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L'pe de Vrit Tome 3 : Le Sang de la Dchirure Terry Goodkind Chapitre premier

A la mme seconde, les six femmes se rveillrent en hurlant de douleur. Dans la petit e cabine des officiers, o rgnait une obscurit totale, sur Ulicia entendit ses compag nes lutter pour reprendre leur souffle. Elle tenta de dglutir, soucieuse de rguler sa propre respiration, et fit la grimace quand sa gorge la brla atrocement. Si s es paupires taient humides, ses lvres lui parurent tellement sches qu'elle dut les h umecter, affole l'ide qu'elles se craquellent et saignent. Un homme tapait la port e, ses cris atteignant les oreilles de la sur comme un bourdonnement touff. Elle ne tenta pas de se concentrer pour comprendre ce qu'il beuglait, car cela n'avait aucune importance. Une main tendue vers le centre de la cabine, Ulicia laissa ja illir de son Han l'essence mme de la vie et de l'esprit - une onde de chaleur qui s'infiltra dans la lampe huile qu'elle savait accroche une poutre. La mche s'enfl amma et lcha une volute de suie qui ondula au gr du mouvement de balancier imprim l a lampe par le roulis. Entirement nues - comme Ulicia - les autres femmes s'assir ent sur leurs couchettes, fascines par la ple lumire jaune qui dansait devant leurs yeux. On et dit qu'elles cherchaient dans cette lueur le salut... ou l'assurance d'tre toujours vivantes en un monde o la lumire existait encore. la vue de la flam me, une larme roula sur la joue d'UIicia. Cette obscurit l'avait touffe, comme si o n lui avait jet sur la poitrine une tonne de terreau gras et humide. La literie ta it imbibe de sa sueur glaciale. Ici, tout tait en permanence mouill dans l'air satu r d'iode. Sans parler des trombes d'eau qui s'crasaient rgulirement sur le pont et s 'infiltraient travers tes planches. Depuis combien de temps Ulicia n'avait-elle plus senti contre sa peau le contact d'un vtement ou d'un drap sec ? Une ternit, lu i semblait-il... La sur dtestait ce navire, avec son ternelle moiteur, sa puanteur et le maudit tangage qui lui retournait l'estomac. Ravalant une remonte de bile, elle se consola en 9 pensant qu'il fallait au moins tre vivant pour har les tres ou les choses. Et avoir survcu tait un coup de chance... Ulicia se frotta les yeux e t tendit la main. Comme elle s'en doutait, ses doigts taient poisseux de sang. St imules par son courage, certaines de ses compagnes l'imitrent Toutes avaient les p aupires, les arcades sourcilires et les joues zbres de griffures. La punition pour a voir essay de s'ouvrir les yeux avec les ongles ! Une vaine tentative d'chapper au pige du sommeil, loin d'un rve qui n'en tait pas un. Ulicia lutta pour s'claircir l es ides. Il devait s'agir d'un cauchemar. Elle dtourna les yeux de la flamme et re garda ses compagnes. Assise en face d'Ulicia, sur la couchette du bas, sur Tovi, une vieille femme grassouillette au visage rid, affichait une expression rsolument morose. Sur la couchette d' ct, ses cheveux gris boucls en bataille, sur Cecilia, d' habitude si soigne et souriante, tait verdtre de peur, Ulicia se pencha un peu pour jeter un coup d'il au-dessus d'elle. Recroqueville sur la couchette du haut, sur A rmina, bien moins ge que Tovi

et Cecilia - et encore trs sduisante, comme Ulicia, d'un rien son ane - ressemblait une momie. D'une main tremblante, elle aussi essuya le sang qui lui empoissait l es paupires. Au-dessus de Tovi et de Cecilia, les deux plus jeunes surs, imbues d' ellesmmes comme il convient des parangons de beaut, n'taient pas plus vaillantes qu e les autres. Les joues lacres, Nicci paraissait infiniment vieille avec ses cheve ux blonds colls sur son crne par la sueur et le sang. Ses superbes mches noires emmle s, Merissa serrait convulsivement une couverture sur sa poitrine nue. Pas par pu deur, mais parce qu'elle frissonnait de terreur. Leurs anes maniaient en expertes un pouvoir aux angles arrondis entre le marteau et l'enclume de l'exprience. Dtent rices d'une puissance aussi rare que sombre, Nicci et Merissa faisaient montre d 'une subtilit inne qu'aucune exprience au monde ne saurait confrer. Remarquablement ruses pour leur ge, elles ne se laissaient jamais abuser par les manires de grand-mr e poule de Cecilia ou de Tovi. Malgr leur jeunesse triomphante et leur confiance sans limite, elles savaient que leurs quatre compagnes - en particulier Ulicia les tailleraient sans mal en pices si l'envie leur en prenait. trangement, cela n e diminuait en rien leur importance. leur faon, elles comptaient parmi les femmes les plus extraordinaires qui aient jamais arpent le monde. Et le Gardien les ava it choisies cause de leur insatiable dsir de domination. Les voir dans un tel tat accablait Ulicia. Mais le pire restait la terreur de Merissa, la sur la plus impa ssible, dpourvue d'motions et impitoyable qu'elle et connue. Un tre au cur de glace n oire.,. En cent soixante-dix ans, Merissa n'avait pas vers l'ombre d'une larme. E t voil qu'elle sanglotait comme une enfant ! Tout bien pes, Ulicia fut revigore par l'abjecte faiblesse de ses compagnes. vrai dire, c'tait mme un spectacle satisfai sant. Elle les commandait, et se montrait logiquement plus forte qu'elles... L'h omme continuait de tambouriner la porte, rsolu savoir ce qui se passait. Pourquoi les passagres avaient-elles cri ? 10 - Fichez-nous la paix ! lana Ulicia, ravie de trouver un exutoire sa colre. Si nous avons besoin de vous, nous vous appelleron s Le marin battit en retraite dans la coursive en marmonnant des imprcations trs v ite inaudibles. Dans le silence revenu - quelques craquements de bois prs, car le navire essuyait du gros temps - les sanglots de Merissa rsonnaient comme un tocs in. Arrte de pleurnicher ! cracha Ulicia. a n'a jamais t ainsi, se dfendit Merissa. Tovi et Cecilia approuvrent d'un hochement de tte.) Je lui ai obi en tout. Pourquoi nous a-t-il fait a ?Je n'ai pas failli mon devoir. Si c'tait le cas, tu serais au mme endroit que Liliana. Et nous aussi. Tu as galement vu Liliana ? demanda Armin a. Elle tait... Je l'ai vue, coupa Ulicia, son ton gal dissimulant une indicible te rreur.

Liliana avait du le matre, rappela Nicci en cartant de son front une mche de cheveux blonds tachs de sang. Et elle paye le prix de son chec, lcha Merissa, l'angoisse pr esque disparue de ses yeux. Pour l'ternit ! (A l'vidence, le cur de glace noir batta it de nouveau firement dans sa poitrine et la haine, dans son regard, remplaait la terreur.) Elle a ignor vos ordres et ceux du Gardien, sur Ulicia. C'est elle qui a sabot nos plans. Tout est sa faute ! La stricte vrit. Sans Liliana, les six femme s n'auraient pas t coinces dans ce fichu rafiot. Au souvenir de l'arrogance de cett e idiote, Ulicia s'empourpra. Dsireuse de rcolter toute la gloire, Liliana avait mr it son sort. Pourtant, en repensant ses tourments, dont elle avait t tmoin, Ulicia n e put s'empcher de dglutir pniblement. Cette fois, elle ne remarqua mme pas qu'elle avait la gorge en feu... Que devons-nous faire ? demanda Cecilia avec un sourire d'enfant punie. Faut-il obir cet... homme ? Du revers de la main, Ulicia essuya son front ruisselant de sueur. Si ce qu'elle avait vu tait vrai, elles ne pouvaie nt pas s'offrir le luxe d'hsiter. Mais il restait possible qu'il se soit agi d'un cauchemar. Jusque-l, part le Gardien, personne ne lui tait jamais apparu dans le rve qui n'en tait pas un. Un cauchemar, oui, c'tait srement a... Au pied de la couche tte, un norme cafard pataugeait dans le pot de chambre. Bien que fascine par ses vo lutions, Ulicia releva soudain les yeux. Un homme ? Tu n'as pas vu le Gardien ? Non, rpondit Cecilia. C'tait Jagang. Tovi porta sa main gauche ses lvres pour embra sser son annulaire - un geste cens attirer la protection du Crateur. Et une habitu de acquise ds son premier jour de noviciat... Les six femmes avaient appris se si gner ainsi tous les matins, ds le lever, et chaque fois qu'elles taient en difficu lt. Comme les autres, Tovi avait d rpter ce rituel des milliers de fois sans y pense r. Toute Sur de la Lumire tant fiance au Crateur - et soumise sa volont - c'tait une n de renouveler quotidiennement son engagement. Pour des tratresses comme les six femmes, ce rituel risquait d'avoir des 11 consquences... surprenantes. Selon cer taines superstitions, la mort punissait toute servante du Gardien qui se laissai t aller y sacrifier spontanment. Prudentes, les Surs de l'Obscurit s'en abstenaient aussi souvent que possible. S'il semblait douteux que la colre du Crateur s'abatt e sur elles en cas de transgression , celle du Gardien ne les pargnerait srement pa s. Prenant conscience de son inconsquence, Tovi loigna vivement sa main de ses lvre s. Vous avez toutes vu Jagang ? demanda Ulicia. (Les cinq surs acquiescrent. Ce n't ait pas une bonne nouvelle, mais il restait une tincelle d'espoir...) Bien, l'emp ereur vous est apparu. a ne signifie rien... Tovi, a-t-il dit quelque chose ? La vieille femme saisit sa couverture et se la remonta jusqu'au menton. Nous tions t outes assises en demi-cercle, nues, comme toujours quand le

Gardien exige de nous voir. Mais Jagang est venu sa place. Au-dessus d'Ulicia, A rrnina ne put touffer un sanglot. Silence ! Tovi, cesse de trembler et rpte-moi les paroles de l'empereur. Il a dit que nos mes lui appartenaient, fit Tovi en baiss ant les yeux. Nous sommes devenues ses marionnettes, et nous devons rpondre sur-l e-champ sa convocation. Sinon, a-t-il ajout, le sort de Liliana nous paratra envia ble. Car le faire attendre est un crime... (Elle leva sur Ulicia des yeux pleins de larmes.) Ensuite, il m'a donn un avant-got de ce que je subirai s'il m'arrivai t de lui dplaire. Glace jusqu'aux os, Ulicia s'aperut qu'elle aussi avait remont sa couverture au ras de son cou. Mobilisant sa volont, elle la reposa sur ses genoux . Armina, tu as fait la mme exprience ? Oui. Et toi, Cecilia? Oui... Ulicia regard a ses deux jeunes compagnes, en face d'elle, qui avaient dj russi - un exploit ! - reprendre leur contenance coutumire. Avez-vous entendu le mme discours ? Oui, rpondit simplement Nicci. Au mot prs, confirma Merissa avec un calme souverain. Et c'est Liliana que nous devons a ! Si le Gardien est mcontent de nous, avana Cecilia, il nous a peut-tre provisoirement offertes l'empereur. Une sorte d'preuve, avant de r egagner ses faveurs... J'ai jur de servir le Gardien, dit Merissa, le dos bien dro it et le regard glacial. S'il faut lcher les pieds de cette brute de Jagang pour satisfaire le matre, je le ferai sans hsiter. Dans le rve qui n'en tait pas un, un p eu avant de s'en aller, l'empereur avait ordonn Merissa de se lever. Tendant la m ain, il lui avait serr un sein si fort qu'elle en avait vacill sur ses jambes. Un coup d'il sur le mamelon droit tumfi de la sur confirma Ulicia qu'il ne s'tait pas ag i d'un cauchemar. Si nous le faisons attendre, dit Merissa sans daigner couvrir s a nudit, il a promis que nous le regretterions... 12 Ulicia avait aussi entendu a. Pendant toute la scne, Jagang avait t mprisant vis--vis du Gardien. Comment avait-il pu prendre la place du matre dans le rve qui n'en tait pas un ? Au fond, la rponse importait peu ! Jagang avait russi, elles pouvaient toutes en tmoigner, et il n'tai t plus question de cauchemar . La petite tincelle d'espoir mourut. Ulicia aussi av ait eu un avant-got de la punition qui les attendait en cas de dsobissance. Le sang , sur ses yeux, attestait de son dsir d'chapper cette cruelle leon... Tout a tait vra iment arriv, et elles n'avaient plus le choix... Ulicia sentit une sueur glace dgou liner entre ses seins. Il importait de se presser ! Le moindre retard, et... Ell e se leva d'un bond.

Ce bateau doit faire demi-tour ! cria-t-elle en ouvrant la porte de la cabine. D emi-tour, vous dis-je ! La coursive tait dserte. Sans cesser de crier, Ulicia s'en gagea dans l'escalier. Les autres surs la suivirent, frappant frntiquement toutes l es cabines. Quelles idiotes ! Seul le timonier pouvait faire changer de cap un b ateau, et elles ne le trouveraient pas l ! Ouvrant la porte, la sur sortit sur le pont. la lumire gristre de l'aube, sous un ciel plomb, le navire luttait contre une tempte. Alors qu'il chevauchait la crte d'une vague dans une gerbe d'cume, il basc ula de l'autre ct, comme s'il plongeait dans un puits d'obscurit. Dsquilibres, les cin q compagnes d'Ulicia dboulrent plus vite que prvu sur le pont battu par les embruns . Demi-tour ! cria Ulicia quelques marins berlus. ructant des imprcations, elle cour ut vers la poupe. Les autres surs sur les talons, elle approcha de la barre. Le t imonier, emmitoufl dans son manteau, sondait la mer. La lumire d'une lampe filtrai t du compartiment ouvert, ses pieds, o quatre colosses luttaient pour matriser le gouvernail. Des marins se rassemblrent autour du timonier barbu et regardrent les six femmes, bouche be. Quelle mouche vous pique, tas de crtins ? cria Ulicia ds qu' elle eut repris son souffle. Seriez-vous sourds ? Je vous ai ordonn de faire demi -tour ! Soudain, la sur comprit ce qui se passait. Six femmes nues, en pleine tem pte, sur le pont d'un bateau... Royale comme si elle avait t vtue d'un manteau d'her mine, Merissa vint se placer ct d'Ulicia. Eh bien, fit un matelot en lorgnant les appas de la jeune sur, on dirait que ces dames ont envie de s'amuser un peu. Supe rbement hautaine, Merissa foudroya le mufle du regard Mon corps est moi, et pers onne n'a le droit de le lorgner sans mon autorisation. Dtourne immdiatement le reg ard, si tu tiens garder tes yeux dans leurs orbites ! Si l'homme avait eu le don , et une matrise gale celle d'Ulicia, il aurait senti l'air crpiter de pouvoir auto ur de Merissa. Pour ces rustres, elles taient de nobles et riches dames embarques dans un trange voyage. Aucun marin ne connaissait leur 13 vritable identit. Y compr is le capitaine Blake, qui les prenait pour des Surs de la Lumire - une informatio n qu'Ulicia lui avait ordonn de garder pour lui. Ne joue pas les vertus offenses, ma poule, rpondit le type avec un sourire lubrique. Sans avoir une ide derrire la tt e, vous ne vous exhiberiez pas comme a devant nous. L'air grsilla autour de Meriss a. Aussitt, une fleur de sang s'panouit sur l'entrejambe du pantalon de l'homme. C riant de douleur, il dgaina son coutelas, brailla qu'il allait se venger, et avana . Vermine puante, susurra Merissa avec un sourire ddaigneux, laisse-moi te confie r aux bons soins de mon matre...

Comme un melon pourri martel de coups de btons, la tte de l'homme explosa. La viole nce de l'impact magique le faisant basculer par-dessus le bastingage, il glissa le long de la coque, y laissa une trane de sang, et disparut instantanment dans les eaux noires. Les autres marins, une demi-douzaine, en restrent ptrifis. Si vous vo ulez garder vos yeux, siffla Merissa, admirer vos chaussures parat une ide judicie use. Les matelots acquiescrent, trop rvulss pour parler. Involontairement, l'un d'e ux laissa courir son regard le long du corps de la Sur de l'Obscurit. Comme beauco up trop d'hommes, la seule existence d'un interdit l'incitait le braver. Terrifi, il balbutia des excuses. Trop tard. Une dcharge de pouvoir aussi tranchant qu'un e hache de guerre lui fit sauter le haut du crne, au niveau des yeux. Comme son m alheureux collgue, il bascula par-dessus le bastingage et tomba la mer. Merissa, s ouffla Ulicia, je crois que a suffit... Ces hommes auront retenu la leon. Entoure d 'un halo de Han, les yeux plus froids que jamais, la jeune sur se tourna vers sa compagne. Je ne permettrai plus que ces porcs nous reluquent ! Nous avons besoin d 'eux pour naviguer... et nous sommes presses, au cas o tu l'aurais oubli. Merissa t oisa les marins comme s'ils taient des cafards grouillant porte de ses talons. Bie n sr, ma sur... Nous devons rentrer chez nous le plus vite possible. Sentant un re gard peser sur sa nuque, Ulicia se retourna et vit le capitaine Blake, debout de rrire elles, ptrifi d'horreur. Capitaine, ce bateau doit faire demi-tour ! Vous voule z rebrousser chemin ? (L'homme se passa la langue sur les lvres, soudain trs sches. ) Pourquoi ? Blake, vous avez reu une fortune pour nous conduire bon port. Ne vous ai-je pas dit que les questions taient exclues du contrat ? Et que je vous corche rais vif si vous violez cette rgle ? Dfiez-moi, et vous verrez que je ne suis pas aussi clmente que Merissa. Quand je tue, l'agonie est lente et douloureuse... prse nt, virez de bord ! Blake ne se le fit pas dire deux fois. 14 - On vire de bord, tas de feignants ! lana-t-il ses marins. (Il se tourna vers le timonier.) Matre D empsey, supervisez la manuvre. (L'homme ne bougea pas, sonn par les derniers vnement s.) Au travail, Dempsey ! Et vite ! Blake enleva son bicorne miteux et s'inclina devant Ulicia, attentif la regarder dans les yeux... et surtout pas ailleurs. v os ordres, ma sur... Nous contournerons la grande barrire et mettrons le cap sur l 'Ancien Monde. Pas question de contourner, capitaine. Nous n'avons pas de temps perdre. Impossible ! s'cria Blake, si troubl qu'il serra les poings et crabouilla s on

bicorne. On ne peut pas traverser la barrire ! Elle n'existe plus, dit Ulicia. Au cun obstacle ne nous ralentira. Calculez un cap direct, et en avant toute ! La g rande barrire aurait disparu ? Une curieuse nouvelle... D'ailleurs, comment le sa vez-vous ? Encore des questions, petit homme ? Je... je n'oserais pas, ma sur. Si vous dites que la barrire n'existe plus, je vous crois sur parole. Et tant pis si j'ignore comment c'est arriv ! Au fond, qui suis-je pour vous le demander ? Allo ns-y pour un cap direct ! (Le capitaine remit son bicorne froiss.) tribord toute, matre Dempsey ! Le timonier baissa les yeux sur les marins qui maniaient le gouv ernail. Vous tes sr, capitaine ? Ne discutez pas mes ordres, ou vous rentrerez la nage ! Compris, chef ! Marins, pars la manuvre ! Et n'conomisez pas l'huile de coud e ! Tous aux agrs ! Les Surs de la Lumire ont des yeux derrire la tte, lana Ulicia, a sez fort pour que tous l'entendent. Ne laissez pas traner les vtres o il ne faut pa s, si vous tenez la vie. Avant de se mettre l'ouvrage, les matelots acquiescrent nerveusement. Ds que les surs furent de retour dans leur minuscule cabine, Tovi, q ui tremblait de froid, s'emmitoufla dans sa couverture. Il y a beau temps que de jeunes gaillards ne m'avaient plus reluque comme a..., soupira-t-elle. (Elle se t ourna vers Nicci et Merissa.) Profitez de l'admiration des hommes tant que vous la mritez encore. Ce n'tait pas toi qu'ils regardaient, lcha Merissa en sortant son chemisier d'un coffre en bois rang au fond de la cabine. Nous le savons, ma sur, fit Cecilia avec un sourire maternel. Tovi voulait souligner que nous vieilliron s comme tout le monde, maintenant que le sortilge du Palais des Prophtes ne nous p rotge plus. Vous aurez beaucoup moins de temps que nous pour profiter de votre je unesse. Quand nous aurons regagn notre place la droite du matre, fit Merissa, il m e laissera conserver ma beaut. Et moi, j'aimerais qu'il me la rende, souffla Tovi , une lueur mauvaise brillant dans ses yeux d'habitude si bienveillants. 15 - To ut a, c'est la faute de Liliana, dit Armina en se laissant tomber sur une couchet te. Sans elle, nous n'aurions pas t contraintes de quitter le palais. Le Gardien n e nous aurait pas livres Jagang, et il nous comblerait toujours de ses faveurs. E n silence, les six surs allrent rcuprer leurs vtements dans le coffre. Un trange balle t, dans une pice aussi exigu o viter de se donner des coups de coude tait un petit ex ploit. Je suis prte tout pour rentrer dans les grces du matre, dit Merissa en s'habi llant (Elle jeta un regard noir Tovi.) En rcompense, comme promis, je conserverai ma jeunesse.

Nous voulons toutes la mme chose, ma sur, fit Cecilia en glissant un bras dans la manche de sa tunique marron. Hlas, pour l'instant, le Gardien entend que nous ser vions Jagang... Est-ce vraiment sa volont ? demanda Ulicia. Sinon, pourquoi nous aurait-il livres lui ? rpliqua Merissa en cherchant sa robe pourpre dans le coffre . Livres? rpta Ulicia. Voil ce que tu crois ? Moi, je pense que c'est plus compliqu q ue a. L'empereur Jagang a agi de sa propre volont. Il aurait dfi le Gardien ? demand a Nicci. Pour satisfaire ses ambitions ? L'oreille tendue, les quatre autres surs cessrent de s'habiller. Rflchis un peu, fit Ulicia en tapotant d'un index le crne d e sa jeune compagne. Dans le rve qui n'en est pas un, le Gardien n'est pas venu n ous. C'est la premire fois que a arrive. Si le matre voulait nous punir en nous liv rant Jagang, n'aurait-il pas tenu nous le dire ? Et nous manifester son mcontente ment ? Cette faon d'agir ne lui ressemble pas. C'est Jagang qui tire les ficelles ! Mais c'est Liliana qui nous a fourres dans ce ptrin, fit Armina en sortant du c offre sa robe bleue un ton plus claire que celle d'Ulicia, mais beaucoup moins s ophistique. Tu en es sre ? demanda Ulicia avec un petit sourire. Liliana tait ambit ieuse, c'est vrai. Le Gardien a d vouloir en tirer parti, et elle l'a du. Elle n'es t pas responsable de nos malheurs. Bien sr..., fit Nicci en finissant de nouer le corset de sa robe noire. C'est le garon ! Le garon ? rpta Ulicia en secouant la tte. Aucun garon , comme tu dis, n'aurait pu abattre la barrire et ruiner les plans que nous ourdissons depuis tant d'annes. Grce aux prophties, nous savons toutes qui il est... (Ulicia dvisagea tour tour ses compagnes.) Nous sommes dans une position trs dlicate, mes surs. Si nous ne rentrons pas dans les grces du matre, Jagang nous t uera ds qu'il n'aura plus besoin de nous. Exiles dans le royaume des morts, nous n e serons plus d'aucune utilit au Gardien. Et s'il est furieux contre nous, les svi ces de l'empereur ressembleront des caresses... Alors que le bateau craquait et gmissait sous les assauts de la tempte, les cinq femmes rflchirent au petit discours d'Ulicia. Elles retournaient dans l'Ancien Monde pour servir un homme qui n'hsit erait pas les liminer ds qu'elles ne lui seraient plus d'aucune utilit. Et s'oppose r Jagang ne leur semblait mme pas envisageable. 16 Garon ou pas, lcha Merissa, c'es t lui le responsable. Dire qu'il tait notre merci ! Pourquoi n'avoir pas dispos de lui quand nous le pouvions ? Liliana a essay, avec l'espoir de lui voler son pou voir, rappela Ulicia. Mais elle a pris trop de risques, et cette fichue pe lui a t ransperc le cur. Il faudra tre plus ruses qu'elle, mes surs. Alors, nous aurons le po uvoir du " garon " et le Gardien se dlectera de son me. En attendant, gmit Armina, u ne larme roulant sur sa joue, n'y a-t-il pas un moyen d'chapper ...

Tu peux te passer de sommeil ? coupa Ulicia. Tt ou tard, nous nous endormirons, e t Jagang nous remettra la main dessus. Pour le moment, nous devons obir, renchrit Merissa. Mais a ne nous empche pas d'utiliser nos cerveaux... Tu as raison..., fit Ulicia. Mme si Jagang croit nous tenir, nous ne sommes pas nes d'hier. En rflchissa nt, et en puisant dans notre exprience, nous serons moins dociles qu'il l'espre. C 'est vrai, souffla Tovi, le regard brlant de haine, nous avons vcu trs longtemps. C e ne sera pas le premier sanglier que nous jetterons terre avant de l'ventrer... t riper des cochons est sans doute amusant, dit Nicci, mais Jagang est l'instrumen t de notre punition, pas sa cause. Quant Liliana, cessons de gaspiller notre colr e sur elle. Cette idiote a dj pay ! Nous connaissons toutes le vrai coupable, et c' est lui qui devra subir nos foudres. Bien raisonn, ma sur, approuva Ulicia. Je me baignerai dans le sang de ce jeune homme, dit Merissa en massant distraitement s on sein droit bless. Et il sera encore vivant pour regarder ! Le Sourcier a attir le malheur sur nos ttes, renchrit Ulicia. Pour expier ce crime, il perdra son don, sa vie et son me. Chapitre 2 Richard venait de prendre une cuillere de soupe aux pices quand un grognement menaa nt retentit. Le front pliss, il se tourna vers Gratch. Les yeux aux paupires tomba ntes du garn mirent une vive lueur verte. Aux aguets, il sondait la pnombre, entre les colonnes qui se dressaient au pied du somptueux escalier. Le monstre appriv ois eut un rictus qui dvoila ses normes crocs. S'avisant qu'il avait toujours la bo uche pleine, Richard avala la soupe chaude. Le grognement du garn devint plus ra uque - un bruit de gorge qui voquait le craquement d'une porte de donjon reste fer me pendant un sicle. Richard croisa le regard inquiet de matresse Sanderholt. Chef cuisinire du Palais des Inquisitrices, la vieille femme se mfiait toujours du garn malgr les dclarations rassurantes du Sourcier. Et le comportement de Gratch n'arr angeait rien. Matresse Sanderholt tait venue apporter au jeune homme un nouveau bo l de soupe et une miche de pain frais. Dsireuse de s'asseoir un moment sur les ma rches, pour parler de Kahlan avec son visiteur, elle avait t refroidie par la prsen ce du garn, qui venait de rejoindre son ami humain. grand renfort de palabres, l e Sourcier avait pu la convaincre de rester. Gratch avait tendu l'oreille en ent endant le nom de la Mre Inquisitrice. Autour du cou, avec la dent d'carlate. il po rtait une mche de cheveux de la jeune femme. En la lui donnant, Richard avait prci s que Kahlan et lui s'aimaient. L'Inquisitrice

serait donc l'amie du garn, comme son amoureux. Fascin, le monstre s'tait assis po ur entendre toute l'histoire. Sans raison apparente, son humeur avait chang. A prs ent, l'air sauvage, il regardait fixement quelque chose que Richard ne voyait pa s. Pourquoi se comporte-t-il comme a ? demanda matresse Sanderholt. Je n'en sais t rop rien, admit Richard. (Voyant la vieille femme froncer les sourcils, il souri t et haussa les paules.) Il a d reprer un lapin... Les garns ont une 19 excellente vision nocturne, et ce sont de sacrs chasseurs ! (Matresse Sanderholt ne semblant pas rassure, il continua :) Gratch ne mange pas les humains, vous savez. Et il ne leur fait pas de mal non plus. Il n'y a rien craindre, je vous le jure... Gratc h, arrte de grogner, tu fais peur notre htesse... Richard, souffla la vieille femm e, les garns ne sont pas des animaux de compagnie. Il est impossible de se fier eux... Gratch n'est pas un animal de compagnie . C'est mon ami, et je le connais depuis qu'il est haut comme trois pommes. Enfin, disons... hum... quand il mesur ait la moiti de ma taille. Il est mignon comme un chaton. Si tu le dis, fit matres se Sanderholt avec un sourire dubitatif. Mais... (Elle carquilla les yeux.) Il ne comprend pas mes paroles, n'est-ce pas ? Je n'en suis pas si sr, avoua Richard. P arfois, son intelligence m'tonne. Concentr l'extrme sur l'odeur ou l'image de quelq ue chose qu'il n'aimait pas du tout, Gratch ne s'intressait plus la conversation des humains. Richard se souvenait de l'avoir entendu grogner ainsi un jour. Dans quelles circonstances ? Il tenta de le dterminer, mais l'image mentale se drobait lui. Plus il essayait, et plus elle s'obscurcissait. Gratch ? demanda-t-il en s aisissant le bras muscl du gam. Que se passe-t-il ? Les muscles tendus, le monstr e ne ragit pas. Au fil de sa croissance, la lueur verte de ses yeux avait gagn en intensit. Ce soir, elle tait plus vive et plus froce que jamais. Richard sonda auss i la pnombre. Il n'y avait personne autour des colonnes ou le long des murs du pa lais. Un lapin, sans nul doute... Gratch en raffolait. L'aube approchait, colora nt l'horizon de violet et de pourpre. l'ouest, de rares toiles brillaient encore dans le ciel. Avec les premires volutes de lumire, une brise tonnamment chaude pour cette fin d'hiver bouriffa la fourrure du garn et fit voleter la cape trs particu lire du Sourcier. Pendant son sjour dans l'Ancien Monde, avec les Surs de la Lumire, Richard s'tait aventur dans le bois de Hagen. L'endroit grouillait de mriswiths, des cratures mi-hommes mi-reptiles. Aprs en avoir tu un, le jeune homme avait dcouve rt les tranges proprits de sa cape. Ce vtement se fondait si bien son environnement que le mriswith, ou Richard quand il le portait et se concentrait, devenait invi sible. Et indtectable, mme par un sorcier... Pour une raison inconnue, le Sourcier n'tait pas frapp de cette ccit magique. Un heureux hasard qui lui avait sauv la vie

Gratch grognait toujours aprs son lapin, un comportement dont Richard n'tait pas d 'humeur s'inquiter. La veille, son angoisse et son dsespoir s'taient vapors ds qu'il vait appris que Kahlan n'avait pas pri sur l'chafaud. Sa bienaime tait bien vivante, et il avait pass la nuit avec elle, dans un trange lieu entre les mondes. Ce mati n, bat de joie, il souriait la vie sans mme s'en apercevoir. Du coup, Gratch et so n lapin lui passaient largement au-dessus de la tte... Encore que... Le bruit de gorge du garn l'agaait, et matresse Sanderholt semblait le trouver trs inquitant. 20 - Tais-toi, Gratch ! Tu viens d'engloutir un gigot de mouton et la moiti d'une m iche de pain. Ne me dis pas que tu as encore faim ! Sans cesser de sonder les tnbr es, le garn baissa d'un ton, comme s'il voulait obir - sans grande conviction, to utefois. Richard jeta un coup d'il la ville qui ne tarderait pas s'veiller. Pour l 'heure, son plan consistait se dnicher un cheval afin d'aller rejoindre Kahlan et Zedd. Son vieil ami - et incidemment son grand-pre - lui manquait presque autant que la jeune femme. Les trois mois de sparation semblaient des annes. Zedd tait un sorcier du Premier Ordre. la lumire de ses rcentes dcouvertes sur lui-mme, Richard avait beaucoup de questions lui poser. Mais alors qu'il se prparait partir, matres se Sanderholt tait arrive avec sa soupe et son pain. Joyeux ou pas, le jeune homme avait une faim de loup... Il regarda derrire lui, au-del des lignes lgantes du Pala is des Inquisitrices. Construite flanc de montagne, mme la roche, la Forteresse d u Sorcier crasait le paysage avec ses murs de pierre noire, ses remparts, ses tou rs, ses passerelles et ses ponts-levis. Une piste partait de la ville, serpentai t dans la montagne et traversait un pont avant de s'engouffrer sous une arche dfe ndue par une herse. La gueule presque toujours ferme de la Forteresse! Combien de salles contenait cette gigantesque structure ? Des milliers, sans doute... Impr essionn par le monstre de pierre, Richard s'emmitoufla dans sa cape et dtourna le regard. Kahlan avait vcu dans cette ville, au cur du Palais des Inquisitrices, jus qu' l't prcdent, o elle avait travers la frontire, passant en Terre d'Ouest pour se l er la recherche de Zedd. Et y rencontrer Richard... Bien avant la naissance du S ourcier, quand il vivait encore dans les Contres du Milieu, Zedd rsidait dans la F orteresse du Sorcier. Plus tard, Kahlan y avait pass beaucoup de temps tudier. Sel on ses rcits, l'endroit tait aussi sinistre qu'il le paraissait ce matin-l, la lueu r gristre de l'aube... Richard sourit de nouveau quand une image s'imposa son esp rit : Kahlan, petite fille et dj concentre sur sa formation d'Inquisitrice. Il la v it courir dans les couloirs du palais, arpenter ceux de la Forteresse, y croiser des sorciers, puis marcher dans les rues, au milieu de ses concitoyens... Depui s, Aydindril tait tombe sous le joug de l'Ordre Imprial. Enchane, la ville n'tait plus le cur du pouvoir des Contres du Milieu. Grce un de ses trucs de sorcier - sa faon de qualifier la magie - Zedd

avait hypnotis les habitants d'Aydindril et leurs nouveaux matres. Convaincus que Kahlan avait t dcapite en place publique, leurs ennemis les avaient laisss quitter la ville. Et dsormais, plus personne ne les poursuivrait. Proche de Kahlan depuis l e jour de sa naissance, matresse Sanderholt avait manqu dfaillir de joie en apprena nt la vrit. ce souvenir, le sourire de Richard s'largit. Quel genre de petite fille tait Kahlan ? demanda-t-il. Toujours trs srieuse, rpondit matresse Sanderholt, les y eux brillant de tendresse. Une enfant hors du commun qui est devenue une femme m agnifique et 21 indomptable... Ce n'tait pas seulement le pouvoir qui la distingu ait, comprends-tu ? Elle avait un caractre trs spcial. -Aucune de ses compagnes ne s'tonna de sa nomination au poste de Mre Inquisitrice. Et toutes furent ravies, ca r elle privilgiait le dialogue, pas l'autorit. Mais ds qu'on la combattait tort, el le se rvlait plus dure que l'acier. Dans l'histoire, pas une Mre Inquisitrice ne fu t son gale sur ce point ! Et je n'ai jamais rencontr une de ses collgues qui aime a utant les peuples des Contres du Milieu. Pour moi, la ctoyer fut toujours un honne ur. (Plonge dans ses souvenirs, matresse Sanderholt rit doucement - un son affirm q ui dmentait son apparente fragilit.) Mme le jour o je lui ai flanqu une fesse parce qu 'elle m'avait chip un canard rti ! Ravi d'entendre parler des petits forfaits de K ahlan, Richard sourit de toutes ses dents. Vous n'avez pas hsit punir une Inquisitr ice ? Elle tait jeune, et pourtant... Si je l'avais outrageusement dorlote, sa mre m'aurait fichue la porte. Nous devions la traiter avec respect, mais quitablement . A-t-elle pleur ? demanda Richard avant de mordre son morceau de pain. Un vrai dl ice ! De la farine de froment complte avec un rien de mlasse pour relever le got No n, rpondit matresse Sanderholt. Mais elle a paru surprise, parce qu'elle ne se sen tait pas coupable. Ds que j'ai eu fini de la corriger, elle s'est explique trs posme nt. Bon, voil toute l'histoire... La vieille cuisinire prit une grande inspiration . Une femme accompagne de deux gamins attendait devant les portes du palais, en q ute d'un pigeon plumer. Quand Kahlan est sortie pour aller la Forteresse, comme t ous les jours, la femme l'a aborde et lui a racont une histoire larmoyante. En bre f, elle avait besoin d'or pour nourrir ses enfants. Kahlan lui a dit de ne pas b ouger, puis elle est partie voler mon fameux canard rti. Selon elle, ce n'tait pas d'or que la pauvre mre avait besoin, mais de nourriture. Elle a fait asseoir les petits sur les marches, et ils ont dvor le canard. Furieuse, la femme a cri que Ka hlan tait une sale goste, avec tout cet or cach dans le palais... Pendant que la pet ite me racontait son histoire, une patrouille de la Garde Nationale est entre dan s la cuisine avec la mendiante et ses deux petits. Ces hommes avaient entendu le s insultes, et ils taient intervenus. Deux minutes plus tard, la mre de Kahlan a db oul dans la cuisine, intrigue par ce raffut. Comme tu t'en doutes, la

