores, ya veo que estn decididos a escarnecerme. De hecho, no resulta fcil a un hombre de mi estatura recorrer este mundo de vigas de cubierta y de marineros rechonchos. Si se dedica uno a disimular su estatura, ha de inclinarse como un viejo invlido, mientras que si anda erguido como Dios ha querido y mantiene la vista al frente, se pasa el tiempo rompindose la cabeza y tropezando con todos, malditos seis los bajitos! Esta travesa lo va a dejar hecho un hombre, seor Talbot. Hay momentos en que incluso advierto en usted claros indicios de humanidad, como si fuera usted un tipo corriente, igual que todos los dems. Puesto que somos todos tipos corrientes, permtanme compartir ms informacin. Se han mencionado unos cronmetros. S, efectivamente. Sabes que los cronmetros nos permiten medir nuestros desplazamientos al este y al oeste? Nuestra longitud? Con el barco en este estado estbamos debatiendo si era aconsejable subirlos una cubierta ms. Pero... La ola! Qu ola? Pues la que tenemos... la que lleva dentro. La que he odo cuando vena hacia aqu! No llevamos una ola dentro, Edmund. Antes que permitir que el 113

William Golding Cuerpo a cuerpo barco llegara a tal estado tendramos a toda la tripulacin en las bombas... Y a los pasajeros, seor mo, guardia con guardia... Hubiramos cegado la quilla con las velas y estaramos tirando los caones por la borda. No era una ola. Nos ha llovido mucho. Las cubiertas escupen estopa. Parte de la lluvia se ha abierto camino por la cubierta, porque no toda el agua de lluvia y la espuma caen directamente al pozo de sentina. Forma un charco en un nivel u otro y recorre el barco, lo cual es desagradable, pero nada ms. Es asunto de poca monta en comparacin con el peligro real al que hacemos frente. Hay la cuestin del maz, seor mo. Hemos descargado unas cuantas toneladas, seor Talbot. Se haba mojado y estaba hinchndose. Ya tenemos bastantes problemas sin necesidad de se. Mi primero, el seor Talbot tambin podra mencionar la rastra. La perspectiva de que aumente nuestra velocidad servir de algo para hacer que su incomodidad les resulte tolerable. Mir a Charles a los ojos. Me he engaado al pensar que est haciendo tanta agua que entre los bombeos hay una ola que recorre la sentina? Sigui una larga pausa. Charles Summers se llev la mano a la boca y la volvi a apartar. No haba ninguna ola. Te enga el odo. Me haba llegado el turno de hacer una pausa. Despus: Y la rastra? El seor Bent ha persuadido al capitn Anderson para que utilicemos la rastra aqu en mar abierto para quitarle las algas. A ese respecto, obedezco rdenes. Despus veremos qu pasa con mi propia propuesta de atortorar el casco con los cables que podamos utilizar. Los tortores bien ajustados harn que filtre menos. Ya entiendo. Un perodo interminable de peligro inminente, quiz la perspectiva de que ocurra una catstrofe. Bueno, adis a mi carrera! Y adis a... pero de verdad que no se puede hacer nada ms? Podras rezar. Igual que Colley! No voy a permitir que nadie me ponga de rodillas! Me puse en pie. Por detrs del palo mayor apareci una luz como un amanecer. Qu es esa luz? Es el cambio de la guardia. Los arrestados bajan a bombear durante un cuarto de hora al principio de cada guardia. Aument la luz. Los marineros se colocaron ante unas grandes asas que sobresalan a ambos lados del mstil. Despus empezaron a mover las asas arriba y abajo con una especie de flexiones. Crea que las bombas resonaban. Cuando el barco est seco. stas estn elevando agua. Seores, debo agradecerles que me hayan dado su confianza. 114

William Golding Cuerpo a cuerpo No lo traicionar. Con su permiso, mi primero, voy a alumbrar al seor Talbot hasta la santabrbara. Muy amable, seor Bent. No es nada, caballero. Cualquier cosa que desee usted, seor Talbot... Y cualquier cosa que usted desee, seor Bent... El seor Bent me indic con gran cortesa que lo siguiera. Por Dios, seor Talbot, est despalmando como un palo partido! Despalmando, seor Bent? Y adems arrumbndose a sotavento. Una cosa despus de otra. Acobndose hacia arriba en la mediana y despus hacia abajo en la mediana. Como tratando de romper un palo verde. Exactamente, caballero. Quebrantando en la cresta y arrumbando en el seno. No lo haba advertido. Bueno, es lgico. No tiene por qu detectar que el movimiento es excesivo salvo que lo haya estudiado. Es como el movimiento de la luna, caballero, que probablemente usted supone que traza una simple curva por los cielos. Pero es algo infinitamente complejo. A veces he tenido la idea de que la luna es un barco con todas las cuadernas chirriantes, que quebranta, arrumba, guia, cabecea... que est desencuadernada y, por lo tanto, ni siquiera se mueve como un todo... de hecho, como nuestro problema actual. Por eso se tom George Gibbs un vaso de mi coac y sigui con otro de ron! Conque estaba siguiendo las planchas! Creo que haca como que estaba trabajando donde saba que haba algo de beber, porque estaba aterrado al sentir cmo se hallaba el casco. Va a informar a ustedes? Al primer teniente, y ya debera haberlo hecho. Yo soy el ltimo de a bordo. No lo veo yo as. Querra usted venir... iba a decir a mi conejera... a tomar algo del coac que el seor Gibbs nos ha dejado? Estoy de servicio, caballero, y debo volver con el seor Summers. Pero en otra ocasin, avec beaucoup de plaisir! Se pas una mano por la cabellera, se puso el sombrero, levant la mano en saludo como si estuviera a punto de volvrselo a quitar (los fanales de la santabrbara, como imbuidos de las costumbres del servicio en la mar, asumieron todos el mismo ngulo que su mano) y despus gir para regresar al lugar del que procedamos. El seor Askew segua sentado contra nuestra amurada de madera. Me mir, frunciendo el ceo. He odo cmo acusaba usted a George Gibbs ante el oficial. A George no le va a gustar nada. Eso no es lo nico que no le va a gustar! Fui hacia las escalas que parecan tan imbuidas del espritu de la mar, ms bien que del servicio, que no era cuestin tanto de escalarlas como de combatir con ellas. De hecho, el movimiento 115

William Golding Cuerpo a cuerpo haba aumentado, pero pronto advert el motivo. En donde habamos celebrado nuestra conferencia, en los intestinos del barco, habamos estado sentados junto a los cronmetros, que se mantendran en el punto de menos movimiento. Ahora yo me alejaba de aquel punto y estaba sometido a los caprichos del viento, el agua y la madera, pues en mi propia persona no era en absoluto un objeto tan precioso como aquellos relojes tan delicadamente fabricados. Cuando llegu a mi conejera me dolan las pantorrillas, y aquello no era sino la debilidad ms evidente de un cuerpo que haba quedado repentinamente agotado por las tensiones del movimiento, del mareo y de una mente abrumada por demasiados acontecimientos. Cuando me acerqu a la puerta o un repentino ruido de movimientos dentro. La abr de golpe. Wheeler! Qu diablos! Me persigues! Caballero, no haca ms que limpiar... Por tercera vez en el da? Cuando te necesite ya te llamar! Caballero... Hizo una pausa y despus habl con lo que nicamente puedo calificar de su otra voz, una voz con una curiosa huella de otra sociedad, otros lugares y costumbres. Estoy en el infierno, caballero. Me sent en mi silla de lona. Qu pasa? Wheeler, al contrario que los otros criados del barco, tena por lo comn una actitud sumisa, por no decir congraciadora. Nunca haba levantado la vista para mirarme directamente a los ojos, pero eso fue lo que hizo ahora. Por Dios, hombre, has visto un fantasma? No me respondas! De pronto el movimiento pendular que haba estado yo combatiendo, tan lejos del centro inmvil junto a los cronmetros, me abrum. Prcticamente me abalanc hacia el cubo que haba bajo mi lavabo de lona y vomit en l. Durante algn tiempo despus, como comprender todo el que haya padecido esa condicin, no tuve ninguna conciencia de mi entorno, salvo que me daba nuseas. Por fin me ech boca abajo en la litera y dese que llegara la muerte. Wheeler debe de haberse llevado mi cubo. S que volvi con l y se qued. Creo que me estaba exhortando a que probase los efectos del paregrico y he de suponer que en algn momento ced y permit la dosis, con su actual efecto mgico. Creo que Wheeler se pas todo el tiempo que yo estuve inconsciente sentado en mi silla, pues tengo una vaga memoria de verlo all. La primera vez que sal de las visiones envolventes del opiceo lo vi all. Estaba cado de lado en la silla, con la cabeza apoyada en el borde de mi litera, en una actitud de total agotamiento.

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Todava ms tarde volv en m con un cierto dolor de cabeza y mal sabor de boca. Wheeler segua en mi camarote, pero en pie. Le murmur algo, pero no se fue. Me sent y vi que poda aguantar ms o menos a los movimientos del barco. Creo, Wheeler, que ms te vale dar una explicacin. Pero no ahora. Agua caliente, por favor. Scame una camisa limpia... A qu esperas...? Se pas la lengua por los labios. El barco dio un bandazo, en una interrupcin violenta del movimiento implacable del pndulo. Wheeler se tambale, habra cado de no haberse agarrado al borde de mi litera. Qu te pasa, hombre? Perdone, caballero. Una camisa limpia, caballero. Este cajn, tenga, caballero. Pero el agua caliente... Bien? Han amortiguado los fuegos, caballero. Dudo que el agua llegue ms que templada. Y caf. Caliente. Tena la mirada perdida en la lejana. Fuera lo que fuese lo que estaba imaginando, pareca que no le agradaba. Wheeler! S, seor. Podra pedirle a Hawkins que pusiera un puchero en la cocina del capitn. Muy bien. Un barco es todo un mundo! Un universo! Aqulla era la primera vez en toda la travesa en que se me haba ocurrido que el agua caliente, por no mencionar una comida caliente, implica un fuego, y un fuego implica, bueno, ladrillos, metales, sabe Dios, algn tipo de chimenea o de horno! Durante todas aquellas semanas la tripulacin haba realizado sus tareas sabiendo cosas en las cuales yo era un inocente. Hasta hoy, o quiz fuera ayer, no haba visto por primera vez algunas partes del barco. Y a veces casi puestas del revs como en un telescopio! Los cronmetros en su lecho, la santabrbara, las 117

William Golding Cuerpo a cuerpo bombas a popa del palo mayor y a proa del palo mayor, yo, que haba determinado hace tiempo llegar a dominar las cosas del mar! Me irrit conmigo mismo por permitir que Wheeler me diese el calmante, como podra irritarse un hombre que ha renunciado a la bebida y se encuentra sufriendo los efectos de una recada. Me pareci que necesitaba limpieza, all, en un barco que podra llevarme a la muerte, me sent manchado por una suciedad real por el paregrico, por mi incapacidad para darle una forma a las circunstancias, y todo por la distante visin de Marion Chumley! Podamos hundirnos, pero mis pensamientos volvan hacia Marion Chumley. Volvi Wheeler, pero con las manos vacas. Qu pasa ahora? El fuego del capitn est apagado, caballero. Qu diablos... quiero decir, por qu lo han apagado? Al ver que probablemente pasaremos en la mar ms tiempo del previsto, el capitn dijo que apagaran el fuego y que ahorrasen combustible para la cocina del barco, caballero. El capitn Anderson? Renuncia a su fuego por los pasajeros? Por la tripulacin, dijo Hawkins, caballero. Nunca se me hubiera ocurrido! El capitn Anderson es un buen capitn, caballero, nadie lo niega. Vas a decirme que ladra, pero no muerde. No, caballero. Muerde ms de lo que ladra, y mucho. De manera que no puede tomar nada, caballero. He venido para decrselo. He pedido a Bates que saque algo de la cocina del barco, pero tendr que ser tibio. Se retir, pero estoy seguro de que no fue ms all del vestbulo. Me sent en mi silla y esper sumido en una confusin de ideas y de circunstancias. Pens en mi suciedad, interna y externa. En el movimiento del barco, el pndulo, que si bien todava no me daba nuseas, constitua una dura prueba un minuto tras otro. En el valeroso Jack Deverel, ahora a sus anchas donde yo ansiaba tan desesperadamente estar, en aquel otro barco, con aquella muchacha tan bella y desconcertante... Sent algo raro en los pies descalzos. Era verdad, por Dios, las planchas estaban vivas! Haba un movimiento reptante, casi muscular! Era una sensacin todava ms desconcertante que el movimiento brutalmente desigual de todo el barco cuando pasaban las olas bajo l. Lleg Wheeler que me ofreci un tazn de caf. Apenas si estaba tibio, pero me lo beb. Puso un poco de agua en el lavabo de lona y abandon el caf en mis prisas por lavarme. Transportado por una autntica pasin por la limpieza, me lav entero con aquella agua, que pas a quedarse al mismo tiempo sucia y fra, como si al hacerlo pudiera deshacerme no slo de mi suciedad de uno y otro tipo, sino de la suciedad del barco y de las circunstancias confusas y aterradoras del barco. Al ponerme los faldones limpios de la camisa 118

William Golding Cuerpo a cuerpo entre las piernas desnudas me sent ms recuperado que jams desde que aquel cabo me haba golpeado en la espalda y en la cabeza. Me vest, despus abr este cuaderno y contempl brevemente lo que haba escrito en l. Incluso saqu del cajn el paquete con el relato de la primera parte de nuestro viaje y lo sopes en las manos, debatiendo si debera abrirlo y hacer una lectura crtica de todo lo que haba escrito. Pero la perspectiva de tener que volverlo a envolver me disuadi. Ah, aquel joven tan confiado que se haba embarcado, serenamente determinado a aprenderlo todo y controlarlo todo! Visto con perspectiva haba tratado esta terrible expedicin, esta aventura, como si fuera igual que un recorrido en diligencia, con un final tan seguramente predecible como el de Londres a Bath! Iba a llegar a Sydney Cove tras avanzar a una velocidad siempre igual por un mar pacfico, embarcado en una obra maestra de la construccin naval. Pero la guerra haba terminado, el barco haba resultado estar tan podrido como una manzana vieja, Deverel y Willis, entre los dos, haban permitido que la manzana, el barco, el coche, perdiese una rueda, el Alcyone lo haba alcanzado y haba asestado un rayo a aquel joven, de modo que ste experimentaba ahora los dolores de la pasin, de la separacin, de los celos... Deverel! Jack el Hermoso! Al cabo de algn tiempo, no s cunto, volv en m como un buceador que vuelve a la superficie. Contempl en mi espejito una cara demasiado cambiada. Pens entonces para mis adentros, al inspeccionar el rostro plido y demacrado que all se vea, que mi padrino se sentira al mismo tiempo divertido y enfadado conmigo. Edmund enamorado de la chica equivocada, de la chica imposible! Pero si el viejo cnico hubiera preferido que lo intentase con lady Somerset! Despus, encima de aquello, la gran probabilidad de que Edmund se hundiera en el barco equivocado... Como si el barco equivocado supiera que lo haba insultado, las planchas que haba bajo mis pies dieron un salto. Sin duda... Me detuve. Me dije en silencio que algo que yo no comprenda me haba hecho decir aquel sin duda que haba escapado de mis labios sin quererlo yo. No era tanto una idea como una sensacin de que yo debera estar en condiciones de hacer algo con respecto a aquello, y que si yo no poda, entonces alguien debera poder. Crase o no, mis ideas empezaron a centrarse en nuestro sombro capitn! Y despus de todo un comit por muy ad hoc que fuera, haba pretendido que yo fuera a entrevistarme con l. Yo haba obedecido a mis propias instrucciones y visto a Charles Summers, ahora obedecera las de ellos! Llam a voces a Wheeler, que abri la puerta antes casi de que terminara yo de pronunciar su nombre. Me ayud a ponerme el capote y a abrochrmelo. Con las botas de goma puestas cruc la puerta y todo el barco se inclin. Fui avanzando de costado, como un marinero, hacia el combs. No s si fue mi imaginacin o no, pero me pareci or a alguien que sollozaba en la 119

William Golding Cuerpo a cuerpo ltima de las conejeras de mi lado del vestbulo. Me qued en el combs agarrado al saltillo de la toldilla. Era verdad que nuestro barco se balanceaba con ms rapidez. Su movimiento era un temblor constante, de vez en cuando con una sacudida que pareca de impaciencia, o ms bien de furia. La lluvia y la espuma que volaban horizontalmente sobre el cairel de barlovento me daban en la cara como perdigones. El barco capeaba a cada ola como si quisiera avanzar, pero despus se quedaba parado en el mismo sitio que antes. Las velas, con la lluvia y la espuma que chorreaban del puo de escota, extendidas como lo estaban ahora en el palo mayor, solitario y enorme, parecan una magra respuesta a la impulsin del viento. Pero, pese a aquel viento desencadenado, haba en el castillo de proa gran actividad con cabos de diversos tamaos. Pareca que estuvieran intentando hacer alguna operacin con unos cables, aunque me result totalmente imposible comprender de qu se trataba. Parecan pasar una gran parte de su tiempo bajo el agua, y yo celebr ser pasajero y no oficial, y no digamos marinero. Me di la vuelta y empec a subir hacia la toldilla. Por encima y a popa de la rueda del timn, con sus dos contramaestres relucientes, parcialmente visibles sobre el cairel de proa de su cubierta, estaba el capitn Anderson. Llevaba un capote gastado de hule y un suter, y, como si le resultaran indiferentes aquellas gotas de agua, miraba malhumorado en direccin del viento. Yo estaba circundando cuidadosamente a los hombres de la rueda cuando el capitn me advirti. Sonri. Fue una visin terrible, un vistazo momentneo de unos cuantos dientes, como si alguien hubiera lanzado un guijarro amarillento hacia aquellas tinieblas. Abr la boca, pero l ya se estaba dando la vuelta. Lo segu, corriendo imprudente por la escala para detenerlo, pero cuando llegu al puente l se haba deslizado por la escala de su cmara particular y desaparecido. El mensaje era evidente. Djenme en paz! Sin embargo, me haba sonredo, por breve y artificialmente que fuera, cosa desconocida antes en l. Como en sueos, imagin un pelo amarillo, una tez sonrosada y o la voz del seor Bent que deca: Le sugiero, caballero, que en estas dificultades salude usted habitualmente a los pasajeros con rostro animado. Si advierte que el propio capitn tiene motivos de preocupacin, no sabemos lo que puede pasar! Se atrevera? Ah, s, creo que un oficial joven que tentara a la hermosa lady Somerset mientras su marido no estaba ms que a dos cubiertas de distancia, tena que ser atrevido hasta el punto de la temeridad. El seor Smiles, nuestro diminuto navegante mayor, estaba de guardia. Ahora que el capitn haba bajado a su cmara avanz desde el lado de estribor y se qued frente al viento. Bien, seor Smiles, como puede usted ver, ya me he recuperado y no me cambiara de lugar ni por mil libras! El seor Smiles me examin la cara con gesto distante, como si hubiera estado en el horizonte. Tena los ojos enrojecidos por la espuma. Se llev un dedo a la boca como para exigir silencio. 120

