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Du moment que ma dame de Champagne Dsire que j'entreprenne un rcit en franais, Je l'entreprendrai trs volontiers, Comme quelqu'un qui lui appartient entirement, Prt lui obir en toute chose, Sans recourir la moindre flatterie. Mais tel ou tel pourrait ma place Avoir recours la flatterie : Il dirait et j'en porterais tmoignage Que c'est la dame qui surpasse Toutes les autres en ce monde, Tout comme sur les effluves du sol l'emporte la brise, Qui souffle en mai ou en avril. Certes, je ne suis pas homme A vouloir flatter sa dame ; Diraije : "Telle une gemme Dont la valeur surpasse perles et sardoines, La Comtesse surpasse les reines" ? Bien sr, je ne dirai rien de pareil, Et pourtant c'est un fait que je ne saurais nier. Je dirai cependant qu'est plus efficace En mon entreprise son commandement Que mon intelligence et la peine que je me donne. Du CHEVALIER DE LA CHARRETTE Chrtien commence son livre ; Matire et orientation lui sont fournies Par la Comtesse, et lui se met A l'oeuvre, en n'y apportant rien Que son application et son effort intellectuel. Et voici qu'il commence sa narration. Un jour de fte de l'Ascension Etait venu en provenance de Carlion Le roi Artur afin de rassembler Une cour plnire Camaalot Une cour digne d'un jour de grande fte. Aprs le repas le roi Ne dlaissa point ses compagnons. La salle tait remplie de barons, Et la reine tait aussi de l'assemble, Entoure, comme je crois, De mainte et mainte belle et courtoise dame Parlant fort bien le franais. Et Keu qui avait servi les gens table Mangeait avec les chambellans. L prcisment o il tait attabl Parut un chevalier Trs soign dans sa mise, qui venait la cour Arm de pied en cap. Le chevalier ainsi quip S'en vint jusque devant le roi, Assis au milieu de ses barons. Sans le moindre salut il lui dit : "Roi Artur, je retiens prisonniers, De tes terres et de ta maisonne Chevaliers, dames et demoiselles. 1

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Mais je ne t'apporte pas de leurs nouvelles Dans l'intention de te les rendre. Au contraire, je veux te dire et t'apprendre Que tu n'as ni la force ni les moyens Pour les ravoir. Sache bien que tu mourras Avant de pouvoir jamais leur apporter de l'aide." Le roi rpond que force lui est De s'incliner s'il ne peut pas remdier la situation, Mais son chagrin lui pse bien fort. Alors le chevalier agit comme s'il voulait S'en aller : il fait demitour ; En s'loignant du roi, Il gagne la porte de la salle, Mais il ne descend point les marches ; Il s'arrte d'abord et, de l, il proclame : "Roi, si ta cour il se trouve un chevalier A qui tu accordes la confiance ncessaire Afin de lui assigner la mission De conduire la reine, en me suivant, dans ce bois O je me dirige, J'accepterai de l'y attendre. Je te rendrai tous les prisonniers Qui sont exils dans mes terres Si ce chevalier parvient me vaincre Et ramener la reine ici." Un grand nombre des gens du palais entendirent ces paroles, Et la cour s'en trouva toute branle. Keu a eu vent de la nouvelle Alors qu'il mangeait avec les serveurs ; Il cesse de manger et s'en vient tout droit Au roi, et il commence lui parler En homme tout fait indign : "Roi, je t'ai longuement servi De bonne foi et avec loyaut ; A prsent je prends cong de toi et m'en irai De sorte que jamais plus je ne te servirai. Je n'ai ni volont ni dsir De te servir dsormais." Le roi s'afflige de ce qu'il entend, Mais ds qu'il se trouve en mesure de rpondre dignement, Il lui demanda sans la moindre hsitation : "Parlezvous srieusement ou plaisantezvous ? " Et Keu d'enchaner : "Beau sire roi, La plaisanterie ne m'intresse gure en ce moment J'ai bien la ferme intention de vous quitter. Je ne cherche recevoir de vous aucune rcompense Ni pour mes annes de service, nulle indemnit ; Ma dcision est sans appel : Je pars sans plus tarder. Estce colre ou dpit, fait le roi. Qui vous pousse partir ? Snchal, c'est ici votre place, Restez donc la cour, et sachez bien Qu'en ce monde, je n'ai rien 2

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Qu'afin de vous garder ici, Je ne vous donne aussitt. Sire, fait Keu, c'est inutile ; Je n'accepterais point mme de me voir offrir chaque jour Le cadeau d'un setier rempli d'or fin : " Plein de dsespoir, Le roi s'est approch de la reine. "Dame, faitil, vous ne savez pas Ce que le snchal exige de moi ? Il rclame son cong, et il dit qu'il ne fera plus partie De ma cour j'ignore pourquoi : Ce qu'il se refuse faire pour moi, Il s'empressera de le faire pour vous si vous l'en priez. Allez lui, ma dame chre ! Puisqu'il ne daigne rester pour moi, Suppliezle de rester pour vous : Et, au besoin, jetezvous ses pieds, Car je n'prouverais plus aucune joie S'il m'arrivait de perdre sa compagnie." Sur ce, le roi envoie la reine Auprs du snchal, et elle accepte de s'y rendre. Elle le retrouva au milieu des autres, Et lorsqu'elle parvient le joindre, Elle lui dit : "Un grand trouble Me vient n'en doutez point De ce que j'ai entendu dire de vous. L'on m'a cont c'est ce qui me dsole Que vous voulez quitter le roi. D'o vous vient cette intention ; quel sentiment vous meut ? Je ne vois plus en vous l'homme sage Et courtois que j'y voyais autrefois ; Je veux vous prier de rester : Keu, restez ici, je vous en prie. Dame, faitil, de grce ! Je ne demeurerai point." Et la reine continue de le supplier, Ainsi que tous les chevaliers ensemble, Et Keu lui dit qu'elle se fatigue inutilement A vouloir faire l'impossible. Et de toute sa hauteur de reine, Elle se laisse choir ses pieds. Keu la prie de se relever, Mais elle refuse de le faire : Plus jamais elle ne se relvera A moins qu'il ne lui octroie ce qu'elle veut. Alors Keu lui a promis De rester, la condition que le roi Lui accorde par avance ce qu'il lui demandera, Et qu'ellemme en fasse autant. "Keu, faitelle, n'importe quoi ! Moi et lui nous vous l'accorderons. Venez donc, et nous lui dirons Qu'ainsi vous acceptez de rester." Keu accompagne la reine Jusque devant le roi. 3

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"Sire, j'ai obtenu que Keu demeure auprs de nous, Fait la reine, en me donnant bien du mal. Je le remets entre vos mains, en stipulant toutefois Que vous ferez ce qu'il dira." Le roi pousse un soupir d'aise, Et dit qu'il obira son commandement, Quelle que soit la nature de celuici. "Sire, faitil, apprenez donc. Ce que je dsire, et quel don Vous m'avez promis. Je me tiendrai pour l'homme le plus fortun Quand je le recevrai par votre grce : Sire, ma dame, la reine, ici prsente, Vous l'avez confie ma protection ; Nous irons la rencontre Du chevalier qui nous attend dans la fort." Ces mots dsolent le roi, nanmoins il le revt De la mission, car jamais il ne manqua sa parole, Mais il le fit dans la tristesse et contrecoeur, Si bien qu'il y parut sa mine. Le deuil de la reine fut grand lui aussi, Et la cour toute entire affirmait Qu'orgueil, outrecuidance et draison Avaient inspir la requte de Keu. Le roi a pris la reine Par la main, et lui a dit : "Dame, faitil, il faut absolument Que vous partiez avec Keu." Et ce dernier de dire : "Vite ! confiezlamoi, Et n'ayez aucune crainte, Car je la ramnerai en parfait tat, Toute saine et sauve." Le roi la lui confie, et il l'emmne. Derrire le couple, tous quittent le palais, Chacun, sans exception, ressentant la plus vive inquitude. Et sachez que l'on arma le snchal Et que son cheval Fut amen au milieu de la cour ; Un palefroi se tenait ses cts Digne monture de reine ! La reine s'approche du palefroi Qui n'tait ni ombrageux ni tirant sur la bride. Abattue, triste et en poussant bien des soupirs, La reine monte en selle et dit Tout bas afin que personne ne l'entendt : "Ha ! ha ! si vous saviez ce qui se passe ici, Je ne crois pas que vous me laisseriez, Sans vous y opposer, emmener d'un seul pas ! " Elle crut avoir parl tout doucement Mais le conte Guinable l'entendit, Qui se trouvait ses cts lorsqu'elle montait en selle. A son dpart, les plaintes De ceux et de celles qui la voyaient partir furent Comme si elle tait morte et mise en bire. Ils ne pensent pas qu'elle revienne parmi eux 4

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Jamais, de toute sa vie. Ce fut par son outrance habituelle que le snchal L'emmne l o l'autre l'attend. Mais nul ne s'en afflige au point Qu'il accepte de suivre le couple ; Enfin, messire Gauvain dit Au roi son oncle, en confidence : "Sire, faitil, ce que vous avez fait Est bien puril, et j'en demeure stupfait ; Mais si vous admettiez le bienfond de mon conseil, Pendant qu'ils sont encore tout prs, Vous et moi pourrions nous mettre leur poursuite, Avec ceux qui voudront bien nous accompagner. Quant moi, rien ne saurait me retenir De me mettre en chemin ds maintenant. Il ne serait point convenable De refuser de courir aprs eux, Au moins jusqu' ce que nous sachions Ce qu'il adviendra de la reine. Et comment Keu se conduira. Allonsy, beau neveu, fait le roi, Vous venez de parler en homme bien courtois. Et puisque vous avez saisi l'initiative, Commandez donc qu'on fasse sortir les chevaux, Et qu'on leur mette freins et selles, De sorte qu'il ne nous reste qu' monter." Les chevaux sont vite amens, Harnachs et sells ; Le roi monte tout premier, Alors monta messire Gauvain, Ensuite tous les autres qui mieux mieux ; Chacun voulut tre de la partie, Mais en y allant sa guise : Certains portaient leur armure, Beaucoup d'autres n'en portaient point. Messire Gauvain portait la sienne, Et il fait par deux cuyers Mener sa droite deux destriers. Et comme ils approchaient De la fort, ils en voient sortir Le cheval de Keu, qu'ils reconnurent Et dont ils virent que les rnes Avaient t toutes deux rompues de la bride. Le cheval venait tout seul ; L'trivire tache de sang, Et de la selle l'aron de derrire Etait bris et mis en pices. Nul spectateur n'chappe la tristesse, Et l'on change des clins d'oeil, des coups de coude. Bien loin, devant toute la compagnie, Messire Gauvain chevauchait ; Il ne tarda gure voir Venir un Chevalier au pas Sur un cheval souffrant et fatigu, Pantelant et baign de sueur. 5

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Le Chevalier a salu Messire Gauvain le premier, Et ensuite messire Gauvain lui a rendu son salut. Et le Chevalier s'arrta Il reconnut messire Gauvain, Et lui dit : "Sire, ne voyezvous donc pas Que mon cheval est tout tremp de sueur, De sorte qu'il ne vaut plus rien ? Et je crois que ces deux destriers Sont vous ; pourraisje alors vous prier, En promettant toutefois que je vous rendrais Le service et une juste rcompense, De me prter ou de m'offrir en cadeau L'un d'eux, n'importe lequel ? " Et messire Gauvain lui rpondit : "Choisissez donc Celui des deux qui vous plat le plus." Mais celui dont le besoin est grand Ne s'attarda pas afin d'en slectionner le meilleur, Ni le plus beau ni le plus grand ; Il prfra bondir sur celui Qu'il trouva le plus prs de lui, Et l'a vite lanc en avant, bride abattue ; Et l'autre, qu'il a laiss derrire lui, tombe raide mort, Car il l'avait beaucoup fait souffrir ce jourl, Et se fatiguer et se surmener. Sans jamais s'arrter, le Chevalier Eperonne sa monture travers la fort, Et messire Gauvain, derrire lui, Le suit, en lui donnant farouchement la chasse, Jusqu' ce qu'il et descendu la pente d'une colline. Lorsqu'il eut travers beaucoup de terrain, Il retrouva mort le destrier Qu'il avait offert au Chevalier, Et, autour, il vit le sol tout pitin Par des chevaux et couvert d'impressionnants dbris De boucliers et de lances ; En toute apparence, de froces combats Mens par de nombreux chevaliers s'y taient drouls ; Il tait mcontent, et regretta De ne pas y avoir particip luimme. Le lieu ne l'a gure longtemps retenu, Il prfre pousser en avant, vive allure. Alors, par hasard, il revit Le Chevalier, pied, tout seul, Tout vtu de son armure, le heaume lac, L'cu pendu au col, l'pe ceinte, Qui tait arriv devant une charrette... (A l'poque, on utilisait les charrettes Comme l'on use du pilori de nos jours, Et dans chaque bonne ville O, l'heure actuelle, l'on en trouve plus de trois mille, Il n'y avait alors qu'une seule, Et celleci tait commune, Comme le sont aujourd'hui les piloris, Aux tratres et aux assassins, 6

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Aux vaincus des combats judiciaires Et aux voleurs qui se sont empars Des biens d'autrui en volant furtivement Ou par la force sur les grands chemins : Tout repris de justice tait mis Dans la charrette Et men par toutes les rues ; Ainsi se trouvaitil dsormais hors toute loi, Et n'tait plus cout la cour, Ni honor ni reu avec dignit. C'est parce qu' cette poquel on jugeait De la sorte les charrettes, comme des choses cruelles, Que l'on entendit dire alors pour la premire fois : "Quant charrette verras et rencontreras, Fais sur toi le signe de la croix et souvienstoi De Dieu, pour que malheur ne t'arrive point.") Le Chevalier, pied et sans lance, S'avance vers la charrette Et voit sur les limons un nain Qui, en bon charretier, tenait Dans sa main une longue baguette. Et le Chevalier dit au nain : "Nain, faitil, pour Dieu, dismoi tout de suite Si tu as vu par ici Passer ma dame la reine." Le nain perfide et de vile extraction Ne voulut point lui en donner des nouvelles, Mais se contenta de dire : "Si tu veux monter Sur la charrette que je conduis, D'ici demain tu pourras savoir Ce qu'est devenue la reine." Sur ce, il a maintenu sa marche en avant Sans attendre l'autre l'espace d'un instant. Le temps seulement de deux pas Le Chevalier hsite y monter. Quel malheur qu'il ait hsit ; qu'il et honte de monter, Au lieu de sauter sans tarder dans la charrette ! Cela lui causera des souffrances bien pnibles ! Mais Raison, qui s'oppose Amour, Lui dit de bien se garder de monter ; Elle l'exhorte et lui enjoint De ne rien faire ni entreprendre Qui puisse lui attirer honte ou reproche. Ce n'est point dans le coeur mais plutt sur les lvres Que rside Raison en osant lui dire pareille chose ; Mais Amour est dans le coeur enclos Lorsqu'il lui ordonne et semonce De monter sans dlai dans la charrette. Amour le veut, et le Chevalier y bondit, Car la honte le laisse indiffrent Puisqu'Amour le commande et veut. Et messire Gauvain se met la poursuite De la charrette en galopant, Et lorsqu'il y trouve assis Le Chevalier, il s'en tonne beaucoup ; 7

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Alors il dit au nain : "Instruismoi Au sujet de la reine, si tu sais le faire." Le nain dit : "Si tu te dtestes autant Que ce Chevalier assis ici, Monte avec lui, si cela te convient, Et je t'emmnerai avec lui." Quand messire Gauvain l'eut entendu, Il jugea qu'accepter la proposition serait insens Et il dit qu'il n'y monterait point, Qu'changer son cheval contre la charrette Serait un change par trop infme. "Mais o que tu veuilles aller J'irai l o tu iras." Si bien qu'ils se mettent tous les trois en route, L'un d'eux cheval, les deux autres sur la charrette, Et ensemble ils gardrent le mme chemin. A l'heure des vpres, ils atteignirent un chteau, Et sachez que ce chteau Etait fort puissant et beau. Ils entrent tous les trois par une porte. La vue du Chevalier que le nain transporte Dans la charrette frappe les habitants d'tonnement, Mais ils ne cherchent nullement se renseigner davantage ; Tous se mettent le conspuer, Grands et petits, vieillards et enfants, Par les rues, en poussant des hues ; Le Chevalier entendit ainsi dire A son sujet de viles injures et des paroles de mpris. Tous demandent : "A quel martyre Ce Chevalier seratil condamn ? Seratil corch vif ou pendu, Noy ou brl vif sur un bcher d'pines ? Dislenous, nain, dis, toi qui le tranes ainsi, De quel forfait futil trouv coupable ? L'aton jug pour vol ? Seraitce un assassin Ou estil le vaincu d'un combat judiciaire ? " Et le nain garde un silence absolu, En ne rpondant ni une chose ni l'autre. Il conduit le Chevalier l o il sera hberg, Et Gauvain suit de prs le nain Qui se dirige vers une tour, laquelle, de plainpied Avec la ville, se trouvait la limite de celleci. Audel il y avait des prs, Tandis qu'en face la tour s'levait Sur la cime d'un rocher gris, Haut et taill pic. Derrire la charrette, toujours cheval, Gauvain pntre dans la tour. Dans la salle, ils ont rencontr, lgamment mise, Une demoiselle Dont la beaut n'avait pas de rivale au pays ; Et ils voient s'approcher deux pucelles Avec elle, gentes et belles. Ds qu'elles virent Messire Gauvain, elles lui firent 8

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Un accueil joyeux et le salurent ; Et elles voulurent s'informer du Chevalier : "Nain, quel crime ce Chevalier atil commis Que tu conduis l comme s'il tait impotent ? " Il ne veut leur offrir aucune explication, Mais se contente de faire descendre le Chevalier De la charrette, et puis s'en va ; On ne sut point o il alla. Et messire Gauvain descend de son cheval ; Alors des valets se prsentent Afin d'ter leur armure aux deux chevaliers Deux manteaux fourrs de petitgris, qu'ils revtirent, Furent apports sur ordre de la demoiselle Quant ce fut l'heure du souper, Les mets furent joliment prsents. La demoiselle prit place ct De messire Gauvain pendant le repas. Pour rien au monde ils n'eussent voulu renoncer A cette hospitalit pour en chercher une meilleure, Car de grands honneurs, Ainsi que compagnie bonne et belle, leur furent rendus Au cours de toute la soire par la demoiselle. Quand enfin leur veille eut suffisamment dur, On leur prpara deux lits Hauts et longs, au milieu de la salle ; Un troisime se trouvait tout prs Plus beau que les autres, et plus riche, Car, comme le dclare le conte, Il possdait tout le charme Que l'on pt imaginer dans un lit. Quand l'heure du coucher arriva, La demoiselle prit par la main Les deux htes qu'elle avait accept d'hberger ; Elle leur montre les deux beaux lits longs et larges Et dit : "C'est pour votre confort et repos Que sont dresss ces deux lits que voil, lbas, Mais dans celui qui se trouve de ce ctci, Seul se couche celui qui l'a mrit ; Il ne fut pas fait pour votre agrment." Le Chevalier lui rpond immdiatement Celui qui tait arriv sur la charrette Qu'il n'prouvait que ddain et mpris Pour l'interdiction prononce par la demoiselle : "Ditesmoi, faitil, pour quelle raison Ce lit nous estil dfendu ? " Elle rpondit sans avoir rflchir, Car elle avait dj rflchi sa rponse : "Ce n'est point vous, faitelle, qui tes dsign pour poser Des questions ou pour vous enqurir de ces choses ! Honni est le Chevalier sur toute la terre, Ds qu'il a mont dans une charrette, Et il n'est pas juste qu'il se mle De ce que vous venez de me rclamer, Et, en particulier, qu'il revendique de coucher dans ce lit : Il pourrait bien vite avoir s'en repentir. 9

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On ne l'a point fait orner Aussi richement afin que vous y dormiez. Votre tmrit risque de vous coter bien cher, S'il vous arrivait seulement de nourrir pareille ide. Vous verrez cela, faitil, en temps voulu. Je le verrai ? A coup sr. Qu'on me le fasse voir ! Je ne sais pas qui aura payer l'cot, Fait le Chevalier, par mon chef ! Qu'on s'en fche ou qu'on s'en attriste, Je compte me coucher dans ce litl Et y prendre loisir mon repos." Ds qu'il eut enlev ses chausses, Dans le lit qui fut plus long et plus lev Que les deux autres d'une demiaune, Il s'tend sous une couverture De brocart jaune toil d'or. De petitgris tout pel n'tait point faite Sa doublure ; elle tait faite de zibeline. Elle et t parfaitement digne d'un roi, La couverture sous laquelle il se mit ; Le lit ne fut point fait de chaume, Ni de paille ni de vieilles nattes. A minuit, des lattes du toit, Fondit, comme la foudre, une lance, Le fer en avant, qui menaa de coudre Les flancs du Chevalier A travers la couverture et les draps blancs, Au lit, l o il tait couch. A la lance un pennon tait fix ; Il tait tout envelopp de flammes. Le feu prit la couverture, Et aux draps et l'ensemble du lit. Et le fer de la lance effleure Le Chevalier au ct Si bien qu'il lui a un peu rafl La peau, mais sans le blesser vraiment. Et le Chevalier s'est dress, Eteint le feu, saisit la lance Et la jette au milieu de la salle. Cela ne le fit pas quitter son lit ; Au contraire, il se recoucha et dormit Avec le mme sangfroid exactement Qu'il avait montr la premire fois. Le lendemain, au lever du jour, La demoiselle de la tour Avait fait prparer pour eux la clbration de la messe, Et elle les envoya rveiller et appeler. Lorsqu'on leur eut chant la messe, Aux fentres qui donnaient sur la prairie S'en vint le Chevalier pensif Celui qui s'tait assis sur la charrette Et il regardait l'tendue des prs. A la fentre voisine Etait venue la demoiselle, Et l a pu avec elle s'entretenir 10

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Messire Gauvain, dans un coin, Pendant un certain temps, mais j'ignore de quoi ; Je ne sais pas ce dont ils parlrent. Mais ils y restrent, penchs la fentre, Assez pour voir, travers les prs, le long de la rivire, Une civire que l'on emportait ; Un chevalier y gisait, et, ct, Il y eut des cris de deuil perants et dsesprs Que poussaient trois demoiselles. Derrire la civire ils voient venir Une escorte la tte de laquelle se tenait Un chevalier de grande taille qui emmenait A sa gauche une belle dame. Le Chevalier la fentre Reconnut que c'tait la reine ; Il ne cesse un instant de la suivre du regard, Plong dans la contemplation et dans le ravissement, Aussi longtemps qu'il le put. Et lorsqu'il ne put plus la voir, Il voulut se laisser tomber Et prcipiter son corps dans l'abme ; Dj il tait micorps hors de la fentre Quant messire Gauvain le vit ; Il le tire en arrire et il lui dit : "De grce, sire, calmezvous ! Pour l'amour de Dieu, Que plus jamais il ne vous revienne l'esprit De commettre pareille folie ! C'est bien tort que vous hassez votre vie. Non, fait la demoiselle, c'est au contraire bon droit ; La nouvelle ne se seraitelle donc pas rpandue Partout de son forfait malheureux ? Puisqu'il s'est mis dans une charrette, Il doit forcment souhaiter de mourir ; Mort il vaudrait davantage que vivant : Sa vie est voue dsormais la honte, Au mpris et au malheur." Ldessus les chevaliers demandrent leurs armures, Et ils s'en revtirent. Et alors fit un geste de courtoisie et de prouesse La demoiselle, et de largesse, Quand, au Chevalier qu'elle avait tant Raill et harcel, Elle offrit un cheval et une lance, En tmoignage de charit et de sympathie. Les chevaliers ont pris cong En hommes courtois et bien levs De la demoiselle, et l'ont Salue avant de s'engager Dans la direction o ils virent passer le cortge ; Mais ils quittrent le chteau de telle sorte Que personne n'eut l'occasion de leur adresser la parole. Bien vite ils s'en vont par l O ils avaient vu la reine. Ils n'ont pas rejoint la petite troupe, Car elle avanait bride abattue 11

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Des prs, ils entrent dans un plessis O ils trouvent un chemin empierr ; Ils ont tant err par la fort Qu'il pouvait bien tre la premire heure du jour, Et alors, un carrefour, ils ont Trouv une demoiselle, Et l'ont tous les deux salue ; Et chacun la supplie et la prie De leur dire, si elle le sait, O l'on a emmen la reine. Elle rpond en personne sense, Et dit : "Je saurais bien vous diriger si toutefois Vous vous engagez me faire certaines promesses Et les tenir vers le bon chemin et la bonne voie, Et vous nommer sa destination Et le chevalier qui l'emmne ; Mais un gros effort incomberait : A celui qui voudrait entrer dans cette terre ! Avant d'y parvenir, il souffrirait de cruelles preuves." Et messire Gauvain lui dit : "Demoiselle, avec l'aide de Dieu, Je vous promets, sans rserve aucune, De mettre votre service, Ds qu'il vous plaira, tout mon pouvoir, Mais ditesmoi la vrit sur ce dont il s'agit." Et celui qui fut dans la charrette Ne dit pas qu'il lui promet d'agir Selon toutes ses capacits ; il annonce plutt, Comme celui qu'anoblit Amour Ou rend puissant et hardi en tout lieu, Que sans rserve et sans crainte Il promet de faire tout ce qu'elle pourra dsirer, Et qu'il s'abandonne tout entier sa volont. "Je dirai donc ce que vous cherchez savoir", faitelle. Ainsi la demoiselle leur contetelle : "Par ma foi, seigneurs, Mlagant, Un chevalier bien fort et grand, Fils du roi de Gorre, l'a prise, Et il l'a conduite au royaume D'o nul tranger ne revient jamais, Car il est malgr lui contraint rester dans ce pays, Dans la servitude et dans l'exil." Ils lui demandent alors : "Demoiselle, o est cette terre ? O pourronsnous en chercher le chemin ? " Celleci rpond : "Vous le saurez bientt, Mais, sachezle, l'accs que vous y aurez Est bien difficile et terrifiant, Car l'on n'y entre pas aisment Si l'on ne possde pas l'autorisation du roi. Celuici a pour nom le roi Bademagu. On peut y accder toutefois Par deux voies galement prilleuses Et par deux passages galement terrifiants. L'un a pour nom le Pont dans l'Eau, 12

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Parce que ce pont est submerg, De sorte qu'il y a autant d'eau entre le fond Et lui qu'entre lui et la surface, Ni moins par ici ni plus par l : Il est exactement au milieu ; Et il ne mesure qu'un pied et demi De large et autant en paisseur. Il fait bien, celui qui refuse de goter ce metsl ! Et c'est bien lui le moins dangereux ; Mais entre ces deuxl il y a beaucoup, D'aventures que je passe sous silence. L'autre pont est bien pire Et, de loin, le plus dangereux ; Car il ne fut jamais franchi par aucun homme Il est tranchant comme une pe ; Et pour cela tous L'appellent le Pont de l'Epe : Je vous ai cont la vrit Autant qu'il est en mon pouvoir de vous la dire." Et ils lui demandent encore : "Demoiselle, daignez Nous montrer ces deux chemins." Et la demoiselle rpond : "Voici le chemin qui mne droit au Pont Dans l'Eau, et voil celui qui va Droit au Pont de l'Epe." Et alors le Chevalier a dit Celui qui avait jou les charretiers : "Sire, je vous accorde sans ambages le choix ; Prenez un de ces deux chemins, Et cdezmoi l'autre sans conditions ; Prenez celui que vous prfrez. Par ma foi, fait messire Gauvain, Bien dangereux et pnibles Sont galit les deux passages ; Un choix correct et sage ne m'est pas possible, J'ignore lequel il me profitera le plus de prendre ; Mais il n'est pas juste que je demeure indcis Quand vous m'avez propos de choisir : Je me consacre au Pont dans l'Eau. Il est donc juste que j'aille du ct Du Pont de l'Epe, sans discussion, Fait l'autre, et j'y consens volontiers." Alors les trois prennent cong les uns des autres. Et ils se sont recommands mutuellement Et de trs bon coeur Dieu. Lorsqu'elle les voit s'en aller, La demoiselle leur dit : "Chacun de vous doit M'octroyer une rcompense selon mon got, Ds l'instant que je voudrai la prendre ; Attention ! ne l'oubliez point ! Non, douce amie, nous ne l'oublierons pas," Fontils tous les deux. Chacun s'en va sur le chemin de son choix ; Et celui de la charrette reste plong dans ses penses 13

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Tout comme une personne prive de force et de dfense Contre Amour qui le maintient sous sa juridiction ; Sa mditation est d'une intensit telle Qu'il perd le sens de luimme ; Il ne sait pas s'il existe ou s'il n'existe pas, Il ne se rappelle pas son nom, Il ne sait pas s'il est arm ou non, Il ne sait pas o il va, ni d'o il vient ; Il ne se souvient de rien, Hormis d'une seule chose, et, cause d'elle, Il a mis les autres choses en oubli ; Il pense tant cette seule chose Qu'il n'entend, ne voit ni ne comprend rien. Et son cheval l'emporte vive allure, En n'empruntant jamais de mauvais chemin, Mais toujours le meilleur et le plus direct ; Il s'empresse si habilement que par aventure, Il l'a conduit dans une lande. Dans cette lande, il y avait un gu Sur l'autre rive duquel se trouvait, tout arm, Un chevalier qui en assurait la garde ; Et celuici avait avec lui une demoiselle Venue sur un palefroi. Dj l'heure de none avait sonn, Pourtant, sans bouger et sans se lasser, Le Chevalier reste enferm dans sa mditation. Le cheval voit la belle eau claire Du gu il avait trs soif ; Il court l'eau ds qu'il la voit. Et celui qui fut sur l'autre bord S'crie : "Chevalier, je garde Le gu, et je vous en dfends la traverse." Ce dernier ne l'entend ni ne l'coute, Car son penser ne le lui permet pas ; Toutefois, avec ardeur, Le cheval s'lana toute vitesse vers l'eau. L'autre lui crie de se dtourner. Du gu, que ce sera prudent de sa part, Car par l on ne trouve point de passage. Et il jure sur le coeur qui bat dans sa poitrine Qu'il le transpercera de sa lance s'il y met le pied. Mais le Chevalier ne l'coute point, Et, pour la troisime fois, l'autre lui crie : "Chevalier, n'entrez point dans le gu Contre mon interdiction et contre ma volont, Car par mon chef je vous transpercerai de ma lance Aussitt que je vous verrai entrer dans le gu..." Il pense toujours si fort qu'il ne l'entend pas, Et soudain, le cheval Saute dans l'eau, abandonnant le champ, Et, en s'y adonnant coeur joie, il commence boire. Et l'autre lui dit qu'il aura le regretter : Dsormais aucun bouclier ne le protgera, Ni le haubert qu'il a sur lui. Alors il met son cheval au galop 14

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Et, le poussant au galop le plus fort, Il frappe au point de l'abattre, Etendu plat au milieu du gu, Celui qui il l'avait dfendu, Si bien que, d'un seul mouvement, s'envolrent Sa lance et le bouclier qu'il avait au cou. Quand ce dernier se sent tout tremp, il sursaute ; Tout effar, il se remet debout, Exactement comme quelqu'un qui se rveille, Et il entend, voit et, tonn, se demande Qui pourrait bien tre celui qui l'a frapp. C'est alors qu'il a vu le chevalier ; Et il lui cria : "Vassal, pourquoi M'avezvous frapp, diteslemoi, Alors que je ne vous savais pas devant moi, Et que je ne vous avais fait rien de mal ? Par ma foi, si, fait l'autre, vous l'aviez bien fait ; Ne m'aviezvous donc pas pris pour quelqu'un de mprisable Lorsque je vous interdis la traverse du gu A trois reprises, et vous l'annonai A grands cris, au plus fort que je pus ? Vous m'avez entendu vous dfier Au moins, faitil, deux fois ou trois, Et pourtant vous y tes entr contre mon gr ; Je vous dis bien que je vous frapperais Aussitt que je vous verrais dans l'eau." Le Chevalier rpond alors : "Maudit soit celui qui jamais vous entendit Ou qui vous vit jamais, et que je le sois moimme ! Il se peut bien que vous m'ayez interdit le gu, Mais j'tais plong dans mes penses ; Vous sauriez bien quel point vous ftes mal Si seulement par le frein, d'une main, Je pouvais vous tenir." Et l'autre rpond : "Que se passeraitil donc ? Tu pourras me tenir tout de suite Par le frein si tu oses m'y prendre. Je n'accorde pas la valeur d'une bonne poigne de cendre A ta menace ou ton orgueil." Et il rpond : "Je ne cherche pas mieux : Quoi qu'il en advienne, Je voudrais dj te tenir l o j'ai dit." Le chevalier s'avance alors Jusqu'au milieu du gu, et l'autre le saisit Par la rne de la main gauche, Et de la main droite par la cuisse ; Il le tient, le tire et le serre Tellement fort que l'autre se plaint Qu'il lui semble effectivement Qu'on lui arrache du corps la cuisse ; Et il le supplie de le laisser, En disant : "Chevalier, s'il te plat Que nous nous combattions d'gal gal, Prends ton bouclier et ton cheval Et ta lance, et joute avec moi." 15

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L'autre rpond : "Je ne le ferai point ; par ma foi, Car je pense que tu t'enfuiras Aussitt que je t'aurai relch." Quand il l'entendit, il en prouva une grande honte, Et il lui dit de nouveau : "Chevalier, monte Sur ton cheval sans inquitude, Et je te garantis fidlement Que je ne me sauverai ni ne m'enfuirai. Tu m'as dit une chose honteuse, cela me contrarie." Et celuil lui rpond une fois de plus : "Donnemoi d'abord l'assurance de ta bonne foi : Je veux que tu me jures Que tu ne t'enfuiras ni ne te sauveras, Et que tu ne me toucheras pas Ni que tu ne t'approcheras de moi Avant de me voir cheval ; J'aurai ton gard fait preuve de grande bont, Vu que je te tiens en mon pouvoir, si je te relche." L'autre le lui jura, car il ne peut plus rien faire d'autre ; Et lorsqu'il reut la garantie ncessaire, Il prend son bouclier et sa lance Qui flottaient au milieu du gu En aval, au fil de l'eau, Et se trouvaient dj bien loin ; Puis il revient chercher son cheval. Quant il l'eut pris et fut remont en selle, Il saisit le bouclier par les sangles Et fixe la lance sur la matelassure de l'aron, Puis tous deux galopent l'un vers l'autre Au plus fort qu'ils peuvent faire courir leurs chevaux. Et celui qui dut dfendre le gu Attaque le premier son adversaire Et le frappe si fort Que sa lance d'un coup se met en pices. Et l'autre l'assne avec une telle violence qu'il l'envoie Etendu au fond du gu Si bien que l'eau se referme sur lui. Ensuite il recule et descend de cheval, Car il se jugeait fort capable De confronter et de chasser devant lui cent hommes de cette espce. Du fourreau il tire son pe d'acier, Et l'autre, en bondissant sur ses pieds, tire la sienne Qui resplendissait, qui tait bonne ; Et ils en viennent au corps corps ; Les cus qui reluisent d'or, Ils les tendent devant eux, et ils s'en couvrent ; Ils font si bien travailler leurs pes Que cellesci ne s'arrtent ni ne reposent jamais ; Ils osent se donner des coups terribles, Au point mme que la bataille, en durant aussi longtemps, Fait natre un sentiment de honte trs grande dans le coeur Du Chevalier de la Charrette, Et il dit qu'il risque de rembourser bien mal La dette contracte lorsqu'il s'est engag sur ce chemin, Vu qu'il a mis si longtemps 16