femme tait effondre : arrte par la Garde et interroge par la Mre Inquisitrice en perso nne ! Kahlan a de nouveau racont son histoire. Puis sa mre a cout la version de la m endiante. Ensuite, elle a dclar ceci : Quand on choisit d'aider quelqu'un, on le p rend sous son aile et on continue jusqu' ce qu'il soit tir d'affaire. Le lendemain , Kahlan est alle d'un palais un autre, sur l'avenue des Rois, les gardes forant l a femme la suivre. Ta bien-aime a tap toutes les portes pour savoir si quelqu'un a vait besoin d'une servante. Elle n'a eu aucun succs, car sa protge tait une ivrogne notoire. Trs gne d'avoir puni Kahlan sans la laisser s'expliquer, j'ai contact une 22 amie moi, chef cuisinire dans une des ambassades. Mme si elle n'tait pas du genre commode, j'ai quand mme pu la convaincre d'embaucher la mendiante. Kahlan n'en a jamais rien su... La femme a gard trs longtemps son emploi, mais elle n'est jamais revenue rder autour du Palais des Inquisitrices. Devenu adulte, son plus jeune f ils s'est engag dans la Garde Nationale. L't dernier, quand les D'Harans ont attaqu, il a t bless. Et il n'a pas survcu plus d'une semaine... Richard aussi avait combat tu D'Hara - et finalement tu son dirigeant, Darken Rahl. Mme s'il continuait regre tter qu'un tel homme l'ait engendr, il ne se sentait plus coupable d'appartenir s a ligne. Les crimes du pre, il le savait prsent, ne retombaient pas sur les paules d u fils, et il ne pouvait blmer sa mre d'avoir t viole par Darken Rahl. Son pre adoptif , George Cypher, l'avait aim comme un authentique gniteur. Et Richard, s'il avait su la vrit, l'poque, ne l'en aurait pas moins ador. Le jeune homme tait un sorcier, i l ne pouvait plus le nier. Le don, qu'on appelait aussi le Han, lui avait t transm is par deux familles : celle de Zedd, du ct maternel, et celle de Darken Rahl, du ct paternel. Cet hritage lui confrait un type de pouvoir qu'aucun sorcier n'avait dte nu depuis des millnaires. Une combinaison de la Magie Additive et de la Magie Sou stractive ! Rien que a... Richard ne savait pas grand-chose, voire rien du tout, de la magie. Mais Zedd l'aiderait contrler son don et l'utiliser au service des a utres. a ressemble bien la Kahlan que je connais, dit-il. Matresse Sanderholt hoch a mlancoliquement la tte. Elle s'est toujours sentie responsable des peuples des C ontres. Leur trahison lui a bris le cur... Tous ne l'ont pas vendue, j'en suis sr, d it Richard. Mais c'est cause de a que vous devez tenir votre langue. Pour que Kah lan soit en scurit, personne ne doit savoir qu'elle est vivante. Je t'ai donn ma par ole, Richard... De toute faon, les tratres ne penseront bientt plus elle. S'ils ne reoivent pas trs vite leur or, ils se rvolteront. C'est pour a que tant de gens taien t masss devant le palais, hier ? Oui... Ils s'y croient autoriss, parce qu'un reprs entant de l'Ordre Imprial leur a promis une distribution de pices d'or. Aujourd'hu i, cet homme est mort, mais ses paroles leur semblent graves dans le marbre. Comm e si l'or leur appartenait par

magie ! Si nos nouveaux matres ne vident pas le trsor pour les satisfaire, tes meut iers raseront le palais afin de rcuprer leur d. Et si cette promesse avait t un leurr e ? avana Richard. Les troupes de l'Ordre prvoient peut-tre de garder cet or, et el les dfendront le palais pour prserver leur butin. Tu as sans doute raison... ce pr opos, je me demande ce que je fiche encore l. Je n'ai aucune envie de voir l'Ordr e Imprial investir le palais, et l'ide de travailler pour ces chiens me rpugne. J'a urais intrt me chercher une place quelque part o l'Ordre n'a pas fourr ses sales pat tes. Mais a me semble si bizarre. Quitter un endroit o j'ai pass la plus grande par tie de ma vie... Richard regarda de nouveau la ville. Avait-il raison de fuir, e t de livrer ainsi le 23 fief ancestral des Inquisitrices aux brutes de l'Ordre I mprial ? Mais comment empcher a ? De plus, ces bandits devaient dj tre sa recherche. ieux valait filer tant qu'ils taient dsorients par la mort brutale de leurs chefs. Il n'aurait su conseiller une marche suivre matresse Sanderholt, mais la sienne ta it limpide. Partir et rejoindre ses amis ! Le grognement de Gratch devint soudai n un rugissement animal qui fit froid dans le dos au Sourcier et l'arracha sa rfl exion. Alors que le garn se levait lentement, Richard sonda de nouveau les envir ons. En vain. Perch sur une colline, le Palais des Inquisitrices offrait une vue d'ensemble de la cit. Si des troupes patrouillaient le long des murs d'Aydindril et dans ses rues, pas un soldat ne menaait de s'approcher du coin o les deux humai ns et le garn s'taient installs. Et l'endroit que fixait Gratch, on n'apercevait p as me qui vive... Richard se leva et posa la main sur la garde de son pe, histoire de se rassurer. S'il dpassait d'une bonne tte la plupart des hommes, le garn tait b ien plus grand que lui. Malgr sa jeunesse, le monstre frlait les sept pieds de hau t et il devait peser une fois et demie le poids de son ami humain. Et ce n'tait p as fini. Adulte, Gratch aurait encore grandi d'un bon pied. Voire davantage... d ire vrai, le Sourcier n'tait pas un expert en matire de garns queue courte. Les ra res qu'il avait croiss s'taient acharns avoir sa peau, un comportement qui ne favor isait pas le dialogue... Pour se dfendre, le jeune homme avait d abattre la mre de Gratch. Ensuite, bien malgr lui, il avait adopt le petit orphelin. Au fil du temps , une vritable amiti tait ne entre eux. Sous la peau rose translucide du ventre de G ratch, des muscles noueux se tendirent. Concentr, les pattes le long du corps et les oreilles aplaties, le garn n'avait jamais affich une telle frocit, mme face une proie. Richard sentit tous les poils de sa nuque se hrisser. Bon sang, quand avai t-il vu son ami se comporter ainsi ? Oubliant les dlicieuses images de Kahlan don t il s'tait dlect, le Sourcier se concentra sur le moment prsent. ct de lui, matress anderholt regardait tour tour Gratch et la zone d'ombre qu'il surveillait. Malgr son aspect fragile, la cuisinire n'avait rien d'une faible femme. Pourtant, si se s mains n'avaient pas t bandes, Richard aurait pari qu'elle se les serait tordues d' angoisse.

Soudain, te Sourcier se sentit vulnrable au milieu de cet escalier gant. Scrutant les ombres, prs des colonnes, le long des murs et autour des lgants belvdres qui se d ressaient un peu partout dans les jardins, il ne vit rien, sinon quelques flocon s de neige qui flottaient paresseusement au vent. Les yeux douloureux force de l es plisser, le Sourcier dut se rendre l'vidence : il n'y avait rien... ... De vis ible! Richard entendit un signal d'alarme retentir dans sa tte et dans son corps. Pas seulement cause de la tension de Gratch. Cela venait de son Han et envahiss ait chaque fibre de son tre. Depuis peu, son pouvoir prenait le relais de ses aut res sens ds qu'ils ne se chargeaient pas de l'avertir d'un danger. Et le phnomne se produisait l'instant mme. 24 Le dsir de fuir avant qu'il ne soit trop tard lui dch ira les entrailles. Il voulait rejoindre Kahlan, pas se fourrer de nouveau dans de sales draps ! Trouver un cheval et filer, voil ce qu'il devait faire ! Ou mieu x encore, partir en courant et s'occuper plus tard de se procurer une monture. G ratch s'accroupit, les ailes dployes, prt dcoller. Il retroussa les babines, de la b ue montant d'entre ses crocs, et rugit plus fort. Richard sentit un fourmillement familier courir le long de ses bras. Son souffle s'acclra, le sentiment d'tre en d anger tant devenu une certitude. Matresse Sanderholt, dit-il, vous devriez rentrer . Je passerai vous voir tout l'heure, aprs... Richard n'acheva pas sa phrase. Ent re les colonnes, il venait de capter un mouvement, comme les ondulations de l'ai r chaud au-dessus d'un feu. Rien de tangible, mais... S'il avait bien vu quelque chose, de quoi s'agissait-il ? Un peu de neige souleve par le vent ? Sans doute, puisqu'il n'y avait plus rien. Soudain, la vrit explosa dans son crne comme de l'e au froide qui jaillit d'une craquelure, dans une rivire glace. Maintenant, il se r appelait quand il avait entendu Gratch grogner ainsi. Il saisit la garde de son pe . Allez-y ! souffla-t-il matresse Sanderholt. Vite ! Sans hsiter, la vieille femme commena gravir les marches. Richard dgaina l'pe de Vrit. Une unique note mtallique entit dans la nuit. Comment pouvaient- ils tre l ? C'tait inconcevable ! Pourtant, il n'y avait pas de doute... Viens danser avec moi, la mort, je suis prt, murmura Richard. Comme toujours, le contact de l'pe le plongeait dans une fureur meurtrire . Et les paroles qu'il venait de prononcer ne lui appartenaient pas. Venues de l 'arme, elles lui taient souffles par les esprits de tous les Sourciers qui l'avaie nt prcd. A ces instants, Richard comprenait leur sens profond. Une prire au message trs simple : Puisque tu peux mourir aujourd'hui, fais de ton mieux tant que tu re spires encore.

Ces mots avaient un autre sens. Ils taient un cri de guerre ! Gratch s'leva dans l es airs, les battements de ses ailes faisant voleter la neige et la cape de son ami. Avant qu'ils se matrialisent, Richard sentit ses ennemis et les vit en espri t comme s'ils se dressaient dj devant lui. Gratch piqua vers le pied des marches. Au moment o il atteignait les colonnes, leurs adversaires devinrent visibles. Des cailles, des griffes et des capes blanches sur le fond blanc de la neige... Un b lanc aussi pur que la prire d'un enfant... Des mriswiths !

Chapitre 3 Ragissant la menace, les mriswiths, encore en cours de matrialisation, se rurent su r le garn. La rage de l'pe de Vrit submergea Richard quand il vit que son ami tait en danger. Il dvala les marches, avide de combattre. Dans une cacophonie de cris et de grognements, Gratch lacrait les monstres grands coups de griffes et de crocs. Bien que visibles, les mriswiths restaient difficiles distinguer sur le fond bl anc de la neige et des marches de marbre. Apparemment, ils taient une dizaine, to us vtus de cuir blanc sous leurs capes. Ceux que Richard avait vus dans le bois d e Hagen taient noirs. Rien d'tonnant, connaissant les pouvoirs de camlons de ces crat ures... Une peau lisse et tendue couvrait leur tte jusqu'au ras du cou, o un rseau serr d'cailles les remplaait. Leur gueule dpourvue de lvres rvlait des ranges de croc ointus comme des aiguilles. Dans leurs pattes griffues et palmes, ils serraient l a garde de longs couteaux trois lames. Pour que les frappes soient plus dvastatri ces, des extensions en acier arrimaient l'arme leur poignet Leurs yeux de fouine , brillants de haine, ne perdaient pas l'ombre d'un mouvement du garn dchan. Rapide s et souples, ils tournaient autour de Gratch, leur cape blanche flottant sur le urs paules. Les plus agiles parvenaient viter tes attaques du garn - parfois d'un rien. Les autres succombaient entre ses griffes, dcapits ou ventrs. Au pied des comb attants, la neige tait imbibe de sang. Concentrs sur le garn, les monstres ne s'ape rurent pas de l'arrive du Sourcier. Jusque-l, il n'avait jamais combattu plus d'un mriswith la fois, et chaque victoire lui avait cot de gros efforts. Port par la rag e de la magie, il ne s'arrta pas ce dtail, car une unique chose comptait ses yeux : aider Gratch ! Avant qu'ils aient eu le temps de se tourner vers la menace sui vante, Richard limina deux monstres d'un seul coup d'pe. Alors que leurs hurlements d'agonie lui peraient les tympans, il sentit une prsence derrire lui, en haut de l 'escalier, et se retourna juste temps pour dcouvrir trois nouveaux adversaires. E ux aussi dvalaient les marches... que matresse Sanderholt n'avait pas fini de grav ir. Terrifie de 27

voir qu'ils lui barraient le chemin, la vieille femme ft demi-tour et tenta de le s distancer. Mais elle n'y parviendrait pas, comprit Richard, et il tait trop loi n pour intervenir. D'un revers de l'pe, le Sourcier ventra un mriswith qui menaait d e lui sauter dessus, Gratch ! cria-t-il. Gratch ! Abandonnant le monstre dont il venait de dchiqueter le cou, Je garn regarda son ami. Protge-la ! cria Richard; s a lame pointe vers la vieille cuisinire. Le garn analysa la situation en une fract ion de seconde. Il dcolla, survola les dpouilles de ses proies, frla le crne de Rich ard, qui par bonheur s'tait baiss, et se propulsa vers le milieu de l'escalier. Au moment o les lames des mriswiths s'abattaient, il prit dame Sanderholt entre ses bras couverts de fourrure et la souleva du sol. les ailes dployes, il vira abrupt ement avant que le poids de l'humaine ne le ralentisse trop et plana au-dessus d es mriswiths qui continuaient descendre les marches. Arriv au niveau du sol, il s 'arrta un instant, dposa matresse Sanderholt et se rua de nouveau dans la mle. Richar d se prpara affronter les trois monstres qui venaient d'atteindre le pied de l'es calier. Envahi par la colre de l'pe, il se fondit dans sa magie et ne fit plus qu'u n avec les esprits de tous ceux qui avaient mani l'arme avant lui. L'heure de dan ser avec les morts avait sonn ! Les mriswiths remontrent quelques marches et se dpl oyrent pour attaquer selon plusieurs angles. Avec une froide efficacit, Richard po inta sa lame vers celui qui lui faisait directement face. Non ! crirent les deux autres monstres. Richard en resta bouche be. Il ignorait que ces cratures pouvaien t parler. Immobiles, elles rivaient sur lui leurs minuscules yeux de reptile. Pr esses d'affronter le garn, elles dsiraient contourner le Sourcier, pas ferrailler contre lui. Le jeune homme gravit quelques marches pour leur barrer le passage. Feintant gauche, il pivota et frappa la crature campe sur sa droite. L'pe de Vrit pul isa les trois lames du couteau que le monstre brandit pour se dfendre. Rapide com me l'clair, le mriswith esquiva le coup suivant du Sourcier, qui lui aurait fait sauter la tte des paules. Encourage par ce succs, la crature attaqua... avec un peu t rop d'optimisme. Alors qu'elle levait son second couteau, le Sourcier frappa, la me l'horizontale, et lui trancha la gorge. te mriswith s'croula, son sang souilla nt un peu plus la neige. Alors que Richard se prparait son duel suivant, un des d eux monstres se jeta sur son dos, le fit basculer en avant et dgringola les dernir es marches avec lui. L'pe de Vrit et un des couteaux du mriswith, lchs par leurs propr itaires, rebondirent sur le marbre, hors de porte, et s'enfoncrent dans la neige. L es bras autour de la poitrine de Richard, le mriswith serrait de toutes ses forc es pour lui couper le souffle et lui briser les ctes. Bien qu'il ne vt pas son arm e, le Sourcier sentait sa magie. La localisant, demi enfouie sous la neige, il t enta de ramper pour la rcuprer. Mais le monstre,

affreusement lourd, l'empcha de bouger. Et avancer la force des poignets, sur un 28 sol aussi glissant, tait impossible. Richard devrait se passer de son arme. Se s forces dcuples par la colre, il russit se relever. Sans le lcher, le monstre lui fa ucha les jambes, le faisant s'craser tte la premire dans la neige. Sr de son triomph e, le monstre approcha un couteau de la gorge du vaincu. Richard se hissa sur un seul bras, et, de sa main libre, saisit le poignet du monstre. Basculant en arr ire, lgrement sur le ct, il fit levier sur le membre de la crature - dans le sens inve rse de l'articulation. Leur limite de rsistance atteinte, les os du mriswith craq urent puis se brisrent net. Richard dgaina sa dague et la plaqua sur la poitrine de la crature. Comme son porteur, sa cape prit une curante teinte verdtre. Qui t'envoi e ? demanda le Sourcier. N'obtenant pas de rponse, il plia vicieusement le bras c ass du mriswith. Qui t'envoie ? Celui qui marche dans les rves... Qui est-ce ? Et de quelle mission t'a-t-il charg ? Le mriswith tourna au jaune maladif et tenta e ncore de se dgager. Les yeux verts ! hurla-t-il. Dsquilibr par un coup violent dans le dos, Richard bascula sur te ct. Une main griffue se posa sur la tte du mriswith, la tirant en arrire. En un clair, des crocs s'enfoncrent dans sa gorge et la dchiqu etrent. Sonn, le Sourcier tenta de reprendre son souffle. Quand le garn plongea su r lui, il eut le rflexe de lever les bras, et l'impact lui arracha sa dague de la main. Gratch pesa de tout son poids sur sa proie, menaant de lui briser les deux poignets. Conscient qu'il aurait eu plus de succs s'il essayait d'empcher une mon tagne de s'crouler sur lui, le Sourcier regarda les crocs du garn approcher de sa gorge. Gratch, cria-t-il, c'est moi, Richard ! C'est fini, mon ami ! Calme-toi ! La gueule grimaante recula lentement. Exhalant un nuage de bue qui empestait le sang de mriswith, Gratch cligna des yeux, dsorient. Gratch, c'est moi ! rpta Richard . Le garn relcha sa pression et un sourire remplaa son rictus haineux. Des larmes dans les yeux, il enlaa le Sourcier et le serra contre sa poitrine. Grrrratch aaa ime Raaach aard... Je t'aime aussi, vieux frre ! haleta Richard en tapotant le dos de son ami. Toujours boulevers, le garn aida le jeune homme se relever puis l'in specta soigneusement pour s'assurer qu'il tait indemne. Soulag que son compagnon h umain aille bien - ou de s'tre arrt avant de le tailler en pices - il soupira d'aise . Richard aussi se flicitait que ce soit termin. N'prouvant plus la colre de l'pe, ni la fureur mle de peur du combat, il sentit soudain la douleur, dans ses muscles si terrible qu'on et dit qu'une montagne lui tait vraiment tombe dessus. Heureux d' avoir survcu un combat de plus, le Sourcier s'inquitait toujours de la stupfiante mt amorphose du garn. Un tre si doux, soudain transform en un

tueur sauvage... Le jeune homme regarda le tas de cadavres dchiquets. Gratch n'ava it pas fait 29 a tout seul... Et il s'tonnait peut-tre aussi d'avoir vu son ami hum ain, d'habitude si gentil, devenir une machine tuer. Bref, comme le Sourcier, le garn avait ragi en fonction de la menace. Il n'y avait pas de quoi en faire un d rame... Tu savais qu'ils taient l, pas vrai ? Le garn hocha la tte et lcha un grogne ment affirmatif pour dissiper toute quivoque. La dernire fois que Richard l'avait vu aussi rageur - et la seule ! - c'tait la lisire du bois de Hagen, quelque temps plus tt. coup sr parce qu'il avait senti les mriswiths. Selon les Surs de la Lumire , ces monstres s'autorisaient parfois des raids hors de leur fief. Et les sorcie rs, comme les Surs, ne russissaient pas les dtecter avant qu'il ne soit trop tard. Bien entendu, aucun n'avait jamais survcu une rencontre avec un mriswith... Richa rd chappait cette ccit magique parce qu'il tait le premier sorcier, depuis trois mil le ans, contrler les deux variantes de pouvoir. Mais Gratch, sa connaissance, n'e n avait aucun. Tu les voyais, c'est a ? demanda le Sourcier. Le garn dsigna les ca davres, l'air interloqu. Tu as raison, je les vois aussi... Mais je parlais du mo ment o tu grognais, pendant que je conversais avec matresse Sanderholt. Tu les voy ais dj ? (Gratch secoua la tte,) Donc, tu les entendais, ou tu captais leur odeur ? Le gam rflchit, le front comiquement pliss, puis secoua de nouveau la tte. Alors, co mment as-tu pu savoir qu'ils taient l avant qu'ils ne deviennent visibles ? Gratch frona ses normes sourcils et haussa les paules, navr de ne pas savoir s'expliquer. Tu veux dire que tu les as sentis avant de les voir ? Quelque chose en toi t'a p rvenu de leur prsence ? Un grand sourire rcompensa la sagacit de Richard... ... Qui n'en fut pas beaucoup plus avanc. Ils avaient tous les deux fait la mme exprience, c'tait sr. Mais Gratch ne dtenait pas le don. En thorie, il n'aurait pas d pouvoir... Richard n'alla pas plus loin dans cette voie. L'explication tait sans doute trs s imple. Tous les animaux sentaient des choses que les humains ne percevaient pas. Les loups, par exemple, repraient un chasseur longtemps avant qu'il ne les ait v us. Et un forestier remarquait rarement la prsence d'un daim dans des broussaille s avant qu'il n'en jaillisse, jugeant que l'intrus approchait trop de son refuge . En rgle gnrale, les btes avaient des sens plus affts que ceux des hommes. Et les prd teurs battaient tous les records! L'instinct de Gratch, un chasseur-n, lui avait t bien plus utile, aujourd'hui, que la magie du Sourcier. Matresse Sanderholt appro cha et posa une main bande sur le bras du garn. Gratch, merci beaucoup... (Elle se tourna vers Richard et souffla :) J'aurais

jur qu'il allait me tuer... (Elle dsigna les cadavres dchiquets.) J'ai vu des garns faire a des humains. Quand il m'a arrache du sol, j'ai cru que ma dernire heure ava it sonn. Mais j'avais tort, parce qu'il est diffrent de ses semblables, (La cuisin ire 30 regarda de nouveau son sauveur.) Je te dois la vie. Merci encore... Gratch sourit de tous ses... crocs... et son admiratrice ne put s'empcher de sursauter. Arrte a, mon vieux, dit Richard, tu lui fiches encore la trouille ! Le jeune mons tre obit de mauvaise grce. Convaincu d'tre mignon croquer, il se dsolait que le comm un des mortels ne partage pas toujours son point de vue. Il n'y a pas de mal, fi t matresse Sanderholt en gratouillant le bras du garn. Son sourire vient du cur, e t il est trs pur... sa faon. Mais je n'ai pas encore l'habitude. Gratch sourit de nouveau et battit des ailes pour manifester sa joie. D'instinct, la vieille cuis inire recula d'un pas. Bien qu'elle sache dsormais que ce garn-l n'tait pas dangereu x pour les humains, les vieux conditionnements avaient la peau dure. Gratch avana vers la vieille femme pour la serrer contre lui. Certain qu'elle ferait un arrt du cur si cela se produisait, Richard retint son exubrant compagnon. Il vous aime beaucoup, matresse Sanderholt. Vous prendre dans ses bras lui ferait plaisir, mai s je crois que vos remerciements suffiront. Pas du tout ! s'exclama la cuisinire. (Elle tendit les bras et sourit.) Viens, mon petit... Rayonnant de joie, Gratch enlaa la vieille femme, la souleva du sol et... lui arracha un cri de surprise. Tout doux, vieux frre..., souffla le Sourcier. Quand le garn la reposa sur la ter re ferme, matresse Sanderholt rajusta dignement son chle sur ses paules osseuses. T u avais raison, Richard. Ce n'est pas un animal de compagnie, mais un vritable am i. Gratch hocha joyeusement la tte, ses oreilles frmissant d'allgresse tandis qu'il battait des ailes. Richard approcha d'un cadavre et lui retira sa cape blanche, moins souille de sang que les autres. Priant matresse Sanderholt de l'assister, i l lui fit signe de se placer devant la porte en chne d'un petit btiment de pierre. Puis il lui mit la cape sur les paules, capuche releve. Pensez la couleur du bois , derrire vous. Tenez la cape serre sous votre menton, et fermez les yeux, si a peu t vous aider. A prsent, imaginez que vous vous fondez dans la porte. Vous prenez sa couleur, et vous ne faites plus qu'une avec elle... Que signifient ces btises, Richard ? Je veux savoir si vous devenez invisible, comme les mriswiths. Invisib le ?

Essayez, pour me faire plaisir... Rsigne, matresse Sanderholt ferma les yeux et se concentra. Rien ne se produisit. Le Sourcier attendit, mais la cape resta dsesprmen t blanche. Alors, j'tais invisible ? demanda la vieille femme en rouvrant les yeu x. 31 Non..., soupira Richard. Je m'en doutais un peu... Mais comment ces hommesserpents s'y prennent-ils ? (Elle fit tomber la cape de ses paules et frissonna d e dgot.) Et pourquoi aurais-je d me volatiliser? Ces monstres se nomment des mriswi ths. Les capes sont la source de leur pouvoir. J'ai cru que a marcherait pour vou s... (Matresse Sanderholt lui jetant un regard dubitatif, Richard ajouta :) Je va is vous montrer. Il releva la capuche de sa propre cape et prit la place de la c uisinire devant la porte. Ds qu'il se concentra, le vtement imita la couleur du boi s. Combine celle du Sourcier, la magie de la cape enveloppa les parties exposes de son corps, et il disparut. Quand Richard s'carta de la porte, le tissu adopta la couleur du mur - blanc crme avec des zones plus fonces autour des joints. Le vteme nt magique imitait la perfection tous les fonds, aussi complexes fussent-ils. La pauvre matresse Sanderholt devait avoir l'impression de regarder travers le jeun e homme. En ralit, elle fixait toujours la porte, car elle ne l'avait pas vu bouge r. l'inverse de Gratch, dont les yeux verts ne le quittaient pas. Nerveux, le ga rn grogna sourdement. Richard relcha sa concentration. Ds qu'il abaissa sa capuche , la cape redevint noire. C'est moi, Gratch, ne t'en fais pas... Matresse Sanderh olt sursauta et tourna la tte, surprise que le jeune homme ait chang de position. Le garn cessa de grogner, parut un peu perdu, puis clata de rire, ravi par ce nou veau jeu. Richard, comment as-tu fait a ? demanda la vieille femme. C'est la cape ... Mais elle ne m'a pas vraiment rendu invisible. Il s'agit plutt d'une illusion d'optique. Le vtement se confond avec son environnement... Pour que a marche, il faut que son porteur contrle la magie. Ce n'est pas votre cas, je le sais. Moi, j e suis n avec le don. (Le Sourcier dsigna les mriswiths morts.) On devrait brler le urs capes, pour qu'elles ne tombent pas entre de mauvaises mains. Gratch, tu veu x bien m'aider les ramasser ? Richard, dit matresse Sanderholt, n'est-il pas dange reux d'utiliser les vtements de ces cratures? Dangereux? (Le Sourcier se gratta pe nsivement le menton.) Je ne vois pas en quoi... Ces capes se contentent de chang er de couleur. Comme un camlon, en somme. Malgr ses mains bandes, la vieille femme a ida Richard faire un ballot avec les vtements magiques. J'ai vu des camlons, dit-el le. Une des plus grandes merveilles conues

par le Crateur. Il t'a sans doute accord ce fabuleux pouvoir parce que tu as le do n. Une bndiction, Richard, qui nous a sauv la vie. Gratch approcha et tendit la vie ille femme les dernires capes pour qu'elle les ajoute au ballot de Richard. L'ang oisse lui serrant soudain la poitrine, le jeune homme se tourna vers le garn. Tu sens d'autres mriswiths ? demanda-t-il. 32 Gratch donna la toute dernire cape matr esse Sanderholt, sonda longuement les alentours puis fit non de la tte. Une excel lente nouvelle, soupira Richard, soulag. Tu as ide d'o ils venaient ? Le garn recom mena son mange. Son regard se posa un moment sur la Forteresse du Sorcier, mais il finit par hausser les paules, dsol de ne pas pouvoir aider son ami. Richard se tou rna de nouveau vers la ville, o des soldats de l'Ordre Imprial continuaient patrou iller. ce qu'on disait, il y avait dans cette arme des membres de plusieurs natio ns. Mais la plupart des soudards, reconnaissables leur uniforme noir, taient des D'Harans. Le Sourcier noua solidement son ballot et le jeta sur le sol. Matresse Sanderholt, demanda-t-il, qu'est-il arriv vos mains ? La vieille femme baissa les yeux sur les bandages maculs de taches de sauces et de tranes de suie. Ces brutes m'ont arrach les ongles avec une pince. Pour me forcer tmoigner contre la Mre Inqui sitrice... Ma chre petite Kahlan... Et vous avez cd ? lana Richard. (Il s'empourpra, conscient que sa question pouvait tre mal comprise.) Dsol, j'ai parl avant de rflchir . Personne n'a le droit d'exiger que quelqu'un rsiste la torture. De toute faon, c es porcs se fichent de la vrit. Et Kahlan a d comprendre que vous ne l'aviez pas vr aiment trahie. J'ai d'abord refus de l'accabler... Elle a trs bien compris, comme t u dis, et m'a ordonn de tmoigner contre elle pour qu'on ne me fasse plus de mal. M ais profrer ces mensonges fut un cauchemar. Je suis n avec le don... Hlas, j'ignore comment l'utiliser. Sinon, je tenterais de vous soulager. Dsol... J'espre au moins que la douleur s'attnue. Aydindril tant occupe par l'Ordre Imprial, j'ai bien peur q u'elle augmente encore. Les D'Harans vous ont torture ? Non, c'est un sorcier kel tien qui a donn l'ordre. Lors de son vasion, Kahlan l'a tu. Mais la majorit des sold ats sont des D'Harans. Et comment ont-ils trait les habitants de la ville ? Matres se Sanderholt se passa les mains sur les bras, comme si elle grelottait de froid . Richard pensa lui poser sa cape sur les paules. Mais il se ravisa, et l'aida pl utt remonter son chle, qui avait encore gliss. Les D'Harans ont conquis Aydindril c et automne. Les combats furent trs durs. Depuis qu'ils ont cras toute rsistance, ils ne sont pas si cruels que a, part

quelques drapages. Peut-tre pour ne pas dvaloriser leur prise de guerre... C'est bi en possible... Ont-ils aussi investi la Forteresse du Sorcier ? Matresse Sanderho lt jeta un coup d'il l'imposant difice. Je ne crois pas... Des sortilges la protgent , et les militaires d'harans redoutent la magie. Que s'est-il pass aprs la guerre contre D'Hara ? Nos ennemis, comme beaucoup d'autres peuples, ont pactis avec l'O rdre Imprial. Les Keltiens ont peu peu pris le pouvoir, mme si les D'Harans contin uent 33 leur fournir l'essentiel de la logistique et des troupes. Les Keltiens n 'ont pas peur de la magie. Le prince Fyren et son sorcier ont pli le Conseil leur volont. Aprs la mort de Fyren, du sorcier et de tous les conseillers, il est diff icile de dire qui commande. Les D'Harans, je suppose. Bref, nous sommes toujours la merci de l'Ordre Imprial. Sans la Mre Inquisitrice et sans le grand sorcier, n otre avenir est trs sombre. Je sais que Kahlan a d fuir pour sauver sa tte, mais... La vieille femme hsitant, Richard acheva sa phrase. ... Depuis la cration des Con tres du Milieu, et la fondation d'Aydindril, seules des Mres Inquisitrices y ont e xerc le pouvoir. Tu connais notre histoire ? Kahlan m'en a racont une partie. Elle a le cur bris d'avoir abandonn sa ville. Matresse Sanderholt, nous ne laisserons pa s Aydindril entre les mains de l'Ordre, et nous lui arracherons aussi les Contres du Milieu. Vous avez ma parole. Ce qui tait n'est plus..., soupira la vieille fe mme. L'Ordre Imprial rcrira l'histoire, et les Contres sombreront dans l'oubli. Rich ard, je sais que tu as hte de partir d'ici. Rejoins Kahlan et trouvez-vous un end roit paisible o vivre heureux. Ne pensez pas avec amertume tout ce qui a t perdu. Q uand tu verras ta bien-aime, dis-lui que la foule qui se rjouissait en assistant s on excution - ne reprsente pas tout son peuple. Beaucoup de braves gens ont pleur s a mort. Depuis qu'elle est partie, j'ai eu le temps de voir la ralit sous toutes s es facettes. Comme partout, il y a des tres mprisables en Aydindril. Mais on y tro uve toujours des curs purs qui ne l'oublieront pas. Mme si nous sommes dsormais des sujets de l'Ordre Imprial, le souvenir des Contres du Milieu ne s'effacera pas de nos esprits. Merci, matresse Sanderholt. Kahlan sera contente de savoir que des hommes et des femmes lui restent fidles, et chrissent encore les Contres. Mais ne v ous dcouragez pas. Tant que nous refuserons de courber l'chine, il y aura de l'esp oir. Et nous finirons par vaincre. La vieille femme sourit. Dans ses yeux, Richa rd lut pourtant un dsespoir infini. Elle ne croyait pas un mot de ce qu'il venait de dire. Vivre sous le joug de l'Ordre, mme peu de temps, tait assez atroce pour souffler jusqu' la dernire tincelle d'espoir. prsent, il comprenait pourquoi elle tai t reste en Aydindril. O aurait-elle pu aller, de toute faon ? Richard retrouva son pe dans la neige et essuya la lame sur la tunique de cuir d'un mriswith dcapit. Puis il la remit au fourreau. Entendant des murmures dans leur dos, le Sourcier et s a compagne se retour-

nrent. En haut des marches, un petit groupe d'aides cuisiniers, l'air incrdule, re gardaient le carnage... ...Et Gratch! Un homme avait ramass un des couteaux trois lames. l'air pensif, il le faisait tourner entre ses mains. Peu dsireux d'approc her du garn, il fit signe matresse Sanderholt de le rejoindre. Agace, la vieille f emme lui ordonna de descendre jusqu' elle. Vout par une vie de dur labeur - plus q ue par l'ge, mme si ses cheveux grisonnaient - il dvala les marches en se dhanchant, comme s'il portait un sac de 34 grain sur les paules. Arriv devant matresse Sander holt, il la salua d'une rapide rvrence. Puis son regard vola nerveusement de Gratc h Richard. Que se passe-t-il, Hank ? Nous avons des problmes, matresse Sanderholt. J'ai mes propres soucis, en ce moment... Vous n'tes pas fichus de dfourner le pain sans mon aide ? Bien sr que si, matresse... Mais nos problmes ont un rapport avec ces... hum... (Il dsigna les mriswiths dchiquets.) cratures. Que veux-tu dire ? dema nda Richard. Hank baissa les yeux sur l'pe du Sourcier... et les releva trs vite. Je crois que... Gratch ayant cru malin de lui sourire, le pauvre homme ne parvint plus articuler un mot. Hank, dit Richard, regarde-moi ! (Il attendit que l'aide cuisinier obisse.) Ce garn ne te fera pas de mal, et les cratures sont des mriswit hs. Gratch et moi les avons tues, d'accord ? prsent, parle-nous de tes problmes. Ha nk essuya sur son pantalon ses mains moites de sueur. Ces couteaux trois lames.. . J'en ai ramass un, et... Eh bien, je crois qu'ils ont servi ... (Il hsita.) La pa nique se rpand comme une trane de poudre, matresse Sanderholt. Des gens sont morts, le ventre ouvert par des armes trois lames. La signature des mriswiths, fit Rich ard. On ne les voit pas venir et ils viscrent leurs proies. O et quand a-t-on trouv ces cadavres ? Partout en ville, aux premires lueurs de l'aube. J'en ai dduit qu'i l y avait plusieurs tueurs. voir tous ces... mriswiths... morts, je n'en doute p lus. Les cadavres sont disposs comme les rayons d'une roue dont le moyeu serait.. . le palais. Les monstres ont tu tous ceux qu'ils ont trouvs sur leur chemin : les hommes, les femmes et mme les chevaux. Les soldats sont furieux, parce qu'ils on t perdu des camarades. Ils redoutent une attaque massive. Un mriswith a charg une petite foule, dans une rue. Pour passer, il a fait un massacre ! Un autre s'est introduit dans le palais. Il a tu une servante, deux gardes et Jocelyne. Matresse Sanderholt ferma les yeux et murmura une prire. Je suis navr, matresse... Au moins, Jocelyne n'a pas souffert Elle est morte sur le coup...