William Golding Cuerpo a cuerpo Qu significa eso, seor Smiles? He dicho mil libras. Le voy a decir algo, seor mo. Tras haber sufrido unos cuantos golpes en la cabeza, cre que deba de haber perdido la razn, pero ah abajo hay un autntico loco que cree que en medio de toda esta tormenta salada l puede comprar la seguridad con dinero. El seor Smiles se apart el dedo de los labios. Hay barcos, seor Talbot, en los que todo el mundo est loco menos una persona. A decir verdad, estoy empezando a creer que todos los hombres que escogen estas temibles inmensidades por habitculo y como profesin deben de estar locos, as que quiz tenga usted razn! Cmo se balancea! Diablos, me paso el tiempo yendo a cuatro patas como un mono de un asidero al otro. Me pregunto cmo puede usted mantenerse en pie y mostrar tanta indiferencia ante el movimiento. El navegante no replic. Volvi a contemplar el mar. Pareca estar inspeccionando lo que se poda ver de aquella perspectiva cuajada de enormes surcos, como si estuviera escogiendo un camino por ella. Se me ocurri que mi conversacin con aquel hombre no slo era una infraccin casual de las rdenes permanentes del capitn, sino una total perturbacin de stas. Quiz por eso se haba llevado el hombre el dedo a los labios! Haban cambiado los tiempos y el tiempo! Pero yo no deseaba hacer que nuestra situacin se complicara ms de lo que ya lo estaba. Hice un gesto al seor Smiles y volv a dirigirme hacia el vestbulo, pues ya tena suficiente de la frescura del aire libre. Vi que Wheeler se deslizaba en mi conejera. No poda soportar ms a aquel hombre y utilic las barandillas que haba en las paredes de las conejeras para volver al saln. Pero all no estaba el comit, sino slo el pequeo seor Pike. Lamento decir que me derrumb en el banco debajo del ventanal de popa y me qued all con la cabeza apoyada en la mesa. Usted tambin est enfermo, seor Talbot. En respuesta di un gruido. El hombre sigui diciendo: No lo hubiera pensado de usted, seor Talbot. Pero, claro, est usted herido. Espero que tenga mejor la cabeza. Yo me golpe la ma en el dintel cuando se balance el barco, pero ahora ya va mejor. Ha visto usted al seor Summers? Dnde est el comit? El barco se mueve demasiado para ellos. El seor Prettiman ha tenido una mala cada. Pero si lo desea voy a llamarlos. Negu con la cabeza. Esperar hasta que estn lo bastante recuperados para venir. Creo que Bowles es una persona excelente. Tiene eso que los romanos llamaran gravitas. Me sorprende. No tiene por qu, caballero. Ha estudiado derecho. Era verdaderamente extraordinario el poco tiempo que tardaba el pequeo Pike en aburrirlo a uno. Debera usted estar descansando con los dems, seor Pike. 121

William Golding Cuerpo a cuerpo Ay, no. Yo no me doy tantos golpes. Como soy bajito y peso poco, si pierdo pie, por lo general logro recuperarlo. No soy como el pobre seor Brocklebank, que no se atreve a salir de su litera con este tiempo ms que para... Sabe usted, caballero? Prefiero estar aqu sentado hablando con usted en lugar de estar con mi familia. Eso es terrible, s que es verdaderamente terrible, pero al cabo de un tiempo sencillamente no lo puedo aguantar, pese a lo que me preocupan y a lo que las quiero. Que le preocupan? Por qu diablos? La verdad es que no descansan, seor Talbot. De vez en cuando juegan en la cama... la litera, la litera de arriba, seor Talbot, una de cada extremo. Juegan, como he dicho, pero despus se echan a llorar y parece como que es peor. No juegan ms que un momento y despus se quedan ah acostadas... Bueno, podra decir que lloriqueando, aunque a la seora Pike no le gusta esa palabra. Ella tampoco est bien, caballero. Qu vamos a hacer? La seora Pike parece creer que yo puedo hacer algo, que a decir verdad es por lo que estoy aqu, pero no puedo. Eso es lo que ms me duele. Record las instrucciones que me haba dado Charles. Seor Pike, debera usted considerar halagadora la fe de ella en usted. Ay, no. Debo decir que yo no cambiara de lugar ni por mil libras! Seor Talbot, por qu no me llama usted Dicky? Ya s que yo no tengo eso que dijo usted que los romanos diran del seor Bowles... Gravitas. No debera usted preocuparse, seor mo, alguna gente la tiene, otra no y a nadie le preocupa. De m mismo han opinado que yo tena hasta cierto punto esa calidad, pero eso es cuestin de naturaleza, no de crianza. Bueno, seor Pike, si eso le agrada le llamar Richard. Gracias, seor Talbot. Usted prefiere Ed o Eddy? Seor Pike, puede usted llamarme Edmund en esta emergen... en la situacin en que nos encontramos. As que nimo, hombre! Lo intentar, Edmund. Pero las nias no parecen mejorar pese a lo que hagamos. En eso puedo tranquilizarlo a usted. Por Dios, seor mo, mis hermanos pequeos se pasan el tiempo hacindose heridas en las rodillas, o en los codos, o en ambas cosas... las cuatro, mejor dicho! Les dan clicos, tienen llagas, catarros como cachorrillos. Es el proceso del crecimiento, seor Pike, Richard, debera decir. Y si quiere usted mi opinin, es un proceso largusimo y doloroso! Dicen que el viento no sopla de donde debera. El movimiento del barco... El viento puede cambiar, hombre! Antes de que sepamos dnde estamos quiz nos encontremos tan cmodos como si furamos en una silla de postas! Vamos, ya sabe usted que Britannia reina sobre las olas! Yo no cambiara de lugar ni por... 122

William Golding Cuerpo a cuerpo Me temo que as es. ... ni por mil libras. Es como si estuvieran hundindose... Vamos, vamos! Los oficiales me han asegurado... De verdad que es como si se estuvieran hundiendo, hoy estn peor que ayer y maana estarn peor que hoy. Ay, Edmund, no se puede hacer nada? Rogu al cirujano que nos hiciera llevar al otro barco, aunque no s qu bamos a hacer en la India, pero no quiso. Y eso fue cuando haca buen tiempo. Un mal viento no puede durar eternamente. Cuando lleguemos al Mar del Sur... Pero el barco no avanza, verdad? Ya llegar all poco a poco. Los marineros echarn la rastra y sacarn los hierbajos para aumentar la velocidad. Ay... no debera haber dicho... comprende? No hay motivos de preocupacin, seor mo, en absoluto. Y otra cosa. Edmund, no puedo por menos de creer que el barco se va hundiendo. No he mencionado mis sospechas a la seora Pike, pero nada ms que esta maana vi su gesto... Y comprend, Edmund! Ella pensaba lo mismo! Me re a carcajadas no poco aliviado al ver que poda dar a aquel pobre individuo tan irritante algn motivo de tranquilidad. Qu personaje es usted, Pike! Confieso que cuando me estaba sintiendo mal, y especialmente bajo de nimo, me imagin que tambin el barco iba bajo. Pero hoy los marineros no han bombeado ms que cuando estaba anclado en Spithead! Ya lo s, Edmund, y todo lo que dice usted es cierto. Pero Bates dice que hay ms agua. Le interesara saber que el primer oficial me ha dicho que no estn bombeando ms que antes? Embarca ms agua debido a la lluvia y a la espuma. Se queda en donde las bombas no pueden alcanzarla, lo cual es molesto, pero nada peligroso! Se lo advierto: parece peor de lo que es por todo este movimiento. All abajo, si no tiene uno experiencia, confundira uno el agua de lluvia que se desplaza con una autntica ola que va de un extremo del barco al otro! Es lo que le dira a usted el primer oficial, no? Quiero decir que desear que todos estemos tranquilos para evitar problemas. Pero es muy amable por su parte decirme eso, Edmund, y se lo creo en parte y se lo dir a la seora Pike en el tono ms positivo que pueda. Creo que antes que vuelva usted a su conejera... quiero decir camarote, Dios mo, hombre, no es usted un conejo, verdad? Bueno, ms vale que le pida algo fuerte de beber. Ay, no, Edmund. Como ya le he dicho, me quema la garganta y me hace portarme como un tonto. Edmund, incluso he rezado, pero no ha pasado nada. No dejo de pensar en eso de dejad que los nios.... El ser tan pequeas y tan tiernas no les vale de nada, verdad? Quiero decir que tienen menos capacidad de defenderse. Como dijo usted el otro da cuando creamos que el otro barco poda 123

William Golding Cuerpo a cuerpo ser francs, son demasiado jvenes para los franceses. Pero no puedo quitarme de la cabeza que no son demasiado jvenes para Nuestro Seor, Edmund, y si caen de nuestras manos a este lugar diablico, este desierto, yo no podra dejarlas hundirse, aqu no; saltara tras ellas... Pike! Reprtese! Richard! He dicho Richard! Deje usted de decir bobadas! Cualquiera pensara que es usted una muchacha, maldita sea! Est usted tratando de ayudar, seor Talbot? Me puse torpemente en pie. Era la seorita Granham. Haba alargado una mano ante s y con la otra se levantaba las faldas para no mojarlas en el piso. Di la vuelta a trompicones en torno a nuestra mesa, pero ella se acerc a la ms prxima a la puerta y se dej caer en la banqueta. Un cambio de posicin del barco me lanz hacia el otro lado y me qued sentado frente a ella. Seorita Granham, no debera usted! Una dama... Dnde est el seor Prettiman? Debera... La seorita Granham habl con voz fatigada: Est enfermo y yo tambin. Pero l ha sufrido una cada. Una cada mala. Qu puedo hacer yo? Puedo ir a visitarlo? El seor Pike ri entre sus lgrimas: Edmund visitando a los enfermos! Resulta cmico, lo reconozco, seor mo. Pero en nuestra situacin cualquier cosa cmica es un alivio. El hombre dio la vuelta a la mesa ms a proa y se acurruc en mi banqueta. Como si el barco estuviera tan irritado con l como lo estaba yo, el barco dio un golpe, el horizonte en forma de dientes de sierra adopt un ngulo absurdo en el ventanal de proa y el pequeo Pike fue resbalando por la banqueta y tropez conmigo. Murmur sus excusas y se apart. La seorita Granham lo mir compasiva. Van mejor, seor Pike? No mejoran nada. Quiere usted ir a verlas? Ms tarde, seor Pike. Creo que debe usted pedir a la seora Pike que me invite. Trato de comprender su natural preocupacin, pero verdaderamente! Lo lamenta mucho, seorita Granham, y lamenta tanto su lamentable estallido! Me lo ha dicho. Se lo ruego! La seorita Granham suspir. Har lo que pueda, pero ms tarde. Ahora el seor Prettiman est herido... Voy a decrselo. Y tambin lo que ha dicho usted, Edmund. Pike se puso ms o menos en pie. Era como si estuviera tratando de mantener el equilibrio en la pendiente de un tejado, y esper hasta que el tejado cambiara de infernal opinin y se inclinara en el otro sentido. Sali disparado por la puerta y logr cerrarla tras l. La seorita Granham se haba echado hacia atrs. Agarraba el borde de la mesa con ambas manos. Tena los ojos cerrados y por sus mejillas corran lgrimas o gotas de sudor. 124

William Golding Cuerpo a cuerpo Haba confiado en que podra pedir algo de agua caliente, pero la verdad es que tengo la voz tan dbil... Eso tiene fcil remedio, seora, porque puede usted tomar prestada la ma. Bates! Bates! Dnde ests, hombre? Sal de ese condenado cubculo... perdn, no te digo a ti, Bates; a usted, seora... Necesitamos agua caliente y rpido. No hay. Cuando me hables di seor! Como le ha dicho Wheeler, seor, no hay. Vamos a verlo! Wheeler! Wheeler! Wheeler, he dicho! Vaya, ya ests aqu. Qu significa esto de darle agua caliente a un caballero sin decirle que la necesitaban las damas? La seorita Granham no est de mi lado del vestbulo, caballero. Bueno, tampoco yo, ahora que he cambiado! S, seor, pero, seor... Agua caliente, Wheeler, y rpido! Si es necesario, enciende otra vez ese fuego maldito y di a quien sea necesario que fue porque yo, yo... Es usted muy amable, seor Talbot, pero se lo ruego! Tranquilcese, seora. Wheeler, lleva el agua al camarote de la seorita Granham. Aunque solo sea agua caliente, sentirla en la boca, esa sensacin de calor. Jams se me ocurri en otros tiempos, cuando me preocupaba tanto de la forma de hacer bien el t, que llegara a apreciar el agua caliente sin t! Sin t... Dios mo, seora, soy lo ltimo, lo ms absoluto, lo ms extremo, lo menos delicado... La cubierta qued equilibrada de momento. Me puse en pie de un salto, fui corriendo por el vestbulo hacia mi conejera, ca de rodillas, registr el cajn de abajo, saqu el paquete y volv corriendo hacia la seorita Granham antes de que la cubierta tuviera tiempo de cambiar de opinin. Fue una hazaa, si no muy elegante, por lo menos gil, y celebr haber vencido por una vez a nuestra vieja carraca de madera empapada y haber evitado hacerme dao. Tenga, seora, con mis excusas. T? Lo hice guardar el primer da a bordo y a decir verdad he tenido muchos motivos para recordarlo desde entonces. Slo espero que el aire de este ocano salvaje no lo haya estropeado del todo. He visto cmo ustedes, las damas, se agrupaban en tiempo ms calmado en torno a la tetera y eso que dicen de la bebida que anima, pero no embriaga.... No puedo aceptarlo. Seorita Granham, por el amor del cielo! La seorita Granham haba vuelto la cabeza. Me alarg el pedazo de papel que acababa de encontrar en el envoltorio. Reconoc aquella escritura tan conocida: Para El Pequeo Duque de su vieja Dobbie con mi amor y con la esperanza de que nunca beba nada ms fuerte. 125

William Golding Cuerpo a cuerpo Ay, Dios mo, seora, Dios mo! Quiero decir... crame... Qu idiota! Por lo menos podra haber doblado el papel, maldita sea, y aqu estoy yo jurando como un carretero. Le pido perdn sinceramente, seora. No me gusta el t y slo lo bebo por cortesa. Pero la seorita Dobson se enfadara muchsimo si pensara... es una fantica de la disciplina, se lo aseguro! Me dejara en el rincn una hora entera si pensara que... supongo que me dara con un mastelero, si es que nos queda, que de hecho supongo que nos queda, dado que el joven Willis se pasa tanto tiempo all. Es muy afectuosa, como usted puede imaginar, pero quiz demasiado aficionada a la escuela sentimental... Seor Talbot. Slo un fantico hara que un nio aprendiera a leer en Sir Charles Grandison! Supongo que pensaba que un ejemplo tan perfecto de comportamiento cristiano me hara bien, pero le aseguro, seora, que ese cuento, de suponer que sea un cuento, con tantos volmenes, me ha dejado marcado de por vida! Me pareci por un momento que la seorita Granham estaba tratando de no echarse a rer. Pero era algo peor. Tena la cara contrada por el esfuerzo, pero pese a todo se le saltaban las lgrimas. Eran lgrimas de dolor. Es la primera y desde luego la ltima vez que he visto a una dama rechinar los dientes! Pero segua derramando lgrimas. No s cmo expresar mi asombro, por no decir mi apuro. Empez a golpear la mesa con el puo. No quiero! No estoy dispuesta... Le temblaba el gorro en la cabeza, le temblaban los hombros. Jams en mi vida he visto un conflicto tan evidente en una dama! Dios mo! Vamos, seora! De verdad que no debe usted... No quiere decir que me obligara a leer todo Sir Charles Grandison! Entonces s que podra usted compadecerse de m! Dudo que lo haya ledo ni siquiera el Gran Lord! No deca que nunca haba ledo un libro hasta el final? Apuesto mi caballo contra un cheln que estaba pensando en Richardson... La seorita Granham empez a rer. Era de histeria, supongo, para lo cual, naturalmente, el remedio reconocido es un par de bofetadas. Pero la verdad es que yo no me atreva. Creo, seora, que debera usted permitirme que la acompaara a su conejera... camarote, debera decir... Qu idiota! La verdad es que no lo era, pero esperaba criarme al mismo estilo que sir Charles, y fracas, como puede usted ver. Wheeler le llevar el agua. Permtame. Naturalmente, una dama tiene menos capacidad para contrarrestar el movimiento de un barco, e incluso su atavo debe de hacer que la tentativa resulte ms difcil, por no decir peligrosa. Permtame, seora. Obedeci dcilmente. Le di el brazo, pero evidentemente aquello no bastaba. En consecuencia, la tom de la mano, pero antes de que nos hubiramos adentrado en el vestbulo el movimiento frentico del barco me oblig a pasarle el brazo derecho por la cintura y 126

William Golding Cuerpo a cuerpo sostenerla. Algo inesperado se hizo evidente con una claridad asombrosa. Podra llevar en su ridculo treinta o cuarenta aos, pero era una mujer! Y adems, por no andar con eufemismos, la seorita Granham no llevaba cors! No caba duda. Por Dios que su cintura y su seno eran los de una joven! Aquello aadi el toque final a mi apuro y me sent de lo ms deseoso de terminar con ella lo antes posible. Pero no haba de ocurrir. Aquella otra hembra, la nave, celosa, supongo que dira un poeta, de esa feminidad recin revelada, nos atac salvaje, igual que un perro se lanzara sobre un zorro. El primer movimiento me lanz dando vueltas por el vestbulo, de forma que me vi obligado a utilizar toda mi fuerza y una agilidad hasta entonces desconocida para mantenerme (mejor dicho, mantenernos) en pie. El siguiente movimiento nos puso al instante en la falda de una montaa, y para ser ms exactos de un torrente de montaa. Me agarr a una de las barandillas para no caer a lo que por el momento tenamos debajo. Nos columpiamos. Camos porque con nosotros vino la barandilla y, cosa terrible de relatar, tambin vino con nosotros todo el mamparo, o pared, que en aquel caso era de fino contrachapado. Al acercarnos al cilindro de madera del palo de mesana, logr girar de modo que tropezase con l mi hombro, pero no la seorita Granham. Ahora tropezbamos con toda aquella hoja de color beige, el contrachapado. Obligado a soltar la barandilla y forzado por el contramovimiento a bailar como un payaso que llevase a una mueca, corr hacia el camarote abierto, violado. Estuvimos en l el tiempo suficiente para ver que all yaca una anciana, el cabello gris hmedo de sudor, la boca abierta, los ojos en sus rbitas hundidas y descoloridas contemplndonos aterrados. No logro imaginar cmo pude hacer una inclinacin y murmurar unas excusas antes de que el barco se nos llevara. Me as a las barandillas del lado opuesto del vestbulo, sin saber cul era el proceso que nos haba llevado all y fui avanzando por ella hasta que pude dejar a la seorita Granham a salvo ante su puerta. Permtame, seora. Creo que era una sptima ola, he d pedir excusas por... ahora est usted a salvo. Permtame, seora. Logr introducirla en el camarote y cerr la puerta muy agradecido. Fui a mi propia conejera apartando la mirada del camarote violado, que, comprend ahora con casi tanto terror como ella, contena a nada menos que a mi antigua inamorata, Zenobia Brocklebank. No mencionar los gruidos de los marineros cuando se les orden que arreglasen inmediatamente el mamparo, los chillidos de Zenobia hasta que volvi a quedar oculta, los martillazos atronadores que fueron necesarios hasta terminar con todo aquello. Volv al saln airado y decidido a que no me derrotaran el barco ni el mal tiempo. Grit al criado y le encargu comida y bebida. Lleg y result que era carne salada con pepinillos y cerveza para ayudar a pasarlo. No hay que creer jams las quejas de los marineros acerca de su comida! Para m, que conservaba toda mi dentadura, result ser un banquete 127

William Golding Cuerpo a cuerpo digno de un rey, por mucho trabajo que costara comerlo. He de reconocer que una vez el plato se me escap y tuve que agarrar la carne, por no decir nada de un montn de pepinillos con la mano derecha. Lo que es ms, me limpi la mano a lengetazos con autntico placer. No s cmo ocurri, pero aquel absurdo pasaje con la seorita Granham me hizo recuperar un estado de animacin que creo es el natural en m y que el mal de mer me haba arrebatado temporalmente. Cuando pens en la seorita Chumley con temblores de nostalgia, incluso aquello se transform en una determinacin de conquistarlo todo! Aquello era ms que una recuperacin. Era una mejora! De vuelta a mi conejera, me atrev a hacer prodigios de equilibrio para ponerme un camisn y un gorro de dormir, meterme en mi litera y decidir que iba a pasar una buena noche. Resulta asombroso, pero sin ningn reparo ca casi inmediatamente en un profundo sueo que ni siquiera todos los dolores de mi cuerpo (un hombro condenadamente resentido por aquel maldito palo de mesana) pudieron molestar.