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Pour venir bout d'un seul chevalier. S'il et trouv encore hier, en quelque vallon, Une centaine d'hommes pareils, il ne croit ni ne pense Qu'ils eussent pu se dfendre contre lui, Et il se sent bien triste et irrit En voyant sa valeur tellement diminue Qu'il perd ses coups et gaspille sa journe. Alors, il fonce sur l'autre et le presse Si fort que celuici lui abandonne la partie et s'enfuit ; Le gu chose qui le contrarie beaucoup Et le passage, il les lui octroie. Et ce dernier le pourchasse sans relche Jusqu' ce qu'il tombe sur ses mains ; Alors, celui de la charrette le rattrape Et jure par toutes les choses visibles Qu'il avait trs mal agi en le faisant tomber dans le gu, Et en coupant court de la sorte sa mditation. La demoiselle qu'avec lui Le chevalier avait amene Entend et coute ces menaces ; Elle a trs peur, et elle le supplie, Par gard pour elle, de le librer, de ne pas le tuer ; Et il dit que sans faute il le tuera, Que, pour elle, il ne lui est pas possible d'avoir piti De quelqu'un qui lui a fait subir un affront aussi honteux. Il avance donc jusqu' lui, l'pe toute prte ; Et, pouvant, l'autre dit : "Pour Dieu et pour moi, accordezlui La grce qu'elle implore et que je vous demande moi aussi." Et il rpond : "Que Dieu en soit tmoin, Jamais nul ne se comporta mon gard si mchamment Que, s'il invoquait Dieu en me demandant grce, Pour Dieu, et comme il est juste, Je refusasse de la lui accorder une seule et unique fois. J'aurais donc piti aussi de toi, Car je ne dois pas te la dnier, Puisque tu me l'as demande ; Mais c'est la condition que tu t'engages, L o je voudrai, te constituer Prisonnier, quand je t'en donnerai l'ordre." L'autre donna sa parole, son chagrin reste bien fort. De nouveau la demoiselle Dit : "Chevalier noble et gnreux, Puisqu'il t'a demand grce Et tu la lui as octroye, Si tu dois jamais librer un prisonnier, Libre ce prisonnierci ; Laisselemoi franc de toute servitude de prison, Et je te promets, en temps opportun, Une rcompense toute faite pour te plaire Que je t'offrirai, dans la mesure de mes moyens." Alors il la reconnut Par les paroles qu'elle avait dites ; Et il lui remet, libr, le prisonnier, Et elle en prouve honte et dtresse, 17

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Car elle pensa qu'il l'avait reconnue Chose qu'elle ne souhaitait point. Et il les quitte surlechamp, Et tous deux, ils le recommandent A Dieu en lui demandant cong. Il le leur donne, puis il s'en va Jusqu' l'heure des vpres quand il rencontra Une demoiselle qui venait vers lui, Trs belle et trs charmante, Fort lgante et bien mise. La demoiselle le salue Comme une personne bien range et bien leve, Et il rpond : "Que Dieu vous donne, Demoiselle, sant et bonheur ! " Puis elle lui dit : "Sire, ma demeure, Prs d'ici, est prte pour vous recevoir, Si vous voulez bien en profiter ; Mais vous vous y hbergerez condition Seulement que vous vous couchiez avec moi ; Je vous l'offre et prsente sous cette rserve." Nombreux sont ceux qui, pour ce cadeaul, Lui eussent rendu cinq cents mercis, Mais lui s'en affligea, Et a vite fait de lui rpondre : "Demoiselle, de votre hospitalit Je vous remercie, car elle m'est prcieuse, Mais, s'il vous plaisait, quant au coucher, Je m'en passerais fort bien. Dans ce cas, je ne ferai rien pour vous, Fait la demoiselle, par mes yeux." Et lui, voyant qu'il ne saurait obtenir mieux, Lui octroie tout ce qu'elle veut ; De cet octroi il a le coeur dsol, Mais alors qu' prsent cela le blesse seulement, Au moment du coucher il prouvera une accablante dtresse ; Tourment et peine attendront La demoiselle qui l'emmne : Peuttre l'aimetelle tant Qu'elle ne voudra point lui rendre sa libert. Comme il lui avait accord Son plaisir et sa volont, Elle le conduit dans une enceinte fortifie Dont la beaut n'avait de rivale d'ici en Thessalie, Car elle tait compltement entoure De murs levs et d'eau bien profonde ; A l'intrieur, il n'y avait aucun homme Hormis celui qu'elle y conduisait. Elle y avait fait faire pour loger Bon nombre de belles chambres Et une vaste et riche salle. En chevauchant le long d'une rivire, Ils parviennent cette demeure, Et afin de leur livrer passage, on avait Abaiss un pontlevis : Ayant franchi le pont, ils sont entrs l'intrieur. 18

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Ils ont bien trouv la salle ouverte, Avec sa toiture couverte de tuiles : Par la porte qu'ils ont trouve ouverte Ils y pntrent, et voient Une table couverte d'une nappe longue et large ; Et l'on y avait apport Les mets, et dispos les chandelles Toutes allumes dans leurs chandeliers, Et des hanaps en argent dor, Et deux pots, l'un rempli de vin de mre Et l'autre d'un vin blanc bien gnreux. Tout prs de la table, au bout d'un banc, Ils trouvrent deux bassins tout pleins D'eau chaude pour se laver les mains ; Et de l'autre ct ils ont trouv Une serviette belle et blanche, De tissu de qualit, pour s'essuyer les mains. L ils n'aperurent Ni valet, ni serveur, ni cuyer. Le Chevalier te son cu De son cou et le pend A un croc ; il prend sa lance Et la place en haut d'un portelance. Il saute vite de son cheval Et la demoiselle du sien. Le Chevalier fut fort content Qu'elle ne voult pas attendre Qu'il l'aidt descendre. Sitt descendue, Sans attendre ni demeurer, Elle court une chambre ; Elle apporte un manteau court d'carlate Afin d'en vtir le Chevalier. La salle n'tait point obscure, Pourtant dj les toiles luisaient, Mais il y avait l, allumes, Tant de grosses chandelles torses Que la clart tait grande. Quand elle eut attach son cou Le manteau, elle lui dit : "Ami, Voici l'eau et la serviette : Personne ne vous l'offre et prsente, Car ici vous ne voyez que moi. Lavez vos mains et asseyezvous Ds qu'il vous plaira : Comme vous pouvez le voir, L'heure du repas est venue." Le Chevalier lave ses mains et va s'asseoir Fort volontiers, Et la demoiselle s'assied prs de lui. Ils mangent et boivent tous deux, Tant que leur repas fut termin. Quant ils se furent levs de table, La demoiselle dit au Chevalier : "Messire, allez ldehors passer le temps, 19

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Mais que cela ne vous ennuie, Car vous n'avez qu' attendre Le moment que vous penserez Que je pourrai tre couche. Que rien donc ne vous dplaise d'ici l, Car le moment voulu vous me rejoindrez Afin de tenir votre promesse." Et celuici lui rpond : "Je la tiendrai, Et retournerai Lorsque je croirai le moment venu." Il sort alors et reste dehors Longtemps dans la cour, Tant qu'il se sent oblig de rentrer ; Soucieux de tenir sa promesse Il retourne dans la salle, Mais celle qui se dit son amie Ne s'y trouve point. Quand il ne la voit pas, Il dit : "O qu'elle soit, Je vais la chercher et la retrouver." Sans tarder davantage, le Chevalier, Li par sa promesse, cherche la demoiselle. Il pntre dans une chambre d'o il entend Une jeune femme qui poussait des cris dchirants, Et c'tait celle mme Avec qui il avait promis de coucher. Voyant ouverte la porte D'une chambre voisine, il s'en approche Et aperoit dans l'autre pice La demoiselle. Un chevalier l'avait renverse En travers d'un lit, La robe retrousse trs haut. Croyant fermement Que son hte viendrait son secours, Elle criait bien fort : "Aidemoi, aidemoi, Chevalier, toi qui es mon invit ! Si tu ne me dbarrasses de cet individu, Je ne trouverai personne pour le faire ; Si tu ne me secours au plus tt, Il va me violer devant tes yeux. Tu dois te coucher avec moi, Selon ta promesse ; Vatil donc faire sa volont De moi, en ta prsence ? Noble Chevalier, agis donc, Secoursmoi l'instant ! " Lui, il voit que le truand Maintenait la demoiselle Retrousse jusqu'au nombril. Il est indign d'tre tmoin De ce contact de chair contre chair, Mais il n'en prouve nulle jalousie Ni l'motion d'un mari tromp. Mais deux chevaliers arms Gardaient la porte, 20

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L'pe la main. Derrire eux se dressaient quatre sergents, Dont chacun tenait une hache Capable de trancher en deux Une vache travers l'chine Aussi aisment que la racine D'un genvrier ou d'un gent. Le Chevalier s'arrte devant la porte Et se dit : "Dieu ! que pourraije faire ? Je suis parti la recherche de la reine Guenivre, Une affaire d'une extrme importance. Ce n'est pas le moment d'avoir peur, Quand pour elle j'ai entrepris une telle qute. Si Lchet me prte son coeur Et si je me laisse dominer par elle, Je n'atteindrai jamais mon but. Je suis honni si je m'arrte ; Mais quand je parle de ne pas avancer, Je suis plein de mpris pour moimme. Une grande tristesse m'envahit, Et j'prouve honte et souffrance, Au point que je voudrais mourir Quand je me suis tant attard. Que Dieu jamais ne me pardonne, Si l'orgueil me fait parler Quand je dis prfrer prir Honorablement vivre honteusement. Si j'avais la voie libre, Et si ces six adversaires me permettaient De passer sans rsistance, O serait mon mrite ? Dans ce cas, l'homme le plus lche du monde Entrerait par la porte, j'en suis certain ; Et j'entends cette malheureuse Qui rclame sans arrt mon aide Et me rappelle ma promesse Et me fait honte par ses reproches." Il s'approche alors de la porte, Avance l'intrieur sa tte, Et levant les yeux vers le plafond, Il aperoit deux pes qui descendent sur lui. Il retire vivement sa tte, Et les deux chevaliers ne purent retenir leurs coups. Ils ont abattu les pes Si violemment contre le sol Qu'elles clatrent en morceaux. Quand le Chevalier voit qu'elles sont brises, Il attache moins d'importance aux haches, Qui lui semblent bien moins redoutables. Il se lance parmi les sergents, En en frappant l'un du coude et un autre de mme. Les deux plus proches de lui, Il les heurte des coudes et des bras, Si bien qu'il les projette contre terre ; Le troisime ne l'atteint pas, 21

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Mais le quatrime Lui tranche son manteau, Dchire sa chemise et sa chair, Le blesse l'paule, Assez pour que le sang coule. Mais il ne ralentit pas ses efforts, Et ne se plaint pas de sa blessure. Au contraire, il allonge le pas Et attrape par les tempes Celui qui malmenait son htesse. Il entend s'acquitter de sa promesse Avant de s'en aller. Qu'il le veuille ou non, il redresse l'agresseur ; Et le sergent qui avait manqu son coup Revient la charge au plus tt Et lve sa hache de nouveau : Il pense lui fendre la tte De son arme jusqu'aux dents. Celui qui bien savait se dfendre Se sert du chevalier agresseur comme d'un bouclier, Et le sergent le frappe de sa hache L o l'paule rejoint le cou, Les sparant l'un de l'autre, Et le Chevalier lui arrache La hache des mains, Mais relche le bless, Car il lui fallait se dfendre Contre les deux chevaliers de la porte Et trois porteurs de hache : Tous les cinq l'attaquent frocement. Lui saute d'un bond Entre le lit et la paroi Et s'crie : "Allezy, attaquezmoi ! Vous seriez trente et plus, Ds que je suis ainsi protg, Vous aurez de quoi combattre, Ne croyez pas me lasser." Et la demoiselle, qui le regarde faire, Annonce : "Par mes yeux ! ne craignez plus rien, En ma compagnie." Surlechamp elle renvoie Chevaliers et sergents. Eux s'en vont de l Sans s'arrter et sans dire mot. Et la demoiselle reprend : "Messire, vous m'avez bien dfendue Contre les gens de ma maison. Venezvousen maintenant, je vous emmne." Ils s'en vont dans la salle, se tenant par la main. Mais cela ne plaisait gure au Chevalier, Qui se serait fort bien pass d'elle. Un lit tait dress dans la salle, Dont les draps taient bien propres, Blancs, amples et doux au toucher. Le matelas n'tait ni bourr de paille hache, 22

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Ni d'un contact rugueux. Comme couverture on avait tendu sur la couche Deux toffes de soie ramages. La demoiselle se couche, Mais sans retirer sa chemise. Le Chevalier comme au ralenti Se dchausse et met ses jambes nu. Il transpire abondamment. Cependant, la parole donne L'emporte sur son anxit. Estce donc force majeure ? Tout comme. Il se trouve forc De se mettre au lit avec la demoiselle. Parole donne l'y pousse et convie. Il se couche lentement, Mais il ne retire pas sa chemise, Pas plus qu'elle n'avait fait. Il prend bien soin de ne pas la toucher, Mais il s'carte d'elle et, couch sur le dos, Il garde le silence l'instar D'un frre convers qui la parole est dfendue, Lorsqu'il est allong sur son grabat ; Il ne tourne pas davantage ses regards Vers elle ou ailleurs. Il se trouve incapable de lui faire bon visage. Pourquoi donc ? Parce que son coeur s'y refuse, Bien qu'elle ft belle et charmante. Ce qui enchante tout un chacun, Il ne le dsire aucunement. Le Chevalier n'a qu'un coeur, Et mme celuil ne lui appartient plus, Mais il l'a confi autrui, De sorte qu'il n'en dispose plus. Amour, qui gouverne tous les coeurs, Immobilise le sien en un seul lieu. Tous les coeurs ? Non, seulement ceux qu'Amour estime. Et celui que cette desse daigne rgenter S'en doit estimer davantage. Amour prisait le coeur du Chevalier Audessus de tous les autres. Et lui donnait une telle fermet de propos Que je me refuse le blmer. S'il vite de faire ce qu'elle lui dfend Et se dirige dans la direction qu'elle dsire. La demoiselle voit bien et comprend Que le Chevalier hait sa compagnie Et s'en passerait volontiers, Et qu'il ne va rien lui demander, Puisqu'il ne cherche pas mettre la main sur elle. Elle lui dit alors : "Messire, Ne vous fchez pas si je vous quitte. J'irai me coucher dans ma chambre, Ce qui vous mettra l'aise. Je ne crois pas que ma compagnie Et ma conversation vous plaisent. 23

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Ne m'accusez pas d'impolitesse Si je vous parle franchement. Reposezvous bien le reste de cette nuit, car vous m'avez si bien tenu parole Que je ne puis rien Vous rclamer de plus Que Dieu vous ait en sa garde ! Je vous quitte." Alors elle se lve ; Le Chevalier ne ressent aucune tristesse, Mais la laisse partir trs volontiers, Comme quelqu'un qui est entirement attach A une autre qu'elle. La demoiselle s'en aperoit bien Et le constate ; Elle pntre dans sa chambre Et se couche toute nue, Tout en se disant : "Depuis le moment o j'ai eu affaire A des chevaliers, je n'en connus aucun part celuici Qui ft digne de mon estime, part celuici, Et valt le tiers d'un denier angevin. En effet, je crois deviner Qu'il se propose un but plus difficile Et plus prilleux Qu'aucun autre chevalier n'ait os envisager, Et Dieu permette qu'il en vienne bout ! " Alors elle ferma les yeux et dormit Jusqu'au lever du jour. Ds l'aurore La demoiselle s'veille et se lve. Le Chevalier, lui aussi, ouvre les yeux, S'occupe de sa toilette Et s'arme sans attendre l'aide d'un cuyer. Son htesse le rejoint Et voit qu'il est dj quip. "Je vous souhaite le bonjour," Faitelle, quand elle l'aborde. "Demoiselle, je vous le souhaite galement," Rpond le Chevalier de son ct. Il dclare qu'il est bien temps Que l'on sorte son cheval de l'curie. La demoiselle le lui fait amener Et dit : "Messire, je m'en irais Avec vous un bon bout de chemin, Si vous osiez m'emmener Et m'escorter Selon les us et coutumes Qui furent tablis bien avant nous Au royaume de Logres." (Les coutumes et franchises Portaient en ce tempsl Qu'une demoiselle ou une jeune fille, Trouve sans compagnon par un chevalier, Devait tre respecte par lui, S'il tenait conserver sa rputation ; Autrement, il et mieux fait de se trancher la gorge, 24

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Car s'il lui faisait violence, Pour toujours il tait banni de tout cour. Mais si la demoiselle tait accompagne, un chevalier Autre que son compagnon, si l'envie l'en prenait, Pouvait la lui disputer : Si main arme il l'avait conquise, Il pouvait en faire sa volont Sans encourir blme ni dshonneur.) Voil pourquoi la demoiselle dit Que, si le Chevalier osait et voulait L'escorter, selon cette coutume, De sorte que nul ne pt lui nuire, Elle s'en irait avec lui. Il rpondit : "Nul ne vous fera De mal, je vous assure, Avant de me malmener, moi. Alors, faitelle, je pars avec vous." Elle fait seller son palefroi : On obit sans dlai son ordre ; Le palefroi fut sorti pour elle, On sortit galement le cheval du Chevalier. Sans l'aide d'un cuyer, ils montent tous deux Et s'en vont vive allure. Elle s'adresse lui, mais il n'a cure De tout ce qu'elle veut lui dire. Il ne l'coute pas : Penser lui plat, parler l'ennuie. Amour bien souvent lui rouvre La plaie que cette desse lui a inflige. Il n'applique aucun empltre sur sa blessure Dans le but de la gurir, Car le Chevalier ne dsire ni ne veut Recourir remde ni mdecin, A moins que sa plaie n'empire ; Mais il y a une dame qu'il consulterait volontiers. Les deux voyageurs chevauchrent Sans dvier de leur route, Et arrivrent enfin non loin d'une fontaine. La fontaine jaillissait au milieu d'un pr, Un bloc de pierre se trouvait tout prs. Sur celuici je ne sais qui Avait oubli Un peigne en ivoire dor. Depuis le temps d'Ysor, Nul, sage ni fou, n'en vit de si beau. Celle qui s'tait peigne avec Avait laiss aux dents du peigne Bien une demipoigne de ses cheveux. Quand la demoiselle aperoit La fontaine et voit le bloc de pierre, Elle ne tient pas ce que Chevalier les voie, Et prend un autre chemin. Celui qui se dlecte et repat De pensers qui lui plaisent Ne remarque pas immdiatement 25

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Que la demoiselle le fait sortir de sa route ; Mais ds qu'il s'en aperoit, Il craint d'tre victime de quelque ruse de sa part, Car il croit qu'elle s'carte Et sort du bon chemin Pour viter quelque pril. "Hol ! demoiselle, faitil, Vous vous trompez de chemin, venez par ici ! Je ne pense pas qu'on prenne la bonne direction En s'cartant de ce cheminci. Messire, nous avancerons mieux par l, Fait la demoiselle, j'en suis sre." Et lui rpond : "Je ne suis pas sr De ce que vous pouvez penser, demoiselle, Mais vous voyez bien Que nous sommes sur le bon chemin, le chemin battu. Du moment que je m'y suis engag, Je ne vais pas prendre une autre direction. S'il vous plat, venez par ici, Car je ne changerai pas de route." Alors ils continuent leur chemin Jusqu'au bloc de pierre, et ils voient le peigne. "Certes, autant qu'il m'en souvienne, Fait le Chevalier, jamais je ne vis De peigne aussi beau que celui que je vois ici. Donnezlemoi, ditelle. Volontiers, demoiselle," ditil Et alors il se penche et le ramasse. Lorsqu'il l'eut en main ; trs longuement Il le regarde et contemple les cheveux, Et elle commence sourire. Quand il la voit sourire, il lui demande De lui dire pourquoi elle a souri. La demoiselle rpond : "N'insistez pas, Je n'ai pas l'intention pour l'instant de vous le dire. Pourquoi pas ? faitil Je n'y tiens pas." Et quand le Chevalier l'entend, il la conjure En homme certain Qu'un ami doit rpondre aux questions d'une amie, Et une amie celles d'un ami. "S'il existe quelqu'un que vous aimez de tout coeur, Demoiselle, au nom de cette personne, Je vous requiers, conjure et prie De ne plus garder le silence. Certes, votre requte est des plus pressantes, Faitelle, je me rsous donc vous rpondre. Je ne vous mentirai en rien. Ce peigne, si jamais je fus bien renseigne, Appartint la reine, a j'en suis sre. Croyezmoi quand je vous assure Que les cheveux que vous voyez Si beaux, si blonds, si tincelants, Qui restent accrochs aux dents du peigne, Viennent de la chevelure de la reine : Ils ne poussrent dans nul autre pr." 26

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Et le Chevalier dit : "Certes, Il y a bien des reines et bien des rois ; Mais de quelle reine voulezvous parler ? " Et la demoiselle lui dit : "Messire, Il s'agit de la femme du roi Artur." Quand son interlocuteur l'entendit, Il fut pris de faiblesse Et dut s'appuyer Sur l'aron de sa selle. Et lorsque la demoiselle le vit, Elle fut remplie d'tonnement, Et pensa qu'il allait tomber de cheval. Si elle eut peur, ne l'en blmez pas, Car elle crut qu'il perdait connaissance. Et quand tout est dit, Il s'en fallait de bien peu qu'il ne s'vanout, Car il ressentait au coeur une douleur Si grande que parole et couleur Lui furent drobes pendant un bon moment. La demoiselle saute bas de sa monture Et court tant qu'elle peut Pour lui porter secours, Car elle ne tenait pour rien au monde A le voir tomber terre. Quand le Chevalier la vit venir, il eut honte Et lui dit : "Pour quelle raison Venezvous prs de moi ? " Ne croyez pas que la demoiselle Lui avoue la vraie raison : Il en aurait rougi de honte Et aurait t bless au vif, Si elle lui avait dit la vrit ; Elle s'est donc bien garde de la rvler, Et rpondit avec beaucoup de tact : "Messire, je suis venue chercher le peigne, Pour cela je suis descendue terre ; Je suis si dsireuse de l'avoir en main, Que je n'ai pu attendre davantage." Le Chevalier, qui veut bien qu'elle ait le peigne, Le lui donne, mais pas avant d'en avoir retir les cheveux Si doucement qu'il n'en rompt aucun. Jamais yeux ne verront Honorer un objet Comme il se met rvrer les cheveux ; Bien cent mille fois il les applique Contre ses yeux, contre sa bouche, Contre son front et son visage : Leur contact le plonge dans l'extase. Les cheveux de la reine sont pour lui bonheur et richesse : Sur sa poitrine, prs du coeur, il les place Entre chemise et chair. Il ne les aurait pas changs contre un chariot Charg d'meraudes et d'escarboucles. Il ne pense pas que les ulcres Ou tout autre mal puissent dsormais l'atteindre ; 27

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Il ddaigne maintenant le diamargareton, La pleriche, la thriaque Et les prires saint Martin et saint Jacques, Car en ces cheveux il a tant confiance Qu'il n'a besoin d'autre aide. Mais au juste, quel est l'attrait des cheveux ? On me tiendra pour un menteur ou pour un fou Si je dis la vrit : Quand la foire du Lendit bat son plein Et qu'il y a le plus de marchandises, Le Chevalier refuserait le tout, C'est certain, en change De la dcouverte des cheveux. Et si vous voulez que je vous explique pourquoi, De l'or cent mille fois raffin Et puis autant de fois refondu Paratrait aussi peu brillant que la nuit Par rapport au plus beau jour Que nous ayons eu de tout cet t A qui verrait un tel or Et voudrait le comparer aux cheveux de la reine. Mais quoi bon m'attarder davantage ldessus ? La demoiselle remonte prestement en selle Avec le peigne qu'elle emporte, Et le Chevalier se rjouit Des cheveux presss contre sa poitrine. Aprs la plaine ils arrivent une fort O ils suivent une alle Qui devient de plus en plus troite, Au point qu'ils doivent chevaucher l'un aprs l'autre, Car il tait impossible d'y mener Deux chevaux de front. La demoiselle s'en va tout droit Devant son invit de la veille. L o l'alle s'tait le plus rtrcie Ils voient venir un chevalier. La demoiselle aussitt, De si loin qu'elle le vit, L'a reconnu et dit son compagnon : "Sire Chevalier, voyezvous, Celui qui vient vers nous Tout arm et prt combattre ? Il pense m'emmener d'ici sur l'heure. Sans rsistance de votre part. Je suis certaine que telle est son ide. Il est amoureux de moi en fou qu'il est : Luimme, ou par ses messagers, Depuis trs longtemps me prie de l'aimer, Mais je ne lui accorderai pas mon amour, Car pour rien au monde je ne pourrais l'aimer. Que Dieu me soit en aide, je prfre me tuer Plutt que de rpondre son amour. Je sais qu'il ressent en ce moment Une joie qui le comble d'aise, Comme si dj il m'avait en sa possession. 28

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Mais je vais voir ce que vous allez faire ; Maintenant vous allez me montrer si vous tes brave, Maintenant je verrai clairement Si vous saurez me protger, Si vous tes digne d'tre mon gardien. Dans l'affirmative, je dirai sans avoir mentir. Que vous tes un preux, un chevalier de grande valeur." Et lui rpond : "Allez, allez donc ! " Ces mots ont le mme sens pour lui Que s'il avait dit : "Peu m'importe, Vous avez tort de vous inquiter Et de dire ce que vous venez de dbiter." Pendant qu'ils discouraient, Le chevalier qui venait seul vers eux S'approchait rapidement. S'il se htait C'est qu'il croyait Avoir une excellente raison de se presser, Car il se tient pour fortun Quand il voit l'tre qu'il aime le plus. Ds qu'il s'est suffisamment approch, Il la salue de tout coeur Et dit : "Celle que je dsire le plus, Dont j'ai le moins de plaisir et le plus de souffrance, Soit la bienvenue, d'o qu'elle vienne ! " Ce serait manquer aux biensances Si la demoiselle se montrait si avare de mots Qu'elle ne rendt son salut au soupirant, Au moins du bout des lvres. Lui est ravi De ce salut de la demoiselle Qui n'a pas sali sa bouche Et qui ne lui a rien cot. Et le soupirant, s'il avait fini l'instant De triompher de ses adversaires dans un tournoi, N'aurait pas eu autant d'estime pour luimme ; Il ne penserait pas avoir conquis Autant d'honneur ou de considration. Sa confiance en luimme s'tant encore accrue, Il empoigne le frein du palefroi Et dit : "Je vais vous emmener avec moi. Ha ! j'ai bien men ma barque, Puisque me voil arriv bon port. Maintenant me voil dbarrass de ma guigne. De pril en mer je suis parvenu au rivage, De grande souffrance joie, De maladie pleine sant. Maintenant j'ai tout ce que je dsire, Quand je vous retrouve en une situation telle Que je puis vous emmener avec moi Sans encourir de honte." La demoiselle rpondit : "Vous parlez en pure perte, Car je suis escorte par le Chevalier que voil. Certes, c'est pitre escorte, Puisque je vous emmne avec moi. 29

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Je pense que votre Chevalier Aurait plus tt fait de manger un muid de sel Que de vous dfendre contre moi ; Je suis sr qu'il n'y a pas de chevalier Qui puisse vous dfendre contre moi. Et quand je vous retrouve si propos, Je vous emmnerai sa barbe, Qu'il lui en cuise ou non, Et mme s'il vous dfend de son mieux." Le Chevalier reste calme En dpit de ce qu'il s'entend dire, Et sans sarcasmes et sans rodomontade, Il prend le parti de la demoiselle. "Messire, ditil, pas si vite ! Ne profrez pas de vaines paroles ; Mais montrez plus de mesure en ce que vous dites. Vos droits seront respects A condition que vous en ayez. C'est sous ma protection, j'entends que vous le sachiez, Que la demoiselle est venue en ces lieux. Laissezla tranquille, vous l'avez trop retenue. Pour l'instant elle n'a rien craindre de vous." Et l'autre proclame qu'il se laisserait brler petit feu Plutt que de ne pas emmener la jeune femme. Le Chevalier dit alors : "J'aurais bien tort De vous permettre de l'emmener. Je suis prt vous combattre, sachezle, Mais si nous voulons vraiment Combattre l'un contre l'autre, nous ne pourrions Le faire dans cet troit chemin. Mais poussons jusqu' quelque route, Quelque pr ou quelque lande." Le soupirant rpond qu'il ne demande pas mieux, Disant : "Certes, je suis d'accord : Vous n'avez pas tort, Car ce chemin est trop troit ; Mon cheval est si mal l'aise Que je crains qu'il ne se brise la cuisse Quand je tcherai de lui faire faire demitour." Il y parvient grandpeine Et sans blesser son cheval, Ni lui infliger de mal. "Certes, ditil, je regrette vivement. Que nous ne nous soyons rencontrs En un lieu plus dgag et devant des spectateurs ; J'aurais aim que l'on et vu Lequel de nous deux aurait frapp les plus beaux coups. Venez donc, allons chercher un tel lieu : Nous trouverons prs d'ici un terrain Etendu, libre d'obstacles." Ils s'en vont jusqu' une prairie. En celleci se trouvaient des jeunes filles, Des chevaliers et des demoiselles Qui jouaient plusieurs jeux, Car le lieu tait beau et y conviait. 30

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Les uns jouaient des jeux srieux, Au trictrac, aux checs, Aux ds, au doublesix, Egalement la mine. A de tels jeux le plus grand nombre jouaient ; Les autres s'amusaient Comme font les trs jeunes A danser des rondes, A chanter, sauter, A gambader et lutter. Un chevalier d'un certain ge Se trouvait de l'autre ct du pr, Assis sur un cheval d'Espagne jaunebrun Dont le harnais et la selle taient dors ; Lui tait grisonnant. Il avait une main au ct Pour se donner une apparence dsinvolte ; A cause du beau temps il tait en chemise. Il regardait les joueurs et les danseurs, Un manteau court sur les paules, D'toffe fine orne d'authentique petitgris. Pas loin de lui, le long d'un sentier, Plus de vingt hommes arms Se tenaient sur leurs chevaux irlandais Aussitt que parurent les trois survenants, Joueurs et danseurs cessrent jeux et bats, Criant haute voix travers la prairie : "Regardez, regardez le Chevalier Qui fut voitur en charrette ! Que nul d'entre nous ne songe A jouer tant qu'il sera prsent. Maudit soit qui cherche jouer, Et maudit qui s'avisera De jouer tant qu'il sera ici." Cependant voil que vint se camper Devant le vieux chevalier son fils Celui qui aimait la demoiselle Et qui dj l'appelait sienne. "Messire, ditil, je suis rempli de joie, Et qui veut savoir pourquoi, qu'il m'coute : Dieu vient de m'accorder la personne Que j'ai toujours dsire le plus ; S'il m'avait donn une couronne de roi, Il ne m'aurait pas tant donn, Ni ne lui auraisje su si bon gr, Et je n'aurais pas tant gagn, Comme je le fais avec le gain que voil. Je ne sais si ce gain t'appartient vraiment," Rpond le chevalier son fils. Immdiatement celuici s'exclame : "Vous ne le savez ? Ne le voyezvous pas, Messire ? Je vous jure qu'il n'en faut douter, Quand vous voyez bien qu'elle est en mon pouvoir ; Dans la fort d'o je viens Je l'ai rencontre qui cheminait. 31

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Je crois que Dieu me l'a amene, Et je m'en suis empar comme d'une chose mienne. Je ne suis pas sr qu'y consente, Celui que je vois s'avancer derrire toi ; Il pourrait bien te la disputer, je crois." Tandis qu'ils changeaient ces paroles, Les rondes avaient cess ; A cause du Chevalier que les jeunes gens virent, Ils ne voulurent plus jouer ni s'amuser, Tant il leur dplaisait. Mais, sans perdre de temps, le Chevalier Qui suivait de prs la jeune femme, Eleva la voix et dit : "Laissez la demoiselle aller, Chevalier, car vous n'avez aucun droit sur elle ! Si vous osez toucher elle, Sur l'heure je la dfendrai contre vous." Alors le vieux chevalier dit son fils : "J'en tais bien sr, Beau fils, ne la retiens pas davantage, Laisse aller la demoiselle." Cette parole fut loin de plaire au jeune homme ; Il jure qu'il ne rendrait pas la demoiselle, Disant : "Que jamais Dieu ne m'accorde De faveur, si je la lui rends ! Je la tiens et continuerai la tenir Comme une vassale qui m'est infode. La bretelle et les brides de mon cu Auront t rompues Et j'aurai perdu toute confiance En ma force et mes armes, Mon pe et ma lance Avant de lui abandonner mon amie." Et le pre rpondit : "Je ne te permettrai pas De combattre malgr tout ce que tu pourras dire. Tu te fies trop en ta prouesse ; Fais plutt ce que je te recommande." Le fils en proie son orgueil rplique : "Comment ! Suisje donc un enfant qui on peut faire peur ? J'ai le droit de soutenir Que par tout ce monde qu'entoure la mer Il n'y a chevalier parmi tous ceux qui existent Si preux que je lui abandonne mon amie, Ni tel que je ne le rendisse Rapidement recrant." Le pre dit : "D'accord, beau fils, Du moins tu en es convaincu, Tellement tu te fies en ta vaillance ; Je n'accepterai aucunement Que tu entreprennes un combat avec ce Chevalier." Le jeune homme rpond : "Que je sois honni Si je vous coute. Le diable emporte celui qui suivra vos conseils Et qui se rendra coupable de lchet. Moi, j'entends combattre avec la dernire nergie. Il est bien vrai qu'on fait mal ses affaires 32