Il y a d'autres victimes dans notre quipe ? Non. Jocelyne faisait une course quan d c'est arriv. Aucun monstre ne s'est infiltr dans les cuisines. Sous le regard in quiet de Gratch, Richard leva les yeux vers la Forteresse. Au sommet de la monta gne, la neige semblait rose la lumire de l'aube. Un got amer dans la gorge, le Sou rcier regarda de nouveau la cit. Hank? Messire ? Recrute quelques hommes et trans portez les mriswiths devant la porte principale du palais. Alignez-les bien prop rement, et plantez les ttes coupes sur des piques. Dbrouillez-vous pour que toute p ersonne qui entre ici soit oblige de 35 zigzaguer entre les cadavres. Hank se rac la la gorge, comme s'il voulait protester. Un nouveau regard sur l'pe du Sourcier l'en dissuada. vos ordres, messire ! II s'inclina devant matresse Sanderholt et c ourut chercher de l'aide pour remplir sa mission. Les mriswiths ont srement des p ouvoirs magiques, expliqua Richard. Ma petite exposition dissuadera peut-tre les D'Harans d'investir le palais. Provisoirement, en tout cas. Richard, es-tu le se ul capable de sentir ces cratures avant qu'il ne soit trop tard? Non. On me l'a f ait croire, mais ce n'tait pas vrai. Gratch les repre aussi, et il semble mme plus efficace que moi, ce jeu... L'Ordre Imprial voue aux gmonies la magie et ceux qui la pratiquent. L'homme que le mriswith a appel celui qui marche dans les rves a pe ut-tre charg les monstres d'liminer tous les sorciers. Pas mal raisonn... Mais o voul ez-vous en venir ? Zedd est un sorcier. Kahlan aussi dtient une forme de pouvoir. .. Richard frmit en entendant la vieille femme exprimer ses propres angoisses voi x haute. Je sais, mais j'ai une ide... Pour le moment, je m'occuperai de ce qui se passe ici. L'Ordre Imprial va trop loin ! Et tu crois pouvoir l'arrter ? Je ne veu x pas t'offenser, mais tu ignores comment utiliser ton don. Il nous faudrait un vrai sorcier, et tu n'en es pas un. Pars tant que c'est encore possible. Pour me cacher o ? Si les mriswiths m'ont dbusqu ici, ils me retrouveront partout ! (Senta nt qu'il s'empourprait, le jeune homme se dtourna.) Je sais bien que je ne suis p as un sorcier... Alors, que comptes-tu faire ? La Mre Inquisitrice Kahlan, au nom des Contres du Milieu, a dclar la guerre l'Ordre Imprial. Le but de l'Ordre est d'rad iquer la magie pour mieux

dominer les peuples. Si nous ne combattons pas, tous ceux qui ont un pouvoir mou rront, et les gens normaux seront rduits en esclavage. Les Contres et les autres p ays ne connatront plus la paix tant que l'Ordre n'aura pas t cras ! Richard, il y a d es milliers de soldats en ville. Qu'espres-tu accomplir, seul contre tous ? Las d e ne jamais savoir quelle catastrophe l'attendait au tournant, le Sourcier en av ait assez qu'on l'emprisonne, qu'on le torture, qu'on lui mente et qu'on se serv e de lui. Et il ne supportait plus de voir mourir des innocents. Il devait agir. Bien que n'tant pas un sorcier, il en connaissait plusieurs ! Zedd tait quelques semaines de cheval, au sud-ouest. Il admettrait que dbarrasser au plus vite Aydin dril des soudards de l'Ordre tait une priorit. Comme protger la Forteresse. Si ce s anctuaire tait dtruit, combien de trsors seraient jamais perdus ? 36 Si a ne suffisa it pas, le Sourcier irait dans l'Ancien Monde, au Palais des Prophtes, o il trouve rait de l'aide. Son ami Warren, par exemple... Mme s'il n'tait pas compltement form, il connaissait la magie et saurait l'utiliser. Mieux que Richard, en tout cas. Sur Verna aussi viendrait son secours. Moins puissantes que les sorciers, les Surs de la Lumire contrlaient cependant assez de magie pour tre redoutables. Hlas, seule Verna tait Fiable. Et peut-tre aussi la Dame Abbesse, Annalina... Bien qu'il dtestt sa faon de lui cacher des informations, et d'altrer la vrit pour arriver ses fins, il la savait dpourvue de malveillance. Avec des moyens discutables, cette femme s ervait nanmoins une juste cause. Et elle ne lui tournerait pas le dos. Enfin, il restait Nathan. Ayant pass la plus grande partie de sa vie au palais, sous la pro tection d'un sortilge, le Prophte frlait les mille ans d'existence. Comment imagine r ce qu'un homme pareil pouvait savoir ? Nathan avait vu du premier coup d'il que Richard tait un sorcier de guerre - le premier depuis des lustres. Il l'avait ai d comprendre sa propre nature et l'accepter. S'il lui demandait son assistance, i l ne refuserait pas. D'autant plus qu'il tait un Rahl - donc un lointain anctre du Sourcier. En ce moment, marmonna Richard, les agresseurs dictent les rgles du je u. Je dois changer a. Comment ? demanda matresse Sanderholt. Il faut que je les su rprenne... Richard laissa courir ses doigts sur la garde de son pe. Il suivit le t rac du mot Vrit , tiss en fils d'or le long de la poigne, et sentit la magie remonter dans son bras. Je porte l'pe de Vrit, qui me fut remise par un authentique sorcier, le Sourcier a une mission accomplir, et il ne se drobera pas. Pensant aux malheur eux ventrs par les mriswiths, Richard se laissa emporter par la fureur que lui com muniquait son arme. Je jure, murmura-t-il, de donner des cauchemars celui qui ma rche dans les rves !

Chapitre 4 Mes bras me dmangent, se plaignit Lunetta. Il y a beaucoup de pouvoir, ici... Tob ias Brogan jeta un coup d'il derrire son paule. Les lambeaux de tissus multicolores qui habillaient la vieille femme volaient au vent tandis qu'elle se grattait frnt iquement. Au milieu des soldats revtus d'armures et de cottes de mailles rutilant es, une cape pourpre sur les paules, la silhouette grotesque de Lunetta voquait un pouvantail perch sur un cheval. Ses bajoues ballottaient au rythme de ses contors ions, et ses lvres retrousses rvlaient une bouche la denture pourrissante. Dgot, Bro dtourna les yeux. Lissant son impressionnante moustache, il contempla un moment la Forteresse du Sorcier, niche flanc de montagne. Les premiers rayons de soleil de cette fin d'hiver se refltaient sur la pierre sombre de l'difice, ajoutant son aspect sinistre. De la magie, seigneur gnral, insista Lunetta. Vous pouvez me croi re, il y en a dans le coin. Et trs puissante... La vieille folle continua marmonn er au sujet de ses fichues dmangeaisons. Tais-toi, streganicha ! Un crtin congnital n'aurait pas besoin de tes misrables pouvoirs pour savoir qu'une aura de magie e nveloppe Aydindril. Sous ses paupires tombantes, les yeux de la femme brillrent de sauvagerie. Mais vous n'avez jamais vu une magie comme celle-l, dit-elle d'une v oix trop fluette pour le reste de sa personne, uniformment boursoufle. Et moi non plus... J'en sens aussi au sud-ouest, pas seulement ici. Sans cesser de grommele r, Lunetta se gratta de plus belle. Brogan survola du regard la foule qui se pre ssait dans la rue, puis tudia d'un il critique les superbes palais aligns dans l'av enue des Rois, comme l'appelaient les indignes. Ces btiments taient conus pour impre ssionner le badaud, cens tre bahi par la richesse, la puissance et le bon got de leu rs propritaires. Tous arboraient de majestueuses colonnades, des faades richement ornementes, des fentres tape--l'il et des toits tarabiscots. 39 Des paons de pierre o ccups faire la roue ! conclut Brogan, cur. L'art du gaspillage et de l'ostentation p ouss son maximum... Dans le lointain, Tobias aperut le Palais des Inquisitrices, a vec ses tours et ses colonnes dix fois plus prtentieuses que les autres. Avec sa pierre aussi blanche que la neige, ce lieu impie tentait de se dissimuler derrire une illusoire puret. Ses doigts osseux caressant l'tui trophes accroch sa ceinture, Brogan crasa de son mpris ce sanctuaire de la perversit, instrument de l'ignoble d omination de la magie sur l'authentique foi. Seigneur gnral, insista Lunetta, m'av ez-vous entendue ?

Brogan se retourna sur sa selle, ses bottes impeccablement cires craquant contre le cuir de ses triers. Galtero ! appela-t-il. Coiff d'un casque orn de crins de che val teints en rouge, pour rappeler les capes de soldats, le colonel aux yeux noi rs froids comme la mort lcha ses rnes d'une main et approcha de son chef au petit trot. Gnral ? Si ma sur refuse de se taire quand je le lui ordonne, billonnez-la ! L unetta jeta un regard dubitatif au colosse qui chevauchait dsormais prs d'elle, blo uissant dans son armure polie. Tente de continuer ronchonner, elle baissa les yeu x sur les armes accroches la ceinture du militaire, les releva pour croiser son r egard de tueur et prfra ne pas insister. Pardonnez-moi, seigneur gnral, dit-elle san s cesser de se gratter. Histoire de prouver sa bonne volont, elle inclina humblem ent la tte. Galtero fit faire un cart son hongre gris. Effraye, la jument baie de L unetta manqua s'emmler les jambes. Silence, streganicha ! Tremblant sous l'insult e, la femme foudroya le mufle du regard. Mais sa rbellion ne dura pas, et elle se ratatina sur sa selle. Je ne suis pas une sorcire, marmonna-t-elle. Galtero leva un sourcil, la rduisant dfinitivement au silence. Le colonel tait un homme de devoi r. Si on lui donnait l'ordre de l'gorger, le lien familial qui unissait Lunetta a u gnral ne retiendrait pas sa main. Cette femme tait une streganicha souille par le dmon. S'il le fallait, Galtero, comme les autres hommes, la saignerait blanc sans l'ombre d'une hsitation. Car la mission passait avant les considrations sentiment ales. Et Lunetta tait un tmoignage vivant de la perversit du Gardien, qui adorait f rapper les justes et souiller les plus nobles familles. Sept ans aprs la naissanc e de la streganicha, le Crateur avait rpar cette injustice avec la venue au monde d e Tobias, destin purifier ce que le Gardien avait corrompu. Hlas, il tait trop tard pour la mre des deux enfants, qui sombrait dj dans la folie. L'anne de ses huit ans , son pre pouss au tombeau par le dshonneur et sa mre dfinitivement aline, le futur g avait hrit d'un fardeau crasant : grer le - don - de sa sur, dfaut de la contrler. ette poque, Lunetta l'adorait. Tobias s'tait servi de son amour pour la convaincre de satisfaire aux exigences du Crateur. Devenu son guide en matire de 40 morale, il lui avait transmis les enseignements que les membres du cercle royal lui prod iguaient. Lunetta avait toujours eu besoin d'un tuteur. me innocente victime d'un e maldiction qui la dpassait, elle tait incapable de la combattre - et moins encore de s'en librer. Avec une ardeur impitoyable, et un enttement admirable, Brogan av ait lav l'honneur de sa famille, sali par la prsence en son sein d'une magicienne. Ce travail de longue haleine avait port ses fruits, rduisant ses dtracteurs au sil ence. Le stigmate transform en glorieux tendard, Tobias tait devenu le plus exalt pa rmi les exalts !

Il adorait sa sur au point de l'gorger lui-mme, s'il le fallait, pour l'arracher au x tentacules du Gardien. Oui, pour la soustraire la corruption suprme, s'il n'tait plus possible de la contenir, le gnral tait prt tuer l'tre qu'il aimait le plus au m onde. Aussi cruel que ce ft, Lunetta cesserait de vivre le jour o elle ne l'aidera it plus arracher le mal la racine en dmasquant les messagers du flau. Pour l'heure , malgr la souillure qui la rongeait de l'intrieur, celle qu'il appelait la vieill e sorcire continuait lui tre utile. Lunetta ne ressemblait pas grand-chose dans so n costume d'pouvantail. trangement, ses haillons bariols taient son ultime joie, au point qu'elle les avait surnomms les mignons . Mais se fier aux apparences aurait t une erreur, car le Gardien l'avait dote d'un pouvoir et d'une force considrables. Dont son frre, lutteur infatigable, l'avait peu peu dbarrasse. Toutes les crations d u Gardien souffraient du mme dfaut. Avec de l'ingniosit, les vrais dvots pouvaient le s retourner contre lui. Car pour lutter contre l'impit, le Crateur leur fournissait toujours les bonnes armes - condition de faire l'effort de les chercher et d'tre assez audacieux pour les utiliser. Cette aptitude, une manifestation suprieure d e la sagesse, avait sduit Tobias ds sa rencontre avec les hros de l'Ordre Imprial. A ssez intelligents pour comprendre le paradoxe ultime, ils avaient os se servir de la magie afin de dbusquer et de dtruire l'impit. Comme Brogan, l'Ordre se servait d es streganicha. Apparemment, ses membres les apprciaient et leur faisaient confia nce. dire vrai, Brogan n'aimait pas que les sorciers soient autoriss se promener librement, collecter des informations et mettre des suggestions. Mais s'ils se re tournaient contre la cause, eh bien, il avait toujours Lunetta ses cts... Sur ou pa s, ctoyer ainsi le mal le rvulsait. Alors que l'aube se levait peine, les rues gro uillaient dj de monde. Devant chaque ambassade, des soldats de toutes les origines montaient la garde. D'autres hommes, essentiellement des D'Harans, patrouillaie nt en ville. Aux aguets, ils semblaient attendre tout moment une attaque surpris e. Officiellement, ces militaires contrlaient la situation. Enclin ne rien croire sur parole, Brogan avait organis ses propres patrouilles, la nuit prcdente. Selon ses officiers, il n'y avait aucun rsistant - le nom pompeux que se donnaient les indignes rebelles - aux alentours d'Aydindril. Brogan adorait arriver quand on l' attendait le moins, et avec davantage d'hommes que prvu. Une sage prcaution, au ca s o il devrait prendre les vnements en main. Ce matin, cinq cents guerriers l'accom pagnaient. S'il dcouvrait que 41 les choses n'allaient pas bien en ville, le gros de son arme les rejoindrait. Une force en mesure d'craser n'importe quelle insurr ection, comme elle l'avait dj prouv. Si les D'Harans n'avaient pas t ses allis, leur n ombre aurait inquit Brogan. Bien qu'il et toute confiance en ses soldats, seuls les vaniteux livraient bataille quand les chances taient gales. Pour ferrailler lorsq u'elles taient contre soi, il fallait tre un imbcile ! Deux catgories d'hommes que l e Crateur ne portait pas dans son cur.

Levant une main, Tobias fit ralentir la colonne pour laisser passer une patrouil le de D'Harans qui traversait la rue. Il trouva inconvenant que ces soldats avan cent en formation de bataille sur la voie publique. Mais ces brillants guerriers , dans une ville conquise, en taient peut-tre rduits effrayer les badauds et les ti re-laine grand renfort de manifestations de force. Armes au poing, l'air pas com mode, les D'Harans ne quittrent pas les cavaliers des yeux, guettant tout signe d 'hostilit. Brogan s'tonna qu'ils marchent ainsi, acier au clair. Dcidment ces gailla rds taient du genre prudent... Ne se laissant pas impressionner, ils ne daignrent pas acclrer le rythme. Tobias eut un sourire satisfait. Des hommes de moindre vale ur auraient allong le pas... Leurs armes, essentiellement des pes et des haches, ne brillaient pas au soleil comme des diamants. Cette sobrit volontaire les rendait plus menaantes encore - des outils de mort choisis pour leur efficacit, pas pour e n mettre plein la vue aux civils. Vingt fois moins nombreux que les cavaliers, l es soldats en uniforme de cuir noir regardrent leurs armures polies avec une suprm e indiffrence. En rgle gnrale, le mtal scintillant et les armes rutilantes taient l'ap anage des chefs vaniteux. Dans ce cas prcis, cela tmoignait du sens de la discipli ne de Brogan, et de son souci pointilleux du dtail. Mais les D'Harans l'ignoraien t srement. L o Tobias et ses fidles taient mieux connus, un coup d'il sur leurs capes pourpres suffisait faire blmir les hommes les plus costauds. Et en voyant briller leurs armures, la plupart de leurs ennemis dtalaient sans demander leur reste... Alors qu'ils traversaient les monts Rang'Shada, aprs avoir quitt Nicobarese, Brog an et ses fidles avaient crois une arme de l'Ordre Imprial essentiellement compose de D'Harans. Brogan avait t impressionn par le gnral Riggs, qui s'tait montr trs ouvert s conseils et ses suggestions. Fascin par le bonhomme, Tobias lui avait laiss une partie de ses forces pour l'aider conqurir plus vite les Contres du Milieu. En rou te pour Ebinissia, la capitale de Galea, Riggs et ses braves taient chargs de soum ettre la cit l'Ordre Imprial. Le Crateur en soit lou, ils avaient russi. Les D'Harans taient connus pour ne pas aimer la magie, et cela plaisait Brogan. En revanche, qu'ils en aient peur le dgotait. Pour le Gardien, la sorcellerie tait un moyen de s 'introduire dans le monde des vivants. S'il tait juste de redouter le Crateur, il convenait d'radiquer la magie, puisqu'elle combattait dans le camp du royaume des morts. Pendant longtemps - jusqu' la chute de la frontire, au printemps prcdent - D 'Hara avait t isole des Contres du Milieu. Pour Brogan, ces pays et leurs 42 habitan ts taient un nouveau territoire attendant qu'on lui dispense la lumire. Et probabl ement qu'on le purifie... Darken Rahl, le matre de D'Hara, avait fait disparatre l a frontire pour permettre ses troupes d'envahir les Contres du Milieu et de conquri r Aydindril entre autres cits. S'il s'tait davantage intress aux affaires humaines, Rahl aurait tenu les Contres sous sa coupe avant que quiconque ait pu lever une a rme contre

lui. Mais sa funeste passion pour la magie avait prcipit sa perte. Aprs son assassi nat par un prtendant au trne - en croire les rumeurs - les forces d'haranes s'taien t unies l'Ordre Imprial. Il n'y avait plus en ce monde un endroit sr pour l'antiqu e religion agonisante qu'on nommait la magie . Le rgne de l'Ordre Imprial commenait, et la gloire du Crateur guiderait les hommes. Ses prires ayant t exauces, Tobias Bro gan remerciait chaque jour le Crateur de l'avoir fait natre une poque o il pourrait participer la plus belle aventure de tous les temps. Acharn la perte de la magie blasphmatoire, il chevaucherait la tte des justes pour livrer l'ultime bataille en tre le bien et le mal. L'histoire tait en marche, et Tobias jouait les claireurs p our elle... Rcemment, le Crateur tait venu le visiter dans ses rves pour le fliciter de l'uvre qu'il avait entreprise. Craignant de paratre prsomptueux, Brogan n'en ava it pas parl ses hommes. tre distingu par le Crateur paraissait assez satisfaisant co mme cela... Mais il en avait inform Lunetta, qui n'en tait toujours pas revenue. A prs tout, le Crateur daignait rarement s'adresser un de Ses enfants... La patrouil le ayant fini de traverser, Brogan talonna lgrement son cheval. Aucun D'Haran n'av ait daign se retourner pour voir si les cavaliers se montraient menaants, ou s'ils faisaient mine de suivre le dtachement. Mais tenir ce comportement pour de la ngl igence et t du crtinisme, et Tobias n'avait rien d'un idiot. La colonne reprit son c hemin. Alors que la foule s'cartait respectueusement, Brogan reconnut les uniform es de certains soldats posts devant les palais : des Sandariens, des Jariens et d es Keltiens. Ne voyant pas l'ombre d'un Galeien, il conclut que Riggs et ses hom mes avaient fait de l'excellent travail Ebinissia. Ds qu'il aperut des uniformes d e son pays, Tobias fit signe une escouade de se lancer au galop. Leurs capes pou rpres flottant au vent - un moyen imparable de s'identifier - les cavaliers dpassr ent les fantassins, les piquiers et les porte-tendard, puis prirent rapidement de l'avance sur leur chef. Les sabots ferrs de leurs montures martelant le marbre, ils s'engagrent dans l'immense escalier du Palais de Nicobarese, un difice aussi p ompeux que les autres avec ses colonnes canneles en marbre marron veinures blanch es - un matriau rarissime directement import des montagnes de l'est de Nicobarese. Un exemple de plus du gaspillage et de la prtention qui donnaient la nause Brogan ... Les soldats de l'arme rgulire en poste devant l'ambassade sursautrent en reconna issant les cavaliers. Alors qu'ils s'empressaient de les saluer, le bras quelque peu tremblant, les hommes aux capes pourpres les forcrent s'carter pour cder le pa ssage leur gnral. Au sommet de l'escalier, Brogan mit pied terre entre deux statue s de guerriers monts sur des talons cabrs. Accordant peine un regard ces monuments de 43 mauvais got en pierre couleur peau de chamois, il tendit les rnes de son che val un garde au teint cendreux. Tobias contempla la ville et son regard s'attard a longuement sur le Palais des Inquisitrices. Il tait de trs bonne humeur, un vnemen t de plus en plus rare, ces derniers temps...

Mais ne contemplait-il pas l'aube d'une nouvelle re ? Longue vie au roi ! lana le garde quand Tobias se retourna. Il est un peu tard pour le lui souhaiter, j'en a i peur... Que voulez-vous dire, messire ? osa demander le soldat, la tte baisse en signe de respect. Le roi, rpondit Tobias en lissant sa moustache, ne mritait pas l'amour que nous lui portions. Sa vraie nature rvle, il a brl pour expier ses pchs. nt, soldat, occupe-toi de mon cheval. (Il fit signe un autre garde.) Toi, va prve nir les cuisiniers que je meurs de faim. Surtout, qu'ils ne me fassent pas atten dre, ou il leur en cuira ! Le soldat partit au pas de course. Gaitero ! appela T obias. (Toujours cheval, le colonel approcha de son suprieur,) Prends la moiti des hommes, et ramne-moi cette garce. Aprs m'tre restaur, je la ferai passer en jugemen t. Du bout des doigts, le gnral tapota l'tui accroch sa ceinture. Bientt, il ajoutera it sa collection une pice de choix - la plus belle qu'on puisse imaginer. A cette ide, il eut un sourire qui dforma la vieille cicatrice, au coin de sa bouche, mai s n'eut pas d'cho dans ses yeux noirs. Tobias Brogan serait le principal artisan du redressement moral du monde. Et il s'en rengorgeait d'avance. Lunetta... (Plu s que jamais semblable un pouvantail, la sur de Tobias contemplait le Palais des I nquisitrices... en se grattant un bras.) Lunetta ! Oui, seigneur gnral ? Tobias re jeta sa cape en arrire et remit bien droit l'insigne de son grade. Viens manger a vec moi. J'ai un nouveau rve te raconter... Vraiment, gnral ? Je brle de l'entendre, vous savez... C'est un tel honneur pour moi... a, tu peux le dire... (Ils franch irent les grandes portes ridiculement ornes et entrrent dans le palais.) Nous devo ns aussi parler, et il faudra que tu m'coutes attentivement. Tu le feras, n'est-c e pas ? Comme toujours, gnral ! Brogan s'arrta devant une fentre munie d'un somptueu x rideau bleu. Sortant son couteau, il coupa une large bande de tissu, sur le bo rd, l o pendaient des pompons en fils d'or. Trs excite, Lunetta se passa la langue s ur les lvres et sautilla d'impatience. Un nouveau mignon pour toi, trs chre. Ravie, Lunetta s'empara de la bande de tissu, l'admira un instant, puis, la posant par tout sur son corps, tenta de dterminer le meilleur endroit o l'ajouter son pathtiqu e accoutrement. 44 Merci, seigneur gnral. Il est magnifique. Sa sur sur les talons, Brogan avana dans le grand couloir au sol couvert d'un magnifique tapis. Daignan t peine jeter un coup d'il la collection de portraits royaux, il grogna de mpris e n dcouvrant les dorures des portes et les cadres des

miroirs en or massif. Un serviteur en tenue blanche et marron conduisit le gnral e t sa compagne jusqu' la salle manger. Rentrant les paules comme s'il s'attendait r ecevoir des coups, l'imbcile s'inclinait platement tous les deux pas en dbitant de s compliments minables. Tobias Brogan n'tait pas le genre d'homme dont la carrure impressionnait d'emble les gens. Pourtant, les serviteurs, les gardes et les off iciels du palais - souvent en train de finir de boutonner leur veste - qui dboulre nt dans le couloir, anxieux de voir ce qui se passait, blmirent en reconnaissant le chef suprme du Sang de la Dchirure. Sur un mot de lui, les messagers du flau - q u'ils fussent des mendiants, des soldats, des nobles ou des rois - finissaient s ur le bcher pour expier leurs crimes. Chapitre 5 Hypnotise par les flammes, sur Verna vit jaillir de leurs profondeurs d'phmres filame nts aux couleurs brillantes et des rayons vacillants illusoires - tels des doigt s enlacs pour excuter une trange danse - qui tourbillonnrent dans l'air, firent vole ter les vtements des officiants et diffusrent une chaleur qui les aurait forcs recu ler sans la protection de leurs boucliers. A l'horizon, un soleil rouge sang merg ea enfin, noyant sous sa lumire les langues de feu du bcher funraire o deux corps fi nissaient de se consumer. Dans l'assistance, quelques Surs de la Lumire sanglotaie nt encore. Verna, elle, avait dj vers toutes les larmes de son corps. Une centaine de garons et de jeunes hommes faisaient cercle autour du bcher en compagnie de deu x cents surs et novices. part la sur et le sujet rests au palais pour y monter une garde symbolique - et la malheureuse folle enferme pour son bien dans une pice vid e protge par un bouclier - tous les rsidents du Palais des Prophtes, masss sur la col line qui dominait Tanimura, taient venus voir les flammes se lancer firement vers le ciel. Dans cette foule, chacun se sentait plus solitaire que jamais, mur dans un monde intrieur o il n'existait plus que l'introspection et la prire. Comme il co nvenait, personne n'avait dit un mot pendant la crmonie. Verna avait mal au dos ap rs une nuit passe se recueillir devant les cadavres. Depuis le crpuscule, priant sa ns relche, ils taient tous rests l, s'acharnant maintenir sur les dpouilles la protec tion symbolique d'un bouclier collectif. Un roulement de tambour incessant monta it de la ville, leurs pieds. Au moins, ils taient assez loin pour qu'il ne leur a gresse pas les tympans. Aux premires lueurs de l'aube, le bouclier abaiss, chaque sur avait propuls vers le bcher une tincelle de son Han. Alimentes par la magie, les flammes avaient dvor les rondins soigneusement empils et les deux cadavres - l'un m inuscule et l'autre bien plus grand que la moyenne - envelopps dans un linceul.

Pour conduire la crmonie selon les rgles, il avait fallu consulter les grimoires 47 conservs dans les catacombes. Car depuis prs de huit cents ans - sept cent quatre vingt-onze pour tre prcis - aucune Dame Abbesse n'avait plus quitt ce monde. Selon les textes, ce rituel funraire tait rserv la Dame Abbesse, dont l'me irait directemen t se rfugier sous l'aile protectrice du Crateur. Par un vote, les surs avaient dcid d 'accorder le mme privilge l'homme qui s'tait si vaillamment battu pour tenter de la sauver. Le livre prcisant que le scrutin devait tre unanime, des dbats houleux ava ient prcd son organisation. Comme le prescrivait le rituel, ds que la lumire du Crateu r eut totalement domin celle du feu, les surs rappelrent elles leur Han. Aussitt, le bcher s'teignit, laissant pour unique tmoignage de la crmonie quelques rondins demi calcins et un tas de cendres. Porte par le vent, la fume se dissipa dans un ciel ra dieux. C'tait fini. De la Dame Abbesse Annalina et du Prophte Nathan, il ne restai t plus rien. En silence, les surs s'loignrent seules ou en compagnie d'un jeune hom me ou d'une novice qu'elles tentaient de rconforter. Comme des mes en peine, elles descendirent lentement vers la ville et le Palais des Prophtes - un foyer que le ur mre tous venait de quitter pour toujours. En baisant son annulaire gauche, un ultime hommage aux disparus, Verna pensa que la communaut, avec Nathan, avait gale ment perdu son pre. Les mains croises, la sur regarda ses collgues s'loigner. Avant s a mort, elle n'avait pas pu faire la paix avec la Dame Abbesse. Annalina s'tait s ervie d'elle, puis l'avait humilie et punie alors qu'elle obissait ses ordres et a ccomplissait scrupuleusement son devoir. Bien qu'au service exclusif du Crateur, comme toutes les surs, et consciente qu'Annalina avait agi au nom d'un intrt suprieu r, Verna avait souffert qu'on utilise sa loyaut pour la manipuler. Incidemment, a l'avait fait passer pour une sacre crtine ! Blesse par Ulicia, une Sur de l'Obscurit, Annalina tait reste dans le coma trois semaines avant d'expirer. Et Verna aurait tant aim pouvoir lui parler une dernire fois... Nathan n'avait pas quitt le chevet de la Dame Abbesse. Acharn la sauver, il tait all au-del de ses possibilits, y laissa nt sa sant et finalement sa vie. Le Prophte avait toujours t une force de la nature, en tout cas aux yeux de Verna. Mais prs de mille ans, on ne rsistait sans doute p lus aussi bien certaines preuves... Sans compter qu'il avait d beaucoup vieillir p endant la vingtaine d'annes o elle avait cherch Richard, avant de l'amener enfin au palais. Verna sourit en pensant au jeune homme, qui lui manquait beaucoup. Bien sr, il lui avait men la vie dure, mais lui aussi tait une victime des plans tortue ux de la Dame Abbesse. Conscient que Verna avait simplement fait son devoir, il ne lui avait jamais tenu rigueur des actes discutables qu'elle s'tait autoriss l'o ccasion. Verna eut les larmes aux yeux l'ide que Kahlan, la bien-aime du Sourcier, tait sans doute morte sur l'chafaud, comme le lui avait montr une insoutenable

prophtie. Cependant, il y avait un petit espoir... Arme d'une indestructible dtermi nation, Annalina avait orchestr dans l'ombre la vie de beaucoup de gens. Si 48 el le avait vraiment agi pour le bien des enfants du Crateur, pas pour satisfaire se s ambitions personnelles, il se pouvait que... Vous avez l'air furieuse, ma sur, murmura soudain une voix. Arrache sa sombre mditation, Verna se retourna et dcouvri t le jeune Warren, les mains glisses dans les manches de sa tunique violette. Reg ardant autour d'elle, la sur s'aperut qu'ils taient seuls sur la colline. Trs loin e n contrebas, les autres n'taient plus que de minuscules points noirs... Sans dout e parce que je le suis, Warren... Pour quelle raison, ma sur? Avant de rpondre, Ve rna lissa sa jupe noire, un peu plisse sur les hanches. Peut-tre parce que je m'en veux... (Gne, la sur ajusta son chle bleu sur ses paules, puis tenta de changer de s ujet.) Tu es si jeune, Warren... Enfin, je veux dire que tu commences peine tes t udes. Te voir sans Rada'Han ne cesse pas de m'tonner. Mal l'aise, Warren se gratt a le cou, ceint par un collier durant la majeure partie de sa vie. Ma jeunesse e st trs relative, dit-il. Au palais, cause du sortilge, je passe pour un gamin. En ralit, j'ai cent cinquante-sept ans, ma sur. Ceci pos, je vous suis reconnaissant de m'avoir retir mon collier. Ces derniers mois, le monde a tellement chang... Je voi s ce que tu veux dire... Et Richard me manque aussi. Vraiment ? Dcidment, ce n'est pas une personne ordinaire... Je n'arrive toujours pas croire qu'il a russi cont rarier les plans du Gardien. Pour l'empcher de quitter le royaume des morts, il a d vaincre le fantme de son pre et rapporter la Pierre des Larmes l o elle doit tre. S inon, les morts auraient envahi le monde des vivants. Pour tre franc, le jour du solstice d'hiver, je n'en menais pas large. Moi non plus, avoua Verna. Mais n'ou blie pas que tu as beaucoup aid Richard Je suis fire de toi, Warren. (Elle dvisagea le jeune homme souriant, tonn qu'il ait si peu chang au fil des annes.) Et ta dcisio n de rester au palais, mme si tu n'as plus ton collier, me comble de joie. Surtou t maintenant que le Prophte nous a quitts... Warren tourna la tte vers le bcher. J'ai pass la plus grande partie de ma vie dans les catacombes, tudier les prdictions. E t je n'ai jamais su que le Prophte en chair et en os qui vivait au palais en dlivr ait rgulirement. Si on me l'avait dit, j'aurais pu suivre son enseignement. Une fo rmidable occasion perdue... Nathan tait un homme dangereux. Aucune sur ne le compr enait vraiment, et toutes se mfiaient de lui. Pourtant, nous avons peut-tre eu tor t de t'empcher de le voir. Si nous avions su ce qui se prparait, nous t'aurions sa ns doute ordonn de le ctoyer. C'est trop tard, maintenant... Warren, je sais que t u aimerais dcouvrir le monde, prsent que le

Rada'Han ne te retient plus ici. Mais tu as choisi de rester, afin d'tudier encor e. Le palais n'a plus de Prophte, et tu as des aptitudes certaines en la matire. U n jour, tu pourrais remplacer Nathan. 49 Warren tourna la tte vers la cit et cherc ha du regard les tours du palais. Les prophties me fascinent depuis toujours, ma sur. Rcemment, j'ai commenc les comprendre mieux que n'importe qui de ma connaissan ce. Mais il y a un monde entre les interprter et les dlivrer. Il faut du temps, mo n ami. Quand Nathan avait ton ge, il ne devait pas tre plus comptent que toi. Si tu continues d'tudier, d'ici quatre ou cinq sicles, tu seras un aussi grand Prophte q ue lui. C'est vrai, mais je n'ai jamais mis le nez hors du palais... On dit qu'il y a des livres passionnants dans la Forteresse du Sorcier, en Aydindril. Et par tout ailleurs ! Richard est sr que j'en trouverai au Palais du Peuple de D'Hara. J'ai soif d'apprendre, et les connaissances sont parpilles dans le vaste monde. Ve rna fit rouler ses paules pour les dnouer un peu. Warren, le Palais des Prophtes es t dfendu par un sortilge. Si tu t'en vas, tu vieilliras comme les gens normaux. Re garde ce qui m'est arriv en une petite vingtaine d'annes ! Nous n'avons qu'un an d 'cart, tu le sais. Pourtant, tu ressembles un jeune homme marier, et moi une viei lle dame qui fera bientt sauter son petit-fils sur ses genoux. prsent que je suis de retour, je vieillirai moins vite, mais ce qui est perdu ne reviendra plus... V ous n'avez pas tant de rides que a, ma sur, dit Warren en baissant les yeux. Verna ne put s'empcher de sourire. Tu sais, je m'tais entiche de toi, une poque... Souffl Warren recula d'un pas. De moi ? C'est une blague... Quand ? Oh, a ne date pas d 'hier... Une bonne centaine d'annes, en fait. Tu tais si studieux et si intelligen t. Tes belles boucles blondes et tes yeux bleus me donnaient des palpitations ca rdiaques ! Sur Verna ! s'cria Warren, rouge comme une pivoine. Tout a est bien loin , mon ami, et nous tions si jeunes... Une passade, voil tout ! Aujourd'hui, tu as l'air d'un adolescent dont je pourrais tre la mre. Mon sjour hors du palais m'a fai t vieillir de plus d'une manire... Dans le monde extrieur, tu auras quelques dcenni es pour apprendre, puis tu mourras de vieillesse. Ici, le temps ne te manquera p as, et un jour, nous aurons un nouveau Prophte. Qui nous empche de faire venir toi les livres dont tu rves ? Depuis la disparition de la Dame Abbesse et de Nathan, tu es notre seul expert en prophties. Nous avons besoin de toi ! J'y rflchirai, ma sur, dit Warren en contemplant, au loin, les tours et les toits du palais. C'est t out ce que je te demande... Que va-t-il se passer, maintenant ? Qui remplacera A nnalina ? Au cours des recherches, dans les anciens textes, ils avaient dcouvert que

nommer une nouvelle Dame Abbesse n'tait pas une affaire facile. Le savoir et l'ex prience sont les principales qualits requises. Nous devrons choisir entre les surs les plus ges. Leoma Marsick me parat une excellente candidate. Mais il y a aussi Ph ilippa, Dulcina, et bien entendu, sur Maren. Je pourrais 50 citer trente noms. Ma is une dizaine de postulantes peine ont leur chance. Je suppose que vous avez rai son... Verna savait que les grandes manuvres taient commences. Les candidates devai ent jouer des coudes pour arriver en tte de liste. Et les surs de moindre importan ce avaient srement dj choisi leur championne. Esprant recevoir un poste influent en rcompense, elles mneraient inlassablement campagne pour leur favorite. A mesure qu e certaines postulantes perdraient leurs chances de russir, leurs anciennes fidles seraient courtises par les surs encore bien places. Le rsultat de cette foire d'emp oigne affecterait le palais durant plusieurs sicles. n'en pas douter, la bataille serait pre. Penser ce qui nous attend me donne des sueurs froides, admit Verna. Mais le processus de slection doit tre rigoureux, pour que la plus forte triomphe. Tout a prendra du temps, Warren. Des mois, peut-tre bien un an... Qui soutiendrez -vous, ma sur ? Moi ? Ne te laisse pas abuser par les rides ! Je suis une des plu s jeunes surs, et mon opinion n'aura aucune influence. mon avis, vous devriez vou s en mler quand mme. (Warren baissa la voix, bien qu'il n'y et personne autour d'eu x.) N'oubliez pas les six Surs de l'Obscurit qui se sont enfuies par la mer... Que l rapport avec l'identit de la nouvelle Dame Abbesse ? Qui nous assure que toutes les Surs de l'Obscurit sont parties ? Il peut en rester dix, vingt ou mme cent. Sur Verna, vous tes la seule que je ne souponnerais pas d'tre la solde de Celui Qui N' A Pas De Nom. Il vous revient d'empcher qu'une Sur de l'Obscurit dirige le palais. J e n'ai pas ce pouvoir, Warren. Mon opinion ne compte pas, et mes collgues pensent que toutes les Surs de l'Obscurit ont quitt les lieux. Vous ne partagez pas leur o ptimisme ? J'admets qu'il peut rester des Surs de l'Obscurit parmi nous. Mais c'est improbable, et il y a d'autres considrations importantes prendre en compte quand on... pargnez-moi le bla-bla que les Surs de la Lumire affectionnent tant Nous par lons d'un sujet important. Warren, n'oublie pas que tu es un tudiant face une sur confirme ! Je ne vous manque pas de respect... Richard m'a appris dfendre mes conv ictions quoi qu'il en cote. De plus, vous m'avez enlev le Rada'Han, et nous sommes quasiment du mme ge. Bref, nous pouvons parler en gaux. Tu restes un tudiant qui... ... en sait plus long que quiconque sur les prophties ! Dans ce domaine, ma sur, c'est vous l'tudiante. Je ne conteste pas votre supriorit sur certains sujets, comm e l'usage du Han, alors acceptez la mienne sur d'autres points ! Vous m'avez

enlev le collier parce qu'il vous semblait injuste de garder quelqu'un prisonnier . Je respecte votre savoir, et je sais quel bien vous avez fait, mais je ne suis plus sous la coupe des Surs de la Lumire. Ne comptez pas sur ma soumission... Un cou de taureau se cachait donc sous le Rada'Han..., soupira Verna. Qui l'aurait pari ? Tu as raison, Warren, je pense qu'il reste des adeptes du Gardien parmi no us. 51 Des adeptes? Vous ne pensez pas qu'aux surs, n'est-ce pas? Certains jeunes sorciers, selon vous... As-tu oubli Jedidiah ? coupa Verna. Non..., souffla Warr en, soudain un peu vert. Pourquoi aurait-il t le seul tratre ? S'il y en avait un, i l peut y en avoir d'autres. Sur Verna, qu'allons-nous faire ? Si une Sur de l'Obsc urit devient Dame Abbesse, ce sera un dsastre. Il faut empcher a ! Comment savoir si une candidate est vendue au Gardien ? Et de quelle manire la combattre? Ces femm es contrlent la Magie Soustractive. Pas nous... Mme si nous les dmasquons, nous ser ons impuissants. Cela reviendrait plonger la main dans un sac, les yeux ferms, po ur attraper une vipre par la queue. Je n'avais pas vu les choses sous cet angle... Ne dsespre pas ! Nous trouverons un moyen. Et le Crateur consentira peut-tre nous a ider. Nous devrions aller voir Richard et lui demander son soutien. Aprs tout, c' est lui qui a mis en droute les six Surs de l'Obscurit. Celles-l ne nous embteront pl us. Il leur a appris redouter le Crateur, et elles n'oublieront pas la leon. cause de lui, Annalina a t blesse. Elle a fini par prir, et Nathan aussi. La mort marche aux cts de cet homme. Mais ce n'est pas lui qui la dispense, objecta Warren. Richa rd est un sorcier de guerre. Combattre pour aider les gens est sa mission. S'il n'tait pas intervenu, la Dame Abbesse et Nathan auraient pri quand mme, et beaucoup d'autres innocents avec eux. L encore, tu as raison, admit Verna. (Elle posa une main sur le bras de Warren, et le serra trs fort.) Nous devons tous beaucoup Ric hard. Mais il y a un monde entre le chercher... et le trouver. Mes rides en sont un cruel tmoignage. (Verna lcha le bras de son compagnon.) Nous devons compter su r nous-mmes, Warren. Et avoir au plus vite une ide. Je sais par o commencer, ma sur. Dans les prophties, beaucoup de passages concernent le rgne de la future Dame Abb esse. Ils retournrent en ville, o les roulements de tambours continuaient. Un son grave et lancinant qui tapait vite sur les nerfs. Et qui tait conu pour a, supposa Verna. Les joueurs de tambours et leurs gardes taient arrivs trois jours avant la mort d'Annalina. En un clair, ils s'taient installs un peu partout Tanimura. Depuis , leur musique agressait jour et nuit les oreilles des citadins. Histoire de ne pas s'interrompre plus de quelques secondes, les joueurs se relayaient toutes le s huit heures. Les nerfs en pelote, les habitants se comportaient comme des assigs . A croire

qu'un dsastre se tapissait dans les ombres, attendant le moment idal pour frapper. Dans les rues o on n'entendait plus de rires ni de cris, un silence inhabituel n'taient les tambours - alourdissait encore l'atmosphre. A la priphrie de la ville, les misreux se terraient dans leurs abris de fortune. Autour des lavoirs et des feux de cuisson, des lieux de runion traditionnels, on n'apercevait pas me qui viv e. Debout sur le seuil de leur boutique, ou derrire leurs 52 tals, les commerants n e cachaient pas leur mauvaise humeur. Leurs rares clients achetaient le strict nc essaire, sans mme prendre le temps de marchander. Accrochs aux jupes de leur mre, l es enfants, pour une fois, n'essayaient pas de se dfiler en douce. Quant aux joue urs de ds ou de cartes, ils avaient dsert les porches et les terrasses des tavernes . Dans le lointain, la cloche du Palais des Prophtes sonnait le glas toutes les c inq minutes, rappelant aux citadins que la Dame Abbesse tait passe de vie trpas. De puis la veille, ce son sinistre ajoutait la nervosit gnrale... Les tambours, sans a ucun rapport avec la fin d'Annalina, annonaient l'arrive prochaine de l'empereur. Verna remarqua les regards troubls des passants qu'elle croisait. Compatissante, elle accorda la bndiction du Crateur aux malheureux qui approchrent d'elle, en qute d e consolation. Avant mon dpart, il y avait des rois, dit-elle Warren. L'Ordre Impr ial n'existait pas. Qui est son chef? Il se nomme Jagang. Voil une quinzaine d'an nes, ses troupes ont commenc annexer les royaumes. (Warren se massa pensivement le s tempes.) Je ne sortais pas souvent des catacombes, donc beaucoup de dtails m'cha ppent... Mais l'Ordre Imprial a trs vite domin l'Ancien Monde. Cela dit, Jagang n'a jamais t un problme, en tout cas Tanimura. Il ne s'occupe pas des affaires du pala is. En retour, il nous demande la mme neutralit. Que vient-il faire ici ? Je n'en s ais rien... Il veut peut-tre connatre cette partie de son empire. Aprs avoir bni une femme macie, Verna enjamba prudemment une ornire de chariot et reprit son chemin. J'aimerais qu'il arrive, pour que ces tambours cessent de nous casser les oreill es. Voil quatre jours que a dure. Il ne devrait plus tarder. Warren regarda autour de lui avant de murmurer : Les gardes du palais sont des soldats de l'Ordre Impr ial. L'empereur nous les prte gnreusement, car il n'autorise pas la prsence en ville d'autres militaires que les siens. J'ai parl un de ces hommes. Selon lui, si les tambours annoncent la venue de Jagang, a ne veut pas dire qu'il sera l bientt. Qua nd il est pass Breaston, la musique l'a prcd pendant six mois. Six mois de ce vac e ? C'est ce qui nous attend ? Peut-tre pas... Jagang peut arriver demain, ou l'a nne prochaine. Il ne daigne jamais prciser une date. Eh bien, s'il ne se presse pa s un peu, les Surs de la Lumire feront taire

ces tambours. Je n'y verrais pas d'inconvnient... Mais vexer Jagang ne semble pas judicieux. On dit qu'il a lev la plus importante arme de l'histoire. Y compris au moment de la grande guerre qui a spar l'Ancien Monde du Nouveau... Pourquoi aurait -il besoin d'une force pareille ? s'tonna Verna. Si tous les royaumes sont sous s a coupe, il n'a plus rien craindre. mon avis, ce sont des vantardises de soldats . 53 Les gardes prtendent avoir vu cette arme de leurs yeux. Des soldats d'un bout l'autre de l'horizon... Que ferons-nous quand Jagang et ses hordes dbouleront ic i ? Le Palais des Prophtes ne s'est jamais ml de politique. Et vous n'tes pas du gen re trembler devant les puissants. Nous servons le Crateur, pas l'empereur. Le pal ais sera encore debout longtemps aprs sa mort. Ils marchrent quelques instants en silence. Puis Warren se racla la gorge. Au dbut de ma formation, quand vous tiez en core une novice... Eh bien, j'avais un faible pour vous. Tu te fiches de moi ? P as du tout... (Warren s'empourpra.) J'adorais vos boucles brunes. Vous tiez plus intelligente que les autres, et tellement matresse de votre Han. A mes yeux, vous tiez la meilleure, et j'aurais voulu travailler avec vous. Pourquoi ne me l'as-t u pas demand ? Vous sembliez si assure, si confiante... Moi, je ne l'ai jamais t. Et Jedidiah vous fascinait ct de lui, je ne valais rien. Vous m'auriez ri au nez. S' avisant qu'elle se lissait coquettement les cheveux, la sur laissa retomber son b ras. Et je l'aurais peut-tre fait... Les jeunes gens sont si btes ! Une femme appr ocha, un enfant dans les bras. Verna s'arrta pour les bnir, n'couta pas les remerci ements de la malheureuse et reprit son chemin. Si tu partais une vingtaine d'anne s, pour tudier tes fameux livres, ton retour, nous aurions l'air d'avoir le mme ge. Alors, tu oserais me prendre la main, comme j'avais tant envie que tu le fasses , jadis. Warren ne rpondit pas, car quelqu'un, dans la foule, les appelait en ges ticulant. N'est-ce pas Kevin Andeilmere, un garde du palais ? dit Verna. Oui... J e me demande pourquoi il a l'air si troubl. Haletant, Andeilmere vita un petit garo n et s'immobilisa devant Verna. Ma sur, je vous cherche depuis un moment. On veut vous voir au palais. Sur-le-champ ! Qui me demande ? Et pourquoi ? Les Surs de l a Lumire vous rclament. Sur Leoma m'a tir par l'oreille et ordonn de vous ramener. Si je ne me dpchais pas, a-t-elle ajout, je regretterais d'tre venu au monde. Il doit y avoir un problme... De quel genre ?

J'ai demande, mais elle m'a foudroy du regard, vous savez, ce truc que font les su rs quand elles n'ont aucune envie de rpondre. On devrait y aller... Sinon, elles t'corcheront vif et utiliseront ta peau pour se faire un tendard. Le jeune soldat plit comme s'il prenait Verna au mot.

Chapitre 6 Sur le pont de pierre qui traversait le fleuve Kern pour rallier l'le Kollet, o se dressait le Palais des Prophtes, les surs Philippa, Dulcinia et Maren se tenaient paule contre paule, ramasses sur elles-mmes comme des faucons qui observent l'appro che d'une bande de rongeurs. Les poings sur les hanches, elles semblaient au moi ns aussi froces que les terribles oiseaux de proie. Verna et Warren s'engagrent su r le pont. Soulag d'avoir accompli sa mission, le soldat Andeilmere s'clipsa sans demander son reste. Dulcinia, une sur aux cheveux gris, se pencha en avant quand Verna s'immobilisa devant elle. O tais-tu ? Tout le monde a attendu cause de toi. En fond sonore, les tambours continuaient leur travail de sape sur les nerfs de Verna, qui ft un effort pour les chasser de son esprit. Je me promenais, histoire de rflchir tranquillement l'avenir du palais et l'uvre du Crateur. Dsole, mais je n ensais pas que la foire d'empoigne commencerait alors que les cendres d'Annalina ne sont pas encore froides. Ne le prends pas sur ce ton avec nous, Verna, ou tu auras tt fait de redevenir une novice ! Dsormais, tu vis de nouveau au palais. Re specte les rgles et montre tes suprieures la dfrence qui leur est due. Dulcinia se r edressa, comme si elle rtractait ses griffes, prsent qu'elle avait dlivr son message . l'vidence, elle estimait que le dbat tait clos. Sur Maren, une montagne de graisse la langue de vipre, sourit de satisfaction. Ses pommettes prominentes et ses mchoi res troites lui donnant un air exotique, Philippa, une des plus grandes surs du pa lais, riva ses yeux noirs rprobateurs sur Verna. Mes suprieures ? Sous le regard d u Crateur, nous sommes toutes gales. gales? rpta Maren, agace. Voil un concept intr t... Si nous convoquions une assemble gnrale pour valuer ton comportement, tu verrai s quel point tu es gale ! Ensuite, tu serais de nouveau affecte aux corves, avec me s novices. Et cette fois, Richard ne serait pas l pour te sauver la mise. 55 Vrai ment, sur Maren ? Vous voyez donc les choses ainsi... (Warren vint se placer derr ire Verna.) Corrigez-moi si je me trompe, mais il me semble que c'est vous qui m' avez sauv la mise . En priant le Crateur, vous aviez dcouvert, parat-il, que je Le se rvirais mieux si on me rendait mon titre de sur. Et voil que ce serait l'uvre de Ri chard ? Aurais-je manqu quelque chose ? Tu oses mettre en doute ma parole ? (Mare n serra les poings s'en faire

blanchir les phalanges.) Je punissais des novices insolentes deux cents ans avan t ta naissance ! Comment te permets-tu... Ma sur, coupa Verna, vous avez racont deu x versions du mme vnement. Les deux ne pouvant pas tre vraies, il y en a automatique ment une fausse. Et vous voil prise en flagrant dlit de mensonge ! Avouez que c'es t tonnant, pour une personne charge de l'ducation des novices. Et pour une Sur de la Lumire, qui devrait dtester le mensonge... encore plus que l'irrvrence. Quelle puni tion ma suprieure , et celle de tant de jeunes esprits, s'infligera-t-elle pour se racheter ? Eh bien, voil au moins quelqu'un qui n'a pas froid aux yeux, lcha Dulc inia. A ta place, sur Verna, j'oublierais sur-le-champ mon intention de m'aligner dans la comptition qui se prpare. Sinon, quand sur Leoma en aura fini avec toi, il ne restera pas assez de tes os pour qu'elle se fasse un cure-dent avec ! Ainsi, vous allez soutenir Leoma, susurra Verna. Ou tentez-vous, en ralit, de monter un coup tordu pour l'liminer de la comptition et vous laisser le champ libre? a suffit ! coupa Philippa avec une calme autorit. Nous avons des affaires urgentes rgler. Finissons-en avec ces enfantillages et occupons-nous de dsigner une nouvelle Dame Abbesse. Qui prtend que ce sont des enfantillages ? lcha Verna, les poings sur le s hanches. Philippa se tourna gracieusement vers le palais, sa robe jaune, aussi simple qu'lgante, lui faisant une trane. Suis-nous, Verna. Tu nous as assez retarde s comme a. A prsent, nous allons pouvoir passer aux choses srieuses. Quant ton inso lence, nous nous en occuperons plus tard... Les deux autres surs suivirent leur c ompagne. Aprs un change de regards perplexes, Verna et Warren leur embotrent le pas. Sur Verna, souffla Warren, vous russiriez gcher la bonne humeur d'une journe ensole ille ! La vie tait si paisible, ici, depuis vingt ans, que j'ai oubli les dgts que pe ut faire votre langue de vipre. Pourquoi ces provocations gratuites ? Vous aimez fiche le bazar partout ? (Verna le foudroyant du regard, il prfra changer de sujet .) Que font-elles ensembles, ces trois-l ? Elles devraient s'affronter ouvertemen t... Verna jeta un coup d'il aux surs, s'assurant qu'elles taient trop loin pour en tendre. Pour planter un couteau entre les omoplates d'un adversaire, il faut d'ab ord s'approcher de lui... 56 Dans le palais, les trois surs s'arrtrent abruptement devant les portes en noyer de la grande salle d'apparat. Surpris, Verna et Warre n faillirent les percuter. Comme ses compagnes, Philippa se retourna. Puis elle plaqua un index sur la poitrine du futur sorcier. Lui agitant l'autre devant le nez, elle lcha : Tout a ne te regarde pas... Et quand nous aurons choisi une nouve lle Dame Abbesse, tu recevras un nouveau Rada'Han - ou tu partiras tout jamais ! Pas

question d'accueillir des garons sans les contrler comme il faut... Verna glissa d iscrtement une main dans le dos de Warren pour l'empcher de s'en aller. Je lui ai e nlev son collier en usant de mon autorit de Sur de la Lumire. Cet acte a bnfici notr ommunaut et au palais. Nous ne reviendrons pas dessus. Nous en dbattrons plus tard , dit Philippa. Ce n'est pas le moment... Bien parl ! approuva Dulcinia. Nous avo ns beaucoup mieux faire. Suis-nous, Verna, conclut Philippa. L'air perdu et la tt e rentre dans les paules, Warren regarda les trois surs utiliser leur Han pour ouvr ir les portes. Ds qu'elles firent mine de franchir le seuil, Verna bondit pour en trer leurs cts, pas derrire elles, comme un petit chien docile. Dulcinia grogna de mcontentement, Maren fit son regard qui tue - tant redout des novices - mais ne pr otesta pas, et Philippa se fendit d'un petit sourire approbateur. Ainsi, tout tmo in de la scne aurait le sentiment qu'elle avait ordonn Verna de marcher son niveau . Dans le dambulatoire de la grande salle, sur Leoma attendait entre deux colonnes blanches ornes de lettres capitales en or. Environ de la taille de Verna, sa cri nire de cheveux blancs raides noue par un unique ruban dor, elle portait une longue robe marron d'une frappante simplicit. Au-del de la colonnade, sous un immense dme dont les vitraux composaient une impressionnante fresque - le Crateur, entour de ses servantes -, deux tages de balcons aux balustrades sculptes faisaient le tour de la pice circulaire. Des surs et des novices s'y pressaient, le regard riv sur le s femmes debout au niveau du sol. Toutes taient des doyennes parvenues au sommet de la hirarchie de leur ordre. Au centre de la pice, l'aplomb de l'image scintilla nte du Crateur, un petit pidestal blanc brillait faiblement sous une lumire qui sem blait venir de nulle part. Les Surs de la Lumire avaient form un cercle, aussi loin que possible du pidestal. Une sage prcaution, pensa Verna, si sa lueur tait bien c e qu'elle pensait. Un petit objet, impossible identifier, reposait au sommet du pidestal... Je suis ravie que tu nous aies rejointes, ma sur, dit Leoma. C'est ce q ue je crois ? demanda sans dtour Vema. Un sourire creusa davantage les multiples rides de la vieille Leoma. Si tu fais allusion une Toile de Lumire, c'est de a qu' il s'agit. A mon avis, moins de la moiti d'entre nous ont le pouvoir - et le tale nt - d'en invoquer une. Impressionnant, non ? Je n'ai jamais vu ce pidestal ici. q uoi sert-il ? Et qu'y a-t-il dessus ? Il tait l quand nous sommes revenues des funr ailles, rpondit Philippa, sa superbe soudain envole. Il nous attendait. 57 Et l'ob jet pos dessus ? insistai Verna. C'est la bague de la Dame Abbesse, dit Leoma. Ce lle qui symbolise sa chaire. La bague de la Dame Abbesse ? Au nom de la Cration, pourquoi est-elle l ? Une bonne question..., souffla Philippa. Verna crut voir un e lueur d'inquitude dans ses yeux noirs.

Ne faudrait-il pas l'enlever del? avana-t-elle. Approche du pidestal et essaye, lui conseilla Dulcinia. (Puis elle souffla :) Tu m'en diras des nouvelles, petite.. . Nous ne savons rien, dclara leoma. notre retour, le bijou et son pidestal taient l. Malgr nos efforts, il fut impossible d'en approcher. Face un bouclier si spcial, nous avons jug sage de ne pas aller plus loin avant de savoir si l'une d'entre n ous peut le traverser. Toutes les surs ont tent leur chance et chou. A part toi, Ver na. Que se passe-t-il quand on tente d'approcher ? Du lama et Maren dtournrent les yeux, gnes. Ce n'est pas plaisant du tout, rpondit Philippa en soutenant le regard de Verna. Cette rponse n'tonna pas la sur. La surprise tait plutt qu'il n'y ait pas eu de blesses. Activer une Toile de Lumire un endroit o des innocents risquent de l a percuter... Pour moi, c'est un comportement criminel, mes surs. Tu vas trop vit e en besogne, dit Leoma. N'oublie pas dans quel endroit nous sommes ! L'quipe d'e ntretien a dcouvert le pidestal - sans l'approcher, par bonheur. Depuis, toutes le s surs avaient en vain tent leur chance. Car rcuprer la bague, dans ces circonstance s, aurait t un net avantage l'ore de la lutte pour le pouvoir qui s'annonait Sur Leo a, avez-vous essay d'unir vos Han, pour vider le bouclier de sa puissance? Non. D 'abord, chacune d'entre nous doit tenter sa chance, au cas o la Toile de Lumire se rait destine une sur en particulier. Je ne vois pas trs bien quel objectif a viserai t. Mais si cette hypothse s'avrait, ce que tu suggres risquerait de dtruire le bijou protg par le bouclier. Tu seras la dernire passer, Verna. Nous avons mme fait venir sur Simona... Elle va mieux? Leoma leva les yeux vers limage du Crateur. Elle ent end toujours des voix. La nuit dernire, pendant que nous assistions aux funrailles , elle a de nouveau eu ces tranges rves. - Verna, intervint Dulcinia, approche-toi du pidestal Quand tu auras chou, nous passerons la suite... Elle foudroya Leoma et Philippa du regard, leur indiquant que l'heure n'tait plus aux bavardages. Comme son habitude, Philippa ne broncha pas et ne daigna pas mettre un commentaire. Le oma fit la moue et Maren jeta un coup d'il impatient au pidestal, o les attendait l 'objet de tous leurs dsirs. 58 Verna, ma chre, rapporte-nous la bague, si tu en es capable. Si tu choues, comme le pense Dulcinia, nous unirons nos Han pour neutra liser le bouclier. Allez, mon enfant, ne perdons plus de temps.

Pour une fois, Verna dcida de ne pas faire d'esclandre. Une autre sur n'avait aucu ne raison, et pas davantage le droit, de l'appeler mon enfant . Et il ne faudrait pas que a se reproduise trop souvent. Mais Leoma, son ge, pouvait se permettre ce genre de privauts. petite dose, toutefois... Levant les yeux, Verna vit ses amie s - Amelia, Phoebe et Janet - lui sourire pour l'encourager. Mchoires serres, elle avana d'un pas dcid. Que faisait la bague de la Dame Abbesse sous une Toile de Lum ire, le bouclier le plus dangereux qui fut ? Quelque chose clochait... Et s'il s' agissait d'un pige tendu par une Sur de l'Obscurit ? Verna en sachant trop long, un e Toile de Lumire conue pour la tuer aurait t la solution idale. Elle ralentit un peu . Si son intuition tait bonne, elle risquait d'tre carbonise d'une seconde l'autre. Quand elle atteignit la lisire de la Toile, Verna vit briller l'anneau d'or de l a bague. Prte vivre - au minimum - une exprience dplaisante, elle avana encore... et se sentit enveloppe par une douce chaleur. Qui se transformerait bientt en fourna ise ? Non... Elle continua d'avancer, et rien ne se passa. De petits cris, dans l'assistance, lui apprirent que personne n'tait all aussi loin qu'elle. Hlas, a ne g arantissait pas qu'elle atteindrait vivante le pidestal... Et pourtant, comme dan s un rve, il fut bientt devant elle, si violemment illumin que le reste de la pice e n disparaissait. La bague reposait sur une feuille de parchemin plie et scelle la cire - avec le sceau du bijou, bien entendu. Quelques lignes traces d'une criture lg ante attirrent l'attention de Verna. cartant la bague du bout d'un index, elle se pencha pour les lire. Si tu veux sortir vivante de cette Toile, passe la bague l' annulaire de ta main gauche, embrasse-la, puis brise le sceau et lis le texte qu e j'ai rdig. Dame Abbesse Annalina Aldurren Verna contempla ces quelques mots, qui semblrent attendre qu'elle se dcide. C'tait bien l'criture d'Annalina, mais cela ne prouvait rien. S'il s'agissait d'un faux fabriqu par une Sur de l'Obscurit, suivre ces instructions pouvait la tuer. Sinon, y dsobir lui coterait la vie. Elle rflchit un moment, cherchant une troisime solution. Rien ne lui vint. Quand elle prit la bague, des cris de surprise retentirent dans la salle. Orn d'un motif solaire, le bijou, patin par l'ge, tait chaud au toucher, comme s'il brlait d'un feu intrieur. l 'vidence, ce n'tait pas une contrefaon, et l'instinct de Verna lui confirmait ses o bservations. Elle relut le petit message. Si tu veux sortir vivante de cette Toi le, passe la bague l'annulaire de ta main gauche, embrasse-la, puis brise le sce au et lis le texte que j'ai rdig. 59 Dame Abbesse Annal nia Aldurren Verna mit la bague son annulaire gauche et l'embrassa en rcitant une prire

silencieuse au Crateur, pour qu'il la guide et lui donne de la force. Aussitt, un rayon de lumire jaillit du plafond, l'enveloppant et la faisant cligner des yeux. Autour d'elle, l'air sembla bourdonner. D'autres cris retentirent dans la salle que Verna ne voyait plus. Ds qu'elle eut pris le parchemin, le bourdonnement se fit plus fort. Au lieu de fuir a toutes jambes, comme elle en mourait d'envie, e lle brisa le sceau. La lumire qui jaillissait de l'image du Crateur, au-dessus d'e lle, devint aveuglante. Verna dplia le parchemin. Je dois lire ce texte, annona-t-e lle, sinon, je ne survivrai pas... Un grand silence suivit cette dclaration. Voil ce qu'il dit : Pour toutes celles qui sont prsentes, et celles qui ne le sont pas , voici mes dernires volonts. Drange par des cris de surprise, Verna marqua une cour te pause. Les temps sont difficiles, et le palais ne peut pas s'offrir le luxe d' une guerre de succession. Pour empcher a, j'utiliserai mes prrogatives de Dame Abbe sse, telles qu'elles figurent dans les textes canons du palais. La sur qui me rem placera se tient devant vous, la bague de sa charge passe l'annulaire gauche. Les Surs de la Lumire lui obiront en tout, comme elles m'obissaient. Le sort que j'ai j et sur le bijou fut tiss avec l'aide du Crateur. Si vous ne vous pliez pas ma volon t, ce sera vos risques et prils. Verna s'arrta le temps de reprendre son souffle. N ouvelle Dame Abbesse, tu as mission de dfendre le Palais des Prophtes et la cause qu'il incarne. Puisse la Lumire te protger et te guider pour l'ternit. crit de ma pro pre main, avant de quitter ce monde pour m'asseoir la droite du Crateur. Dame Abb esse Annalina Aldurren. Avec un roulement de tonnerre qui fit trembler le sol, l e rayon lumineux mourut en mme temps que la lueur de la Toile. Verna Sauventreen vit de nouveau les visages de ses collgues. La stupfaction passe, elles tombrent gen oux l'une aprs l'autre pour saluer leur nouvelle Dame Abbesse. C'est impossible.. ., murmura Verna. Comme un automate, elle se dirigea vers la sortie sans s'aperc evoir que lafeuille de parchemin avait gliss de ses doigts gourds. Plusieurs surs s'en approchrent lentement, la ramassrent et se la firent passer, avides de lire d e leurs propres yeux le testament d'Annalina Aldurren. Quatre surs se relevrent av ant que Verna ait atteint la porte. Maren, blanche comme un linge... Dulcinia, e mpourpre, les yeux carquills. Philippa, ouvertement consterne... ... Et Leoma, un so urire maternel sur les lvres. Vous aurez besoin de conseils et de suggestions, sur ... Dame Abbesse Verna Sauventreen. (La difficult qu'elle eut prononcer ces mots gcha son mritoire sourire.) Nous vous aiderons de toutes nos forces, sans cesse di sponibles pour rpondre vos appels. Car nous sommes nes pour servir. 60 - Merci..., rpondit distraitement Verna en sortant

Warren l'attendait dans le couloir. Ds qu'elle eut ferm les portes, il s'agenouill a devant elle. Dame Abbesse, je vous salue... (Il eut un sourire complice.) J'ai cout la porte, donc je sais tout. D'accord, mais ne m'appelle plus jamais comme a ! Pourquoi ? C'est votre titre, prsent. Verna se dtourna et partit grandes enjambes , ravie de constater que son cerveau fonctionnait de nouveau. Suis-moi ! lana-t-e lle Warren. O a? Tu verras bien... Ils sortirent du palais, Verna refusant toujour s d'en dire davantage. Devant l'difice, les novices et les jeunes hommes, informs par une sonnerie de cloches de la nomination de la nouvelle Dame Abbesse, reconn urent la bague et s'inclinrent. Verna ne leur accorda pas un regard, et ignora au ssi les gardes qui la salurent quand elle traversa le pont, Warren ses cts. Sur l'a utre rive, elle descendit jusqu' la berge et remonta le sentier qui serpentait en tre les joncs. Warren devant acclrer le pas pour ne pas la perdre de vue, elle pas sa devant les docks dserts - cette heure, les pcheurs sillonnaient dj le fleuve Kern - et ne s'arrta pas avant d'avoir atteint une petite crique o l'eau bouillonnait. Les poings sur les hanches, Verna riva son regard sur le fleuve. Si cette vieil le folle n'tait pas morte, je jure que je l'tranglerais de mes propres mains ! De qui parlez-vous ? demanda Warren. De la Dame Abbesse ! Si elle n'tait pas assise la droite du Crateur, elle verrait de quel bois je me chauffe ! Un spectacle que je ne voudrais pas manquer, Dame Abbesse. Ne m'appelle pas comme a, t'ai-je dit ! C'est pourtant votre titre... Verna prit le futur sorcier par les paules. Warren , il faut que tu me sortes de l ! Pourquoi ? Tout a est merveilleux, et... Je refus e cette nomination ! Tu connais les livres, dans les catacombes, et tu as tudi les lois du palais. Il doit y avoir un moyen de me sortir de ce ptrin ! Trouve une i de pour empcher a ! Comment empcher ce qui est dj fait ? De toute faon, il ne pouvai ien arriver de mieux. A propos, pourquoi m'avez-vous amen ici ? Rflchis, fit Verna en lchant son ami. Pense la mort d'Annalina... Elle a t tue par Ulicia, une des Surs e l'Obscurit. C'est normal, puisqu'elle les combattait. Je t'ai dit de rflchir, bon sang ! On l'a assassine parce qu'elle m'a dit un jour, dans son bureau, qu'il y a vait des Surs de l'Obscurit au palais. Ulicia, une de 61 ses assistantes, a tout e ntendu. La pice tait protge par un bouclier, mais j'ignorais,

l'poque, que nos ennemies contrlaient la Magie Soustractive. Ulicia nous a espionne s malgr le bouclier, et elle a dcid d'liminer Annalina. Ici, nous verrions toute per sonne assez prs pour nous entendre. Et le bruit de l'eau couvre celui de nos voix . Je comprends... Mais l'eau porte aussi les sons trs loin, Dame Abbesse ! Arrte de m'appeler comme a, bon sang ! Avec les tambours, l'eau sera un atout de plus, si nous parlons doucement Au palais, ce sujet devra tre tabou. Pour l'voquer, il faud ra sortir et dnicher des coins comme celui-l. Bon, prsent, coute-moi ; tu dois trouv er un moyen de me tirer de l ! Allez-vous arrter de rpter cette nerie ! Vous tes plus qualifie pour ce poste que les autres surs. En plus de l'exprience, la Dame Abbesse doit tre dote d'un pouvoir exceptionnel. Et alors ? Dans les catacombes, j'ai accs tout. Y compris aux rapports. Quand vous avez captur Richard, les deux autres sur s sont mortes en vous transmettant leur Han. Vous avez donc trois fois plus de p ouvoir que vos compagnes. Ce n'est pas une condition suffisante, Warren... J'ai consult les textes, bien entendu... Vous remplissez toutes les conditions, ma sur. Cette nomination devrait vous soulager. Les choses ne pouvaient pas mieux tourn er. Aurais-tu perdu ton cerveau en mme temps que le Rada'Han ? Pourquoi devrais-j e me rjouir d'tre bombarde Dame Abbesse ? Parce que nous pourrons dbusquer les Surs d e l'Obscurit. Et les craser, grce l'autorit que vous confrera ce poste. Une situation idale ! Il n'y a rien d'idal l-dedans ! explosa Verna en levant les bras au ciel. Le manteau du pouvoir entrave autant les mouvements que le collier dont tu fus s i content de te dbarrasser. Que voulez-vous dire ? La Dame Abbesse est prisonnire de son autorit. As-tu souvent crois Annalina ? Non, bien sr ! Parce qu'elle tait con fine dans son bureau, o elle supervisait l'administration du palais. Elle devait s 'occuper d'un millier de choses, rpondre des centaines de questions, surveiller l 'volution des surs, des novices et des futurs sorciers. Sans parler de ses ennuis avec Nathan ! Cet homme tait une calamit. Il fallait le tenir constamment l'il. Anna lina n'aurait pas pu rendre une visite surprise une sur, ou un jeune garon. Les ma lheureux auraient paniqu, se demandant ce qu'ils avaient fait de mal. Et qui tes avait dnoncs. Le moindre mot de la Dame Abbesse passe pour un discours lourd de se ns. Le pire, c'est qu'elle n'y peut rien. Dans sa position, il est impossible de se comporter normalement face aux autres. Ds qu'elle sort de ses quartiers, on l 'accable d'un crmonial pompeux. S'il lui prend l'envie de dner avec les surs, toutes les conversations s'arrtent. Muettes comme des carpes, les convives prient pour qu'elle ne les regarde pas, et, surtout, qu'elle ne les invite pas sa table. 62

Je n'avais pas vu les choses sous cet angle... Si tes soupons sur les Surs de l'Obs curit sont exacts - je n'ai pas dit que c'tait le cas ! - exercer le pouvoir m'empc hera de les dmasquer. a n'a pas gn Annalina... Tu veux connatre le fond de ma pense Si elle n'avait pas t Dame Abbesse, elle aurait dcouvert le complot bien plus tt, qu and il tait possible de l'touffer dans l'uf. Les Surs de l'Obscurit n'auraient pas as sassin nos garons pour leur voler leur Han. Moins puissantes, elles auraient t facil es vaincre. Annalina a agi trop tard, et a lui a cot la vie. Sachant que vous n'tes pas dupe, vos ennemies se trahiront peut-tre... C'est un grand avantage. S'il res te des Surs de l'Obscurit au palais, elles savent que j'ai contribu la chute de leu rs six compagnes. Ma nomination les rjouira, parce qu'elle me lie les mains. Elle vous donnera aussi des possibilits que vous n'auriez pas sinon... Verna leva de nouveau les bras au ciel. C'est faux ! Je serai pige, et les fidles du Gardien auro nt les coudes franches. Warren, cherche dans les livres un moyen de me sortir de ce ptrin ! Dame Abbesse... Cesse de m'appeler comme a, te dis-je ! C'est votre tit re, et je ne saurais vous en priver... Annalina demandait ses amis de l'appeler Anna. Je t'ordonne d'utiliser mon prnom pour t'adresser moi ! Warren rflchit quelqu es instants. Nous sommes amis, c'est vrai... Warren, nous sommes beaucoup plus q ue cela ! Tu es la seule personne de confiance qu'il me reste. Et si tu voulais bien me tutoyer, a me comblerait d'aise. Ce sera donc Verna ... Eh bien, Verna, vo us.., tu... as raison, je connais trs bien les textes. Tu remplis toutes les cond itions, et ta jeunesse n'est pas un obstacle. La tradition en sera un peu corne, m ais on ne trouve aucune prescription au sujet de l'ge dans les grimoires. De plus , tu dtiens trois Han, et aucune Sur de la Lumire ne peut prtendre tre ton gale. C'est capital, car le pouvoir, en termes de magie, est une condition essentielle... W arren, gmit Verna, trouve une astuce ! Il n'y en a pas ! Les textes sont clairs, et une loi interdit la Dame Abbesse de dmissionner. Seule la mort la libre de sa c harge. part la rsurrection d'Annalina, en supposant qu'elle rclame son poste, tu n 'as pas de porte de sortie. Verna comprit enfin qu'elle tait pige. Depuis toujours, cette femme m'empoisonne la vie ! Mme en cendres, elle continue de me manipuler. Si je pouvais lui tordre le cou... Verna, dit Warren, une main sur le bras de s on amie, voudrais-tu qu'une Sur de l'Obscurit dirige le palais ? Bien sr que non ! Anna l'aurait-elle dsir ? 63

Non, mais je ne vois pas... Tu me fais confiance, coupa Warren, alors coute-moi, et pense Anna. Elle aussi tait pige. Aux portes de la mort, elle a opt pour la meill eure solution possible : se fier l'unique personne dont elle tait sre. Vema plonge a son regard dans celui du futur sorcier. Puis elle s'assit sur un rocher et se prit la tte deux mains. Cher Crateur, soupira-t-elle, suis-je donc si goste ? Ttue mme une mule, parfois, dit Warren en prenant place ct de la Dame Abbesse. Mais jam ais goste... Elle devait se sentir si seule... Au moins, la fin, Nathan tait ses ct Aprs un long silence, Warren leva les yeux vers son amie. Verna, nous sommes dan s de sales draps, non ? Une montagne d'ennuis nous attend, envelopps dans un paqu et-cadeau avec une antique bague en or...

Chapitre 7 Richard billa s'en dcrocher les mchoires. Par rflexe, il se couvrit pudiquement la b ouche dune main. Sa nuit blanche l'avait d'autant plus puis qu'il manquait de somm eil depuis prs de deux semaines. En ajoutant le combat contre les mriswiths, il ta it vid au point que chaque enjambe lui cotait un effort. Les narines agresses par la puanteur des rues, puis caresses, deux pas plus loin, par d'agrables parfums, il avanait dans un labyrinthe d'avenues et d'troits passages, attentif raser les murs et ne pas trop se mler la foule. Suivre l'itinraire indique par matresse Sanderholt se rvlant compliqu, il tait peut-tre bien perdu... Pour un guide, ne jamais s'garer t it une affaire d'honneur. Grand expert de la fort, Richard estimait pardonnable d e ne pas trouver son chemin dans une aussi vaste cit. De toute faon, il n'exerait p lus sa profession et doutait d'y revenir un jour. Au moins, malgr les piges tendus par les btiments et les ruelles - une jungle trs particulire, mais aussi dangereus e que la vraie -, il n'avait pas perdu de vue la position du soleil, et le sud-e st, en ville comme la campagne, restait le sud-est. Utilisant comme points de re pre les plus hauts btiments - une mthode prouve, mme s'il l'avait jusque-l employe av des arbres - le Sourcier avanait vers sa destination sans trop se soucier des rue s qu'il empruntait ou non. La foule lui donnait le tournis ! Tous les trois pas, des colporteurs aux frusques limes beuglaient les mrites des pots de racines sches, des pigeons, des poissons ou des anguilles qu'ils vendaient la crie. Des marchand s de charbon de bois les bousculaient avec leur charrette, beuglant plus fort qu 'eux pour mieux faire connatre leur prix la livre - toujours fabuleusement comptit if. Vtus de couleurs vives, les matres fromagers ajoutaient la cacophonie... et la puanteur. Richard passa devant des boucheries o des carcasses de cochons, de mou tons et de cerfs, pendues des crochets, attiraient des escadrilles de mouches bo urdon-

nantes. A ct, des ngociants proposaient une multitude de variantes de sel, du plus petit grain au plus gros, indispensable pour la conservation de la viande. 65 le s boutiques s'alignaient avec une affligeante monotonie, talage infini de miches de pain, de tartes, de ptisseries, de volailles plumes, de sacs d'pices ou de grain , de tonneaux de vin ou de bire... D'autres objets, l'utilit moins vidente, retenai ent l'attention des badauds, enclins se lamenter sur leurs prix, comme si on ava it voulu les gorger sur-le-champ. Une trange sensation, au creux de son ventre, av ertit soudain Richard qu'il tait suivi. Sa fatigue oublie, il se retourna et tudia une multitude de visages, dont aucun ne lui tait familier. Histoire de ne pas se faire remarquer, il s'tait arrang pour que sa cape dissimule l'pe de Vrit. Les soldats d'harans qui grouillaient dans les rues s'taient laiss abuser, mme si certains le suivaient des yeux, alarms par des indices qu'ils ne parvenaient pas dfinir. Richa rd pressa le pas. La sensation tait si tnue, dans son ventre, qu'il se demanda si ses ennemis ventuels n'taient pas trop loin pour qu'il puisse les voir. De toute m anire, comment les aurait-il reconnus ? Chaque passant pouvait tre un ennemi... Pr udent, il leva les yeux vers les toits, mais ne distingua pas l'ami qui le suiva it bel et bien. Se reprant aux rayons du soleil, il en profita pour vrifier sa pos ition. Arrt au coin d'une rue, il regarda dfiler une interminable procession de bad auds, attentif tout dtail qui lui semblerait anormal. Personne ne lui accorda un regard, et il ne vit rien d'inquitant. Un gteau au miel, mon seigneur ? demanda so udain une petite voix. Se retournant, Richard dcouvrit une fillette affuble d'un m anteau deux fois trop grand pour elle. Debout derrire un tal branlant, elle devait avoir une dizaine d'annes. Un quoi ? s'tonna le Sourcier. La petite fille dsigna s on talage. Un gteau au miel, mon seigneur... C'est ma grand-mre qui les fait. Ils s ont dlicieux, et je les vends un sou la pice. Vous en prenez un ? Vous ne serez pa s du... Derrire l'enfant, une vieille femme replte enveloppe d'une couverture marron mite tait assise sur une planche pose mme la neige. Elle sourit au jeune homme, qui lui rpondit distraitement, car son pressentiment le travaillait toujours. Il sond a une dernire fois la rue, expira fond, lcha un nuage de bue, et plongea la main ga uche dans sa poche. Ayant trs peu mang pendant son voyage vers Aydindril - deux se maines de cheval ! - il avait en permanence un petit creux. Je ne suis pas un sei gneur, dit-il en sortant une pice d'argent de sa poche. De son sjour au Palais des Prophtes, il lui restait une confortable collection de pices d'or et d'argent. Ma is rien d'aussi drisoire qu'un sou, videmment... Quelqu'un qui porte une aussi bel le arme est srement un seigneur, fit la

petite en dsignant la garde de l'pe de Vrit. La vieille femme cessa de sourire et se leva lentement. Richard rabattt sa cape sur le riche fourreau et la garde de l'ar me. Puis il tendit la pice l'enfant, qui la regarda fixement. 66 -Je n'ai pas de quoi vous rendre la monnaie. En fait, je ne saurais mme pas calculer ce que je vo us dois. Mon seigneur, c'est la premire pice d'argent que je vois de ma vie. Je ne suis pas un seigneur, rpta le Sourcier. Mon nom est Richard, et je viens d'avoir u ne ide. Si tu gardais la pice en guise d'avance ? Comme a, chaque fois que je passe rai ici, tu me donneras un gteau, jusqu' puisement de mon crdit. Merci, mon sei... j e veux dire, Richard. L'enfant tendit la pice sa grand-mre, qui l'examina d'un il c ritique. Je n'en ai jamais vu de pareilles. Tu dois venir de loin, mon garon. La v ieille femme n'avait aucun moyen de dterminer la provenance de la pice, puisque l' Ancien et le Nouveau Monde taient spars depuis quelque trois mille ans. a, vous pouv ez le dire ! Mais l'argent reste l'argent... Vous l'avez prise, ou on vous l'a d onne, mon seigneur? demanda la femme, ses yeux bleus dlavs par le temps rivs dans ce ux du Sourcier. Pardon ? Je parle de votre pe, messire. Vous l'a-t-on remise, ou l' avez-vous prise quelqu'un ? Richard comprit enfin. En principe, le Sourcier deva it tre nomm par un sorcier. Zedd ayant fui les Contres du Milieu depuis longtemps, l'arme tait devenue un trophe pour ceux qui avaient les moyens de se l'offrir - ou assez de tripes pour la voler. Ces imposteurs avaient valu une rputation sulfure use l'pe de Vrit. Sans scrupule, ils utilisaient sa magie des fins gostes, se ficha des intentions de ceux qui lui avaient instill leur pouvoir. Depuis des dcennies, Richard tait le premier Sourcier de Vrit dsign par un sorcier. Conscient de la puissa nce de la magie, et des responsabilits qui en dcoulaient, il tait un authentique So urcier. Un membre du Premier Ordre me l'a remise, rpondit-il. La vieille femme re sserra les pans de la couverture sur son opulente poitrine. Un Sourcier, souffla -t-elle. Que les esprits soient bnis ! Un vritable Sourcier ! Dpasse par la conversa tion, la fillette jeta un dernier coup d'il la pice, niche dans la paume de sa gran d-mre, puis tendit Richard le plus gros gteau disponible. Il la remercia d'un sour ire. La vieille femme se pencha sur l'talage et baissa la voix : Tu es venu nous dbarrasser de la vermine ? Quelque chose comme a, oui... (Richard mordit dans le gt eau.) Tu ne m'as pas menti, ma chrie. C'est dlicieux. Je te l'avais dit ! Grand-mre fait les meilleurs gteaux au miel de la rue Stentor. La rue Stentor... Par hasard , il avait trouv la bonne artre. Juste aprs le march

de la rue Stentor , lui avait dit matresse Sanderholt. De quelle vermine parlez-vo us ? demanda-t-il la vieille femme. Mon fils et la mre de la petite nous ont aban donnes pour aller camper devant le palais et attendre la distribution d'or. Je le ur ai dit de travailler, au lieu de rver, mais ils m'ont traite de vieille folle. les en croire, on leur donnera bien plus 67 de pices qu'ils n'en gagneront en une vie de labeur. Et ils estiment juste de recevoir leur d. En quoi est-ce leur d ? demanda Richard. Au palais, quelqu'un a dit qu'il en allait ainsi beaucoup d'imbc iles l'ont cru, car a encourageait leur tendance naturelle la paresse. Mon fils a toujours eu les ctes en long... Les jeunes sont comme a. Ils attendent que tout l eur tombe rti dans la bouche, plutt que de subvenir leurs besoins. Ces idiots se b attent pour savoir qui sera le premier recevoir la manne. Les plus faibles y ont dj perdu la vie. Avec ces chimres, de moins en moins de gens travaillent, et les p rix ne cessent de monter. Aujourd'hui, nous avons du mal nous payer assez de pai n. Voil les rsultats de la cupidit ! Mon fils travaillait pour Chalmer, le boulange r. prsent, il ne fait plus rien, et la petite a le ventre creux. Heureusement, el le ne rechigne pas l'effort. Grce mes gteaux, nous survivons tant bien que mal. Je ne la laisserai pas traner dans la rue, comme tant de gamins, de nos jours... La vermine, Sourcier, ce sont ceux qui nous dpouillent, puis promettent de nous ren dre un dixime de leur butin, histoire que nous soyons perdus de reconnaissance. Ou i, ceux qui incitent les braves gens la paresse, afin de pouvoir les diriger com me un troupeau de moutons. Ceux qui nous volent notre libert et notre faon de vivr e ! Mme une vieille idiote comme moi le sait : les paresseux ne pensent pas par e ux-mmes, ils pensent eux-mmes. Les manipuler est un jeu d'enfant. Qui sait o va le monde, mon pauvre garon ? Quand la vieille femme se tut, Richard dsigna la pice d'a rgent, toujours niche dans la paume de son interlocutrice. Je vous serais trs recon naissant d'oublier, pour le moment, quoi ressemble mon pe. Bien entendu, mon seign eur. Pour toi, je ferais n'importe quoi. Que les esprits du bien te protgent ! Et quand tu craseras la vermine, donne-lui un coup de talon pour moi ! Richard cont inua un moment son chemin. Puis il s'assit sur un tonneau, prs de l'entre d'une ru elle, et mordit de nouveau dans son gteau. Si la ptisserie se rvla dlicieuse, il n'tai t pas d'humeur l'apprcier, et elle ne faisait rien pour dissiper l'angoisse qui l ui nouait l'estomac. Ce n'tait pas la mme sensation que lorsqu'il avait senti les mriswiths, constata-t-il. Plutt celle qu'il prouvait toujours quand on l'espionnai t. ces moments-l, sa nuque se hrissait et il avait des fourmis dans les bras... Il tudia les passants. Aucun ne semblait s'intresser lui. Aprs avoir lch le miel, sur s es doigts, il repartit et tenta de se frayer un chemin entre tes carrioles, les chariots et les citadins qui couraient en tous sens. Parfois,

l'exercice tait aussi prilleux que remonter une rivire contre-courant. Et le vacarm e ambiant - une cacophonie de cris, de grincements, de craquements et de rouleme nts indfinissables - lui tapait sur les nerfs. Habitu au silence de la fort, il sou ffrait d'entendre des centaines de voix brailler dans une mosaque de langues qu'i l ne comprenait pas. Sans parler des bruits de sabots, des crissements des axes des chariots, du chuintement de la neige pitine... 68 Compare aux normes cits qu'il a vait visites depuis son dpart de Terre d'Ouest, Hartland, la capitale, tait une pet ite ville provinciale o il faisait bon vivre. Richard se languissait de sa fort. K ahlan avait promis de venir un jour la dcouvrir avec lui. Il sourit en pensant au x merveilleux endroits qu'il lui montrerait : les vues panoramiques, les chutes d'eau vertigineuses, les cols de montagne qu'il tait seul connatre. Kahlan en sera it blouie, il n'en doutait pas une seconde. Et pour la premire fois, ils seraient totalement heureux ensemble, sans rien pour leur empoisonner la vie. Son sourire s'largit quand il pensa celui que sa bien-aime lui rservait exclusivement. Son sou rire spcial Richard , comme elle disait. La jeune femme lui manquait terriblement. S'il s'tait cout, il serait parti la rejoindre immdiatement. Mais d'abord, il avait des affaires rgler en Aydindril... Entendant crier, Richard leva les yeux et s'a perut que des cavaliers fonaient droit sur lui. Plong dans ses penses, il avait marc h sans regarder o il allait. Tu es aveugle ! cria le chef du dtachement. Quel crtin c ongnital se prcipite dans les jambes d'une colonne de cavaliers ! Richard regarda autour de lui. Les passants s'taient carts, faisant mine de n'avoir jamais eu l'int ention de traverser la rue - aujourd'hui ou jamais ! S'efforant d'agir comme si l es soldats n'existaient pas, ils tentaient de se rendre invisibles. Richard jeta un coup d'il l'officier qui venait de l'insulter. Un instant, il songea se rendr e lui aussi invisible - pour de bon ! - avant que quelqu'un ne soit bless. Mais i l se souvint de la Deuxime Leon du Sorcier : Les pires maux dcoulent des meilleures intentions. - Comme il avait pay pour le savoir, ds qu'on recourait la magie, les rsultats risquaient d'tre dsastreux. Le pouvoir, minemment dangereux, devait tre uti lis avec modration. Dans le cas prsent, de banales excuses seraient plus prudentes. .. et efficaces. Dsol, messire. J'avais la tte ailleurs. Veuillez me pardonner. Ric hard n'avait jamais vu des soldats de ce type. La colonne parfaitement aligne, le s chevaux ne bronchaient pas, supportant firement le poids de leurs cavaliers vtus d'armures rutilantes. Toutes les armes de ces hommes brillaient au soleil comme des diamants. Chacun portait une cape pourpre qui tombait impeccablement sur le s flancs de son talon blanc. On et dit un rgiment en attente d'inspection royale. L 'officier lcha la bride de son cheval d'une main et se pencha vers le Sourcier. ca rte-toi de notre chemin, abruti, ou les sabots de nos chevaux te rduiront en boui llie ! mon avis, ce ne sera pas une grande perte. Richard reconnut l'accent du m ilitaire. C'tait le mme que celui d'Adie, la

dame des ossements. Il ignorait de quel pays elle tait originaire, mais ce type ta it l'vidence un compatriote elle. Je me suis dj excus, fit le jeune homme en reculan d'un pas. J'ignorais que vous aviez un problme urgent rgler. Combattre le Gardien est toujours une urgence ! Je ne vous contredirai pas sur ce point, fit Richard en continuant reculer. Je suis sr qu'il se cache sous un porche, attendant que vo us veniez l' crabouiller . 69 Vous feriez mieux d'y aller, le devoir vous appelle ! les yeux noirs de l'officier lancrent des clairs. Essayant d'touffer son sourire, Richard se demanda s'il apprendrait un jour ne plus tre aussi caustique. Ce devai t tre cause de sa grande taille, se consola-t-il. Il n'avait jamais aim se battre. En vieillissant, il tait devenu la cible favorite des fiers--bras dsireux de s'aff irmer. Avant d'avoir reu l'pe de Vrit, et dcouvert grce elle que lcher la bonde s ait parfois indispensable, il s'tait aperu qu'un peu d'humour pouvait arrondir bie n des angles et dsarmer les brutes les plus belliqueuses. Confiant en sa force, i l avait lentement gliss de l'humour l'ironie mordante. Souvent, c'tait plus fort q ue lui, et sa langue bougeait plus vite qu'il rflchissait. Tu parles bien, l'ami, dit l'officier. Serais-tu inspir par le Gardien ? Je vous assure, mon seigneur, q ue nous combattons le mme ennemi. Les sbires du Gardien portent souvent l'arrogan ce comme un masque. Au moment o Richard se prparait battre en retraite, pour viter des ennuis inutiles, le militaire fit mine de sauter terre. Soudain, d'normes bat toirs s'abattirent sur les paules du Sourcier et le solevrent de terre. Coinc entre deux colosses, Richard se rsigna attendre la suite des vnements. Reprends ton chemi n, soldat d'oprette, dit le gant de droite au cavalier. Cette histoire ne te regar de pas. Richard essaya de tourner la tte pour voir qui le tenait ainsi. Du coin d e l'il, il aperut le cuir sombre typique de l'uniforme des D'Harans. Nous combatto ns dans le mme camp, mon frre, dit le cavalier, un pied dj hors de son peron. Cet ind ividu doit tre interrog, et une bonne leon d'humilit ne lui ferait pas de mal. Nous nous en chargerons, si tu... Du vent, je t'ai dit ! Richard voulut mettre un comm entaire de son cru. Aussitt, le bras droit incroyablement muscl du D'Haran de droi te jaillit de sous sa cape en laine marron fonc. Alors qu'une main se plaquait su r sa bouche, Richard aperut une bande de mtal hrisse de piques, juste au-dessus du c oude de son agresseur. Ces armes originales servaient ventrer un adversaire lors d'un corps corps. De surprise, le Sourcier faillit en avaler sa langue. Si la ma jorit des soldats d'harans taient grands, ces deux-l les dpassaient tous d'une bonne tte. Et il ne s'agissait pas de membres de l'arme rgulire. Richard avait vu des gai llards de ce genre, quips d'armes similaires. Darken Rahl, de son

vivant, ne se dplaait jamais sans deux gardes du corps ses basques. Les colosses m aintenaient sans effort le Sourcier. Pendant son voyage vers Aydindril, pour rej oindre Kahlan, il avait trs peu mang et dormi. Le combat contre les mriswiths avai t achev de l'puiser. Et le surplus d'nergie que l'angoisse lui fournissait ne suffi rait pas contre ces deux montagnes de muscles. L'officier leva l'autre jambe pou r mettre pied terre. Ce prisonnier est nous, dit-il. Nous l'interrogerons, et s'i l est au service du Gardien, il passera aux aveux. 70 Le D'Haran de gauche inter vint pour la premire fois. Descends de ton cheval, l'ami, et je te couperai la tte pour jouer au ballon avec. Nous traquons ce type depuis longtemps, et c'est not re proie. Quand nous en aurons fini avec lui, tu pourras interroger son cadavre, si a t'amuse. S'interrompant au milieu de son mouvement, le cavalier regarda les deux colosses. Comme je te l'ai dit, mon frre, nous sommes dans le mme camp. Pour quoi nous affronter alors que nous combattons les sides du Gardien ? Si tu as des objections, dgaine ton pe. Sinon, fous le camp ! Les cavaliers - prs de deux cents - tudirent impassiblement les deux D'Harans, Considrant le rapport de force, pourqu oi auraient-ils hsit? moins que... La ville grouillait de soldats d'harans qui ris quaient de dbouler pour prter main-forte leurs compatriotes. L'officier ne parut p as s'inquiter de cette possibilit. Vous n'tes que deux, mon frre. Les statistiques n e sont pas bonnes. Le D'Haran de gauche tudia un moment la colonne de cavaliers. Puis il cracha sur le sol, au pied du cheval de son interlocuteur. Tu as raison, soldat d'oprette ! Mon ami Egan ne se mlera pas du combat, pour galiser les chance s pendant que je m'occuperai de toi et de tes clowns emplums. Mais rflchis bien, mo n frre, parce que tu seras le premier crever, si tes bottes touchent le sol. L'of ficier valua du regard ses deux adversaires. Jurant dans sa barbe, il se laissa r etomber sur sa selle. Nous avons une mission importante remplir. Ce crtin nous fe rait perdre du temps. Gardez-le, si vous y tenez tellement ! Sur un geste de son chef, la colonne se lana au galop, manquant renverser Richard et ses ravisseurs. Alors qu'ils le portaient comme un vulgaire sac de patates, le Sourcier tenta d e poser la main sur la garde de son pe. N'y parvenant pas, il leva les yeux vers l es toits... et ne vit rien. Les citadins dtournrent le regard, anxieux de ne pas s 'impliquer dans une sale histoire. Tandis que les D'Harans tranaient Richard au m ilieu de la rue, les badauds s'cartrent, presss de retourner leurs occupations. Dan s le vacarme de la ville, les cris de rage du jeune homme taient aussi efficaces que des couinements de souris. Il ne parvint pas saisir son arme, ni planter ses talons dans la neige pour

ralentir les deux tueurs qui le conduisaient vers le lieu de son excution. A tout hasard, il se dbattit, esprant gagner assez de temps pour trouver une ide de gnie. Hlas, les D'Harans s'engagrent dans une alle obscure, entre une auberge et un autre btiment aux volets ferms. Devant eux, dans les ombres, quatre silhouettes emmitou fles dans des manteaux capuche attendaient leur victime...

Chapitre 8 Avec une douceur tonnante, les D'Harans posrent Richard sur le sol. Ds que ses pied s entrrent en contact avec les pavs, il laissa glisser sa main sur la garde de son pe. Ses deux ravisseurs cartrent les jambes, les mains dans le dos. L'attitude clas sique des soldats au repos. Les quatre silhouettes avancrent lentement vers leur proie. Jugeant que la fuite serait prfrable une bataille range, Richard ne dgaina pa s son pe. Plongeant sur le ct, il fit un roul-boule sur la neige, se releva souplemen t et se plaqua contre un mur. Le souffle coup par l'impact, il s'enveloppa dans s a cape, se concentra et disparut en un clin d'il. Se dfiler pendant qu'il tait invi sible serait un jeu d'enfant. Le temps de reprendre sa respiration, et il dtalera it sans demander son reste. Les quatre tueurs continurent d'avancer, leurs mantea ux s'ouvrant pour rvler des uniformes de cuir de la mme couleur que ceux des soldat s d'harans. Sur le ventre, ces femmes - reconnaissables certaines rondeurs carac tristiques - portaient un croissant et une toile jaunes. La vrit explosa dans l'espr it de Richard. Combien de fois avait-il appuy son visage, ruisselant de sang, con tre ces infmes symboles. Ptrifi, il ne dgaina pas son pe et ne songea mme plus respi . Des Mord-Sith ! Celle qui devait tre la chef abaissa sa capuche pour librer sa c hevelure blonde tresse en une unique natte. Ses yeux bleus sondrent le mur o Richar d se tapissait. Matre Rahl ? O tes-vous ? Cara ? C'est toi ? Alors qu'il relchait sa concentration pour redevenir visible, l'enfer se dchana. Toutes griffes dehors, G ratch atterrit devant les Mord-Sith. Les deux colosses dgainrent aussitt leurs pes. M algr des rflexes hors du commun, ils furent battus 73 d'un souffle par les femmes, qui brandirent instantanment leurs Agiels. En dpit de leur aspect inoffensif de s imples lanires de cuir rouge tress, ces armes pouvaient faire des ravages. Ayant t d ress par un de ces atroces objets, Richard tait bien

plac pour le savoir. Le Sourcier plongea sur le garn et le poussa contre le mur o ppos avant que ses six adversaires aient pu attaquer. Dcid mourir pour le dfendre, G ratch carta son ami. a suffit ! cria Richard Arrtez-vous tous ! Les six humains et le jeune monstre se ptrifirent. vrai dire, le Sourcier ignorait qui aurait remport le combat, et il ne tenait pas le dcouvrir. Saisissant l'occasion qui s'offrait l ui, le dos tourn au garn, il tendit une main pour arrter les hostilits. Gratch est mon ami, et il voulait me protger. Si vous ne bougez plus, il ne vous fera pas de mal. Le garn ceintura le Sourcier, le tira lui et le serra contre la peau rose translucide de son abdomen. Ravi, il mit un grognement affectueux - et pourtant t out ce qu'il y avait de dissuasif pour les six ennemis potentiels du Sourcier. M atre Rahl, dit Cara tandis que les deux colosses rengainaient leurs lames, nous s ommes galement ici pour vous protger. Richard baissa le bras. Tout va bien, Gratch . Je les connais... Tu as fait ce que je te demandais, et a mrite des flicitations. prsent, calme-toi. Le garn se fendit d'un ronronnement qui ft vibrer les murs, au tour d'eux. Richard estima que son ami avait toutes les raisons d'tre satisfait. Comme il le lui avait dit, Gratch l'avait suivi en volant de toit en toit et ne s'tait pas montr tant que tout se passait bien. Du travail parfait, puisque le jeu ne homme ne l'avait pas aperu jusqu' ce qu'il leur saute dessus. Cara, que fichestu ici ? La Mord-Sith toucha le bras de Richard, presque tonne de dcouvrir qu'il tai t en chair et en os. Aprs lui avoir tapot l'paule, elle sourit de toutes ses dents. Darken Rahl lui-mme ne parvenait pas se rendre invisible. Il commandait aux mons tres, comme vous, mais a... Je ne commande pas Gratch, il n'est pas un monstre, et je ne suis pas vraiment... Hum... Je rpte : Cara, que fais-tu ici ? Je vous protge, matre... Richard dsigna les deux hommes. Et eux ? Ils ont parl de me tuer. Les col osses ne bougrent pas plus que des chnes centenaires. Matre Rahl, dit l'un d'eux, n ous donnerions nos vies pour vous dfendre. Nous vous avions presque rattrap, expli qua Cara, quand ces cavaliers de fantaisie ont failli vous renverser. J'ai dit E gan et Ulic de vous rcuprer en douceur, pour que vous ne soyez pas bless. Si ces im bciles avaient compris que nous venions vous sauver, ils auraient tent de vous aba ttre. Nous ne voulions courir aucun risque. 74 Richard tudia les deux gardes du c orps aux cheveux blonds. Leurs uniformes de cuir, comme une seconde peau, sculpt aient harmonieusement leurs muscles

saillants. Sur la poitrine, graves dans le cuir, ils portaient la lettre R et deu x pes croises - le blason de la Maison Rahl. L'un des deux approuva du chef le disc ours de Cara. La Mord-Sith et ses collgues l'ayant aid vaincre Darken Rahl, deux sem aines plus tt, D'Hara, Richard ne vit pas de raison d'avoir des soupons. Quand il avait libr ces pauvres femmes de leur fardeau, le Sourcier ne s'tait pas dout qu'ell es dcideraient de devenir ses gardes du corps. Et il n'y avait pas eu moyen de le s faire changer d'avis. Une des Mord-Sith appela doucement Cara et dsigna l'entre de la ruelle. Les badauds ralentissaient quand ils passaient devant l'trange peti t groupe, et ils ouvraient des yeux ronds comme des billes. Egan et Ulic se campr ent face la rue, dissuadant les citadins de continuer ce mange. L'endroit n'est p as sr, dit Cara en prenant le bras de Richard, un peu audessus du coude. Suivez-n ous, matre Rahl. Sans attendre de rponse, elle tira le jeune homme au fond de la r uelle. Voyant que Gratch s'inquitait, le Sourcier lui fit signe que tout allait b ien. Cara souleva un volet et pria son matre de la prcder. Ils entrrent dans une pice o trois bougies brlaient sur une table couverte de poussire entoure de plusieurs ba ncs et d'un fauteuil. Dans un coin, Richard remarqua une impressionnante pile d'q uipements divers. Gratch plia ses ailes et russit passer - de justesse, toutefois . Il se campa prs du Sourcier et regarda calmement les Mord-Sith et les deux colo sses. Sachant qu'il tait l'ami de matre Rahl, ils ne s'inquitrent pas qu'un garn leu r tienne compagnie dans un petit espace clos. Cara, que fais-tu ici ? rpta Richard . La Mord-Sith plissa le front comme si elle le trouvait un peu obtus. Nous somm es venus vous protger, comme je l'ai dj dit. (La Mord-Sith s'autorisa un sourire ma licieux.) Apparemment, nous sommes arrives pic. Matre Rahl devrait se contenter d't re la magie qui s'oppose la magie, et nous laisser tre l'acier qui affronte l'aci er. (Elle dsigna ses trois compagnes.) Au Palais du Peuple, je n'avais pas eu le temps de faire les prsentations. Voil mes surs d'Agiel : Hally, Berdine et Raina. l a ple lumire des bougies, Richard dvisagea les trois Mord-Sith. Trs press quand il le s avait rencontres, il se souvenait uniquement de Cara, leur porteparole, qui il avait plaqu un couteau sur la gorge en attendant d'tre convaincu par ses propos. C omme sa chef, Hally tait blonde, grande, et elle avait de trs beaux yeux bleus. Be rdine aussi - mais sa chevelure tirait plus sur le chtain. Trs brune, Raina avait le regard perant caractristique des Mord-Sith. Face ces femmes, on prouvait toujour s le sentiment d'avoir l'me expose tous les vents... Les iris noirs de Raina accen tuaient cette impression. Richard ne baissa pourtant pas les yeux. Vous tiez avec les Mord-Sith qui m'ont aid traverser le Palais du Peuple en toute scurit ? (Les t rois femmes acquiescrent.) Alors, soyez assures de ma reconnaissance ternelle. O son t vos compagnes ? 75 -Au palais, rpondit Cara, au cas o vous y seriez revenu. Le gnr al en chef

Trimack a insist pour qu'Ulic et Egan nous accompagnent. Ils appartiennent votre garde personnelle, matre Rahl. Nous sommes partis une heure aprs vous, avec l'inte ntion de vous rattraper. Nous n'avons pas tran, et pourtant, vous avez pris un jou r d'avance sur nous. J'tais un peu press, ft Richard en ajustant son baudrier. Matre Rahl, aucun de vos exploits ne nous surprend, car vous tes capable de tout. Richa rd regarda autour de lui. Que faites-vous dans cette pice ? demanda-t-il. Cara re tira ses gants et les jeta sur la table. C'est notre quartier gnral, matre. Nous l' avons choisi parce qu'il est prs de celui de l'arme d'harane. On m'a dit qu'il tait dans un grand btiment, au-del du march. C'est exact, nous avons vrifi. J'y allais qu nd vous m'avez trouv. Vous avoir mes cts ne sera pas un dsavantage. (Richard desserr a le col de sa cape et se gratta la nuque.) Comment m'avez-vous repr dans une vill e aussi grande ? Si les deux hommes ne bronchrent pas, les quatre femmes froncrent les sourcils. Vous tes matre Rahl, rpondit simplement Cara. Et alors ? Le lien..., dit Berdine. (L'air perplexe de Richard la dconcerta.) Nous sommes lies matre Rahl . Je ne comprends pas ce que a veut dire... Et quel rapport avec ma question ? Les Mord-Sith se regardrent, dubitatives. Vous tes le seigneur Rahl, matre suprme de D' Hara. Et nous sommes des d'Haranes. C'est pourtant simple, non ? Richard se pass a une main dans les cheveux et soupira, exaspr. J'ai grandi en Terre d'Ouest, spar de D'Hara par deux frontires. Jusqu' leur disparition, j'ignorais tout de votre pays et de Darken Rahl. Y compris qu'il tait mon pre. (Les six D'Harans carquillrent les yeux.) Il a viol ma mre, qui ne m'en a jamais rien dit. Lui-mme a appris la vrit le jour de sa mort. Comprenez-vous, prsent ? Vos histoires de lien me dpassent. Les d eux hommes ne bronchrent toujours pas. Les yeux brillants, les Mord-Sith dvisagrent longuement Richard, sondant son me. Regrettaient-elles de lui avoir jur fidlit? Sou dain, il trouva trange d'avoir racont tant de choses intimes des gens qu'il ne con naissait pas. Je ne sais toujours pas comment vous m'avez trouv, dit-il. Alors que Berdine enlevait sa cape et la jetait sur la pile d'quipements, Cara posa une ma in sur l'paule du Sourcier et l'encouragea prendre le fauteuil. Au grincement qu' il produisit quand il obit, il redouta de finir les fesses par terre, mais il se trompait. Cara se tourna vers les deux colosses. 76

- Puisqu'il est encore plus fort chez vous, je propose que vous expliquiez matre Rahl ce qu'est le lien. Ulic, tu veux bien t'en charger ? Oui, mais par o commenc er ? Richard ne laissa pas Gara rpondre. J'ai des choses importantes faire, et le temps presse. L'essentiel suffira. Alors, ce lien ? Je vais vous rpter ce qu'on no us enseigne, annona Ulic. Richard fit signe au garde du corps de s'asseoir. Il dte stait devoir lever les yeux sur un orateur, surtout quand il s'agissait d'une mo ntagne de muscles. Jetant un coup d'il derrire lui, il vit que Gratch se lchait ave c enthousiasme - sans quitter les humains du regard. Richard lui fit un sourire rassurant. Le garn n'tait pas habitu tre entour d'hommes et de femmes, et il faudrai t qu'il s'y fasse, considrant les plans du Sourcier. Gratch sourit et pointa les oreilles pour mieux entendre. Mais que comprenait-il vraiment ? Richard aurait d onn cher pour le savoir. Il y a trs longtemps..., commena Ulic une fois assis. Comb ien de temps ? coupa Richard. En rflchissant, le garde du corps caressa distraitem ent la poigne du couteau gliss sa ceinture. Quand il parla, sa voix grave sembla a ssez puissante pour pouvoir souffler la flamme des bougies. C'tait au dbut de l'hi stoire de D'Hara... Il y a des millnaires de a... Et que s'est-il pass alors ? Le l ien est n cette poque. Le premier matre Rahl a ensorcel le peuple afin de le protger. De le dominer, tu veux dire ? lana Richard. Non... Il s'agissait d'un pacte... L a Maison Rahl serait la magie, et le peuple deviendrait l'acier. Une protection mutuelle, garantie par le lien... Un sorcier n'a pas besoin de l'acier pour se df endre. Sa magie lui suffit. L'uniforme d'Ulic craqua quand il posa un coude sur son genou. Vous contrlez la magie, matre, dit-il, soudain trs solennel. Vous protge-t -elle en toute circonstance ? Vous devez dormir de temps en temps, et vous n'ave z pas d'yeux derrire la tte pour voir qui menace de vous planter un couteau entre les omoplates. Face trop d'adversaires, il est impossible de jeter des sorts ass ez rapidement... Et les sorciers aussi meurent quand on leur coupe la gorge. Bre f, vous avez besoin de nous ! Admettons... prsent, quel est le rapport entre ce l ien et moi ? Le pacte magique unit les D'Harans au seigneur Rahl. Quand il meurt , le lien se transmet son hritier, s'il a le don. Alors, le pouvoir le relie son peuple. Tous les D'Harans le sentent. Ds la naissance, ils le comprennent d'insti nct. Grce au lien, ils reconnaissent matre Rahl, et ils captent sa prsence quand il est prs d'eux. Voil comment nous vous avons trouv. Ds que vous tes proximit, nous le sentons. Richard agrippa les accoudoirs du fauteuil et se pencha en avant. Doisje comprendre que tous les D'Harans me captent et savent o je suis ? Non... C'est plus compliqu que a... 77

Le front pliss par la concentration, Ulic glissa un doigt sous son col pour se gr atter l'paule. Avant tout, dit Berdine, volant au secours du pauvre garde du corp s, nous devons reconnatre le nouveau matre Rahl. Il ne s'agit pas seulement de l'i dentifier sur le plan physique, mais d'accepter solennellement son autorit. Quand je parle de solennit, ne pensez pas que j'voque un protocole ou une crmonie. Tout s e droule dans notre cur, o nous comprenons et accueillons le nouveau matre. Cela peu t aller contre nos dsirs profonds, comme ce fut le cas pour nous avec Darken Rahl . Pourtant, malgr nos rticences, nous avons d l'accepter et nous plier sa loi. En s omme, c'est une affaire de foi. Trs bien vu, dit Egan tandis que tous ses compatr iotes acquiesaient. Une fois que nous avons reconnu sa domination, et tant qu'il vit, nous sommes lis au matre Rahl en titre. Quand il meurt, le lien est transfr au nouveau seigneur. En tout cas, c'est cens fonctionner comme a. Cette fois, quelque chose est all de travers et Darken Rahl, ou son spectre, est rest en partie prsent dans ce monde. Le portail..., dit Richard en se redressant sur son fauteuil. Le s botes d'Orden sont un passage vers le royaume des morts. Elles taient dans le Ja rdin de la Vie, et l'une d'elles est reste ouverte. Il y a deux semaines, je suis retourn au Palais du Peuple pour la refermer et renvoyer jamais Darken Rahl dans le domaine maudit du Gardien. Aprs sa mort, au dbut de l'hiver, dit Ulic, quand v ous avez pris la parole devant le Palais du Peuple, beaucoup de D'Harans, parmi votre auditoire, ont cru que vous tiez le nouveau matre Rahl. Mais pas tous... Cer tains sont rests lis - et loyaux - Darken Rahl. C'est srement cause du portail dont vous avez parl. ma connaissance, ce n'tait jamais arriv... Plus tard, quand vous te s revenu pour vaincre l'esprit de votre pre, en usant de magie, vous avez aussi cr as les officiers rengats qui ne reconnaissaient pas votre autorit. En chassant de c e monde le spectre de Darken Rahl, vous avez bris l'emprise qu'il exerait encore s ur ces hommes, et convaincu tout le palais que vous tiez bien le nouveau matre Rah l. Dsormais, l-bas, tout le monde est li vous. Et c'est normal, dclara Raina. Vous t s un sorcier, matre Rahl. La magie qui s'oppose la magie... Les D'Harans, votre p euple, sont l'acier qui affronte l'acier. Richard regarda la Mord-Sith dans les yeux. Cette histoire de lien, de magie et d'acier me fait tourner la tte... Vous me traitez de sorcier, mais j'ignore en quoi a consiste. Et je suis incapable d'u tiliser la magie. Les quatre femmes se regardrent, souffles, puis clatrent d'un rire forc, comme si elles estimaient indispensable de se rjouir quand leur matre plaisa ntait. Ce n'est pas une blague, dit Richard. Je ne contrle pas du tout mon don. H ally tapota l'paule du jeune homme, puis elle dsigna Gratch. Les monstres vous obis sent, comme Darken Rahl. Nous ne pouvons pas les dompter, seigneur. Et vous comm uniquez avec ce garn ! a n'a rien voir... Je l'ai sauv quand il tait bb, puis lev que sa mre avait pri. Avec le temps, nous sommes devenus amis. Il n'y a rien de m agique

l-dedans. 78 - C'est ce que vous pensez, matre Rahl, dit Hally. Mais nous serions tous incapables d'apprivoiser un garn. Comme je l'ai dit... Vous tes devenu invis ible devant nos yeux, rappela Cara, qui n'avait plus aucune envie de rire. Prtend rez-vous que ce n'est pas grce la magie ? Non... Mais a ne marche pas comme vous l 'imaginez. Et ce serait une erreur de penser que... Seigneur Rahl, lcha Cara, pou r vous, a n'a rien de miraculeux, parce que vous avez le don. Notre point de vue est diffrent. Croyez-vous que nous pourrions aussi tre invisibles ? J'en doute... M ais a ne prouve rien, parce que les choses ne sont pas aussi simples que a. Raina riva sur le Sourcier le regard noir typique des Mord-Sith agaces d'entendre des dng ations absurdes. Bien qu'il ne fut plus prisonnier du Palais du Peuple, et qu'il st que ces femmes taient ses allies, le jeune homme en resta muet. Matre Rahl, dit Raina d'une voix douce qui rsonna pourtant dans toute la pice, au Palais du Peuple , vous avez combattu le fantme de Darken Rahl - un sorcier trs puissant venu du ro yaume des morts pour conqurir le monde des vivants. Feu matre Rahl n'avait aucune existence physique. C'tait un esprit anim par la magie. Pour terrasser un pareil dm on, il faut lui opposer un pouvoir quivalent Pendant la bataille, vous avez envoy des clairs magiques qui ont dtruit les chefs rebelles. Tous ceux qui n'taient pas dj lis vous le sont devenus ce jour-l. Et nous n'avions jamais vu un tel pouvoir dferl er sur le Palais du Peuple. C'tait incroyable! Raina se pencha sur le Sourcier, u ne passion trs inhabituelle pour une Mord-Sith faisant trembler sa voix. Il s'agi ssait de magie, seigneur Rahl ! Nous allions tre aspirs dans le royaume des morts, et vous nous avez sauvs. Comme le stipule notre pacte, votre magie s'est oppose l a magie. Vous tes le nouveau matre, et nous donnerions nos vies pour vous. Richard s'avisa qu'il serrait trs fort la garde de son pe, les lettres d'or du mot Vrit s'e fonant douloureusement dans sa chair. Au prix d'un violent effort, il russit dtourn er son regard de celui de Raina et fit face aux autres D'Harans. Tout a est vrai, mais bien moins simple que vous le croyez. Ne pensez surtout pas que j'ai agi ai nsi en sachant comment ! C'est arriv malgr moi ! Darken Rahl a tudi toute sa vie pou r devenir un brillant sorcier. Je suis un nophyte, et vous attendez trop de moi.. . C'est faux, dit Cara. Nous comprenons que vous devez en apprendre plus sur la magie. O serait le mal ? Approfondir ses connaissances est toujours une bonne cho se. Plus savant, vous nous protgerez mieux. a ne marche pas comme a... Quoi que l'o n sache, dit Cara, une main rassurante pose sur l'paule de

Richard, il reste toujours de nouvelles choses apprendre. L'omniscience n'existe pas. Et a n'a aucune importance : vous tes matre Rahl et nous devons vous servir. Si nous tions tous d'accord pour qu'il en soit autrement, a ne changerait rien. 79 Soudain, Richard prouva un grand calme qui le surprit lui-mme. Pourquoi s'acharne r convaincre ses compagnons qu'ils se trompaient ? Il avait besoin de leur aide, et leur loyaut lui serait prcieuse un jour o l'autre. Vous m'avez aid au Palais du Peuple, et probablement sauv la vie, tout l'heure. Mon seul souci est que vous ne me surestimiez pas, car je refuse de vous dcevoir. Soyez mes cts parce que vous ju gez ma cause juste. Pas en raison d'un lien magique qui vous rduit en esclavage ! Seigneur Rahl, dit Raina d'une voix hsitante que Richard ne lui avait pas encore entendue, nous tions lies Darken Rahl. Sans avoir le choix, comme aujourd'hui. Il nous a arraches nos familles, dresses et employes comme... Richard se leva et plaq ua un index sur les lvres de la Mord-Sith. Je sais tout a... Mais c'est fini. prsent , vous tes libres. Cara saisit le jeune homme par sa chemise et le tira vers elle . Ne comprenez-vous pas ? Mme si nous dtestions Darken Rahl, il fallait le servir cause du lien. Et c'tait bien de l'esclavage ! Que vous soyez omniscient ou non n ous indiffre. Le lien existe, et pour la premire fois de notre vie, ce n'est pas u n fardeau. Sans la magie, nous vous suivrions quand mme. a, c'est la libert ! Nous sommes ignorants en matire de magie, renchrit Hally, mais nous pouvons vous enseig ner devenir un bon matre Rahl. (Le sourire de la jeune femme fit briller son rega rd, rvlant l'tre humain cach derrire la Mord-Sith.) Former et duquer n'est-il pas le b ut d'une Mord-Sith ? (Le sourire s'vanouit.) La dure de votre voyage vers la conna issance n'importe pas ! Et ce n'est srement pas une raison pour vous abandonner e n chemin ! Nerveux, Richard se passa une main dans les cheveux. Les propos de se s compagnons le touchaient, mais leur dvotion aveugle le mettait mal l'aise. Acco mpagnez-moi si tel est votre dsir... Tant que vous garderez l'esprit que je ne su is pas un grand sorcier, tout ira bien. Si je matrise un peu la magie, par exempl e celle de mon arme, je nage ds qu'il s'agit d'utiliser mon don. Chaque fois que j'y ai recouru, c'tait l'aveuglette, et les esprits du bien m'ont systmatiquement aid. (Richard marqua une courte pause.) Denna est parmi eux, dsormais... Les quatr e femmes sourirent, chacune sa faon trs particulire. Denna, elles le savaient, avai t dress Richard avant qu'il la tue pour s'chapper du palais. En lui tant la vie, il l'avait libre de son lien avec Darken Rahl - et du monstre qu'elle tait devenue so n corps dfendant. Mme si l'esprit de Denna tait prsent en paix, le Sourcier n'oublie rait jamais le prix qu'il avait d payer : faire virer au blanc la lame de l'pe de Vr it et assassiner une femme avec la facette de la magie qui n'tait qu'amour, compas sion et pardon... Qui peut se plaindre d'avoir les esprits du bien de son ct ? dcla ra Cara - parlant l'vidence au nom de tous ses compagnons. Je me rjouis de savoir que Denna les a rejoints.

Richard baissa les yeux pour se drober aux regards des quatre femmes. Dsireux de b annir les souvenirs qui le hantaient, il changea abruptement de sujet. En ma qua lit de Sourcier de Vrit, j'entendais rendre visite au chef des soldats d'harans d'A ydindril. Une tche urgente m'attend. Je ne comprends rien votre 80 histoire de li en, mais je crois que le Sourcier se flicitera de vous avoir ses cts. Heureusement que nous l'avons trouv temps, fit Berdine en secouant la tte. Ses trois compagnes acquiescrent. Que veut dire cette phrase nigmatique ? demanda Richard. Simplement que ces soldats ne savent pas encore que vous tes le nouveau matre Rahl, rpondit Ca ra. Je suis le Sourcier, et c'est bien plus important que votre matre Rahl. N'oub liez pas que j'ai tu l'ancien, comme ma mission me l'imposait Cela dit, j'informe rai les chefs d'harans que je suis aussi l'hritier de Darken Rahl. Ensuite, je le ur demanderai de me prter allgeance. Et ils obiront d'autant plus facilement que... Vous retrouver temps tait un sacr coup de chance ! lana Berdine dans un clat de rir e. Je tremble en pensant que nous sommes passes un cheveu de le perdre, renchrit Ra ina. De quoi parlez-vous, la fin ? Ces officiers sont des D'Harans. Grce au lien, ils... Ne perdez pas de vue, coupa Ulic, qu'il faut d'abord comprendre et accue illir le nouveau matre Rahl. Ces hommes ne l'ont pas fait. De toute faon, la force du lien varie en fonction des individus. D'abord, on me dit qu'ils me suivront, soupira Richard. La minute d'aprs, on prtend le contraire ! Vous devez d'abord les unir vous, seigneur Rahl, dit Cara. Si vous y parvenez, car le sang du gnral Reib isch n'est pas pur. Et c'est cens signifier quoi ? demanda Richard. Matre Rahl, fi t Egan en avanant d'un pas, au commencement des temps, quand le premier seigneur Rahl nous a lis lui, D'Hara n'avait rien voir avec ce que vous connaissez aujourd 'hui. C'tait un royaume parmi d'autres, comme dans les Contres du Milieu. Richard se souvint du cours d'histoire des Contres que lui avait donn Kahlan, le jour de l eur rencontre. Alors qu'ils taient assis autour d'un feu, l'abri d'un pincompagno n, encore tremblants de leur rencontre avec un garn, la Mre Inquisitrice s'tait ef force d'clairer la lanterne de son sauveur . Le pre de Darken Rahl, Panis, a forc to s les royaumes courber l'chine sous son joug. D'Hara est devenu une sorte d'empir e... C'est exactement a, dit Egan. Aujourd'hui, tous ceux qui se vantent d'tre des D'Harans ne descendent pas des premiers reprsentants de ce peuple - ceux qui reur ent le lien. Avec le temps, les populations se sont mlanges. Certains individus on t un peu de sang d'haran. D'autres, comme Ulic et moi, ne sont pas mtisss du tout. Enfin, beaucoup de nos compatriotes n'ont pas une goutte de sang d'haran dans

les veines. Et ceux-l sont insensibles au lien... Comme son pre avant lui, Darken Rahl s'tait entour d'hommes qui partageaient sa passion dvorante du pouvoir. La plu part de ces D'Harans, des sang-ml, n'avaient rien de pur , sinon leur ambition. Le gnral en chef Trimack, et les soldats de la Premire Phalange sont 81 srement des D'H arans de souche. (Richard dsigna Ulic et Egan.) Comme les gardes du corps de Dark en Rahl, je suppose ? A l'instar de son pre, rpondit Ulic, Darken Rahl, en matire de scurit, se fiait exclusivement des D'Harans de souche. Il utilisait les sang-ml et les sans-lien pour les guerres de conqute et le maintien de l'ordre dans son empi re. Et le gnral... comment s'appelle-t-il, dj ? Reibisch... C'est a. Qu'en est-il ctement de lui ? C'est un sang-ml, rpondit Berdine. Vous aurez du mal avec lui, mai s si vous vous faites reconnatre, le lien s'tablira. Quand un chef est soumis au s eigneur Rahl, La plupart de ses hommes le deviennent aussi, parce qu'ils lui fon t aveuglment confiance. Si vous dominez Reibisch, la garnison d'Aydindril sera vo us. Mme les sans-lien vous obiront, parce qu'ils sont loyaux leur chef. Alors, je dois convaincre Reibisch que je suis le nouveau matre Rahl. C'est l que nous vous serons utiles ! jubila Cara. Le gnrai en chef Trimack nous a charges de vous donner quelque chose. Hally, montre son cadeau matre Rahl. La Mord-Sith dfit les premier s boutons de sa tunique de cuir et tira un tui parchemin d'entre ses seins. Elle le tendit Richard, qui en sortit une feuille enroule et tudia son cachet de cire d or : un crne sur fond d'pes croises. Et alors ? demanda Richard. Le gnral Trimack it vous aider, dit Hally. C'est le sceau personnel du chef de la Premire Phalange . Le document est de sa main. Il l'a rdig devant moi, et m'a prie de vous le remett re. On y lit que vous tes le nouveau matre Rahl. La Premire Phalange et toutes les troupes de D'Hara, prcise-t-il, vous ont reconnu et prt allgeance. Ces hommes sont p rts mourir pour vous permettre d'accder au pouvoir... Trimack promet aussi de terr ibles reprsailles contre ceux qui voudraient vous barrer le chemin. Hally, je meu rs d'envie de t'embrasser ! s'exclama Richard. La Mord-Sith se ptrifia. Seigneur Rahl, vous nous avez libres... La soumission n'est plus de mise. Hally se tut et s 'empourpra, comme ses trois compagnes. Puis elle baissa les yeux et murmura : Veu illez me pardonner, matre. Si vous dsirez jouir de nos corps, ils sont vous... Hal ly, fit Richard en relevant du bout d'un index le menton de la jeune femme, c'tai t simplement une image ! Vous n'tes plus des esclaves, bon sang ! Et le matre Rahl qui se tient devant vous est aussi le Sourcier de Vrit. Je veux que vous pousiez

ma cause, pas ma personne. Ne craignez jamais que je vous reprenne votre libert. Merci, seigneur Rahl. A prsent, allons voir le gnral Reibisch ! lana Richard en bran dissant le message de Trimack. Quand il m'aura jur allgeance, je... Seigneur Rahl, dit Berdine, le texte du gnral en chef est cens vous aider. Il ne rglera pas seul l e problme... 82 - Quand cesserez-vous de me brandir une carotte sous le nez pour la retirer aussitt ? Que devrais-je faire ? Un foutu tour de magie ? Les quatre f emmes hochrent la tte, soulages qu'il ait enfin compris leur plan. Pardon ? s'trangl a le Sourcier. Pour montrer patte blanche, je devrai jouer les sorciers devant R eibisch ? Ce message vous facilitera la tche, convint Cara, mais il ne vous mchera pas le travail. Au palais, les ordres de Trimack ont valeur de loi. Ce ne sera pas le cas pour une arme en campagne. Ici, la loi se nomme Reibisch. Vous devez l e convaincre de vous obir. Ce gnral et ses hommes ne sont pas de doux agneaux. Il f audra leur apparatre comme l'incarnation ultime du pouvoir et de la puissance. Po ur qu'ils acceptent le lien, une dmonstration de force ne sera pas de trop. Comme au Palais du Peuple... N'oubliez pas : c'est une affaire de foi. Quelques mots griffonns sur un parchemin ne suffisent pas quand on ambitionne de renverser une montagne... Fichue magie..., marmonna Richard. Il se massa le visage pour dissip er sa confusion et sa fatigue. Nomm par un sorcier, il tait le vritable Sourcier, e t c'tait sa parole qui avait valeur de loi. Il devait agir en Sourcier, parce qu' il savait comment s'y prendre. En revanche, avec la magie... D'accord, mais si l es D'Harans d'Aydindril se ralliaient lui... Malgr sa faiblesse, une ide ne quitta it jamais son esprit : il devait mettre Kahlan en scurit. Pour a, il lui fallait se fier sa tte, pas son cur. Partir sur-le-champ la recherche de l'Inquisitrice n'av ait aucun sens. Pour la protger, il fallait d'abord subjuguer les D'Harans. Vous avez apport vos uniformes de cuir rouge ? demanda-t-il aux Mord-Sith en se levant . Ces tenues taient en principe rserves aux sances de dressage. Sur du cuir rouge, l es taches de sang se voyaient beaucoup moins... Bien entendu, ce n'tait jamais ce lui de la Mord-Sith qui coulait... Nous n'allons nulle part sans ces uniformes, rpondit Hally avec un sourire presque timide. Vous avez une ide, matre Rahl ? lana C ara. Oui... Ces types ont besoin d'une dmonstration de force ? Ils veulent que la magie leur en mette plein la vue ? Eh bien, ils en auront pour leur argent ! (L e Sourcier leva un index menaant.) Vous devrez m'obir au doigt et l'il. Pas d'initi atives idiotes, compris ? Je ne vous ai pas libres pour que vous vous fassiez tripe r sous mes yeux.

Les Mord-Sith, fit Hally, le visage dur, ne meurent jamais de vieillesse dans le ur lit, un dentier pos dans un gobelet sur la table de chevet. Dans les yeux bleu s de la jeune femme, Richard vit passer l'ombre de la folie qui avait transform c es quatre malheureuses en machines torturer des innocents. Ayant vcu une partie d e leur calvaire, il n'avait pas besoin d'un dessin pour savoir qu'on en arrivait vite s'habituer la dmence. Et vivre chaque jour en sa compagnie... Si tu pris, mo n amie, qui me protgera ? 83 - S'il faut se sacrifier, nous y sommes prtes. Sinon il n'y aurait dj plus de seigneur Rahl dfendre... (Contre toute attente, Hally sour it tendrement.) Nous vouions vous voir mourir dans votre lit, seigneur, vieux et aussi dent que possible. Que devons-nous faire ? Un instant, le doute manqua subm erger Richard. tait-il frapp de la mme folie que ces femmes ? L'ambition l'aveuglai t-elle ? Non. Il n'avait pas le choix. Et son intervention sauverait beaucoup de vies - sans en coter plus que de raison. Mettez vos uniformes rouges, dit Richard aux surs de l'Agiel. Nous attendrons dehors pendant que vous vous changez. Aprs, je vous exposerai mon plan. Il se dtourna pour partir, mais Hally le retint au vo l. Maintenant que nous vous avons trouv, pas question de vous perdre de vue. Ne b ougez pas d'ici pendant que nous nous habillons. Mais tournez-nous le dos, si a p eut soulager votre pudeur. Richard suivit ce conseil, contrairement aux deux gar des du corps. Agac, il leur fit signe de l'imiter. Se fichant des humaines, belle s ou non, Gratch adopta la mme position que son ami. Nous sommes ravies que vous ayez dcid de prendre en main la garnison, dit Cara. Avec une arme autour de vous, p ersonne n'osera vous nuire. Quand vous en aurez termin ici, nous partirons pour D 'Hara, o vous ne risquerez plus rien. Nous ne retournerons pas au palais, ft Richa rd. J'ai d'autres plans en cours Trs importants... Quels plans, seigneur ? demand a Raina. Quel peut tre l'objectif de matre Rahl, selon toi ? J'ai l'intention de c onqurir le monde ! Chapitre 9 Ils n'eurent pas besoin de se frayer un chemin dans la foule, qui s'parpilla deva nt eux comme un troupeau de moutons attaqu par une horde de loups. Alors que des mres affoles couraient avec leurs enfants dans les bras, des hommes trop presss s'ta laient face dans la neige, des colporteurs abandonnaient leurs talages et toutes les portes des boutiques se refermaient prcipitamment. Richard jugea que cette pa nique tait un bon signe. Au moins, ils ne passaient pas inaperus. Somme toute, a n' avait rien d'tonnant quand on arpentait les rues en

compagnie d'un garn de sept pieds de haut. l'vidence, Gratch s'amusait comme un p etit fou. Ne partageant pas son enthousiasme juvnile, ses compagnons affichaient sans dtour leur morosit. Le garn avanait sur les talons de son ami. Ulic et Egan ou vraient la marche, Berdine et Cara couvraient le flanc gauche du Sourcier, Hally et Raina se chargeant du droit. Cette configuration n'avait rien d'accidentel. Bien au contraire... Ulic et Egan avaient insist pour flanquer matre Rahl, car c'ta it le privilge, et le devoir, de ses gardes du corps. Les Mord-Sith avaient prote st, assurant qu'elles devaient tre l'ultime ligne de dfense de Richard. Par bonheur , Gratch s'tait montr d'une grande souplesse - tant qu'on ne l'loignait pas trop de son humain favori. Richard avait d hausser le ton pour que la dispute ne dgnre pas, Ulic et Egan, avait-il dcrt, marcheraient en tte pour dgager le chemin, si cela s'im posait. Les Mord-Sith assureraient la protection latrale et Gratch jouerait Panire -garde - une position essentielle pour la scurit du groupe. Chacun pensant qu'il o ccuperait le poste cl de la formation, les belligrants s'taient calms. Les deux gard es du corps avaient rejet leur cape en arrire, histoire d'exhiber les cercles de mt al qui entouraient leurs bras muscls. En revanche, ils portaient leurs pes au fourr eau, pour ne pas trop en faire. Les Mord-Sith, en uniforme rouge, l'toile et le c roissant jaunes se dtachant sur leur abdomen, brandissaient leurs Agiels dans leu rs poings galement gants de rouge. Richard savait ce que leur cotait cette dmonstrat ion de force. Mme pour 85 une Mord-Sith, tenir un Agiel tait une abominable tortur e. Dtenteur de celui de Denna, qui l'avait suppli de le garder en mmoire d'elle, le jeune homme souffrait mille morts ds qu'il le saisissait. Cara, Raina, Berdine e t Hally devaient tre l'agonie. Mais les Mord-Sith taient entranes supporter la doule ur, et elles s'en faisaient mme une fiert. Richard avait vainement tent de les conv aincre de renoncer leurs Agiels. Il aurait sans doute pu le leur ordonner, mais ce serait revenu les priver de la libert qu'il venait de leur accorder. Cette ide le rpugnait. La dcision devait venir d'elles, et il doutait qu'elles la prennent u n jour. Depuis qu'il portait l'pe de Vrit, il savait que les dsirs d'une personne pou vaient contredire ses principes. Dtestant l'arme, il avait voulu s'en dbarrasser, dgot par les horreurs qu'elle le forait commettre et par les tourments qu'elle lui i nfligeait. Mais chaque fois qu'on avait voulu la lui prendre, il avait lutt pour la conserver. Une bonne soixantaine de soldats grouillaient autour du btiment car r de deux tages qui abritait le quartier gnral d'haran. Dans le lot, seuls six homme s, camps devant l'entre, occupaient un poste en accord avec la rigueur militaire h abituelle dans ce genre d'endroit. Sans ralentir le pas, Richard et ses compagno ns fendirent cette foule indiscipline et s'engagrent dans l'escalier. Les hommes q ui s'y affairaient s'cartrent, stupfaits par l'trange petit groupe. Ils ne paniqurent pas comme les civils, en ville, mais reculrent en bon ordre. Ceux qui hsitrent, fo udroys du regard par les quatre Mord-Sith, jugrent plus sage de ne pas insister, mm e si certains posrent la main sur la garde de leur pe.

Laissez passer le seigneur Rahl ! beugla Ulic, histoire de rajouter leur confusi on. Les soldats reculrent encore. Prudents, certains se fendirent d'une rvrence, au cas o... Dans son cocon de concentration, Richard contemplait ce spectacle. Sans que quiconque ait l'ide de les arrter, voire de leur demander ce qu'ils fichaient l, les huit compagnons gravirent les marches qui conduisaient une banale porte d e fer. Sur le palier, un grand garde - environ la taille de Richard - s'avisa en fin que ces visiteurs se comportaient comme en terrain conquis. A toutes fins uti les, il se campa devant la porte. Vous devez attendre... Laisse passer matre Rahl , triple crtin ! beugla Egan sans ralentir le pas. Quoi ? s'trangla l'homme, les y eux rivs sur les cercles de mtal hrisss de piques du garde du corps. Toujours au pas de course, Egan carta de son chemin l'importun, qui bascula du palier. Deux de s es compagnons s'cartrent la hte et les trois autres s'empressrent d'ouvrir la porte. Richard fit la moue. Il avait prvenu ses compagnons, Gratch compris, qu'il ne vo ulait pas de violences inutiles. Apparemment, celle qu'ils jugeaient indispensab le avait de quoi lui faire froid dans le dos. Attirs par le tumulte, des soldats accouraient dans le couloir faiblement clair o Richard et son escorte s'engagrent. Ds qu'ils virent Egan et Ulic, avec 86 leur quipement de tueurs, ils portrent la mai n leurs armes. Un grognement de Gratch et quelques regards noirs des Mord-Sith l es incitrent ne pas les dgainer. Gnral Reibisch..., lcha Ulic. Quelques soldats avan ent, menaants. Le seigneur Rahl veut voir le gnral Reibisch, prcisa Egan, admirable d'autorit sereine. O est-il ? Souponneux, l'homme soutint le regard de son interloc uteur et ne rpondit pas. Un officier au visage grl par la petite vrole slaloma entre ses soldats pour approcher des intrus. Que se passe-t-il ? Il fit un pas de plu s - sans doute un de trop - et brandit un index menaant vers eux. la vitesse de l 'clair, Raina lui abattit son Agiel sur l'paule, le forant tomber genoux. D'un coup de poignet, la Mord-Sith fit glisser l'instrument de torture jusqu' la nuque de l'officier, qui brailla comme un cochon l'abattoir. branls, ses hommes reculrent en core. Tu rponds aux questions, lcha Raina, Mord-Sith jusqu'au bout des ongles, et tu n'en poses pas. Sinon, gare toi ! Elle appuya un peu plus sur l'Agiel, se dlec ta des cris de sa victime, puis se pencha sur elle dans un craquement de cuir ro uge. Je te donne encore une chance. O est le gnral Reibisch ? L'officier leva un bra s tremblant. Non sans peine, il parvint le tendre vers

un couloir. Porte... au bout... du... couloir. Merci, susurra Raina avant de ret irer son Agiel. L'homme s'croula comme une marionnette dont on vient de couper le s fils. Richard ne prit pas la peine de briser sa concentration pour plaindre le militaire. Aussi douloureux que ft le contact d'un Agiel, Raina n'avait pas frap p pour tuer, et il finirait par se remettre. Mme si ses soldats, les yeux carquills, le pensaient visiblement l'article de la mort. Inclinez-vous tous devant matre R ahl ! ordonna la Mord-Sith. Matre Rahl ? rpta une voix angoisse. Oui, matre Rahl ! d t Hally en dsignant Richard. Les soldats en restrent bouche be. Raina claqua des do igts et pointa un index vers le sol. Ds que les hommes se furent agenouills, Richa rd et ses compagnons s'engagrent dans le couloir, histoire de ne pas leur laisser le temps de rflchir. Certains se relevrent et les suivirent, pe au clair. Au bout du corridor, Ulic ouvrit la porte d'une pice au plafond tonnamment haut. Sur les mur s nus, on voyait encore des traces de la peinture bleue couverte de blanc de cha ux pour donner aux lieux un aspect plus militaire. Pour passer la porte, Gratch dut se baisser et se tortiller. Richard se fora ignorer le pressentiment qui lui nouait les entrailles. Il eut nanmoins l'impression d'entrer dans un nid de vipres ... Dans la salle, trois rangs de soldats d'harans en armes barraient le chemin aux intrus. Un mur d'acier, de muscles et de visages ferms... Derrire ces dfenseurs , 87 Richard aperut une longue table place devant une srie de fentres donnant sur un e cour intrieure enneige. Au-del du mur d'enceinte, on apercevait les tours du Pala is des Inquisitrices, et, plus loin encore, plaque la montagne, la forme massive et noire de la Forteresse du Sorcier. Assis derrire la table, des hommes la mine svre tudiaient les visiteurs . Sur leurs bras couverts par les manches de leurs cott es de mailles, le Sourcier distingua les cicatrices nettes et propres qui devaie nt leur tenir lieu de galons. Le comportement de ces gaillards lui confirma cett e dduction : en bons officiers, ils rivaient sur les nouveaux venus des regards q ui brillaient d'arrogance et d'indignation. Le D'Haran assis au centre de cet aro page se balana sur sa chaise et croisa ses bras muscls. Y voyant plus de scarifica tions que sur ceux des autres, Richard comprit qu'il s'agissait du gnral. moiti dis simule par sa barbe rousse, une cicatrice - laisse par une arme, celle-l - courait de sa tempe gauche sa mchoire. Nous venons voir le gnral Reibisch, dit Hally aux so ldats. cartez-vous, ou nous nous chargerons de vous faire dtaler. Le chef des gard es tendit un bras vers la Mord-Sith. Femme, tu vas... Hally flanqua l'impudent u n formidable revers de sa main gante de cuir renforc d'acier. Nonchalant, Egan rel eva un coude, percuta l'paule du sous-officier et la lui entailla. Dans le mme mou vement, il saisit l'homme par les cheveux, lui

renversa la tte en arrire et, de l'autre main, lui comprima la trache-artre. Si tu v eux mourir, dis encore un mot ! Le sous-officier serra si fort les lvres qu'elles virrent au blanc. Furieux, ses hommes firent mine d'avancer. Aussitt, quatre Agie ls se levrent, les menaant de l'enfer. Qu'ils viennent donc, dit le gnral barbu. Les gardes s'cartrent juste assez pour laisser passer une seule personne. Cara et ses compagnes jouant agressivement de l'Agiel, ils consentirent contrecur largir la brc he. Egan lcha le sous-officier, qui se laissa tomber genoux, haletant et toussant comme un perdu. Dans le couloir, d'autres soldats arrivrent, tous arms jusqu'aux dents. Le gnral cessa de se balancer sur sa chaise. Trs calme, il posa les mains su r la table, entre deux piles de documents. Que voulez-vous ? demanda-t-il. Flanque d'Ulic et d'Egan, Hally avana jusqu' la table. Vous tes bien le gnral Reibisch ? Le b arbu hocha la tte. Hally le salua en inclinant imperceptiblement la sienne. Mme de vant une reine, Richard n'avait jamais vu une Mord-Sith se fendre d'un signe de respect plus ostensible. Nous vous apportons un message du gnral Trimack, qui comm ande la Premire Phalange. Darken Rahl n'est plus, et son spectre a t renvoy dans le royaume des morts par son successeur. Vraiment ? fit le gnral, pas plus impressionn que a. 88 Hally tira l'tui parchemin sous sa tunique, en sortit la missive et la t endit a Reibisch. Aprs un bref coup il au sceau, il le brisa, recommena se balancer et lut rapidement le texte. Tout ce monde pour me livrer un message ? dit-il en laissant retomber sur le sol les pieds de sa chaise. Hally posa ses mains gantes sur la table et se pencha en avant. Nous vous avons aussi amen le seigneur Rahl, gnral. Intressant... Et o est-il, cette heure ? Devant vous, gnral, rpondit sc lly. Reibisch tudia le petit groupe d'intrus. Assez logiquement, son regard s'att arda un moment sur le garn. La Mord-Sith se redressa et tendit un bras vers Rich ard. J'ai l'honneur de vous prsenter le seigneur Rahl, matre absolu de D'Hara et de son peuple. Des murmures coururent dans la salle, les hommes du premier rang pa ssant le mot ceux de derrire. Perplexe, Reibisch dvisagea les trois autres Mord-Si th. L'une d'entre vous prtend tre le seigneur Rahl ?

Bien sr que non ! ricana Cara. (Elle aussi dsigna Richard.) Le voil ! Le gnral carqui la les yeux... et explosa. J'ignore quoi vous jouez, mais ma patience est bout ! cet instant, Richard abaissa la capuche de sa cape et relcha sa concentration. So us les yeux de Reibisch et de ses hommes, il se matrialisa comme par... magie. Le s soldats crirent, reculrent encore ou tombrent genoux. Je suis le seigneur Rahl, di t simplement Richard. Un silence de mort tomba sur la salle. Puis, sans crier ga re, le gnral clata de rire en tapant du poing sur la table. Certains de ses soldats l'imitrent, sans trop savoir pourquoi, sinon que se comporter comme son chef ne pouvait jamais faire de mal. Reibisch reprit son srieux et se leva. Un truc impre ssionnant, jeune homme ! Manque de chance, j'en ai vu profusion depuis mon arrive en Aydindril. Un jour, un type m'a amus en faisant sortir des oiseaux de sa brag uette ! (Reibisch se rembrunit.) Un instant, j'ai failli te croire. Mais un tour de passe-passe ne suffira pas me convaincre. Trimack s'est fait avoir, tant pis pour lui ! Moi, je ne m'incline pas devant les prestidigitateurs. Tous les rega rds braqus sur lui, Richard ne broncha pas, solide comme un roc... et trs occup tro uver une ide de gnie. Dsorient par l'hilarit du gnral, il n'en eut aucune. De toute fa , ce type tait incapable de distinguer la vraie magie de l'illusion. A cours de r essources, le Sourcier tenta au moins de parler avec une confiance souveraine. J e suis Richard Rahl, le fil de Darken Rahl. Depuis sa mort, c'est moi le nouveau matre. Si tu veux conserver ton poste, gnral, incline-toi devant moi et reconnaismoi pour ce que je suis. Sinon, je te ferai remplacer. -Montre-moi plutt un autre truc, ricana Reibisch. S'il m'amuse, ta troupe et toi aurez le droit une petite pice, avant d'tre fichus dehors. Sais-tu que ta tmrit 89 m'impressionne, mon garon ? dfaut d'autre chose, bien sr... Les soldats approchrent - l'air menaant, une fois le choc pass. Le seigneur Rahl ne fait pas de trucs ! lcha Hally. Les mains sur la t able, Reibisch se pencha vers elle. Ton costume est trs convaincant, ma poulette, mais ta place, j'viterai de jouer avec a... Si une vraie Mord-Sith te met la main dessus, tu passeras un mauvais quart d'heure. Ces femmes prennent leur professi on trs au srieux... Hally abattit son Agiel sur la main du gnral. Hurlant de douleur , il recula, la mine blafarde, et dgaina un couteau. Le grognement de Gratch fit vibrer les vitres. Ses yeux verts brillant de fureur, il sortit ses griffes et s es ailes se dployrent comme des voiles gonfles par la tempte. Les soldats reculrent e n dgainant leurs armes. Richard se maudit intrieurement. La situation lui chappait, et il se maudissait de ne pas avoir assez rflchi avant d'agir. Certain que son in visibilit suffirait subjuguer les D'Harans, il n'avait pas daign cogiter un plan d e secours. Comment s'y prendre pour sortir vivants de ce btiment ? Et mme s'ils y parvenaient, ce serait au prix d'un bain de sang dont il ne voulait pas. Cette s tupide affaire de matre Rahl

tait cense sauver des gens, pas provoquer un massacre. Autour de lui, tout le mond e beuglait... Avant de comprendre ce qu'il faisait, Richard dgaina son pe, sa note mtallique couvrant le vacarme. Envahi par la magie de l'arme, le Sourcier s'aband onna la fureur qui dferla en lui, plus brlante que la chaleur de mille feux. N'aya nt plus le choix, il ne tenta pas de matriser cette tempte dsormais si familire. Bou illant de rage, il laissa les esprits de tous ses prdcesseurs planer avec lui sur le vent de la colre. Tuez ces imposteurs ! cria Reibisch en donnant des coups de couteau dans le vide. Alors qu'il sautait par-dessus la table et fondait sur Ric hard, un coup de tonnerre retentit dans la salle. Des clats de verre volrent dans toutes les directions, tels un essaim d'insectes affols. Richard s'accroupit au m oment o Gratch se jetait sur lui pour le protger. D'autres clats de verre et des fr agments de meneaux frlrent leurs crnes en sifflant. Les officiers assis derrire la t able se jetrent sur le sol, souvent trop tard pour viter d'tre blesss. bahi, Richard comprit que les fentres venaient d'imploser. Dans la pluie de verre, des formes e ncore indistinctes apparurent, trange mlange d'ombre et de lumire. travers la rage de son pe, le Sourcier sentit ses nouveaux adversaires une fraction de seconde ava nt de les voir. Des mriswiths ! La bataille clata. Le crne ouvert, un des officier s s'crasa sur la table, inondant les documents de sang. Tandis qu'Ulic faisait vo ler deux soldats en arrire, Egan en propulsa deux autres par-dessus la table... R ichard s'isola de la mle et chercha atteindre le centre de son tre, o tout tait srni e vacarme lui semblant soudain trs lointain, il se toucha le front avec sa lame, et implora l'pe de Vrit de le servir fidlement. 90 Seuls les mriswiths l'intressaient. C'taient eux qu'il voulait tailler en pices, et personne d'autre. Le plus proche lui tournait le dos, prt bondir sur un malheureux soldat. Hurlant de rage, Richar d dchana le courroux de l'pe de Vrit. La lame dcrivit un arc de cercle en sifflant, pe cuta sa cible et donna la magie le sang qu'elle tait avide de boire. Proprement dc apit, le mriswith s'croula, ses couteaux trois lames glissant sur le sol. Alors qu e le Sourcier se tournait vers son adversaire suivant, Hally bondit devant lui, rsolue le protger. Continuant pivoter, il donna un coup d'paule la Mord-Sith pour l 'carter de son chemin, frappa et ventra le deuxime monstre avant que la tte du premi er ait atterri sur le sol. Une brume de sang jaillit devant lui, rideau rouge qu i se dissipa en un clin d'il. Fou de rage, le Sourcier ne faisait dsormais plus qu 'un avec sa lame, les esprits qui l'habitaient et la magie dont elle vibrait. Ai nsi que le nommaient les anciennes prophties en haut d'haran, il tait devenu fuer grissa ost drauka.

Le messager de la mort... Sans cela, ses amis n'auraient eu aucune chance de s'e n tirer vivants. Mais ce genre de raisonnement tait dsormais hors de sa porte, et p lus rien ne comptait, sinon l'atroce euphorie de danser une nouvelle fois avec l es morts. Bien que le troisime monstre fut marron fonc - la couleur du cuir, prsent e partout autour de lui - Richard le repra alors qu'il fondait sur un groupe de s oldats. En un clair, il bondit dans son dos et lui enfona sa lame entre les omopla tes. Le cri d'agonie du monstre, trs court, fut suivi par un silence stupfait. Ptri fis, les combattants fixaient le messager de la mort sans en croire leurs yeux. R ichard dgagea sa lame du cadavre, qui s'croula sur un coin de la table. Avec un cr aquement sinistre, le vieux meuble se fendit en deux et s'crasa sur le sol. Les d ents serres, Richard pointa son pe sur un des hommes qu'il venait de sauver. La lam e rouge de sang s'arrta un pouce de sa gorge, avide de fendre plus de chair et d' os pour liminer dfinitivement la menace. Alors, le Sourcier reconnut le gnral Reibis ch, qui avait os rire de lui quelques minutes plus tt. Voyant pour la premire fois qui se tenait vraiment devant lui, l'homme reconnut enfin la magie qui brillait dans les yeux de Richard. Et comme tous ceux qui tentaient de contempler le sole il en face, il en fut aveugl. Personne n'osa dire un mot. De toute manire, le mess ager de la mort n'aurait pas entendu, trop concentr sur l'tre misrable dsormais la m erci de son arme et de sa vengeance. Immerg dans un ocan bouillonnant de magie et de haine, le Sourcier se demanda un instant s'il parviendrait un jour revenir la surface... Reibisch se jeta genoux. Son regard fou remonta le long de la lame d e l'pe de Vrit, avide de se planter dans celui du nouveau seigneur de D'Hara. Matre R ahl nous guide ! rcita-t-il. Matre Rahl nous dispense son enseignement ! Matre Rahl nous protge ! sa lumire, nous nous panouissons. Dans sa bienveillance, nous nous rf ugions. Devant sa sagesse nous nous inclinons. Nous 91 existons pour le servir e t nos vies lui appartiennent. Ce n'taient pas les piteux mensonges d'un lche dsireu x de sauver sa peau, mais le cri du cur d'un homme qui vient de voir un spectacle qu'il n'aurait jamais cru contempler. Lors de sa captivit, au Palais du Peuple, Richard avait nonn ces phrases un nombre incalculable de fois. Chaque matin et cha que aprs-midi, pendant deux heures, tous les fidles devaient se prter ce qui tait po ur lui une mascarade. Et lors de sa rencontre avec Darken Rahl, il avait d, parce qu'on le lui ordonnait, psalmodier cette obscne litanie. L'entendre sortir des lv res du gnral lui donnait la nause. En mme temps, une autre part de lui en tait comme soulage... Seigneur Rahl, souffla Reibisch, vous m'avez sauv la vie. Vous nous ave z tous sauvs ! Merci, oh oui, merci ! S'il cdait l'envie qui le tenaillait - gorger cet imbcile ! - Richard savait qui la lame s'arrterait un souffle de sa peau. Car Reibisch n'tait plus une menace

contre lui, ni mme un ennemi. Et l'pe de Vrit, sauf lorsqu'elle virait au blanc, refu sait de frapper un innocent... La rage de la magie, cependant, tait aveugle, et t enter de la nier dpassait toutes les tortures que le jeune homme avait endures. Il y parvint pourtant assez pour rengainer l'arme. Comme toujours, ds qu'il l'eut lc he, la fureur s'vanouit en un clin d'il. Richard regarda autour de lui, hbt comme s'il mergeait d'un cauchemar. Le cadavre d'un officier gisait sur les dbris de la tabl e. Sur le sol couvert d'clats de verre et de feuilles de parchemin, le sang des m riswiths s'talait en de larges flaques d'o montait une ignoble puanteur. Dans la s alle et dans le couloir, tous les soldats s'taient agenouills. Tout le monde va bi en ? demanda le Sourcier d'une voix rauque force d'avoir hurl. Il y a d'autres bl esss ? Personne ne rpondit. Quelques soldats arboraient des coupures qui leur fera ient un mal de chien mais ne mettraient pas leur vie en danger. Haletant, les ma ins corches et rouges de sang, Ulic et Egan se tenaient firement debout parmi les D 'Harans agenouills. Prsents au Palais du Peuple, deux semaines plus tt, ils avaient dj vu leur nouveau matre en action... Gratch, les ailes replies, souriait de tous s es crocs. Il y avait au moins un tre, ici, pensa Richard, li lui par l'amiti. Et ce la lui rchauffait le cur... Le garn avait tu un mriswith, et Richard trois. Par bon heur, les monstres n'avaient pas fait d'autres victimes que l'officier. Un coup de chance, car les choses auraient pu tourner beaucoup plus mal... Cara, Berdine et Raina en seraient quittes pour quelques coupures, comme pas mal de soldats. Derrire le cadavre ventr d'un mriswith, Richard vit soudain Hally, plie en deux deux , les bras plaqus sur l'abdomen. Son Agiel pendant la chane qui le reliait son poi gnet, elle avait le teint cireux. Alors, Richard dcouvrit ce que le cuir rouge lu i avait cach jusque-l. Hally se 92 vidait de son sang, qui formait une flaque ses pieds. Le jeune homme bondit, prit la Mord-Sith dans ses bras et la posa douceme nt sur le sol. Hally ! Par les esprits du bien, que t'est-il arriv ? Une question dont Richard connaissait dj la rponse. Les mriswiths ventraient leurs adversaires, afin qu'ils agonisent trs lentement. Cara, Berdine et Raina vinrent s'agenouiller prs de leur sur d'Agiel. Seigneur Rahl..., souffla Hally. Hally... Je suis navr... Je n'aurais pas d te laisser... Non... coutez-moi... Je n'tais pas assez concentre, et ce monstre a frapp si vite... Pourtant, quand il m'a blesse... j'ai pu... m'ap proprier sa magie. Un instant, avant que vous le tuiez, j'ai dtenu son pouvoir... Quand on utilisait la magie contre elles, les Mord-Sith taient capables de l'abs orber, laissant leur adversaire sans dfense. Quelques mois plus tt, Denna avait

employ cette tactique pour capturer le Sourcier. Hally, je n'ai pas t assez rapide. .. Le don... C'tait le don... Quoi? Sa magie tait la mme que la vtre... Le don... don ? Merci de m'en avertir, mon amie. J'aurai une dette envers toi... Hally pa rvint lever une main. Agrippant la chemise de Richard, elle le tira vers lui. Se igneur Rahl, merci de m'avoir... rendu ma libert. Mme pour peu de temps... a valait la peine. (La Mord-Sith tourna les yeux vers ses compagnes.) Protgez-le... Sur s es mots - un cri d'amour, pour une femme si longtemps contrainte torturer les au tres - Hally riva de nouveau les yeux sur Richard... et rendit son dernier soupi r. Le Sourcier la serra contre lui, des larmes ruisselant sur ses joues, comme p our s'excuser d'tre incapable de lui rendre la vie. Gratch caressa le front de la morte du bout d'une griffe et Cara posa une main sur celle de Richard. Je ne vou lais pas que l'une d'entre vous meure, souffla le jeune homme. Sur les esprits d u bien, je jure que je ne le voulais pas ! Nous le savons, seigneur Rahl, dit Ra ina. C'est pour a que nous devons vous protger. Richard se pencha sur Hally pour q ue ses compagnes ne voient pas l'affreuse blessure qui l'avait tue. Avisant une c ape de mriswith, non loin de l, il voulut la ramasser mais se ravisa. Donne-moi t on manteau, dit-il un soldat. L'homme retira le vtement comme s'il tait en flammes . Le Sourcier ferma les yeux d'Hally puis la recouvrit dlicatement, les dents ser res pour ne pas vomir. Elle aura des funrailles dignes d'elle, seigneur Rahl, dit Reibisch, debout prs de Richard. (Il dsigna la table brise.) Comme ce pauvre Edward ... 93 Les yeux ferms, le Sourcier pria les esprits du bien de prendre soin de l'm e de la morte. Puis il se releva lentement. Aprs les dvotions... Pardon, matre Rahl ? Elle s'est battue pour moi, et elle est morte en tentant de me protger. Avant qu'elle se repose jamais, je veux que son esprit sache que sa mort n'a pas t inuti le. Hally et... Edward... recevront un ultime hommage en dbut de soire, aprs les dvo tions. Cara approcha du Sourcier et murmura : Matre Rahl, les dvotions compltes son t obligatoires D'Hara, mais pas pour une arme en campagne. Ici, une courte prire, comme celle que vous a adresse le gnral, est suffisante. C'est la coutume... Reibis ch acquiesa, un peu gn. Tous les regards rivs sur lui, Richard inspecta

la salle. Derrire les soldats, du sang de mriswiths souillait les murs nagure imma culs. Je me fiche de ce qui suffit ou non, dit-il en fixant de nouveau le gnral. Auj ourd'hui, vous organiserez des dvotions compltes. Ensuite, revenez votre coutume, si a vous chante... Mais cet aprs-midi, j'exige que tous les D'Harans prsents en Ay dindril se plient ma volont. Seigneur Rahl, fit Reibisch en se tortillant la barb e, nous avons beaucoup de soldats sur place. Il faudra tous les prvenir, et... Vo s excuses ne m'intressent pas, gnral Reibisch. Un chemin difficile s'ouvre devant n ous. Si vous calez devant le premier obstacle, comment puis-je vous faire confia nce pour la suite ? Le gnral jeta un rapide coup d'il ses officiers, histoire de le s prvenir qu'il allait les embarquer avec lui dans cette galre. Puis il chercha le regard de Richard et se tapa du poing sur le cur. Sur mon honneur de soldat - l' acier qui affronte l'acier -, je jure d'excuter les ordres de matre Rahl. Cet aprsmidi, tous les D'Harans clbreront sa gloire naissante en lui consacrant des dvotion s compltes. (Reibisch tourna la tte vers un cadavre de mriswith.) Je n'ai jamais e ntendu parler d'un matre Rahl qui manie l'acier aux cts de ses hommes. On aurait ju r que les esprits eux-mmes guidaient votre main. (Le gnral se racla la gorge.) Si je puis me permettre, seigneur, quel chemin difficile s'ouvre devant nous ? Je sui s un sorcier de guerre qui combat avec toutes ses armes. La magie comme l'acier. .. Oui, seigneur... Mais... hum... ma question ? Je viens d'y rpondre, gnral. Reibis ch s'autorisa un sourire en coin qui en disait long. Sans le vouloir, Richard ba issa une dernire fois les yeux sur la dpouille d'Hally. Le manteau ne parvenait pa s dissimuler entirement son abdomen dchiquet. Face un mriswith, Kahlan aurait encor e moins de chance de s'en tirer. De nouveau, le Sourcier dut lutter pour ne pas vomir. Elle est morte comme elle l'aurait souhait, seigneur Rahl, murmura Cara. U ne fin digne d'une Mord-Sith. 94 Richard essaya de se souvenir du sourire d'Hall y, qu'il avait si peu connue. Il n'y parvint pas, incapable de voir autre chose, mme en penses, que ce ventre lacr d'o s'chappaient du sang et des entrailles. Il serr a les poings pour chasser sa nause et se tourna vers les trois Mord-Sith survivan tes. Sur les esprits du bien, je jure de vous voir mourir dans vos lits, vieille s et aussi dentes que possible. Il vaut mieux vous en faire une raison tout de sui te ! Chapitre 10

En se lissant la moustache, Tobias Brogan regarda Lunetta du coin de l'il. La voy ant hocher imperceptiblement la tte, il la gratifia d'une moue dgote. De sa bonne hu meur, dj si rare, il ne restait plus trace. L'homme ne mentait pas, a ne faisait au cun doute, car Lunetta ne se trompait jamais sur ce genre de choses. Et pourtant , ce n'tait pas la vrit. Brogan n'tait pas dupe... Il leva les yeux sur le type debo ut devant lui, de l'autre ct d'une table assez longue pour accueillir soixante-dix convives. Merci, dit-il avec un sourire courtois. Vous m'avez t trs utile. Inquiet , l'homme jeta un coup d'il aux soldats en armures rutilantes qui l'entouraient. C'est tout ce que vous voulez entendre ? Vous m'avez fait venir jusqu'ici pour a pprendre ce que tout le monde sait ? Je l'aurais dit vos hommes, s'ils m'avaient pos la question... Brogan se fora continuer de sourire. Veuillez me pardonner ces dsagrments... Mais vous tiez au service du Crateur. Et au mien. (Le sourire s'effaa malgr tous les efforts de Tobias.) prsent, retirez-vous. L'homme ne se mprit pas su r le regard que lui lana Brogan. Ravi de sauver sa peau, il s'inclina brivement et battit en retraite vers la sortie. Brogan pianota sur l'tui accroch sa ceinture, puis il tourna la tte vers Lunetta. Tu es sre ? Il dit la vrit, seigneur gnral, com les autres. Je connais mon art, aussi ignominieux que vous le jugiez. Quand elle pratiquait son art , comme elle osait l'appeler, Lunetta tait aurole d'une confianc e qui donnait la nause son frre. Ce n'est pas la vrit ! cria Tobias en frappant du p oing sur la table. Dans les yeux de Lunetta, rivs sur lui, il crut apercevoir l'i mage ricanante du Gardien. 97 Ai-je dit que c'tait vrai, seigneur gnral ? Cet homme vous a rpt ce qu'il croit tre la vrit. Tobias aurait volontiers gifl la vieille folle Oser lui assener de telles banalits ! Aprs une vie consacre chasser les dmons, leur s ruses lui taient tellement familires. .. Et il connaissait trop bien la magie. S a proie tait si prs qu'il sentait presque sa puanteur... Les rayons du soleil dclin ant filtraient par la fente des rideaux brods d'or. Une ligne oblique lumineuse c aressait le pied d'un fauteuil, courait le long du tapis bleu roi aux riches mot ifs et venait finir sa course prs d'une longue table somptueuse. Le repas de midi aval sur le pouce, histoire de ne pas perdre de temps, tait dj oubli depuis des heur es. Pourtant, malgr ses efforts, Tobias n'tait pas plus avanc qu'au dbut des auditio ns. Et la frustration lui nouait les entrailles. D'habitude, Galtero avait le gni e de lui amener des tmoins dignes d'intrt. Ceux-l s'taient rvls inutiles. Tobias se d nda ce que son bras droit avait dcouvert. La cit tait en bullition, et le gnral dtesta t que la populace s'agite

sans qu'il sache pourquoi. Le dsordre pouvait tre une arme puissante, mais il dtest ait avancer l'aveuglette. Et Galtero aurait d tre revenu depuis un bon moment. Tob ias se cala dans son fauteuil de cuir et appela un des soldats qui montait la ga rde devant la porte. Ettore, Galtero est-il rentr ? Non, seigneur gnral. Encore jeu ne, et un peu trop press de s'illustrer dans le combat contre le mal, Ettore tait nanmoins intelligent et loyal. Qualit essentielle, il ne reculait pas devant la br utalit quand il avait affaire aux sbires du Gardien. Un jour, il compterait parmi les meilleurs chasseurs de messagers du flau... Combien de tmoins reste-t-il ? de manda Tobias en massant discrtement son dos douloureux. Deux, seigneur gnral. Fais entrer le suivant, dans ce cas ! Alors qu'Ettore s'clipsait, Tobias regarda sa sur , debout prs d'un mur, de l'autre ct de la frontire symbolique matrialise par le rayon de soleil. Tu es sre de ne pas te tromper, n'est-ce pas ? Oui, seigneur gnral, rpon dit Lunetta en jouant distraitement avec les bandes de tissu de son accoutrement . Exaspr, Brogan soupira puis tourna la tte vers la porte. Ettore venait d'entrer, tranant derrire lui une femme macie qui ne semblait pas ravie d'tre l. Tobias afficha son sourire le plus engageant. Un bon chasseur ne montrait jamais ses griffes la proie avant qu'il ne soit trop tard pour elle... Qu'est-ce que a signifie ? dema nda la femme en se dgageant de la prise d'Ettore. On m'a amene ici contre ma volon t, et j'ai croupi toute la journe dans une pice sombre. De quel droit enlevez-vous les braves gens ? Ce doit tre un malentendu, mentit Brogan. Veuillez accepter mes excuses... Notre seul objectif est de poser quelques questions des personnes qu e nous jugeons 98 fiables. Et intelligentes. Parce que beaucoup de gens, dans ce tte ville, seraient incapables de reconnatre le bas du haut... Vous semblez plutt vive d'esprit, et... C'est pour a qu'on m'a enferme ? demanda la femme en se pench ant audessus de la table. Est-ce le sort que rserve ceux qui lui paraissent digne s de confiance ? D'aprs ce qu'on dit, votre... organisation... se soucie peu de p oser des questions, et encore moins d'entendre les rponses. Les rumeurs lui suffi sent, tant qu'elles lui permettent d'envoyer des innocents six pieds sous terre. Brogan sentit tressauter les muscles de ses joues. Il parvint pourtant mainteni r son sourire. Ce sont des mensonges, trs chre dame. Le Sang de la Dchirure est en qute de vrit, et de rien d'autre. Comme vous, ses membres servent le Crateur et acco mplissent sa volont. A prsent, si vous voulez bien me rpondre, vous serez trs vite d e retour chez vous, c'est promis. Ramenez-moi sur-le-champ la maison ! En Aydind ril, une ville libre, aucun

pouvoir n'a le droit d'enlever les citoyens pour les interroger. Et rien ne m'ob lige vous rpondre. C'est exact, noble dame, admit Brogan, toujours aussi mielleux . Nous n'avons aucun droit sur vous, et nous n'en revendiquons pas. En revanche, l'aide de personnes humbles et honntes, comme vous, nous est prcieuse. Si vous no us l'accordez, soyez sre que vous sortirez d'ici avec notre bndiction... et notre e stime. Si a me permet de quitter ce palais, grogna la femme, finissons-en au plus vite ! (Visiblement furieuse, elle roula des paules pour empcher son chle de laine de glisser.) Que voulez-vous savoir ? Tobias changea de position, afin de pouvo ir s'assurer d'un coup d'il que Lunetta restait concentre. Noble dame, les Contres du Milieu ont t ravages par la guerre, et nous cherchons savoir si les sbires du Ga rdien tirent les ficelles des conflits qui continuent fleurir un peu partout. De s membres du Conseil ont-ils parl contre le Crateur ? Ils sont tous morts. Nous l' avons entendu dire, mais le Sang de la Dchirure ne se contente jamais de rumeurs. Nous voulons des preuves et des tmoignages irrfutables. La nuit dernire, j'ai vu l eurs cadavres dans la salle du Conseil. Vraiment ? Voil qui met un terme au dbat ! Enfin, nous tenons la vrit de la bouche d'une femme honorable prsente sur les lieu x. Trs chre, vous nous avez dj beaucoup aids... Qui les a tus ? Je n'ai pas vu l'assas in. Avez-vous entendu un conseiller discourir contre la paix dispense par le Crate ur ? Ils critiquaient celle qu'imposait l'Alliance des Contre du Milieu. mes yeux , c'est la mme chose, prsente d'une faon diffrente. Ils voulaient faire croire que le blanc tait noir, et vice-versa... Tobias leva un sourcil, feignant d'tre fascin. L es serviteurs du Gardien utilisent souvent cette tactique. Le bien passe pour le mal, et le mal devient bnfique... (Brogan leva une main et l'agita 99 nonchalamme nt.) Y avait-il un pays plus acharn que les autres briser la paix ? Tous, y compri s le vtre, semblaient presss de rduire le monde en esclavage sous le joug de l'Ordr e Imprial. Esclavage ? On dit plutt que l'Ordre Imprial veut unir les pays et donne r l'homme sa juste place dans le monde. Et tout cela selon la volont du Crateur. O n dit n'importe quoi... L'Ordre Imprial fait flche de tout bois pour conqurir et do miner, rien de plus. Je n'avais jamais entendu ce son de cloche... Trs chre, ce son t des informations prcieuses. (Brogan s'adossa son fauteuil, croisa les jambes et posa les mains sur ses genoux.) Pendant que les conseillers complotaient, que f aisait la Mre Inquisitrice ? Son travail, comme d'habitude... (La femme hsita.) Lo in d'ici... Je vois. Est-elle revenue ?

Oui. son retour, a-t-elle tent de runifier les Contres du Milieu ? Bien sr ! Vous savez, et vous n'ignorez pas non plus ce que ces gens lui ont fait. N'essayez p as de nier... Brogan jeta un coup d'il Lunetta, qui ne quittait pas la femme du r egard. Parfait... ce sujet, j'ai entendu des rumeurs contradictoires... Si vous avez assist ces vnements, cela dissiperait la confusion. tiez-vous l, noble dame, un moment... capital? J'ai vu l'excution de la Mre Inquisitrice, si c'est le sens de v otre question. C'est bien ce que je craignais... Elle est donc morte ? Oui. Comm ent ? Que vous importent les dtails ? Noble dame, depuis des milliers d'annes, ce sont les Inquisitrices, et particulirement la Mre Inquisitrice, qui assurent l'uni t des Contres du Milieu. Nous avons tous connu la paix et la prosprit sous le rgne d' Aydindril. Aprs la disparition de la frontire, quand a clat la guerre contre D'Hara, j'ai eu peur pour les Contres... Dans ce cas, pourquoi ne pas tre venu notre aide ? Je l'aurais tant voulu... Hlas, le roi a interdit que intervienne. J'ai protes t, bien sr, mais un souverain a toujours le dernier mot. Nicobarese a beaucoup sou ffert sous le rgne de cet homme. Plus tard, nous avons perc jour ses sinistres pla ns. Apparemment, ses conseillers et lui prmditaient de nous rduire en esclavage, co mme vous l'avez dit, gente dame. Le roi tant dmasqu - car c'tait un messager du flau - et puni, j'ai conduit mes hommes ici, pour les mettre la disposition des Contre s du Milieu, du Conseil et de la Mre Inquisitrice. mon arrive, des soldats d'haran s grouillaient partout, mme s'ils n'taient plus en guerre contre nous. On m'a appr is que l'Ordre Imprial avait vol au secours des Contres. En chemin, et depuis que j e suis ici, les rumeurs les plus folles ont atteint mes oreilles. On prtend que l es Contres sont tombes, qu'elles sont unies, 100 que les conseillers sont morts, q u'ils ont survcu et se cachent... On dit que les Keltiens ont pris le pouvoir, pu is que c'est les D'Harans, ou l'Ordre Imprial. On raconte que les Inquisitrices s ont toutes mortes, comme les sorciers, puis que tous se portent comme un charme. Que dois-je croire, chre amie ? Si la Mre Inquisitrice n'avait pas pri, nous pourr ions l'aider et la protger. Nicobarese n'est pas un pays riche, mais nous ferons tout pour dfendre les Contres, si c'est possible... La femme se dtendit un peu. Cer taines de ces choses sont vraies... Pendant la guerre, toutes les Inquisitrices ont succomb, l'exception de la premire d'entre elles. Les sorciers ont connu le mme sort. Ensuite, aprs la fin de Darken Rahl, les D'Harans, les Keltiens et d'autre s peuples se sont allis l'Ordre Imprial. La Mre Inquisitrice est revenue

pour tenter de sauver l'unit des Contres. Les conseillers flons l'ont condamne mort, et elle a t dcapite. Une bien triste nouvelle, souffla Brogan. J'avais espr qu'il s' gissait de mensonges. Nous avons besoin d'elle ! Vous tes sre qu'elle est morte ? On peut toujours se tromper... La Mre Inquisitrice a un pouvoir. Ne s'est-elle pa s chappe dans un nuage de fume, ou une illusion de ce genre ? Non. Elle est morte. P ourtant, certains prtendent l'avoir vue vivante, sur l'autre rive du fleuve Kern. Des racontars de crtins ! J'ai vu sa tte tomber de ses paules... Un autre rapport annonce qu'elle a fui vers le sud-ouest. Il reste un peu d'espoir... Faux ! Une dernire fois, j'ai vu sa tte se dtacher de son corps ! Elle est morte, c'est sr. Si vous voulez aider les Contres, faites ce qu'il faut pour les runifier. Avant de rpo ndre, Tobias tudia un moment le visage ferm de la femme. Bien sr, vous avez raison. .. Ce sont d'atroces nouvelles, hlas confirmes par un tmoignage au-dessus de tout s oupon. Merci, chre dame, d'une assistance qui sera plus prcieuse que vous le croyez . Je rflchirai au moyen d'utiliser mes troupes au mieux... C'est tout vu ! Chassez l'Ordre Imprial d'Aydindril, puis boutez-le hors des Contres du Milieu. Vous le j ugez si dangereux ? La femme leva ses deux mains bandes. Ces porcs m'ont arrach le s ongles pour me forcer mentir. Quelle horreur ! Et que vous a-t-on contrainte d ire ? Que le blanc est noir, et vice-versa. Comme le fait le Sang de la Dchirure. Brogan sourit, feignant d'tre amus par le courage de son interlocutrice. Merci de votre aide, noble dame. Vous tes loyale aux Contres du Milieu, et a me touche beau coup. En revanche, la faon dont vous jugez le Sang de la Dchirure me dsole. N'couter iez-vous pas trop les rumeurs ? Car il n'y a rien de vrai l-dedans, je vous l'ass ure... Bien, j'ai peur de vous avoir dj pris trop de temps. Bonne fin de journe. La femme foudroya Tobias du regard et sortit comme une furie. En d'autres 101 circ onstances, ses demi-mensonges et son arrogance lui auraient cot beaucoup plus que ses ongles. Pour avoir poursuivi d'autres proies dangereuses, Brogan savait que la patience tait toujours rcompense. L'enjeu tait assez lev pour qui supporte un temps l'insolence d'une vieille folle. Sans le vouloir, elle lui avait fourni des inf ormations prcieuses. En la laissant partir, il viterait que le gibier devine qu'il avait flair sa piste. Tobias se tourna vers Lunetta et s'autorisa enfin croiser son regard. Elle a dit des mensonges, seigneur gnral. En les dissimulant derrire un cran de vrit... Galtero avait vraiment dnich une perle rare !

Quels mensonges ? demanda Tobias, anxieux d'entendre sa sur confirmer ses soupons. Il y en a deux, qu'elle protge comme elle dfendrait un trsor royal. Parle ! Primo, son histoire d'excution de la Mre Inquisitrice est fausse. Je le savais ! jubila Tobias. En l'entendant, j'ai devin qu'elle mentait. (Les yeux clos, il remercia l e Crateur.) Et secundo ? Elle sait que la Mre Inquisitrice s'est enfuie vers le su d-ouest. part a, tout ce qu'elle a dit tait vrai. Sa bonne humeur revenue, Tobias se frotta les mains de plaisir. La chance du chasseur lui souriait de nouveau. I l avait une piste ! M'avez-vous entendue, seigneur gnral ? demanda Lunetta. Oui, j 'ai trs bien compris. La Mre Inquisitrice est vivante et elle a fui vers le sud-ou est. Bon travail, Lunetta. Le Crateur sera content de toi quand je Lui raconterai ... Je parlais de ma dernire phrase, seigneur gnral. Pardon ? Elle a dit que les con seillers dfunts taient des tratres. C'est vrai. Que l'Ordre Imprial rve de conqute et de domination. C'est encore vrai. Comme l'histoire de ses ongles, arrachs pour qu 'elle consente mentir. Et comme son jugement sur le Sang de la Dchirure, qui tue des innocents sur la foi de simples rumeurs... Le Sang de la Dchirure combat le ma l ! cria Brogan en se levant d'un bond. Comment oses-tu dire le contraire, ignob le streganicha ? Ai-je affirm que c'tait la vrit ? Mais elle le pense rellement... To bias se rassit. Au fond, pourquoi aurait-il gch son triomphe cause des imbcillits de Lunetta ? Elle pense des btises, et tu le sais. (Il pointa un index menaant sur s a sur.) Pour t'apprendre distinguer le bien du mal, j'ai pass plus de temps que ta pauvre carcasse ne le mritait. N'oublie jamais a ! Oui, seigneur gnral, je ne valai s pas la peine que vous vous tes donne. Pardonnez-moi. Mais c'taient ses penses, pas les miennes... Brogan cessa de regarder sa sur et dcrocha l'tui de sa ceinture. Il le posa devant lui, lui donnant une pichenette pour qu'il soit impeccablement a lign sur le bord de la table. Oubliant l'insolence de Lunetta, il rflchit la suite des vnements. 102 II allait demander qu'on serve dner quand il se souvint du dernie r tmoin. Maintenant qu'il connaissait la vrit, d'autres interrogatoires seraient su perflus. Mais on gagnait toujours tre minutieux. Ettore, va chercher le dernier.. . Brogan regarda Lunetta, qui reprit position contre son mur. Elle avait bien tr availl, mais tout gch en le provoquant. Mme si le dmon qui l'habitait en tait responsa ble, il lui en voulait de ne pas lutter plus nergiquement contre son influence. A vait-il t trop gentil avec elle, quelques heures plus tt? Dans un moment de faibles se, pour qu'elle partage sa joie, il lui avait offert un mignon .

S'tait-elle crue autorise, du coup, donner libre cours son insolence ? Eh bien, el le avait fait erreur... Tobias se cala dans son fauteuil et croisa les mains sur la table. Pensant au trophe qu'il rcolterait bientt, il n'eut aucun mal, cette foi s, sourire au nouveau tmoin. Quand il leva les yeux, il manqua tressaillir en dcou vrant devant lui une fillette vtue d'un manteau deux fois trop grand pour elle. D errire l'enfant, entre deux gardes, une vieille femme enveloppe dans une couvertur e miteuse avanait d'une dmarche vacillante. Vous habitez une jolie maison, mon seig neur, dit la petite fille. Et il y fait bien chaud... Nous avons aim y passer la journe. Pourrons-nous un jour vous rendre votre hospitalit ? La vieille femme ponc tua ce discours d'un sourire dent. Je suis ravi que vous ayez eu chaud, et je me rjo uirai si toi et ta... Tobias regarda la vieille. C'est ma grand-mre, seigneur. ... toi et ta grand-mre consentiez rpondre quelques questions. Des questions ? rpta la ieille femme. Seigneur, ce jeu-l peut tre dangereux... Dangereux ? (Tobias se mass a pensivement le front.) Je cherche la vrit, noble dame. Rpondez sincrement, et il n e vous arrivera rien de fcheux. Je vous en donne ma parole. Dangereux pour vous, mon seigneur, corrigea la vieille. Vous risquez de ne pas aimer les rponses, ou d e leur accorder trop d'importance... Permettez-moi d'en tre seul juge... Comme il vous plaira, seigneur. (La vieille se gratta le nez.) Alors, ces questions ? Nob le dame, comme vous le savez, les Contres du Milieu ont t ravages par la guerre, et nous cherchons savoir si les sbires du Gardien tirent les ficelles des conflits qui continuent fleurir un peu partout. Des membres du Conseil ont-ils parl contre le Crateur ? Ils viennent rarement dbattre de thologie avec de vieilles marchandes ambulantes, mon seigneur. Et aucun ne serait assez stupide pour se vanter en pu blic de ses liens avec le royaume des morts, s'il en avait... Hum... Avez-vous e ntendu des chos de ce qu'ils auraient pu dire ? Vous vous intressez aux ragots qui courent dans la rue Stentor, seigneur ? Dites-moi quel sujet vous passionne, et je vous en servirai treize la douzaine ! Je me moque des ragots, noble dame. Seu le la vrit compte mes yeux. 103 Pourtant, si vous saviez... On entend de telles ch oses, de nos jours, qu'on regrette de ne pas tre sourd. Excd, Tobias se racla la go rge. J'ai eu mon compte de rumeurs, ces derniers temps, et la coupe est pleine. D ites-moi ce qui se passe vraiment en Aydindril. Il parat que les conseillers ont t assassins, et que la Mre Inquisitrice a fini sur l'chafaud. Un homme de votre rang, seigneur, ne peut-il pas aller au palais et demander une audience au Conseil ? Ce serait plus rapide, pour vrifier, que d'interroger de

pauvres gens qui vous rptent des ou-dire... Rien ne vaut la vrit qu'on voit de ses pr opres yeux. Je n'tais pas l le jour de la prtendue excution de la Mre Inquisitrice. C est surtout a qui vous intresse ? Pourquoi ne pas l'avoir dit tout de suite ? J'ai su qu'on l'avait dcapite, mais je n'tais pas prsente. Ma petite-fille, en revanche. .. Tu veux raconter au seigneur, ma chrie ? Oui, grand-mre ! J'ai tout vu, mon sei gneur. Ils lui ont coup la tte, ras du cou ! Brogan feignit de se rembrunir. C'est ce que je redoutais... Ainsi, elle est morte. Je n'ai pas dit a, fit la fillette en secouant la tte. J'ai vu cette scne, ce n'est pas la mme chose... Que veux-tu dir e ? (Tobias tourna la tte vers la vieille femme.) Expliquez-moi ! C'est trs simple , seigneur. Aydindril n'a jamais manqu de magie, mais ce jour-l, elle en tait sature . Quand ce pouvoir-l est dans le coup, on ne peut pas se fier ses yeux. Ma petite -fille n'est pas bien vieille, mais elle est assez fute pour savoir a. Un homme qu i exerce votre profession devrait le savoir aussi... Sature de magie ? Cette forc e malfique ? Que sais-tu des sbires du Gardien ? Ce sont des monstres, seigneur. Mais la magie, en soi, n'est pas malfaisante. La magie est l'arme impure du Gard ien ! Seigneur, diriez-vous que le couteau garde d'argent pendu votre ceinture e st l'arme du Gardien ? S'il sert menacer ou blesser un innocent, on peut affirme r que celui qui le manie est un agent du mal. Mais si on l'utilise pour dfendre l a vie face un fanatique, quel que soit son rang dans la socit, il devient l'instru ment du bien. En soi, l'arme n'est rien. Parce que n'importe qui peut la brandir . C'est pareil pour la magie. Quand son but est de chtier, elle devient l'incarna tion mme de la vengeance. Admettons... La magie prsente en ville est-elle malfique ou bnfique ? Les deux... Cette cit est un centre de pouvoir, et elle abrite la Fort eresse du Sorcier. Les Inquisitrices et les sorciers la dirigent depuis des mill iers d'annes. Le pouvoir, seigneur, attire le pouvoir. Un conflit est en cours. D es monstres couverts d'cailles, les mriswiths, se matrialisent un peu partout pour ventrer les gens. Une terrible maldiction s'il en fut jamais ! D'autres cratures rd ent dans nos rues pour s'emparer des tmraires qui sortent aprs le coucher du soleil . La nuit, le vent de la magie noire souffle partout... Chez nous, seigneur, un enfant fascin par le feu risque de finir carbonis. 104 sa place, je serais prudent , et je partirais au plus vite, avant d'avoir mis une main dans les flammes. Et a vous arrivera, si vous continuez enlever les gens et les interroger sous l'il de la magie. Et que savez-vous exactement de la magie, noble dame ? demanda Brogan . Une question ambigu, seigneur. Pouvez-vous tre plus prcis ? Tobias se tut un inst ant et s'effora d'analyser les divagations de la vieille pour

sparer le bon grain de l'ivraie. Il avait dj eu affaire des gens comme elle. Elle t entait de l'embrouiller, de lui faire perdre le fil... Il se fora de nouveau sour ire. Eh bien, par exemple, votre petite-fille affirme avoir vu tomber la tte de l a Mre Inquisitrice. Pourtant, a ne veut pas dire qu'elle soit morte. Selon vous, l a magie peut tout expliquer. J'avoue que cette thorie m'intrigue. La magie est ca pable d'abuser les gens, je le sais, mais en gnral, il s'agit de choses sans grand e importance. Pas de rvoquer la mort ! Rvoquer la mort ? Le Gardien en a le pouvoi r... Brogan se tendit comme un arc. Dois-je comprendre qu'il a ramen la vie la Mre Inquisitrice ? Bien sr que non, seigneur ! Vous n'coutez pas les gens, et a vous j ouera un mauvais tour, un jour. Vous avez parl de rvoquer la mort, et j'ai dit que le Gardien devait dtenir ce pouvoir. Notez qu'il s'agit d'une supposition. tant l e matre des morts, il est logique de postuler qu'il... Assez de bavardage ! La Mre Inquisitrice est-elle morte, ou vivante ? Comment le saurais-je, seigneur ? Bro gan serra les dents de rage. Tu as dit que son excution ne prouvait pas qu'elle a vait perdu la vie. On revient notre point de dpart ? Eh bien, la magie peut tromp er des tmoins, mme nombreux... Bien entendu, a ne veut pas dire qu'elle l'a fait... Quand j'ai mis l'hypothse que c'tait arriv, vous avez parl de rvoquer la mort. Ce son t deux choses bien distinctes... Femme, comment la magie peut-elle tromper ainsi les gens ? explosa Tobias. La vieille dame ajusta sa couverture, qui avait tend ance glisser de ses paules. En lanant un sort de mort, seigneur. Brogan regarda Lu netta. Les yeux rivs sur la vieille, elle se grattait frntiquement les bras. Un sor t de mort ? Dis-moi ce que c'est ! Hlas, je n'ai jamais vu personne en... excuter. .. (la vieille rit de sa bonne blague)... un. Mon tmoignage vaut ce qu'il vaut, m ais si vous souhaitez entendre des informations de seconde main, je suis votre d isposition. Je t'coute ! Cesse de tourner autour du pot ! Comprendre le concept de mort exige de se livrer une dmarche spirituelle, seigneur. Quand nous voyons un corps priv de son me, nous dduisons qu'il s'agit d'un cadavre, parce qu'on nous a f orms raisonner ainsi. Un sort de mort convainc les gens qu'ils ont devant eux une enveloppe charnelle abandonne par son esprit. 105 Donc un cadavre, si vous voyez ce que je veux dire. La vieille femme secoua la tte, comme si elle tait la fois a muse et scandalise, Un sort trs dangereux, croyez-moi... Il faut que les esprits ac ceptent de veiller sur l'me pendant que le sortilge est lanc. Si quelque chose se p asse mal, l'me en question sera tout jamais prisonnire du royaume des morts. Une m anire trs dsagrable de passer de vie trpas. Quand tout va bien, et si les esprits

consentent rendre ce qu'on leur a confi, la personne continue vivre et tous ceux qui la voient la croient morte. Comme vous voyez, c'est trs risqu. A ma connaissan ce, personne n'a jamais tent l'aventure... Brogan tenta d'assembler dans son espr it les pices du puzzle. Combinant ses connaissances antrieures et celles qu'il ava it acquises ce jour, il s'effora de reconstituer une image cohrente. Oui, a se prcis ait. La Mre Inquisitrice avait pu recourir ce sort pour chapper la justice. Mais i l lui avait fallu des complices... La vieille femme prit la fillette par l'paule et fit mine de tourner les talons. Merci pour la chaleur, mon seigneur, mais vos questions dcousues me fatiguent, et j'ai du pain sur la planche. Qui peut lancer un sort de mort ? Un sorcier, seigneur. condition d'avoir un formidable pouvoir et des connaissances hors du commun. Y a-t-il un sorcier de cette envergure en Aydindril ? Les yeux lanant des clairs, la vieille glissa une main sous sa couvert ure, et en sortit une pice d'argent qu'elle jeta sur la table. Brogan la ramassa et l'tudia, surpris de ne pas la reconnatre. J'ai pos une question, la vieille, et j 'attends toujours la rponse ! Vous la serrez entre vos doigts, seigneur... D'o vie nt cette pice ? On voit un grand btiment, du ct face... Oui, seigneur. C'est le Pala is des Prophtes, le paradis ou l'enfer des sorciers, selon les cas... Le Palais d es Prophtes ? Dis-m'en plus, femme ! Demandez plutt votre magicienne, seigneur ! S ur un dernier sourire, la vieille se dtourna. Personne ne t'a donn la permission d e partir, harpie dente ! cria Brogan en se levant d'un bond. C'est le foie, mon se igneur... Quoi ? J'adore manger du foie cru... Avec le temps, a finit par faire to mber les dents. Alors que Tobias s'empourprait, prt trangler la vieille folle, Gal tero entra, dpassa les deux visiteuses sans leur accorder un regard, et salua htiv ement son chef. Seigneur gnral, j'ai des nouvelles... Oui, oui... Plus tard... Mai s... Un index lev, Brogan ordonna le silence son second. Puis il se tourna vers L unetta 106 Alors ? Tout tait vrai, seigneur gnral. Comme un insecte aquatique, elle s'est contente de raser la surface de la mare, sans aller au fond des choses. Ma is elle n'a pas menti. Elle en sait plus long qu'elle en dit, bien sr... Brogan f it signe Ettore d'approcher. Seigneur gnral ? lana-t-il en accourant.

Je crois que nous tenons un messager du flau... Aimerais-tu prouver que tu es dign e de porter la cape pourpre ? C'est mon plus cher dsir, seigneur gnral ! Rattrape c ette vieille buse et fais-la emprisonner. Je la souponne d'tre un messager du flau. Et la fillette, seigneur ? Es-tu aveugle, soldat ? De toute vidence, c'est le fa milier de cette servante du Gardien. De plus, voudrais-tu qu'elle coure partout en ville, criant que le Sang de la Dchirure dtient injustement sa grand-mre ? La cu isinire a des amis, et on remarquerait sa disparition. Pour le moment, inutile de nous attirer des ennuis. Les deux autres vivent dans la rue, et personne ne se souciera de leur sort. Tu as compris ? Oui, seigneur gnral. Je m'en occupe sur-lechamp. Je veux l'interroger le plus tt possible. La petite aussi. Assure-toi qu'e lles soient prtes me rpondre. Elles vous diront tout, seigneur, assura Ettore avec un sourire cruel. Sur le Crateur, je jure qu'elles seront disposes parler. Ds que le jeune soldat fut sorti, Galtero avana vers la table, impatient de parler. Brog an se rassit et souffla d'une voix distraite : Galtero, tu as t excellent, comme d' habitude. Tes tmoins correspondaient mes critres de qualit. Tobias poussa la pice d' argent, ouvrit son tui trophes et le vida sur la table. Avec une trange tendresse, il disposa les reliques en cercle, caressant la chair jadis vivante... Sa prcieus e collection de mamelons gauches - le plus prs du cur des messagers du flau - prlevs avec assez de peau pour porter le nom tatou du donneur ... Tous les messagers du f lau qu'il avait dmasqus ne voyageaient pas avec lui. Il rservait cet honneur aux plu s importants et aux plus vils serviteurs du Gardien... Rangeant un par un ses tr ophes dans l'tui, Brogan se rjout de lire les noms de tous les tratres au Crateur qu'i l avait soumis la purification du feu. Il se rappelait chaque traque, les pripties de la capture, et le moindre dtail de l'interrogatoire. De la fureur passa dans son regard au souvenir des crimes que ces monstres avaient fini par lui avouer. Par bonheur, justice avait t faite... Mais son plus beau trophe restait encore gagn er : la Mre Inquisitrice ! Galtero, j'ai retrouv sa trace... Rassemble les hommes. Nous partirons sur-le-champ. Seigneur gnral, vous devriez d'abord couter mes nouve lles... Chapitre 11 Ce sont les D'Harans, seigneur gnral. Brogan referma son prcieux tui et leva les yeu x vers Galtero. Quoi, les D'Harans ? Il y a quelques heures, je me suis dout que quelque chose se prparait. Une trange agitation rgnait en ville, tandis que les D'H arans se rassemblaient.

O a ? demanda Brogan. Devant le Palais des Inquisitrices, seigneur gnral. Au milieu de l'aprs-midi, ils ont commenc dclamer leur litanie... Tu te souviens de ce qu'ils disaient ? Galtero plissa le front, un pouce pass dans son ceinturon. a a dur deux heures, largement de quoi apprendre leur prire par cur ! A genoux, face contre te rre, ils psalmodiaient : Matre Rahl nous guide ! Matre Rahl nous dispense son ense ignement ! Matre Rahl nous protge ! sa lumire, nous nous panouissons. Dans sa bienve illance, nous nous rfugions. Devant sa sagesse nous nous inclinons. Nous existons pour le servir et nos vies lui appartiennent. Tous les D'Harans ont sacrifi ce r ituel, dis-tu ? Combien sont-ils ? Beaucoup plus que nous le pensions, seigneur gnral. L'esplanade du palais tait noire de monde, et a dbordait dans les jardins, sur les places et mme dans les nies... Ils se tenaient paule contre paule, comme s'ils voulaient tous tre aussi prs que possible du Palais des Inquisitrices. J'estime q u'ils sont environ deux cent mille en Aydindril. Presque tous masss devant le pal ais... En voyant a, les citadins ont paniqu. Je suis sorti de la ville, pour dcouvr ir un spectacle identique : des D'Harans prosterns qui dclamaient les mmes mots. Se igneur, j'ai pouss mon cheval pour couvrir le plus de terrain possible. des lieue s la ronde, je n'ai pas vu un seul D'Haran debout ! Et aucun n'a lev les yeux sur mon passage. Ce matre Rahl doit tre ici. C'est la seule explication. Il est bien l, seigneur. Je l'ai vu surveiller ses adorateurs, debout sur l'escalier 109 en p ersonne. Brogan eut une moue dgote. J'ai toujours pens que les D'Harans taient des pa ns. Prier ainsi devait un simple mortel... Que s'est-il pass ensuite ? Aprs la crmon ie, dit Galtero, l'air vid par sa chevauche, ils se sont congratuls un bon moment, comme si on venait de les dlivrer de l'emprise du Gardien. Pendant qu'ils beuglai ent de joie, j'ai eu le temps de parcourir une bonne demi-lieue pour revenir au palais. Les D'Harans se sont tus quand deux cadavres ont t dposs sur un bcher, au mil ieu de l'esplanade. Matre Rahl les a regards brler jusqu'au bout, puis il a assist l a leve des cendres. Tu l'as vu de prs ? Les D'Harans m'auraient empch d'approcher, se igneur. J'ai jug plus prudent de ne pas les dranger pendant leur rituel... Tu as bi en fait... Sacrifier ta vie pour savoir quoi il ressemble n'aurait servi rien. D 'autant plus, seigneur, que vous le verrez bientt de vos yeux. Vous tes... hum... invit au palais. Je n'ai pas le temps d'aller faire des ronds de jambes devant un chef d'haran. Nous devons traquer la Mre Inquisitrice, au cas o tu l'aurais oubli ! Galtero sortit une feuille de parchemin de sa poche et la tendit son chef.

mon retour, des D'Harans ont tent d'entrer dans l'ambassade. Je les en ai empchs, e t ils m'ont donn cette lettre pour vous. Brogan lut les quelques lignes visibleme nt rdiges la hte. Le seigneur Rahl invite au palais les dignitaires, les diplomates et les officiels de tous les royaumes. Leur prsence est requise sur-le-champ. To bias froissa la lettre et la laissa tomber ses pieds. C'est moi qui convoque les gens, pas le contraire. Et une fois encore, je n'ai pas le temps d'aller faire des ronds de jambes... Je me suis tenu le mme raisonnement, seigneur. En prometta nt de vous remettre l'invitation, j'ai prcis au capitaine du dtachement que nous tio ns trop occups pour assister une rception. Il a rpondu que matre Rahl voulait voir t out le monde, et qu'il en cuirait Nicobarese si nous nous drobions. Brogan ne par ut pas impressionn. Personne ne prendra le risque de semer le trouble en Aydindri l parce que nous refusons d'obir aux injonctions d'un nouveau chef tribal. Seigne ur gnral, l'avenue des Rois grouille de D'Harans, et ils encerclent toutes les amb assades. Le capitaine qui m'a remis le message est l pour nous escorter jusqu'au Palais des Inquisitrices. Si nous ne sortons pas trs vite, il a promis de venir n ous chercher. Et pour a, a-t-il conclu, il peut mobiliser jusqu' dix mille soldats . Ces hommes, seigneur, ne sont pas des commerants et des fermiers enrls de force d epuis quelques mois. Il s'agit de militaires de carrire, durs et dtermins. Les brav es du Sang de la Dchirure pourraient les mettre en droute, j'en suis sr, mais nous sommes venus ici avec peine cinq cents hommes, et le gros de nos 110 forces est trop loin pour nous aider. Si nous tentons une sortie, les D'Harans nous massacr eront. Idem si nous restons ici... Brogan regarda Lunetta, toujours debout contr e son mur. Elle jouait avec ses mignons , ignorant superbement la conversation. B rogan tait en infriorit numrique, mais il lui restait sa sur... Il ne comprenait rien cette histoire de seigneur Rahl , et a ne l'inquitait pas. D'Hara tait dsormais sou la coupe de l'Ordre Imprial. Rahl tentait srement d'obtenir une meilleure positio n au sein de l'Ordre. Sans doute un de ces chiens qui aspiraient au pouvoir sans se soucier des exigences morales qui allaient avec. Trs bien... De toute faon, la nuit approche, et il est trop tard pour partir. Nous irons au palais, nous fero ns des courbettes matre Rahl, puis nous boirons son vin en savourant sa nourritur e. A l'aube, nous laisserons Aydindril aux bons soins de l'Ordre Imprial, et nous nous lancerons sur la piste de la Mre Inquisitrice. (Brogan fit signe sa sur.) Lu netta, tu nous accompagnes... Et comment la trouverez-vous, seigneur gnral ? deman da la streganicha en se grattant un bras. Je parle de la Mre Inquisitrice, bien sr ... Tobias se leva. Elle est au sud-ouest. Nous avons assez d'hommes pour la dbus quer. Vraiment ? (Aprs avoir utilis son pouvoir, Lunetta tait toujours un rien inso lente.) Et comment la reconnatrez-vous ?

C'est la Mre Inquisitrice, pauvre folle ! Il serait impossible de ne pas la recon natre ! Lunetta osa regarder son frre dans les yeux. La Mre Inquisitrice est morte. Les cadavres ne marchent pas dans les rues... Elle est vivante ! La cuisinire le sait, tu l'as dit toi-mme. Si la vieille femme n'a pas menti, et qu'on a lanc un sort de mort, dans quel but l'a-t-on fait ? Dites-le Lunetta, seigneur gnral. L'obj ectif tait de convaincre les gens de sa mort, pour qu'elle puisse s'chapper. Lunet ta eut un petit sourire. Donc, ils ne l'ont pas vue fuir ? C'est exactement pour a que vous ne la trouverez pas ! Arrte de jouer les mystrieuses et dis-moi o tu veu x en venir ! C'est pourtant simple... Si quelqu'un a jet un sort de mort sur la Mr e Inquisitrice, c'est pour dissimuler son identit. Sinon, a n'aurait pas de sens.. . Et a explique aussi comment elle a pu s'enfuir. Personne ne l'a reconnue, et vo us ne la reconnatrez pas non plus. Peux-tu neutraliser ce sort ? Seigneur gnral, j' ignore tout de ce type de magie... C'tait vrai, admit Brogan, et trs fcheux. Mais t u as un pouvoir... Donne-moi un moyen de l'identifier. Lunetta secoua la tte. Sei gneur, je ne sais pas comment reprer les fils d'une Toile de Sorcier spcifiquement tisse pour cacher quelqu'un. Tout ce que je peux affirmer, c'est que nous ne rec onnatrons pas la Mre Inquisitrice. 111 Tu dois trouver une solution ! C'est pour a que je t'ai garde en vie. Seigneur, la vieille femme a dit que seul un sorcier po uvait jeter un sort pareil. Je ne suis pas assez puissante pour reprer les fils d e sa Toile, et encore moins pour voir travers une illusion aussi sophistique. Voi r travers une illusion... Ce devrait tre possible, mais comment ? Un papillon se laisse prendre au pige d'une toile d'araigne parce qu'il ne voit pas ses fils. Nou s sommes dans le mme cas que les tmoins de la fausse excution. Les fils ne nous app araissent pas, et je ne peux rien y faire. Un sorcier..., souffla Brogan. (Il dsi gna la pice d'argent, sur la table.) Quand j'ai demand la vieille buse s'il y en a vait un en Aydindril, elle m'a donn cette pice. Dessus, il y a l'image d'un btiment . Le Palais des Prophtes, souffla Lunetta. Oui. Elle m'a dit de te demander des e xplications. Comment pourrais-tu en avoir ? Quelqu'un t'a parl de cet endroit ? P eu aprs ta naissance, fit Lunetta, les yeux baisss, maman a voqu un lieu o les magici ennes... Les streganicha, corrigea Brogan. ... entranent les futurs sorciers. Alors , c'est la maison du mal, lcha Brogan. (Lunetta se ratatina sur elle-mme.)

Pourquoi notre mre connaissait-elle son existence ? Maman est morte, Tobias. Lais se-la en paix... Nous en reparlerons plus tard... (Brogan tira sur la veste de s on uniforme, rectifia la position de son insigne et ramassa sa cape pourpre.) La vieille voulait dire qu'il y a en Aydindril un sorcier form dans ce lieu impie. (Il se tourna vers Galtero.) Heureusement, Ettore est en train de l'interroger. Elle n'a pas tout dit, je le sens dans la moelle de mes os. Nous devrions aller notre... rendez-vous, seigneur gnral. Avant de sortir, nous passerons voir Ettore. Un feu brlait dans la chemine de la petite pice o Ettore s'occupait de ses deux pri sonnires. Torse nu et ruisselant de sueur, le jeune soldat tait occup choisir un ou til parmi les lames et les piques disposes sur le manteau de la chemine. Dans les flammes, des tisonniers chauffaient au rouge, augurant bien de la suite des vnemen ts. Rfugie dans un coin de la salle, la vieille femme protgeait la fillette d'un br as tremblant. Elle te rsiste ? demanda Brogan en entrant, flanqu par Lunetta et Ga ltero. Son arrogance s'est volatilise ds qu'elle a compris que nous dtestions a. Les messagers du flau ragissent toujours ainsi face la puissance brute du Crateur. Gal tero, ma sur et moi allons devoir nous absenter. Les autres resteront ici, au cas o tu aurais besoin d'aide. (Brogan baissa les yeux sur les tisonniers.) mon reto ur, je veux que la vieille parle. Je me fiche de ce qu'il adviendra de l'enfant, mais garde sa grand-mre en vie. Et brise sa volont ! Ettore salua son chef avec e nthousiasme. 112 Sur le Crateur, je jure qu'elle avouera ses crimes, seigneur gnral . Parfait. J'ai encore des questions lui poser, et il me faut des rponses. Je ne v ous dirai plus rien ! lana la vieille femme. Ettore la regardant par-dessus son pa ule, elle se rencogna dans son coin sombre. Tu changeras d'avis avant l'aube, vi eille sorcire ! Pour t'y inciter, je commencerai par la petite servante du Gardie n que tu sembles tant aimer. En la voyant souffrir, tu imagineras ce qui t'atten d. La gamine se serra plus fort contre sa grand-mre. Ettore, tu veux que je t'ass iste ? demanda Lunetta en se grattant un bras. Seigneur gnral, je serai plus utile ici... Non. Tu dois m'accompagner. Galtero, je te flicite de m'avoir amen cette f emme. C'est un hasard, seigneur. Je ne l'aurais pas remarque si elle n'avait pas tent de me vendre des gteaux au miel. Quelque chose en elle a veill mes soupons. Les messagers du flau sont attirs par le Sang de la Dchirure comme les papillons par le s flammes. Ils nous dfient parce qu'ils croient que le Gardien les protgera. Face notre justice, ils perdent vite leur foi. Cette femme fera un trophe sans grande valeur, mais le Crateur se rjouira de sa fin.

Chapitre 12 Arrte de te gratter ! grogna Tobias. Les gens vont croire que tu as des puces... Sur l'esplanade du palais, entre deux ranges de soldats d'harans en armes, les di gnitaires des diffrents royaumes descendaient de leurs superbes carrosses pour s' engager dans l'escalier d'honneur. Je ne peux pas m'en empcher, seigneur, gmit Lune tta. Depuis notre arrive en Aydindril, mes bras me dmangent atrocement. Les nobles visiteurs ne se privaient pas de regarder la sur de Brogan. Dans ses haillons mu lticolores, on et dit une lpreuse venue assister un couronnement. Lunetta ne se fo rmalisait pas d'tre ainsi le centre de l'attention. Croyait-elle que tous ces gen s l'admiraient ? C'tait bien possible... Des dizaines de fois, elle avait refus le s robes dcentes, voire seyantes, que Tobias entendait lui offrir. Compares ses mig nons , elle les tenait pour des guenilles. Constatant que les bandes de tissu lui occupaient l'esprit, et l'loignaient du Gardien, Tobias n'avait plus insist. D'au tant plus qu'il y avait, bien y rflchir, quelque chose de blasphmatoire rendre sduis ante une personne touche par le dmon. Les dignitaires portaient leurs plus beaux a tours. Certains avaient une pe au ct. Des armes d'apparat, sans nul doute, qu'ils n' avaient sans doute jamais dgaines sous le coup de la peur ou de la colre. Les nombr euses dames prsentes, en robe du soir et plus lestes de bijoux qu'un prisonnier l' est de ses chanes, semblaient excites d'tre invites au palais. Celles-l n'avaient pas d avoir besoin qu'on les menace pour accourir, avides de roucouler devant le nou veau seigneur Rahl. Si tu ne cesses pas de te gratter, fit Tobias, je t'attacher ai les mains dans le dos. Lunetta laissa retomber ses bras le long du corps... e t s'immobilisa en poussant un petit cri. Tobias et Galtero virent ce qui l'avait effraye. Des cadavres empals sur des piques, des deux cts de la promenade... En app rochant, Brogan dcouvrit qu'il ne s'agissait pas d'hommes, mais de cratures couver tes d'cailles - coup sr, nes de 115 l'imagination impie du Gardien. Une atroce puan teur montait de ces charognes, obligeant tous les invits retenir leur souffle. L' exposition tait trs varie : des corps entiers, des troncs sans tte, des crnes hideux. .. A l'vidence, ces monstres taient morts lors d'une bataille. Certains avaient le ventre ouvert, leurs entrailles exposes la vue de tous. Brogan eut l'impression d'avancer dans une galerie consacre au mal, vers les portes du royaume des morts. Les autres invits finirent par se couvrir le nez avec tout ce qu'ils avaient por te de la main. Quelques femmes s'vanouirent, aussitt secourues par des serviteurs q ui les ventrent avec des mouchoirs ou leur frottrent un peu de neige sur le front. Quelques convives s'taient arrts pour contempler l'atroce spectacle, les

yeux ronds. Les autres continuaient avancer, tremblant si fort que Tobias entend ait claquer leurs dents. Le temps de traverser ce corridor des horreurs, tous eu rent perdu leur bonne humeur, remplace par une sourde angoisse... Tobias trouva c es pantins rvoltants. Un diplomate blanc comme un linge ayant pos la question, un D'Haran expliqua que les monstres avaient attaqu la ville. Par bonheur, matre Rahl s'tait charg de les tailler en pices. A cette nouvelle, les invits recouvrrent un pe u de leurs dispositions festives. Rassurs sur leur sort, ils s'baubirent de pouvoi r rencontrer le nouveau seigneur de D'Hara, un gentilhomme doubl d'un hros de lgend e... Galtero s'approcha de son chef et souffla : Quand je suis sorti, avant le db ut de la crmonie, quelques soldats m'ont conseill d'tre prudent. Des monstres presqu e invisibles ont tu beaucoup de leurs camarades et de citadins... mon avis, nous venons de voir ce qu'il en reste... Quel heureux hasard, n'est-ce pas ? Le seign eur Rahl est arriv juste temps pour sauver la ville en massacrant ces cratures... Des mriswiths, dit Lunetta. Quoi ? La vieille femme a dit que c'taient des mriswi ths. Oui, tu as raison, elle les a appels comme a. Les invits passrent entre les gra ndes colonnes blanches qui encadraient l'entre du palais. Toujours entre deux ran ges de soldats, ils franchirent les portes sculpte et dbouchrent dans un grand hall c lair par des fentres aux vitres bleu clair disposes entre d'autres colonnes blanche s surmontes de lettres capitales en or. Tobias sentit qu'il s'enfonait dans le ven tre du dmon. Les invits, s'ils avaient su, auraient trembl plus violemment, dans ce temple de l'hrsie, que devant les charognes puantes. Aprs avoir travers des pices et des couloirs lests d'assez de granit et de marbre pour construire une montagne, ils franchirent de lourdes portes en chne et entrrent dans une gigantesque salle a u plafond en forme de dme dcor d'une fresque gante. Des fentres rondes, sur le primtre du dme, laissaient apercevoir le ciel vespral lourd de nuages. Au milieu de la sal le, sur une estrade en demi-cercle, des fauteuils vides attendaient derrire un sp lendide lutrin sculpt. 116 Tout autour de la pice, des arches donnaient accs aux es caliers couverts qui conduisaient des balcons colonnades munis de balustrades en chne poli. Des gens s'y pressaient - pas des nobles empoudrs, remarqua Tobias, ma is des membres du peuple en habits de tous les jours. Les autres invits virent au ssi ces gueux et leur jetrent des regards dsapprobateurs. Comme pour viter d'tre rec onnus plus tard, et punis d'avoir os assister un vnement si mondain, ces malheureux s'loignrent de la balustrade, cherchant refuge dans la pnombre. Selon la coutume, un homme de l'envergure du seigneur Rahl devait tre prsent la noblesse avant que le s gens ordinaires aient le droit de poser un il sur lui.

Se dsintressant des misrables, les invits se rpartirent par petits groupes sur le sol de marbre lustr par les ans. Chaque clan restant bonne distance des autres, tous s'efforcrent de ne pas ctoyer les deux membres du Sang de la Dchirure. Experts en matire d'hypocrisie, ils firent mine d'agir ainsi par le plus grand des hasards. Une discrimination en douceur, en quelque sorte... Murmurant entre eux, ils atte ndaient impatiemment leur hte, aucun ne daignant accorder un coup d'il au somptueu x dcor du Palais des Inquisitrices. Tobias ne fut pas tonn de les voir ainsi blass. coup sr, ils n'en taient pas leur premire visite, et le gnral savait reconnatre des c urtisans quand il en voyait. Ceux d'Aydindril ressemblaient comme des frres la ho rde de bouffons sirupeux qui entouraient nagure son propre roi. Lunetta se tenait dans l'ombre de son frre. Trs vaguement intresse par les merveilles architecturales , elle continuait ddaigner les regards pleins de mpris qui se posaient encore sur elle - de plus en plus rares, cependant, car les invits, anxieux de voir enfin le nouveau matre Rahl, ne s'intressaient plus gure au vieil pouvantail debout entre de ux membres du Sang de la Dchirure. Galtero balayait la grande salle du regard. In sensible son opulence, il tudiait les invits, notait la position des gardes et enr egistrait soigneusement celle des sorties. Car les pes que Tobias et lui portaient n'avaient rien d'armes de crmonies... Malgr sa rpulsion instinctive, Tobias s'mervei llait d'tre l'endroit prcis o les Mres Inquisitrices et les sorciers avaient tir les ficelles des Contres du Milieu. Ici, au fil des millnaires, le Conseil avait assur l'unit des Contres, prservant au passage la domination de la magie. Oui, c'tait de c e lieu que les tentacules du Gardien jaillissaient pour se rpandre dans le monde ! L'unit avait clat et la magie, prive de ses protecteurs, ne rgnait plus sur les hom mes. Son re tait rvolue, comme celle des Contres du Milieu. Bientt, le palais grouill erait d'hommes en cape pourpre, et les chefs du Sang de la Dchirure sigeraient sur l'estrade. Inexorablement, les vnements avanaient vers une fin heureuse. Un couple approcha du gnral - dlibrment, constata-t-il. Affuble d'un absurde chignon de cheveux noirs d'o dpassaient des boucles qui encadraient son visage peinturlur, la femme s e pencha vers Tobias. C'est incroyable, non ? On nous invite, et il n'y a pas l' ombre d'un buffet... Elle lissa la guipure de sa robe canari et ses lvres rouge s ang dessinrent un sourire pendant qu'elle attendait en vain une rponse. 117 Ne mme pas nous offrir un verre de vin..., continua-t-elle. C'est d'une telle vulgarit, surtout aprs une convocation si pressante. Imaginez que je n'ai pas eu le temps d e dner ! Aprs a, que ce rustre n'espre plus me voir une de ses soires ! Vous connais ez le seigneur Rahl ? demanda Tobias. Je l'ai peut-tre rencontr, mais a m'est sorti de l'esprit. (La femme chassa un grain de poussire imaginaire de son paule nue, j uste pour mieux exhiber les bagues qui brillaient ses doigts et devaient se voir de l'autre bout de la salle.) Je viens si souvent festoyer au palais que j'oubl ie tous les gens qui se prcipitent pour m'tre prsents. Depuis l'assassinat du prince Fyren, le duc Lumholtz et moi sommes

les plus srieux candidats la succession... La bouche en cul-de-poule, elle ajouta : En revanche, je suis sre de n'avoir jamais crois de membres du Sang de la Dchiru re au palais. Aprs tout, le Conseil vous a toujours tenu pour une organisation... hum... officieuse. Ne croyez pas que j'approuve cette dcision, mais il vous avai t interdit, me semble-t-il, d'exercer vos talents ailleurs que dans votre pays n atal. videmment, aujourd'hui, tous les conseillers sont morts. Assassins ici mme, a lors qu'ils dbattaient de l'avenir des Contres du Milieu. Quelle horreur... (La du chesse marqua une courte pause.) Quel bon vent vous amne ici, messire ? Derrire le couple, Tobias vit des soldats commencer fermer les portes. Lissant sa moustach e, il prit la tangente pour se rapprocher de l'estrade. J'ai t invit , comme vous... La duchesse Lumholtz lui colla aux basques. D'aprs ce que j'ai entendu, l'Ordre I mprial apprcie beaucoup le Sang de la Dchirure... Vtu d'un manteau bleu brod d'or qui ajoutait son autorit naturelle, le duc coutait ce dialogue d'une oreille distrait e. sa chevelure noire et ses pais sourcils, Tobias aurait pari qu'il s'agissait d' un Keltien. Ce royaume avait t prompt rallier l'Ordre Imprial, et ses ressortissant s tenaient garder une position leve au sein de l'organisation destine dominer le mo nde. Bien entendu, ils savaient que le Sang de la Dchirure avait l'oreille de l'O rdre... Je suis surpris, noble dame, que votre volubilit vous laisse le temps d'en tendre quelque chose... La duchesse s'empourpra. Tobias chappa la cinglante repar tie qu'elle prparait, car la foule, autour d'eux, s'agita soudain. Trop petit pou r voir au-dessus des ttes, il ne s'inquita pas, certain que le seigneur Rahl, s'il venait d'arriver, ne tarderait pas monter sur l'estrade. Dans cette ventualit, il avait choisi la position idale : assez prs pour valuer le gaillard sans se faire r emarquer. Contrairement aux autres invits, ; il avait compris qu'il ne s'agissait pas d'une soire comme les autres. La nuit serait srement orageuse, et s'il pleuva it des clairs, il ne tenait pas tre l'arbre le plus expos. A l'inverse des idiots q ui l'entouraient, Brogan savait reconnatre les moments o la prudence s'imposait... Au milieu de la salle, des nobliaux s'cartaient la hte pour laisser passer une co lonne de soldats d'harans. Des piquiers les suivaient, en rang par deux et assez carts pour former un couloir de muscles et d'acier parfaitement dgag. 118 Les premi ers soldats se dployrent devant l'estrade avec une prcision qui impressionna Brogan . Des officiers suprieurs les rejoignirent et se placrent devant eux. Par-dessus l a tte de Lunetta, Tobias croisa le regard dtermin de Galtero. Ce n'tait dcidment pas u ne soire festive... La foule caquetait, impatiente de voir la suite. Captant des bribes de phrases, Tobias apprit que ce type de dmonstration tait sans prcdent au Pa lais des Inquisitrices. Des dignitaires rouges comme des tomates changeaient des propos indigns sur cet usage indigne de la force dans une salle rserve des ngociatio ns

courtoises et feutres. Tobias devina l'objectif du seigneur Rahl et le jugea logi que. Jusque-l, les D'Harans n'avaient jamais rechign se dvouer pour l'Ordre Imprial. Dans les montagnes, Brogan et ses hommes avaient crois une force, essentiellemen t d'harane, qui cheminait vers Ebinissia. Les D'Harans avaient pris Aydindril, s 'taient chargs d'y maintenir le calme, puis avaient remis les rnes du pouvoir l'Ord re. Pour leurs allis, ils avaient expos leurs poitrines aux lames des rebelles pen dant que d'autres - en particulier les Keltiens, comme le duc Lumholtz - s'taient accrochs leurs positions privilgies, se contentant de transmettre les ordres avec l'espoir que les D'Harans se feraient massacrer. Le seigneur Rahl, en rcompense, allait rclamer une place prpondrante au sein de l'Ordre. Et pour l'obtenir, il fera it pression sur les dignitaires qu'il avait convoqus. Tobias regretta presque qu' il n'y ait pas eu de buffet. Il aurait aim voir tous ces crtins s'touffer avec leur nourriture en entendant le discours de leur hte. Les deux D'Harans qui s'engagren t entre le mur de piquiers taient si grands que Brogan les vit approcher de loin, par-dessus les chignons et les chapeaux ridicules. Quand ils furent quelques pa s de l'estrade, impressionnants avec leurs cuirasses, leurs cottes de mailles et leurs bras muscls ceints d'une bande de mtal, Galtero souffla : J'ai dj vu ces deux hommes... O? Quelque part dans la rue... Tobias manqua sursauter quand il dcouvrit les trois femmes en uniforme de cuir rouge qui embotaient le pas aux deux coloss es. D'aprs ce qu'il avait entendu dire, elles devaient tre des Mord-Sith. De vritab les flaux pour les magiciens de tout poil qui les affrontaient. Par le pass, il av ait tent d'engager une de ces exterminatrices. Hlas, on lui avait conseill de s'abs tenir. Exclusivement fidles au matre de D'Hara, elles dtestaient qu'on leur fasse d es propositions, de quelque nature fussent-elles. Et les acheter se rvlait impossi ble. L'assistance n'tait pas au bout de ses frayeurs. Derrire les Mord-Sith, une bt e monstrueuse avanait en exhibant ses griffes et ses crocs. Tobias lui-mme tressai llit. Les garns queue courte, des brutes assoiffes de sang, dvoraient tout ce qui leur tombait sous la patte. Depuis la disparition de la frontire, au printemps, i ls posaient sans cesse des problmes au Sang de la Dchirure. Pourtant, ce garn-l mar chait paisiblement derrire les Mord-Sith. Alors qu'il s'assurait de la prsence de son pe, son ct, Tobias vit que Galtero prenait la mme prcaution. 119 Seigneur gnr Lunetta en se grattant frntiquement un bras, je voudrais partir. S'il vous plat... Brogan tira sa sur par le poignet et souffla, les dents serres : - Concentre-toi sur matre Rahl, si tu ne veux pas que je te mette au rebut. Et

cesse de te gratter ! Il tordit le poignet de Lunetta, qui en eut les larmes aux yeux. Oui, seigneur gnral... coute bien ce qu'il dira... Les deux colosses montrent sur l'estrade et se placrent chacun un bout. Les Mord-Sith se rpartirent entre eu x, laissant au centre une place vide rserve au seigneur Rahl. Le garn, lui, se cam pa derrire les fauteuils. La Mord-Sith blonde la plus proche du lutrin foudroya l a foule du regard, la rduisant au silence. Peuples des Contres du Milieu, annona-telle, je vous prsente le seigneur Rahl. ct d'elle, l'air ondula. Une cape noire se matrialisa, s'ouvrit et rvla l'homme qu'elle enveloppait. Les courtisans les plus p roches de l'estrade reculrent en blmissant. Derrire eux, des cris retentirent. Puis vinrent des appels au secours adresss au Crateur ou aux esprits. Alors que quelqu es nobliaux se jetaient genoux, ceux qui n'taient pas ptrifis dgainrent leurs pes t les lames n'avaient pas d voir souvent le jour face au danger. Un officier d'ha ran ordonna calmement qu'on veuille bien remettre cette quincaillerie au fourrea u. contrecur, les hommes obirent. Les yeux rivs sur Rahl, Lunetta se grattait s'en c orcher vive. Brogan ne l'en empcha pas. Sa propre peau le dmangeait, irrite par la promiscuit de la magie. Quand le silence fut revenu, l'homme prit la parole. Je s uis Richard Rahl, celui que les D'Harans appellent matre Rahl . D'autres peuples m e donnent des noms diffrents. Des prophties antrieures la fondation des Contres du M ilieu m'ont galement baptis leur faon. (Il s'carta du lutrin pour se placer entre le s Mord-Sith.) Mais je suis venu vous parler de l'avenir, pas du pass. Un peu plus petit que les deux colosses, Rahl tait un grand gaillard muscl et tonnamment jeune . Ses vtements - une chemise sombre, une cape, des bottes et un pantalon noirs ~ semblaient d'une modestie curieuse pour quelqu'un qui se faisait appeler seigneu r . Malgr le fourreau en or et en argent qui battait son flanc, il ressemblait un banal forestier. Cela dit, il avait l'air puis, comme si trop de responsabilits pes aient sur ses paules. Rompu au combat lui-mme, Tobias comprit aussitt que cet homme - avec sa grce fline et sa faon si naturelle de porter une arme - ne devait pas tre pris la lgre. Sa lame ne lui servait pas parader, mais trancher la chair. Et on v oyait sur son visage qu'il avait derrire lui une longue suite de dcisions dsespres, p rises dans des situations tragiques, auxquelles il avait immanquablement survcu. Malgr 120 son humilit apparente, une aura d'autorit l'enveloppait et chacun de ses gestes attirait irrsistiblement l'attention. Dans la salle, la plupart des femmes , le premier choc pass, commenaient

dj lui sourire en battant des cils. Habitues faire la roue devant les puissants, el les se seraient comportes ainsi face un homme beaucoup moins beau que Richard Rah l. Mais sans doute avec moins de sincrit... Rahl ne sembla pas remarquer leur mange . Brogan s'intressa surtout ses yeux, les miroirs de l'me d'un homme, et un des ra res indices qui ne trompaient jamais sur sa vraie nature. Quand Rahl promena son regard sur la salle, des dignitaires reculrent d'instinct et d'autres se ptrifiren t. Une fraction de seconde, Tobias put river ses yeux dans ceux du matre de D'Har a. Ce bref contact fut suffisant pour confirmer ses soupons : cet homme tait morte llement dangereux ! Trop jeune pour tre vraiment l'aise devant une foule, il appa rtenait cependant au type de guerriers qui combattent jusqu' leur dernire goutte d e sang. Ou qui escaladent une falaise vertigineuse pour ne pas laisser fuir un e nnemi... Je le connais aussi..., souffla Galtero. Encore ? Et comment ? Ce matin, alors que je cherchais des tmoins, il a travers la rue devant moi. Je voulais vou s l'amener, mais les deux grands types sont venus sa rescousse. Dommage... Voil q ui aurait t... Troubl par le silence qui rgnait dans la salle, Tobias n'acheva pas s a phrase et leva les yeux. Le seigneur Rahl le regardait de nouveau, tel un prdat eur qui cherche hypnotiser sa proie. Ensuite, il tudia Lunetta, qui se ptrifia. Pu is, contre toute attente, un sourire timide fleurit sur ses lvres. Parmi toutes l es dames prsentes, dclara le seigneur Rahl, c'est vous qui portez la plus jolie ro be. Lunetta rayonna et son frre faillit clater de rire. Rahl venait de dlivrer un m essage sans ambigut aux autres femmes : ses yeux, leur statut social ne comptait p as. Brogan commenait s'amuser franchement. Avec un type de cet acabit parmi ses c hefs, l'Ordre Imprial ne serait peut-tre pas si mal loti que a. L'Ordre Imprial, con tinua Rahl, pense qu'il est temps, pour le monde, d'tre uni sous une seule bannire : la sienne ! l'en croire, la magie est responsable de toutes les misres de l'ho mme. Il l'accuse d'tre le vecteur de la propagation du mal et proclame que son te mps est rvolu. Quelques nobles approuvrent gravement. D'autres marmonnrent leur sce pticisme. La majorit, comme souvent, resta silencieuse. Le seigneur Rahl posa un bras sur le dossier du plus grand fauteuil, celui du centre. Au nom de l'univers alisme de sa vision, et de sa prtendue mission divine, l'Ordre entend priver tout es les nations de leur souverainet. Les peuples, unis sous un seul tendard, avance ront vers l'avenir sous sa coupe bienveillante. Rahl marqua une pause et en prof ita pour sonder la foule du regard. 121 La magie n'est pas la source du mal. C'e st un pouvantail que l'Ordre brandit pour justifier sa qute de suprmatie.

Des murmures coururent dans l'assistance, vite suivis par des disputes voix bass e. La duchesse Lumholtz avana, rduisant les contestataires au silence. Avant de s' incliner devant Rahl, elle le gratifia d'un sourire carmin. Seigneur Rahl, vos p ropos sont du plus haut intrt, mais un membre minent du Sang de la Dchirure (elle dsi gna Tobias) affirme que la magie est la cration du Gardien. Brogan ne dit rien et ne broncha pas. Rahl vita de le regarder, les yeux toujours rivs sur la duchesse. Si un enfant naissait avec le pouvoir, le traiteriez-vous de dmon ? Levant une m ain, la duchesse ordonna le silence la foule qui s'excitait de nouveau, derrire e lle. Selon le Sang de la Dchirure, la magie est le fruit du Gardien. Donc, et dan s tous les cas, l'incarnation absolue du mal. Dans la salle, et au balcon, des v oix salurent bruyamment cette prise de position. Cette fois, Rahl lui-mme leva une main pour les faire taire. