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Electricidad en la atmsfera

Mantilla-Surez Cristina
Escuela Politcnica Nacional, 21 de diciembre de 2011

Resumen Los fenmenos elctricos en la atmsfera son diariamente observados y constituyen una muestra de la conexin de la electricidad con nuestra vida cotidiana. Estos fenmenos se dan por la presencia de un campo elctrico terrestre permanente y la ionizacin de la atmsfera. En esta ltima se forman iones por las colisiones entre partculas y rayos csmicos. La tierra posee carga negativa mientras que la ionosfera, que es la parte de la atmsfera ionizada, tiene carga positiva y ambas estn separadas por el aire que no es un aislante perfecto. Las cargas en tierra se equilibran y mantienen su potencial en las descargas elctricas producidas en la atmsfera. En las tormentas, los iones se distribuyen en las nubes por la existencia de corrientes de aire. Cuando la nube de tormenta se cargue, dentro de ella la polarizacin de las cargas aumentar la magnitud del potencial elctrico de la nube con la del suelo, por lo que en un momento crtico, se desencadenar una descarga de corriente descendente que se aprecia en los rayos cotidianos. Dependiendo de cmo se d esta descarga se pueden clasificar los distintos tipos de fenmenos.

1 Introduccin
Desde su origen el ser humano ha presenciado en la naturaleza algunos fenmenos elctricos, particularmente interesantes son aquellos relacionados con la atmsfera que, a pesar de que muchos son comunes, se tiene una idea errada de cmo se originan. Desde el rayo hasta las tormentas elctricas, auroras boreales, blue jets han causado siempre gran inters y fascinacin. En este trabajo se expondrn los fenmenos principales y comunes, sus causas, efectos y primordialmente el principio fsico que siguen. Para ello ser necesario explicar la ionizacin del aire que nos rodea y consideraremos a la Tierra como un gran capacitor esfrico cargado negativamente en su superficie y positivamente en la atmsfera. Se considerarn los fenmenos producidos en la ionosfera que es la parte de la atmsfera terrestre ionizada permanentemente debido a la fotoionizacin que provoca la radiacin solar.

2 Desarrollo
2.1 La Tierra como capacitor cargado
Para poder describir los fenmenos elctricos en la atmsfera se introduce el concepto de campo elctrico terrestre dirigido permanentemente hacia abajo, puesto que su superficie est cargada negativamente, y es inversamente proporcional a la altura tomada desde la superficie de la Tierra. [1] Sin embargo no es peligroso estar en contacto con la superficie terrestre pues se puede considerar nuestro cuerpo conductor y esttico, por lo tanto no puede haber una diferencia de potencial entre la cabeza y los pies pues formamos una superficie equipotencial y nuestra presencia deforma la lneas de campo y las superficies equipotenciales que en un principio eran paralelas al suelo. [1,2] [Fig. 1]

Fig 1. Existe un campo elctrico terrestre dirigido hacia abajo, pero no sufrimos descargas elctricas porque alrededor de nuestro cuerpo se forman superficies equipotenciales.[2]

2.2 Ionizacin de la atmsfera


Consideremos la atmsfera que nos rodea. Se dice que el aire no es un aislante perfecto por lo que pasa una muy pequea densidad de corriente de la atmosfera hacia la tierra. Esto es debido a que al menos entre todas sus molculas existir un in debido a los choques entre partculas; esta molcula ionizada tiende a juntarse junto con otras partculas y se movern de acuerdo a formando una pequesima corriente. [1,2] El origen de estos iones en el aire fue explicado a partir de los rayos csmicos, formados por partculas cargadas provenientes de remotos lugares del espacio que llegan a la atmsfera con velocidades cercanas a y chocan con las molculas, con lo cual salen disparadas partculas que producen iones, este proceso se llama fotoionizacin. [2] La regin de la alta atmsfera en la cual existe tal cantidad de electrones e iones que deambulan libres por el espacio y logran hacer a la atmosfera un buen conductor, es la ionosfera. La conductividad de la atmosfera es debida a los electrones libres, pues son ms ligeros que los iones, la ionizacin de la atmsfera es descrita por la densidad de electrones . Esta densidad vara segn varios factores como la hora del da, las propiedades de los altos vientos, la