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En famille : mieux vaut marchander ailleurs ; Aucun doute, vous voulez me duper. Je sais bien qu'avec des inconnus Je russirais bien mieux. Quelqu'un qui ne me connatrait pas Ne s'opposerait pas ma dcision, Et vous, vous la combattez et vous vous y opposez. Je suis d'autant plus dsireux d'agir Que vous m'avez critiqu ; Car, comme vous le savez, celui qui reprend Homme ou femme Ne fait qu'attiser et enflammer son vouloir. Mais si je renonce le moins du monde ce que je mdite, Que Dieu ne m'accorde jamais de bonheur Je vais me battre malgr vous Par saint Pierre l'aptre, Fait le pre, je vois bien maintenant Que mes prires resteront sans rsultat. C'est en vain que je te fais la leon ; Mais j'aurais tt fait de te crer Une situation telle que malgr toi Tu seras oblig de m'obir, Car tu vas te trouver sous ma coupe." Il appelle lui maintenant Les chevaliers posts prs du sentier Et leur commande d'empoigner Ce fils qu'il sermonne en vain. "Je le ferai ligoter, leur ditil, Plutt que de lui permettre de combattre. Vous tes tous, tant que vous tes, mes hommes Et me devez fidlit : Au nom de tout ce que vous me devez, Je vous prie et commande tout la fois. Il agit follement, mon avis. Son grand orgueil en est cause, Quand il refuse de m'obir." Ils rpondent qu'ils s'empareront de lui, Et qu'aprs a ils l'empcheront De donner suite sa dcision De combattre. Il lui faudra, Qu'il le veuille ou non, abandonner la demoiselle. Tous la fois s'emparent de lui, En le prenant par les bras et la nuque. "Te voil oblig de reconnatre ta folie, Fait le pre, tu es en mesure de comprendre les choses : Maintenant tu n'as ni la force ni le pouvoir De combattre ou de jouter, Quel que soit ton dplaisir, Que a t'ennuie ou te fasse souffrir. Accordemoi ce qui me plat et m'arrange, Tu agiras alors en homme sage. Et saistu ce que je propose de faire ? Pour amoindrir ta dconvenue, Nous suivrons tous deux, si tu veux bien, Le Chevalier aujourd'hui et demain, 33

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Par bois et travers champs, Chacun sur son cheval qui court l'amble. Nous le trouverons peuttre De tel comportement et de telle sorte Que je te permettrai de te mesurer avec lui Et de combattre tant que tu voudras." Alors le jeune homme a dit oui, Bien contrecoeur, puisqu'il y est forc ; En personne qui ne peut faire mieux, Il promet d'tre patient, Mais c'est condition qu'ils suivent le Chevalier. Quand ils voient le tour que prennent les choses, Les spectateurs pars dans le pr. Se disent tous : "Vous avez vu ? Celui qui fut dans la charrette Jouit d'une telle considration Qu'il emmne avec lui l'amie du fils De notre seigneur, et celuici ne s'y oppose pas. Reconnaissons Qu'il doit percevoir dans ce Chevalier un mrite Suffisant pour lui permettre d'emmener la demoiselle. Que soit maudit cent fois qui pour lui dsormais S'abstiendra de jouer ! Retournons donc nous amuser." Alors ils recommencent Leurs jeux, leurs rondes et leurs danses. Sans perdre de temps le Chevalier s'en va, Et s'loigne de la prairie des joueurs ; La demoiselle ne reste pas en arrire, Mais accompagne le Chevalier. Tous deux se htent ; Pre et fils les suivent de loin A travers un pr rcemment fauch ; Ils chevauchent jusqu' la neuvime heure Et dcouvrent en un trs beau site Un monastre et, ct du choeur, Un cimetire entour d'un mur. Le Chevalier ne se comporte pas en rustre ni en sot, Mais, ayant mis pied terre, Il entra dans le moutier pour prier Dieu. La demoiselle tint son cheval par la bride En attendant son retour. Quand il eut achev sa prire Et comme il revenait en arrire, Il vit un moine fort vieux Qui venait sa rencontre. Arriv prs de lui, il le prie Trs poliment de lui dire Ce qui se trouvait derrire le mur. Et le moine lui rpond Que c'tait un cimetire. Le Chevalier lui dit : "Menezy moi, et que Dieu vous protge ! Volontiers, messire." Et il l'y conduit. Le Chevalier aprs le moine Pntre dans le cimetire. Il y voit les plus beaux tombeaux Qu'on pourrait trouver d'ici jusqu'au pays de Dombes, 34

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Et de l jusqu' Pampelune. Sur chacun tait grav un nom Servant dsigner Celui qui un jour y serait couch. Et le Chevalier se mit lire en silence Les pitaphes une une. Il dchiffra : "Ici reposera Gauvain, Ici Louis, ici Yvain." Plus loin il a lu les noms De bien d'autres chevaliers mrites, Les meilleurs et les plus connus, De cette terre et d'ailleurs. Parmi ces tombesl il en trouve une En marbre, qui semble rcente, Surpassant toutes les autres en richesse et en beaut. Le Chevalier demande au moine : "Les tombes qui sont ici A quoi serventelles ? " Et celuici rpond : "Vous avez vu les inscriptions ; Si vous les avez dchiffres, Vous comprenez leur sens Et la destination des tombeaux. Et celuil, plus somptueux que les autres, A quoi sertil ? " L'ermite rpond : "Je vais vous le dire. C'est un monument qui surpasse Tous ceux qu'on a construits ; De si somptueux et de si bien labor Personne n'en a jamais vu, ni moi, ni un autre. Il est beau au dehors, et au dedans encore plus ; Mais n'allez pas vous imaginer Que vous pourrez en voir l'intrieur, Ce serait perdre votre temps. Il faudrait bien sept hommes Grands et forts Pour ouvrir ce tombeau, Pour en soulever la dalle. Sachez, c'est chose certaine, Qu'on aurait besoin pour y parvenir de sept hommes Plus forts que vous et moi ne sommes. Son inscription porte : "Celui qui soulvera Tout seul la lame Dlivrera ceux et celles Qui sont prisonniers en la terre Dont nul ne sort, serf ni gentilhomme, A moins d'y tre n ; Jusqu' maintenant aucun prisonnier n'est retourn chez lui. Les gens d'ailleurs se trouvent en prison, Mais ceux du pays vont et viennent, Entrent et sortent comme ils veulent." Immdiatement le Chevalier Empoigne la dalle tombale et la soulve Sans le moindre effort, Plus aisment que dix hommes ne l'auraient fait, 35

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En faisant appel toute leur force. Le moine fut stupfait ; Pour un peu il serait tomb la renverse A la vue de ce prodige, Car il ne s'attendait pas A en voir de semblable au cours de sa vie. "Messire, ditil, j'ai grande envie De connatre votre nom. Pourriezvous me le dire ? Non, Fit le Chevalier, absolument pas. Certes, dit le moine, je le regrette fort. Mais si vous me l'appreniez, Ce serait agir courtoisement, Et vous pourriez en tre rcompens. Qui tesvous et de quel pays ? Je suis chevalier, comme vous pouvez le voir, Et je suis n au royaume de Logres. Que cela vous suffise. Et vous, s'il vous plat, ditesmoi de nouveau Qui reposera dans ce tombeau ? Messire, ce sera celui qui librera Tous ceux qui sont pris comme dans un pige Au royaume dont nul n'chappe." Et quand le moine a fini de parler, Le Chevalier le recommande A Dieu et tous ses saints. Alors, au plus vite qu'il put, Il revint la demoiselle, Accompagn hors de l'glise Par le moine aux cheveux blancs. Les voyageurs parviennent la route. Tandis que la demoiselle remonte en selle, Le moine lui raconte Ce que le Chevalier avait accompli au cimetire. Il lui demanda de lui dire son nom Si elle le savait, Avec une telle insistance qu'elle lui avoua Ne pas le connatre, mais tre quand mme En mesure de lui assurer Qu'il n'a pas son gal comme chevalier En toute l'tendue o soufflent les quatre vents. Puis la demoiselle se spare du moine Et se presse de rejoindre le Chevalier. Maintenant les deux qui les suivent de loin Arrivent et trouvent Le moine seul devant son glise. Le vieux chevalier sans armure Lui dit : "Messire, avezvous aperu Un Chevalier escortant Une demoiselle ? Diteslenous. Je n'prouve aucune difficult, rpond le moine, A vous conter ce qu'il en est. A l'instant ils viennent de s'en aller. Le Chevalier fut ici Et a accompli un exploit merveilleux 36

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En soulevant tout seul la dalle Recouvrant la grande tombe en marbre, Sans le moindre effort. Il projette de dlivrer la reine, Et il parviendra sans doute la dlivrer, Elle et les autres captifs. Vous tes au courant, Vous qui avez souvent lu L'inscription sur la dalle. Certes, jamais ne naquit, Ni ne s'assit en selle Homme qui valt ce Chevalier." Le vieux chevalier dit alors son fils : "Fils, que t'en semble ? L'auteur d'une telle action, N'estil pas un homme d'une force exceptionnelle ? Maintenant tu sais bien qui a eu tort ; Tu sais bien si ce fut toi ou moi. Je ne voudrais pas pour la ville d'Amiens Que tu te fusses battu contre lui. Tu as nanmoins beaucoup rsist Avant que l'on n'ait pu t'en dtourner. A prsent nous pouvons rentrer, Car nous ferions une grande btise Si nous persistions les suivre plus avant." Et l'autre rpond : "Je le veux bien : Les prendre en filature ne nous vaudrait rien. Puisque vous le voulez, faisons demitour ! " En acceptant de retourner, il a fait acte de grande sagesse. Et sur ces entrefaites, la demoiselle Accompagne, ses cts, tout prs, le Chevalier, Car elle veut s'entendre avec lui. Et elle veut, de lui, apprendre son nom ; Elle insiste pour qu'il le lui dise Elle le supplie plus d'une fois Jusqu' ce que, par lassitude, il lui dise : "Ne vous aije pas dit que je suis Du royaume du roi Artur ? Par la foi que je dois Dieu et Sa toutepuissance, Vous ne saurez rien de mon nom ! " Alors elle lui demande de lui accorder Son cong, et elle retournera sur ses pas ; Et il le lui accorde bien volontiers. La demoiselle s'en va aussitt, Et lui, jusqu' trs tard, A chevauch sans compagnie. Aprs vpres, l'heure de complies, Pendant qu'il gardait son chemin, Il vit un chevalier qui revenait Du bois o il avait chass. Il venait, le heaume lac, Et la venaison, Que Dieu lui avait donne, tait charge Sur un grand cheval de chasse couleur gris fer. Bien rapidement le vavasseur Arrive audevant du Chevalier, 37

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Et il le prie d'accepter son offre de l'hberger : "Sire, faitil, il sera bientt nuit ; Il est temps prsent de chercher un gte, Et vous devrez, raisonnablement, le faire ; Et j'ai une maison moi, Ici prs, o je vous amnerai tout de suite. Jamais nul ne vous reut mieux que moi je ne le ferai Avec ce que j'ai de meilleur ma disposition, Et si vous acceptez, j'en serai trs heureux. Et moi aussi, je serai trs heureux," fait l'autre. Il envoie son fils en avant, Le vavasseur, aussitt, Afin de rendre l'htel accueillant Et pour hter les prparatifs du repas. Et sans s'attarder, le valet Accomplit son ordre, Avec bonne volont et allgrement, Et il s'en va vive allure. Et ceux qui n'ont gure envie de se presser Ont continu leur chemin Jusqu' ce qu'ils soient arrivs au logis. Le vavasseur avait pour femme Une dame bien polie, Et cinq fils qui lui taient trs chers Trois valets et deux chevaliers Et deux filles gracieuses et belles, Non maries encore. Ils n'taient pas ns dans ce pays, Mais ils y taient enferms Et maintenus en tat de captivit Depuis trs longtemps, ils taient Ns dans le royaume de Logres. Le vavasseur a amen Le Chevalier chez lui, dans la cour, Et la dame accourt leur rencontre, Et ses fils et ses filles se prcipitent galement ; Tous s'offrent le servir, Et ils le saluent et l'aident descendre. De leur matre font peu de cas Les soeurs ou les cinq frres, Car ils savaient bien que leur pre Voulait qu'ils fissent ainsi. Ils lui font tous les honneurs et un accueil chaleureux ; Et quand ils l'eurent dsarm, Une des filles de son hte, Le revt de son manteau Qu'elle lui met au col aprs l'avoir t du sien. S'il fut bien servi pendant le souper, De cela je ne veux point parler prsent ; Aprs que le repas eut touch sa fin, Aucune rsistance ne fut oppose A ce qu'on parlt de nombreux sujets. En premier lieu, le vavasseur Commena s'enqurir de son invit afin de savoir Qui il tait, et de quelle terre, 38

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Mais il ne lui demanda pas son nom. Et celuici rpond sans se faire attendre : "Je suis du royaume de Logres, Jusqu' prsent je n'ai jamais t dans ce pays." Et quand le vavasseur l'entend, Il s'meut et s'inquite, Ainsi que sa femme et tous ses enfants Pas un seul qui ne ressente une vive douleur : Ils se mettent alors lui dire : "Que votre malheur est grand, beau doux sire, Et combien votre sort est peu enviable ! Vous serez donc tout fait comme nous Rduit au servage et l'exil. Et d'o tesvous donc ? , faitil. Sire, nous sommes de votre terre. Dans ce pays, il y a maint prud'homme De votre terre en esclavage. Maudite soit pareille coutume Et maudits soient ceux qui la maintiennent ! Car nul tranger ne vient ici Sans se voir contraint de rester Retenu dans cette terre ; Quiconque le dsire peut entrer ici, Mais il faut qu'il y reste. Il en va dsormais de mme pour vous : Vous ne sortirez plus d'ici, je pense. Si, je le ferai, faitil, s'il est en mon pouvoir." Alors le vavasseur lui dit : "Comment ? Vous croyezvous vraiment capable de partir ? Oui, s'il plat Dieu ; Je ferai tout mon possible pour russir. Alors les autres partiraient sans crainte Tous, indemnes et libres, Car ds qu'un seul, de plein droit, Sortira de cette prison, Tous les autres, sans faute, Pourront en sortir sans qu'on tente de les en empcher." Alors le vavasseur se rappelle Qu'on lui avait dit et cont Qu'un chevalier de grande valeur Pntrait toute force dans le pays A cause de la reine que tenait Captive Mlagant, le fils du roi ; Et il dit : "Trs certainement, je pense et je crois Que c'est bien lui ; je lui dirai donc." Il lui dit alors : "Ne me cachez jamais rien, Sire, de la tche que vous vous tes fixe, Et, en change, je vous conseillerai Le mieux que je le pourrai. Moimme j'aurai avantage A ce que vous puissiez la mener bien. Rvlezm'en la vrit Pour votre bien et pour le mien. Dans ce pays, je le crois bien, Vous tes venu cause de la reine, 39

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Au milieu de ce peuple de mcrants Qui sont pires que les Sarrasins." Et le Chevalier lui rpond : "Je ne suis venu ici pour rien d'autre au monde. Je ne sais point o l'on tient enferme ma dame, Mais j'entends la dlivrer, Et j'ai grand besoin de conseils. Conseillezmoi, si vous en tes capable." Et l'autre dit : "Sire, vous avez emprunt Un chemin des plus ardus. La voie o vous vous tes engag vous mne Tout droit au Pont de l'Epe. Il vous serait utile de prendre les conseils au srieux : Si vous vouliez m'en croire, vous iriez Au Pont de l'Epe Par une voie plus sre, Et je vous y ferai guider." Et celui qui dsire le chemin le plus court Lui demande : "Cette route estelle Aussi droite que celleci ? Non, faitil, elle est au contraire Plus longue, mais elle est plus sre." Et l'autre dit : "Je me moque de cela ; Mais renseignezmoi sur celleci, Car je suis tout prt la suivre. Sire, vraiment vous n'y gagnerez pas : Si vous allez par l, Demain vous arriverez un passage O bientt vous pourrez subir un dommage Et qui a pour nom le Passage des Pierres. Voulezvous donc que je vous dise Combien ce passage est mauvais ? Ne peut y passer qu'un seul cheval ; Cte cte ne le franchiraient pas Deux hommes, et la traverse est fort Bien garde et bien dfendue. L'accs ne vous en sera point accord Ds que vous y arriverez ; Vous y recevrez maint coup d'pe et de lance Et vous en donnerez aussi beaucoup Avant de pouvoir passer de l'autre ct." Et quand il lui eut tout racont, Un chevalier s'avance C'tait un des fils du vavasseur Et dit : "Sire, avec ce seigneur Je m'en irai, si cela ne vous dplat pas." Ensuite, un des valets se lve, Et dit : "J'irai moi aussi." Et le pre donne trs volontiers Son accord tous les deux. Ainsi le Chevalier ne s'en iratil Point seul, et il les en remercie, Car il apprcie beaucoup leur compagnie. Les paroles touchent alors leur fin, Ils emmnent le Chevalier se coucher ; 40

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Il dormit, car il avait envie de le faire. Aussitt qu'il put voir le jour, Il se lve d'un bond, et ceuxmmes le voient Qui devaient aller avec lui ; A leur tour ils se sont levs. Les chevaliers ont revtu leur armure Et, ayant pris cong, ils s'en vont ; Et le valet s'est mis leur tte, Et ensemble ils suivent si bien leur chemin Qu'ils arrivent au Passage des Pierres Tout droit, l'heure de prime. Il y avait au milieu une bretche O en tout temps se tenait un homme. Avant qu'ils ne puissent s'approcher de prs, Celui qui fut sur la bretche Les voit et crie trs fort : "C'est un ennemi qui vient ! C'est un ennemi qui vient ! " Voici alors qu'apparat, mont cheval, Un chevalier sur la bretche, Vtu d'une armure toute neuve, Et de chaque ct, des sergents Qui portaient des haches affiles. Et lorsqu'il arrive au passage, Celui qui le garde lui reproche Trs injurieusement la charrette, Et dit : "Vassal, c'est un acte bien hardi Que tu as commis, et tu agis en parfait simple d'esprit En entrant de la sorte dans ce pays. L'homme n'a point se prsenter ici Qui a fait l'exprience de la charrette Que Dieu ne t'accorde jamais d'en profiter ! " L'un fonce sur l'autre avec tout l'lan Dont leurs chevaux furent capables ; Et celui qui doit garder le passage Brise hardiment sa lance Et en laisse tomber les tronons ; Et l'autre lui assne un coup la gorge Juste audessus de la panne De l'cu, si bien qu'il le renverse Et l'abat, les pieds en l'air, sur les pierres ; Arms de leurs haches, les sergents se lancent Dans la mle, mais c'est exprs qu'ils le manquent, Car ils n'ont aucun dsir de lui faire du mal, Ni lui ni son cheval. Et le Chevalier s'aperoit bien Qu'ils ne veulent lui nuire en rien Et n'ont aucun dsir de lui faire du mal. Aussi ne songetil pas tirer son pe, Choisissant plutt de traverser sans discussion le passage Avec, derrire lui, ses compagnons. Et l'un d'eux dit l'autre Qu'il n'avait jamais vu pareil chevalier, Que nul autre n'tait comparable lui. "N'atil donc pas fait preuve d'une merveilleuse prouesse En russissant forcer ce passage ? 41

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Beau frre, pour l'amour de Dieu, rassemble toutes tes forces, Dit le chevalier son frre cadet, Et va rejoindre notre pre ; Racontelui cette aventure." Mais le valet proclame et jure Qu'il n'ira point dire quoi que ce soit, Qu'il ne quittera jamais Ce Chevalier avant d'tre adoub Et fait chevalier par lui ; Que l'autre s'en aille porter la nouvelle S'il y tient ce point. Ensemble ils reprennent tous les trois leur chemin Jusqu'aprs l'heure de none ; Vers cette heurel ils ont trouv un homme Qui leur demande qui ils sont, Et ils lui rpondent : "Nous sommes chevaliers, Et nous allons l o nos affaires l'exigent." Et l'homme dit au Chevalier : "Sire, je voudrais vous hberger ds maintenant, Vous et vos compagnons." Il dit cela celui qui lui parat Le seigneur et matre des deux autres, Et ce dernier lui rpond : "Il ne saurait tre question Pour moi de chercher m'hberger cette heureci, Car lche est celui qui s'attarde en sa route Ou qui ne cherche qu' prendre ses aises Aprs s'tre engag dans une grande entreprise. Et celle dont je me suis charg est d'une envergure telle Qu'il s'coulera un bon moment avant que je ne prenne de repos." Mais l'homme revient la charge : "Ma demeure n'est point tout prs d'ici ; En fait, elle se trouve une distance considrable. Vous pouvez vous y diriger, avec la certitude De ne pas avoir accepter d'hospitalit avant l'heure normale. Il sera tard quand vous y arriverez. Dans ce cas, rpondil, j'y vais volontiers." Alors l'homme se place leur tte Afin de leur montrer le chemin, Et les autres le suivent sur la grandroute. Lorsqu'ils eurent fait un bon bout de chemin, Ils ont aperu un cuyer Qui venait prcipitamment leur rencontre, Au grand galop, mont sur un roussin Bien nourri et rond comme une pomme. Et l'cuyer dit l'homme : "Sire, sire, dpchezvous, Car ceux de Logres ont pris les armes Afin d'attaquer les habitants de cette terre ; Ils viennent de dclencher la guerre, La rvolte et la mle ; Et ils disent que dans ce pays, Un Chevalier s'est introduit Un Chevalier qui a combattu en maints lieux A qui nul ne saurait interdire De passer l o il voudrait aller, 42

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N'en dplaise qui s'y oppose. En ce pays, tous disent Qu'il les dlivrera tous, Et qu'il aura raison des ntres. Dpchezvous donc, je vous le conseille ! " L'homme prend alors le galop, Et les autres se rjouissent, Car, eux aussi, ils l'avaient entendu ; Ils voudront aider leurs amis. Et le jeune fils du vavasseur dit : "Sire, coutez ce que dit ce sergent ; Allonsy, et aidons les ntres Qui se battent contre ces gens lbas ! " Et l'homme les quitte surlechamp Sans les attendre, mais en se dirigeant A toute allure vers une forteresse Qui s'levait sur un tertre. Il arrive rapidement devant l'entre, Et les autres le suivent en peronnant leur monture. L'enceinte de la place tait fortifie D'un haut mur et d'un foss. Aussitt qu'ils y eurent pntr, L'on fit tomber Juste derrire leur dos une porte Pour les empcher de faire demitour. Et ils se disent : "Allons toujours, allons en avant ! Ce n'est pas ici que nous nous arrterons." A la suite de l'homme, ils poussent de l'avant Et parviennent rapidement l'issue. On ne leur en interdit point l'approche ; Mais ds que l'homme l'eut franchie, On fit tomber derrire lui Une porte coulissante. Et les autres s'attristaient De se voir ainsi bloqus l'intrieur, Car ils pensent tre les victimes d'un enchantement ; Mais celui de qui je dois surtout vous parler Portait son doigt un anneau. Dont la pierre possdait une vertu telle Qu'aucun enchantement ne pouvait tenir Devant elle aprs qu'il l'avait regarde. Il met l'anneau devant ses yeux, Regarde la pierre et dit : "Dame, dame, que Dieu me vienne en aide, J'aurais prsent grand besoin de vous, Si vous pouviez m'aider." La "dame" en question tait une fe Qui lui avait donn l'anneau Et qui l'avait lev pendant son enfance ; Il avait en elle une pleine confiance Qu'elle viendrait lui porter secours et aide O qu'il pt se trouver. Mais il voit bien par son appel Et par la pierre de l'anneau Qu'aucun enchantement n'est en train de se produire, 43

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Et il se rend l'vidence : Ils sont bel et bien emprisonns. Alors ils viennent jusqu' une poterne Etroite et basse, l'huis ferm d'une barre. D'un seul mouvement tous tirent leurs pes, Et chacun frappe si durement Qu'ils finissent par rompre la barre. Une fois qu'ils purent sortir de la tour Ils voient que la mle avait commenc, Impressionnante et froce, en bas dans les prs, Et qu'il y avait bien mille chevaliers De part et d'autre, sans compter Une pitaille nombreuse. Lorsqu'ils furent descendus jusqu'aux prs, Ce fut en homme raisonnable et expriment Que parla le fils du vavasseur : "Sire, avant de pousser jusque lbas, Il serait sage de notre part, je pense, de dsigner L'un d'entre nous pour aller s'informer De quel ct se tiennent nos amis. Je ne sais d'o ils viennent, Mais j'irai voir, si vous le voulez. Je veux bien, dit le chef, allezy vite Et revenez au plus tt ! " Il y va vite et en revient vite, Et il dit : "Cela tombe trs bien pour nous, Car j'ai bien pu confirmer Que les ntres sont de ce ctci." Et le Chevalier se lana tout droit Sans tarder vers la mle ; Il rencontre s'avanant sur lui un chevalier, Et il engage la joute, en lui assnant dans l'oeil Un coup tellement fort qu'il l'abat mort par terre. Et le valet descend de son cheval ; Il prend le destrier du chevalier vaincu Et l'armure qu'il portait, Et il s'en revt avec une adresse parfaite. Aprs s'tre arm, sans plus tarder, Il remonte en selle, en saisissant le bouclier et la lance Dont la hampe tait grosse et raide et bien peinte ; Il ceignit son ct l'pe Au tranchant clair et luisant. Il se jeta dans le combat Sur les pas de son frre et de son seigneur. Celuici s'est bien tenu Dans la mle O il rompt et fend et brise Ecus et heaumes et hauberts. Ni bois ni fer ne peut protger Ceux qu'il frappe ; tous finissent en fort mauvais tat Ou volent morts aux pieds de leurs chevaux. A lui seul, il russissait A les abattre, Et ceux qui l'accompagnaient, Eux aussi, faisaient valoir leur prouesse. 44

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Mais les gens de Logres s'tonnent de tout cela, Car ils ne le connaissent pas ; ils cherchent A se renseigner son sujet auprs du fils du vavasseur. Ils posent tant de questions Qu'on finit par leur rpondre : "Seigneurs, c'est lui Qui nous librera tous de l'exil Et de la grande infortune O nous avons longtemps vcu ; Nous devrions donc l'honorer grandement Puisque, afin de nous dlivrer, Il a travers et traversera encore Tant de lieux bien prilleux ; Beaucoup lui reste faire, il a dj fait beaucoup." Nul parmi ces gensl n'chappe la joie gnrale En entendant cette bonne nouvelle : Tous s'adonnent sans rserve la joie. Lorsque la nouvelle s'est propage De sorte qu'elle fut raconte tout le monde, Tous l'entendirent et tous en prirent connaissance. De la joie qu'ils en eurent Leur force leur crot, et ils y puisent le courage Qu'il leur faut pour tuer bon nombre de leurs adversaires, Et s'ils les malmnent tant, C'est, me sembletil, grce l'exemple D'un seul Chevalier plutt qu' celui De ce que font tous les autres ensemble. Et s'il ne faisait pas dj presque nuit, L'ennemi dguerpirait en droute ; Mais cause de l'obscurit de la nuit, Les deux camps durent cesser le combat. Au moment du dpart, tous les captifs, Exactement comme si chacun avait une requte urgente faire, Se pressrent autour du Chevalier ; Ils saisirent de partout la bride de son cheval Et ils se mettent lui dire : "Soyez le bienvenu, beau sire ! " Et chacun dit : "Sire, par ma foi, C'est chez moi que vous vous hbergerez. Sire, au nom de Dieu, N'acceptez pas de vous hberger ailleurs que chez moi." Tous rptent ce que disent certains, Car chacun veut l'hberger, Les jeunes comme les vieux, Et tous insistent : "Vous serez mieux Dans mon htel que chez autrui." Chacun parle pour soi ; Et l'un l'arrache l'autre Parce que chacun veut l'avoir lui seul, Au point mme d'en venir presque aux mains. Il leur dit que leurs disputes Sont parfaitement vaines et folles. "Laissez donc, faitil, ces querellesl, Ni vous ni moi n'en avons besoin maintenant. Nous chercher noise ne sert qu' empirer les choses, Nous devrions plutt nous aider mutuellement. 45

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Il est inutile de discuter aussi prement Pour savoir qui m'hbergera ; Votre premire pense devrait plutt tre De m'hberger en un lieu tel Que tous vous puissiez en profiter, Que je n'abandonne point mon droit chemin." Pourtant chacun d'eux rpte : "C'est dans mon htel ! Mais non, c'est chez moi ! Vous ne dites toujours pas des choses senses, Fait le Chevalier ; mon avis, Le plus sage parmi vous agit encore en fou Quand je vous entends vous chamailler sur de pareilles vtilles. Vous devriez m'aider avancer, Mais vous voulez me faire subir des dtours. Si vous m'aviez tous, en bon ordre, L'un aprs l'autre fait tout ce que je voulais, Et accord tout l'honneur et le service Qu'il est possible de rendre un homme, Par tous les saints qu'on prie Rome, Je ne saurais nul parmi vous meilleur gr de votre acte, Dont j'aurais pu bnficier, Que des bonnes intentions qu'il recle. Que Dieu me donne joie et sant, Vos bonnes intentions me redonnent bonheur et courage Tout comme si chacun d'entre vous m'avait dj accord Un trs grand honneur et la preuve de sa bienveillance ; Que l'on clbre votre bonne pense autant que votre beau geste ! " Ainsi les subjuguetil tous et parvientil les apaiser. Ils l'emmnent sur son chemin vers le lieu d'hbergement Chez un chevalier fort ais, Et tous font de leur mieux pour le servir. Tous lui accordent des marques de leur estime et, en le servant, Ils lui firent maint tmoignage de leur joie Pendant toute la soire, jusqu' l'heure du coucher, Car tous le portaient dans leur coeur. Le lendemain, l'heure du dpart, Chacun voulut l'accompagner, Chacun lui fait l'offre de sa personne ; Mais cela ne lui plat point, il n'prouve aucune envie Que d'autres aillent avec lui, A la seule exception des deux Qu'il avait jusque l amens avec lui : Il se fit accompagner de ces derniers, et de personne d'autre. Ce jourl, depuis la matine ils ont Chevauch jusqu' l'heure des vpres Sans trouver d'aventure. En chevauchant au plus vite, Ils ne sortirent que fort tard d'une fort ; Ayant franchi la lisire, ils virent une maison Qui appartenait un chevalier, et sa femme, Qui semblait tre une dame fort aimable, Assise devant la porte. Aussitt qu'elle put les distinguer, Elle se leva pour les accueillir ; Le visage riant et joyeux, 46

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Elle les salue et dit : "Soyez les bienvenus ! Je veux vous offrir l'hospitalit ; Vous voil logs, descendez donc de cheval ! Dame, puisque vous l'ordonnez, En vous remerciant, nous descendrons ; Nous accepterons votre hospitalit cette nuit." Ils descendent de cheval et, leur descente, La dame fait emmener leurs chevaux, Car elle avait une trs belle maisnie. Elle appelle ses fils et ses filles, Et ils se prsentrent tout de suite : Des jeunes gens courtois et avenants, Et des chevaliers et de belles jeunes filles. Elle ordonne aux uns d'ter les selles Des chevaux et de bien triller ceuxci. Aucun n'ose la contredire, Ils firent de bon gr ce qu'on leur demanda. Elle fait dsarmer les chevaliers ; Ses filles se prcipitent pour le faire ; Ds qu'ils sont dsarms, elles leur offrent A chacun un manteau court qu'ils doivent revtir. Et puis, directement, elles les amnent A la maison (qui avait belle allure). Mais le seigneur ne s'y trouvait pas ; Il tait dans la fort et, avec lui, Il avait deux de ses fils ; Mais il ne tarda point venir, et les gens de sa maison, Dont les manires ne laissaient rien dsirer, Franchirent vite le seuil de la porte afin d'aller sa rencontre. La venaison qu'il apporte ; Ses enfants se dpchent de la dcharger et dlier, Et ils se mettent lui raconter et lui dire : "Sire, sire, vous ne le savez pas, Mais vous avez pour htes trois chevaliers. Dieu en soit lou ! ", faitil. Le chevalier et ses deux fils Expriment la grande joie que leurs procurent leur htes. Et la maisonne ne se contente pas de rester sans rien faire ; Jusqu'au plus petit tous taient disposs A faire ce qui s'imposait : Les uns courent hter les prparatifs du repas, Les autres s'occupent des chandelles, Ils les allument et les enflamment ; Ils prennent des serviettes et des bassins Ainsi que de l'eau afin qu'on puisse se laver les mains : Ils n'en sont point avares ! On se lave les mains et on va s'asseoir ; Rien dans cette maison N'tait lourd supporter ni pnible. Pendant qu'ils mangeaient le premier mets, il se produisit Une surprise : l'arrive dans la cour d'un chevalier Plus orgueilleux qu'un taureau Animal connu pour son grand orgueil. Il se prsenta arm de pied en cap, Assis sur son destrier. 47

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Il appuyait une jambe sur l'trier Et il avait mis l'autre jambe (Afin de paratre lgant et pour se donner un maintien) Sur le col du destrier la belle crinire. C'est bien ainsi qu'il se prsenta. Mais personne ne fit le moindre cas de lui Avant qu'il ne vnt devant la table et ne dt aux gens : "Lequel de vous estce je veux le savoir Qui tale tant de folie et d'orgueil Et manque tant de bon sens En venant en ce pays et en rvant De passer au Pont de l'Epe ? En vain il s'est donn cette peine, En vain il a perdu ses pas." Et celui qui, vis par ces sarcasmes, n'en perdit Pour autant son calme, lui rpond dignement : "Je suis celui qui veut passer le Pont. Toi ? toi ? Comment osastu le penser ? Tu aurais mieux fait de rflchir, Avant d'entreprendre de faire pareille chose, Aux consquences et aux rsultats Qu'elle risquerait d'entraner pour toi, Et tu aurais d te souvenir De la charrette o tu montas un jour. Je ne sais pas vraiment si tu as honte D'y avoir t promen, Mais, c'est chose certaine, aucun homme vraiment sens N'aurait entrepris de raliser un exploit aussi grand Si l'on avait eu lui reprocher un acte ce point blmable." Celui qui entendit dire ces choses Ne daigne y rpondre par un seul mot ; Mais le seigneur de la maison Et tous les autres avaient bien raison De s'tonner au plus haut degr. "Ah ! Dieu, quelle grande msaventure ! Se dit chacun soimme, Que l'heure o l'on pensa une charrette Et la faire soit maudite, Car c'est une vile et mprisable chose. Ah ! Dieu, de quoi futil donc accus ? Et pourquoi futil men sur une charrette ? Pour quel pch ? Pour quel crime ? Cela lui sera tout jamais reproch. Si seulement il tait libre de cet opprobre, Aussi loin que s'tend la surface du monde On ne trouverait un seul chevalier, Pour preux qu'il ft, Dont la valeur ressemblt la sienne, Et quiconque rassemblerait tous les chevaliers ensemble N'en verrait aucun qui ft aussi beau ni aussi noble que lui, Pourvu qu'on dise la vrit." D'un avis commun tous rptent la mme chose. Et l'autre, fort orgueilleusement, Recommena parler, Et il dit : "Chevalier, coutemoi bien, 48

