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sur le rle des mathmatiques dans la socit daujourdhui Nicolas Bouleau

Durant ces dernires dcennies, la tertiarisation des activits, les proccupations environnementales et le dveloppement de linformatique ont modifi les modalits dintervention des connaissances dans l'activit conomique. Les dcisions publiques et prives se prennent dans des situations complexes o non seulement les points de vue, intrts, systmes de valeurs, divergent et saffrontent, mais o leur expression fait intervenir des savoirs techniques. La modlisation comme outil de reprsentation, danalyse et de prospective devient une langue interdisciplinaire de plus en plus importante. Elle utilise bien sr la physique, les autres sciences de la nature, lconomie et des connaissances spcifiques au problme pos, mais sa nature et ses difficults sont essentiellement mathmatiques. Le principal enjeu de la formation des ingnieurs (au sens large) est de savoir sexprimer dans cette langue et aussi dtre mme de critiquer grce elle dautres discours techniques.

La question " quoi servent les mathmatiques ? " a reu de nombreuses rponses des philosophes, mais il en est une dont il faut parler en premier lieu parce qu'elle domine les autres par le prestige quelle confre cette discipline. Elle sexprime par lapophtegme de Galile : le livre de la nature est crit en caractres mathmatiques. Belle ide. Il sagit dune motion, dune mystique quasi-religieuse. Sans doute doiton smerveiller que les plantes tournent, en premire approximation, sur des ellipses en suivant la loi des aires, que les raies dabsorption des atomes soient proportionnelles des inverses de carrs de nombres entiers et constituent les valeurs propres dun oprateur auto-adjoint, etc. Cest une grande motivation que les mathmatiques pures fournissent des ides qui perfectionnent notre compte rendu du monde naturel. Mais ce nest l quun versant trs partiel des enjeux des mathmatiques. En restant dans labstrait, on chappe difficilement aux ornires de pense inities par Galile et dans lesquelles on est pass et repass ensuite. Aussi prendrai-je immdiatement des exemples qui mneront le dbat vers des registres moins convenus. Dabord une comparaison. Dans la seconde moiti du xixe sicle, les ingnieurs disposent de mathmatiques conceptuellement trs avances pour calculer les pices des machines, les effets thermiques et lectriques, mais ils ne savent rsoudre les problmes numriquement que dans des configurations gomtriques particulires avec des fonctions spciales et des changements de variables astucieux. Au xxe sicle, grce la notion despace de Hilbert et plus gnralement despace fonctionnel, les fonctions sont traites comme des points avec des coordonnes et lingnieur sait construire pour tous les problmes de la physique des algorithmes de rsolution qui seront populariss par linformatique, notamment sous la forme des programmes aux lments finis. On ne cherche plus tant une formule explicite qui a le droit de figurer dans le Livre de la Nature, quun procd effectif et approch pour une situation quelconque. Dun point de vue philosophique, la beaut sest dplace. Elle rside
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maintenant dans la gnralit et la puissance du langage (ici de lanalyse fonctionnelle) pour aborder les situations les plus varies. Ceci nest pas propre au cas des problmes aux limites. Dans les annes 1930, la thorie de linformation de Claude Shannon et la thorie des processus stationnaires de Norbert Wiener laborent un langage plus riche qui dbouche sur de nouvelles procdures oprationnelles en traitement du signal. Les techniques se modifient pour la fabrication de dispositifs de filtrage des bruits, dautomatismes de rgulation et donc des comptences et des mtiers apparaissent, fonds sur ces nouvelles sciences de lingnieur. On pourrait citer de mme le calcul stochastique dans la seconde moiti du xxe sicle. Avec le dveloppement prodigieux de linformatique, ces dernires dcennies, les nouvelles possibilits dexpression se traduisent, et cest mes yeux un phnomne historique majeur, par de nouvelles capacits agir. On entre dans lre de la modlisation. Celle-ci ne se limite pas la mise en uvre de reprsentations ou dalgorithmes puiss dans le corpus mathmatique, elle modifie profondment la nature mme des pratiques sociales dans les champs les plus divers. Regardons de plus prs lexemple du gnie des matriaux qui illustre bien limportance et la difficult du dialogue entre les acteurs. Dun ct les laboratoires proposent de nouveaux matriaux. Ils sont proches des tablissements denseignement suprieur et disposent de savoirs thoriques. Par application de certains effets physiques, de nouvelles synthses chimiques ou encore par la mise en uvre de certains appareillages, ils fournissent des corps aux caractristiques innovantes. Dun autre ct, lindustrie sappuyant sur le march, attend la solution de problmes mal rsolus. Les Amricains disent " sciences push and markets pull ", les sciences poussent et les marchs tirent. Plus prcisment la science fournit des solutions en attente de problmes alors que la technique et le march posent des problmes en attente de solutions. Il est incontestable que lapparition dun matriau aux proprits nouvelles, tel que la recherche est capable den produire, un gel de silice par exemple, viendra modifier le jeu des questions-rponses dans lvolution technique. Ainsi ce double mouvement est une dialectique ncessaire de linnovation, il prend du temps. Des matriaux peuvent dormir plus de dix ans sur les tagres des laboratoires avant de participer un processus de dveloppement industriel. Les cristaux liquides sont rests longtemps des curiosits avant quon en fasse des thermomtres chromatiques et des affichages de montre puis dordinateur. La modlisation se rvle un outil de dialogue et un langage prospectif. Les laboratoires, en plus dexpriences matrielles qui restent, par nature, coteuses et limites un choix de tempratures, de concentrations et autres caractristiques des dispositifs, laborent des modles des matriaux tudis. Ces modles sont