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William Golding Cuerpo a cuerpo

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Me despert la debilsima luz que atravesaba mi persiana y yac durante un rato en un estado de sorpresa por mi restablecimiento. Supuse que, como dicen de una enfermedad, haba pasado lo peor, y que mi conmocin haba terminado ya. Me sent lleno de energa y decisin. Incluso me sent, a medio vestir, ante el tablero y escrib este relato que me dur toda una buja: lo del seor Askew, el seor Bent, Charles, la seorita Granham y el seor Gibbs. Cuando termin haba tanta luz natural como era posible esperar en nuestro srdido alojamiento y apagu la vela churretosa. Todava me duraba el efecto de mi restablecimiento, pero no puedo decir que una vez vestido y encapotado, cuando sal cautelosamente a respirar el aire libre, hubiera mucho que ver que complaciera a alguien tan harto ya del agua salada. Era demasiada la que volaba por todas partes. Mir hacia arriba para descubrir si el capitn Anderson estaba andando a zancadas por la banda de barlovento del saltillo de popa, pero no se lo vea por ninguna parte. En su lugar, una figura revestida de hule me salud con la mano desde el cairel de proa del saltillo. Lleg una dbil voz en medio del viento: Oh, eh! Era el teniente Bent. Hola! Qu maana tan mala hace! En seguida soy con usted. Surgi Cumbershum de las entraas del barco. Me gru algo y yo gru en respuesta. Con ese hombre no hace falta ms. Ascendi al saltillo y la campana del barco son ocho veces. La ceremonia fue breve. Los caballeros trataron de quitarse los sombreros, pero llevaban suestes atados con los que ellos califican de barbuquejos. Por lo tanto, su acto fue puramente simblico, un llevarse la mano derecha hasta el nivel de las cejas. Los hombres que estaban a la rueda del timn pasaron el rumbo a los nuevos contramaestres. Bent baj la escala. Se apoy en el cairel de proa con ambas manos y se inclin sobre l. Suba usted, caballero. 129

William Golding Cuerpo a cuerpo Est usted animado esta maana, seor Bent. Quiz sean apariencias. La separacin, como estoy empezando a averiguar... Lo comprendo. Wilson! Atento al aparejo de mano, maldita sea! Bien, seor Talbot, he pasado toda la guardia ocupado con los dos versos que le cit y los he mejorado mucho. Belleza esencial ms amable que mujer, demasiado bella en forma y fondo para un pobre humano ser... No queda mejor? Yo no soy poeta. Cmo lo sabe, caballero? Me han dicho que llor usted cuando cant la seora East... Dios mo! Eran lgrimas... lgrimas sin motivo, y de dnde procedan, del cielo o del infierno... o qu... adems, me haba dado un golpe en la cabeza! Mi querido seor Talbot. Una vez enfrentado con la necesidad de comunicar con el ser ms sensible y ms delicado... slo la poesa establece ese contacto. Es el lenguaje de ellas, seor mo. Ellas hablan el lenguaje del futuro. Las mujeres han amanecido. Cuando hayan comprendido que son las slabas, y no la prosa, lo que debe caer de sus labios, las mujeres ascendern esplendorosas como el sol! Me sorprende usted, seor Bent. La prosa? Es el discurso de los mercaderes entre s, caballero, el lenguaje de la guerra, del comercio, de la administracin. Pero la poesa... La proa basta para persuadir a los hombres, seor mo. Pero si nada ms que ayer logr persuadir al capitn de que sera beneficiosa una pequea alteracin de rumbo. Si hubiera expuesto en verso al capitn que estaba equivocado... Me sorprende que siga usted vivo. No, no! No advierte usted que nos movemos menos? Haba credo que mi capacidad para mantenerme en pie e incluso sentirme animado era resultado de mi total recuperacin. Nos hemos apartado una cuarta del viento y el aumento de nuestra velocidad, por leve que sea, compensa la distancia adicional. Pero la ausencia del Ser Amado... Se refiere usted a lady Somerset. El teniente Bent se quit el sueste y sacudi su dorada cabellera. Quin si no? Haba supuesto dije riendo que podra usted estar pensando en otra... No existe otra! A sus ojos no, pero a los mos... El teniente Bent mene la cabeza con una sonrisa amable. No puede existir. Se me ocurri que quiz hubiera tenido usted una oportunidad de formarse alguna opinin sobre el carcter de la seorita Chumley. No lo tiene. Cmo dice? 130

William Golding Cuerpo a cuerpo No puede tenerlo. Es una nia de escuela, seor Talbot. La seorita Chumley... Yo no formo opiniones sobre quienes todava van a la escuela. Es intil buscar en ellas simpata, comprensin o lo que sea. Son caprichosas como el viento, seor mo. Pero si mis propias hermanas seguiran a un casaca roja cualquiera si no las vigilara mi querida mama. La seorita Chumley ya no va a la escuela! Es guapa, eso se lo reconozco, amable y algo ingeniosa... Algo! Maleable... Seor Bent! Pero qu pasa? El teniente Deverel est a bordo del Alcyone; es sabido... Es un gallito, seor Talbot. No me gust ese hombre, aunque lo he visto muy poco. Me lo dijo el seor Askew; el seor Askew dijo que Jack el Hermoso... Al menos debo agradecerle que me haya permitido escoger este melanclico exilio! Pero, seor Bent, perdneme. Exilio! Parece usted feliz! Su actitud habitual, sus mismos gestos... Son muy animados, caballero! El teniente Bent pareci asombrado y asqueado. Se volvi a poner el sueste. No puede usted hablar en serio, seor Talbot. Feliz yo! Perdneme! Si yo fuera lo bastante mezquino, seor Talbot, en estos momentos envidiara su situacin! Ama usted a la seorita Chumley, no? Desde luego. El seor Bent tena la cara mojada, pero de la lluvia o de la espuma, no de lgrimas. Le caan los rizos dorados por encima de la frente. El catalejo que llevaba bajo el brazo pareca formar tan mecnica y profesionalmente parte de su carcter que cuando de pronto lo sac y volvi corriendo al saltillo, era como si hubiera extendido otro miembro que hasta entonces hubiera mantenido doblado, como la pierna de un insecto. Lo dirigi hacia el horizonte. Dijo algo a Cumbershum y durante un instante los dos caballeros apuntaron sus catalejos paralelos y al mismo tiempo se las arreglaron para permanecer erectos de una forma que me pareci admirable. El seor Bent cerr su catalejo y volvi corriendo hacia m. Un ballenero, seor Talbot. Nos evitara aunque le hiciramos seales de peligro. Pero, seor Bent, dijo usted algo de mi situacin. Claro, la carta, caballero. Haba de entregrsela yo, pero estaba usted indispuesto. Se la di a su criado. Wheeler! No... no. El otro. T, torpe hijo de un cocinero! Sigue atento al horizonte o har que te arranquen la piel a tiras! No has cantado esa 131

William Golding Cuerpo a cuerpo vela! Era un rugido muy parecido a los del capitn Anderson, pero sala de la garganta del teniente Bent. Haba echado atrs la cabeza y se diriga a la cofa de lo que quedaba de nuestro mastelero. Despus se volvi y se dirigi a m con su voz normal: Ese hombre es tonto. Ya volveremos a hablar, espero. Me hizo un saludo levantando la mano y despus baj corriendo la escala, sin darme tiempo a devolvrselo. Yo fui a toda velocidad al vestbulo y llam a Phillips a gritos. Vino, y cuando le exig la carta, se golpe la cabeza con la palma de la mano y reproch a aquel rgano por ser, como dijo l, un coladero. Pero yo haba estado enfermo y l haba estado con unas cosas y otras... Lo escuch impaciente y por fin lo envi a buscar la misiva, que tard un tiempo considerable en encontrar. Aquello me permiti anticipar los fabulosos tesoros que podra contener! Habra una carta de la seorita Chumley escrita despus del baile en una noche de insomnio! En una confesin de comunin ms sincera que la ma me habra dado su diario. Tambin sera ms franco que el mo... Que se haba visto limitado por un sentido de decoro masculino! Un relato de lo ms conmovedor sobre la muerte de su amada mam! Una flor seca de los jardines de Wilton House, un dibujo deliciosamente torpe de su maestro de msica, aquel anciano! Ah, el optimismo y la fantasa de un joven enamorado! Ese estado calienta todas las facultades, como el agua puesta en un puchero al fuego! Pero, pese al tiempo que le llev, Phillips me trajo la misiva demasiado pronto y era pequea, ligera, cara, y tan perfumada que inmediatamente reconoc con el corazn alicado de qu se trataba. Pero, claro, cmo poda haber sido yo tan tonto como para esperar nada ms que una nota de la ms adorable de las mujeres, segn el seor Bent? Fui rpido a mi conejera. Fuera, Wheeler! Fuera! Desdobl el papel y qued inmerso en una oleada de perfume. Tuve que parpadear para quitarme el picor de los ojos. Lady Somerset saluda atentamente al seor Edmund Fitz H. Talbot. Lady Somerset accede a que se produzca un intercambio de correspondencia entre l y la seora Cholmondeley, sometida a la supervisin de lady Somerset. Supone, y el seor Talbot no podra desear ms de ella, que el intercambio de misivas es entre conocidos y puede cesar o interrumpirse por deseo de cualquiera de las dos partes. Crea aquella mujer que yo no iba a escribir, con su permiso o no? Pero ya era algo... y entonces! Ante m en la litera yaca una hoja de papel ms pequea. Sin duda alguien la haba metido doblada en el papel mayor. No tena perfume, salvo el que haba adquirido al contacto con el envoltorio ms caro. Tontamente, y con un ardor que jams habra sospechado en m mismo, me la llev, sin leer, a los labios. La desdobl con dedos temblorosos. Qu hombre o qu mujer cuyo corazn haya latido alguna vez con ms rapidez al ver una comunicacin de esa ndole no comprender mi alegra? 132

William Golding Cuerpo a cuerpo Una jovencita recordar durante el resto de sus das el encuentro entre dos barcos y ruega que algn da puedan echar anclas en el mismo puerto. Rapto de locura, hasta llegar a las lgrimas! No repetir las promesas generosas, copiosas y espontneas que surgieron espontneamente de mis labios ante la idea de aquella querida y distante visin. Que lo entienda quien pueda. Debe de haber sido el cenit de mi vida y yo no quera que fuera otra cosa! Una jovencita recordar durante el resto de sus das... Haba escrito quiz con lgrimas en los ojos. Tambin haba algo marcado al dorso del papel. Haba yacido sobre otro mientras ese otro estaba todava mojado por falta de arenilla. No era fcil leer aquellas palabras, pues estaban borrosas y no muy escritas. Tambin haba borrones. Me dio una sensacin completsima y devota de hallarme a su lado. Qu no habra dado yo por quitarle la tinta a besos de sus bellos dedos? Tome el espejo, hice un ngulo con l y contempl lo que estaba escrito. La mente tena que restablecer una palabra entera a partir de una letra y un borrn, adivinar el sentido con una pasin rara en la erudicin! Por fin distingu lo que sin duda era la primera lnea. De escasa virtud, y defectos muchos. (Hube de deducir que el trmino virtud era plural. No pensaba que la seorita Chumley hubiera escrito algo tan impropio de su sexo y su edad como un comentario sobre la virtud de una dama.) De hecho decan cun frvola era. Si al lado vea algn caballero lo consideraba cado del cielo. Y si... Aqu el manuscrito se volva totalmente ilegible. Pero era un fragmento encantador de aquella mano. Juro que mi primera opinin fue la que del propio Pope no podra haberlo hecho mejor que aquellos versos suavemente satricos! Poda or su voz y ver su sonrisa! Ella, al igual que el teniente Bent, era una aficionada a la poesa. No haba dicho Bent que la Musa es el camino ms corto que lleva al corazn femenino, o algo as? No s si oso describir lo que ocurri entonces. Yo, que siempre me he considerado, y por desgracia con razn, como persona dada a la prosa! Y, sin embargo, ahora, y sin ms problema, pero con una sensacin que me calentaba las orejas, casi de vergenza, me alist tambin en sus filas! O lo intent! Era el camino ms breve hacia su corazn, y qu otra cosa poda hacer en un barco perdido en esta inmensidad de millas, este ocano de tiempo, esta separacin de todo lo que hace que la vida sea... tolerable iba a decir, de no ser porque ahora tena este extraordinario motivo para vivir? Para vivir. Me llevo la mano al corazn y declaro que el movimiento mismo de las planchas bajo mis pies, prueba de nuestro lento peligro, no provoc en m ms que impaciencia ante las trivialidades que ahora se interponan entre m, el objeto de mis deseos y yo. 133

William Golding Cuerpo a cuerpo Pero mi nica experiencia con la Musa, como diran, era en latn y en griego, versos elegiacos, quintetos y sextetos, como decamos nosotros. Sin embargo (me sonrojo condenadamente ante el recuerdo, pero hay que decir la verdad) e incluso ahora tengo una sensacin confusa de que fuiste t, mi querido, mi inteligente Angel, quien caus el que escribiera este diario. Me saqu el capote, me sent a mi tablero, di varios besos a su misiva y me puse (permtaseme hacer la confesin) a escribir una Oda a la Amada. Ah, s, el seor Smiles tiene razn! Estamos todos locos! Es cierto, yo soy testigo de ello, que no la poesa, sino la tentativa de la poesa es un sucedneo, aunque pobre, de la presencia del ser amado. Yo me haba elevado por encima de m mismo y vea las cosas claramente como si estuviera en la cima de una montaa. Trtese del Dios de Milton o de la Dama de Oscuro de Shakespeare y su todava ms oscuro Caballero... Trtese de Lesbia o de Amaryllis o, el diablo se lo lleve, de Corydon, el Objeto eleva la mente a una esfera en la cual slo lo irracional del lenguaje tiene sentido. Y as, medio avergonzado, con sensacin de absurdo total, pero de autntica necesidad, contempl el blanco papel virgen como si en l pudiera encontrar al mismo tiempo un alivio y una realizacin. Ahora lo examino con sus pobres huellas de una autntica pasin: esos borrones y esas tachaduras, esas enmiendas, alternativas, laboriosas anotaciones sobre frases cortas y largas, sugerencias a m mismo o a ella, todo ello, en su incompetencia para quienes lo comprendan, constitua mi autntica poesa de pasin! Candida por blancura. De hecho, un aire de blancura la rodeaba, como un halo, el entorno adecuado de una muchacha inocente cuya belleza es visible para los otros, pero no todava para ella misma. Candida, ah, nada ms blanco... Candidior lun, pues, una luz para m, mea lux vector es un pasajero, no, no, nada tan polvoriento, tan aburrido, puella, nympha, virgo, no es tambin nymphe? Y as, de repente, de la nada, me lleg un hexmetro! Candidior lun mea lux O vagula nymphe! Pero no es nymphe una novia? No importa. Despus Pelle mih nimbos et mare mulce precor. Lleg el pentmetro de repente, pero no me gustaba, no era armonioso, era spero y montono. Marmora blanditiis..., mejor, y despus: Marmora blanditiis fac moderare tuis! No: moderare mih! De manera que ya tena un hexmetro y un pentmetro, lo que cabra calificar de pareado elegiaco. Aquel esfuerzo pareci agotar no tanto mis conocimientos de latn como mi capacidad inventiva. Tras rogar a la seorita Chumley que se hiciera cargo de los mares pareca que le quedaba poco por hacer, salvo... 134

William Golding Cuerpo a cuerpo No. No iba a tocar aquella inocente imagen con la ms mnima sugerencia de un deseo fsico! Si alcanzamos tierra, y si en algn momento del futuro releo este libro, si lo releemos juntos, o deseo mirfico! Creer que lo que ahora escribo es la pura verdad? Pues hasta que me ech atrs y relaj la tensin producto de mis esfuerzos poticos no record que el latn no figuraba en la lista de conocimientos con que me haba favorecido la seorita Chumley. Haba de ser ingls o nada, pues mis conocimientos del francs no bastaban para la poesa! Brillante cual luna, errante doncella, Tu encanto te hace en la mar mi estrella! Al escribir en ingls, mis primeros esfuerzos de crear poesa lrica parecan dar un resultado ms bien magro. Yo haba ledo mucha poesa en una tentativa de comprender un aspecto de la vida que me pareca cerrado por la extrema racionalidad de mi cerebro y por la frialdad de mi temperamento. Haba ido acumulando los poemas de otros hombres y los haba ido estibando, como decimos los lobos de mar, como si bastara con una mera cantidad de versos para mi objetivo. Ahora, ante mi primera visin de su objetivo y su fuente verdaderos me vea reducido por el destino a ir juntando con engrudo los elementos de una lengua muerta, cuando la nica til era una lengua viva. El efecto se adverta claramente en aquellos versos en latn. Ahora comprenda verdaderamente los lmites impuestos a mis tareas que haba aceptado con tanta despreocupacin y sin ningn verdadero propsito de enmienda... No, no, seor Talbot. Esos versos estn construidos conforme a las normas, pero Propercio jams los habra escrito. Basta de normas. Ahora comprenda muy bien que la poesa es una cuestin de hechizo. Es una locura, pero una locura divina. Ella es quien hace las luces brillar! Es imposible, es absurdo, pero eso es lo que ocurre, es como la voz clara e ineducada de todo joven idiota a quien le ha cado un rayo, a quien se le han anulado, borrado todas sus convicciones anteriores, y aadamos por fin, como ltimo de la lista, a Edmund Fitz-Henry Talbot, MAGISTER ARTIUM! Era evidente que mi vena potica se haba agotado. Hasta entonces no hice otro descubrimiento que me provoc una risa idiota. Haba pedido a la seorita Chumley que fuera en la mar mi estrella, cuando la pobre chica estaba todava ms indefensa que yo contra el mal de mer. Ella por su parte hubiera podido dirigir mejor sus lneas a sir Henry! Volv a estudiar su hojita de papel y rpidamente me aprend de memoria su sencilla frase. Le di la vuelta y rele las pocas palabras que haba laboriosamente reconstruido yo. Mis ojos tropezaron con otras palabras. stas no estaban emborronadas. Haban quedado (y como para eludirme volvieron a 135

William Golding Cuerpo a cuerpo desaparecer) impresas en la pgina, impresas a travs de otra pgina anterior por una punta de grafito o de plata, a lo cual se deba que slo resultaran visibles cuando se sostena el papel en un cierto ngulo. Ha dejado el barco y yo Quin haba dejado el barco? Las nicas personas que haban dejado el barco eran Wheeler... y Bent! Era... poda ser l... haba sido l...? Bent era atractivo. Era mucho ms atractivo que yo, era un poeta... Sus cabellos... su tez clara... su agilidad... Una muchacha impresionable, maleable, y sin ms perspectivas que las que le ofreciera el matrimonio! Me puse en pie de un salto. Era pura imaginacin! Nada ms! Sin embargo, y antes de que yo abandonara y olvidara este lamentable episodio, haba una persona que poda arrojar luz sobre la situacin. Fui rpidamente al combs. Las nubes haban desaparecido y el nuevo rumbo del seor Bent significaba que el barco avanzaba con dificultades, pero de forma ms regular. El horizonte era de un azul denso y recortado por todas partes en pequeas curvas, como con un par de tijeras de uas. El propio seor Bent acababa de volver de comer un bocado y estaba junto al palo mayor, hablando con un marinero. El barco pareca estar enguirnaldado de cables, cabos, acolladores, sobre todo en el castillo de proa, pero tambin ms ac. El seor Bent termin su coloquio, se dio la vuelta, me vio y vino al saltillo de popa con su habitual carrera gil. Pareca radiante de felicidad. Todo va bien, seor Talbot. Pronto podremos experimentar con la rastra y despus de eso iniciar el atortoramiento del seor Summers. Seor Bent, deseo hablar con usted acerca de un asunto grave. Bien, seor mo, estoy a su servicio. Dijo usted que era todava una nia de escuela... De verdad? Lo siento, seor Talbot, pero no puedo pensar ms que en la rastra, si usted me comprende. Estbamos hablando de alguna de mis hermanas? No, no. Ah, ya me acuerdo! Me haba usted preguntado lo que opinaba de la joven Marion, no? Caballero, es totalmente inmadura, igual que todas. Es una chica juguetona, lo reconozco. Mire, de hombre a hombre y en ese momento el teniente Bent ech una breve mirada en su derredor antes de continuar, si la pequea Marion no hubiera retenido a su to, como han convenido en que llame a sir Henry, con un ruego acerca de la marcha del navo (creo que quera que desplegramos menos velamen), no me importa decirle que me hubiera hallado mucho ms cerca de que me detectaran in flagrante delicto de lo que ocurri. 136