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Toi qui te diriges vers le Pont de l'Epe : Si tu le veux, tu passeras l'eau Trs facilement et sans difficult. Je te ferai traverser l'eau rapidement Dans une barque. Mais si j'ai envie d'exiger de toi un page, Quand je te tiendrai de l'autre bord, Je te prendrai la tte, si je le veux, Ou si je ne te la prends pas, tu resteras quand mme ma merci." Et lui rpond qu'il ne cherche Nullement son propre malheur : Sa tte ne sera jamais l'enjeu d'une aventure Aussi risque, mme si un malheur devait se produire. Et l'autre lui rplique son tour : "Puisque tu refuses ce que je te propose, Il faudra, afin que soit dtermin qui, de toi ou de moi, aura La honte et le deuil de ta dcision, que tu viennes dehors Pour te mesurer contre moi dans un combat singulier." Et lui, entrant dans son jeu, dit : "Si je pouvais refuser ce dfi, Je m'en passerais bien volontiers ; Mais en vrit je prfrerais me battre Plutt que me voir oblig peuttre faire pire encore." Avant de se lever De la table o il se trouvait assis, Il dit aux valets qui le servaient De seller au plus vite son cheval, Et d'aller chercher ses armes Afin de les lui porter. Ils s'excutent avec tant de zle qu'ils en perdent le souffle A la tche ; les uns s'efforcent de lui mettre son armure, Les autres amnent son cheval ; Et sachezle bien : il ne paraissait vraiment pas, Lorsqu'on le voyait avancer au pas, Arm de toutes ses armes Et tenant par les sangles le bouclier, Une fois mont sur son destrier, Que l'on aurait tort De le compter parmi les beaux et parmi les bons. On voyait, au contraire, qu'ils taient bien lui, Le cheval, tant il lui convenait, Et le bouclier qu'il tenait Bien serr contre son bras par les sangles ; Et il avait le heaume lac et Si parfaitement rajust sa tte Qu'il ne vous viendrait jamais l'esprit de songer Qu'il aurait pu tre emprunt autrui ; Vous diriez plutt, tant il vous aurait plu, Qu'il semblait y avoir pouss tout naturellement ; Je vous prie de bien vouloir croire ce que j'affirme l. A l'extrieur, dans une lande, Se trouve celui qui demande la joute : C'est l que le combat aura lieu. Ds que les deux adversaires se voient l'un et l'autre, Ils foncent l'un sur l'autre bride abattue, 49

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Si bien que leur rencontre est rapide et rude, Et ils changent de tels coups de lance Que cellesci ploient en arceau Et, toutes deux, elles volent en clats ; Avec leurs pes, ils abment boucliers, Heaumes et hauberts ; Ils tranchent dans les bois, ils brisent les fers, Et par des brches ainsi ouvertes ils s'infligent des blessures ; Les coups qu'ils changent dans leur colre Semblent tre les paiements rendus selon les termes d'un contrat ; Mais trs souvent leurs pes Atteignent en se glissant la croupe des chevaux : Elles s'abreuvent volont de sang En frappant ces derniers jusque dans leurs flancs, Au point que les deux btes, abattues, en tombent mortes. Aprs leur chute terre, C'est pied qu'ils se ruent l'un contre l'autre ; Et ils se haraient mort Qu'en vrit les coups d'pe qu'ils se donnent Ne seraient pas plus cruels. Ils se frappent avec plus de vivacit que celle Dont fait preuve le frntique qui jette ses deniers En ne cessant jamais de jouer, Dans l'espoir vain de doubler sa mise aussi souvent qu'il perd ; Mais leur jeu eux tait bien diffrent, Puisqu'ils n'avaient pas le luxe de perdre un seul coup ; Il n'y avait que des coups qui portaient et une lutte Trs farouche dangereuse et bien cruelle. Ceux de la maison tait tous sortis : Seigneur, dame, filles et fils, De sorte que personne ne resta, ni celleci ni celuil, Qu'il appartnt ou pas la maisnie, Ils s'taient au contraire tous rangs Afin de regarder le combat Au milieu de cette vaste lande. Le Chevalier de la Charrette S'accuse de lchet et de couardise Quand il voit que son hte le regarde ; Et il se rend bien compte que les autres, Tous ensemble, ne le quittent pas des yeux. De colre son corps tout entier se met trembler, Car il aurait d, pensetil, Depuis longtemps dj avoir vaincu Celui qui se bat contre lui. Alors il se met frapper l'adversaire de telle sorte Que ses coups d'pe pleuvent autour de sa tte, Et il fond sur lui comme une tempte En le serrant de si prs et en lui disputant si prement le champ Qu'il lui enlve du terrain ; Il le contraint cder tant de terrain et il le malmne tellement Qu'il est sur le point de perdre son souffle, Et il ne lui reste plus gure de force pour se dfendre. C'est alors que le Chevalier se rappelle Que l'autre avait agi fort vilainement En lui reprochant la charrette. 50

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Il le contourne et le harcle de telle sorte Qu'il ne lui laisse intacts Ni lacets ni sangles autour du col de son haubert ; Et il lui fait voler de la tte Son heaume et fait tomber par terre sa ventaille. Il le fait tellement souffrir et le torture tant Qu'il ne lui reste qu' demander merci, Tout comme l'alouette qui ne peut pas Rsister aux assauts de l'merillon, Ni trouver nulle part un refuge sr, Parce que celuici ne cesse de la doubler et de la dominer ; Aussi, tout couvert de honte, Vatil supplier et implorer Merci, car il ne saurait trouver mieux faire. Lorsque l'autre entend qu'il implore Sa grce, il cesse de l'atteindre et de le frapper, Et il dit : "Veuxtu que je t'pargne ? Vous avez parl en homme fort sage, Faitil, un fou ne s'exprimerait pas autrement ; Jamais je ne voulus rien autant Qu'obtenir ma grce en ce moment." Et il dit : "Il te faudra Monter sur une charrette. Il ne te serait d'aucun secours du tout De me raconter quoi que ce soit, Si tu refusais de monter sur la charrette, Parce que ta bouche fit preuve de grande folie En me reprochant insolemment d'y tre mont." Et le chevalier lui rpond : "Qu' Dieu ne plaise que j'y monte ! Non ? , fait l'autre, alors tu vas mourir ici mme. Sire, vous pourriez bien me tuer, Mais, pour Dieu, je vous supplie et vous demande Grce, condition que je n'aie point A monter sur la charrette. J'accepte d'avance toute sentence, Hormis cellel, pour dure et pnible qu'elle soit. J'aimerais mieux mourir cent fois Plutt que subir pareil malheur. Il n'y a rien d'autre que vous puissiez exiger de moi Qui soit d'une nature telle que je refuserais de le faire Si je pouvais ainsi obtenir votre pardon et votre grce." Pendant qu'il implore sa merci, Voil qu'en plein milieu de la lande Une demoiselle arrive l'amble Monte sur une mule fauve, Toute bouriffe, ses vtements et ses cheveux en dsordre ; Et elle tenait un fouet la main Dont elle cinglait sans piti sa mule, Si bien qu'en vrit nul cheval En galopant n'irait aussi vite Que cette mulel qui courait l'amble. Au Chevalier de la Charrette La demoiselle dit : "Que Dieu donne, Chevalier, ton coeur parfaite joie 51

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Et jouissance de la chose qui fait tes plus grandes dlices ! " Celui qui l'avait coute avec plaisir Lui rpond : "Que Dieu vous bnisse, Demoiselle, et vous donne joie et sant ! " Alors cellel lui dit ce qu'elle a sur le coeur : "Chevalier, faitelle, je suis venue De loin et par besoin jusqu'ici Auprs de toi, pour demander un don En change duquel le prix et la rcompense que j'offrirai Seront aussi grands qu'il m'est possible de faire ; Et tu auras un jour besoin De mon secours, je pense." Et il lui rpond : "Ditesmoi Ce que vous voulez, et si je peux vous l'accorder, Vous l'aurez sans dlai, Pourvu que ce ne soit rien de trop pnible." Et elle dit : "Il s'agit de la tte De ce chevalier que tu as vaincu ; A dire vrai, tu ne trouvas jamais Un tre aussi tratre et dloyal que lui. Tu ne commettras aucun pch ni ne feras de mal En m'accordant ce don, tu feras au contraire un acte de charit, Car c'est l'individu le plus dloyal Qui ft jamais ou qu'on puisse un jour rencontrer." Et lorsque le vaincu Entendit qu'elle veut que l'autre le tue, Il lui dit : "Ne la croyez pas, Car elle me dteste ; mais je vous en prie, Ayez piti de moi, Au nom de ce Dieu qui est Fils et Pre Et qui fit Sa mre de celle Qui tait Sa fille et Sa servante ! Ah ! Chevalier, fait la demoiselle, Ne crois pas ce tratre. Que Dieu t'accorde joie et honneur Tant que tu pourrais le dsirer, Et qu'Il t'octroie de russir entirement La mission que tu t'es choisie ! " Alors le Chevalier, pris par des doutes, Demeure l, immobilis, en train de rflchir : Vatil enfin faire cadeau de la tte A celle qui le somme de la couper, Ou vatil faire preuve de charit envers l'autre De sorte qu'il prendra piti de lui ? Il veut faire l'un et l'autre Ce qu'ils lui demandent : Largesse et Piti le commandent De les traiter bien tous les deux, Et luimme tait gnreux et compatissant Mais si la demoiselle emportait la tte, C'est Piti qui serait vaincue et dtruite ; Et si elle ne l'emporte point, Ce sera la dfaite de Largesse. Voil la prison, la dtresse O Piti et Largesse l'ont enferm, 52

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Angoiss et tourment. La demoiselle veut qu'il lui donne La tte qu'elle lui rclame ; En revanche l'autre en appelle pour qu'il lui fasse grce, A son sens de la piti et la noblesse de son coeur. Et puisqu'il lui avait bel et bien requis Merci, pourquoi ne l'auraitil donc pas ? Certes, il ne lui arriva jamais Qu' aucun adversaire, pour ennemi qu'il ft, Une fois vaincu par lui Et lui criant merci, Il ne lui tait jamais encore arriv De lui refuser sa grce une premire fois, Mais pas plus qu'une seule fois. Ainsi ne la refuseratil pas A cet hommeci qui ne cesse de l'implorer et de le prier, Puisque telle est sa coutume. Et celle qui veut la tte, L'auratelle ? Oui, s'il peut la lui donner. "Chevalier, faitil, il te faut Derechef combattre contre moi, Et je t'accorderai la grce exceptionnelle, Si tu acceptes de dfendre ta tte, De te laisser reprendre Une deuxime fois ton heaume, et t'armer Tout loisir la tte et le corps Le mieux que tu pourras. Mais sachele bien : tu mourras Si nouveau je te vaincs." Et l'autre rpond : "Je ne cherche pas mieux, Ni ne te demande d'autre grce. Et je t'accorde aussi ceci comme avantage considrable, Faitil, savoir qu'en me combattant Contre toi, je ne bougerai point De l'endroit o je suis prsent." L'autre se prpare et, tous deux, ils s'affrontent Dans le combat comme des furieux ; Mais la nouvelle victoire Du Chevalier fut plus rapide et facile Que celle qu'il avait remporte auparavant. Et l'instant la demoiselle Crie : "Ne l'pargne pas, Chevalier, quoi qu'il te dise, Car il ne t'aurait certainement pas pargn S'il avait eu l'occasion de te vaincre. Sachele bien : si tu acceptes de le croire, Il te trompera une fois de plus. Tranche la tte l'homme le plus dloyal De l'empire et du royaume, Noble Chevalier, et donnelamoi. Tu feras bien de me la donner, D'autant plus que je saurai bien te rcompenser, Je crois, un jour de l'avoir fait ; S'il le peut, il te trompera De nouveau avec ses discours." 53

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Celui qui voit que sa mort s'approche Lui crie merci haut et fort ; Mais ses cris ne valent rien, Ni nul mot qu'il sache lui dire ; L'autre le tire vers lui par le heaume Et lui en coupe tous les lacets : Sa ventaille et sa coiffe argente, Il les lui fait sauter de sa tte. De plus en plus dsespr, il l'implore : "Grce, pour l'amour de Dieu ! Grce, brave chevalier ! Celuici rpond : "Par le salut de mon me, Jamais plus je n'aurai piti de toi, Puisqu'une fois dj je t'ai accord un rpit. Ah ! faitil, vous feriez un pch Si vous ajoutiez foi ce que dit mon ennemie Et me faisiez mourir de cette manirel." Et celle qui dsire sa mort L'exhorte de son ct Qu'il fasse vite pour lui trancher la tte Et qu'il cesse de croire ce qu'il lui dit. Il frappe, et la tte s'envole Au milieu de la lande et le corps s'effondre ; Tout cela plat fort la demoiselle. Le Chevalier ramasse la tte Par les cheveux et la tend A celle qui ne cache pas sa grande joie Et qui dit : "Que ton coeur connaisse la joie De possder la chose qu'il voudrait le plus, Tout comme, prsent, le mien par rapport A la chose que je voulais le plus. Je ne souffrais de rien Sauf du fait qu'il vivait toujours si longtemps. Une rcompense de ma part t'attend, Et elle te sera donne en un temps trs opportun pour toi. Tu profiteras grandement de ce service Que tu m'as rendu, je m'en porte garante. Je m'en irai maintenant, et je te recommande A Dieu : qu'Il te protge de tout pril." La demoiselle le quitte alors, Et ils se sont recommands l'un et l'autre Dieu. Mais tous ceux qui, au milieu de la lande, Ont vu le combat, Sentent monter en eux une trs grande joie ; Ils se dpchent de dsarmer Le Chevalier le plus joyeusement du monde Et ils lui font tous les honneurs dont ils sont capables. Ils se relavent les mains, Car ils voulaient se remettre table ; A prsent ils sont bien plus gais que de coutume, Et ils mangent avec une grande allgresse. Lorsqu'ils eurent fini de manger avec toute la lenteur requise, Le vavasseur dit son hte Qui tait assis ses cts : "Sire, voil longtemps que nous vnmes Ici du royaume de Logres. 54

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Nous en sommes natifs, et nous voudrions Qu'honneur vous ft rendu et que grand profit Et joie fussent votre partage en ce pays, et voulons Que nousmmes puissions en tirer avantage avec vous, Et maint autre trouverait profit Si honneur et succs vous accompagnaient Au cours de votre entreprise." Et l'autre de rpondre : "Je le savais dj." Quand le vavasseur eut cess De parler et que sa voix se fut tue, Alors l'un de ses fils se mit A lui dire : "Sire, Nous devrions mettre votre service tous nos moyens, Et donner au lieu de promettre seulement ; Si vous aviez besoin de prendre ce que nous vous offrons, Nous ne devrions plus attendre Que vous nous en fassiez la demande formelle. Sire, ne vous inquitez pas De la mort de votre cheval, Car ici il ne manque pas de chevaux bien forts ; Je dsire tant que vous fassiez vtre ce qui est nous : Vous en prendrez le meilleur de chez nous A la place du vtre, car vous en avez vraiment besoin." Et il rpond : "Bien volontiers." Alors on fait prparer les lits, Et ils se couchent. Ds qu'il fait jour, Au petit matin, ils se lvent et prparent leur dpart. Les voil prts partir, ils se retournent. Au moment de partir, il ne commet nulle infraction l'tiquette : Il prend solennellement cong de la dame Et du seigneur, ainsi que de tous les autres. Mais je vais vous raconter une chose Parce que je ne nglige aucun dtail ; C'est que le Chevalier ne voulut pas Monter sur le cheval qu'on lui avait prt Devant la porte ; Il y fit monter je tiens vous le conter Un des deux chevaliers Qui taient venus avec lui. Et il monte sur le cheval de celuil, Car cela lui plaisait et c'tait l ce qu'il voulait. Lorsque chacun eut pris place sur son cheval, Ils se mirent en route tous les trois Avec l'autorisation et la permission De leur hte, qui les avait servis Et honors autant qu'il le pouvait. Ils suivent le droit chemin Jusqu'au dclin du jour Et ils arrivent devant le Pont de l'Epe Aprs l'heure de none, vers la vpre. Aux abords du redoutable pont, Ils sont descendus de cheval, Et contemplent l'eau tratresse, Noire, bruyante, rapide et imptueuse, D'apparence si laide et si sinistre 55

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Qu'on aurait dit la rivire du diable, Et si prilleuse et si profonde Que toute crature en ce monde. Si elle y tait tombe, Aurait t perdue comme dans l'ocan. Et le pont jet travers le torrent Etait diffrent de tous les autres ; Jamais il n'y en a eu de tel Et jamais, si vous me le demandez, Il n'y aura pont avec un tablier si effrayant : Fait d'une pe fourbie et blanche, Le pont surplombait l'eau glaciale ; La lame tait bien trempe et solide Et avait deux lances de long. A chacune des deux extrmits Elle tait attache un billot de bois. Ne craignez pas que le Chevalier tombe l'eau Parce que l'pe va ployer et se rompre, Car elle tait si bien forge Qu'elle pouvait porter un lourd fardeau. Mais ce qui achve de consterner Les deux compagnons du Chevalier, C'est qu'ils croyaient voir Deux lions ou bien deux lopards Enchans un bloc de pierre De l'autre ct du pont. L'eau torrentueuse, l'pe servant de pont, Les deux lions les effrayent tellement Qu'ils tremblent tous deux de peur Et disent : "Messire, coutez Nos conseils au sujet de ce que vous voyez, Car vous en avez bien besoin : Ce pont est mal construit et ajust Et fort mal charpent. Si vous ne vous repentez pas temps, C'est trop tard que vous allez vous repentir. Il convient de faire certaines choses En prvoyant les consquences. Mme si vous parveniez gagner l'autre ct Ce qui parat aussi impossible Que de matriser les vents Et leur dfendre de souffler, Que d'empcher les oiseaux de chanter Au point qu'ils y renoncent, Que de rentrer dans le ventre maternel Pour renatre plus tard, Ou bien vider la mer de son eau, Autant d'impossibilits Pensezvous, imaginezvous Que ces deux lions sauvages, Enchans de l'autre ct Ne vous dchireront pas belles dents, Ne suceront pas votre sang, ne dvoreront pas Votre chair et ne rongeront pas vos os ? Rien que de les regarder 56

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Fait appel toute notre hardiesse. Si vous ne songez pas votre scurit, Ils vous tueront, n'en doutez pas ; Ils auront tt fait de vous rompre et arracher Les membres du corps, Car ils ne vont pas vous faire grce. C'est vous d'avoir piti de vousmme, Restez donc avec nous ! Vous seriez coupable envers vousmme De vous exposer volontairement A une mort certaine." Et le Chevalier de leur rpondre en souriant : "Seigneurs, je vous remercie D'tre si proccups mon sujet, Votre amiti et votre loyaut vous inspirent. Je sais bien que d'aucune faon Vous ne dsirez que malheur m'arrive ; Mais j'ai telle foi et telle croyance En Dieu qu'Il me protgera n'importe o. Je ne crains ni ce pont ni ce torrent Davantage que la terre ferme des deux rives ; Je vais donc risquer l'aventure Et m'engager sur le pont. Je prfre la mort battre en retraite." Ses deux compagnons ne savent plus que dire, Mais ils soupirent et versent des larmes Abondantes, l'un et l'autre. Lui s'apprte traverser Le gouffre au mieux qu'il sait. Il agit alors de manire bien trange, Car il dsarme ses mains et ses pieds. Il ne parviendra pas en face En trs bon tat ! Il est arriv se maintenir, Les mains et les pieds nus, Sur l'pe plus affile qu'une faux. Il n'avait laiss sur ses pieds Ni souliers, ni chausses, ni avantpied ; Il ne s'effrayait pas trop De se blesser aux mains et aux pieds ; Il et prfr se mutiler Que tomber du pont et tre immerg Dans une eau dont il ne serait jamais sorti. A grande douleur, Et grande dtresse, comme prvu il avance ; Il se blesse aux mains, aux genoux et aux pieds, Mais Amour qui le conduit et mne Calme ses souffrances D'ailleurs souffrir lui est doux. Rampant sur ses mains, pieds et genoux, Il parvient joindre l'autre ct. Mais il se souvient Des deux lions qu'il croyait Avoir vus quand il se trouvait en face. Il regarde de nouveau 57

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Et n'aperoit pas mme un lzard, Nulle crature capable de lui faire du mal. Plaant sa main devant son visage, Il scrute son anneau et se rend compte, Quand il ne voit aucun des deux lions Qu'il pensait avoir aperus, Qu'il avait t victime d'un enchantement, Car devant lui ne se trouvait rien de vivant. Ses deux compagnons sur l'autre rive Naturellement se rjouissent De le voir de l'autre ct, Mais ils ne savent pas combien il s'est bless. Le Chevalier pense avoir beaucoup gagn Quand ses blessures ne sont pas plus graves. Il tanche le sang qui coule de ses plaies A l'aide de sa chemise. Devant lui il voit s'lever une tour Si formidable que de ses yeux Il n'en avait jamais vu de pareille : Elle n'aurait pu tre plus imposante. Appuy une fentre Se tenait le roi Bademagu, Un monarque pris D'honneur et de vertu ; Surtout il entendait agir Loyalement en toute circonstance. Et son fils, qui s'efforait partout et toujours De se conduire l'oppos de son pre, (Car d'tre dloyal lui plaisait, Et jamais il ne se lassait De commettre vilenie, Trahison ou flonie) S'tait accoud prs de lui. Pre et fils avaient vu audessous d'eux Le Chevalier cheminer le long du pont A grandpeine et grande douleur. De dplaisir et de colre Mlagant est devenu tout ple. Il est certain maintenant Qu'on va lui disputer la reine, Mais il tait si vaillant chevalier qu'il ne craignait Nul homme, ftil fort et hardi l'excs. Personne ne l'aurait surpass en chevalerie, S'il n'avait t si dloyal et si flon ; Mais il avait un coeur de pierre, Vide de douceur et de piti. Ce qui plat au roi et le rend heureux Exaspre son fils. Le roi sait fort bien Que celui qui a pass le pont Est suprieur tous les autres, Et que nul n'aurait os le traverser Si en lui dormait et reposait Lchet, celle qui dshonore les siens Plus que Prouesse n'honore les vaillants. 58

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Prouesse a donc moins de pouvoir Que Lchet et Paresse, Tant il est vrai Qu'il est plus ais de faire le mal que le bien. De Lchet et de Prouesse je vous parlerais Bien plus, si je ne craignais de m'attarder ; Mais j'ai autre chose considrer, Car je veux retourner mon rcit. Vous allez entendre Comment le roi sermonne son fils : "Fils, faitil, c'est par hasard Que nous sommes venus, toi et moi, Nous accouder cette fentre. Nous en avons t si bien rcompenss Que nous avons assist pleinement Au plus grand exploit Qui ft jamais accompli mme en pense. Or dismoi si tu n'admires pas L'auteur d'un tel exploit ? Fais ta paix avec lui Et rendslui la reine ! Tu ne gagneras rien te battre contre lui, Tu pourrais mme y perdre grandement. Faistoi donc tenir pour un homme sens Et courtois. Envoielui La reine avant qu'il ne te voie. Honorele de telle faon en ta terre Que ce qu'il est venu qurir Tu lui donnes avant qu'il ne le demande. Tu sais bien Qu'il est en qute de la reine Guenivre. Ne te fais pas tenir pour sot, Fou, ou arrogant. Du moment qu'il se trouve seul en ta terre, Tu dois lui tenir compagnie. Un prud'homme doit se montrer accueillant Envers tout autre prud'homme, l'honorer, Le traiter courtoisement, et non lui battre froid. Celui qui honore les autres s'honore luimme : Sache que l'honneur rejaillira sur toi, Si tu rends service et honneur A celui qui est sans conteste Le meilleur chevalier du monde." Mlagant rpond : "Que Dieu me confonde S'il n'en existe pas d'aussi bon ou de meilleur ! " Son pre eut tort de l'oublier, Car il ne se juge pas infrieur au Chevalier. Il enchane : "Pieds joints et mains jointes, Peuttre voulezvous que je devienne Son vassal et tienne ma terre de lui ? Que Dieu me soit en aide, je prfrerais devenir Son homme que de lui rendre La reine ! Que Dieu me garde De la lui rendre si peu de frais ! Certes, je n'entends pas la rendre, 59

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Mais la disputer et la dfendre Contre tous ceux assez fous Pour oser venir la qurir." Alors le roi revient son ide : "Fils, tu te conduirais en homme courtois Si tu renonais cette folie. Je te conseille et te prie de te calmer. Tu sais bien que ce Chevalier Se couvrira de gloire s'il conquiert la reine En luttant contre toi. Il prfre l'obtenir Comme prix d'un combat plutt qu'en cadeau, Car ce serait pour lui un titre de gloire. Il me parat certain qu'il n'est pas parti en qute Pour la recevoir paisiblement, Il entend l'obtenir la suite d'un combat. Tu serais bien inspir Si tu le privais d'un tel combat ; Je souffre de te voir si draisonnable, Mais si tu rejettes mes conseils, J'aurai moins de regrets s'il t'arrive malheur ; Et il pourra bientt t'en cuire, Car le Chevalier n'a personne A redouter part toi. Je lui accorde trve et sauvegarde, Au nom de tous mes vassaux et au mien. Jamais je n'ai commis de dloyaut, De trahison ni de flonie, Et je ne commencerai pas en commettre Ni pour toi ni pour tout autre. C'est sans ambigut aucune Que je vais promettre ce Chevalier Qu'il n'aura besoin de rien, Armes ou cheval, qu'il ne le reoive, Du moment qu'il a eu la hardiesse De venir jusqu'ici. Il sera protg Et sa vie assure contre tous, Sauf contre toi. Apprends je le veux Que s'il peut se dfendre contre toi Il n'aura personne d'autre craindre. J'ai tout loisir de vous couter, Fait Mlagant, et de me taire, Et vous direz ce qu'il vous plaira. Mais peu me chaut tout ce que vous dites ; Je ne suis pas si ermite, Si plein de compassion et de charit, Que je sois prt trouver honorable De lui cder la femme que j'aime le plus au monde. Et son affaire est loin d'tre conclue Si tt et si aisment. Les choses prendront un cours Tout oppos celui que vous envisagez tous deux. Mme si vous l'aidez contre moi, 60

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Ce n'est pas une raison pour nous fcher, vous et moi. Qu'il ait paix et trve de vous et tous vos hommes, Importe bien peu. Cela ne m'intimide pas du tout. Au contraire cela me plat beaucoup, et Dieu en soit lou, Qu'il n'ait que moi craindre. Ne faites donc rien pour moi Qui puisse vous faire accuser De dloyaut ou de trahison. Soyez bon tant que vous voudrez Et permettezmoi par contre d'tre mchant. Comment ? Tu ne vas pas changer d'avis ? Non, rpond Mlagant. Je ne t'en dirai pas davantage. Fais de ton mieux, car je te laisse Pour aller parler au Chevalier. J'entends lui offrir aide Et conseil en tout ce qui le concerne, Comme tant entirement sa disposition." Le roi descendit de la tour Et fait amener son cheval, C'tait un grand destrier ; Il monte par l'trier, Menant avec lui trois chevaliers Et deux sergents En tout et pour tout. Ils n'arrtrent pas leur descente Avant d'tre arrivs prs du pont. Le Chevalier continuait tancher Ses plaies et en ter le sang. Le roi pense l'avoir longtemps pour hte, Avant que ses blessures ne soient guries, Mais autant compter asscher L'eau de la mer. Le roi met rapidement pied terre Et celui qui tait grivement bless S'est immdiatement redress son approche, Non qu'il le reconnaisse, Et sans rvler la souffrance Qu'il ressentait aux pieds et aux mains, Se comportant comme s'il tait indemne. Le roi voit qu'il fait de son mieux Et s'empresse de le saluer. "Messire, lui ditil, je m'tonne grandement Qu'en mon pays Vous ayez pu pousser jusqu'ici. Mais soyez le bienvenu, Car jamais plus personne n'osera pareille entreprise, Et jamais il n'arriva ni arrivera Que quelqu'un soit assez hardi Pour vouloir s'exposer un tel pril. Sachez que je vous estime d'autant plus Que vous avez accompli Ce que personne n'oserait faire, mme en pense. Vous me trouverez bien dispos Envers vous, loyal et courtois. 61

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Je suis roi de ce pays, Et vous offre sans restriction Mes conseils et mon aide. Je crois bien deviner Que l'objet de votre qute C'est la reine. Sire, fait le Chevalier, vous devinez juste. Aucune autre raison ne m'amne ici. Ami, vous auriez bien du mal Avant de l'obtenir, rplique le roi. Vous tes grivement bless : Je vois vos plaies et le sang qui coule. Ne comptez pas sur la bienveillance De celui qui a conduit la reine ici, Ni qu'il vous la rende sans combat. Vous avez besoin de repos Et de soins pour vos blessures Pour en amener la gurison. De l'onguent aux trois Maries Vous donneraije, ou d'un remde encore meilleur Si on peut en trouver, car je dsire vivement Votre confort et votre gurison. La reine a si bonne prison Que personne ne touche elle, Pas mme mon fils qui l'amena ici ; Il s'en irrite fort. Jamais homme ne fut aussi draisonnable Ni aussi enrag que lui. Mais moi, je suis bien dispos envers vous, Et vous donnerai, que Dieu me soit en aide, Bien volontiers ce qu'il vous faut. Mon fils n'aura de si bonnes armes Que je ne vous en donne d'aussi bonnes, Ce qui n'aura gure l'heur de lui plaire. Vous aurez le destrier qui vous conviendra. Je vous prends sous ma protection Envers et contre tous, s'en indigne qui voudra. Vous n'aurez craindre personne, Sauf seulement celui Qui amena la reine ici. Personne n'a jamais menac Un autre homme comme je l'ai menac, lui. Pour un peu je l'aurais chass De mon royaume, tellement j'tais en colre Parce qu'il ne veut pas vous rendre la reine. Et pourtant c'est mon fils ; mais soyez sans crainte, S'il ne vous vainc en combat, Il ne pourra pas, du moment que je m'y oppose, Vous faire tort mme d'une maille. Je vous remercie, sire, rpond le Chevalier, Mais je gaspille et perds mon temps, Que je ne tiens nullement perdre et gaspiller. Je ne me plains de rien Et je n'ai pas de blessure qui me gne. Conduisezmoi donc votre fils, 62

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Car avec les seules armes que je porte Je suis prt ds maintenant A donner et recevoir des coups. Mon ami, vous feriez mieux d'attendre Quinze jours ou trois semaines, Jusqu' ce que vos plaies soient cicatrises ; Un repos de quinze jours au moins Vous serait trs profitable. Pour rien au monde je ne permettrais Ni n'accepterais Qu'arm et quip comme vous tes Vous combattiez en ma prsence." Et le Chevalier rpond : "Si seulement vous le vouliez, Il ne serait pas question d'autres armes, Car volontiers avec celles que je porte Je combattrais, sans rclamer Qu'il y et le moindre Rpit ou dlai. Mais pour vous plaire J'attendrai jusqu' demain. Au del de ce terme, inutile d'en parler, Car je n'attendrai pas davantage." Le roi lui promet Que tout se passera selon sa volont. Il le fait alors mener sa demeure Et il commande tous ceux qui l'accompagnent D'tre ses ordres. Les gens de Bademagu obissent. Et le roi, qui rvait d'arriver un accord Si c'tait possible, Revint trouver son fils ; Il lui parle en homme qui voudrait La paix et une bonne entente. "Beau fils, ditil, entendstoi Avec ce Chevalier et renonce le combattre ! Il n'est pas venu chez nous pour s'amuser, Pour tirer de l'arc ou se livrer la chasse, Mais bel et bien en qute de prouesse Et pour accrotre sa renomme. Pourtant il aurait grand besoin de repos, Comme je l'ai constat de mes yeux. S'il m'avait cout, Ni ce moisci, ni le prochain, Il n'aurait envie de combattre, Mais il en a dj le dsir. Si tu lui rends la reine, Croistu te dshonorer ? Tu n'as pas le craindre Car personne ne t'en blmerait. Mais c'est un pch que de retenir Une chose o l'on n'a aucun droit. Il se serait volontiers battu Aujourd'hui mme, Pourtant ses mains et ses pieds sont en triste tat, Tout blesss et entaills qu'ils sont. 63

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Vous vous proccupez de sottises, Dit Mlagant son pre, Et par la foi que je dois saint Pierre Je ne compte pas vous couter en cette affaire. Certes, je mriterais d'tre cartel Entre quatre chevaux si je vous coutais. S'il cherche tre honor, moi je le cherche aussi, S'il cherche tre pris, c'est aussi mon cas ; S'il dsire toute force se battre, Je le dsire cent fois plus. Je vois bien que tu es dcid agir follement, Fait le roi, et en subir les consquences. Demain tu te mesureras avec le Chevalier, Puisque tu le veux. Que jamais plus grand malheur ne m'arrive, Rpond Mlagant, que celuici ! J'aimerais mieux que le combat et lieu Aujourd'hui mme que demain. Voyez comme je me porte Plus mal que d'habitude. Mes yeux me brlent Et je me sens tout fivreux. Jamais jusqu' ce que je combatte Je n'aurai de joie ni ne me sentirai bien, Ni rien ne me plaira." Le roi a compris qu'en l'occasion Conseil et prire ne servent rien. Bien contrecoeur il quitte son fils. Alors il prend un destrier beau et fort, Qu'il envoie ainsi que de belles armes A celui qui est digne de tels dons. L se trouvait un chirurgien, Un fort bon chrtien, Au monde il n'y avait pas plus loyal que lui. Il savait mieux gurir les plaies Que tous les mdecins de Montpellier. Cette nuitl il soigna le Chevalier Au mieux qu'il put, Car le roi le lui avait command. Dj la nouvelle du combat imminent S'tait rpandue parmi les chevaliers, Les demoiselles, les dames et les barons De tout le pays environnant. Ils vinrent en une grande tape De toute la contre la ronde, Les trangers comme les gens du pays. Ils chevauchrent bon train Toute la nuit jusqu'au soleil levant. A l'aube les uns et les autres Se pressrent en telle foule devant le chteau Qu'on n'y aurait pu remuer le pied. Le roi se lve le lendemain matin, Proccup par l'ide du combat qui se prpare. Une fois de plus il vient trouver son fils, Qui dj avait le heaume en tte, 64

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Un heaume fait Poitiers. Mais tout dlai s'avra impossible, De mme qu'un accord entre les deux adversaires. Le roi eut beau prier son fils, Celuici ne voulut rien entendre. Devant la tour, sur la place, O s'est assemble la foule, Le combat aura lieu : Ainsi le veut et l'ordonne le roi. Le Chevalier tranger est mand bientt Par Bademagu, et on le lui amne En la place qui tait pleine De gens du royaume de Logres. Tout comme pour entendre les orgues On va l'glise lors d'une fte annuelle, Que ce soit la Pentecte ou bien Nol, Suivant ainsi la coutume, De mme en grand nombre Ils s'taient tous rassembls sur la place. Trois jours de suite avaient jen Et taient alles nupieds et portant la haire Les jeunes filles Nes au royaume d'Artur, Afin que Dieu donnt force et vigueur, Contre son adversaire, Au Chevalier qui devait combattre Pour dlivrer les captifs. De mme les gens de Gorre De leur ct priaient Que Dieu donne la victoire A leur seigneur. De bon matin, avant que ne sonne la premire heure, On avait conduit sur la place Les deux adversaires tout arms Sur deux chevaux caparaonns de fer. Mlagant avait belle prestance, Physiquement, Et son haubert menues mailles, Son heaume et l'cu, Pendu son cou, Lui allaient merveille. Mais tous pensaient que son adversaire vaincrait, Mme ceux qui souhaitaient la dfaite du Chevalier. Tous disent que Mlagant A peu de chances de gagner contre lui. Maintenant que les voil sur la place Le roi survient, Qui tant qu'il peut les retient Et s'efforce de les rconcilier, Mais son fils reste intraitable. Alors Bademagu dit : "Tenez vos chevaux En bride tout au moins Jusqu' ce que je sois mont en ma tour. La faveur ne sera pas grande Si ma demande vous diffrez un instant le combat." 65

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Alors il les quitte, trs anxieux, Et se rend l o il pensait Retrouver la reine, qui l'avait pri La veille de la placer En un lieu d'o elle verrait Sans difficult le combat, Et il lui avait accord sa requte. Il alla donc la chercher et l'escorter, Car il tenait beaucoup A l'honorer et lui rendre service. Il l'a installe prs d'une fentre, Et s'est plac sa droite, Accoud une autre fentre. Avec eux deux il y avait group Bon nombre de gens divers, Chevaliers et dames courtoises Et demoiselles nes au pays de Gorre ; S'y trouvaient galement beaucoup de captives, Trs occupes Par leurs oraisons et prires. Les prisonniers et les prisonnires Priaient tous et toutes pour leur champion, Esprant que Dieu par son entremise Allait les secourir et dlivrer. Les deux adversaires sans plus long dlai Font reculer les spectateurs qui les entourent ; Ils heurtent du coude leur cu En le saisissant par les courroies, Puis piquent des deux. De la longueur de deux bras Ils transpercent les cus De leurs lances, de sorte qu'elles clatent Et se brisent comme des baguettes. Les deux destriers se rencontrent Avec une telle force front front Et poitrail contre poitrail, Tandis que s'entrechoquent les cus Et les heaumes, qu'il semble, En entendant le bruit de tout cela, Que ce soit le tonnerre. Guides, sangles, rnes, triers Et autres pices du harnais Sont rompus, et les arons des selles, Quoique trs solides, se brisent. Les deux cavaliers n'ont pas rougir D'avoir t projets terre, Ds que tout cet quipement leur a fait dfaut. Trs vite ils se sont relevs Et s'abordent l'un l'autre sans vaines paroles Plus sauvagement que deux sangliers, Et passant outre aux menaces Ils changent de grands coups avec leurs pes d'acier En hommes qui se dtestent. Ils tranchent souvent si frocement Dans leurs heaumes et hauberts argents Que la lame en fait gicler le sang. 66

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Ils bataillent de leur mieux, Se frappant l'un l'autre Vigoureusement et sans piti. Maints coups violents durs et appuys Ils se donnent l'un l'autre, et si galement Qu'on ne saurait dire Qui aurait l'avantage. Mais il tait invitable Que celui qui avait travers le pont Ft trs affaibli Par ses mains couvertes de blessures. Les spectateurs sont consterns, Du moins ceux de Logres, Car ils voient faiblir ses coups Et craignent qu'il n'ait le dessous. Dj il leur semblait Qu'il tait perdant Et Mlagant gagnant, Ils en grommelaient alentour. Mais aux fentres de la tour Il y avait une demoiselle trs avise, Qui, ayant bien rflchi, se dit Que le Chevalier n'avait pas Entrepris de combattre pour elle Ni pour les autres gens de peu Assembls sur la place, Et qu'il ne l'aurait pas fait S'il ne s'tait pas agi de la reine. La demoiselle pense que si le Chevalier Savait la reine prsente la fentre En train de le contempler, Il en reprendrait force et courage, Et, si ellemme savait son nom, Elle lui crierait volontiers Qu'il regardt en haut. Elle s'approcha alors de la reine et lui dit : "Ma dame, de par Dieu et pour votre Bien et pour le ntre, je vous requiers Que le nom de ce Chevalier Me disiez, si vous le savez, Pour lui venir en aide. Vous m'avez requis telle chose, Demoiselle, dit la reine, O je ne discerne aucun mal Ni rien de blmable, juste le contraire. Lancelot du Lac s'appelle Le Chevalier, autant que je sache. Mon Dieu, comme j'ai le coeur lger Et plein de joie ! ", fait la demoiselle. Alors elle s'avance vivement et l'appelle A pleins poumons, Si haut que tout le monde l'entend : "Lancelot ! retournetoi et regarde Qui a les yeux fixs sur toi ! " Quand Lancelot entend son nom, 67

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Il ne tarde gure se retourner Et voit audessus de lui La personne du monde Qu'il dsirait voir le plus, Assise aux loges de la tour. Ds le moment qu'il l'aperut Il ne se tourna ni ne se mut, Ni ne dtourna d'elle ses yeux et son visage, Combattant le dos tourn Mlagant. Celuici le poussait devant lui Chaque fois qu'il le pouvait, Ravi parce qu'il pense Que Lancelot ne peut plus se dfendre Les gens de Gorre sont fort heureux, Tandis que ceux de Logres sont si consterns Qu'ils ne peuvent plus se soutenir Nombreux sont ceux Qui s'affaissent dans leur dsarroi, Tombant genoux ou prostrs sur le sol : Ainsi les uns se rjouissent, les autres se dsolent. La demoiselle alors crie De nouveau hors de la fentre : "Ah ! Lancelot, pourquoi Te conduistu en dpit du bon sens ? Avant ce jour courage Et vaillance habitaient en toi, Je ne pense ni ne crois Que Dieu ft jamais chevalier Qui puisse se comparer A toi en valeur et en prix. Et maintenant nous te voyons si emptr Que tu lances tes coups par derrire Et tu te bats le dos tourn. Placetoi donc en face de ton adversaire Tout en continuant voir la tour, Car il fait bon la regarder." Lancelot ressent une telle honte Qu'il se mprise luimme, Car il sait bien que depuis un bon moment Il a eu le dessous Et que tout le monde s'en rend compte. Alors il recule rapidement Et ayant contourn Mlagant, il le contraint A se placer entre lui et la tour. Mlagant s'efforce De reprendre sa place d'avant, Mais Lancelot court sur lui Et le heurte si violemment De tout son corps et de son cu, Quand il veut se tourner ailleurs, Qu'il le fait pivoter sur place Deux fois ou trois, malgr lui. Force et hardiesse croissent chez Lancelot, Car Amour lui apporte une aide norme Et parce que jamais il n'avait ha 68

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Quelqu'un autant que celui Qui combat contre lui. Amour et une haine mortelle, Si grande qu'il n'en fut jamais de telle, Le rendent si hardi et si vaillant Que Mlagant n'a pas l'impression de jouer Mais redoute fort son adversaire, Car jamais il n'aborda ni ne connut Chevalier si enrag, Et jamais chevalier Ne lui fit mal ni ne lui nuisit comme celuil. Sans se faire prier il recule devant lui, Il cherche s'effacer Et viter des coups qui lui dplaisent fort, Et Lancelot ne perd pas de temps l'injurier, Mais le chasse coups redoubls vers la tour, O la reine tait appuye la fentre. Souvent il l'a servie En venant si prs de la tour Qu'il lui fallait s'arrter : Il aurait cess de la voir S'il avait avanc d'un seul pas. Ainsi Lancelot maintes reprises Menait Mlagant arrire et avant, Partout o bon lui semblait. Toutefois il s'arrtait En vue de sa dame, la reine, Celle qui lui a mis au corps la flamme Qu'il attise en la regardant, Et cette flamme le rendait Si agressif envers Mlagant Que partout o il voulait Il pouvait le mener et le chasser devant lui. Comme il le ferait d'un aveugle ou d'un clop, Il le promne contre son gr. Bademagu voit son fils si dsempar Qu'il semble sans force et ne se dfend plus ; L'inquitude le saisit et il a piti de Mlagant, Et si possible il trouverait un arrangement, Mais il lui faudra prier La reine s'il veut russir. Il s'adressa donc elle : "Madame, je vous ai tmoign toute mon amiti, Je vous ai servie et honore Depuis que je vous ai en mon pouvoir. A aucun moment je ne sus chose Que je ne fisse volontiers pour vous A condition qu'elle vous honort. Rcompensezmoi maintenant : Je veux vous demander une faveur Que vous ne devriez m'accorder Si vous ne le faisiez pas par amiti pour moi. Je vois bien que mon fils A de toute vidence le dessous dans ce combat. Je ne dis pas cela parce que je le regrette, 69

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Mais pour que Lancelot ; Qui en a le pouvoir, ne le tue pas. Il ne faut pas que vous vouliez sa mort ; Ce n'est pas qu'il n'ait pas mal agi Envers vous et envers son adversaire, Mais diteslui, je vous en prie, Et grces vous en soient rendues, Qu'il s'abstienne de frapper mon fils ; Ainsi vous pourrez reconnatre Ce que j'ai fait pour vous, si vous tes d'accord. Sire, parce que vous m'en priez, Je le veux bien, dit la reine ; Mme si j'avais une haine mortelle Envers votre fils, que je n'aime point, Vous avez eu tant d'gards pour moi Que pour vous faire plaisir Je veux bien qu'il retienne ses coups." Ces mots ne furent pas prononcs A voix basse, mais entendus De Lancelot et de Mlagant. Celui qui aime sait si bien obir Qu'il fait tt et volontiers, En parfait amoureux, Ce qui plaira celle qu'il aime : Lancelot ne peut donc qu'obir, Lui qui fut plus amoureux que Pyrame, S'il tait possible d'tre plus amoureux. Il entendit les paroles de la reine, Et ds que la dernire Lui fut sortie de la bouche, Ds qu'elle eut dit : "Pour vous faire plaisir Je veux bien qu'il retienne ses coups", Lancelot pour rien au monde N'et touch Mlagant ni boug ; Mme au risque d'tre tu Il cesse de frapper et de se mouvoir. Et son adversaire le martle de coups, Transport de colre et de honte, Quand il se trouve rduit A avoir besoin qu'on intercde pour lui. Bademagu, pour rprimander son fils, Descend au plus vite de la tour ; Il intervient dans la mle Et dit Mlagant : "Comment ! Estce convenable Que tu le frappes quand il ne te touche pas ? Tu es vraiment par trop belliqueux, Par trop combatif quand il n'en est plus temps ! Nous savons pertinemment Qu'il a pris le dessus sur toi." Alors Mlagant, dont la honte obscurcit la raison, Rpondit au roi : "Peuttre que vous devenez aveugle, Je pense que vous n'y voyez goutte ! Car c'est tre aveugle que de croire. 70

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Que je n'ai pas pris le dessus sur lui. Cherche donc, fait le roi, qui te croie ! Tous ceux qui sont ici savent trs bien Si tu dis vrai ou si tu mens. La vrit nous est connue." Sur ce, Bademagu dit ses vassaux De forcer son fils reculer. Ceuxci sans perdre de temps Excutent son ordre. Ils ont vite fait de mener arrire Mlagant. Mais pour faire reculer Lancelot L'effort fut minime ; Mlagant aurait pu lui faire grand mal. Sans riposte de sa part. Le roi dit alors son fils : "Dieu aidant, il faut maintenant Consentir la paix et rendre la reine. Toute cette dispute, Il faut l'abandonner, en proclamer la fin. Vous venez de prononcer une grande sottise ! Vous parlez en dpit du bon sens ! Allezvousen ! Laisseznous combattre, Et ne vous mlez plus de cette affaire ! " Le roi dclare qu'il continuera s'en mler, "Car je sais bien que Lancelot te tuerait Si l'on vous permettait de poursuivre le combat. Il me tuerait ? C'est moi plutt Qui aurais tt fait de le vaincre et mettre mort, Si vous cessiez d'intervenir Et nous laissiez combattre." Alors le roi dit : "Que Dieu me soit en aide, Tout ce que tu peux dire ne te servira de rien. Pourquoi pas ? Parce que je ne veux pas. Je n'accepterai pas que ta folie et ton orgueil Causent ta mort. Il est fou lier celui qui dsire sa propre mort Comme tu le fais sans t'en rendre compte. Je sais bien que tu me hais Parce que j'entends te protger contre toimme. Mais tre tmoin de ta mort, J'espre que Dieu ne le permettra pas, Car j'en aurais trop de peine." Il lui en dit tant et tant le sermonne Qu'un pacte est conclu, Selon lequel Mlagant libre La reine, condition Que Lancelot sans le moindre dlai, Ds qu'il l'aura somm de comparatre, Un an aprs la dite convocation, Se battra derechef Avec Mlagant. Lancelot ne souleva pas d'objection. Tout le monde s'empressa d'accepter l'accord, Et on stipule que le combat Aura lieu la cour d'Artur, 71

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Le seigneur de Bretagne et de Cornouaille : C'est l qu'on stipule que le combat sera livr, Mais il faut que la reine y consente, Et que Lancelot promette Que si Mlagant triomphe de lui, Elle reviendra Gorre avec Mlagant Sans que personne ne cherche la retenir. La reine accepte cette clause de l'accord Et Lancelot ne s'y oppose pas. On les a donc pacifis, Spars et dsarms. La coutume de Gorre portait Que si l'un des emprisonns parvenait sortir du pays Tous les autres pouvaient le quitter. Tous bnissaient Lancelot : Vous pouvez bien deviner Qu'alors la joie fut grande, Et en effet elle l'tait. Les gens de Logres s'assemblent tous Et font fte Lancelot, Disant tous pour qu'il l'entende : "Certes, messire, nous avons t trs heureux De vous entendre appeler par votre nom, Car nous avons t alors convaincus Que nous allions tre dlivrs." Toute cette joie fut accompagne de bousculade, Car chacun s'efforce et tente D'arriver jusqu' Lancelot pour le toucher. Celui qui peut se rapprocher le plus de lui Fut plus heureux qu'il n'aurait su dire. On trouvait l joie et tristesse, Car ceux qui sont de nouveau libres S'abandonnent la joie, Tandis que Mlagant et les siens N'ont rien qui leur plaise, Ils se montrent pensifs, mornes et dprims. Le roi quitte la place Sans y laisser Lancelot Car il l'emmne avec lui ; Celuici le prie de le conduire auprs de la reine. "Je n'y vois pas d'inconvnient, fait le roi, Car votre requte me parat lgitime. Et je vous ferai voir Keu le snchal Egalement, si bon vous semble." Pour un peu Lancelot se serait jet ses pieds, Tellement il tait heureux. Bademagu le mne maintenant A la salle, o tait venue La reine qui l'attendait. Quand elle voit le roi, Qui tenait Lancelot par le doigt, Elle se lve par politesse envers Bademagu, Mais son visage exprime la contrarit, Elle baisse la tte et ne dit mot. "Madame, voici Lancelot 72

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Fait le roi, qui vient vous faire visite, Ce qui doit vous rjouir et vous plaire. Me plaire moi, sire ? Mais pas du tout ; Je n'ai que faire de sa visite. Vous me surprenez extrmement, Madame, dit le roi, Qui tait fort courtois et de sentiments gnreux. O avezvous pris une telle humeur ? Certes, vous rcompensez bien mal Un homme qui vous a tant servie Et qui au cours de sa qute a souvent Risqu sa vie en de mortels prils. Contre Mlagant mon fils Il vous a secourue et dfendue, Lui qui vous a rendue transporte de colre. Vraiment, sire, il a bien mal employ son temps : Je n'prouve aucune peine avouer Que je ne lui sais nul gr de ce qu'il a fait." Voici Lancelot stupfait ; Pourtant il rpond sur un ton trs humble, A la faon d'un amoureux parfait : "Madame, certes, je suis au dsespoir, Mais je n'ose vous demander le pourquoi de votre accueil." Lancelot aurait profr mainte plainte Si la reine avait bien voulu l'couter, Mais pour le chagriner encore plus, Elle ne daigna lui rpondre un seul mot Et se dirigea vers une pice attenante. Lancelot jusqu'au seuil La suivit du regard et de son coeur. Aux yeux le trajet fut fort court, Car la pice tait trop voisine ; Ils y fussent entrs volontiers Aprs elle, si cela avait t possible. Le coeur, en seigneur et en matre, Et dont les pouvoirs sont bien plus grands, Est pass derrire elle travers la porte, Alors que les yeux sont rests en de, Remplis de larmes, avec le corps. L'ayant pris part, Le roi lui dit : "Lancelot, je m'tonne De ce qui se passe, et je me demande Pourquoi la reine ne supporte pas De vous voir ni ne veut converser avec vous. Si jamais elle consentait vous parler Ce n'est pas maintenant qu'elle devrait s'y refuser Et viter de vous couter, Car pour elle, vous avez fait beaucoup. Ditesmoi donc si vous savez Pour quelle raison, pour quel mfait Elle vous a reu avec tant de froideur. Sire, jusqu'en ce moment mme je ne me doutais de rien, Mais en effet il ne lui plat gure de me voir Ni d'couter ce que j'ai dire ; Cela me fait souffrir et me tourmente beaucoup. Il est certain, fait le roi, qu'elle a tort, 73

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Car vous vous tes mis en pril de mort En courant pour elle de si grands risques. Mais venez donc, beau doux ami, Et vous irez parler avec le snchal. Trs volontiers, faitil, je veux bien y aller." Tous deux s'en vont auprs du snchal. Lorsque Lancelot arriva devant lui, Ce fut le snchal qui adressa Le premier mot Lancelot : "Comme tu m'as couvert de honte ! Et comment aije pu le faire ? Fait Lancelot, diteslemoi ; Quelle honte vous aije donc faite ? Une honte bien grande ; tu as su mener bien Une prouesse que je ne parvins point accomplir, Et tu as fait ce que je n'ai pas pu faire." Alors le roi les laisse en ttette, Il quitte tout seul la chambre ; Et Lancelot demande Au snchal s'il a beaucoup souffert. "Oui, beaucoup, faitil, et je souffre encore : Jamais je n'eus plus mal que je n'ai prsent ; Il y a bien longtemps dj que je serais mort Sans le roi qui vient de s'en aller d'ici, Lequel a tmoign mon gard d'une piti Pleine de douceur et d'amiti, De sorte que, pourvu qu'il ft au courant, Jamais rien de ce dont j'avais besoin Ne me manqua une seule fois Rien qui ne me ft prpar immdiatement Ds qu'il savait ma ncessit. Par contre, pour chaque bienfait que lui me faisait, Son fils Mlagant, Pass matre en l'art de mal faire, Faisait venir tratreusement auprs de lui Les mdecins et leur commandait ensuite De mettre sur mes plaies Des onguents propres me faire mourir. J'avais ainsi un pre et un partre, Car lorsque le roi faisait mettre Un bon empltre sur mes plaies, Voulant faire tout son possible Pour hter ma gurison, Son fils, dans sa tratrise, Cherchait en revanche me tuer, Et ordonnait qu'on l'enlevt Pour mettre un mauvais onguent sa place. Mais j'ai la certitude Que le roi ne savait rien de tout cela : Pareil meurtre ou acte de flonie Sont des choses que d'aucune manire il n'et tolres. Mais vous ne savez rien de la gnrosit Dont il a fait preuve l'gard de ma dame la reine : Jamais par nul guetteur Tour dans une marche ne fut garde plus attentivement Depuis le temps que No construisit l'arche, 74

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Tant il a pris soin d'elle ; Il ne permet mme pas Que son fils la voie, ce qui l'enrage, A moins que ce ne soit en prsence d'une foule de gens Ou qu'il ne soit l, lui aussi, prsent. Il manifeste envers elle un respect si grand Et depuis longtemps il la traite ainsi Ce noble roi, auquel grces soient rendues, Selon les rgles qu'ellemme a formules. Jamais il n'eut d'autre arbitre Qu'elle pour dterminer sa propre conduite ; Et le roi ne l'en estima que davantage, A cause de la loyaut dont elle fit preuve. Mais estce vrai ce qu'on m'a dit, Qu'elle prouve pour vous une si grande ire Qu'au vu et au su de tout le monde elle a refus De vous adresser la parole ? On vous a bien dit la vrit, Fait Lancelot, sans hsiter une seconde. Mais, pour Dieu, sauriezvous me dire Enfin pour quelle raison elle me hait ? " L'autre rpond qu'il n'en sait rien, Mais que cela lui parat bizarre et trange. "Que tout soit selon sa volont," Fait Lancelot, qui ne peut que se rsigner, Et il dit : "Il me faudra prendre cong de vous, Car je pars la recherche de Gauvain, Qui est arriv en ce pays ; Il s'est engag devant moi de venir Tout droit au Pont Sous l'Eau : " Alors il a quitt la chambre Pour se prsenter auprs du roi Afin d'obtenir la permission de partir dans cette direction. Le roi la lui accorde volontiers ; Mais ceux qu'il avait dlivrs Et librs de la prison Lui demandent ce qu'ils vont faire. Et il dit : "Avec moi viendront Tous ceux qui voudront m'accompagner ; Et ceux qui dsirent rester Auprs de la reine, qu'ils y restent : Il n'y a pas de raison qu'ils viennent avec moi." Tous ceux qui le veulent s'en vont avec lui, Plus heureux et joyeux que de coutume. Avec la reine demeurent Des demoiselles qui talent leur joie, Et mainte dame et maint chevalier ; Mais il n'y a parmi eux un seul Qui n'et prfr rentrer Dans son propre pays plutt que rester l. Mais la reine les retient tous A cause de messire Gauvain qui est sur le point d'arriver, Et dit qu'elle ne bougera point Avant d'avoir de ses nouvelles. Partout la nouvelle s'est rpandue 75

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Que la reine est entirement libre Et que tous les prisonniers sont dlivrs ; Ils pourront donc sans faute s'en aller Ds qu'il leur plaira et quand bon leur semblera Tous cherchent tablir si c'est vrai, Personne ne parla de rien d'autre Lorsque les gens se rassemblrent tous ensemble. Ils se fchent beaucoup Que les mauvais passages aient t dtruits Si bien que l'on va et vient comme on veut : Ce n'est pas ainsi que doivent tre les choses ! Quand les gens du pays Qui n'avaient pas t la bataille Apprirent comment Lancelot s'tait conduit, Ils se sont tous dirigs l'endroit O ils surent qu'il allait, Car ils pensent que cela plairait au roi S'ils prenaient et lui livraient Lancelot. Ses gens lui Se trouvaient tous dpourvus de leurs armes Et pour cette raison on les maltraita, Car ceux du pays vinrent arms. Il n'est pas tonnant qu'ils russirent prendre Lancelot, qui tait dsarm. Ils le ramnent tout captif en arrire, Les pieds attachs sous le ventre de son cheval. Et les autres disent : "Vous agissez mal, Seigneurs, car le roi garantit notre sret. Nous sommes tous sous sa protection." Et eux rpondent : "Nous n'en savons rien, Mais c'est ainsi en tant que nos prisonniers Qu'il vous faudra venir la cour." Le bruit vole et court rapidement Jusqu'au roi que ses gens ont pris Lancelot et l'ont mis mort. Quand le roi l'entendit, il en prouve un grand deuil, Et jure par sa tte et par bien plus encore Que ceux qui l'on tu en mourront leur tour ; Ils ne sauront jamais se justifier, Et, s'il peut les tenir entre ses mains ou les prendre, Il ne restera d'autre remde que la pendaison Ou le bcher ou la noyade. Et s'ils veulent nier leur crime, Jamais aucun prix il ne les en croira, Car ils lui ont trop rempli le coeur De tristesse, et lui ont fait une honte si grande Qu'il mriterait le mpris de tous S'il ne s'en vengeait pas ; Mais il se vengera, que personne n'en doute ! La rumeur continue de circuler Jusqu' parvenir l o se trouve la reine, Assise table, en train de manger. Elle a failli se donner la mort Aussitt que sur Lancelot Elle apprit la nouvelle mensongre ; 76

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Mais elle la croit vraie Et s'en effraie si cruellement Qu'elle en perd presque l'usage de la parole ; Mais pour les gens qui taient l, elle dit voix haute : "Je suis vraiment navre qu'il soit mort, Et je n'ai pas tort d'avoir du chagrin, Puisqu'il vint dans ce pays cause de moi : Il est donc juste que je ressente ce chagrin." Puis elle se dit ellemme tout bas, Pour que personne ne puisse l'entendre, Qu' boire et manger Jamais plus il ne conviendra de l'inviter S'il est bien vrai qu'est mort celui Pour la vie de qui ellemme vivait. Alors, accable de tristesse, elle se lve De table, et elle s'abandonne sa douleur, Sans que personne ne puisse l'entendre ni l'couter. A plusieurs reprises, la fureur de mettre fin ses jours La pousse se prendre la gorge ; Mais elle se retient le temps de se confesser toute seule, Et se repent et bat sa coulpe, En s'accusant svrement et en plaidant coupable Du pch qu'elle avait commis Envers celui dont elle savait bien Qu'il avait toujours t entirement elle Et qu'il le serait encore s'il tait en vie. Elle souffre tant de sa propre cruaut Qu'elle finit par perdre une partie de sa beaut. Sa cruaut et sa flonie L'ont rendue ple outre mesure, Ainsi que ses nuits de veille et son refus de manger ; Elle additionne la somme de ses mfaits, Et ceuxci repassent chacun devant elle ; Elle les enregistre tous et ne cesse de dire : "Malheureuse ! A quoi aije pu penser, Lorsque mon ami vint devant moi, Pour que je ne daignasse pas le recevoir avec joie Ni ne voulusse jamais l'couter ? Quand envers lui je manquai d'gards Et refusai de lui parler, n'taitce pas l folie de ma part ? Folie seulement ? Que Dieu me vienne en aide ! Je commis plutt des actes de tratrise et de cruaut ; Alors que je ne croyais faire tout cela que par simple jeu, Il ne le comprit pas de cette faonl. Et il ne m'a point pardonn. Moi seule lui ai administr Ce coup mortel, je pense. Quand il se prsenta devant moi tout souriant Et crut que je lui exprimerais Ma grande joie le recevoir, Et je ne voulus jamais le voir, Cela ne futil pas un coup mortel pour lui ? Quand je refusai de lui parler, En un bref instant, je le privai Et de son coeur et de sa vie. 77

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Ces deux coupsl l'ont tu, j'en suis sre ; Ce ne sont pas de vagues Brabanons qui l'ont assassin. Mon Dieu ! Pourraije racheter Ce meurtre et ce pch ? Non, c'est impossible. Avant que cela ne se fasse, Tous les fleuves seront desschs et la mer se tarira. Hlas ! Comme je me sentirais comble Et quel grand rconfort pour moi Si une seule fois, avant sa mort, J'eusse pu le tenir dans mes bras ! De quelle manire ? Oui : nos deux corps nus, l'un contre l'autre, Pour que j'eusse reu de lui le plus possible de joie. Maintenant qu'il est mort, je suis bien lche De ne pas tout faire pour mourir, moi aussi. Pour quelle raison ? Cela nuitil mon ami Si je continue de vivre aprs sa mort, Alors que je n'ai plus rien qui m'occupe Sauf les malheurs que j'prouve pour lui ? Tandis que c'est aprs sa mort que je m'y complais, Assurment, pendant sa vie, la souffrance que je dsire tant A prsent lui et t bien douce. Bien lche est celle qui prfre mourir Plutt que de souffrir pour son bienaim. Il me plat certainement beaucoup De mener le deuil encore pendant longtemps. J'aime mieux vivre et subir les mauvais coups Que mourir et trouver le repos." Le deuil de la reine fut tel Que pendant deux jours elle ne mangea ni ne but rien, Et l'on pensa qu'elle tait morte. Nombreux sont ceux qui portent des nouvelles, Et les mauvaises nouvelles se rpandent davantage que les bonnes. A Lancelot parvient la nouvelle Que sa dame, sa bienaime est morte. Son deuil fut grand, n'en doutez pas ; Tous se rendent bien compte Du degr de sa douleur et de sa peine. Sa douleur fut bien authentique, Si vous tenez l'entendre dire et le savoir, Car elle le poussa se dgoter de la vie : Il se mit vouloir sans tarder sa propre mort, Mais auparavant il composa une complainte. D'une ceinture qu'il portait Il fait un noeud coulant l'un des bouts, Et, en versant des larmes, il se dit luimme : "Ah ! Mort ! Comme tu m'as traqu, De bien portant tu m'as transform en grand malade ! Je suis bout de mes forces, mais ne sens aucun mal A part la douleur qui pse sur mon coeur. Cette douleur est bien grave, voire mortelle. Je veux bien qu'il en soit ainsi Et, s'il plat Dieu, j'en mourrai. Comment ? Ne pourraije pas mourir autrement S'il ne plat pas Dieu de me laisser mourir ? Si, bien sr, mais qu'Il me permette 78

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De serrer cette ceinture autour de mon cou, Je pense bien pouvoir ainsi contraindre la Mort A me tuer en dpit d'elle. La Mort qui jamais ne dsira Que ceux qui ne veulent pas d'elle Ne veut pas se prsenter, mais ma ceinture L'amnera tout de suite en mon pouvoir. Et aussitt qu'elle se trouvera sous mon autorit, Elle fera ce que je demanderai d'elle. Mais non, elle viendra trop lentement, Tant je suis dsireux de l'avoir auprs de moi." Alors il ne se permet plus aucun retard, aucun dlai ; Il passe dans le noeud sa tte Et le fixe autour de son cou, Et pour que le coup ne manque de porter, Il lie le bout de la ceinture Etroitement l'aron de sa selle, Sans que personne ne s'en aperoive ; Puis il se laisse glisser vers le sol, Car il voulut se faire traner Par son cheval jusqu' son dernier souffle : Il ne consent pas prolonger sa vie une heure de plus. En le voyant tomb terre, Ceux qui chevauchaient avec lui Croient qu'il s'est vanoui, Car nul d'entre eux ne s'aperoit du noeud Qu'il avait fix autour de son cou. Ils ont vite fait de le saisir, Et le relvent dans leurs bras, Et c'est alors qu'ils ont trouv le lacet Au moyen duquel il tait devenu son propre ennemi En le mettant autour de son cou ; Ils se pressent pour le couper : Mais le lacet lui avait si durement Eprouv la gorge Que pendant un certain temps il ne put parler ; C'est tout juste si les veines de son cou Et de sa gorge ne s'taient pas toutes rompues ; Dsormais, qu'il le voult ou non, Il ne fut plus en mesure de se faire du mal. Cela le contrariait beaucoup d'tre gard vue, Sa douleur faillit exploser, Parce qu'il se serait volontiers tu, Si personne n'avait veill sur lui. Puisqu'il ne pouvait plus se faire de mal ; Il dit : "Ah ! Mort vilaine et basse, Mort, pour Dieu, n'avaistu donc pas Assez de pouvoir et de force Pour me tuer, moi, au lieu d'emporter ma dame ! Redoutaistu de faire un acte de charit En voulant ou en daignant le faire tout simplement ? Tu m'pargnas par lchet, Aucune autre explication ne te sera jamais impute. Ah ! quel beau service et quelle bont de ta part ! Comme tu as bien su dsigner l'objet de ta faveur ! 79

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Malheur celui qui, de ce grand service, Songe te remercier ou t'en savoir gr ! Je ne sais dire laquelle des deux me hait le plus, La vie qui veut me garder auprs d'elle Ou la Mort qui refuse de me tuer. Ainsi chacune me tue sa faon ; Mais il est juste que Dieu me pardonne ! Que je demeure en vie malgr moi ; J'aurais d mettre fin mes jours Aussitt que ma dame la reine. M'eut fait savoir quel point elle me dtestait. Elle n'agit pas de la sorte sans raison, Le mobile de son geste fut, au contraire, des plus solides, Mais j'ignore en fait ce qui l'a provoque. Mais si seulement je l'avais su, Avant que son me n'allt devant Dieu, J'aurais certainement rpar ma faute son gard Aussi totalement et richement qu'elle l'aurait dsir, Pourvu qu'elle m'accordt sa misricorde. Dieu ! ce forfait, qu'atil bien pu tre ? Je pense que peuttre elle a d apprendre Que j'ai mont sur la charrette. Je ne sache pas d'autre acte dont elle pourrait M'accuser. C'est bien celuil qui m'a trahi. Si pour cet actel elle m'a dtest, Dieu ! pourquoi cette faute me causatelle du tort ? Jamais Amour ne fut connu(e) De l'homme qui me reprocherait un acte semblable ; Il serait faux d'affirmer Qu'un comportement qui vient de la part d'Amour Peut mriter un reproche ; Au contraire, amour et courtoisie C'est tout ce qu'on peut faire au service de celle qu'on aime. Je ne fis rien, moi, pour mon amie. Je ne sais comment le dire, hlas ! Je ne sais pas si je peux dire "amie" ou non, Je n'ose pas lui donner ce surnom. Mais je crois connatre suffisamment bien l'amour Pour savoir qu'elle n'aurait pas d Me mpriser davantage pour cela, si elle m'et aim, Qu'au contraire, elle aurait d m'appeler son ami sincre et vrai, Puisque, cause d'elle, c'tait pour moi un honneur De faire tout ce que demande Amour, Mme, monter sur une charrette. Elle aurait d interprter cela comme un geste d'amour, Comme une preuve vraie et authentique : Ainsi Amour prouvetelle les siens, Ainsi les siens les reconnatelle. Mais ma dame ce genre de service Ne convint point ; je m'en rendis bien compte En voyant l'attitude qu'elle adopta mon gard. Nanmoins ce que fit son ami Pour elle a suscit envers lui chez bien des gens Des accusations de honte, des reproches et des blmes ; En effet j'ai bien jou le jeu pour lequel on me condamne, 80

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Et ce qui avait t la douceur de ma vie en est devenue l'amertume, Ma foi, car tels sont les usages De ceux qui ne savent rien de l'amour Et qui baignent l'honneur dans l'eau sale de la honte : Mais celui qui mouille l'honneur de honte Ne le lave pas, il le souille. Ce sont bien ceux prsent qui ne savent rien d'Amour Qui affichent sans cesse leur mpris son gard, Et s'loignent beaucoup d'Amour Ceuxl mmes qui ne craignent pas son commandement. Il est indiscutable que se perfectionne Celui qui fait ce qu'Amour lui commande, Et tout lui sera pardonn ; Mais celui qui n'ose pas le faire est un pur lche." C'est ainsi que Lancelot se lamente Et que s'attristent, ses cts, ses gens Qui le gardent et qui le tiennent. Sur ces entrefaites, la nouvelle arrive Que la reine n'est pas morte. Aussitt Lancelot se rconforte, Et si, auparavant, devant l'ide de sa mort, Il avait prouv un deuil immense et lancinant, Sa joie, la nouvelle qu'elle vivait, devint cent mille fois Plus grande que son ancien dsespoir. Et lorsqu'ils revinrent du refuge, A une distance de six ou sept lieues, A l'endroit o se trouvait le roi Bademagu, A celuici fut conte la nouvelle qu'il reut avec joie Au sujet de Lancelot Nouvelle qu'il a coute bien volontiers Que Lancelot est bien vivant, tout fait sain et sauf. Il se conduisit avec une politesse exquise En allant dire la bonne nouvelle la reine. Et elle lui rpond : "Beau sire, Puisque c'est vous qui le dites, je veux bien le croire ; Mais si 'avait t qu'il ft mort, je vous avoue Que jamais plus je n'aurais connu le bonheur. Ma joie se serait trop loigne de moi Si, par dvouement pour moi, un chevalier Avait accept de recevoir et de subir la mort." Alors le roi se spare d'elle ; Il tarde beaucoup la reine Que sa joie et son ami reviennent auprs d'elle. Elle n'a plus envie du tout De lui tenir rigueur de quoi que ce soit. Au contraire, la nouvelle qui sans cesse Court jour aprs jour en se rpandant partout Arriva derechef la reine ellemme Pour lui apprendre que Lancelot se serait donn la mort Pour elle si seulement il avait pu le faire. Cette nouvelle fait sa joie, elle y croit entirement, Mais pour rien au monde elle ne voulut Qu'un trop grand malheur lui ft survenu. Voil enfin Lancelot qui arrive En se htant le plus rapidement possible. 81