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simplement des critures informatiques de reprsentations mathmatiques des proprits des corps conformes aux lois physiques, simplifiant ventuellement certains aspects considrs comme secondaires, afin que les rsolutions dquations et lalgorithmique se droulent assez rapidement pour quon puisse observer les rponses du " matriau " aux actions quon lui fait subir. Lavantage davoir un tel modle est quon peut maintenant faire varier les paramtres constitutifs du corps tudi, les proportions des mlanges, les tempratures de changement de phase, les constantes dilectriques, les lois rhologiques, voire mme, pourquoi pas, les constantes physiques telles que la constante lectrostatique 0 ou la constante de Planck h afin de rendre plus apparent tel effet lectrique ou quantique. On est alors presque dans la fiction. Mais le dialogue peut sengager. Parmi ces corps virtuels, dont certaines proprits sont hypertrophies, lindustriel peut dceler des ides pour aller au-devant de la demande. On a une piste, vers un objet caricatural certes mais susceptible damlioration et de modifications. les chercheurs et les entreprises peuvent envisager des tapes dans linvestigation, solliciter des aides publiques pour les atteindre, une comprhension mutuelle slabore qui permet chacun de percevoir mieux les obstacles qui simposent lautre. Les laboratoires de recherche universitaires sont dots maintenant de puissants moyens informatiques et lactivit de modlisation y est devenue prpondrante, surtout parmi les jeunes durant la thse et le post-doctorat. Elle est essentiellement mathmatique : rsolution des problmes physiques faisant souvent intervenir des quations aux drivs partielles, linaires ou non linaires, par des mthodes numriques danalyse fonctionnelle, de simulation probabiliste (mthode de MonteCarlo) ou de reprsentation par des familles de fonctions simples (fonctions splines, ondelettes, etc.). videmment cette mathmatique est le plus souvent mise en uvre par des physiciens, des chimistes, des ingnieurs et autres praticiens. On pourrait prendre aussi bien lexemple de leffet de serre et du changement global et plus gnralement la question des outils de la dcision collective en matire denvironnement, dtudes dimpact, etc. Ce qui apparat partout, cest que les mathmatiques ninterviennent plus ni comme le pensait Galile ni comme limaginaient les penseurs issus des Lumires tels que Comte, Mill, Renan, Claude Bernard que lon a coutume dappeler les modernes. Les savoirs ne descendent plus de la thorie vers laction ainsi rationalise. La situation est presque retourne : les hommes, les entreprises, les lobbies agissent en se servant au mieux de leurs intrts de langages hybrides partiellement formaliss qui senracinent plus ou moins dans les connaissances objectives pour laborer des dossiers les plus convaincants possibles auprs des clients, des actionnaires ou des autorits. Ceci nous laisse entrevoir une autre faon de concevoir les mathmatiques aujourdhui. Jaborderai cette question en partageant mon propos en deux parties. La premire consiste tirer les enseignements de la modlisation pour comprendre le rle des
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mathmatiques comme discipline dexpression. Ce sera la partie la plus importante. Dans la seconde, jaborderai la place de la pense critique vis--vis de la modlisation, ce qui est un enjeu de socit qui dpasse les mathmatiques mais o elles subissent particulirement leffet de certaines ambiguts. I. La modlisation et le rle des mathmatiques comme moyen d'expression Il convient d'abord de revenir sur la forme que prend le modernisme en mathmatiques afin de donner plus de clart et de contraste notre discussion. Le terme " moderne " na pas le mme sens en histoire des ides et en mathmatiques, mais les deux acceptions sont lies. La seconde est la forme particulire prise par la premire dans une discipline ayant son dveloppement historique spcifique. On situe gnralement la priode moderne en mathmatique du dbut du xixe sicle la fin de Bourbaki, cette fin tant en soi une question dbattre. Mais luvre monumentale de Bourbaki marque le paysage mathmatique dun point de vue si net et si tranch quil devient une rfrence pour toute rflexion ultrieure. Pour aller vite lessentiel, on peut voir Bourbaki comme un contre-projet vis--vis du logicisme dsincarn des Principia Mathematica de Whitehead et Russel, o il ny a quasiment pas de mathmatiques. Dans la ligne des critiques de Poincar, de Cavaills et de Lautman, il sagit dembrasser vraiment les mathmatiques pour ce quelles sont : faites dides. Au slogan de Russell " Toute mathmatique est logique, une des plus grandes dcouvertes de notre ge " ils opposent la remarque dAndr Weil que la logique est lhygine du mathmaticien, mais quelle ne lui donne pas sa nourriture. Do le travail sur les structures pour donner aux arguments le plus large champ, do le trait qui aborde tous les grands domaines de la pratique mathmatique, do aussi le rve unitaire, personnalis surtout par Jean Dieudonn, de proposer la bonne faon de penser toute la mathmatique. Avec ce regard, la pdagogie des maths modernes dans les lyces et collges apparat comme une imitation de Bourbaki, rate pour maintes raisons, qui fait retomber chez Russell. Le trait le plus marquant du modernisme tel que Bourbaki le rvle est cette approche unitaire : que le sens de chaque notion soit le mme pour tous, (et, dans le secondaire, que chaque lve nutilise pour raisonner que ce qui a trait lappartenance dun lment un ensemble, lexclusion de tout autre intuition). Or ce nest pas ainsi que les mathmatiques se sont relies historiquement aux autres sciences et que les notions se sont charges de sens. Que peuvent tre au contraire des mathmatiques sujettes une pluralit dinterprtations ? Abandonner lunit nest certainement pas dtriorer les mathmatiques mais plutt les enrichir, non pas revenir des particularits qui limitent la porte des raisonnements mais ouvrir des mthodes et des fils
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conducteurs non classiques. Par rapport au platonisme, tel que Ren Thom le prsente trs clairement, o lintuition accde des objets idaux qui sont imparfaitement dcrits par des formalismes comme des cartes locales dcrivent une varit, la philosophie pluraliste considre au contraire que toute situation mathmatique peut tre lue ou comprise, de diverses faons, selon de multiples intuitions qui sont autant de lampes pour clairer la complexit. Si lon y prte concrtement attention, lintuition est locale. Il ne faut pas sillusionner par idalisme : une bonne intuition, comme une lanterne, nclaire bien quune partie de la fort. Lorsque Lagrange interprte la tangente une courbe comme une droite la coupant en deux points confondus, il ouvre des voies nouvelles vers la gomtrie algbrique, mais cette dfinition de la tangente ne stend pas aux courbes qui ne sont pas analytiques. Lorsque lon interprte les probabilits par des masses positives, cette analogie mcanique permet de penser lesprance comme un centre de gravit, ramne la mthode statistique de lanalyse en composantes principales la recherche daxes dinertie, et permet dtablir facilement certaines ingalits, mais on narrivera pas interprter ainsi lindpendance. La thorie du potentiel est un exemple historique typique o la polysmie apporte par les interprtations successivement dcouvertes a t source de rsultats mathmatiques nouveaux importants. Les questions relatives aux fonctions harmoniques, aux potentiels en 1/r, qui sinterprtaient classiquement par la thorie de la gravitation de Newton ont t grandement renouveles lorsquon a dispos de linterprtation lectrostatique. Le problme de lquilibre, les potentiels en double couche, les diples sont devenus des notions naturelles, lide de conducteur donnant place la notion de capacit fut le germe dun outil rcent dune puissance remarquable, difficilement imaginable en thorie newtonienne. Linterprtation en termes de thorie de la chaleur donna quant elle un sens direct au problme dit de Dirichlet et fit apparatre le lien avec les semi-groupes doprateurs. Et puis on dcouvrit au vingtime sicle une quatrime interprtation, probabiliste, fonde sur le mouvement brownien grce laquelle Doob tablit une proprit du rapport de deux fonctions harmoniques positives lorsquon sapproche de la frontire quil ne parvint dmontrer sans loutil probabiliste quun an plus tard. Dune faon gnrale, les travaux du pass ne sont pas dpasss par linterprtation ensembliste, ils rivalisent avec elle avec succs dans bien des questions et on peut dire aujourdhui que les interprtations issues de la physique, de la mcanique et des jeux de hasard dominent de plus en plus les recherches rcentes. Une image philosophique diffrente la fois du platonisme et du structuralisme mrite dtre ici mentionne. Elle est ne chez les logiciens qui savent, depuis Lowenheim et Skolem (1915-1920), que les systmes formels utiliss en mathmatiques ont plusieurs interprtations non quivalentes. la suite de travaux de thorie de la dmonstration, a t dgage une correspondance, sorte de dictionnaire, entre des notions de programmation informatique et des notions de dduction
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mathmatique, la correspondance de Curry-Howard, tout fait fascinante en ellemme, vritable provocation philosophique. Tirant les enseignements de ces ides, Jean-Louis Krivine propose une interprtation du rle du mathmaticien. Alors quen informatique, les programmes crits en langages de haut niveau (tels que Pascal, C, etc.) qui sont proches des termes mathmatiques eux-mmes sont traits par un compilateur qui en donne un code binaire excutable par la machine mais incomprhensible facilement, le cur du travail du mathmaticien consisterait faire linverse : partir dun code et de son action sur la machine, trouver un langage qui reste en relation de rigueur avec la situation et qui soit comprhensible. Cest limage du mathmaticien dcompilateur. Elle est intressante plus dun titre, dabord parce quelle clarifie le problme philosophique fameux du rapport de lhomme et de la machine, mais aussi parce quelle met au centre de llaboration mathmatique la dcouverte dinterprtation. Mais venons-en la modlisation qui est lobjet principal de notre propos. Distinguons en premier lieu modle et modlisation. Le terme de modle est arriv en franais de litalien la Renaissance. Il dsignait originellement celui ou celle qui pose dans latelier du peintre ou du sculpteur ainsi que les maquettes de bois accompagnant les plans pour faciliter la conduite des chantiers des difices dlicats tels quen sont conservs pour le dme de Florence de Brunelleschi. Puis le mot sest vu associer lide dexemplarit, petites filles modles, ouvriers modles, etc. Dans la science cependant, il prit le sens particulier de schma simple qui fait comprendre, proche du paradigme de Kuhn, modles de latome, modle dEhrenfest, puis, la simplicit tant finalement affaire relative, modle standard en physique quantique, etc. Par modlisation nous entendrons quelque chose dassez diffrent : la construction dune reprsentation pour laction et la dcision qui nutilise pas uniquement le langage ordinaire. Cest donc trs gnral, et ce nest pas li une dmarche scientifique ncessairement. Nous avons lesprit typiquement les dossiers que ralisent les ingnieurs qui, le plus souvent, ne disposent pas dune thorie gnrale comme cadre de leur action. La modlisation, en ce sens, prsente trois caractristiques qui font mieux apparatre ce dont il sagit. Dabord une modlisation est inscrite dans un site social. Elle est faite par quelquun (un bureau dtude, un laboratoire de recherche, une entreprise, un groupe de pression, une association, etc.) pour quelquun (le commanditaire, un comit de dcision, une entreprise, une collectivit locale, un Etat, etc.) et concerne un lieu gographique, conomique prcis. Bien sr on peut aussi faire des modlisations comme a, en blanc, comme on peut sentraner rdiger des textes pour lexercice de la langue, nous y reviendrons, de la mme faon quon peut faire des projets darchitecture sur le papier
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pour apprendre ou pour les revues dart, mais il nen reste pas moins que les projets intressants sont ceux quon discute pralablement leur ralisation. Que la modlisation soit penser en situation modifie compltement les critres par rapport une dmarche qui serait de connaissance scientifique : le cas des modles de trafic est rvlateur cet gard : pour rendre compte du dplacement des vhicules dans une agglomration, lingnieur dispose dune hirarchie de modles des plus grossiers aux plus fins : modles dits " origine-destination " qui ne retiennent que le nombre de dplacements dune zone une autre de la ville, modles hydrologiques qui voient le trafic comme un liquide qui ne peut lcouler que si les voies sont de capacit suffisante, modles particulaires o les vhicules sont individualiss et les calculs mens en rseaux de files dattente avec des lois de comportements pour les dplacements. Entre les modles grossiers qui sont faciles calibrer avec les mesures disponibles et les modles fins qui ont tellement de fonctions inconnues quils ncessiteraient des mesures trs coteuses, lingnieur ne peut choisir que sil sait qui va servir le modle. Sil sagit daider un organisme de planification, les modles origine-destination suffiront, sil sagit de grer les feux rouges dun quartier des modles spcifiquement travaills seront ncessaires. Atteindre dans un modle la ralit ultime du trafic est illusoire : une proportion significative et inconnue dautomobilistes a des informations sur le trafic dans lequel ils se trouvent. Seconde caractristique, la modlisation utilise un langage hybride. Cette langue semi-artificielle des dossiers techniques qui est constitue de langage ordinaire, de langage des sciences et de ces corpus qui ont une grande valeur pragmatique, les sciences de lingnieur, acoustique, gotechnique, hydraulique etc., o lon rencontre des termes spcifiques mi-intuitifs mi-scientifiques qui, malgr leur imprcision, rendent un immense service concret, tel que " crue dcennale " par exemple. On doit mentionner ainsi lusage des sciencettes, constructions thoriques simplifies (ou asymptotiques) qui, quoique fausses et reconnues telles, sont universellement utiles : la R.d.M. (rsistance des matriaux), loptique de Gauss, la houle linaire dAiry, le monde probabiliste gaussien (o tout est linaire), etc. Par le simple fait que la modlisation utilise en plus du langage ordinaire des symboles issus directement ou indirectement des sciences, les mathmatiques y jouent un rle fondamental : elles sont le lieu de pense o lon peut valuer que deux modlisations reviennent au mme, ou sont un cas particulier lune de lautre, etc. Lanalyse smantique de la modlisation relve des mathmatiques pour une part importante, souvent cruciale. Enfin la modlisation prsente une troisime caractristique, qui la distingue encore plus nettement des thories scientifiques idales : la sous-dtermination. videmment, il y a plusieurs faons de modliser, on peut prendre la situation sous divers angles de vue, nous lavons dit pour le trafic, mais il est une indtermination beaucoup plus profonde quil est bon davoir prsente lesprit pour ne jamais prendre une
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modlisation pour argent comptant. On philosophiquement et par des exemples concrets.

peut

aborder

ce

phnomne

Philosophiquement, cela prolonge luvre de Willard Van Orman Quine (1908-2000), logicien-mathmaticien, ayant particip aux heures glorieuses de la logique, auteur de traits de rfrence (Mathematical Logic) et de travaux de recherche originaux (New Foundations). Quine sest tourn ensuite vers la philosophie et a tent de tirer la leon des dcouvertes de la logique mathmatique sur les systmes formels pour ltude des langues ordinaires. Il argumente que la situation ne saurait tre meilleure dans les langues naturelles quen mathmatique par trois principales thses : la relativit de lontologie, lindtermination de la traduction, la sous-dtermination des thories par lexprience. Au demeurant, de nombreux modlisateurs se sont rendus compte du phnomne de sous-dtermination indpendamment de Quine, Henri Atlan notamment. Souvent on dispose de plusieurs familles de modles, chaque famille se prsentant comme une thorie en accord avec les faits dobservation et ayant pourtant des implications diffrentes. Par exemple pour modliser les crues dun fleuve il y a des familles (sries temporelles), indfiniment perfectibles si des mesures nouvelles sont obtenues, et incompatibles si on considre pour lune les hauteurs deau et pour lautre les dbits. Le phnomne est gnral. Comme on ne dispose que dun nombre fini de mesures, les thories qui prtendent que telle grandeur est un polynme, ou une somme dondelettes, etc., sont irrfutables. La situation popprienne o une exprience permettrait de rejeter une thorie, est lexception. Les situations quiniennes sont les plus frquentes en modlisation : plusieurs modlisations concurrentes peuvent rester en lice malgr les tests exprimentaux les plus svres quon fera. En rsum, une modlisation est inscrite dans un site socio-conomique, elle utilise une langue mlange de symboles, elle est sous-dtermine par les faits. Les procdures de validation ne font que rejeter les invraisemblances les plus nettes, une modlisation est fondamentalement une interprtation dune situation, une tentative de rationalisation, une parmi dautres possibles et imaginables. Ds lors, vient sur le devant de la scne une conception langagire des mathmatiques par la modlisation. Mais non en tant que langage entre lhomme de science et le monde, en tant que langage entre les acteurs sociaux, entre les entreprises, entre les ONG et le modlisateur du climat, entre les experts de Bruxelles et les producteurs de dchets, etc. cet gard, il est trs significatif que le texte officiel du ministre de lducation nationale sur les mathmatiques au collge distingue trois finalits : A. les mathmatiques comme discipline de formation gnrale B. loutil mathmatique
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C. les mathmatiques comme discipline dexpression. Les deux premires sont classiques mais restent trs importantes. Tout le secondaire est lacquisition dun langage mathmatique central, indispensable pour la plupart des orientations professionnelles et pour la libert de lindividu dans le monde actuel o la technique a si grande part. Le vocabulaire que fournissent les notions enseignes constitue un outil de grande ncessit quil faut savoir manier. La troisime finalit est beaucoup plus originale et mme surprenante a priori " Les mathmatiques participent lenrichissement de lemploi de la langue par les lves, en particulier par la pratique de largumentation. Ainsi que dautres disciplines, les mathmatiques ont en charge lapprentissage de diffrentes formes dexpression autres que la langue usuelle (nombres, figures, graphiques, formules, tableaux, schmas) ". Il sagit l de la plus grande nouveaut par rapport lesprit unitaire des maths modernes. Elle laisse entrevoir une vision des mathmatiques fort intressante o celles-ci fournissent des " mots " nouveaux au langage ordinaire pour sexprimer. Entamer une telle pratique est possible au collge, cela devient essentiel au lyce et ensuite. Il ne faut pas toutefois sous-estimer la difficult. Lexpression dans le langage hybride, semi-artificiel de la modlisation qui mlange des propos dans la langue de Balzac, des symboles, des chiffres et des dductions, reste un exercice dlicat et insuffisamment pratiqu mme dans les coles dingnieurs. Je voudrais citer quelques activits dans lesprit de cette troisime finalit des mathmatiques comme moyen dexpression, en mexcusant auprs des enseignants qui, bien sr, ont dj fait, ici ou l, ce genre dexpriences et qui pour certains, je le sais, sont alls bien au-del. La rsolution par traduction permet de relativiser la puissance des formalismes. Elle est illustre en premier lieu par la gomtrie analytique qui permet daborder graphiquement des problmes numriques ou de rsoudre par le calcul algbrique des questions gomtriques. Les thmes se prtant lexercice de traduction sont nombreux. Le calcul propositionnel maintenant abord pour introduire linformatique sy prte grce linterprtation ensembliste (intersections et runions) et celle des circuits lectriques en srie ou en parallle. Le calcul des probabilits peut tre abord trs tt dans le cas dun nombre fini dvnements. Il se prte des traductions avec le calcul barycentrique. Ds quon peut les aborder les transformations gomtriques (homothtie, inversion, etc.) sont par nature des traductions grce auxquelles on peut tenter de simplifier des problmes. Linitiation linterprtation peut contribuer restituer une juste place aux mathmatiques dans lopinion. Par exemple une transformation ponctuelle du plan tant donne par la forme analytique de son rsultat sur le point (x, y), on demande de dcrire la transformation et ce quelle donne dobjets gomtriques connus. Vers la fin des tudes secondaires, les lves ont aujourdhui des notions de programmation sur ordinateur. Un exercice extrmement instructif est de dcrire en franais ce que fait
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un programme non comment, quon peut exprimenter sur machine et dont on a le texte. Suivant les procdures choisies, qui peuvent tre simples et se relier divers thmes mathmatiques, ce type dactivit peut prendre des formes varies et divers niveaux. Il a limmense vertu dastreindre les lves sexprimer en franais pour dire des choses rigoureuses, ce qui est bien sr excellent. Est-il possible ds le secondaire daborder ne serait-ce que comme sensibilisation le domaine de la modlisation ? Mme si son niveau naturel est celui des filires scientifiques du suprieur, elle est un tel enjeu de socit quil est important de familiariser les lves lide de reprsenter grce des outils mathmatiques et communiquer avec ces reprsentations. Une voie possible est dutiliser les fonctions de variables relles qui sont le principal langage connu des lves au lyce et de les exercer lapproximation : une fonction f0 tant donne par sa valeur en chaque point dun intervalle (elle a t par exemple programme sur ordinateur) dont lexpression analytique (ventuellement complique) est inconnue des lves, il leur est demand de fournir une bonne approximation f1 de cette fonction, la dfinition de la fonction f1 devant tre correcte et utiliser un vocabulaire impos. La fonction f1 est le modle ralis par chaque lve. On peut corriger lexercice en estimant laire de | f0 f1 | sur lintervalle, ce qui fournit une valuation de la qualit du modle mais il est aussi intressant dapprhender la valeur communicante de chaque modle : on ramasse les formulaires remplis et on les redistribue dans un autre ordre. Chaque lve procde alors la comparaison de f0 avec la fonction f1 dcrite par un autre quil doit comprendre. Ce type de travaux pratiques peut faire lobjet de spcifications varies, il faut videmment ladapter au niveau des lves. On peut ventuellement itrer le processus en faisant approcher la fonction f1 dans un autre vocabulaire de fonctions ce qui donne la fonction f2, etc. Il est important de faire rdiger des conclusions. L'enseignement de la physique, et aussi de la chimie et de l'conomie, fournit videmment d'excellentes ressources mises en situation, largement exploites par les enseignants de ces disciplines avec lesquels des rapprochements sont utiles. Lexercice de modlisation est lquivalent pour les mathmatiques de la rdaction pour les lettres : savoir utiliser un langage pour dcrire une situation. La difficult dans le secondaire vient du fait que le vocabulaire disponible est assez restreint, on ne peut donc y envisager quune ouverture en activit daccompagnement. Mais tel nest plus le cas ds les premires annes de lenseignement suprieur o la matrise de la programmation dune part, lintroduction de notions de probabilit et de statistiques dautre part ouvrent un champ immense la modlisation, largement exploit dailleurs dans la pdagogie des formations dingnieur. Il est encore un autre entranement trs formateur sil est soigneusement mis en uvre : lanalyse mathmatique de textes scientifiques. Il consiste partir de textes de physiciens, de chimistes ou dconomistes du pass, choisis en fonction des connaissances des lves, de leur faire expliquer en langage moderne ce que font ces auteurs, quel problme ils se proposent de rsoudre et comment. Cest lanalogue de lexplication de textes littraires mais sur des crits de savants ou dingnieurs.
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videmment une telle analyse peut vite devenir trs difficile si les questions sont scientifiquement dlicates et la symbolique par trop dsute. Les historiens nanmoins, ont fait une bonne part du travail de tri. Ce genre danthologie peut accueillir des auteurs clbres comme Pascal, Condorcet et mme Archimde dont certains passages sont exemplaires, mais on a trop tendance se focaliser sur lexcellence mathmatique. Je considre plus pertinent, plus instructif du fonctionnement social vritable, dtudier des crits plus ordinaires pris dans les calculs conomiques du xixe sicle (je pense Jules Dupuit et Cournot), dans les rglements techniques (par exemple la circulaire Caquot sur la pente des gouts) ou de sant publique, etc. La modlisation est un si vaste champ quaucune pdagogie ne peut prtendre lembrasser compltement. Dj le langage ordinaire ncessite un apprentissage patient qui va de pair avec le dveloppement dune pense plus fine et plus exigeante. Disposer en plus des moyens dexpression de la chimie, de la physique et des mathmatiques, etc., ne simplifie pas la tche, bien au contraire. Mme pour un adulte, lusage de plusieurs registres de connaissance, de plusieurs disciplines au sein dune mme argumentation, revient assumer plus de risques dimprcision, derreur ou de fautes par ignorance. Aussi les modlisations, le plus souvent, sont des laborations collectives (par un bureau de conseil, un laboratoire ou un service dune entreprise) et prennent la forme de constructions normes, voire dmesurment gigantesques, soit quelles rsultent de perfectionnements, de corrections par adjonctions de branchements, au fil du temps, soit que le but inavou soit dchapper la critique devant lnormit de la tche de dconstruction envisager. Il est impossible de discuter de modlisation et de son enseignement sans aborder le grave problme de la pense critique, qui prend aujourdhui une importance philosophique dcisive. Je crois que notre poque a besoin que la critique ne reste plus lapanage des littraires. II. Pense critique et modlisation Il convient d'abord de bien distinguer deux sortes de critiques : la critique purifiante et la critique engage. videmment, la science ne cesse de se critiquer elle-mme. Il sagit du processus hypothtico-dductif confront lexprience qui labore les savoirs scientifiques et les perfectionne. Les scientifiques, disons pour tre concret les quipes universitaires, critiquent galement les modlisations. Mais il sagit le plus souvent dune critique purifiante qui vise constituer des connaissances plus objectives, des reprsentations plus universelles pour les incorporer des corpus enseignables. Cest ce dont soccupent les pistmologues : aussi bien Ernst Mach, Duhem, Bachelard, Popper, Kuhn, que Feyerabend. Ils tudient la question : comment constituer des savoirs desquels on soit fond dire quils appartiennent la science.

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Au demeurant lautre processus, celui des retombes de la science vers le social, est plus proccupant et certainement plus difficile comprendre. Du point de vue de la connaissance scientifique, il sagit dun processus implicite qui a fait dire Heidegger, et dautres sous des formes voisines, " la science ne pense pas ". Il est vrai que pour le directeur dun laboratoire de recherche, toute trouvaille, tout produit nouveau, tout procd ou logiciel est prcieux. Il considre que tt ou tard cela rendra service lhumanit et quil sagit l dun problme second. Il nest pas matre des msusages qui seraient faits ensuite de linnovation. Plusieurs auteurs ont abord rcemment ce problme. Jen citerai trois trs brivement. Dans son ouvrage, Le Principe Responsabilit, Hans Jonas se place du point de vue de lavenir de lhumanit. Il analyse le retournement qui sest produit du prcepte de Kant " tu dois donc tu peux " en une sorte dadvienne que pourra quant aux consquences de la technique quon peut formuler ainsi " Tu peux, donc tu fais, donc tu dois ". Jonas considre que le laxisme actuel met lhumanit la merci de fous et de joueurs qui prfreraient le geste panache (comme Nron faisant brler Rome) la routine. Au demeurant cette grande mtaphysique un peu dramatise ne dbouche pas sur des propositions concrtes. Ulrich Beck dont le livre Risiko Gesellschaft, trs cit et disponible dans de nombreuses langues, vient seulement dtre traduit en franais adopte quant lui une dmarche plus sociologique et analyse linnovation industrielle et la recherche scientifique dans leurs rapports avec la production de risques et la rpartition de ceuxci parmi les usagers. La primaut tant un avantage dans linstitution scientifique et dans la comptition conomique, il se produit une volution sociale implicite qui pallie les risques par dautres faits accomplis, ce quil exprime, en rejoignant lcole londonienne dAntony Giddens, par le concept de " reflexive modernization ". Il dbouche sur des esquisses dorganisation institutionnelles en matire de gestion de linnovation et de progrs technique qui sont videmment laboutissement le plus difficile de ce type de rflexion. Cest ce point sur lequel Bruno Latour tente de poser des principes nouveaux (Politiques de la nature, comment faire entrer la science en dmocratie) quant laccueil dentits (produits, mthodes, procds) nouvelles et les procdures du vivre ensemble o libert se conjugue davantage avec responsabilit et dcision collective. Ces auteurs, entre autres, montrent quil faut en finir avec la confusion entre la science purifiante et les passages lacte techniques sous leurs diverses formes. La modlisation joue un rle cl dans cette ambigut parce quelle se prsente trop volontiers sous les habits de la science. Il ny a en gnral pas dautre moyen pour dvelopper une critique engage de la modlisation que d'utiliser la modlisation ellemme.

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Pour ce faire, on se heurte demble une difficult quil serait funeste de sousestimer : le phnomne des ornires de pense. Revenons un instant sur les procdures de validation qui sont destines " caler " le modle sur la ralit quon apprhende par des mesures. Aussi svres soient-elles, ces oprations font rester dans le mme type dapproche du problme. Quil sagisse didentification, de simulations partielles, sur machine ou par maquettes, ou de mthodes plus savantes dites dassimilation, etc., une validation bien mene rapproche au mieux les ides et ces donnes en restant dans la mme famille dinterprtation. Notons en passant un constat sociologique, une loi qui ne tolre pas de drogation : ds quil y a des mathmatiques dans un dossier, cette partie de largument est prise pour de la science objective, universelle, irrcusable. Personne ny touche, cest trop de travail. Les ornires de pense dune modlisation sont analogues leffet " belle maquette " bien connu des architectes. Voici un maire qui organise une runion publique pour prsenter un projet de centre culturel. On voque les enjeux glorieux pour la ville, on regarde les perspectives au niveau du piton, on discute le nombre de places de la salle de spectacle, laccessibilit du club du troisime ge, etc. De petites critiques se font jour, le hall dexposition est trop petit, etc. Mais le parti, il est impossible de rellement le contester. Personne nest en mesure dexprimer clairement de meilleures organisations spatiales qui respectent le programme et les contraintes. De plus, dernier aspect de ce phnomne, les acteurs ont souvent intrt faire passer leur modlisation, quoique partisane, pour de la science, cest une stratgie de base pour constituer un dossier convaincant. La contre-modlisation et la construction de covrits Pour sortir des ornires et schapper des interprtations dominantes, le seul moyen est de faire appel la logique externe. Cette expression dsigne une ouverture une concurrence sociale au niveau des ides. Philosophiquement son principe remonte John Stuart Mill (On Liberty, 1859) : les jugements les plus dignes dtre accepts sont ceux qui ont rsist la critique libre des esprits les plus exigeants, et non ceux qui respectent la syntaxe interne de tel ou tel langage. Il sagit donc dorganiser une critique active et imaginative. On voit que nous dbouchons sur une philosophie des sciences qui va au-del du laxisme libertaire dun Feyerabend. Seule la mise en uvre de critique constructive grce la sociodiversit des interprtations peut nous garantir contre les thories scientifiques optimistes, farfelues ou allchantes dont les risques sont inconnus. Il sagit donc de dvelopper la modlisation concurrente. Compte tenu de ce qui prcde, nous voyons que le seul moyen de critiquer srieusement une modlisation est den construire une autre suivant des principes diffrents.
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Prendre les choses autrement, apprhender le problme sous un angle nouveau. Le modle tait candidat la vrit absolue, il se trouve replac parmi des reprsentations construites avec des matriaux diffrents que nous appelons covrits. Celles-ci ne rvlent pas seulement des parties caches du rel, elles modifient les enjeux, les validations entreprendre et ltablissement des lgitimits. Prenons un exemple, les modles de pollution de rivire, selon une approche classique en France, tentent dtablir linventaire des produits chimiques et leurs concentrations, depuis les ions mtalliques jusquaux matires organiques en suspension, dont la prsence est considre comme un facteur de dgradation de la qualit de leau. La mthode a lavantage dune grande objectivit. Les instruments de mesure sont de plus en plus prcis et sont capables par analyse de prlvements de dceler des traces dlments polluants. Construire une covrit peut venir ici dune rflexion plus approfondie sur le concept de propret. Les eaux minrales et les sources ne sont pas chimiquement pures. On peut aussi qualifier la qualit de leau par les espces qui y vivent, plantes, poissons, crustacs, mollusques, et procder un suivi de cette flore et de cette faune spcifiques. Cest ce qui se fait dans certains pays trangers et aussi maintenant en France. Les deux approches ne sont pas comparables. La premire peut ne pas identifier des germes pathognes qui contaminent la chane animale. La seconde peut difficilement faire la part des fluctuations alatoires " normales " dans les populations et celle des causes indsirables (rejets polluants). Une covrit est toujours enrichissante. Elle ouvre une autre dimension, elle invente un dploiement qui donne une profondeur nouvelle vidente et ncessaire a posteriori. Pour construire une contre-modlisation, les changements de registres peuvent tre utiles. En nous inspirant des oppositions smantiques dont Saussure a montr limportance pour le langage ordinaire, on peut dgager pour la modlisation les dualits suivantes : particules, modles discrets / milieux continus modles descriptifs / modles explicatifs modles quantitatifs / modles qualitatifs reprsentations dterministes / reprsentations probabilistes images, imag / symbolique, symbolis modles simples / modles complexes. Dvelopper ici ces catgories nous entranerait trop loin. Je renvoie au livre de JeanMarc Lvy-Leblond, Aux contraires (Gallimard 1996) dont lapproche est plus culturelle mais qui fournit de nombreux matriaux pour la critique et la seconde

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partie de mon livre Philosophies des mathmatiques et de la modlisation (LHarmattan, 1999). Disons juste un mot pour finir sur la cinquime dualit mentionne : l'image et le symbolique, car elle a une grande importance pdagogique, les lves tant submergs dimages dont ils ont peine se librer. Les photos des magazines, lcran et le son de la tlvision, les enregistrements sur magntophone, sont des images. Le texte des journaux, les partitions de musique, les mathmatiques sont des symbolismes. Les images semblent mieux dcrire la ralit. quoi bon lire un article sur la catastrophe de lErika, une image ne parle-t-elle pas davantage ? quoi bon apprendre le solfge quand les musiciens les plus dous sont enregistrs ? La diffrence qui est dcisive tient au fait quavec les symbolismes on peut reprsenter des scnes inventes, on peut en crer de nouvelles, on peut sexprimer, sans les notes de musique pas de musique vraiment neuve, sans les critures de la danse, pas de chorgraphie innovante, sans lecture du texte dun article, pas de matriaux pour exprimer un point de vue personnel, choisi. Les mathmatiques sont le principal apprentissage de la puissance des symbolismes. Grce la modlisation, elles permettent aujourdhui de composer des rcits aussi captivants que les meilleurs recueils de nouvelles.

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