William Golding Cuerpo a cuerpo Lo saba! Lo comprenda! Una relacin criminal! Estaba acostumbrada a mantener cave por nosotros. Lleg lo que cabra calificar de un rugido moderado desde la escala que llevaba a la cmara del capitn. El teniente Bent lo contest con igual animacin y prontitud con que me haba respondido a m: Inmediatamente, mi capitn! Se llev la mano a la frente, hizo lo que se est convirtiendo rpidamente en una especie de saludo que emplear en alta mar, y despus, con su agilidad animada de costumbre, se fue corriendo por la cubierta inclinada. Yo tambin haba levantado la mano. El pedazo de papel que contena el mensaje de la seorita Chumley se me escap de entre los dedos. Subi revoloteando y se qued agitndose en los obenques. Con una pasin salvaje decid dejar que se fuera, que se fuera, que se fuera! Pero sin que nadie se lo ordenara, un marinero dej a un lado su lampazo, trep por el palo con tanta rapidez como podra haberlo hecho el seor Bent y me devolvi el papel. Le di las gracias con un gesto y me qued all, papel en mano. Cmo haba creado yo un fantasma de la nada? Cmo se haba convertido el fantasma en lo ms importante del mundo entero? Me estaba llevando a m, a un hombre cuerdo y calculador, a cometer actos de absoluta locura: hacer versos, arrancar verdades ingratas a personas como el teniente Bent; pero (y fue una nueva gota de veneno en la combinacin) igual podra ella estar enamorada de ese hombre y l no saberlo en su tonta obsesin con una mujer lo bastante mayor para ser su madre! Fuera, Wheeler! Maldita sea, hombre, es que tengo que tropezarme constantemente contigo? S, seor. En todo caso, Phillips debera atender a esta parte del vestbulo! Con todo respeto, no, seor. El primer oficial dijo que como habamos convenido, Phillips y yo podamos seguir igual que antes, dado que era usted el que haba cambiado de camarote. Te ests volviendo demasiado impertinente para mi gusto! Sal de golpe del camarote, casi me di de cabeza contra el palo de mesana y llam a gritos a Phillips. Pero era innecesario, pues ste avanzaba lentamente por el vestbulo hacia el saln, con una escoba. Phillips, puedes volver a mi servicio. El hombre se qued mirando al saln un momento. Puedo hablar en confianza, caballero? Es donde se muri, caballero. Hombre, por Dios santo, en un barco tan viejo deben de haber muerto hombres por todas partes. Phillips asinti lentamente, reflexionando. Pero, caballero, es que el seor Colley saba latn. Tras aquello se llev la mano a la frente y se fue del saln con su escoba. Me qued sentado, pensativo. Cada vez era ms evidente 137

William Golding Cuerpo a cuerpo que el seor Smiles tena razn. Un loco ms. Wheeler era otro. Me pareci en verdad que muy posiblemente yo sera un tercero. El horizonte me hizo una mueca y desapareci. Tena la sensacin de estar verdaderamente loco! Tambin yo saba latn y quiz fuera la larva de Colley que se cerna sobre el barco como un olor ftido la que constitua el motus de nuestra absurda cada en la fantasa. Llam a gritos a Bates y me hice servir otro coac. Despus volv a comer carne fra, y una vez ms, como si fuera un obrero que come su bocadillo del medioda bajo un arbusto, retuve la carne a costa de mancharme de pepinillos incluso los pantalones. Lleg Oldmeadow, el joven oficial del Ejrcito, a compartir aquella comida conmigo y recuerdo una confusa conversacin que tuvimos acerca del sentido de la vida. Se embriag totalmente, el pobre, pues no tena tanta resistencia como yo. Cuando por fin lo ayud a volver a su conejera, ambos nos camos. Me cuid una rozadura en un codo en mi propia conejera durante algn rato (puedes irte, Wheeler) y no objet cuando empez a ayudarme a acostar. Sin embargo, un poco cargado de bebida, inici con el hombre una conversacin durante la cual elucid el misterio de su deseo de permanecer en mi camarote. No haba delatado a Billy Rogers, pero la gente de proa crea que s. Se lo cargaran si no se quedaba con los caballeros. Naturalmente, era un error. No, no lo haban tirado por la borda. De hecho, haba resbalado y perdido pie. No acusaba a nadie. Y crean los oficiales que el barco iba a hundirse? Entre unas cosas y otras no saba muy bien qu hacer... Me irrita mucho pensar que, dada mi achispada condicin, no me comport con la circunspeccin que debera emplearse en los tratos con todos los criados, salvo los ms fieles y de confianza. Incluso hice una especie de trato: Poda seguir conmigo, siempre que me dijera la verdad de lo que haba ocurrido con Colley! Lo acept en el entendimiento de que su informacin no se revelara a nadie mientras l estuviera en el barco. Aquella informacin era de tal ndole que no me propongo consignarla en este diario.

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Sal temprano al combs, pues me haban despertado los gritos de cubierta: Corregir la banda avante! chale mano al motn, Rogers! Y de proa lleg el grito de respuesta: De travs toda bien despacio! All estaba de nuestro lado de estribor! El Alcyone! Estaba completamente desarbolado, los mstiles cados a su costado, las blancas velas extendidas en el agua, los marineros halando y cantando. Se oan sus voces claramente por encima del agua. Dnde te has pasado el da, Billy, chico? No s cmo, nos pusimos a su costado. Nuestros marineros eran milagrosamente diestros en acortar velas. Arrastrar esos juanetes! Sir Henry haba escalado los obenques de lo que quedaba de su palo de mesana. Ve usted esto, Anderson? Mi condenado primer oficial nos ha jodido. Bellamy, le dije, acorte la mayor o nos vamos a quedar sin mstiles. Y estaba ella en cubierta con los brazos abiertos! Por las mejillas le corran lgrimas de alegra! Vino hacia m! Nos fundimos... Era la seorita Granham. No llevaba cors. Luch con ella, pero no pude escapar. No es de extraar que los dos barcos estuvieran rindose y yo sin ropas... Era por la maana y junto a mi litera estaba Wheeler. Tena una taza de caf en la mano. Est bastante caliente, caballero. Me retumbaba la cabeza y tena revuelto el estmago. Wheeler miraba modestamente hacia abajo, con buenos modales de criado. Abr la boca para decirle que se fuera y despus cambi de opinin. Me ayud a vestirme, aunque me afeit yo solo. El movimiento era regular. Lo dej para que me limpiase el camarote y fui hacia el saln 139

William Golding Cuerpo a cuerpo de pasajeros. Estaba el seor Bowles. Pidi excusas por la no presentacin del comit, aunque a decir verdad yo haba olvidado que jams se hubiera constituido aquel grupo. Dijo que el seor Prettiman tena muchos dolores y el seor Pike estaba preocupado por el estado de sus hijas. Yo dije poco, y me limit a gruir cuando pareca apropiado. Creo que el seor Bowles (hombre de cierta inteligencia que creo resultar til cuando lleguemos a Sydney Cove) pareci comprender mis pocos deseos de hablar. Por l descubr que me haba perdido una operacin interesante de marinera. Aqul fue el nico motivo por el que lament haberme, por no andar con circunloquios, emborrachado como un idiota. Sin embargo, hubiera deseado seguir lo que el teniente Bent haba logrado o haba colaborado a lograr. A la misma hora en que Oldmeadow y yo habamos estado bebiendo l haba hecho que se armara algo que jams se haba armado antes! La tripulacin haba utilizado una draga de proa a popa. As haban eliminado sargazos de la sombra de la quilla. El seor Bent lo haba propuesto o inventado. Mi informacin es que era algo muy complicado. Haba simultneamente que tesar y ligar el cable y frotar a proa y a popa, lo cual requera una autntica orquestacin de la compaa del barco a las rdenes de mi amigo el teniente Summers. Aquella informacin aclar una observacin que haba hecho yo cuando estaba empinando el codo con Oldmeadow en el saln. Cuando miraba de vez en cuando por el ventanal de popa haba visto, por lo menos en dos ocasiones, un montn de hierbajos oscuros (distintos de las algas verdes de nuestra lnea de flotacin) que daban vueltas y vueltas en nuestra pequea estela. Pens, con algo parecido a la envidia, que si el seor Bent continuaba como haba empezado acabara la travesa al mando del barco! Cuando hube asimilado toda aquella informacin del seor Bowles me sent algo mejor, pero necesitaba respirar aire libre. En consecuencia, me puse el capote para ir al combs y despus a mi puesto habitual junto al cairel de la toldilla. El barco pareca estar todava festoneado de cabos, pero aquella vez slo a proa. Haba grupos de marineros con sus oficiales junto a un solo cable que se estaba tendiendo en el castillo de proa y aparejando con algo que creo se llamaba acolladores. La mencin de un cable recuerda el gnero de cosa que se utiliza para atar el toldo de un almiar o un tejado que se est volviendo a techar. Pero esto era de tipo completamente distinto. Estaba lleno de nudos, curiosamente tejido y retorcido de forma que tena un aspecto para el que slo se me ocurre el trmino dentado. Haba acolladores a intervalos frecuentes, cada uno de ellos, segn pareca, puesto a cargo de dos marineros. Cabe juzgar la dificultad de la operacin cuando vi que significaba pasar aquel cable de un lado del barco al otro, pero bajo el bauprs y mediante la apertura de las troneras a ambos lados del combs. Aparentemente resultaba fcil bajar el cabo, pero nada fcil irlo pasando, y aquello era lo que estaban haciendo o tratando de hacer. El balanceo del barco no los ayudaba. Fui avanzando por el cairel de 140

William Golding Cuerpo a cuerpo barlovento para estudiar la operacin ms de cerca, pero lleg de popa el seor Bent que se detuvo y me habl: Creo que no debera usted estar aqu, seor mo! Me ir cuando haya satisfecho mi curiosidad y dejado que el viento me extraiga las copas de anoche. Me propongo no volver a beber nunca. Qui a bu, boira. Maldita sea, seor Bent, habla usted francs como un gabacho! Eso es antiingls. Pero volviendo al tema de las nias de escuela... Ay, seor, no. Se lo ruego, seor Talbot. Abrigamos esperanzas de conseguir dos nudos ms de velocidad, creo. Se da usted cuenta de cmo la eliminacin de los sargazos de las tracas de aparadura ya va cambiando las cosas? Yo digo que por lo menos un nudo, aunque el seor Summers no lo cree. Naturalmente, a medioda lo sabremos. Es muy prudente, verdad? El capitn Anderson est de acuerdo conmigo. Por lo menos un nudo, seor Bent, me ha dicho. Lo anotar en el cuaderno. Habr que felicitar a usted. Antes de salir del servicio y consagrarme a las letras espero demostrar a la marina que la inteligencia no es algo despreciable, seor mo, y que la virtud no se limita slo a los altos mandos! Hablando de virtud... Le ruego que no empiece, seor mo. Ya he padecido una fatigosa reiteracin de lo que opina sir Henry a ese respecto. Mi alejamiento de l es lo nico que me consuela de mi alejamiento de ella! El seor Bent suspir. Yo continu diciendo: La seorita Chumley... El seor Bent me interrumpi: Tiene usted hermanas, seor Talbot? No, seor. El seor Bent no dijo nada, sino que se limit a asentir gravemente, como confirmndose algo para sus adentros. Aquello, y la observacin que haba hecho, resultaba tan crptico que no hall nada que decir. Y ahora, seor Talbot, creo que debe usted regresar al saltillo de la toldilla. Dentro de poco ste no ser lugar para un pasajero. Del castillo de proa grit Charles Summers: Seor Bent! Cuando haya usted concluido su conversacin tenga la bondad de regresar a sus funciones. Estamos esperando. Volv atrs como pude y me aferr a la barandilla junto a la entrada al vestbulo. La escena que tena ante m no resultaba tan entretenida como confusa. Pareca que Cumbershum se haba hecho cargo de un lado del castillo de proa y el seor Bent del otro. Charles Summers estaba al mando de toda la operacin. Aquella parte del barco estaba llena de marineros junto al cairel, todos ellos inclinados hacia afuera y dndome la espalda. Tuve la absurda impresin de que buen nmero de nuestros heroicos marinos estaban vomitando hacia 141

William Golding Cuerpo a cuerpo el mar. Supongo que estaban agarrando el cable que servira de rastra. Mientras yo contemplaba aquello, Summers grit una orden: Soltar! Los hombres que haba junto al cairel se pusieron en pie. Bent y Cumbershum empezaron a dar gritos y sus grupos de marineros a moverse rtmicamente. No puedo describir con ms exactitud lo que estaban haciendo, porque en aquel momento no lo comprenda. Ahora, pensndolo con perspectiva, creo que estaban moviendo la rastra con un movimiento pendular. No pareca que ocurriese gran cosa. Me di la vuelta y mir a popa. Aparentemente, el seor Smiles, el navegante mayor, tena la guardia, con el joven seor Taylor de asistente. El seor Taylor pareca estar ms apagado que de costumbre, y es posible que ello se debiera a que a una distancia no superior a una o dos yardas estaba el capitn junto al cairel de proa con las manos a la espalda y los pies muy separados. Contemplaba en silencio la operacin desde la toldilla superior. En el castillo de proa se produjo una repentina conmocin. Pareca que el grupo de Cumbershum se haba cado de golpe, y se oan los juramentos que soltaba l cuando los marineros trataban de levantarse. Despus se produjo una larga pausa. Aparentemente, se haba perdido un extremo de un cabo necesario, de forma que la operacin tena que volver a empezar desde el principio. El teniente Bent discuta algo con Charles Summers, que no pareca estar muy contento. Me pareci que tena el rostro, habitualmente curtido, ms plido que de costumbre, quiz por la ira. El castillo de proa se convirti en una confusin de cabos y de motones en medio de los cuales los marineros hacan cosas que yo estoy convencido de que ellos comprendan perfectamente. Fue una larga espera. Me di la vuelta y sub a la toldilla, donde el capitn reconoci mi saludo, si no con amabilidad al menos sin una expresin abierta de mal humor. Buenos das, capitn. Pero no creo que sea un da muy bueno! Dgame: Qu est haciendo la tripulacin? Por un momento pens que no iba a contestarme. Pero despus abri la boca y susurr algo. Observ que no se trataba de mantener un secreto, sino de la flema consiguiente a haber mantenido su morosa lengua inmvil ms tiempo de lo que permite la constitucin humana. Se acerc al cairel, escupi al mar, volvi y se qued a mi lado sin mirarme. Estn aparejando una rastra. Eso ya lo saba yo! Pero pareca que habra que extraerle uno por uno los detalles de aquella interesante operacin. Cmo pueden ustedes estar seguros de que las cuerdas estn lo bastante pegadas al casco? Debe de haber muchas zonas inaccesibles. Sin darme cuenta le haba abierto la boca! Efectivamente, las hay, seor Talbot, aunque la parte sumergida de un barco es de seccin casi semicircular. Pero un oficial cuidadoso aplicar todo su ingenio a resolver esas dificultades. La rastra se puede sostener desde varias direcciones, no slo de costado a 142

William Golding Cuerpo a cuerpo costado, sino de proa a popa. El seor Bent ha propuesto un plan que creemos funcionar. El uso de una rastra en alta mar y cuando el barco est en marcha es muy desusado. De hecho, no s cuntas veces se ha hecho antes. Pero en nuestras circunstancias... El seor Bent ya ha logrado eliminar sargazos de cerca de la quilla, cosa que considero extraordinaria. Ha ganado usted con el intercambio de oficiales. El capitn Anderson me mir ceudo un momento. Pero despus me pareci que la invitacin a continuar hablando acerca de su favorito era irresistible. Creo que el seor Bent est decidido a tenernos raspados tan limpios como cuando nos botaron, seor Talbot. Vamos a disponer de motonera de banda a banda y de proa a popa y eslingadas de los penoles. El seor Bent es un autntico marino, seor mo, todo l hecho de cabos, motones y lona. El seor Bent no es uno de esos enamorados del vapor. Nada de cables de cadena ni de cabos metlicos! Desde luego ahora mismo est utilizando muchos cabos. No saba que el barco llevara tantos. Lo que no sepa hacer un capitn con buenos oficiales, cuerda, lona, perchas y una tripulacin dispuesta es que no se puede hacer! Bien, capitn, no voy a discutir con usted. El seor Bent es un joven muy enrgico y debo tomar bajo palabra su opinin acerca de su capacidad marinera. El capitn habl con autntica animacin. Ir muy lejos! En todo caso, habla en francs igual que lo hacen en Pars. Eso es natural, seor Talbot. Sus padres son emigrados polticos. Desde luego, su aspecto y su aire generales son muy agradables. Un pelo dorado y una tez que parece totalmente resistente a la sal... Es un autntico Adonis marino! Adonis. Ahora, excseme, seor Talbot. Estoy ocupado. Dios mo, aquel hombre se crea que me haba dado cong! No permita que le interrumpa, capitn Anderson. Me interesa mucho ver lo que hacen. Lo que hizo el capitn Anderson fue emitir una especie de gruido en voz baja, darse la vuelta, avanzar un paso hacia el cairel de proa y agarrarlo con ambas manos, como si deseara arrancarlo y utilizarlo como una porra. Mir hacia la curva de amura, rugi al seor Taylor que chill algo a los contramaestres, que contemplaron la curva de amura y despus la bitcora, se cambiaron de lado el tabaco de mascar como un solo hombre y movieron la rueda del timn un palmo, lo cual, que yo pudiera ver, no afect en absoluto al barco. Continu observando la operacin del castillo de proa. Avanzaba muy lentamente, e incluso el capitn abandon al cabo de un rato y empez a dar zancadas arriba y abajo del lado de babor de la cubierta, sin hacer caso de nuestros balanceos y nuestros cabeceos y supongo que de nuestros despalmes y arrumbamientos, de una forma que revelaba cuntos aos se haba pasado el hombre haciendo 143

William Golding Cuerpo a cuerpo exactamente aquello mismo. Me pareci que era capaz, en caso de que el barco zozobrase (Dios no lo quisiera), de avanzar malhumorado hacia el costado mientras cabeceaba, seguir el movimiento y despus ir a zancadas por la quilla, como si estuviese esperando a que el teniente Bent organizase una guindola con cabos, motones, perchas y lona para volver a enderezar el barco. l y sus certidumbres se parecan mucho al desplazamiento de los cielos estrellados. Por las escaleras suba el pequeo seor Pike. Tena la cara baada en lgrimas. El viento se las llevaba y sus ojos volvan a derramarlas. Vino a tropezones, cay contra m, se me agarr con ambos brazos y me llor en el pecho. Susurraba: Phoebe! Ay, mi pequea Phoebe...! Dios mo! Ha muerto? El capitn se haba detenido. Ahora se acerc rpidamente y contempl a Pike. Quin ha muerto? Dicen que est murindose. Ay, mi pequea Phoebe! Capitn, ste es el seor Pike. Phoebe es su hija. Reprtese, Pike! Quin dice que est murindose su hija, seor mo? Pike gimi e hip. La seora Pike, capitn, y la seorita Granham. Vamos, Pike dije, ninguna de las dos es mdico, y usted lo sabe! Ya le habl de mis hermanos menores, no? Siempre con heridas y... Qu quiere usted que haga yo en relacin con su hija, seor Pike? Pike se liber de mis brazos, se tambale y se aferr al cairel. Si pudiera usted reducir algo el movimiento, capitn! Mire, es que las agota... El capitn Anderson respondi con una voz que en l pareca amable: Es imposible, seor Pike. No puedo ponerme a explicarle los motivos, pero debe usted creerme cuando le digo que no hay fuerza en el mundo que pudiera disminuir el movimiento del barco. Nos quedamos los tres en silencio. Pike se frot la cara con una manga y despus lenta y terriblemente se dej caer hacia la cubierta de abajo. Fue entonces cuando se me ocurri la idea. Capitn! Pero una vez ms ste miraba hacia proa. Capitn! Capitn! Nelson... El capitn se dio la vuelta y con un verdadero resoplido pas rpido a mi lado y desapareci por su propia y sacrosanta escala hacia su cmara, fuera de mi alcance. Qu diablos! Porque la idea era acertada. Lo saba! Baj rpido la escala detrs de Pike, corr hacia la puerta de su camarote... Y titube! No 144

William Golding Cuerpo a cuerpo era tpico en m titubear, pero lo hice. Levant la mano para llamar y despus volv a dejarla caer. Pero se trataba de una crisis terrible para la niita! Abr la puerta sigilosamente. Su hermana yaca a un extremo de la litera, recostada sobre almohadas de granito. Estaba dando pellizcos a la cara de una mueca de trapo y me mir enfadada. La seora Pike y la seorita Granham estaban inclinadas al otro extremo de la litera. Abr la boca para explicar mi idea, pero no logr decir ni una palabra, pues la seorita Granham debi de haber odo o sentido algo. Porque se dio la vuelta... Casi dije que se volvi contra m rpidamente y me mir a los ojos. Pareca haberse quedado en los huesos y tena los ojos hundidos en las cuencas. Vyase, seor Talbot. No diga nada. Fue una orden expresada con una voz helada que hubiera impresionado al propio Anderson. Vi que haba cerrado la puerta con el brazo como si ya no fuera mo. Me dirig cautelosamente al saln de pasajeros. All estaba el seor Pike bajo el ventanal de popa. Segua gimiendo de vez en cuando, pero estaba calmado. Record al nico hombre del barco en el cual tena yo absoluta fe. Sal corriendo, avanc peligrosamente por la cubierta balanceante y agarr del brazo a Charles Summers. Charles, he de hablar contigo... Edmund! Seor Talbot! La hija de Pike... Nelson... Seor Talbot, esto ya lo supera todo! Vuelva a su camarote o har que lo lleven all! Charles! Se solt el brazo de un golpe y empez con toda deliberacin a dar rdenes. Volv atrs, agarrndome al cairel de barlovento. Sigo pensando que mi idea era acertada. Nelson, que padeca de mal de mer, sola dormir en un camastro colgado como una hamaca. A aquella nia le deban tender una hamaca, una hamaca de mueca, y hubiera dormido tan cmodamente como el borracho del seor Gibbs en la santabrbara. Quiz le hubiera proporcionado aquel descanso que tanto necesitaba, quiz permitido que durmiera y as recuperase algunas fuerzas. Se me ocurri repentinamente que si me diriga al seor Bent... Pero ahora l estaba enredado en cabos y rdenes. Sin embargo, no regres a mi camarote como me haba ordenado Charles, sino que volv a esperar junto al saltillo para ver cmo marchaba la operacin. Pero iba lenta. De forma que al fin me fui a mi conejera y me encontr con el inevitable Wheeler arrodillado en el piso con un trapo y haciendo como que enjuagaba el agua del mar, que inmediatamente se vea sustituida por ms procedente del vestbulo. Fuera, Wheeler! Se me haba olvidado mi acuerdo durante la borrachera y la orden se haba convertido en algo habitual. En lugar de obedecerla, se puso en pie, trapo en mano, y se me acerc. Susurr: 145

William Golding Cuerpo a cuerpo Se mueve ms, no es verdad, seor? Ests loco, Wheeler. Ahora, vete! No puedo ahogarme, caballero. No puedo volver a hacerlo. El hombre pareca estar en calma, pese a las bobadas que deca. No se me ocurri nada que comentar y murmur no s qu. As nos quedamos, l mirndome todava a la cara como ansioso, quiz incluso como con esperanza. Pero de qu vala Lord Talbot? Son la campana del barco y se oyeron ruidos de todas partes: gritos y pisadas de botas, donde se estaba cambiando la guardia. Wheeler se dio la vuelta con un hondo suspiro y se fue. Hallarme impotente ante una necesidad tan clara, y por otra parte tener una idea realmente valiosa a la que nadie quera escuchar, ver que nuestro barco, ms que romperse, se estaba descomponiendo, y encontrarme con hombres, Charles Summers, Wheeler, el seor Gibbs, que parecan cambiar como si en ellos estuviera actuando algo igual... Todo lo que yo haba previsto o planeado en aquellos remotos das en Inglaterra, cuando me informaron del empleo al que se me destinaba, pareca ahora como un rase una vez infantil, y ahora todo quedaba condicionado a superar aquel peligro presente y era muy probable que ese peligro lo anulara todo! Percib ahora que aquel mismo empleo quedara condicionado por un mundo al mismo tiempo ms duro y ms complicado de lo que yo haba previsto. Record con una especie de escalofro que me recorri como si fuera un cambio de tiempo lo que significaba atortorar. Lo que de hecho se propona Charles Summers era atar el barco! Utilizara nuestros grandes cables como ltimo recurso en una tentativa de impedir que las planchas se fueran cada una por su lado! Los oficiales haban tratado de tranquilizarme con sus seguridades! Haban mentido por algo que ellos crean una buena causa! Estbamos en peligro mortal! Al cabo solt el aliento, me sequ la frente y me sent ante mi tablero. Tras un momento de reflexin, saqu este diario y lo hoje, leyendo ac y all como si pudiera hallar una solucin a nuestras dificultades en las sabias palabras escritas por Edmund Talbot. Estara algn da este libro bellamente encuadernado y colocado en algn estante, en los estantes de mis descendientes, como el Diario de Talbot? Pero ste careca de la forma accidental de narracin que Colley y el destino haban impuesto al otro volumen. Yo haba credo que podra, por as decirlo, centrarse en torno a las aventuras de Jack Deverel. Pero exactamente en el mismo momento en que l poda aspirar a ocupar el centro del escenario haba huido! Haba desaparecido totalmente de este teatro y pasado a otro en el cual, ay, yo no poda seguirle. Adems, este diario haba constituido una relacin dulce, pero dolorosa, de cmo se haba enamorado el joven seor Talbot... Pero al querido objeto de mi pasin me lo haban arrebatado de forma implacable, dejndome abandonado a los sueos y los versos latinos! Todo lo que fuera continuar aquella relacin, toda forma de que sta fructificara, tena que pender tan lejos en el futuro que sufr un momento de pnico sin aliento por temor de que toda la relacin 146

William Golding Cuerpo a cuerpo fuera desvanecindose y no resultara ser sino el ms somero flirteo tras una comida y un baile! Pero al mismo tiempo, que pensaba aquello, lo rechac como algo indigno. En el mismo instante de aquella idea tan poco generosa resplandeci en los adentros de mi memoria la cara y la figura, el ser mismo de aquel objeto tan precioso (de aquel prodigio!) y lo devolvi todo a su autntico lugar. Aquella ltima mirada que me haba lanzado y sus ltimas palabras susurradas... Ah, no, era todo lo que yo haba soado! Pero al no recordar una fantasa potica, sino a una damisela real, que respiraba y senta y hablaba, a una damisela de tanta inteligencia y esprit, no poda yo dudar de que seguira un rumbo de consideraciones paralelas en cuanto a mi conveniencia, idoneidad, posibilidad, probabilidad... Tuve una visin pasajera de m mismo por sus ojos, ahora que aquel joven que estaba tan evidentemente pris, y al que ahora ella vea tras de s, abandonado en un navo zozobrante y desarbolado con rumbo a otra parte, fue una idea desoladora. Adems, lady Somerset haba dicho que el intercambio de correspondencia poda interrumpirse cuando cualquiera de las dos partes lo deseara! Nadie se haba comprometido. Qu era lo que haba previsto yo? Mi posicin en Sydney Cove, un buen despacho en la residencia. All aplicara aquel hbito de estudiar, aquel enfoque metdico que me hara dominar todos los temas por complejos y nuevos que fueran, o al menos dominarlos ms que ningn otro! Y despus, en la vida social que rodeaba a su excelencia, sera yo quien dominara sin esfuerzo cualquier tema, sin traslucir jams que aquella seguridad era producto de horas de constante trabajo! Yo sera a su excelencia igual que Burghley haba sido a la Reina Isabel.

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Era una locura evidente! Me puse en pie de un salto, pero mi conejera no estaba ideada para que uno se pusiera a dar zancadas de un lado a otro a fin de tranquilizarse. Fui con toda la rapidez y la agilidad que el barco permita al espacio, ms amplio, del saln de pasajeros. Pero apenas haba abierto la puerta cuando Oldmeadow, el oficial del Ejrcito, que vena justo detrs de m, lo comparti conmigo. Se lanz hacia un asiento del lado de barlovento de la mesa principal. Estaba vestido de civil y ello le daba mejor aspecto, el de un joven de cierta cuna y peso. Talbot, muchacho... Pero en aquel momento el golpetazo tempestuoso de una ola y el salto de nuestra popa, junto con un balanceo ms rpido hacia estribor le hizo lanzarse con ambas manos hacia la mesa que tena ante s. Que el diablo se lleve al mar y a la Armada al mismo tiempo! Yo, por el contrario, tuve que agarrarme al otro extremo de la mesa y aferrarme a l. Estn haciendo todo lo que pueden, Oldmeadow! Bueno, pues no basta, eso es lo que digo. Si yo hubiera sabido lo larga y lo dura que sera la travesa habra renunciado a mi despacho. Hay que aceptar las cosas como son. Todo eso est muy bien, Talbot. Pero usted sabe que estamos hundindonos o vamos a hundirnos o podemos hundirnos... Se lo digo confidencialmente. Mis hombres lo saben perfectamente. De hecho, lo saban antes que yo! Ya sabe usted, siempre pasa lo mismo. Qu les ha dicho? Qu se imagina usted? Les he dicho que eran soldados y que el barco era asunto de la Armada y no suyo volvi a soltar aquella risa cloqueante suya con la barbilla hundida en el pecho. Les he dicho que si tenan que ahogarse lo haran con el correaje debidamente blanqueado y los mosquetes bien limpios. Tambin he ordenado al cabo Jackson que si vea que bamos a hundirnos los hiciera formar 148

William Golding Cuerpo a cuerpo correctamente esperando rdenes. De qu vale eso? Tiene usted alguna sugerencia mejor? En principio, no debemos... Summers me asegura que no vamos a hundirnos. Iba yo a explicar mejor aquello cuando se abri la puerta violentamente, como de costumbre con el mal tiempo, y entr el obeso seor Brocklebank, apoyado de un lado en la seora Brocklebank y del otro en Phillips. Lo maniobraron hasta dejarlo en una silla a mitad de camino entre Oldmeadow y yo y se fueron. Pareca que el pobre hombre hubiera perdido la mitad de su peso. Aquellas mejillas suyas tan abultadas colgaban ahora como las de cierta persona de la realeza, aunque su enorme barriga ya no era comparable. Seor Brocklebank, seor mo! Me dijeron que no poda usted salir de su litera! Podemos ambos felicitarnos por su recuperacin? No estoy recuperado, seor Talbot. Me han dicho que si ando algo puedo mejorarme. No estoy bien. Pero segn me dice la seora Brocklebank, tampoco lo est nuestro barco. He recurrido a las escasas fuerzas que me quedan para estar a mano cuando intentemos la operacin de la rastra. El ojo del artista... Admiro, seor mo, su consagracin al arte, pero el barco no est mal. Tengo la palabra del primer oficial! Diablos, supone usted que estara yo tan animado si estuviramos a punto de hundirnos? Intent una risa despreocupada, pero tuve tan poco xito que tanto Oldmeadow como el seor Brocklebank se rieron a carcajadas, lo cual su vez me hizo rer a m, de modo que all estbamos, con el mar demencialmente inclinado, segn se vea por el ventanal de proa, con vistazos del sol naciente deslizndose por el saln con los movimientos del barco, y rindonos todos como si aquel lugar fuera un manicomio. Bueno dijo por fin Oldmeadow, nosotros, los soldados, tenemos suerte, pues sabemos qu hacer! Les digo que no vamos a hundirnos! Brocklebank no me hizo caso. Seores, he pensado mucho en la situacin. Metido como estaba en mi litera, pasando das montonos, he tenido mucho tiempo para pensar sobre el futuro. Comprendan ustedes, sa era la cuestin. He logrado plantear la gran cuestin. Mir de reojo a Oldmeadow para ver si l opinaba, como yo, que el seor Brocklebank estaba mostrando, como de costumbre, el resultado de unas libaciones extremas y habituales. Pero Oldmeadow lo miraba sin decir nada. El anciano continu diciendo: Quiero decir, seores, que sabemos cmo se pierden los barcos. Encallan en rocas. Hay tentativas de llegar a tierra, etctera. O se hunden en combate. Habrn visto ustedes una docena de cuadros: el humo de la batalla bien situado y en primer plano el mun reventado de un mstil al cual se aferran tres pequeas figuras. Hacia ellos avanza la lancha de un barco para recogerlos, con sir Henry 149

William Golding Cuerpo a cuerpo Somerset como guardiamarina a la tilla de popa, muy lejos, a travs de una imagen de un humo muy apropiado del buque de Su Majestad Como Se Llame que se ha incendiado; todo ello se ha visto, de todo ello ha quedado constancia. No estoy seguro, seor mo... De la cuestin, de la pregunta? Es la siguiente: Cmo se hunde un barco cuando no se ve ni deja constancia de ello? Todos los aos (ustedes, jvenes caballeros, no recordarn la paz, pero incluso en tiempos de paz) hay barcos que desaparecen. No encallan en rocas ni yacen en la arena. No son los que se convierten en buques prisin o de abastecimiento, sus cuadernas no se descomponen en los estuarios. Pasan ms all de un cierto horizonte y entran en un misterio, seores. Se han retrasado. Nadie pinta un cuadro del Jean and Mary solitario en el mar, desapareciendo en el mar, tragado por... Diablo, Brocklebank, he dicho que el primer oficial... En alguna parte en un crculo marino que no se distingue de ningn otro lugar, llegan a su final... Mire, hombre, es posible que facheen, como nos ocurri a nosotros, que zozobren, pero no que pierdan los masteleros y por eso se vayan a hundir con un gorgoteo, supongo... Bueno, con oraciones entrecortadas y maldiciones, gritos y chillidos, peticiones de ayuda cuando no hay nada... Pero, seor Talbot, comprenda usted que el tiempo puede ser bueno y el agua traicionera. Avanza hacia ellos, sobre ellos. Bombean hasta agotarse y quien gana es el agua. Dicen que el agua siempre gana. Me tambale porque me haba puesto en pie. De una vez por todas, seor Brocklebank, no vamos a hundirnos! No debe usted decir esas cosas, y si no se le ocurre una forma de pintar lo que pasa, bueno, lo lamento, pero a decirle verdad no mucho... No me entiende usted, seor mo. No estoy pensando en la pintura. Ah, s! Existe un cuadro grande y terrible que podra pintar alguien del barco hundindose en alguna parte, en cualquier parte, perdindose con todos sus tripulantes, retrasado, el mar, el cielo y el barco... Pero no yo, caballero. Adems, qu cliente me pedira un lienzo as? Qu tal se vendera ese grabado? No, seor mo. No es una cuestin de pintura, sino de conducta. Oldmeadow volvi a cloquear. Por Jpiter, Talbot, ha dado en el clavo! El seor Oldmeadow comprende. Mi meditacin ha sido prolongada. Cmo se ahoga un hombre cuando lo ve venir? Es una cuestin de dignidad, seor Talbot. Yo he de mantener mi dignidad. Cmo debo yo ahogarme? Seor Talbot, hgame usted el favor de llamar a su criado. Wheeler! Eh, Wheeler! Maldita sea, Wheeler, por qu no... Ah, aqu est! Con su permiso, caballero. Me ha llamado? Brocklebank respondi: 150

William Golding Cuerpo a cuerpo Mira, Wheeler, sentimos curiosidad. Eres el nico hombre vivo que ha pasado por algo que debe de haber sido una experiencia muy desagradable. Te agradeceramos que nos describieras... Lo interrump: Brocklebank, no siga! No creo que el hombre se haya recuperado todava, de suponer que alguna vez lo logre! Wheeler nos miraba a cada uno por turno. No, Wheeler! El seor Brocklebank no haba pensado... Estoy seguro de que hablaba en broma! Algo inspir a Oldmeadow. Por Dios, Talbot! Sera como preguntar a un pobre diablo lo que ocurri cuando lo mataron! Una gran convulsin interna pareci sacudir a Wheeler de la cabeza a los pies. Describir? Brocklebank hizo un gesto expansivo con la mano. No importa, hombre. Estoy en minora. Wheeler me mir. Puedo irme, caballero? Yo... Lo siento. S, puedes irte, gracias. Wheeler hizo una reverencia como nunca le haba visto antes hacer. Se march. Me volv hacia Brocklebank. Lamento haberle interrumpido, seor mo, pero verdaderamente! Sigo sin comprenderle a usted, seor Talbot. Hemos tenido lo que muy posiblemente sea una oportunidad excepcional de comprender la vida... Y lo que es todava ms importante, de comprender la muerte! Me puse en pie. Creo, seor Brocklebank, dado que no soy un amante de la musa, como usted, que estoy perfectamente satisfecho con esperar a que llegue. Sal en busca de Wheeler para darle la douceur que me pareci estaba justificada por la pregunta del artista. Pero Wheeler no estaba en el vestbulo ni en mi conejera. Me qued contemplando este mismo cuaderno donde haba quedado abierto en el tablero. La verdad es que Wheeler me haba asustado y provocado un sudor fro. Fuera por mi reciente incursin en el reino de la poesa o por su firme mirada a algo que slo exista para l... Pero quiz no slo para l! Era concebible que yo la compartiese con l! Me invadieron la cabeza imgenes del ltimo final. Un motn... Un combate por los ltimos puestos en los botes, con los guardaespaldas del seor Jones alejando a palos a la oposicin mientras su majestad avanzaba calmosamente hacia su seguro privado. Evidentemente, aquellas imgenes me afectaron ms de lo que yo supona, pues vine en m en el vestbulo. Estaba agarrado a la barandilla situada junto a mi puerta y no me haba puesto el capote. No recuerdo haber abierto la puerta. Sencillamente me encontr all. 151

William Golding Cuerpo a cuerpo Me lata el corazn como si acabase de participar en una carrera. El mencionado seor Jones estaba en la puerta que da al combs. Llevaba un capote de hule, aunque por una vez no pareca necesario. Un mar de un azul profundo nos rodeaba, y frente a nosotros galopaban caballos blancos. Bien, seor Jones, han sacado ya alguna hierba? Creo que s, seor Talbot. Algunos han dicho que la han visto alejarse, pero yo no puedo decir lo mismo. El otro da vi unas hierbas en nuestra estela. Supongo que se debi a que el seor Bent haba limpiado las hiladas de los tablones de aparadura en la sombra de la quilla. Esa expresin es demasiado nutica para un mero comerciante como yo, seor mo. Quiero decir que sus operaciones con la rastra tuvieron un xito imprevisto. Debo aprobar cmo cuida mis inversiones. Es suyo el barco igual que todo lo dems? No trat de disimular mi irritacin y mi desagrado. Pero el sobrecargo continu muy plcidamente: No, no. Eso pertenece a la Corona. Pero est la cuestin de ciertas mercaderas mas estibadas en la bodega, que se pudrirn si el agua sigue subiendo. El primer oficial... Le ha asegurado a usted que el agua no estaba subiendo. S, ya lo s. Pero con mis costumbres importantes de tendero, me he preguntado si no es posible que las hierbas que el seor Bent tanto desea arrancar del casco del barco no estarn impidiendo que entre el agua. El seor Bent... Es un joven muy persuasivo. Creo, caballero, que podra vender cualquier cosa, si se pusiera a ello. Incluso mercadera averiada. Habrn tenido en cuenta los efectos que tendr eliminar las hierbas. Observo que el primer oficial coopera en este asunto contra su propia opinin. S. Pero es que tiene... No quise pronunciar la palabra. Parecera atribuir a Charles Summers una debilidad femenina. El sobrecargo gir su grueso cuello y me mir a los ojos. Habl en voz baja: Qu tiene? No dije nada. La palabra celos es peligrosa. Volvi a mirar hacia el castillo de proa. Yo ahora no me agarraba a nada, sino que tena los pies muy abiertos, pues el cambio de rumbo del seor Bent haba tenido el efecto de reducir el movimiento del barco. As, pues, juntos y justo al lado de la apertura del combs, observamos la operacin. Los grupos a cada costado del barco se movan rtmica y alternativamente. Despus, mientras los observbamos, ante una orden dada a gritos, ambos grupos descansaron, con los acolladores lascados en las manos. Vi lo que pasaba. Como nuestro aparejo caa 152

William Golding Cuerpo a cuerpo por los costados del navo, se produca un momento tras otro en que tenan que lanzar la rastra fueraborda y volver a meterla antes de que pudiera continuar la operacin. Los marineros estaban ahora disfrutando de una de aquellas pausas, y fue imprevistamente prolongada, pues volvi a sonar la campana del barco y despus un silbato, con el grito de racin de ron! Consider como otro ejemplo de la extraordinaria osificacin del Servicio de No el que la vital operacin que poda incrementar nuestra velocidad tuviera ahora que dejarse de lado mientras la tripulacin se beba lo que Colley haba calificado de icor flamgero. Los grupos iban uno tras otro bajando del castillo de proa y dejando a los oficiales, Cumbershum, Bent, Summers, esperando, sin duda impacientes, junto a las cuerdas abandonadas. Qu haba dicho el carpintero haca todas aquellas semanas, la primera vez que o yo la palabra rastra? No creyeron que la carenaran con unas cosas y otras, as que le quitaron de la quilla los hierbajos que pudieron con la rastra y el seor Askew, el artillero: si le quitasen todos los hierbajos podran arrancar la quilla con ellos. Es una operacin para hacerla en puerto. Me sent un tanto asombrado al advertir que haba hablado en voz alta. No se trata de un caso en el que puedan permitirse cometer un error, seor Talbot. No, claro. Deseara pedirle a usted que me venda un recipiente hermtico y que pueda flotar con mis manuscritos dentro, de forma que ellos, por lo menos, tengan alguna oportunidad de llegar a un lector. Naturalmente, era un chiste, pero tan malo que el seor Jones asinti muy serio. Volvimos a contemplar la operacin. Los marineros volvan a subir hacia el cable. Inmediatamente vi que Charles Summers gesticulaba con el seor Bent con una actitud de ferocidad desusada en l. Los dos oficiales discutan muy animadamente. El sobrecargo cambi de postura, me pareci que intranquilo. Supone usted que pasa algo verdaderamente grave, seor Talbot? Inmediatamente se me ocurri que Charles Summers haba sido (era) amigo mo, y que resultara incorrecto que yo hiciera comentarios a su respecto. Con un leve encogimiento de hombros me di la vuelta y sub las escaleras hasta la toldilla. El capitn Anderson estaba otra vez junto al cairel de proa y contemplaba melanclico su barco. No es una operacin a realizar en puerto, capitn? Me mir de lado, abri la boca y la volvi a cerrar. Yo tambin me volv. Desde aquella altura se poda ver con ms claridad el plan de lo que se estaba haciendo. La rastra no consista en un mero cable sin ms. A intervalos regulares a ambos extremos haba cables auxiliares estirados o enrollados en cubierta. Pero algo tan complejo est ms all de mis conocimientos marineros o de mis facultades de 153

William Golding Cuerpo a cuerpo descripcin. Capitn, son verdaderamente hierbas esas cosas que hay en la lnea de flotacin? El capitn gru: Ya han cortado parte de ella por abajo. Habr ms. Y volver a aumentar nuestra velocidad? Eso se espera. En cunto, capitn? El capitn Anderson hizo aquel gesto de desprecio que tantos hallaban tan intimidante. Es decir, proyect la mandbula y baj hacia ella la masa malhumorada de su rostro. No, no me responda, capitn! Naturalmente, no es asunto mo... Aunque si se piensa me juego tanto en este asunto como el que ms! Se juega usted, seor mo! Qu se juega? Mi vida. Ahora el capitn s me mir. Pero desde una gran profundidad y muy ceudo. Una sptima ola, que inund el alczar de proa, llen el combs e hizo temblar la toldilla. Desvi mi atencin de todo lo que no fuese la necesidad de mantenerme en pie. Fue imaginacin ma o efectivamente la toldilla se movi de una forma que no repiti el resto del barco? El viento soplaba muy fro y lament no haberme puesto el capote. Sin embargo, observ toda una serie de olas y de balanceos, pero no pude volver a detectar aquel movimiento peculiarmente local. Me han dicho que est en muy mal estado. El capitn Anderson respir sibilante. Sobre el cairel se le vean los nudillos de las manos de un blanco sucio. Rugi: Seor Summers! Charles se detuvo y agarr una bocina. Su voz recorri el barco entero con aquella resonancia curiosamente espectral que imparten esos instrumentos. Mi capitn? A qu se debe este retraso? Un escandallo en mal estado, mi capitn. Estamos tratando de eliminarlo. Tratando, seor Summers? Tratando. Charles volvi la cabeza a un lado. Dijo unas palabras al seor Bent, que salud y vino corriendo a popa. Habl desde el combs. Creemos que se trata de coral viejo, mi capitn. El ltimo destino del barco fue en las Indias occidentales. Creemos que se trata de un coral muerto lo que hay ah abajo y que no basta con halar y templar. Quin lo cree, seor Bent? El seor Summers lo considera posible. Yo suger llevar un escandallo al cabrestante de remolque de proa, pero no quiere ir tan all por una serie de motivos. Y usted, seor Bent? Yo creo que para empezar deberamos intentarlo con un aparejo 154

William Golding Cuerpo a cuerpo de fuerza. El capitn Anderson no dijo nada durante un momento. Pareca que estuviera masticando lentamente algo. Salvo la boca, lo nico que mova era la pierna derecha. La de estribor, que se doblaba y se volva a enderezar sin que, estoy seguro, l se diera cuenta. Despus de todo, mi propia pierna de estribor y la del seor Bent... No. Como el seor Bent miraba hacia popa, no sera su pierna de babor? Depende de qu, etc. Estoy tan condenadamente cansado de toda esta jerga nutica! Todos flexionbamos y volvamos a enderezar las piernas correspondientes, y lo hacamos en todo el barco, siempre que no estuviramos sentados o acostados. Se trataba de un pequeo gesto inconsciente que habamos adquirido, sin que hubiera ningn gnero de compensacin por los padecimientos sufridos en esa adquisicin. El capitn Anderson asinti: Muy bien, seor Bent. Pero... Despacio, mi capitn? El capitn Anderson sonri! De verdad! Mene el ndice al decir al joven oficial: Vamos, vamos, seor Bent! Ms calma! S. Despacio. A la orden, mi capitn. Dios mo, que afectacin! Entonces se produjo una de esas pausas intemporales de un barco, cuando parece que los hombres no hacen ms que enredarse con cabos. Segn pareca, haba que volver a enganchar los escandallos. Segn pareca, el seor Summers estaba utilizando un portaln de desage al lado del saltillo del castillo de proa y tambin los bitones... Ay, Dios mo!... Y un autntico artilugio de cabos y de motones..., cuando se produjo una discusin. Por fin se reuni a un grupo de marineros al extremo de un cabo y se les dio la orden de tirar con un grito de: duro con ellos, muchachos! Como aquello no tuvo ningn resultado til, despus les ordenaron tirar andando, despus con todas vuestras fuerzas!, y despus tenis que sudarlo, lo cual efectivamente produjo un resultado. Son un ruido como pistoletazo, iba a decir, pero por qu no como un cable que se rompe? Porque aquello fue, y todos se cayeron. Tardaron mucho tiempo en reparar el artilugio. Por mi parte, fui al saln de pasajeros, com algo ms de carne fra y volv. El artilugio estaba ya reparado y los marineros hicieron su maniobra. El escandallo de la rastra se tens y se qued inmvil. El seor Bent volvi trotando a popa. Creemos que deberamos utilizar el cabrestante, mi capitn. El capitn Anderson se irgui abruptamente. Se dio la vuelta y empez a pasearse a zancadas arriba y abajo con las manos a la espalda. El teniente Bent esper. Pas bajo nosotros otra gran ola... Estaba seguro. Mientras el capitn se alejaba de m, con las piernas muy separadas, la cubierta se haba movido, y se haba movido de una forma distinta del castillo de proa y del combs! Volvi el capitn. 155

William Golding Cuerpo a cuerpo Est de acuerdo el seor Summers? Cree que debera ser usted mismo quien diera la orden, mi capitn. Las rdenes las da el oficial de servicio, seor Bent. No pueden ustedes avanzar el cable a proa? Yo... Nosotros creemos que el cable se ha quedado incrustado en el coral y ahora no se le puede desplazar a proa ni a popa. Qu opina el seor Gibbs? El seor Bent sonri. Dice quiz sea coral y quiz no, mi capitn. Muy bien. Mis saludos al primer oficial y pdale que tenga la bondad de venir aqu arriba. Era imaginacin ma o haba compartido el capitn Anderson con el teniente Bent algn tipo de referencia, recordatorio, opinin en la forma en que dijo primer oficial? Pero yo ya estaba lo bastante versado con las costumbres del servicio naval como para comprender qu monstruosa infraccin sera aquello! No, era imaginacin ma, pues el capitn Anderson haba vuelto a bajar la cara sombro y el teniente Bent trotaba como tena por costumbre hacia el castillo de proa. Summers volvi bastante rpido, pero sin trotar. Tena un gesto impasible. l y el capitn se alejaron de m hasta la popa misma del barco y se quedaron all juntos. No escuch nada de su conversacin, sino algunas palabras de vez en cuando que volaban de sus labios como hojas al viento. A proa vi que el teniente Bent, con la celeridad que yo ya estaba empezando a prever en l, haba reunido a algunos marineros de los otros grupos. Responsabilidad. Vol aquella palabra. Se haba pronunciado en voz bastante alta, como si Charles Summers la hubiera pronunciado antes y ahora la repitiese con nfasis. Cmo podan estar seguros de que cuando arrancasen o rompiesen el coral no se llevaran algo de madera con l? Y volvi a sonar aquella palabra, esta vez dicha por el capitn! Responsabilidad. Se la llev el viento. Volvi el seor Summers. Pas a mi lado sin decir nada. Estaba impasible, pero toda su postura era la de una persona preocupada y airada. Cmo habamos cambiado todos! Charles, que haba sido siempre tan equilibrado, ahora pasaba tanto tiempo de mal humor como de bueno. Anderson, antes tan altivo, ahora era como un juguete en manos del seor Bent. Y yo? Bueno es posible que yo ya haya escrito ms de lo que podra lamentar acerca de Edmund Talbot. Ahora haba cables tensos que partan de la propia rastra y un cable maestro que reuna a todos los cables auxiliares y no los conduca a un cabrestante de remolque bajo la cubierta, sino al enorme cilindro del cabrestante del castillo de proa. Algunos marineros estaban colocando las barras del cabrestante. Se me ocurri, en medio del viento fro, que aquella operacin realizada all, con el barco escorado en el mar, baado en agua salada y espuma, 156

William Golding Cuerpo a cuerpo que aquella labor realizada por muchachos con pendientes en las orejas, trenzas y flequillos, se refera a mi vida; que era algo que muy bien podra llevar al final de aquella preciosa carrera hacia la cual me haba impulsado mi padrino! Sin pensarlo mucho, abandon mi puesto en la toldilla y baj al combs, con intencin de mirar por el costado del barco y echar un vistazo si poda a la rastra en el punto en que desapareca bajo el agua. No s lo que me impuls a hacerlo, salvo una nueva sensacin de urgencia que me haca desear hacer algo! No era un impulso caracterstico en m. Aquel barco resonaba con rumores, escndalos y pesadillas, igual que un instrumento de cuerda resuena con el arco. Nuestros pasajeros, o al menos los que tenan suficientes fuerzas para salir de sus literas, estaban agrupados, podra decir hacinados, a nuestra entrada al combs. All estaba Bowles, abrigado con un capote y mirando hacia adelante, me pareci que con ojos miopes, la cara toda tensa, sus rizos negros flotando sobre la cabeza descubierta. All estaba, por raro que parezca, el seor Brocklebank, nuestro pintor de marinas, que segua sin meterse en su litera, aunque era la primera vez desde que habamos tropezado con el mal tiempo. Pero qu cambio! Aquel vientre que antes le inclua el pecho y que le pareca descender hasta las rodillas se haba ahora contrado hasta formar una protuberancia como un cajn incrustado entre el ombligo y la parte superior de los muslos. l y la protuberancia estaban envueltos en un chal o manta de viaje, quiz una manta de coche que haba visto mejores tiempos. Llevaba el sombrero de castor afirmado en la cabeza con una cinta de material que pasaba por encima de la corona y bajo la barbilla. Creo que no me equivoqu al creer que se trataba de una media de seora! La antigua propietaria de la media, la seora Brocklebank, se acurrucaba a su lado. Al pasar junto a ellos abri la manta de viaje y se abrig con ella al lado de su marido, bajo el sobaco derecho de ste. Aquella carita atractiva estaba plida. Nadie dijo nada. Todas las miradas estaban fijas en el lejano cabrestante. Y ahora, como si el rumor, el zumbido, hubiera sido demasiado largo para soportarlo en las partes de proa de la nave en que vivan los emigrantes como podan, empezaron stos a salir hacia el combs, y despus a llenarlo. Sonaron gritos de ira de los oficiales. Summers descendi del castillo de proa y habl con ellos. Hizo gestos hacia los cables. Detrs de m descendieron las escaleras hacia la toldilla y el saltillo unos pasos firmes. Era el capitn Anderson, naturalmente, y se abri camino majestuosamente a proa por la cubierta chorreante. Habl a Summers. Habl a los emigrantes. Estos, como abejas que vuelven a su colmena, se retiraron de espaldas hacia la entrada al castillo de proa y la operacin ya no cont con su presencia. El capitn Anderson borde cuidadosamente el artilugio de eslingas y subi al castillo de proa. Se apost a proa del cabrestante y a nuestro lado de babor, donde estaba el escandallo malo. Yo por mi parte sub al cairel elevado de nuestro costado de babor, me agarr a l y mir. 157

William Golding Cuerpo a cuerpo Colley haba hablado mucho de colores! Debo recordar el color de las cosas. El gris haba desaparecido. El cielo era de un azul denso y el mar de un azul ms profundo por el cual los caballos blancos arrastraban sus diversas jorobas y murallas de agua. El mar estaba cubierto de ellos hasta el horizonte claro y el sol resplandeca desde un cielo tallado ac y acull por nubes blancas y redondas. El costado de nuestro barco tena color de avispa como corresponde a un barco de guerra, negro y amarillo y chorreante. Desde luego, la primera operacin de la rastra haba tenido xito hasta que se trab. No caba duda de ello. Una gran alfombra de hierbas flotaba a muchas yardas de distancia del costado del barco. Mientras nos balancebamos, las hierbas verdes de la lnea de flotacin surgieron por entre los hierbajos ms oscuros de ms abajo, toda una alfombra, todava pegada al barco, pero bastante fcil de cortar o de arrastrar si aumentaba nuestro avance o si se llevaba la rastra ms a popa. Aquella alfombra era una de las cosas ms feas que me pareca posible contemplar. De vez en cuando, del lado del exterior de la alfombra carretadas enteras de aquel material filamentoso, ampollado y como de cuero, junto con pequeos grupos de cangrejitos y otros mariscos, se separaba e iba alejndose flotando con una lentitud que revelaba sin lugar a dudas que pese a todos sus balanceos, sus cabeceos y sus guiadas, sus saltos y sus chirridos, el barco estaba casi estacionario en el agua. Pero la rastra haba funcionado y seguira funcionando. El casco se haba liberado de hierbajos. Alguien suspir. Era Wheeler a mi lado, que no miraba al agua, sino a m. Es verdad, no, caballero? Respond con un susurro, entre tanto viento y espuma, ruido, conmocin! Qu es lo que es verdad, hombre? Que estn corriendo un riesgo, no es verdad, caballero? Ha hablado usted con los oficiales, no es verdad, caballero? Aquel individuo me irritaba de forma insoportable. Por el amor de Dios, Wheeler! Tendrs que aceptar lo que pase, igual que todos los dems! Wheeler se march. En el castillo de proa, el seor Gibbs se llev la mano a la frente en gesto de obediencia al capitn y baj. Pas flotando lentamente a nuestro lado un bloque de hierbajos cortados. Pero se acercaba el seor Brocklebank. Haba avanzado con gran cautela y ahora ocup el lugar junto a mi codo que acababa de dejar vacante Wheeler. Una escena digna de sus pinceles, seor Brocklebank. Est usted ofrecindome un encargo, seor Talbot? Yo? Cielo santo! La idea... La seora Brocklebank, que haba venido con su marido, me mir entre los pliegues de la manta de viaje. Seor Talbot, si hubiera menos movimiento, estoy seguro de 158

William Golding Cuerpo a cuerpo que el seor Brocklebank, Wilmot, celebrara pintar su retrato! Ha habido alguna vez una interrupcin ms tonta y absurda? No respond, sino que mir hacia proa, donde se estaba decidiendo nuestro destino. Ello indicar lo preocupado que estaba, y de hecho lo tensos y nerviosos que estbamos todos los pasajeros. No s lo que pensaran los marineros, pero despus de todo son seres humanos y todos ellos tenan vidas que perder. De hecho, cabe juzgar mi propia preocupacin por el dato de que prefer no hacer caso a la seora Brocklebank, pues sta, cuando haca buen tiempo, era muy guapa y yo haba disfrutado con los pocos momentos de conversacin que haba tenido con ella. De hecho, en aquellos das remotos antes de que perdiramos los masteleros... Pero no tiene importancia. Haba reaparecido el sobrecargo, que se haba interpuesto entre el seor Brocklebank y yo. La verdad seor Talbot es que esos sinvergenzas perezosos van muy lentos. Es posible, seor Jones, que no les agrade el posible resultado y que estn aplazando el mal momento. Estn cargados de deudas y son unos disolutos. Qu le puede importar a esa gente el resultado? No sangramos cuando nos pinchan? Explquese, caballero! El seor Brocklebank se acerc un poco ms. El seor Talbot estaba haciendo una cita del Mercader de Venecia. No, no, seor Talbot. No conoce usted a las clases bajas como yo, que me he visto obligado a vivir entre ellas en alguna que otra ocasin. Est de moda hablar de la corrupcin y de los vicios de la alta sociedad. Caballero, eso no es nada al lado de la corrupcin y los vicios de la baja sociedad! No debemos olvidar jams que los viciosos siempre los tendremos con nosotros, como quiz haya dicho algn poeta. Incluso aqu, a bordo... Me han robado, caballero. Mientras yaca en el lecho del dolor... Volvi a surgir la seora Brocklebank. Vamos, Wilmot, habamos convenido en no decir nada del asunto. Por lo que a m respecta celebro que haya desaparecido! Los marineros del cabrestante empezaron a darle la vuelta. Despacio! Charles Summers estaba inclinado sobre la borda y contemplaba la rastra. Ahora ms rpido! Los marineros fueron algo ms rpido. Las cuerdas que yacan blandamente en la cubierta se levantaron ahora de ella y desaparecieron sus distintas cadenas. Del barco, o del cable, o del cabrestante, o de todo ello junto llegaron chirridos y crujidos. Mir por el costado cuando la amurada se levant del agua con su guirnalda de hierbajos y volvi a bajar. Se vea la rastra desde la cubierta hasta las hierbas. No pareca avanzar, pero levantaba chorros de agua. Se produjo una repentina confusin en torno al cabrestante. Los marineros se caan los unos encima de los otros. La rastra se movi. 159

William Golding Cuerpo a cuerpo He visto en pesadillas todo esto y mucho ms que vendra despus, no una vez sino varias. Y lo volver a ver. En la pesadilla la forma es mayor y surge de forma terrible y temible. Mi espritu en sueos teme, al igual que mi espritu en vigilia teme, que una noche esa cosa surgir y traer con ella un cargamento de algas que slo a medias oculte una faz. No s qu faz y ya no oso seguir detenindome en la idea. Pero aquella maana, entre el viento, el aire salado, el barco que se balanceaba y cabeceaba, vi con ojos bien despiertos, junto a la lnea de flotacin demencialmente inestable, cmo surga en medio de las algas algo parecido a un occipucio. Alguien grit junto a mi hombro, un grito horrible, masculino. Aquella cosa surgi, con una carretada de algas formando guirnaldas en torno a ella y sobre ella. Era una cabeza, o un puo, o el antebrazo de algo enorme como un Leviatn. Se balanceaba entre las algas junto con el barco, se elevaba, se hunda, volva a elevarse... Retenida toda! Ahora comprendo que se trataba de una orden absurda e innecesaria... Pues primero los marineros haban cado con el movimiento repentino de la rastra y despus haban huido del cabrestante como si hubieran estado haciendo algo ilegal. Me dicen que los suboficiales utilizaron sus ltigos y que todo el barco estaba sumido en la confusin, de un extremo a otro. Pero yo no vi nada de aquello. No poda mirar a ninguna parte ms que a aquel terrible ser que surga de las regiones ignotas. Su aparicin borraba los inseguros hechos de las profundidades y pareca ilustrar por el contrario lo horriblemente desconocido. Por imposible que sea, pero con un barco que cabeceaba y se balanceaba, el mar estaba donde no poda estar y aquello se elevaba, negro y chorreante, por encima de m. Despus resbal a un lado, dej ver una superficie de alquitrn lleno de algas y de maderas, enorme, como la viga mayor de un edificio, se desliz de lado y desapareci.

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William Golding Cuerpo a cuerpo

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Quieto todo el mundo! Era el famoso rugido del capitn, esta vez tardo pero algo que era necesario obedecer so pena de muerte. Lleg desde el combs. No s cmo haba llegado l all en los segundos durante los cuales yo me haba visto mesmerizado por la aparicin. Incluso nosotros, los pasajeros, advertimos lo imperioso de aquel rugido y nos quedamos inmviles donde estbamos. El capitn Anderson sigui diciendo en voz muy alta: Seor Summers, eso eran restos flotantes atrapados bajo el sobrepi de la verga del trinquete. Mi capitn, la draga haba pasado del sobrepi. Creo que era un trozo de la quilla de balance. El capitn gru: Eran restos flotantes, seor mo! Restos flotantes! Me ha odo? A la orden, mi capitn. Venga conmigo. Los dos oficiales avanzaron hacia nosotros. El capitn Anderson no nos hizo caso, sino que continu dando rdenes: Que la marinera quede dispuesta. Compruebe la bodega. A la orden, mi capitn. El seor Cumbershum... Y despus, mientras suban la escalera, Summers sigui diciendo con voz airada: De hecho, era la quilla de balance, mi capitn. Lo he visto. El extremo de proa debe de haberse podrido y el cable que pasaba por debajo lo acab de aserrar. No, no, seor Summers, no era eso! Y no hable usted tan alto! Creo que en circunstancias como las nuestras en aquel momento, si uno es persona educada y reflexiva, le ocurre algo tan extrao, y quiz a su estilo, tan terrible como el propio monstruo de madera. Existe una costumbre innata de mantener la dignidad que afirma la necesidad absoluta de proclamar a un mundo de fuerza y material ciegos algo como: Soy un hombre. Soy algo ms que una naturaleza 161

William Golding Cuerpo a cuerpo ciega! Ante aquel descubrimiento o aquella orden imperativos, advert que yo estaba buscando mentalmente una palabra o un acto que lo evidenciara. Supongo que a la quilla, sea de balance o de carena, se le puede llamar restos flotantes. Junto a mi hombro, el seor Jones carraspe sin resultado y volvi a intentarlo. No se volvi a mirarme, sino que sigui contemplando el lugar en que haba aparecido y desaparecido aquel pedazo de madera vieja. Cmo puede tratarse de restos flotantes, seor Talbot? Se ha hundido. Me encontr haciendo un gesto prudente de asentimiento. Pero al advertir lo que significaban sus palabras, se me pegaron los pies a la cubierta igual que cuando haba odo el disparo de can, o haca justo un momento ante el rugido del capitn. Consciente de ello, contempl la escena que tena ante m como si buscara algo, quiz un amigo. Ahora los marineros estaban ociosos, pero en silencio. Los emigrantes estaban abarrotados en el interior del castillo de proa, pero en la apertura hacia l eran visibles sus caras plidas. El seor Bent surgi de las profundidades de debajo del castillo de proa, acompaado por el seor Gibbs. Se acercaron por cubierta hacia nosotros, y el seor Bent ajust su paso al de su compaero. En torno a nosotros brillaba el sol, las velas estaban blancas y restallantes, igual que haba estado restallante el seor Bent en todas las dems ocasiones en que lo haba visto desplazarse de una parte del barco a otra. Todas las crestas de aquel mar animado estaban exactamente delineadas y el horizonte estaba tenso como una cuerda bien armada. El seor Gibbs hablaba en un tono de voz como ofendido. Qu esperaban, seor Bent, usted y l? Aunque no haya ms que un perno de parte a parte que est salido, ya es bastante grave. Bueno, clvelo! Qu cree usted que estaba haciendo yo all abajo? Puede que entre agua, pero a partir de ahora no entrar por ah! El seor Jones cambi de postura, como si tambin a l se le hubieran clavado los pies. Volvi a carraspear. Bien, seor Talbot. Por lo menos, yo he tomado todas las precauciones posibles y mene la cabeza admirado. Ya sabe que tengo mis rarezas en ese sentido. Mi bote, ah en la botavara, est provisto de todo lo necesario. Seor mo, yo no tengo bote! No veo que haya espacio en los botes ni siquiera para las mujeres y los nios! El seor Jones asinti lentamente, como si tambin l hubiera advertido ese defecto. Despus, con igual lentitud, neg con la cabeza. El seor Bent baj las escaleras, otra vez a saltos, y avanz igual que si fuera la perfecta personificacin del aire y el viento y el mar brillantes. El seor Gibbs lo sigui como un alma en pena. Despus, en ltimo lugar, vino Charles Summers, plido y pensativo. Lo llam 162

William Golding Cuerpo a cuerpo cuando pas a mi lado, pero pareca estar sumido en alguna reflexin y no me oy. Tampoco el seor Brocklebank, que ahora se me interpona en el camino de regreso a mi conejera. Despus de todo, me lo haban devuelto y estoy seguro de que lo haba dejado en el cajn de abajo. Seor Talbot, no lo habr visto usted por casualidad? Pero la seora Brocklebank lo agarraba de la manga. Vamos, Wilmot, cario, djalo! Desde luego, yo me alegro mucho de que haya desaparecido algo tan horrible! Pasaron chapoteando juntos delante de m hacia el vestbulo. El seor Brocklebank hablaba con esa claridad y ese nfasis tan minuciosos que emplea un hombre a fin de aclarar su propia paciencia y comprensin en circunstancias difciles, especialmente, he advertido, cuando se dirige a su esposa. Estaba en el cajn de abajo, bajo mi cama. Litera, supongo que debera decir, pues jams ha habido una cama tan incmoda, y ahora ha desaparecido. Hay un ladrn y voy a decrselo al seor Summers. La seora Brocklebank, que durante todo el rato haba ido hablando, o ms bien parloteando, como una especie de soprano frente a la voz de bajo de l, prcticamente lo impuls por la puerta de su conejera, que cerr tras ellos. Fui hacia mi propia conejera, la que durante algn tiempo haba utilizado el finado Reverendo James Colley. La vida debera servir su banquete de experiencias en una lenta serie de platos. Deberamos tener tiempo para asimilar, por no decir digerir, uno antes de atacar el siguiente. Deberamos disponer de pausas, no tanto para la contemplacin como para el descanso. Sin embargo, la vida no acta de forma tan razonable, sino que amontona juntos todos sus platos, a veces dos, tres, o lo que parece ser toda la comida en un solo plato. Eso es lo que me haba ocurrido a m, a nosotros. Tratar de informar de lo que sucedi despus con toda la precisin que pueda. Aquel sombro trozo de madera saturado de agua segua, supongo, hundindose hacia el cieno en el que haba quedado depositado Colley con sus balas de can cuando me acerqu a mi conejera, a su conejera. Todava lo veo y trato de modificar lo que ocurri, pero no puedo. Vi que dentro estaba Wheeler. Saba que era Wheeler, aunque por la persiana no se le vean ms que la calva y los dos mechones de cabellos blancos a ambos lados. Despus, cuando abr la boca para decirle que se fuera, con una severa amonestacin por quedarse en mi camarote despus de haberlo limpiado, la cabeza se movi a un lado y se elev. Tena los ojos cerrados y una expresin de paz. Se llev a los labios una copa de oro o de latn. Despus, la cabeza revent y desapareci tras, o con, o antes de, que yo sepa, un relmpago de luz. Despus desapareci todo cuando sali por la persiana una oleada de humo acre. En el ojo izquierdo me dio un golpe, o me haba dado un golpe, algo que me lo llen de una sustancia hmeda. No o nada. No es imposible? Aunque otros oyeron la explosin del trabuco, yo, que la vi, no o nada. 163

William Golding Cuerpo a cuerpo He tratado una vez tras otra de poner en orden lgico lo que vi, pero siempre tropiezo con el hecho de que no haba ningn orden, sino nicamente instantaneidad. La copa de latn que se llev Wheeler a su pacfico rostro era la boca del trabuco del seor Brocklebank, pero aquello no lo llegu a comprender sino ms tarde. Lo que yo experiment fue aquel rostro en calma, la cabeza que estallaba, el relmpago del humo... Y el silencio! Me alej a trompicones de la puerta, apart el humo, trat de apartarme lo que tena en el ojo izquierdo para abrirlo, vi inmediatamente de qu color era aquello que tena en la mano y sal corriendo a la cubierta, al aire libre, llegu al cairel al lado del seor Jones y vomit por encima. Est usted herido, seor Talbot? Le han disparado? En respuesta, me limit a volver a vomitar. Seor Talbot, no dice usted nada. Est usted herido? Qu ha pasado? Me lleg la voz del seor Bowles, el pasante de abogado. Es el camarero Wheeler, seor Jones. Se ha matado en el camarote que actualmente ocupa el seor Talbot. Le respondi la voz calmosa y estupefacta del seor Jones. Por qu, seor Bowles? Lo haban rescatado. Era un hombre muy afortunado. Cabra decir que haba sido el objeto de una providencia especial. Se me doblaron las rodillas. Me hund a cubierta y las voces se desvanecieron mientras una oleada de debilidad me invada. Cuando volv en m estaba echado de espaldas, con la cabeza apoyada en el regazo de alguien. Alguien me pasaba por la cara una esponja con agua fra. Abr el otro ojo y examin un resplandor reflejado en un techo de madera. Era el saln de pasajeros y yo estaba en una banqueta. Por encima de m o la voz de la seorita Granham! Pobre muchacho. Es mucho ms sensible de lo que l mismo cree. Sigui un largo perodo de movimiento pendular. Me di cuenta de que me haban quitado la levita, me haban desabrochado la camisa y desanudado el corbatn. Me incorpor lentamente. El regazo corresponda a la seora Brocklebank. Caballero, creo que debera usted seguir inmvil un rato. Inici lo que hubiera tenido que ser una larga manifestacin de agradecimiento y de excusas, pero la seora Granham tena otras ideas. Caballero, tiene usted que estar quieto. Celia le va a traer un cojn. Trat de levantarme de la banqueta, pero ella me contuvo con una firmeza sorprendente. Gracias, seorita Granham, pero crame si le digo que ya puedo regresar. 164

William Golding Cuerpo a cuerpo Regresar, caballero? Claro, a mi conejera... mejor dicho, camarote! No sera nada aconsejable. Por lo menos, qudese sentado un momento. Lo que yo recordaba mejor que nada era lo que haba tenido en el ojo. Tragu saliva y me mir la mano. Me la haban lavado, pero quedaban unas trazas indefinibles de lo que supongo eran restos de sangre coagulada y algo de sesos. Volv a tragar saliva. Comprend que ya no tena un hogar! Lo que todava me sigue confundiendo es que aquella sensacin de estar sin hogar me impresion ms que cualquier otra cosa y me result difcil contener las lgrimas... Lgrimas por el abrigo de aquella conejera o de otra parecida donde haba pasado tantas horas... Qu estoy diciendo... Tantas semanas y meses de aburrimiento! Pero ahora Zenobia yaca en la litera que haba sido ma, y la de Colley resultaba inconcebible. Supongo que me he desmayado, y sin tener ningn motivo! Seoras, con toda sinceridad... Va mejor, seor Talbot? Era Charles Summers. Estoy muy recuperado, gracias. No es verdad, seor Summers! Seorita Granham, tengo que hacer unas preguntas al caballero. No, seor mo! Crame, seora, que lamento esta necesidad. Pero debe usted comprender que en un caso as las preguntas son oficiales y no se pueden aplazar. Y ahora, seor Talbot, quin lo hizo? Seor Summers, verdaderamente! Mis disculpas, seorita Granham. Bien, seor mo: ya ha odo usted la pregunta. He de repetirla? Cuanto antes la responda antes se podr... Limpiar el camarote de Colley... Es decir, el de usted. Limpiar, seor mo? Eso se dice en tierra. Debera usted haber dicho ordenar a la marinera. Como ve usted, seora, ya se ha recuperado. Bien, seor Talbot. Repito la pregunta: quin lo hizo? Dios mo. Ya lo sabe. l mismo! Lo presenci usted? S. No me lo recuerde! De verdad, seor Summers, debera estar... Se lo ruego, seorita Granham. Slo una pregunta ms. Se haba constituido en el criado de usted. Es posible que haya hecho alguna observacin... Tiene usted alguna idea de por qu lo hizo el pobre hombre? Reflexion un momento. Pero frente a aquel hecho sangriento mis ideas eran triviales y errticas. No, seor. En absoluto. De repente, y como si dijramos de rebote, comprend que estaba totalmente sin hogar. Ay, Dios! Qu voy a hacer? A dnde voy a ir? 165

William Golding Cuerpo a cuerpo No puede utilizar ese camarote, seor Summers! Es imposible! Charles Summers me miraba. Con una horrible sensacin de prdida y una previsin de que aquella sensacin se convertira en un autntico dolor, percib en su rostro un gesto de evidente desagrado. Se me ha ordenado que una vez ms adopte medidas especiales por usted, seor Talbot. Hemos mantenido la cmara de oficiales cerrada a los pasajeros. Despus de todo, los oficiales tenemos derecho a nuestro propio alojamiento. Pero las circunstancias son desusadas, igual que lo es la posicin de usted. Venga conmigo si puede aguantar el movimiento del barco. Le encontrar una litera. Le ruego, seor Talbot, que tenga mucho cuidado! Charles Summers fue el primero en bajar, esperndome de vez en cuando, cuando un balanceo abrupto haca que resultara difcil el descenso. Abri la puerta de la cmara de oficiales y me hizo un gesto para que pasara. Era una sala amplia, con muchas puertas, una mesa larga y diversos instrumentos y objetos que no tuve tiempo ni deseos de examinar. Todo aquello estaba iluminado por lo que supuse era la parte ms baja de nuestros ventanales de popa. Pero aqu podran caber todos los oficiales del barco y no estis ms que t, Cumbershum y Bent! Sin decir nada, abri una de las puertas. La litera estaba vaca y las mantas dobladas dispuestas sobre el delgado colchn. Esto es para m? De momento. Es pequeo. Qu esperaba usted, seor Talbot, A su amigo el seor Deverel le bastaba y a su nuevo amigo al seor Bent tambin. Seor mo, est ideado para un mero teniente, un pobre hombre sin perspectivas, sin esperanzas; ideado quiz para un hombre desplazado de su legtimo lugar por un, un... Mi querido seor Summers! No proteste, seor mo. Por lo menos puedo decir lo que quiera ahora que ha encontrado usted un nuevo amigo al que proteger! Al que, qu? Esa proteccin que en un tiempo me prometi usted, pero que ahora ha retirado, como es evidente por lo... De qu me habla? Aqu hay un error terrible! Nunca le he prometido mi proteccin, pues no tengo medios de otorgarla! El primer oficial emiti una risa breve y airada. Ya comprendo. Bueno, es una forma como otra cualquiera de terminar el asunto. Sea. Entonces l se queda con todo. Me agarr a la puerta y me aferr al picaporte cuando un balanceo amenaz con lanzarme al otro extremo de la cmara. Quin se queda con todo? El seor Bent. Habla usted en adivinanzas. Qu tiene el seor Bent que ver con nosotros? De dnde diablos se ha sacado la idea de que yo puedo conceder el mando de un buque o un destino? 166

William Golding Cuerpo a cuerpo No lo recuerda? O le resulta ms cmodo olvidarlo? Creo que ms vale que se explique usted. Qu he dicho yo que prometiera nada? Puesto que ha olvidado usted lo que dijo, me dara vergenza repetirlo. De una vez por todas, antes de que me estalle el cerebro... No, eso no! De una vez por todas, no quiere usted decirme lo que cree que he dicho? Fue en su antiguo camarote, cuando estbamos preocupados por Colley. Yo dije: Yo no tengo un protector. Usted respondi inmediatamente: No est usted tan seguro, seor Summers. Eso fue lo que dijo usted! Niguelo si quiere! Pero aquello no fue una oferta de proteccin! Fue una expresin de estima, de la amistad que le ofreca sinceramente! Yo estoy tan por debajo de la posibilidad de ofrecer proteccin como crea que estaba usted por encima de ella! No diga ms. Me he equivocado con ambos. Le deseo un da agradable. Seor Summer! Vuelva! Sigui una larga pausa. Para qu, seor mo? Me obliga usted. No tenemos ms que problemas. Y el barco puede hundirse, por Dios! No resultamos ridculos? Pero basta ya de esto. El diario que llev para mi padrino y que usted supone no contiene ms que una descripcin de la injusticia de nuestro capitn... Puede usted leerlo si quiere. Va destinado a mi padrino, que es un noble de mucha influencia en los asuntos de nuestro pas. Leer todas y cada una de las pginas. Llveselo, seor mo, raje usted la lona y lea cada palabra. Yo... Encontrar en ellas todo un panegrico de usted. Apenas puede haber una pgina en la cual su nombre, su conducta y su carcter no se reflejen en trminos de admiracin y, si oso decirlo, de estima y... Afecto. Eso era lo nico que poda hacer por usted y es lo que he hecho. Sigui una pausa todava ms larga. Creo que no nos miramos. Cuando por fin me respondi, lo hizo con voz ronca. Bueno, pues ahora ya tiene ms elementos de juicio, seor Talbot. No merezco su admiracin ni su consideracin. No diga usted eso! Estbamos el uno enfrente del otro, cada uno, como de costumbre, con una pierna extendida y la otra doblndose y extendindose. Pese, o quiz debido a, la enorme gravedad de nuestra conversacin, yo no poda por menos de tener conciencia de un cierto aspecto cmico. Pero no era el momento de sealarlo. Habl el seor Summers. Le vibraba la voz de emocin: Seor Talbot, yo no tengo familia y no me creo inclinado al matrimonio. Pero mis afectos son profundos y fuertes. Los hombres, igual que los cables, pueden soportar hasta una tensin dada. El ver que perda mi lugar en su consideracin, el ver a un hombre ms joven, a un hombre que posea todas las ventajas que a m se me han 167

William Golding Cuerpo a cuerpo negado, lograr en todos los niveles lo que yo jams poda esperar... Espere, espere! Si tuviera usted conciencia de mi mezquindad, de mis tentativas de manipulacin, por no hablar de un amor propio que ahora percibo era... No me puedo explicar. En comparacin con usted yo soy muy poca cosa, y esa es la realidad! Pero me honrara sobre todas las cosas si aceptara usted seguir siendo amigo mo. Dio un repentino paso al frente. Es ms de lo que poda esperar ni merecer. No adopte usted ese aire tan preocupado, seor mo! Estas nubes pasarn. Ha sufrido usted duras pruebas en varios respectos y en gran parte es culpa ma por haber aumentado sus preocupaciones. La verdad es que estoy aprendiendo demasiadas cosas. Hombres y mujeres... Le ruego que no se eche a rer, pero me haba propuesto hacer una observacin prudente y distanciada del carcter de ambos, pero en mi asociacin con usted y con ella tambin y con el pobre Wheeler... Estas lgrimas son involuntarias y resultado de la serie de golpes que me he dado en la cabeza. Le ruego que no les haga caso. Dios mo, un hombre de... Qu edad tiene? Cuando se lo dije, exclam: Slo? A qu tanto asombro? Cuntos aos crea que tena? Ms. Muchos ms. Desapareci de su rostro aquella cortante expresin de distanciamiento, sustituida por otra. Yo, titubeante, le alargu una mano, y l, como el ingls de generoso corazn que es, la tom en las suyas con un apretn emocionante y viril. Edmund! Mi querido amigo! Pese a que yo tena conciencia de que nuestra situacin era algo cmica, en aquel momento resultaba imposible toda reserva, y devolv el apretn.

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William Golding Cuerpo a cuerpo

Postscriptum
Debo dejar constancia en este mismo cuaderno de una explicacin y una excusa por la forma brusca en que termina mi diario. Un posible lector (una amable lectora) podra buscar inacabablemente esa explicacin sin acertar jams con la correcta. El motivo por el que abandon la pluma fue en cierto sentido trivial e incluso vejatorio pero, al mismo tiempo, causa de mucha hilaridad. Ahora que ya estoy a salvo en tierra y que puedo andar normalmente, he empezado a sospechar (aunque parezca poco amable el decirlo) que nuestra hilaridad fue una especie de locura que recorri el barco, como si hubiera tenido razn el seor Smiles, el navegante mayor. Resumiendo. Mientras mi querido amigo Charles Summers y yo estbamos aclarando aquel absurdo malentendido, sali relevado de guardia Cumbershum. Yo no presenci lo que ocurri, pues el suicidio del pobre Wheeler ante mis propios ojos me tena abrumado y me vi obligado a retirarme a la conejera que me haba encontrado Charles y quedarme all mucho tiempo, temblando como si el trabuco me hubiera herido a m, adems de matar a Wheeler. Pero me contaron exactamente lo que ocurri. Cuando Cumbershum bajaba lo detuvo el sobrecargo, el seor Jones. Este, cada vez ms preocupado por sus posesiones a bordo, rog al seor Cumbershum que le concediera unos momentos. El seor Cumbershum contara ms tarde la entrevista a Charles Summers y a los dems oficiales con muestras de gran regocijo: Seor Cumbershum, se lo ruego. Va, a hundirse el barco? Daba la casualidad de que Cumbershum era uno de los oficiales que ms dinero le deban. Le respondi a carcajadas: S, el maldito barco se va a hundir, hijoputa cobarde, y la muerte anula todas las deudas! El resultado no fue el que esperaba Cumbershum. El seor Jones, dominado por su pasin absorbente, se march corriendo y volvi con un puado de pagars, cuyo pago inmediato exigi. Cumbershum se neg, sugiriendo que poda utilizar los papeles para algo que no creo 169

William Golding Cuerpo a cuerpo necesario explicar. El efecto de aquella negativa fue que el hombre cayera en una especie de pnico contenido. Recorri todo el barco, sin hacer caso de los balanceos, que a veces lo ponan en peligro de ahogarse, como si su propia seguridad fuera lo que menos le importaba en el mundo. En cualquier otro hombre hubiera sido un acto de locura, de herosmo o de ambas cosas. Trat de cobrar sus pagars por todo el barco, y en todas partes tropez con una negativa a veces ms dura incluso que la de Cumbershum. Creo que nada, ni la llegada del Rey Neptuno cuando cruzamos el ecuador, ni la funcin que se represent cuando estbamos al lado del Alcyone caus una diversin tan universal y en general beneficiosa. Durante un rato fuimos de verdad un barco feliz! Cuando me recuper de mi extraa incapacidad, o enfermedad, lo que fuera, me toc a m el turno. El seor Jones me present una cuenta muy inflada de bujas y paregrico. Me sent inspirado! Reduje a aquel hombre a la inmovilidad y el silencio cuando le repliqu que no le deba nada. Yo deba dinero a Wheeler, que haba muerto. Estaba dispuesto a pagar a los herederos y derechohabientes de Wheeler en su debido momento. Tras largas expresiones de preocupacin por su parte, el seor Jones record nuestra conversacin anterior: Por lo menos, seor Talbot, va usted a pagarme por el recipiente que me dijo! Recipiente? Para su diario... Para que flote! Ah, ya recuerdo. Pero, por qu se lo voy a pagar? No basta con un pagar? El hombre solt una especie de relincho. Seor Talbot, si no me paga no hay recipiente! Reflexion un momento. Como quiz recuerde el lector, era cierto que haba pedido algo en lo que meter mis escritos para consignarlos a las olas, pero la sugerencia se haba hecho medio en broma, por lo menos. Era tpico del seor Jones recordar la observacin, tomarla en serio y decidir que le significara un beneficio. Se me ocurri una forma de vengar a la Humanidad contra la Inhumanidad! Muy bien, seor Jones, le comprar un recipiente, con una condicin: Que le encuentre usted sitio en su bote! A eso sigui una discusin apasionada. Por ltimo, el seor Jones convino en llevar el recipiente a tierra y encargarse de que se enviara a la direccin adecuada. El primer recipiente que me present era una especie de olla. Cuando vi lo pequeo que era y que estaba hecho de barro, no lo acept. Supngase, seor mo, que usted y su bote quedan destrozados en las rocas. Podra usted reventar como una oveja muerta al sol, y con usted esta olla! La piel del seor Jones empez a adoptar un tinte verdoso. Me vendera un barrilete. Y, qu es un barrilete? Un barril pequeo de madera, caballero. 170

William Golding Cuerpo a cuerpo Muy bien. Cuando lleg el barrilete result ser un barril que haba contenido ocho galones de algn lquido. Qu diablo, hombre! Aqu casi podra caber yo! El precio era exorbitante. Lo reduje a menos de la mitad mediante el empleo, me veo obligado a decir, de aquella altanera que tanto haba desagradado al seor Askew. Y ahora, seor Jones, va a jurar usted que llevar este barrilete a tierra y lo enviar a la direccin exacta, recordando que en este solemne momento estamos ambos cerca de ese juicio eterno que espera a todos los hombres... Santo Dios! Debo reconocer que esta ltima exclamacin no era caracterstica de m, por muy apropiada que fuese entonces. El hecho es que surgieron en mi fuero interno aos de lecciones de religin, miles de servicios eclesisticos y todo el poderoso aparato de la Iglesia, y advert que casi me asestaba un golpe en la cabeza igual que aquel cabo suelto. De hecho, experiment una sensacin de aquel juicio que haba mencionado con tanta frivolidad, y no me agrad. Jrelo. El seor Jones, posiblemente afectado por las mismas sensaciones, respondi con voz trmula: Lo juro. Qu diablo, esto era Hamlet y yo me senta muy incmodo! No poda por menos de sentir que el fantasma de Colley recorra el barco. Bueno... Estbamos en peligro mortal y la imaginacin juega faenas a veces. Y, seor Jones, si sobrevivimos volver usted a comprarme el barril por lo que yo le he pagado... Tengo mis rarezas en ese sentido, ya sabe! Ahora hay que aadir que si el barco se hallaba en un estado peligroso, y yo en uno raro, la compaa constitua un caso todava ms extrao. Como si el seor Jones y Cumbershum hubieran liberado a medias algo entre nosotros que hasta entonces haba estado retenido y confinado, la felicidad de nuestro barco feliz cambi de calidad y se convirti en algo a lo que slo puedo calificar de histeria generalizada. No era algo femenino, como sugiere la palabra. En su aspecto peor y ms grave cabra decir que se trataba de una especie de risa incontrolable por la menor causa. En su mejor aspecto era un sentido peculiarmente britnico del humor, de la diversin. Contena algo de frialdad, de desdn por la vida, incluso un cierto toque de salvajismo. Se me ocurri que en el mejor de los casos podra ser parecido al humor que segn dicen reinaba entre las vctimas del Terror en Francia antes de su martirio. En su peor aspecto tena algo de blasfemo, de humor desencadenado, de disolucin y de furia que estalla a veces en la prisin de Newgate cuando a los infelices all confinados se les da la ltima confirmacin de su destino. Supongo, tambin, que haba hombres y mujeres que rezaban. Pues para entonces ya no haba hombre, mujer o nio que no conociera la gravedad de nuestra situacin. La rastra sac ms hierbajos y aquello 171

William Golding Cuerpo a cuerpo termin, pero no creo que muchos de los pasajeros ni de los emigrantes hicieran mucho caso. Ya lo veamos todo con demasiada claridad. Se acabaron, pues, los esfuerzos por ocultar el estado del barco a todos los que no fueran oficiales de la Armada. Cre que mi propio chiste era ya algo terminado, pero la verdad es que fue en aumento. El seor Gilland, el tonelero, que no cobr nada por sus servicios, desmont las duelas del barrilete y sac la tapa. Met dentro el diario destinado a mi padrino y este mismo cuaderno. Pero no haba comprendido hasta qu punto all se saba todo. Dios mo, casi no hubo pasajero o emigrante que no deseara incluir algn mensaje, algn paquete, algn objeto, un anillo, una joya, un libro, un diario! Algo, cualquier cosa que, fuera lo que fuese, pareciera prolongar con su supervivencia un vestigio de vida. As es la gente, pero si yo no hubiera pasado por aquella experiencia, jams lo habra credo. De hecho, tan general era la demanda de espacio en mi barrilete, que Charles Summers se vio obligado a protestar, aunque de forma amable: Mi querido Edmund! Tienes tantos clientes que Webber, que debera encargarse del resto de la cmara, se ha convertido prcticamente en tu portero! Qu le voy a hacer? Esto se ha convertido en una lata y se me ha escapado totalmente. Ahora eres el hombre ms popular del barco. Si algo hiciera falta para convencerme de la versatilidad de la gente del comn... Hablando por nosotros, la gente del comn... Charles, basta ya de tanta modestia! Todava he de verte hecho almirante! Voy a dar a conocer por todo el barco que se pueden traer papeles al seor Talbot, pero slo durante la primera guardia. As se terminar esto dentro de un da o dos. Se march a continuar sus preparativos para el atortorado. Y as fue como me encontr, sentado como Mateo en la sede de las aduanas dos horas al da. Creo en serio que durante un breve perodo, y antes de que yo lo amonestara, Webber cobraba por admitir a la gente. Al igual que el fantasma de Colley, el espritu del seor Jones se cerna por todas partes. Sin embargo, la inmensa mayora de los que venan eran gentes sencillas. Se dividan claramente en dos grupos. Haba los que se rean y esperaban compartir la broma gastada al seor Jones. Y haba los que venan muy en serio y muy tristes. Ahora pareca como si la raya blanca que se haba trazado en mitad de la cubierta a la altura del palo mayor hubiera desaparecido. Averig que no slo era as, sino que de hecho era una metfora de nuestra situacin! Pero ya hablar de eso ms adelante. Baste decir que mis visitantes eran mltiples y muy variados. Lo mismo podra tratarse de un pobre emigrante, sombrero en una mano y papel en la otra, que de un lobo de mar burln que me largaba una pulgada de su trenza con la esperanza de que yo 172

William Golding Cuerpo a cuerpo estuviera haciendo sudar a ese maldito, caballero. De hecho, mi barril pronto a parecerse a aquella piata que tanto nos gustaba de nios durante las Navidades. Dios sabe que en aquel barco nos vena bien cualquier motivo de regocijo! He de decir tambin que entre las otras frivolidades que surgieron de manera tan absurda de nuestro peligro hubo varias frases hechas. Los miembros de una guardia a los que un suboficial les encargaba recoger un cabo o algo parecido, replicaban como un solo hombre: a la orden. Tenemos nuestras rarezas en ese sentido, ya sabe. Hubo incluso una ocasin..., pero en este caso he de implorar a las damas, pues despus de todo la poesa es el discurso que les conviene y la prosa no les significa nada, debo pedirles que desven la vista de los prrafos siguientes. El seor Taylor apareci muy ruidoso y ms animado todava que de costumbre. No poda parar de rer hasta que le di una sacudida. Conociendo al seor Taylor, yo estaba preparado para escuchar alguna horrible desgracia sucedida a alguien y que a l le parecera de lo ms cmico, pero no. Cuando por fin lo calm y se recuper de mis sacudidas, le ped que me diera la mala noticia. Es una adivinanza, caballero! Una adivinanza? S, seor! Qu...? pero al llegar ah lo divertido del asunto le result demasiado y tuve que volver a sacudirlo. Bien, muchacho, acaba lo que tienes que decir antes de que te tire por la borda. S, seor. La adivinanza es: Qu es lo que le hace moverse tanto al barco? Bueno, qu es lo que le hace moverse tanto al barco? Tuvimos otra convulsin antes de que pudiera responderme: El barrilete de lord Talbot! Dej al muchacho y volv a mi conejera. Si el resultado del peligro era rebajar el barco a ese nivel, pens, no necesita hundirse, porque ya est hundido. Cuando me pas toda una guardia sin un cliente, mand llamar al seor Gilland, el tonelero, y tambin al seor Jones. Una vez que estuvieron ambos ante m, hice que el seor Gilland volviera a colocar la tapa y a juntar las duelas. Les dije que eran testigos de la seguridad del recipiente. Dej la espita abierta, aunque el resto del barril qued sellado. Expliqu al seor Jones que quiz deseara insertar un deseo o una plegaria antes de morir cuando estuviramos hundindonos y antes de que l mismo hubiera abandonado el barco. He de confesar que la broma se haba hecho aburrida. Incluso result una pesadez cuando pens en los nicos restos de Edmund Talbot dando botes por todo el Mar del Sur en circunstancias en que sus posibilidades de llegar al destino deseado eran incalculablemente reducidas. Adems, me encontr repentinamente privado de mis diarios y con nada que escribir ni que hacer, salvo soportar los caprichos y los peligros de nuestro navo, que cada vez era menos marinero. 173

William Golding Cuerpo a cuerpo El lector habr comprendido que yo, por lo menos, sobreviv a la travesa. Pero al igual que cualquier posible lector, cuando yo releo lo que escrib, el final brusco de mi diario (llammoslo libro dos) me preocupaba y me sigue preocupando. De hecho, el calificarlo de diario es emplear el trmino en un sentido demasiado amplio. Es muy posible que un lector atento pueda identificar las ocasiones muy espordicas en las que trat de describir lo que haba ocurrido durante varios das con objeto de actualizarlo. Muchas veces escriba cosas del pasado cuando en aquel mismo momento estaban ocurriendo muchas. Un lapso de tiempo considerable separa el final de mi diario en s de este postscriptum. He sentido tentaciones de evitar el problema del final demasiado brusco mediante la continuacin del diario retrospectivamente, por as decirlo, y hacer como que lo haba escrito a bordo. Pero la distancia en el tiempo es demasiado grande. La tentativa sera torpe. Lo que es ms: sera claramente deshonesta. Todava peor, si fuera posible, la tentativa se vera detectada, pues cambiara el estilo (me complazco en pensar que tengo un estilo, por escaso que sea). Se perdera el carcter de lo inmediato. Cuando releo el libro uno (en el prximo volumen se ver cundo y por qu ocurri) observo que gan mucho con la inclusin de la carta tan emotiva aunque inacabada de Colley. Pues si bien es posible que el pobre hombre no fuera mucho como cura, la forma vvida y fluida en que utilizaba su idioma nativo tena algo de genial, mientras que el libro dos debe basarse en mis propios esfuerzos en solitario, salvo cuando dejo constancia de lo que dijo otra gente. Es cierto, sin embargo, que lo que ahora considero como una ingenua forma de abrir mi corazn a la pgina escrita, no carece de un vigor que yo no sospechaba hasta que lo le mucho despus. Pero volvamos al principio de este prrafo. La adicin de este postcriptum pareca constituir la solucin ms razonable de mi dificultad. Sin embargo, sigue siendo deseable una descripcin ms correcta y ms larga del resto de nuestra travesa. En m recuerdo, el viaje es una cosa nica, con un principio, una mitad y un final. Las aventuras que siguieron no fueron menos, y quiz fueran ms, arduas que las anteriores. La honradez me obliga a prometer una narracin sencilla en alguna fecha ulterior en la cual terminar el viaje, y cuya narrativa ser mi libro tres. No puedo aspirar al talento de Colley, y espero que la rareza y el peligro de los acontecimientos compense la sencillez de la escritura. Existe otra consideracin: Estoy casi decidido a publicar! Entonces quizs estas palabras no las lean slo mis seres queridos, sino un pblico mucho ms amplio. El deseo de publicar es cada vez mayor. Lo que se inici a peticin de mi padrino sigui adelante por una inclinacin ma cada vez mayor y ahora me encuentro con que soy nada ms ni nada menos que un escritor como todos, con todas las ambiciones, aunque no todos los defectos, de esa raza. Eso mismo dije al seor Brocklebank en los das de nuestra mayor hilaridad, confesando que no me senta lo bastante disoluto para la profesin, a 174

William Golding Cuerpo a cuerpo lo cual replic, con su voz podrida como un madero viejo: Seor mo! Siga bebiendo como lo hace y ser usted superior a todos! Huelga decir que en aquella ocasin, al igual que en tantas otras, l haba bebido mucho. Pero, no es posible que un hombre bien educado, de buena cuna e inteligente preste a la profesin algo de la dignidad que nuestros plumferos le han arrebatado? Defectos? Reconozco ambiciones. La de publicar es la menor de ellas! Vamos, amable lector, quin ha escrito jams sin el deseo de comunicar? Suponemos que alguien leer nuestras palabras, incluso cuando las utilizamos para negar su existencia. Ir ms all. Quin ha escrito jams durante mucho tiempo sin hallarse atrado poco a poco por el deseo de cautivar a un pblico? Existe en m, como en todos los escritores, lo que Milton calificaba de esa ltima enfermedad de una noble mente, el deseo de que mi nombre sea ms conocido, de que se me admire ms generosamente, de un mayor inters por el carcter y la personalidad del autor por parte del Bello Sexo. As que, si bien a veces he dicho y muchas veces he pensado que escriba slo para m mismo, son ms las veces que me he preguntado a quin estaba escribiendo: A mi Seora Madre o a Otra o a un viejo amigo de la escuela cuyo rostro recuerdo y su nombre olvido. Tambin me he hallado contemplando complacido los tres esplndidos volmenes de El Viaje de Talbot o El Final del Mundo! Todo esto, pues, como excusas ante un pblico terico que puede haberse sorprendido ante el brusco final del libro dos, pero que quiz se tranquilice y se emocione tanto como yo pueda desear con esta cua de un tercer volumen.

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