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Ds que le roi l'aperoit, Il court l'embrasser et lui donner l'accolade. Il a l'impression de voler dans les airs Tant sa joie le rend lger. Mais il abrge ses manifestations de joie A cause de ceux qui avaient pris et li Lancelot : Le roi leur dit qu'ils ne vinrent l que pour chercher leur malheur, Car tous sont comme s'ils taient dj morts et dfaits. Et ils lui ont rpondu Qu'ils ne croyaient agir que selon sa volont lui. "C'est moi l'offens, alors que votre conduite vous parut juste, Fait le roi, mais lui n'est pas mis en cause. Ce n'est point lui que vous avez couvert de honte, Mais moimme plutt, qui l'avais sous ma protection ; Quoi qu'on fasse, la honte retombe sur moi. Mais vous ne vous en vanterez pas, Quand vous sortirez de chez moi ! " Lorsque Lancelot l'entendit prononcer ces mots de colre, Il s'efforce de faire la paix et de redresser la situation En faisant appel tout le talent dont il se sent capable, Et il finit par y arriver ; puis le roi L'emmne voir la reine. Cette foisci, la reine ne baissa point Les yeux ; au contraire, Elle alla joyeusement sa rencontre, Lui rendit tous les honneurs en son pouvoir Et le fit asseoir ct d'elle. Alors ils se parlrent en toute libert De tout, selon leur bon plaisir ; Il ne leur manquait point de choses se dire, Car Amour leur fournissait bien des sujets d'entretien. Et quand Lancelot voit le plaisir Qu'prouve la reine tout ce qu'il dit, Et que rien ne lui dplat, alors, tout bas, Il lui a dit : "Dame, devant le si mauvais visage Que vous me ftes l'autre jour en me voyant Mon bahissement reste total, Car vous ne m'avez pas souffl mot de vos raisons : Vous avez failli me donner la mort. Je n'eus point alors assez d'audace, Comme c'est le cas prsent, Pour oser vous demander de m'clairer ldessus. Dame, maintenant je suis prt rparer le forfait A condition toutefois que vous me disiez en quoi il consiste Qui m'a tant boulevers." Et la reine lui rpond : "Comment ? N'etesvous pas honte De la charrette ? Ne vous fitelle pas peur ? Vous y monttes grand regret seulement, Puisque vous avez attendu le temps de faire deux pas. Voil pourquoi en fait je ne voulus Ni vous adresser la parole ni vous accorder un regard. Que Dieu me garde une autre fois, Fait Lancelot, d'un tel mfait, Et que Dieu n'ait jamais piti de moi, 82

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Si vous ne ftes pas tout fait dans votre droit ! Dame, pour Dieu, acceptez surlechamp Que je vous fasse amende honorable du tort commis, Et si un jour vous devez me pardonner, Pour Dieu, diteslemoi donc ! Ami, considrezvous comme quitte envers moi, Fait la reine, et entirement absous : Je vous pardonne sans rserve. Dame, faitil, je vous en rends grce ; Mais ici je ne peux gure vous dire Tout ce que je voudrais ; J'aimerais vous parler Plus loisir, s'il se pouvait." Et la reine, d'un petit mouvement de l'oeil, et non du doigt, Lui indique une fentre, Et elle lui dit : "Venez me parler Ce soir cette fentre, Lorsque ceux d'ici seront tous endormis, Et vous viendrez par ce verger. Entrer ici ou chercher un gte Pour la nuit vous sera dfendu ; Moi, je serai dedans, vous serez dehors, Puisque vous ne pourrez pas vous introduire ici. Quant moi, il ne me sera possible De me joindre vous que par la parole ou par la main seulement ; Mais si cela peut vous faire plaisir, je serai L, pour l'amour de vous, jusqu' ce qu'il fasse jour. Nous ne pourrions pas tre vraiment ensemble, Puisque, dans ma chambre, en face de moi est couch Keu, le snchal, qui languit A cause des blessures dont il est cribl. Et l'huis ne s'ouvre jamais, Il est au contraire solidement ferm et bien gard. Quand vous viendrez, faites bien attention Que nul espion ne vous dcouvre. Dame, faitil, l o ma comptence s'exercera Jamais aucun espion ne me verra Ni ne pourra se former de mauvaises penses ni trouver redire." Ainsi ontils organis leur ttette, Et ils se sparent bien joyeusement. Lancelot sort de la chambre, Et son bonheur est tel qu'il ne lui souvient plus D'aucun des nombreux ennuis dont il avait souffert. Mais la nuit se fait trop attendre, Et le jour lui a paru durer plus longtemps, En fonction de ce qu'il lui fait subir, Que cent jours normaux, et mme plus longtemps qu'une anne entire. Voil bien longtemps et de plein gr qu'il se serait prsent Au rendezvous si seulement la nuit tait tombe ! Celleci a tellement lutt pour en venir bout du jour Que, noire et tnbreuse, elle russit A l'envelopper de son manteau Et l'affubler de sa chape. Quand il vit que le jour avait perdu sa clart, Il se donne un air d'homme las et fatigu, 83

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Et il dit qu'il avait beaucoup veill, Qu'il avait besoin de se reposer. Vous pouvez facilement comprendre et expliquer Ceux d'entre vous qui il est arriv d'en faire autant Pourquoi, devant les gens de son htel, Il joue celui qui a sommeil et qui veut se coucher ; Mais ce n'est point sont lit qu'il tient coeur, Car pour rien au monde il ne s'y reposerait. Il ne l'aurait pas pu, il ne l'aurait pas os, Il n'aurait pas voulu avoir non plus L'audace ou la force de le faire. Aussi vite que possible et sans faire de bruit il se leva du lit, Sans regretter un instant L'absence de la lune et des toiles, Et, dans la maison, de toute lumire de chandelle Ou de lampe ou de lanterne allume. Il s'emploie au contraire s'assurer Que personne ne s'aperoive de ses mouvements, Et que l'on croie qu'il dormait tranquillement Dans son lit pendant toute la nuit. Sans compagnon pour le guider Il se dirige sans tarder vers le verger, Et aucun moment il ne rencontra me qui vive ; La chance continua de le favoriser, Car un pan du mur du verger S'tait tout rcemment croul. Par cette brche il s'introduit Rapidement et il parvient jusqu' La fentre o il se maintient Silencieux et immobile, s'empchant de tousser ou d'ternuer, Jusqu' ce que la reine arrive, Vtue d'une chemise trs blanche ; Elle n'avait pas mis de cotte ou de bliaut, Mais elle portait un manteau court D'carlate et de cisemus. Quand Lancelot voit la reine Qui se penche contre cette fentre Grille de solides barreaux de fer, Il commence l'entretien par un doux salut qu'il lui a adress. Elle le lui rend aussitt, Car leur dsir partag tait bien fort De lui pour elle, d'elle pour lui. Rien de bas ni d'ennuyeux n'entre Dans les propos qu'ils tiennent. Ils font tout pour s'approcher l'un de l'autre, Et ils se tiennent par la main. Le fait qu'il ne leur soit pas possible de se rejoindre mieux Les contrarie normment, Et ils maudissent les barreaux de fer. Cependant Lancelot se targue Si toutefois la reine en convient De pouvoir entrer l o elle se trouve : Il ne restera pas dehors simplement cause des barreaux. Et la reine lui rpond : "Ne voyezvous donc pas quel point ces fers 84

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Sont raides forcer et solides briser ? Vous n'arriverez jamais les serrer avec assez de vigueur, Ou les tirer vers vous, ou les secouer Afin de pouvoir les arracher pour de bon. Dame, faitil, ne vous inquitez pas ! Je ne pense pas que le fer vaille grandchose ; A part vousmme rien n'est capable de m'empcher D'aller tout droit auprs de vous. Si votre accord me l'octroie, Le chemin m'est tout ouvert ; Mais si, au contraire, il ne vous plaisait pas de me le donner, Il me demeurerait si parfaitement bloqu Que pour rien au monde je ne saurais y passer. Oui, certes, faitelle, je le veux bien, Ce n'est point mon vouloir qui vous immobilise ; Mais vous devez attendre Que je sois recouche dans mon lit, Afin qu'il ne vous arrive malheur cause de quelque bruit ; Il n'y aurait ni bats ni plaisir Si le snchal, qui dort ici, Etait rveill par un bruit que nous aurions fait. Aussi estil bien juste que je m'en aille, Car il n'y verrait rien de bon S'il remarquait ma prsence ici. Dame, faitil, dpchezvous donc de partir, Mais ne craignez d'aucune manire Que je fasse le moindre bruit. Je compte enlever si doucement ces barreaux Que je n'aurai aucun mal le faire, Et je ne rveillerai personne en le faisant." Alors la reine le quitte, Et lui se prpare et s'apprte A vaincre la fentre. Il s'attaque aux barreaux, les tire et les secoue Si bien qu'il finit par les ployer tous Et parvient les arracher. Mais leur fer tait si coupant Qu'au petit doigt jusqu'aux muscles Il ouvrit la premire phalange, Et qu'il trancha au doigt voisin La premire jointure entirement ; Mais du sang qui, goutte goutte, en tombe, Ni des plaies il ne sent rien du tout, Sa pense tant fixe sur autre chose. La fentre n'est pas bien basse, Nanmoins Lancelot la franchit Trs rapidement et en toute libert. Il trouve Keu dormant dans son lit, Et ensuite il s'en vint au lit de la reine Devant lequel il s'incline en adorateur, Car il ne croit en nulle sainte relique autant qu'il croit en elle. Et la reine lui tend Ses bras sa rencontre, et puis l'enlace Et l'treint sur son coeur, Tout en l'attirant prs d'elle dans son lit 85

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O elle lui fait l'accueil le plus beau Qu'il lui soit possible de faire, Car elle y est invite et par Amour et par son coeur. Amour la pousse le recevoir ainsi. Mais si elle prouva pour lui un grand amour, Lui en ressentait pour elle cent mille fois plus, Car Amour priva tous les autres coeurs Lorsqu'elle prodigua ses biens au sien ; C'est dans son coeur lui qu'Amour reprit Toutes ses forces et dploya toute sa vigueur, Au point de s'appauvrir dans le coeur des autres. Maintenant Lancelot possde tout ce qu'il dsire, Puisque la reine accepte avec joie Sa douce compagnie, Puisqu'il la tient entre ses bras Et elle le tient, lui, entre les siens. Le plaisir qu'il prouve est tel point doux et bon Plaisir des baisers, des sens Qu'il leur advint sans mensonge Une joie et une merveille Telles que jamais encore leurs pareilles Ne furent racontes ni connues ; Mais je maintiendrai toujours le silence le plus parfait Sur ce qu'on ne doit pas dire dans un conte. De toutes les joies ce fut la plus exquise Et la plus dlectable Que l'histoire passe sous silence et garde secrte. Lancelot fut combl de joie et de plaisir Pendant toute cette nuit. Mais le jour finit par arriver, ce qui l'ennuie fort, Puisqu'il doit se lever d'auprs de son amie. Au lever il vcut le supplice du martyre parfait, Car partir lui parut douloureux ce pointl, Et il en subit un martyre bien grand. Son coeur ne cesse de l'entraner l O la reine est reste. Ramener son coeur demeure hors de son pouvoir, Parce que la reine lui plat tellement Qu'il n'a aucun dsir de la quitter : Le corps s'loigne, le coeur demeure. Il retourne directement la fentre ; Mais de son corps il en reste assez, Vu que les draps sont tachs et teints Du sang qui tomba de ses doigts. C'est dans une profonde dtresse que Lancelot part, Dbordant de soupirs et de larmes. Il n'a pas t question de fixer un nouveau rendezvous, Ce qui l'afflige, mais pareille chose ne peut pas tre. C'est grand regret qu'il repasse la fentre Par o il entra de si bon coeur ; Il n'avait plus les doigts bien solides, Car il y avait t grivement bless ; Pourtant, il a redress les barreaux de fer Et les a remis en place, Si bien que ni par devant ni par derrire, 86

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Ni par les deux cts, Il n'apparat que l'on et enlev Un seul des fers, ni qu'on l'et tir ou ploy. Au moment de partir, il s'est inclin Vers la chambre, se comportant Tout comme s'il se trouvait en prsence d'un autel. Puis il s'en va la mort dans l'me ; Il ne rencontre personne qui le reconnaisse Pendant qu'il rentre son htel. Il se couche tout nu dans son lit Sans jamais rveiller qui que ce soit. Alors, il a la surprise de dcouvrir Que ses doigts sont blesss ; Mais en rien il ne s'en meut, Parce qu'il sait qu' coup sr Ce fut pendant qu'il arrachait les barreaux du mur De la fentre qu'il se blessa ; Pour cela il ne s'en troubla pas, Car il et mieux voulu que de son corps Les deux bras entiers fussent arrachs Qu'il n'et russi passer par la fentre ; Mais s'il avait subi ailleurs une blessure semblable Et se ft maltrait aussi grivement, Son chagrin et sa colre auraient t bien grands. Sur le matin la reine, Renferme dans sa chambre bien garnie de tentures, Tout doucement s'tait endormie ; Elle ne se rendait pas compte que ses draps Etaient tachs de sang, Mais, au contraire, elle pensait qu'ils taient bien blancs Et tout beaux et parfaitement convenables. Et Mlagant, ds Qu'il fut habill et prt, S'est dirig vers la chambre O la reine tait couche. Il la trouve rveille et il voit les draps Tachs et comme mouchets de gouttes de sang frais ; En poussant du coude ses compagnons Et comme quelqu'un qui cherche y dcouvrir le mal, Il tourne son regard vers le lit de Keu le snchal O il voit, l aussi, les draps tachs De sang, car, pendant la nuit notezle bien Les blessures de Keu s'taient rouvertes. Et il dit : "Madame, j'ai enfin trouv Les preuves que je cherchais depuis longtemps ! Il est bien vrai que l'on commet une folie des plus grandes Lorsqu'on se dpense afin de prserver l'honneur d'une femme, Car on y perd son effort et sa peine ; Celui qui fait le plus pour la surveiller Perd plus vite sa peine que celui qui ne s'en formalise pas. Mon pre a exerc une bien belle vigilance En cherchant vous surveiller cause de moi ! Il vous a bien garde contre moi ; Mais cette nuit c'est Keu le snchal Qui vous a regarde, malgr ses prcautions, 87

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Et de vous ce dernier a obtenu tout ce qu'il voulait, Et la chose sera prouve sans le moindre doute possible. Comment ? faitelle. J'ai trouv Du sang sur vos draps, tmoignage irrfutable, Puisqu'il faut que je le dise. C'est ainsi que je le sais, ainsi que je le prouve, Car je trouve sur vos draps et sur les siens Le sang qui tomba de ses blessures : Voil des indices bien authentiques." Alors la reine remarqua pour la premire fois Dans l'un et l'autre des deux lits Les draps ensanglants, et elle s'en tonne beaucoup ; Elle en prouva de la honte, elle en rougit, Et elle dit : "Que Dieu me protge, Ce sang que je regarde dans mes draps Jamais Keu ne l'apporta ici, Le nez m'a saign cette nuit, sans plus ; Ce fut mon nez, j'en suis sre." Et elle pense dire la vrit. "Par mon chef, fait Mlagant, Vous ne racontez l que des balivernes. Tout ce que vous pourrez raconter ne servira rien, Car vous tes coupable sans conteste possible, Et lumire se fera sur vos agissements." Alors il dit : "Seigneurs, ne bougez pas d'ici ! " Aux gardes qui se trouvaient l, "Et veillez ce que ne soient pas ts Les draps de ce lit avant que je ne revienne. Je veux que le roi reconnaisse mon bon droit Quand il aura vu cette chose de ses propres yeux." Alors il chercha ce dernier et finit par le trouver, Et il se jette ses pieds, Disant : "Sire, venez voir Ce dont vous ne souponnez pas l'existence. Venez voir la reine, Et vous verrez des choses surprenantes mais authentiques Que j'ai vues et dcouvertes ; Mais avant de vous y rendre, Je vous prie de ne pas me faillir, Ni en justice ni par rapport aux convenances : Vous savez bien les prils Que j'ai endurs afin d'obtenir la reine Ce qui m'a valu d'avoir en vous un ennemi, Parce que c'est cause de moi que vous la faites garder. Ce matin j'allai la voir alors qu'elle tait Encore au lit, et j'ai fait attention Suffisamment pour pouvoir constater Que chaque nuit Keu couche avec elle. Sire, pour Dieu, que cela ne vous contrarie pas Si cette conduite me chagrine et si je me lamente, Car elle me fait ressentir un grand dpit, Vu que la reine me hait et me mprise, Et que Keu couche chaque nuit avec elle. Taistoi ! , fait le roi, je n'en crois rien du tout. Sire, venez donc voir les draps, 88

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Et comment Keu les a traits. Puisque ma parole ne vous inspire pas confiance, Et qu'au contraire vous pensez que je suis en train de vous mentir, Les draps et la couverture ensanglante Des blessures de Keu, je vous les montrerai. Allonsy donc, et je verrai tout cela, Fait le roi, car je veux le voir : Mes propres yeux m'apprendront la vrit dans cette affaire." Le roi se dpche pour gagner La chambre o il trouva La reine qui tait en train de se lever. Il voit les draps ensanglants sur son lit, Ainsi que sur le lit de Keu, Et il dit : "Dame, voil qui va fort mal Si ce que m'a dit mon fils est vrai." Elle rpond : "Que Dieu me protge, Jamais, mme en racontant un cauchemar, On n'a invent un mensonge aussi nfaste. Je pense que Keu le snchal Est bien trop courtois et fidle Pour jamais mriter qu'on juge sa bonne foi insuffisante ; Et, pour ma part, je ne vends point Mon corps ni ne le livre qui le veut. Il est indniable que Keu n'est nullement de ceux Qui pourraient rclamer de moi pareil outrage, Et, quant moi, je n'eus jamais aucun dsir De commettre une telle folie et jamais je ne l'aurai. Sire, je vous serais bien reconnaissant, Dit Mlagant son pre, Si Keu expie son crime En sorte que la honte atteigne la reine aussi. De vous dpend et relve la justice, Et je vous prie et demande de la rendre maintenant. Keu a bien trahi le roi Artur, Son seigneur, qui croyait en lui tel point Qu'il lui avait confi L'tre qu'il aime le plus au monde. Sire, souffrez que je rponde, Fait Keu, et je me disculperai. Que Dieu, quand je quitterai ce monde d'icibas, N'accorde pas de pardon mon me Si jamais je couchai avec ma dame. Evidemment, j'aimerais mieux tre mort Que pareille horreur ou un crime semblable Ft commis par moi envers mon seigneur ; Et que jamais Dieu ne me donne Une sant meilleure que celle que j'ai present, Qu'au contraire il me prive de vie tout de suite, Si jamais l'ide m'en est mme venue l'esprit. Mais je suis suffisamment expert en matire de mes blessures Pour savoir que cette nuit elles ont abondamment saign Et que mes draps en ont t maculs. Voil pourquoi votre fils m'accuse, Mais en vrit il n'en a nullement le droit." Et Mlangant lui rpond : 89

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"Que Dieu me vienne en aide, vous avez t suborn Par les diables et les dmons malins ; Vous avez t cette nuit trop ardent, Et ce fut sans aucun doute en vous surmenant de la sorte Que vous avez fait crever vos plaies. Il ne vous sert rien de raconter des histoires : La prsence du sang dans les deux lits en constitue la preuve ; Nous la voyons clairement, elle saute aux yeux. Il est juste que l'on paie son crime Quand sa culpabilit est tablie. Jamais un chevalier de votre renomme Ne commit un outrage aussi insolent, Ainsi votre crime vous atil couvert de honte. Sire, sire, dit Keu au roi, Je serai prt dfendre ma dame et moimme Contre ce dont votre fils m'accuse ; Il me met au supplice et la torture, Mais c'est vraiment tort qu'il me tourmente. Vous n'aurez pas vous battre, Fait le roi, car vous souffrez trop. Sire, si vous voulez bien le permettre, Tout malade que je suis, Je me battrai contre lui Et je montrerai que je suis innocent De cet acte reprhensible dont il m'inculpe." La reine de son ct avait envoy chercher En secret Lancelot, Et elle dit au roi qu'elle aura sa disposition Un chevalier pour dfendre Le snchal en cette affaire Contre Mlagant, si celuici ose accepter le combat. Et Mlagant ne tarda point dclarer : "De tous les chevaliers il n'est pas un seul Contre qui je n'accepte de combattre, Jusqu' ce que l'un de nous deux soit mis hors de combat, Mme s'il s'agissait d'un gant." Alors Lancelot entra dans la salle ; Il y eut un tel attroupement de chevaliers Que la salle s'en trouva toute remplie. Ds son arrive, Devant tout le monde jeunes et vieux La reine raconte ce qui vient de se produire, Et elle dit : "Lancelot, cette honte, C'est Mlagant, ici prsent, qui me l'a impute ; Ainsi m'atil rendue suspecte Aux yeux de tous ceux qui l'entendent parler, A moins que vous ne l'obligiez se rtracter. Cette nuit, ditil, Keu a couch Avec moi, puisqu'il a vu Mes draps et les siens maculs de sang, Et il dit que son crime sera svrement puni S'il ne parvient pas se dfendre contre lui, Ou s'il ne trouve pas un autre qui accepte Le combat afin de l'aider. Il ne vous sera jamais ncessaire de plaider votre cause, 90

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Fait Lancelot, l o je me trouve. Qu' Dieu ne plaise que l'on vous souponne, Ni vous ni lui, de pareil outrage ; Je suis prt entreprendre le combat afin de prouver Qu' aucun moment il ne songea faire une chose semblable. Si en moi il existe le minimum de force, Je le dfendrai de mon mieux ; Pour lui j'entreprendrai la bataille." Et Mlagant fait un bond en avant Et il dit : "Que le Seigneur me prserve, J'accepte volontiers, et cela me va trs bien : Que nul ne croie que cela me gne d'aucune manire." Et Lancelot dit : "Sire roi, Je sais quelquechose des causes et des lois, Et des procs et des jugements : La procdure exige que l'on prte serment Quand il s'agit d'accusations aussi graves." Et Mlagant, sans mfiance, Lui rpond surlechamp : "Que les serments se fassent donc, Et que viennent tout de suite les reliques de saints, Car je sais bien que j'ai le droit de mon ct ! " Et Lancelot affirme tout haut : "Que le Seigneur me vienne en aide, Jamais ne connut Keu le snchal Celui qui put le souponner de pareille chose." Ils rclament alors leurs chevaux Et ils se font apporter leurs armes ; On les leur apporte immdiatement, Et les valets les en revtent : les voil arms ; Les reliques sont dj exposes leur place. Mlagant avance de quelques pas Et Lancelot, son ct, fait de mme, Et tous deux se mettent genoux ; Et Mlagant tend la main Vers les saintes reliques et jure d'une voix forte : "Que Dieu et ses saints me viennent en aide, Keu le snchal partagea Cette nuit le lit de la reine Et d'elle il eut tout son plaisir. Et moi, fait Lancelot, je t'accuse de parjure Et je jure solennellement Qu'il n'y coucha pas et qu'il ne la toucha point. Et que celui de nous deux qui aurait menti, Qu'il plaise Dieu de le punir Et de prouver ainsi de quel ct la vrit se trouve. Mais je ferai encore un serment Et je jurerai en plus Qui que cela ennuie ou offense Que s'il m'accorde aujourd'hui De prendre le dessus sur Mlagant, Avec son aide et celle de ces reliques Que voici, et en vertu d'aucun autre pouvoir, Je serai sans piti pour lui ! " Bademagu n'prouva aucun plaisir 91

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A entendre ce serment. Quand les serments eurent t prononcs, Les destriers furent amens des curies, Deux beaux et excellents destriers. Chacun des deux adversaires monte sur le sien, Et ils chevauchent l'un contre l'autre Aussi vite que leurs montures peuvent les porter ; Et au moment o elles atteignent leur plus grande vitesse Les deux chevaliers s'entrechoquent Avec une telle furie qu'il ne leur reste rien De leurs lances qu'un tronon dans la main. Ils s'envoient l'un l'autre rouler terre, Mais sans pour autant manifester des signes d'puisement, Car ils ont tt fait de se relever. Ils se font autant de mal que possible Avec les lames tranchantes de leurs pes. Les tincelles jaillies des heaumes Brillent et montent vers le ciel. Ils s'attaquent l'un l'autre avec une telle colre, Leurs pes nues la main, Que, comme elles vont et viennent, Ils frappent l'un l'autre, Sans chercher se reposer Pour reprendre haleine. Le roi qui trouve trs pnible ce qu'il voit Interpelle la reine, Qui tait alle s'accouder En haut aux loges de la tour. Il lui demande au nom de Dieu le Crateur Qu'elle leur permette de se sparer. La reine rpond en toute sincrit : "Tout ce qui vous sied et plat Me trouvera prte l'accepter." Lancelot a bien entendu Ce qu'a rpondu la reine A la requte de Bademagu ; Il ne voulut plus combattre, Ds ce moment il abandonna la lutte. Mais Mlagant, qui ne songe pas se reposer, Frappe sur Lancelot coups redoubls. Le roi se jette entre les deux adversaires Et retient le bras de son fils, qui dit et jure Qu'un accord est le moindre de ses soucis : "Je veux me battre, je me refuse la paix." Le roi dclare : "Taistoi Et croism'en. Tu seras sage de m'obir. Certes, tu n'encourras honte ni dommage Si tu m'coutes. Tu feras donc ce qu'il t'appartient de faire ! Ne te souvienstu pas Qu' la cour du roi Artur Tu vas le combattre comme convenu ? Et ne croistu pas Que ce serait pour toi un plus grand honneur De triompher l qu'ailleurs ? " 92

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Ainsi parle le roi pour voir S'il ne pourrait pas l'mouvoir. Il parvient l'apaiser, et il spare les deux combattants. Lancelot, qui il tarde De retrouver messire Gauvain, Vient demander la permission de partir A Bademagu et la reine. Avec leur assentiment il s'achemine Vers le Pontsousl'Eau. Il tait accompagn De nombreux chevaliers. Mais il y en avait assez Dont il aurait souhait l'absence. Ils chevauchent longueur de journe, Tant qu'ils s'approchent du Pontsousl'Eau, Mais ils en sont encore loigns d'une lieue. Avant de venir assez prs Pour pouvoir l'apercevoir, Ils rencontrrent un nain Juch sur un grand cheval de chasse Et tenant la main un fouet Pour frapper et hter sa monture. Et le voil qui demande, Comme il en a reu l'ordre : "Lequel d'entre vous est Lancelot ? Ne me le cachez pas, je suis des vtres ; Mais ditesle sans crainte, Car je vous le demande pour vous tre utile." Lancelot en personne lui rpond, Disant : "Je suis Celui que tu rclames. Ah ! , fait le nain, noble Chevalier, Laissel ces gens et croism'en : Viens tout seul avec moi, Car je veux te mener en un lieu excellent. Que nul ne te suive, je te le requiers, Mais qu'ils nous attendent ici mme, Car nous reviendrons sous peu." Celui qui ne souponnait aucune embche A fait rester l son escorte Et suit le nain en train de le trahir. Ses gens qui demeurent l'attendre Pourront l'attendre longtemps, Car ceux qui se sont empars de lui N'ont nul dsir de le rendre. Et ses gens se lamentent si fort, Quand il ne revient pas, Qu'ils ne savent que faire. Ils disent tous que le nain Les a trahis, et leur chagrin est grand ; Il serait oiseux d'en douter. Dolents, ils commencent le chercher, Mais ils ne savent o le trouver Ni o partir sa recherche ; Ils se concertent entre eux. 93

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Les plus senss et les plus sages Dcident, autant que je le sache, Qu'ils pousseront Jusqu'au Pontsousl'Eau, tout proche, Puis ils iront chercher Lancelot Aprs avoir pris conseil de messire Gauvain, S'ils dcouvrent ce dernier dans les parages. Cette dcision satisfait tout le monde, Personne ne s'y oppose. Ils se dirigent vers le Pontsousl'Eau ; Ds qu'ils y parviennent, Ils ont aperu messire Gauvain, Qui tait tomb du pont Dans l'eau trs profonde cet endroit. Tantt il remonte la surface et tantt il disparat, Maintenant on le voit et puis on le perd de vue. Ils font tant et si bien qu'ils l'agrippent A l'aide de branches, de perches et de crocs. Il ne lui restait que le haubert sur le dos Et sur la tte son heaume, Un heaume qui en valait dix autres. Il portait encore ses chausses de fer, Toutes rouilles de sa sueur, Car il avait endur mainte preuve, Il avait fait face maint pril Et triomph dans maint combat. Lance, cu, cheval Sont rests sur l'autre rive. Mais ceux qui l'ont repch Ne croient pas qu'il soit vivant, Car Gauvain avait aval beaucoup d'eau. Avant qu'il ne l'et rgurgite, Il ne fut pas en mesure de se faire entendre. Mais quand voix et parole furent revenues Et qu'il eut dgag son arriregorge, De sorte qu'on put l'entendre, Le plus tt qu'il put parler, Il le fit ; Surlechamp il s'enquit de la reine Guenivre Auprs de ceux qui se tenaient devant lui, En savaientils des nouvelles ? Ceuxci lui ont rpondu Qu'elle ne quitte pas le roi Bademagu, Qui pourvoit ses besoins Et l'honore grandement. "Estce que personne n'est venu la qurir En cette terre ? , demande messire Gauvain. Si, rpondentils. Qui a ? Lancelot du Lac, fontils, Qui traversa le Pont de l'Epe. Il l'a secourue et dlivre, Et nous tous avec elle. Mais un nain nous a trahis, Un avorton bossu et grimaant : Il nous a vilainement tromps 94

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Celui qui nous a drob Lancelot. Nous ne savons pas ce qu'il en a fait. Et quand cela ? , fait messire Gauvain. Aujourd'hui mme, messire, Tout prs d'ici, alors que Lancelot et nous, Nous venions vous retrouver. Comment donc s'estil comport Depuis son arrive en ce pays ? " Alors ils commencent A lui raconter de bout en bout Sans en oublier un seul dtail les exploits de Lancelot. Quant la reine, ils lui disent Qu'elle l'attend et dclare Que rien ne la fera partir De Gorre avant qu'elle ne le voie, Quoi qu'elle entende dire son sujet. Messire Gauvain leur demande : "Lorsque nous partirons de ce pont, Ironsnous la recherche de Lancelot ? " Pas un seul qui n'opine Qu'il vaut mieux aller retrouver la reine, Que Bademagu se chargera de faire chercher Lancelot. Ils pensent que son fils tratreusement L'a fait emprisonner, Ce Mlagant qui le dteste. O que Lancelot se trouve, si le roi le sait, Il forcera son fils le librer, On peut compter ldessus. Tous se rallient cet avis Et ils se mettent en route. Ils chevauchent jusqu' la rsidence O se trouvent Bademagu et la reine, Egalement Keu le snchal, Et ce sclrat Plein de tratrise, Qui a tant inquit Au sujet de Lancelot ceux qui arrivent. Ils se jugent mortellement trahis, Et se lamentent, car leur anxit est grande. Ce n'est pas une nouvelle agrable Que l'on porte la reine ; Nanmoins, elle se comporte Aussi plaisamment qu'elle peut. A cause de messire Gauvain il faut Qu'elle cache sa peine, et elle y parvient. Cependant elle ne savait comment tout fait L'empcher de paratre. Tout la fois elle se rjouit et s'attriste : Pour Lancelot elle souffre en son coeur, Mais en prsence de messire Gauvain Elle manifeste une joie extrme. Il n'y a personne qui, ayant entendu la nouvelle De la disparition de Lancelot, Ne soit plong dans la tristesse. Le roi aurait t ravi 95

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De l'arrive de messire Gauvain Et de faire sa connaissance, Si ce n'est sa douleur que Lancelot Soit tomb dans un traquenard : Elle est si grande qu'elle l'accable. Et la reine le prie instamment Que par monts et par vaux Il fasse rechercher Lancelot, Sans perdre de temps, travers son royaume. Messire Gauvain et Keu le snchal Se joignent elle, et tous les autres : Il n'y a personne qui n'implore le roi. "Laissezmoi donc le soin de cette affaire, Fait Bademagu, et cessez de me presser, Car voil longtemps que je suis prt. Cette recherche sera mene bien Sans qu'il soit besoin de vos requtes ni de vos prires." Chacun s'incline devant lui, Et le roi envoie ses messagers, Par tout son royaume Des serviteurs bien connus et fort capables Qui travers toute la contre Demandent des nouvelles de Lancelot. Partout ils se sont enquis de lui, Mais de Lancelot nulle nouvelle ne leur parvient. Ils s'en retournent bredouilles L o sjournent les chevaliers, Gauvain, Keu et tous les autres, Qui dclarent que tout arms, La lance en arrt, ils se mettront en campagne, Qu'ils n'enverront aucun autre leur place. Un jour aprs manger ils se trouvaient Dans la grandsalle, o ils s'armaient Le moment tait venu De leur dpart imminent Quand un jeune homme y entra Et s'avana parmi eux Pour arriver devant la reine. Elle tait bien ple, Car n'ayant point de nouvelles de Lancelot, Sa souffrance tait si vive Qu'elle en avait perdu toute couleur. Et le valet l'a salue, Et Bademagu qui se tenait prs d'elle, Et puis aprs cela tous les autres, Y compris Keu et messire Gauvain. Il tenait une lettre la main Qu'il tend au roi, qui s'en empare. A un clerc qui sait bien remplir pareille fonction Il l'a fait lire haute voix. Ce dernier sut fort bien dchiffrer Ce qu'il vit crit sur le parchemin. La lettre portait que Lancelot salue Le roi, son bon seigneur, Le remerciant du si courtois traitement 96