radiacin solar, efectos locales, entre otros. A los 300 km de altitud aproximadamente se observa mayor densidad y este rango de altitud corresponde a la ionosfera. La corriente elctrica debido a la ionizacin por partculas cargadas en la atmsfera y est relacionada con la densidad de molculas en esta. Esto se debe a que la radiacin en la frecuencia apropiada es inversamente proporcional a la densidad de molculas, que aumenta con la profundidad. Y adems de estos iones producidos por los rayos csmicos habr iones pesados, que no estn a grandes alturas y que influyan en la conductividad del aire pero impliquen menor velocidad de transporte de carga y una corriente muy dbil. A mayor altitud, la densidad de iones pesados ser menor, pero habr ms partculas ionizadas ligeras provenientes de las colisiones de los rayos csmicos en la ionosfera que tienen ms espacio para avanzar antes de decaer o colisionar.[1] Por todo esto la intensidad de corriente atmosfrica aumenta con la altura y entonces el aire no es un aislante perfecto. A 50km de altura aproximadamente, la atmsfera tiene las condiciones de comportarse como una superficie conductora, con un voltaje de 400000 [V]. Suponemos a la Tierra como una gran esfera slida con carga negativa y a la atmsfera como un cascarn que la cubre con carga positiva. Surgen interrogantes: Por qu no simplemente se descargan? Qu bateras mantienen el potencial en la superficie? Estas bateras son los rayos de las tormentas, estos envan cargas desde las alturas hacia tierra donde alimentan el potencial y lo mantienen constante. Entonces en nuestro modelo se tiene: una alta atmsfera ionizada, las nubes de tormenta polarizadas, rayos que descargan la atmsfera y la Tierra que recibe y mantiene el potencial.[1,2] Pero una tormenta puede mantener por s misma semejante potencial? La

respuesta es s. Se han hecho estimaciones y cada da caen alrededor de 8 millones de rayos sobre la superficie terrestre y alrededor de 2000 tormentas en un momento en todo el planeta. [3]

2.3 Describiendo los rayos


Un rayo es una descarga elctrica, el resplandor originado por esta descarga es un relmpago, y el sonido de la onda de choque causada cuando un rayo calienta instantneamente el aire por el que se mueve es el trueno. Existen varios tipos de descargas elctricas en la atmsfera, se expondrn los ms comunes: los rayos en las tormentas y la electrificacin de una nube de tormenta, y se continuar con una clasificacin de las descargas elctricas ms comunes. [4] 2.3.1 Historia Los rayos en las tormentas han sido objeto de numerosas investigaciones cientficas. Se sabe que la nube de tormenta debe hallarse electrificada, es decir, las cargas elctricas positivas deben estar separadas de las negativas. Ya en el siglo XVIII, Franklin estableci que carga negativa estaba presente en las tormentas, aunque tambin carga positiva era observada ocasionalmente. Wilson conjetur que en las nubes de tormentas exista un dipolo positivo, es decir cargas positivas en la parte superior y cargas negativas en la inferior. Para explicar esta supuesta estructura dipolar de las nubes, se supone que las cargas elctricas de la nube proceden, inicialmente, de los rayos csmicos pero el aire caliente transporta los iones positivos del campo elctrico terrestre hacia arriba por conveccin donde estos atraen a los negativos que estn por encima de la nube de tormenta; dentro de la nube se crea una capa cargada negativamente que es transportada por las corrientes de aire descendentes hacia abajo; y se concluye la formacin de una estructura de dipolo positivo.

Sin embargo gracias a otros estudios se concluy que la regin inferior de una nube tormentosa estaba cargada positivamente y la superior lo estaba negativamente, formando un dipolo negativo.[5] Ahora bien, Cul de estas conclusiones es vlida? 2.3.2 Estructura tripolar de las nubes de tormenta Despus de varios estudios se llega a la conclusin de que la estructura bsica de las nubes tormentosas no es dipolar, sino tripolar: hay una regin principal de carga negativa en el centro, con una regin de carga positiva encima de ella y una segunda regin, menor, de carga positiva debajo de aqulla [Fig 2].

Fig 2. Modelo tripolar de las nubes de tormenta [4]

Una vez que la nube tormentosa se ha cargado hasta el punto en que el campo elctrico excede la rigidez dielctrica local de la atmsfera, es decir la capacidad de la atmsfera para mantener una separacin de cargas elctricas y de comportarse como un dielctrico, el resultado es un rayo. Durante esa fraccin de segundo, la energa electroesttica de la carga acumulada, que proviene del calor que provoca la expansin del vapor de agua, se transforma en energa electromagntica, energa acstica y finalmente en calor. La energa potencial gravitatoria liberada por la precipitacin que cae es la energa disponible para electrificar las nubes. [5]

2.3.3 Mecanismo de formacin de los relmpagos nube-tierra en una tormenta Aunque existen varias teoras, el mecanismo exacto de la generacin de rayos en una tormenta elctrica no se conoce todava pero se puede caracterizar por las siguientes etapas. 2.3.3.1 Separacin de cargas El mecanismo de descarga entre una nube y el suelo inicia en el momento mismo en que la nube comienza a adquirir carga. La nube de tormenta con el tiempo desarrolla regiones de carga de alta carga positiva en la nube y carga negativa en la base. La carga negativa en la base de la nube induce una "sombra" de carga positiva en el suelo, al igual que un imn induce polaridad en un clip de metal. [5] Existen dos hiptesis que sostienen la separacin de cargas: -Induccin electrosttica Supone que existen corrientes de aire que transportan las gotas de agua hacia arriba, super enfrindolas entre los -10C y -20C. Estas colisionan con los cristales de hielo existentes en la atmsfera formando granizo. Las colisiones producen que una carga ligeramente positiva sea transferida a los cristales de hielo, y una carga ligeramente negativa hacia el granizo. Las corrientes conducen los cristales de hielo menos pesados hacia arriba, causando que la cima de la nube acumule carga positiva. La gravedad causa que el granizo ms pesado con carga negativa caiga hacia el centro y a las partes ms bajas de las nubes de tal manera que se crea la estructura tripolar deseada. [Fig. 3][Fig. 4]

Fig 4. Esquema de las cargas en una nube de tormenta [2]

-Polarizacin Supone que en una tormenta las gotas de agua se polarizan elctricamente en el momento en que caen a travs del campo elctrico existente en la Tierra y que los cristales de hielo se cargan por induccin electrosttica. Las corrientes de viento los hacen colisionar provocando la transferencia de iones entre las partculas. En ambas hiptesis este proceso se repite y la acumulacin contina hasta que la energa potencial es suficiente para iniciar las descargas de rayos que inician cuando el campo elctrico creado por estructura tripolar de la nubes es suficientemente fuerte.[6,7] 2.3.3.2 Stepped Leader o lder Cuando la nube de tormenta se desplaza sobre la superficie de la tierra, se induce en esta una carga igual de carga opuesta que sigue el movimiento de la nube. En el instante en el que el aire aislante entre las regiones de carga opuesta ya no puede mantenerlas separadas y si el campo elctrico es lo suficientemente fuerte, una descarga electrosttica llamada lder comienza a desarrollarse, este destello es y provoca una reaccin en cadena hacia tierra a partir de la zona de carga en la parte inferior de la nube de tormenta. [8] El lder no es visible para el ojo humano debido a su velocidad y poca duracin. La primera descarga se inicia a partir de una mezcla de agua con carga negativa

Fig. 3 Distribucin y separacin de cargas [5], en milisegundos [ms]

y la regin con cristales de hielo en la nube, los canales ionizados por los que se da el lder. Aquellos que estn cargados negativamente se llaman lderes escalonados, se pueden ramificar y toma cientos de milisegundos hasta que se acerquen a la tierra, esta fase inicial envuelve una relativamente pequea corriente elctrica. El lder escalonado inicia la primera descarga de retorno al propagarse el rayo de nube a tierra en una serie de pasos discretos en una ruta principal hasta que el lder llega a inmediaciones de un objeto sobresaliente sobre la tierra, del cual comienzan a desprenderse flujos ascendentes de carga de signo contrario. [7,9] [Fig. 5]

en una serie de pasos y pueden ramificarse en varios caminos, lo cual toma un tiempo relativamente largo en llegar al suelo (cientos de milisegundos). Esta fase inicial necesita de una relativamente pequea corriente elctrica (decenas o cientos de amperios) [7,9] Cuando una ruta principal de paso alcanza el suelo, la presencia de cargas opuestas en el suelo mejora la potencia del campo elctrico. El campo elctrico es ms fuerte en objetos en contacto con el suelo cuyas partes ms altas estn cercanos a la base de la nube de tormenta, como rboles o edificios altos.[5,6,7,9] [Fig. 6]

Fig 6. Descarga de retorno [4] Fig 5. Lder escalonado [4]

2.3.3.3 Descarga de retorno Cuando a unas decenas de metros sobre la tierra, una de las descargas ascendentes de la tierra hace contacto con el lder que desciende, este queda al potencial de tierra y se presenta lo que se conoce como la primera descarga de retorno, que es una onda de campo elctrico que asciende por el canal del lder, alcanzando, en la mayora de los casos, a penetrar en la base de la nube y quedando as el camino nube-tierra totalmente ionizado. Es decir, una vez que el canal de aire ionizado se establece entre la nube y el suelo, se convierte en una ruta de menor resistencia, y permite una propagacin de corriente mucho mayor desde la tierra a la nube. La descarga de retorno es la que ms intensidad luminosa posee, siendo una de las partes ms notables de la descarga del rayo. Las rutas principales de paso por las que se da la descarga avanzan hacia abajo

2.3.3.4 Impactos de los rayos Se ha demostrado que la mayora de los rayos estn formados por golpes individuales y sucesivos. Un rayo comn est formado por 3 0 4 golpes, pero pueden haber ms, generalmente separados por 50 milisegundos. [5,6]

2.4 Clasificando los rayos


Existen dos clases principales de descarga: los rayos intranubes y los nube-tierra. Entre estos existen ms subclases pero solo mencionaremos los ms comunes: 2.4.1 Relmpagos intranubes Las descargas de los rayos pueden ocurrir entre las reas de la nube con diferentes potenciales sin contacto con el suelo. La peculiaridad de los relmpagos intranubes consiste en que son ms lentos en comparacin con los rayos nube-tierra. Su velocidad promedio es del orden de .[3,11] Descargas areas

Son el ejemplo ms significativo de los relmpagos intranubes. La propagacin de estos rayos se da sobre la superficie de las nubes de tormenta sin tocar el suelo. Las descargas ms comunes son tipo telaraa, consistentes en descargas de varios cientos de metros sobre el aire, simulando una red que cubre los cielos en direccin horizontal.[8,11][Fig. 8,10] 2.4.2 Relmpagos nube-tierra Son muy comunes y su mecanismo ya lo hemos descrito, representan la mayor amenaza a la vida y propiedad de todo tipo. En el caso de los relmpagos nubetierra, los ms representativos y comunes son los relmpagos de jirones, que en su desplazamiento horizontal la lnea sigue trayectorias zigzagueadas como si desprendiera cintillas conforme cae al suelo. La velocidad promedio de un relmpago nube-tierra es del orden de .[5,8,11][Fig. 9] 2.4.3 Rayos en la atmosfera superior Estos fenmenos fueron descritos por primera vez en 1994 y se dan en las capas altas de la atmsfera:[Fig 11] Espritus rojos Son descargas elctricas que ocurren mucho ms arriba de una nube de tormenta dando lugar a una gama muy variada de formas visuales. Ocurren entre los 50 y 90 [km] de altitud sobre la superficie terrestre. Son provocados por las descargas de los rayos positivos entre las nubes de tormenta y la tierra y adems se cree que las fuerzas electrostticas de gran escala en la alta atmsfera pueden ser las responsables de su formacin.[8,10] Blue Jets Los blue jets suelen emerger tambin de las cumbres de las tormentas, pero difieren de los espritus rojos en que se proyectan en la parte superior de las nubes de tormenta a los niveles ms bajos de la ionosfera, entre los 40 y 50 [km] de altitud.[2,10] Elfos Son impulsiones electromagnticas, liberadas por los relmpagos potentes. El

fenmeno se produce de una manera tan rpida que el anillo se ve en forma de un disco aplastado, por lo general solo duran una milsima de segundo. Se dan a niveles muy altos de la atmsfera, a 100 [km] de altitud aproximadamente.[10]

3 Conclusiones y Discusin
-La mayora de fenmenos elctricos en la atmsfera se dan en la capa llamada ionosfera en la cual existe tal cantidad de electrones e iones que deambulan libres por el espacio y logran hacer a la atmosfera un buen conductor. La atmsfera se ioniza gracias a los rayos csmicos provenientes del espacio que colisionan con las molculas del aire ionizndolas. -La tierra forma junto con la ionosfera un enorme capacitor. La tierra posee carga negativa y la ionosfera carga positiva. No se descargan inmediatamente porque el medio que existe entre ellos, que es el aire, es un aislante hasta cierto punto. Pero las cargas en tierra se equilibran con las de la ionosfera por medio de las tormentas que a diario suceden alrededor del globo mediante el flujo de corriente que transportan los rayos de las tormentas.[1] - Se puede concluir que los fenmenos elctricos en la atmsfera se dan por la existencia del campo elctrico terrestre y la ionizacin de las partculas en la atmsfera. Estn condicionados por las condiciones atmosfricas y por la altitud considerada sobre la superficie terrestre. -Los rayos son descargas elctricas que mantienen el potencial en la superficie terrestre. El mecanismo de formacin de los rayos sigue siendo un tema de investigacin pero en realidad tiene tres etapas: separacin de cargas, formacin de lderes y descarga de retorno. - Recientes estudios indican que el hielo es un elemento clave para la separacin de cargas en una descarga elctrica. Las partculas de hielo en el aire colisionan con gotas de agua y otras partculas logrando que se distribuyan las cargas de tal manera que al final del proceso

formen la estructura tripolar de las nubes.[13] - A medida que haya corrientes de aire que alimenten con cargas a una nube de tormenta, el potencial dentro de esta seguir incrementndose, hasta que el campo elctrico se vuelva lo suficientemente fuerte y sbitamente, en tierra encuentre un motivo para descargarse en forma de rayo destellante hasta tierra. Este motivo ser el hecho de que una superficie aglomere en su interior cierta carga del signo opuesto al de la base de la nube. -La naturaleza de las corrientes de aire es un ejemplo termodinmico de un proceso adiabtico, esto es, sin cambio en la energa del sistema. Las lluvias tropicales de verano obedecen el hecho de que la energa del sol calienta y evapora agua de mar y en general, de todo el ambiente, cubriendo al medio de un vapor hmedo. Pero eso sucede slo a bajas alturas de la atmsfera, arriba de ella todo el tiempo es un refrigerador: la temperatura promedio a los 100km es de varios grados bajo cero. Aire clido es ms ligero que el fro, por lo que tal situacin de desequilibrio produce flujos de aire, o sea, vientos. En dichos vientos se transportan los iones que siempre estn ah, y que alimentan con carga las concentraciones de vapor de agua que forman a las nubes. [2] -Podemos concluir que cuando se acerca una tormenta elctrica de grandes proporciones, el aire se enrarece, debido a que una nube es una fuente de campo [2] - La electricidad en la atmsfera superior fue recientemente descubierta, los fenmenos elctricos ms vistos son los espritus, los elfos y los duendes. Se dan en las capas ms altas de la atmsfera y su altitud vara entre con 40 y los 100 km sobre la superficie terrestre.[10] -En el presente trabajo no se logr exponer por completo cada uno de los fenmenos, pues en la actualidad ya existe mucha informacin sobre estos fenmenos debido a los estudios que ya

se han hecho. Por lo tanto se recomienda especificar ms el tema para una mayor extensin y comprensin de este. -A pesar de todo el inters que producen estos fenmenos se debe tener en cuenta que muchos pueden ser perjudiciales y peligrosos, por lo que es necesario tomar medidas de prevencin. Esto ltimo se facilita conociendo las causas y los efectos que pueden tener y es aqu donde reside la importancia de todos los estudios hechos con respecto a estos fenmenos.

Referencias
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Galera de Imgenes

Fig 8. Rayo Nube- nube [3]

Fig 11. Fenmenos elctricos en la alta atmsfera [12][7]

Fig 12. Electricidad en erupciones volcnicas [12]

Fig 9. Tormenta de rayos en Rumania [7]

Fig 10. Rayos nube-nube en forma de telaraa [7]