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Et des bienfaits qu'il a reus de lui, Et se dclarant entirement Soumis ses ordres ; Que Bademagu sache sans le moindre doute Qu'il se trouve auprs du roi Artur, En parfaite sant et plein de vigueur. Et ajoute qu'il mande la reine Qu'elle retourne, si elle veut bien, Avec Keu et messire Gauvain. La lettre avait tout ce qu'il fallait Pour qu'on crt son authenticit. Ils furent tous ravis de ce qu'ils ont appris Et la cour retentit d'une joie bruyante. Le lendemain matin On dcida de se mettre en route : Quand il fut jour, Ils s'apprtent tous, s'quipent, Montent en selle et partent. Le roi les accompagne et les conduit Triomphalement Une bonne partie du chemin. Il les conduit hors de son domaine Et quand il l'a fait, Il prend cong de la reine Et de tous les autres. La reine fort courtoisement, En se sparant de lui, le remercie De l'avoir si bien traite. Elle entoure son cou de ses deux bras Et lui offre et lui promet Ses bons services et ceux de son poux : Elle ne pouvait lui faire plus grande promesse. Messire Gauvain et Keu, tous Comme leur seigneur et ami, Font galement au roi des promesses de service. Sans s'arrter davantage, ils reprennent leur route, Tandis que Bademagu leur dit adieu Et salue tous les autres en plus de ces trois ; Alors il retourne dans son royaume. La reine ne fit longue halte Nul jour de toute la semaine, Ni le cortge qu'elle ramne. La nouvelle parvient la cour. Nouvelle qui plut grandement au roi Artur, Que la reine approche. Le roi se rjouit D'autant plus qu'il croyait Que c'tait grce aux prouesses de son neveu Que la reine est de retour, Elle et Keu, et les gens de moindre importance, Mais la vrit est tout autre. La ville se vide leur approche, Tout le monde se porte leur rencontre Et chacun s'exclame, Qu'il soit chevalier ou vilain : 97

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"Que messire Gauvain soit le bienvenu, Lui qui a ramen la reine, Et nous a rendu mainte autre captive Et maint prisonnier ! " Gauvain leur rpond : "Seigneur, vous avez tort de me louer, Cessez maintenant de parler de la sorte, Car je n'y suis pour rien. L'honneur que vous me rendez me fait honte, Car je ne suis pas arriv temps ; Je me suis trop attard en route. Mais c'est Lancelot qui est arriv temps, Lui qui un si grand honneur est chu Qu'avant lui nul chevalier n'en connut de tel. O donc estil, beau sire, Quand nous ne le voyons pas vos cts ? Comment o a ? , fait messire Gauvain, Mais la cour de mon seigneur le roi. Il n'y est donc pas ? Certes non, Ni en toute cette contre. Depuis que ma dame la reine fut emmene Nous n'avons eu aucune nouvelle de lui." Alors pour la premire fois Gauvain Se rendit compte que la lettre de Lancelot Etait une fabrication Qui les avait induits en erreur. Les voil tous plongs dans la tristesse : Ils arrivent la cour en se lamentant, Et le roi demande tout de suite Des nouvelles de ce qui s'est pass. Nombreux furent ceux prts lui conter Les exploits de Lancelot, Comment il a libr La reine et tous les autres prisonniers, Comment et par quelle trahison Le nain le leur a enlev et soustrait. Cela dplat fort au roi, Il en est tout triste, Mais d'un autre ct son coeur bondit de joie A revoir la reine, Devant un tel bonheur tout chagrin s'efface. Quand il a en sa possession la personne qu'il dsire le plus Il se soucie bien peu de tout le reste. Pendant que la reine tait absente, Je crois que les dames du pays Et les demoiselles d'ge se marier S'assemblrent Et que les demoiselles Dclarrent qu'il tait bien temps De leur trouver un mari. Lors de la runion on dcida D'organiser un tournoi. La dame de Noauz se chargerait d'un des deux camps, La dame de Pomelegoi, de l'autre. Ceux qui auront le dessous 98

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Ne pourront prtendre rien, Mais ceux qui auront le dessus Les demoiselles en voudront pour poux. On fit crier et proclamer le tournoi Dans toutes les contres voisines Et mme dans les pays lointains. La proclamation fut faite Bien avant la date fixe Afin d'attirer le plus possible de gens. La reine fut de retour Avant la date choisie. Ds que les dames surent Que la reine tait revenue, Un grand nombre d'entre elles Se rendirent la cour Et, une fois devant le roi, elles le prirent De leur accorder un don, De consentir leur demande. Il leur promit, Avant mme de savoir ce qu'elles voulaient, Qu'il leur accorderait leur requte. Alors elles lui dirent qu'elles dsiraient Qu'il permt la reine De venir voir leur tournoi. Et le roi, qui avait coutume de ne rien refuser, Rpondit qu'il veut bien si elle y tient. Les dames, fort aises de la rponse du roi, S'en vont trouver la reine Et tout de go lui disent : "Madame, ne reprenez pas Ce que le roi nous accorde." Et elle leur demande : "De quoi s'agitil ? Diteslemoi ! " Alors elles lui disent : "Si vous voulez Venir notre tournoi, Le roi ne cherchera pas vous retenir Et ne vous empchera pas d'y aller." La reine dit qu'elle se rendra au tournoi Du moment que le roi le lui permet. Sans perdre de temps, travers tout le royaume, Les demoiselles envoient dire Et mandent qu'elles comptaient Amener la reine assister Au tournoi le jour fix. La nouvelle se propagea Et loin et prs et a et l ; Elle a tant voyag Qu'elle a pntr Dans le royaume dont nul ne pouvait retourner Mais pour lors tout un chacun Pouvait y entrer et en sortir Sans rencontrer de difficult. La nouvelle s'est diffuse Par tout le royaume de Gorre, Jusqu' atteindre la demeure 99

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D'un snchal de Mlagant, Ce sclrat bien digne des feux de l'enfer ! Ledit snchal tenait Lancelot sous sa garde : Mlagant l'avait emprisonn chez lui, En tant qu'un ennemi mortel Qu'il hassait l'extrme. Lancelot eut vent du tournoi Et en apprit la date. Ds ce moment ses yeux furent mouills de larmes Et son coeur vide de joie. La femme du snchal, Voyant Lancelot triste et pensif, L'interrogea en secret : "Messire, je vous conjure, pour Dieu Et sur votre me, de m'avouer Pourquoi vous tes tellement chang. Vous ne buvez plus, vous ne mangez plus, Et jamais je ne vous vois plaisanter ni rire. Vous pouvez me dire en toute sret Ce que vous pensez et ce qui vous afflige. Ah ! madame, ne vous tonnez pas Si je suis triste. Car je me trouve tout dsempar Quand je ne pourrai tre l O se trouveront tous ceux qui comptent : C'estdire au tournoi qui va runir Tout le monde, me sembletil. Et pourtant s'il vous plaisait Et que Dieu vous rendt gnreuse Au point de m'y laisser aller, Vous pourriez tre sre Que je me comporterais de telle sorte Que je reviendrais me constituer votre prisonnier. Certes, faitelle, je le ferais Trs volontiers si je n'y voyais Ma ruine et ma mort. Mais je crains tellement mon seigneur, Mlagant le flon, Que je n'oserais le faire, Car il se vengerait cruellement sur mon mari. Ce n'est pas tonnant si je le redoute, Vous savez comme il est ferm toute piti. Madame, si vous avez peur Que je ne retourne en votre prison Sitt le tournoi termin, Je vous ferai un serment Que je ne saurai violer : Que rien ne m'empchera De revenir me constituer votre prisonnier Aussitt aprs le tournoi. Ma foi, ditelle, je vais vous laisser partir, Mais une condition. Laquelle, madame ? Messire, il faut me jurer Non seulement de retourner ici Mais galement m'assurer 100

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Que vous m'accorderez votre amour. Madame, tout l'amour dont je dispose Je vous le donne, et je vous jure de revenir. Je n'aurai donc rien du tout prsent, Fait la dame en riant, Je devine que vous avez accord A une autre L'amour que je vous rclame. Nanmoins sans le moindre ddain J'en prends ce que je puis, Et je m'en contenterai. Mais j'entends recevoir votre promesse Solennelle que vous ferez de la sorte Que vous reviendrez en ma prison." Lancelot, sans chercher d'chappatoire, Lui jure sur sa foi de chrtien Qu'il reviendra sans faute. La femme du snchal lui remet alors L'armure couleur vermeille de son mari Et le destrier qui tait merveilleusement Beau et fort et fougueux. Lancelot monte en selle et s'en va, Vtu d'une armure Rutilante et toute neuve ; Il chevauche tant et si bien qu'il parvint Noauz. Il choisit de se mettre du ct de ces gens, Mais se logea hors de la ville. Jamais ce preux n'eut pareil logis, Car il tait petit et bas ; Mais il ne voulut pas descendre Dans un lieu o il risquait d'tre reconnu. Il y avait beaucoup de nobles chevaliers Installs au chteau, Mais ceux hors des murs taient encore plus nombreux. Pour la reine il en vint tant Qu'un sur cinq ne put trouver A se loger sous un toit ; Et sur huit chevaliers il y en avait bien sept Dont pas un seul ne serait venu l Sans la prsence de la reine. Sur plus de cinq lieues la ronde Les seigneurs s'taient abrits Sous des pavillons, des galeries et des tentes. Et de dames et de gentes demoiselles Il y en eut tant que c'tait merveille. Lancelot avait plac son cu dehors A l'entre de son logis. Pour se dtendre Il avait enlev son armure et s'tait allong Sur un lit qu'il trouvait peu son got, Car il tait troit avec un matelas peu pais, Et couvert d'un gros drap de chanvre. Lancelot, tout dsarm, Gisait sur son ct. Tandis qu'il reposait sur son grabat, 101

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Voici un vaurien, un hraut d'armes Vtu en tout et pour tout d'une chemise Il avait laiss en gage la taverne Sa cote et ses chausses Qui venait nupieds toute allure, Sans protection contre le vent. Il remarque l'cu devant la porte, L'inspecte, sans pouvoir identifier Le blason ni son possesseur ; Il ne savait qui avait le droit de le porter. Voyant que la porte tait entreballe, Il pntre dans le logis et voit Lancelot Allong sur son lit. L'ayant reconnu, Il se signa de surprise. Lancelot, l'ayant tois, Lui dfendit de parler de lui N'importe o : S'il osait dire son nom et que Lancelot le st, Mieux vaudrait pour lui qu'il se ft Arrach les yeux ou bris le col. "Messire, je vous rvre depuis toujours, Fait le hraut, et vais continuer le faire. Tant que je vivrai, Ni pour or ni pour argent je ne ferai rien Qui vous dplaise." Il bondit hors de la maison Et s'en va criant tuette : "Voici venu celui qui aunera ! Voici venir celui qui aunera ! " Son annonce, le garnement la crie un peu partout, Et les gens sortent de tous cts, Lui demandant d'expliquer ce qu'il hurle. Le hraut n'ose en donner l'explication, Mais va rptant la mme annonce. Sachez que c'est la premire fois qu'on entendit : "Voici venu celui qui prendra la mesure des autres ! " Le hraut fut celui qui nous enseigna A crier de la sorte, Il fut le premier prononcer ces mots. Les groupes sont dj assembls, La reine et toutes les dames, Les chevaliers et bien d'autres, Dont une multitude de sergents A droite, gauche et partout. L o le tournoi devait avoir lieu, Une grande estrade de bois se dressait, Pour recevoir la reine, Les dames et les demoiselles : On n'avait jamais vu si belle estrade, Si longue et si bien construite. C'est l que le lendemain Se sont rendues la reine et toutes les dames, Elles entendent tre spectatrices des joutes, Savoir qui vaincra et qui sera vaincu. Les chevaliers arrivent dix par dix, 102

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Vingt par vingt, trente par trente, Ici quatrevingts, l quatrevingtdix, Ici cent, l plus, et par l deux fois autant. La presse est si grande Devant l'estrade et tout alentour Que le combat s'engage. Les chevaliers arms ou dsarms s'assemblent, Leurs lances ressemblent une fort, Car tant en ont fait apporter Ceux qui veulent en jouer, Qu'on ne voyait que lances, Bannires et gonfanons. Les jouteurs se prparent jouter, Car ils trouvent assez de chevaliers comme eux, Egalement venus l pour jouter, Et les autres se disposaient de leur ct A des actions pareillement chevaleresques. Les prs sont remplis, De mme les labours et les champs en friche, De chevaliers si nombreux qu'on ne saurait les compter, Tant il y en avait. Mais Lancelot fut absent De cette premire mle ; Mais quand il parut sur le champ du combat Et le hraut le vit venir, Ce dernier ne put s'empcher de crier : "Voyez celui qui aunera ! Voyez celui qui aunera ! " Et on lui demande : "Qui estce donc ? " Mais le hraut ne voulut point leur rpondre. Quand Lancelot fut entr dans la mle, A lui seul il valut vingt des autres meilleurs chevaliers. Il se met jouter si bien Que nul des spectateurs Ne peut carter ses yeux de lui o qu'il se trouve. Du ct de ceux de Pomelesglai combattait Un chevalier preux et vaillant, Assis sur un cheval plus rapide Qu'un cerf traversant une lande. C'tait le fils du roi d'Irlande, Qui se faisait remarquer par ses coups. Mais c'est quatre fois plus qu'on admirait Le Chevalier inconnu. Tous demandent instamment : "Qui donc est ce combattant qui surpasse tous les autres ? " Et la reine tire part Une demoiselle trs avise Et lui dit : "Demoiselle, Vous aliez me porter au plus vite Un message des plus courts. Descendez rapidement de cette estrade, Vous irez ce Chevalier lbas Qui porte un cu vermeil, Diteslui voix basse Que je lui demande de faire au plus mal." 103

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La demoiselle s'empresse De s'acquitter du message de la reine. Elle s'approche de Lancelot Tant qu'elle peut Et lui dit tout bas, Pour ne pas tre entendue des personnes voisines : "Messire, ma dame la reine, Vous mande par moi et je vous le dis : "Au plus mal"." Quand il entendit le message, Il rpondit : "Bien volontiers ! " En homme entirement aux ordres de la reine. Alors il se lance contre un chevalier De toute la vitesse de son cheval, Et manque son coup. Ensuite jusqu'au soir Il fit au pis qu'il put, Parce que c'est cela que voulait la reine. Et son adversaire N'a pas failli, lui, mais le frappa Fortement de toute la pese de sa lance. Alors Lancelot s'enfuit, Et pendant toute cette journe il ne tourna Le col de son destrier vers nul autre combattant. Mme pour viter la mort il n'aurait rien fait Qui n'et contribu sa honte, Son indignit et son dshonneur. Il fait semblant d'avoir peur De tous ceux qui vont et viennent. Les chevaliers qui auparavant Chantaient ses louanges Rient aux clats et se moquent de lui. Et le hraut qui allait rptant : "Voici celui qui les vaincra tous l'un aprs l'autre ! " Est morne et tout dconfit, Car il entend les railleries et les sarcasmes De ceux qui crient : "Maintenant, l'ami, Il faut te taire. Ton chevalier a fini d'auner, Il a tant aun qu'il a bris Cette aune dont tu faisais un tel loge." Nombreux sont ceux qui disent : "Que signifie tout cela ? Il tait si vaillant tout l'heure ; Et le voil devenu si couard Qu'il n'ose faire face nul adversaire. Peuttre qu'il se montra si valeureux Parce qu'il n'avait combattu auparavant ; En entrant dans la lice il fit preuve d'une telle fougue Que nul chevalier, si expriment ftil, Ne savait lui tenir tte, Car il frappait comme un dment. Et maintenant qu'il a appris le mtier des armes, Jamais plus de son vivant Il ne voudra en porter. Le coeur lui manque pour cette tche, Au monde il n'y a personne de si couard." La reine, qui ne le quitte pas des yeux, 104

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Est ravie de ce qu'elle voit, Car elle sait bien, sans le dire quiconque, Qu'elle a affaire Lancelot. Ainsi jusqu'au soir Il se fit tenir pour un lche. Au moment o l'on se dispersa, On discuta beaucoup pour tablir Quels taient ceux qui s'taient le mieux comports. Le fils du roi d'Irlande pense Que sans conteste possible La gloire et le prix du tournoi lui appartiennent, Mais il se trompe lourdement : Bien d'autres chevaliers l'avaient gal. Mme le Chevalier Rouge Plut aux dames et aux demoiselles, Aux plus lgantes, aux plus belles, Au point qu'elles n'avaient mang des yeux Aucun autre chevalier comme lui ; Car elles avaient vu Comme il s'tait d'abord conduit, Comme il avait t preux et hardi ; Puis il tait devenu si couard Qu'il n'osait attendre nul adversaire, Le pire des chevaliers aurait pu l'abattre Et faire prisonnier, s'il avait voulu. Mais tous tombrent d'accord Que le lendemain ils retourneraient sans faute Au tournoi, et les demoiselles Choisiraient pour maris Ceux qui remporteraient le prix de la journe ; Elles en conviennent et c'est l leur plan. L'on se dirigea lors vers les logis Et quand ce fut fait, En divers lieux On entendit des chevaliers dire : "O se trouve le pire des chevaliers, Celui qui s'est couvert de honte ? O estil all ? O s'estil tapi ? O le chercher ? O pourronsnous le trouver ? Peuttre ne le reverronsnous jamais. Car Lchet est ses trousses, Dont il a reu un tel fardeau Qu'au monde il n'y a personne de si poltron. Et il n'a pas tort, car c'est plus confortable, Bien cent mille fois, d'tre un lche Que d'tre hardi et batailleur. Lchet aime ses aises, Il l'a donc embrasse avec confiance Et lui a emprunt tout ce qu'il a. Jamais Prouesse ne s'est abaisse Au point de reposer en lui Ni de s'installer ses cts. Mais Lchet s'est loge en lui Et l'a trouv si accueillant, Si prt la servir et lui faire honneur 105

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Qu'il en perd son propre honneur." Ainsi jusque tard dans la nuit clabaudent Ceux qui s'enrouent force de mdire. Mais tel bien souvent mdit d'autrui Qui est bien pire que celui Qu'il critique et mprise. Chacun dit donc ce qui lui plat. Quand le jour reparut, Tout le monde fut prt Et tous revinrent au tournoi. De nouveau l'estrade reut la reine, Les dames et les demoiselles ; Avec elles se trouvaient de nombreux chevaliers Qui n'taient pas arms ; c'tait Des prisonniers sur parole ou des croiss. Les chevaliers leur expliquent les blasons De ceux qu'ils estiment le plus. Ils leur disent : "Voyezvous Ce chevalier la bande couleur d'or Sur son cu rouge ? C'est Governaut de Roberdic. Et puis voyezvous cet autre Qui sur son cu a fait peindre, L'un ct de l'autre, une aigle et un dragon ? C'est le fils du roi d'Aragon, Qui est venu en ce pays Pour conqurir honneur et renomme. Et voyezvous ce chevalier tout prs de lui Qui si bien attaque et joute, Et qui porte un cu miparti vert, Avec un lopard peint sur le vert, L'autre moiti azur ? C'est Ignaure le Dsir, Qui sait aimer et se faire aimer. Et celui qui fait figurer sur son cu Deux faisans peints bec bec, C'est Coguillant de Mautirec. Et voyezvous ces deux chevaliers non loin de l Sur ces deux chevaux pommels, Dont les cus dors sont orns d'un lion noir ? L'un s'appelle Smiramis L'autre c'est son compagnon, Leurs deux cus ont la mme couleur. Et voyezvous celui qui sur son cu A fait reprsenter une porte Dont semble sortir un cerf ? Aucun doute, c'est l le roi Yder." Ainsi parlaient ceux qui se trouvent sur l'estrade. "Cet cu fut fait Limoges, Pilads l'en apporta, Lui qui veut sans cesse batailler Et dsire ardemment les combats. Cet autre cu provient de Toulouse, Avec tout le harnais, C'est Keu d'Estraus qui les apporta. 106

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Et cet cul provient de Lyon sur le Rhne : Il n'y en a pas de meilleur sous le ciel. Pour un grand service rendu par lui Il fut donn Taulas du Dsert, Qui le porte merveille et bien se protge avec. Et cet autre cu est de fabrication anglaise, Fait Londres, Sur lequel vous voyez ces deux hirondelles Qui paraissent prtes prendre leur vol, Mais sans bouger elles reoivent Maints coups des pes en acier poitevin ; C'est Thoas le Jeune qui le porte." Ainsi dcriventils Les blasons de ceux qu'ils connaissent ; Mais nulle part ils n'aperoivent Le Chevalier tant mpris par eux, Aussi croientils qu'il s'est drob, Puisqu'il n'a pas rejoint la cohue. Quand la reine ne le voit pas, L'envie lui prend d'envoyer quelqu'un Chercher travers les rangs pour le trouver. Elle ne sait qui mieux y expdier Que celle qui y fut La veille sur son ordre. Surlechamp elle la fait venir prs d'elle Et lui dit : "Partez, demoiselle ! Montez sur votre palefroi. Je vous envoie auprs du Chevalier d'hier, Cherchezle et trouvezle ! Ne vous attardez pas en route, Et de nouveau diteslui Qu'il se conduise "au plus mal" Quand vous aurez transmis cette injonction, Ecoutez bien sa rponse." La demoiselle ne s'attarde point, Elle avait not la veille De quel ct le Chevalier partirait ; Sans doute savaitelle Qu'on l'enverrait de nouveau lui. A travers les rangs elle s'est avance, Tant qu'elle l'aperut. Elle s'empresse de lui dire voix basse Que de nouveau il se conduise au plus mal, S'il tient conserver l'amour et les bonnes grces De la reine, de qui vient le message. Et lui rpond : "Du moment qu'elle le commande, Je vais lui obir." Rapidement la demoiselle s'en va, Tandis que valets, sergents et cuyers Se mettent tous huer Et crier : "C'est ne pas y croire, L'homme aux armes carlates Est de retour, mais que peutil bien chercher ? Il n'y a pas d'tre plus vil que lui, De si mprisable et de si poltron. 107

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Lchet s'est empare de lui Au point qu'il ne sait lui rsister." La demoiselle retourne l'estrade Et s'est approche de la reine, Qui l'a presse de questions Avant d'entendre la rponse Qui lui a caus une grande joie, Parce qu'elle est sre maintenant Que le Chevalier est celui qui elle appartient toute Et qui est entirement sien. La reine commande la demoiselle D'aller au plus tt le retrouver et lui dire Qu'elle lui mande et le prie De combattre le mieux qu'il pourra. Et la demoiselle rpond qu'elle s'en ira Immdiatement, sans chercher un dlai. Elle descend de la tribune jusqu'en bas, O son valet l'attendait Avec son palefroi. Elle se met en selle et s'en va Trouver le Chevalier A qui elle dit : "Messire, ma dame vous mande maintenant De combattre le mieux que vous pourrez ! " Lui rpond : "Vous lui direz Que rien ne me rebute Du moment que cela lui plat, Et que tout ce qui lui plat me fait plaisir." La demoiselle ne fut pas lente A reporter le message, Certaine que la reine En serait ravie. Aussi vite que possible Elle se dirige vers l'estrade. La reine se lve Et va sa rencontre, Mais sans descendre les marches Elle l'attend au haut de l'escalier. La demoiselle s'approche, Porteuse d'un message bien agrable ; Elle monte les marches Et, venue devant la reine, Elle lui dit : "Ma dame, jamais je ne vis Chevalier si accommodant : Il tient vous obir En toutes choses. A vous dire vrai, Il ragit de mme faon quoi qu'on lui demande, Que cela lui plaise ou non. Ma foi, fait la reine, cela se peut." Elle retourne alors la baie Pour regarder les jouteurs. Et Lancelot sans plus tarder Saisit son cu par les courroies. Dsirant ardemment 108

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Faire voir tous ses qualits guerrires, Il tourne la tte de son cheval Et le laisse courir entre deux rangs de combattants. Bientt il va tonner Ceux qu'il a tromps par sa feinte couardise, Et qui ont pass une grande partie de la veille A se moquer de lui ; Ils avaient longtemps ri Et plaisant son sujet. Tenant son cu par les courroies, Le fils du roi d'Irlande Pique des deux et se prcipite A sa rencontre. Ils s'entrechoquent Si violemment que le fils du roi d'Irlande Perd tout intrt pour la joute, Car sa lance est brise ; Il n'a pas frapp sur de la mousse, Mais sur du bois dur et bien sec. Lancelot lui a appris un de ces tours Au cours de la joute : Il lui applique l'cu contre le bras Et lui serre le bras contre le ct, Et voil qu'il le fait rouler terre. Aussitt les chevaliers des deux camps Arrivent en trombe, Les uns pour librer le fils du roi d'Irlande, Les autres pour l'encombrer. Les premiers veulent aider leur seigneur, Mais vident leurs arons pour la plupart Au cours de la mle. De toute cette journe Gauvain ne se mla de combattre, Bien qu'il ft l avec les autres. Il prenait un tel plaisir regarder Les prouesses du Chevalier Aux armes vermeilles, Que celles des autres combattants Lui paraissaient manquer d'clat, Compares aux siennes. Et le hraut, qui se rjouit fort, S'crie bien haut pour que tous puissent l'entendre : "Il est venu celui qui aunera ! Aujourd'hui, vous verrez ce qu'il va faire, C'est aujourd'hui qu'il va se couvrir de gloire." Alors Lancelot dirige Et peronne son cheval A la rencontre d'un chevalier lgamment arm, Et le frappe si fort qu'il l'envoie rouler Loin de son cheval, plus de cent pas. Il se met combattre si bien De son pe et de sa lance Qu'il n'y en a aucun parmi ceux qui ne portent pas d'armes Qui n'prouve du plaisir rien qu' le regarder. Mme ceux qui portent des armes 109

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Y trouvent de quoi se rjouir et y prennent plaisir, Car c'est une joie que de voir Comment il fait renverser et tomber terre A la fois chevaux et chevaliers. Il n'y a gure de chevalier qui, assailli par lui, Demeure en selle, Et les chevaux qu'il gagne, Il en fait cadeau qui les voulaient. Et ceux qui aimaient se moquer de lui Disent : "Nous voil honnis et perdus. Nous avons eu grand tort De le dnigrer et de le mpriser. En vrit, lui seul il vaut bien un millier De ses nombreux rivaux dans ce champ, Car il les a tous vaincus et surpasss Tous les chevaliers du monde ; Il n'y en a aucun qui puisse l'galer." Et les demoiselles disaient, En le regardant avec merveillement, Qu'il leur te toute possibilit de l'pouser, Car elles n'osaient point se fier A leur beaut, leurs richesses, Ni leur pouvoir ni leur rang dans le monde, Car ni pour sa beaut ni pour sa fortune Il ne daignerait en prendre aucune pour femme : Ce Chevalier tait trop parfaitement preux. Et pourtant de tels voeux sont faits Par un assez grand nombre d'entre elles qui disent Que si elles ne peuvent pas l'avoir pour poux, Elles ne seront dsormais plus marier dans l'anne, Ni tre donnes en mariage qui que ce soit. Et la reine, qui entend Ce qu'elles vont proclamant ainsi, En son for intrieur rit et se moque d'elles ; Elle sait bien que pour tout l'or de l'Arabie Que l'on talerait devant lui, La meilleure de parmi elles La plus belle ou la plus noble ne serait pas choisie Par celui qui provoque leur dsir. Et leur volont est commune toutes : Chacune voudrait l'avoir pour elle ; Et elles sont toutes jalouses les unes des autres, Tout comme si chacune tait dj son pouse, Parce qu'elles le voient si adroit Qu'elles pensent et qu'elles croient Que nul autre chevalier il leur plaisait ce pointl Ne saurait faire ce que lui faisait. Il fit tout si bien qu'au moment o cela se terminait, Des deux camps on dit sans risque de mentir Qu'il n'y avait pas eu un autre pour rivaliser Avec celui qui porte l'cu vermeil. Tous l'affirmrent, et ce fut vrai. Mais au moment de partir, il laissa Tomber son cu au milieu de la foule L mme o il put voir qu'elle tait la plus dense 110

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Et sa lance et la housse de son cheval ; Puis il s'en alla toute allure. Et il s'en alla si discrtement Que personne de toute l'assemble Qui s'y trouvait runie, ne s'en aperut. Et il se mit en route, En se dirigeant d'un pas rapide et direct Vers l'endroit d'o il tait venu, Afin de s'acquitter de son serment. Au moment de quitter le tournoi, Tous le cherchent et le rclament ; Ils ne le trouvent point, car il s'est enfui, Parce qu'il ne tient pas ce qu'on le connaisse. Les chevaliers en prouvent une grande tristesse et bien du chagrin, Car ils l'auraient beaucoup ft S'ils l'avaient avec eux. Et si les chevaliers se dsolrent Du fait qu'il les a ainsi abandonns. Les demoiselles, lorsqu'elles l'apprirent, En ressentirent une douleur encore plus amre, Et disent que par saint Jean. Elles ne se marieront pas cette anne. Puisqu'elles n'ont pas celui qu'elles voulaient, Elles en tenaient tous les autres quittes ; Ainsi le tournoi pritil fin Sans qu'une seule et pris de mari. Et Lancelot ne s'attarde pas, Mais retourne vite sa prison. Et le snchal y arriva deux ou trois jours Avant Lancelot, Et il demanda o celuici se trouvait. Et la dame qui lui avait Offert ses armes vermeilles, Belles et bien entretenues, Et son harnois et son cheval, Dit toute la vrit au snchal, Comment elle l'avait envoy L o l'on tournoyait, Au tournoi de Noauz. "Vous n'auriez pas pu faire pire chose, Madame en vrit fait le snchal ; Il m'en arrivera, je pense, un malheur bien grand, Car Mlagant, mon seigneur, Agira mon gard plus mal que ne me traiterait le gant Si j'tais tomb, naufrag, sous son emprise. Je serai mort et ruin Ds qu'il saura ce qui s'est pass, Car il n'aura point piti de moi. Beau sire, n'ayez aucune crainte, Fait la dame, une telle peur, Vous n'avez nullement besoin de la ressentir ; Rien au monde n'est capable de l'empcher de revenir, Car il m'a jur sur les reliques des saints Qu'il reviendrait au plus tt qu'il pourrait." Le snchal monte aussitt cheval, 111

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Il se prsenta devant son seigneur et lui raconte Toute cette affaire chanceuse ; Mais il le rassure fort, Car il lui dit comment Sa femme obtint de Lancelot Qu'il retournerait dans sa prison. "Il ne fera point faux bond, Fait Mlagant, je le sais bien, Et nanmoins je regrette beaucoup Ce que votre femme a fait : Pour rien au monde je n'aurais voulu Qu'il ft partie du tournoi. Mais rentrez maintenant vite chez vous, Et veillez, lorsqu'il sera de retour, Qu'il soit si bien gard en prison Qu'il n'en sorte plus, Et qu'il ne puisse aucunement disposer de luimme ; Et donnezm'en aussitt des nouvelles. Il en sera fait comme vous l'ordonnez," Fait le snchal, et il s'en va. Et il trouva Lancelot de retour, Prisonnier dans sa cour. Un messager repart toute vitesse, Envoy par le snchal Par le chemin le plus direct Mlagant, Et il lui dit que Lancelot Est revenu. Et ds qu'il l'eut entendu, Il convoqua maons et charpentiers Qui, soit contrecoeur soit de bon gr, Ne manqurent pas de faire ce qu'il leur ordonna. Il envoie chercher les meilleurs du pays, Et il leur a dit de lui construire Une tour et de faire tout leur possible Afin qu'elle ft faite rapidement. La pierre fut extraite au bord de la mer, Car prs de Gorre, de ce ctci, On trouve un bras de mer grand et large : Au milieu de ce bras de mer se situait une le Mlagant le savait bien. C'est l que Mlagant ordonna d'apporter la pierre Et le bois de construction pour btir la tour. En moins de cinquantesept jours La tour fut acheve, Haute, aux solides fondations, les murs pais. Quand elle fut termine, Il y fit amener Lancelot De nuit et il l'enferma dans la tour ; Puis il ordonna de murer les portes, Et fit jurer tous les maons Que par eux jamais de cette tour Il ne serait question. Ainsi voulutil qu'elle ft secrte Et qu'il n'y et ni porte ni entre Sauf une petite fentre. Voil l'endroit o Lancelot fut oblig de demeurer, 112

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Et on lui donnait manger, Mais chichement et pniblement, Par cette petite fentre Dont il vient d'tre question, Tout comme l'avait dit et ordonn Le flon dbordant de tratrise. Mlagant a donc tout fait selon sa volont ; Il se rend alors Tout droit la cour du roi Artur. Le voil dj arriv lbas, Et quand il vint devant le roi, Tout plein d'orgueil et de vhmence, Il a commenc sa harangue : "Roi, devant toi et dans ta cour Je me suis engag livrer bataille ; Mais de Lancelot je ne vois mme pas l'ombre ici ; Alors qu'il a accept de s'opposer moi. Et cependant, ainsi qu'il se doit, J'offre ma bataille, au vu et au su de tous, A ceux que je vois ici prsent. Et s'il se trouve ici, qu'il vienne donc Et soit en mesure de me tenir parole En votre cour au bout d'un an partir d'aujourd'hui. Je ne sais si l'on vous a jamais dit De quelle manire et de quelle faon Cette bataille fut organise ; Mais ici mme je vois des chevaliers Qui assistrent nos accords Et qui sauraient vous le dire S'ils voulaient reconnatre la vrit. Mais s'il veut me contester cette chose, Je n'aurai point recours un mercenaire ; Je la prouverai sur son propre corps." La reine, assise Aux cts du roi, attire celuici vers elle Et se met lui dire : "Sire, savezvous qui est cet homme ? C'est Mlagant, qui s'empara de moi Alors que m'escortait Keu le snchal : Il lui causa beaucoup de honte et de peine." Et le roi lui a rpondu : "Madame, je l'ai compris parfaitement : Je sais fort bien que c'est l'homme Qui gardait mon peuple dans l'exil." La reine n'en dit plus un mot ; Le roi adresse sa parole A Mlagant, et il lui dit : "Ami, faitil, que Dieu me vienne en aide, De Lancelot nous restons Sans nouvelle, ce qui nous cause un grand chagrin. Sire roi, fait Mlagant, Lancelot me dit qu'ici Sans faute je le trouverais ; Je ne dois aucunement lui rclamer Cette bataille ailleurs qu'en votre cour. 113

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Je dsire que tous ces barons Qui sont ici prsents me soient tmoins Que je le somme de comparatre dans un an, Selon les accords solennels que nous fmes, L o nous prmes l'engagement de nous battre." Emu par ce discours, Gauvain se met Debout, car il est navr Par les paroles qu'il a entendus, Et il dit : "Sire, de Lancelot Il n'existe pas de trace en toute cette terre ; Mais nous le ferons rechercher, Et, s'il plat Dieu, nous le retrouverons Avant que l'anne ne s'achve, S'il n'est pas mort ou emprisonn. Et s'il ne se prsente pas, accordezmoi alors La bataille, et je la ferai sa place : Au nom de Lancelot je revtirai les armes Au jour convenu, s'il ne revient pas temps. Oh ! pour l'amour de Dieu, beau sire roi, Fait Mlagant, accordezlui sa demande : Lui veut la bataille et, moi aussi, je vous en prie, Car je ne connais pas au monde un chevalier Avec lequel j'aimerais autant me mesurer, A la seule exception de Lancelot. Mais sachez bien Que si l'un des deux ne combat contre moi, Nul change ni nul remplaant Ne fera mon affaire je n'accepterai qu'un de ces deuxl. Et le roi dit qu'il accorde tout, Si Lancelot ne revient pas dans l'anne. Alors, Mlagant quitte les lieux Et le roi s'en va de la cour ; Il ne s'arrta que lorsqu'il eut trouv Le roi Bademagu, son pre. Devant celuici, afin de se donner des airs De preux et d'homme important ; Il commena composer son personnage Et faire le glorieux. Ce jourl, le roi Bademagu tenait Une cour fort joyeuse Bade, sa cit. Ce fut le jour anniversaire de sa naissance, Pour cette raison il la tint grande et plnire ; Y assistrent des gens de diverses sortes, Venus auprs de lui en trs grand nombre. Le palais fut plein craquer De chevaliers et de demoiselles ; Mais parmi cellesci il y en eut une Qui tait la soeur de Mlagant Je vous dirai d'ici peu Ce que je pense et entend faire d'elle, Mais prsent je ne veux pas en dire davantage, Car cela m'loignerait de ma matire Si j'en parlais en ce momentci ; Je ne veux point l'estropier Ni la corrompre ou la forcer ; 114

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Je prfre lui faire suivre un bon et droit chemin. Je vous dirai donc maintenant Ce qui est advenu de Mlagant, Lequel, publiquement et devant tout le monde, Dit haute voix son pre : "Pre, faitil, que Dieu m'absolve, S'il vous plat, ditesmoi la vrit, Ne doiton pas se sentir combl de joie Et n'eston pas d'un trs grand mrite Lorsqu' la cour d'Artur On se fait craindre par la force de ses armes ? " Le pre, sans en couter davantage, Rpond sa question : "Fils, faitil, tous ceux qui sont bons Doivent honorer et servir Celui qui peut mriter cette estimel, Et ils devraient rechercher sa compagnie." Alors le roi le cajole et le prie, Et lui dit de ne plus garder le silence Sur la raison de ce rappel, de dire Ce qu'il cherche, ce qu'il veut et d'o il vient. "Sire, je ne sais pas si vous vous souvenez C'est son fils Mlagant qui parle Des termes et du pacte Qui furent formuls et enregistrs Lorsque, grce vous, nous nous mmes d'accord, Moimme et Lancelot, tous deux ensemble. Il vous en souvient fort bien, me sembletil : On nous dit devant un certain nombre de personnes De nous retrouver au bout d'un an A la cour d'Artur, prts au combat. Je m'y prsentai au jour convenu, Tout prpar et dispos faire Ce pour quoi j'y tais all ; Je fis tout ce que j'tais cens faire ; Je recherchai et rclamai Lancelot Contre qui je devais me battre ; Mais je ne pus ni le voir ni le trouver ; Il s'en est enfui ou il s'est drob. Eh bien, je n'en suis point revenu les mains vides, Car Gauvain a engag son serment Que si Lancelot n'est plus en vie Ou s'il ne se prsente pas dans les dlais prvus, Il m'a bien dit et promis Que cette foisci aucun sursis ne serait permis, Mais que luimme ferait la bataille Contre moi, la place de Lancelot. Artur n'a pas de chevalier qu'on estime Autant que celuil, c'est bien connu ; Mais avant que ne refleurissent les sureaux, Je verrai, moi, pourvu qu'on en arrive changer des coups, Si sa renomme correspond ses capacits relles Et j'aimerais bien que cela se ft tout de suite ! Fils, fait le pre, c'est donc juste titre Qu'ici l'on te considre comme un fou. 115

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Que celui qui ne le savait pas encore Sache par ta propre bouche l'tendue de ta folie ; Il est indniable que ceux qui ont bon coeur pratiquent l'humilit, Mais le fou et l'orgueilleux outrecuidant Ne seront jamais librs de leur folie. Fils je le dis pour ton propre bien ton caractre Est tellement dur et sec Qu'il ne renferme aucune douceur ni amiti ; Ton coeur est dpourvu de piti : Tu es entirement pris par la folie. Voil pourquoi je te trouve indigne ; Voil ce qui finira par t'abattre. Si tu es vraiment preux, ils seront suffisamment nombreux Ceux qui sauront en tmoigner Au moment qu'il faudra ; L'homme de valeur n'a point besoin de vanter Son courage afin de rendre plus d'clat ses exploits ; C'est de l'acte luimme qu'il convient de faire l'loge ; Mme pas la valeur d'une alouette : Voil ce que tu gagnes en estime par l'loge Que tu fais de toimme ; au contraire, je t'en estime bien moins. Fils, je te corrige ; mais quoi bon ? Tout ce qu'on peut dire un fou ne vaut gure, Car on finit toujours par se faire dbouter. Quand on cherche gurir le fou de sa folie ; Et le bien que l'on enseigne et rvle Ne sert rien s'il n'est pas mis en application Il est tout de suite parti et perdu." Alors Mlagant fut frapp de dsespoir Et hors de lui ; Jamais homme n de femme Je peux bien vous l'affirmer N'a t vu aussi rempli de colre Que lui ; et cause de ce courroux La paille fut alors rompue, Car il ne mnagea en rien Son pre, en lui disant plutt : "Estce un songe ou dlirezvous seulement Lorsque vous prtendez que je suis atteint de dmence Seulement parce que je vous raconte ma manire d'tre ? C'est comme mon seigneur que je croyais Venir vous, comme mon pre ; Mais les apparences semblent tre tout autres, Car vous m'insultez plus grossirement, D'aprs moi, que vous ne devriez ; Vous tes incapable de dire la raison Pour laquelle vous avez entrepris cette harangue. Non, au contraire ! Alors, expliquezvous ! C'est qu'en toi je ne vois rien Except folie et rage. Je connais fort bien les oprations de ton coeur ; Il te rserve de nouveaux malheurs. Maudit soit celui qui pensera jamais Que Lancelot, le courtois parfait, Qui de tous, sauf de toi, est trs apprci, 116

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Ait pris la fuite par peur de toi ; A mon sens, il n'est plus de ce monde Ou il est enferm en une prison Dont la porte est si solidement ferme Qu'il ne peut pas en sortir sans autorisation d'autrui. Srement, ce qui me ferait Le plus durement souffrir serait Qu'il ft mort ou expos de graves prils. Ce serait coup sr une trop grande perte Si un tre aussi exceptionnel, Aussi beau, preux et serein Devait disparatre avant son temps ; Mais plaise Dieu qu'il n'en soit pas question ! " Alors Bademagu se tait, Mais tout ce qu'il avait dit et racont, Une de ses filles L'avait cout et entendu ; Apprenez qu'il s'agit bien de la demoiselle Que je mentionnai plus haut dans mon histoire Et qui n'est pas contente lorsqu'on raconte Pareilles choses au sujet de Lancelot. Elle se rend bien compte qu'on l'enferma dans un cachot, Puisque personne ne sait o il peut bien demeurer. "Que Dieu cesse de m'aimer, faitelle, Si jamais je prends du repos Avant d'avoir de lui Des nouvelles prcises et exactes." Alors sans tarder un instant de plus, Sans faire de bruit et sans la moindre parole, Elle court monter sur une mule Fort belle et l'allure douce. Mais, pour ma part, je vous dirai Qu'elle ne sait point quelle direction Prendre lorsqu'elle quitte la cour. Elle n'en sait rien, elle ne cherche point se renseigner, Mais elle entre dans le premier chemin Qu'elle trouve, et elle s'en va bon train Sans savoir o, l'aventure, Sans chevalier et sans serviteur. Elle se dpche beaucoup, presse D'atteindre ce qu'elle dsire. Elle s'agite et elle se dmne, Mais l'affaire ne sera point termine de sitt ! Il ne faut pas qu'elle se repose Ni qu'elle prolonge son sjour l o elle s'arrte Si elle compte mener bien Ce qu'elle a entrepris de faire : Arracher Lancelot de sa prison, Si elle le retrouve et si elle peut le faire. Pourtant je pense qu'avant de le trouver, Elle aura explor bien des pays Et fait maints voyages dans tous les sens Avant d'entendre nulle nouvelle de lui. Mais quoi bon vous raconter Ses gtes nocturnes et ses journes ? 117

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Elle a parcouru tant de chemins, En amont et en aval, ici et lbas, Qu'un mois, ou plus, s'coula Sans qu'elle ait pu en savoir ni plus Ni moins qu'elle savait auparavant, C'estdire rien du tout. Un jour, en traversant Un champ, bien triste et pensive, Elle aperut dans le lointain, sur un rivage, Au bord d'un bras de mer, une tour, Mais il n'y avait aux alentours, une lieue de distance, Aucune maison, hutte ou demeure. C'est Mlagant qui l'avait fait btir Et qui y avait fait mettre Lancelot, Mais la demoiselle ignorait tout cela. Et ds qu'elle l'eut vue, Elle la regarda fixement Sans en dtourner les yeux ; Son coeur lui fait la promesse ferme Que c'est bien l que se trouve ce qu'elle a tant cherch. Elle est enfin arrive au terme de ses efforts, Car droit son but l'a mene Fortune aprs l'avoir tellement mise l'preuve. La pucelle se dirige vers la tour Qu'elle finit par atteindre. Elle la contourne, tendant l'oreille et aux coutes, En concentrant toute son attention Afin de savoir de faon certaine si elle ne pourrait entendre Quelque chose qui ferait sa joie. Elle regarde en bas, elle observe en haut ; Elle constate que la tour est solide, haute et massive ; Elle s'tonne de n'y voir Ni porte ni fentre, A part une petite ouverture troite. Imposante par sa hauteur et bien droite, La tour n'avait ni chelle ni escalier. Pour cette raison, elle croit que c'est fait exprs ainsi, Et que Lancelot s'y trouve enferm ; Avant de manger quoi que ce soit, Elle saura si c'est vrai ou non. Alors elle veut l'appeler par son nom : Elle voulait appeler Lancelot, Mais quand elle est juste sur le point de le faire, elle entendit Pendant qu'elle gardait encore le silence Une voix qui se lamentait Dans la tour et qui disait sa peine extraordinaire et cruelle, En ne rclamant autre chose que la mort. On rclame la mort et on dplore son sort, Sa souffrance est insupportable, on veut mourir : Celui qui parlait dclarait son mpris et de sa vie Et de son corps, et disait Faiblement, d'une voix basse et rauque : "Ae ! Fortune, comme ta roue A laidement tourn pour moi ! Tu me l'as fait tourner pour mon plus grand mal, 118

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Car j'tais au sommet, je suis maintenant tomb au plus bas ; Avant j'tais bien, maintenant je vais mal ; Maintenant tu me verses des larmes, avant tu me souriais. Las, misrable, pourquoi te fiaistu elle, Vu qu'elle t'a si vite abandonn ! En si peu de temps tu as provoqu ma chute : L'expression "de si haut si bas" s'applique mon cas. Fortune, quand tu me jouas ce tour vilain ; Tu fis une bien mauvaise chose, mais que t'importe toi ? Le sort des gens ne t'intresse nullement. Ah ! Sainte Croix, SaintEsprit, Comme je suis perdu, comme je suis rduit nant ! Je ne suis plus rien du tout ! Ah ! Gauvain, vous dont la vaillance n'a pas d'gale, Vous qui surpassez en bont tous les autres, Vraiment je m'tonne et n'arrive pas comprendre Pourquoi vous ne m'apportez aucun secours ! Vraiment, vous tardez beaucoup trop, Votre conduite n'est gure courtoise ; Il mrite bien d'avoir votre aide, Celui pour qui jadis vous prouviez tant d'affection ! Vraiment, de ce ct de la mer ou audel Je peux l'affirmer sans hsitation Il n'existe aucun lieu cart, aucune cachette O je ne serais all pour vous chercher. Pendant sept ans ou dix, Si je savais que vous tiez en prison, Jusqu'au moment de vous retrouver. Mais quoi sert ce dbat que je mne ? Mes difficults ne comptent pas suffisamment pour vous Pour que vous acceptiez de faire un effort. Le proverbe du vilain affirme avec raison Que ce n'est qu' grandpeine qu'on trouve jamais un ami ; On peut facilement prouver Qui est le vrai ami quand le malheur frappe. Las ! Cela fait plus d'un an qu'on m'a mis Ici dans cette tour qui est ma prison. Vraiment, c'est une chose indigne de vous, Gauvain, que de m'y avoir laiss languir. J'ai bien l'espoir que vous n'en savez rien, J'espre que je vous blme tort. Vraiment, c'est bien le cas, j'en conviens, Et je vous fis une grande injure et un grand mal En pensant ainsi, car je suis certain Que rien dans ce monde sublunaire N'aurait pu empcher que fussent venus ici Vos gens et vousmme pour me librer De cette peine et de cette adversit o je suis Si vous l'aviez su pour de vrai ; Et vous auriez accept de le faire comme un devoir, Pour des raisons d'amour et d'amiti Je ne dirai plus le contraire. Mais tout est fini, cela ne se fera pas. Ah ! Que de Dieu et de saint Sylvestre Soit maudit et que Dieu le dtruise 119

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Celui qui me voue pareille honte ! Nul autre n'est pire que lui, Mlagant, qui par envie M'a fait tout le mal qu'il put." Alors il cesse de parler, alors se tait Celui qui se lamente sur son sort. Mais alors celle qui en bas attend patiemment Avait entendu tout ce qu'il avait dit ; Elle n'a plus perdu de temps attendre, Car maintenant elle se sait bien arrive destination, Et, sre de son fait, elle l'appelle : "Lancelot ! ", lui crietelle de toutes ses forces, "Ami, vous qui tes lhaut, Parlez donc celle qui est une amie ! " Mais celui qui se trouvait l'intrieur ne l'entendit point. Et la demoiselle redouble son effort Jusqu' ce que celui qui manque entirement de force Parvienne grandpeine l'entendre, et il se demanda Avec tonnement qui peut bien tre la personne qui l'interpella. Il entend la voix, il s'entend appeler, Mais il ignore qui l'appelle : Il pense que ce doit tre un fantme. Il regarde tout autour de lui, Pour voir s'il verrait quelqu'un ; Mais il ne voit que la tour et luimme. "Dieu, faitil, qu'estce que j'entends ? J'entends parler et ne vois personne ! Certes, c'est plus que merveilleux, Je ne dors pas, mais suis compltement veill. Peuttre, si cela m'arrivait en dormant, Je saurais qu'il s'agit d'une illusion. Mais je suis veill et ce mystre me bouleverse." Il se lve alors nos sans peine Et se dirige vers la lucarne En tranant la jambe. Arriv prs d'elle, il s'y appuie Et s'arrange grande peine pour y engager la tte. Aprs avoir promen ses yeux audehors Le mieux qu'il put, Il aperut celle qui l'avait appel, Sans arriver la reconnatre ; Mais elle a vite fait de le reconnatre, lui. "Lancelot, lui ditelle, Je suis venue de bien loin vous retrouver. Maintenant c'est chose faite, Dieu merci, je vous ai dcouvert. Je suis celle qui a requis de vous, Quand vous vous en alliez vers le Pont de l'Epe, Un don, que vous m'avez accord Trs volontiers, ma demande : Ce fut la tte du chevalier vaincu par vous Et que je dtestais ; Je vous la fis trancher. En reconnaissance de ce don Je me suis mise en route : 120

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Je vais vous sortir de prison. Demoiselle, je vous remercie, Dit l'emprisonn ; Je serai bien rcompens Du service que je vous ai rendu, Si je sors d'ici. Si vous arrivez me librer, Je puis vous assurer et promettre Que je serai dsormais votre vassal, Et je vous le jure par saint Paul l'aptre ! Et aussi vrai que je souhaite un jour voir Dieu de mes yeux, Il ne se passera pas de jour que je ne fasse Tout ce qu'il vous plaira de me commander. Vous ne saurez demander Quoi que ce soit, si j'en ai le pouvoir, Que vous ne l'obteniez sans dlai. Ami, soyez sans crainte, On vous sortira d'ici. Aujourd'hui mme vous serez libr : On aurait beau me donner mille livres, Rien n'empchera votre sortie de la tour avant demain. Puis je vous trouverai un bon asile, O vous connatrez repos et confort. Tout ce qui m'appartient Est votre disposition. Ne craignez rien ; Mais d'abord il va falloir chercher, O que ce soit dans ces parages, Quelque outil dont vous puissiez, A condition que je le trouve, largir cette lucarne Suffisamment pour pouvoir sortir par elle. Dieu permette que vous le trouviez ! ," Fait Lancelot, qui est tout fait de cet avis ; "Et j'ai ici de la corde en quantit Que mes geliers m'ont laisse Pour hisser mon manger, Un dur pain d'orge et de l'eau croupie Qui me soulve le coeur et me rend malade." Alors la fille de Bademagu Se met en qute et trouve un pic solide, Aussi massif qu'aigu qu'elle fait parvenir en haut ; Lancelot en heurte et frappe la pierre, Et tant la martle et creuse, Malgr sa fatigue, Que le voil sorti. Maintenant l'allgresse s'empare de lui, Sachez que sa joie est grande, Quand enfin il s'est chapp de prison Et qu'il se trouve hors de la tour O il a t si longtemps enferm. Elargi de sa gele, il respire au grand air ; Je peux vous dire que pour tout l'or Rpandu travers le monde, Si on l'avait rassembl en une pile Et qu'on le lui et donn en paiement, 121

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Il ne serait pas retourn en prison. Voici Lancelot en libert, Mais si faible qu'il chancelait D'puisement et de faiblesse. La demoiselle le hisse devant elle Sur sa mule avec douceur, sans lui faire de mal, Puis ils s'loignent rapidement. Elle prend exprs des chemins dtourns Pour qu'on ne les voie pas. Ils chevauchent secrtement, Car s'ils l'avaient fait ouvertement, Quelqu'un aurait bien pu Les reconnatre et les mettre en pril, Ce qu'elle n'aurait voulu aucun prix : Elle vite donc les endroits dangereux Et arrive une demeure : O elle sjourne souvent A cause de son installation somptueuse. Logis et serviteurs Lui appartiennent entirement. Le lieu tait salubre et secret Et il y avait l de tout en abondance. Lancelot est arriv l avec elle : Ds sa venue au manoir, Aprs l'avoir dbarrass de sa robe, La demoiselle l'tend Sur une belle et haute couche, Ensuite elle le lave et le soigne Si bien que je ne saurais raconter Mme la moiti de ce qu'elle fit. Doucement elle le manie et le masse Comme s'il se ft agi de son propre pre : Elle le restaure et le remet en tat, C'est entirement qu'elle le transforme et le change. Maintenant il est devenu beau comme un ange, Plus souple et plus agile Que personne que vous ayez jamais vu. Il n'a plus l'air famlique ou galeux, Il est redevenu beau et fort. Le voil lev. La demoiselle lui a trouv La plus belle robe qu'elle put, Dont elle l'a revtu son lever, Et lui l'a endosse avec plaisir, Plus lger qu'un oiseau qui s'envole. Il embrasse la demoiselle Et lui dit amicalement : "Amie, c'est vous seule Et Dieu que je rends grces D'avoir retrouv ma sant. Je vous dois d'tre sorti de prison. En retour, mon coeur, mon corps, Mes biens et mon service vous appartiennent. Vous pouvez en disposer votre gr. Vous avez tant fait pour moi que je suis tout vtre, Mais il y a longtemps que je ne suis all 122

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A la cour d'Artur, mon seigneur, Lui qui m'a toujours grandement honor, Et o j'ai pas mal de choses faire. Or donc trs douce amie, Je vais vous prier de bien vouloir Me permettre d'y aller. C'est bien volontiers Que j'irais, si cela vous plaisait. Lancelot, trs cher ami, Fait la demoiselle, je le veux bien, Car je dsire, o que ce soit, Votre honneur et votre bien." Elle lui fait cadeau d'un destrier superbe, Le meilleur qu'on vit jamais ; Lui saute en selle Sans demander d'aide aux triers : En un clin d'oeil il fut cheval. Alors ils prennent cong l'un de l'autre Et se recommandent mutuellement Dieu. Lancelot s'est mis en route, Si transport de joie que, mme si j'essayais, Je ne saurais dire Son bonheur De s'tre chapp du lieu O il tait pris comme dans une trappe, Mais il s'en va rptant Qu'il se vengera du tratre indigne de sa race, Qui a t bien mal avis de le tenir en prison Et dont il vient de djouer l'astuce. "Bien malgr lui je m'en suis tir ! " Ldessus il jure par le coeur et le corps De Celui qui cra le monde Qu'il n'y a ni avoir ni richesse De Babylone jusqu' Gand Qui permettrait Mlagant D'chapper la mort, s'il le tenait Et remportait sur lui la victoire, Car celuici lui a jou trop de tours mchants. Mais les choses se prsentent de telle faon Qu'il sera bientt mme de se venger ; En effet ce mme Mlagant Qu'il menace et croit dj tenir Etait ce jourl venu la cour d'Artur, Sans d'ailleurs y avoir t convoqu. Ds qu'il y fut il demanda Gauvain Et obtint de le voir. Alors le tratre, le flon S'enquit auprs de lui de Lancelot, Si on l'avait vu ou retrouv, Comme s'il n'en savait rien. Mais justement il n'tait pas au courant, Bien qu'il crt tre bien inform. Et Gauvain lui affirma qu'il ne l'avait vu Et qu'il n'tait pas revenu. "Du moment que je ne le trouve pas, Fait Mlagant, venez donc 123

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Me tenir la promesse que vous m'avez faite, Car je ne vous attendrai pas davantage. Je vous tiendrai, rpond Gauvain, Ce dont nous sommes convenus ; S'il plat Dieu en qui je crois, Je compte bien m'acquitter envers vous. Mais si comme aux ds Je jette plus de points que vous, Par Dieu et sainte Foi, Je saisirai l'enjeu tout entier, Sans rien en abandonner." Alors Gauvain surlechamp Fait tendre terre Un tapis devant lui. A son commandement ses cuyers Ne se sont pas esquivs, Mais sans maugrer ni protester Ils excutent son ordre. Ils apportent le tapis et l'tendent L o Gauvain le dsire. Alors celuici s'assied dessus Et se fait armer Par les valets qu'il trouve devant lui, Et qui ont enlev leurs manteaux. Il y en avait trois, je ne sais S'ils taient ses cousins ou ses neveux, En tout cas ils connaissaient bien leur mtier. Ceuxci l'arment avec une telle prcision Qu'il n'y a rien en ce monde Qu'on aurait pu leur reprocher, En allguant quelque faute Commise par eux. Aprs avoir arm Gauvain L'un d'eux lui amne un destrier d'Espagne Capable de courir plus vite travers Campagne, bois, monts et vaux Que le clbre Bucphale. Sur le cheval dont je vous parle Grimpe ce chevalier d'lite. Gauvain, le plus expert De tous les chevaliers chrtiens. Dj il allait saisir son cu, Quand il vit descendre en face de lui Lancelot qu'il ne s'attendait gure voir. Qu'il lui soit apparu si soudain Lui semblait miraculeux, Et je ne crois pas mentir En disant qu'un miracle s'est produit Aussi grand que si Lancelot tait tomb du ciel. Devant lui en ce moment. Mais maintenant rien n'arrte Gauvain, Nulle tche d'aucune sorte, Ds qu'il voit que c'est vraiment Lancelot Il descend au plus vite de son cheval, Va vers lui les bras ouverts, 124

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Le salue et l'embrasse. Il se rjouit fort D'avoir retrouv son compagnon. Je ne mentirai pas, Vous pouvez m'en croire, En vous disant que surlechamp Gauvain Aurait refus une couronne Plutt que de ne pas revoir Lancelot. Dj Artur sait, dj tous savent Que Lancelot, si longtemps attendu, Est revenu sain et sauf, S'en fche qui voudra. Tous se rjouissent Et pour le fter la cour s'assemble : Pendant si longtemps on a souhait son retour ! Il n'y a personne, jeune ou vieux, Qui ne se livre la joie. La joie efface et anantit La tristesse qui rgnait auparavant la cour : Le chagrin s'enfuit, et parat La joie qui si fort les anime. "Et la reine, estce qu'elle ne participe pas A toutes ces rjouissances ? Bien sr qu'elle y participe, et toute la premire. Comment a ? Mais o voulezvous qu'elle soit ? Elle ne connut jamais joie si grande Comme elle en a du retour de Lancelot, Comment pourraitelle l'accueillir autrement ? Elle se tient si prs de lui Que peu s'en faut Que son corps ne suive son coeur. O se trouve donc le coeur ? Il couvre Lancelot de baisers. Et le corps pourquoi marquetil de la rserve ? Pourquoi sa joie n'estelle pas entire ? Estce par colre ou haine ? Certes non, pas du tout, Mais peuttre que nombre de gens, Le roi, les autres qui l'entourent. Qui n'ont pas les yeux ferms, Auraient tt fait de dcouvrir l'affaire, Si la vue de tous la reine avait voulu faire Tout ce que lui dictait son coeur ; Et si sa raison ne lui avait retir Cette folle pense et ce dsir insens, Tous auraient pu voir ses sentiments profonds Et mesurer l'tendue de sa folie. C'est pourquoi sa raison matrise Son coeur brlant et sa pense ardente, Et les a quelque peu calms. La reine a remis les choses plus tard, Jusqu' ce qu'elle voie et trouve Un lieu plus favorable et moins public, O elle et Lancelot seront plus l'aise Qu'ils ne sont l'heure prsente." 125

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Artur est plein de prvenances pour Lancelot Et, aprs lui avoir tmoign toute son estime, Il lui dit : "Ami, depuis longtemps. Je ne me suis ce point rjoui D'apprendre des nouvelles de quelqu'un Mais je me demande en vain En quelle terre, en quel pays Vous tes rest si longtemps. Tout un hiver et tout un t Je vous ai fait chercher un peu partout, Sans que personne ait pu vous trouver. Certes, sire, fait Lancelot, En peu de mots je puis vous dire. Tout ce qui m'est advenu. Mlagant, ce tratre flon, M'a tenu en prison Ds le moment que les emprisonns En sa terre ont t librs. Il m'a fait vivre de faon abjecte Dans une tour prs de la mer. C'est l qu'il m'a fait enfermer. Et l j'en serais encore vivre dans la dtresse Si ce n'tait pour une amie moi, Une demoiselle qui je rendis. Jadis un service minime. En change d'un bien petit don Elle m'a fait un magnifique cadeau. Elle m'a grandement honor et rcompens. Quant celui pour qui je ne ressens nulle amiti Et qui m'a procur Honte et malheur, J'entends sans le moindre dlai Lui rendre la monnaie de sa pice. Il est venu se faire payer et il le sera. Il ne faut pas qu'il se morfonde A attendre le paiement, car tout est prt La somme prte, principal et intrt ; Mais Dieu ne plaise qu'il ait s'en louer." Alors Gauvain dit Lancelot : "Ami, ce paiement, Si je le rembourse votre crancier, Ce sera un bien petit service que je vous rendrai, Et puis je suis dj cheval Et fin prt, comme vous le voyez. Trs cher ami, ne me refusez pas Ce don que je requiers." Lancelot dclare qu'il se laisserait Arracher un oeil, ou mme les deux yeux, Plutt que d'accder la requte de Gauvain. Il jure que cela n'arrivera jamais. En tant que dbiteur, il faut qu'il repaie Mlagant, Il en a prt serment. Gauvain voit bien que tout Ce qu'il saura dire est compltement inutile. Il enlve son haubert 126

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Et se dsarme entirement : Lancelot revt l'armure de Gauvain Sans tarder davantage, Car le temps lui semble long En attendant de repayer sa dette. Il ne sera pas content avant d'avoir rembours Mlagant, qui s'tonne Outre mesure du prodige Qu'il voit et contemple de ses yeux ; Pour un peu il sortirait de ses gonds Et en perdrait la raison. "Certes, se ditil, j'eus bien tort, Avant de venir ici, De ne pas aller voir si je tenais toujours Prisonnier en ma tour Celui qui vient de me jouer un tel tour. Mais, mon Dieu, pourquoi seraisje all vrifier ? Comment, pour quelle raison auraisje cru Qu'il puisse chapper de l ? Estce que les murs ne sont pas puissamment btis, Et la tout suffisamment solide et haute ? Il n'y avait ouverture ni faille Par o l'on pt s'vader, A moins d'une aide venue de l'extrieur. Peuttre le secret ne futil pas gard. Admettons que la tour n'ait pas tenu ensemble Et se soit croule, Lancelot n'auraitil pas t cras, Mutil et mort en mme temps ? Bien sr, que Dieu me soit en aide, Si le mur s'tait croul, il n'aurait pu chapper la mort. Mais je crois qu'avant que le mur ne s'croule, Toute l'eau de la mer disparatra Sans laisser de trace, Et le monde cessera d'exister, Ou bien le mur sera dtruit de force. Mais la situation est tout autre : On a aid Lancelot s'chapper, Il ne s'est pas envol autrement. On s'est mis d'accord pour me trahir. Qu'importe le moyen employ, il s'est bel et bien vad ; Mais si j'avais mieux pris mes prcautions, Tout cela ne serait pas arriv ! Et il ne serait jamais revenu cette cour. Mais il est trop tard pour des regrets : Comme le disent si bien les paysans, Parlant proverbialement, A quoi bon fermer la porte de l'curie Quand votre cheval a t emmen ? Je sais trop bien que je serai Honni et vilipend Si je ne souffre et endure mon sort. Mais pourquoi parler de souffrir et d'endurer ? Tant que je pourrai durer, Je lui donnerai de quoi l'occuper, 127

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Si cela plat Dieu, en qui repose ma confiance." Mlagant, qui cherche ainsi se rassurer, Rclame qu'on les mne, Lui et Lancelot, au lieu du combat. Et cela se fera sous peu, me sembletil, Car Lancelot a hte de l'attaquer Et se dispose triompher rapidement de lui. Mais avant qu'ils ne foncent l'un sur l'autre Le roi Artur leur dit de se rendre En bas sur le pr au pied de la tour. De l jusqu'en Irlande il n'y en a pas de plus beau. Tous deux s'y rendent, Vite ils ont dval la pente. Le roi y va et toute sa cour, En groupes nombreux on s'attroupe, Personne ne demeure en arrire. Aux fentres parmi les spectateurs s'installent La reine et mainte dame et demoiselle ; Dont il y avait de fort belles. Dans le pr s'levait un sycomore, Un arbre de toute beaut, Au feuillage spacieux. Il tait entour D'herbe fine et drue Qui en tout temps tait frache. Sous ce superbe sycomore, Qui datait du temps d'Abel, Jaillissait une claire fontaine Qui s'coule rapidement. Le gravier tincelle Comme si c'tait de l'argent, Et le conduit, ce que je crois, Etait fait de l'or le plus pur. L'eau coule en bas dans le pr Entre deux plantations d'arbres au milieu d'un vallon. C'est l qu'il plat au roi de s'asseoir, Car il n'y voit rien qui lui paraisse laid. Il fait reculer les spectateurs, Et Lancelot fonce Imptueusement sur Mlagant, Comme sur quelqu'un qu'il hait de toute sa haine. Mais avant de le frapper, Il lui dit voix trs haute et menaante "Venez par l, je vous dfie ! Et sachez bien, je vous le promets, Que je ne vous pargnerai point." Alors il peronne son destrier, Mais d'abord il s'loigne La distance d'une porte d'arc. Puis tous deux laissent courir leurs chevaux De toute leur force. Ils se frappent maintenant l'un l'autre Sur leurs cus aux ais solidement assembls Et russissent les transpercer, Mais pour l'instant ni l'un ni l'autre 128

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N'est bless en sa chair. Sans s'arrter ils continuent leur chevauche, Puis reviennent s'assner de grands coups, Emports qu'ils sont par leurs montures, Contre leurs solides cus. Leur ardeur redouble, Les deux combattants sont preux et vaillants, Leurs destriers vigoureux et rapides, Et comme ils ont frapp trs fort Sur les cus attachs leur cou, Leurs lances les ont transpercs Sans se briser en tronons, Et sont parvenues de force Jusqu' la chair nue. Ils s'entrechoquent si vigoureusement Qu'ils se retrouvent tous deux terre. Ni poitrail, ni sangles, ni triers Ne peuvent empcher qu'en arrire Chacun d'eux ne bascule hors de sa selle, Qui ainsi reste vide de cavalier. Les deux destriers qui ne sont plus monts Courent droite et gauche, L'un rue, l'autre mord, Prts tous deux s'entretuer. Les deux chevaliers une fois terre Se relvent au plus vite, Ils ont vite fait de tirer l'pe A la lame grave. Ils placent l'cu devant leur visage Et vont s'efforcer de trouver Comment se faire du mal Avec leurs bonnes pes tranchantes d'acier. Lancelot ne redoute pas Mlagant. Car il savait deux fois plus d'escrime Que son adversaire, L'ayant apprise ds son plus jeune ge. Ils changent donc de si rudes coups Sur les cus attachs leurs cous Et sur les heaumes lams d'or, Qu'ils les ont bossels et fendus. Maintenant Lancelot serre Mlagant de prs, Il lui administre un coup si violent Sur le bras droit bard de fer, Mais non protg par l'cu, Qu'il l'a coup et tranch. Et quand Mlagant se sent Amput de la main qu'il a perdue Il dit que Lancelot payera cher ce coup. S'il peut en trouver le moyen, Rien ne le retiendra, Car il est si furieux et hors de lui Que pour bien peu il en perdrait la raison, Et il s'estimerait mal loti S'il ne pouvait jouer un mauvais tour son adversaire. Il fonce sur lui, croyant le prendre au dpourvu, 129

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Mais Lancelot sut se protger ; Avec son pe tranchante. Il l'a si bien entaill Que Mlagant aura grandpeine s'en remettre, Mme pass avril ou mai, Car il lui rembarre le nasal dans les dents, Lui en brisant trois. Mlagant ressent une telle colre Qu'il m'arrive pas prononcer un seul mot, Et il ne daigne pas implorer merci, Car son orgueil s'y oppose, Un orgueil qui le matrise et domine. Lancelot vient lui, dlace son heaume Et lui tranche la tte. Jamais plus il ne lui jouera de mauvais tour ; Mlagant est tomb mort, c'en est fait de lui. Mais je peux vous dire, aucun spectateur Tmoin de sa mort N'prouva la moindre piti pour lui. Le roi Artur et tous ceux qui l'entourent Se livrent la joie. On dsarme Lancelot, Au milieu de la liesse gnrale, Et on l'emmne de l. Seigneurs, si j'en disais davantage, Je dpasserais l'tendue de mon sujet, C'est pourquoi je vais mettre un terme mon travail ; Ici mme s'arrte le rcit. Godefroi de Leigni, le clerc, A termin LA CHARRETTE ; Que nul ne songe le blmer S'il a continu Chrtien, Car il l'a fait avec l'approbation De Chrtien, qui commena l'oeuvre : Lui est responsable de tout ce qui suit Le moment o Lancelot fut emmur, C'estdire jusqu' la fin du conte. Voil son oeuvre lui ; il ne veut rien y ajouter, Ni retrancher, par crainte d'endommager le conte. Ici se termine le ROMAN DE LANCELOT DE LA CHARRETTE

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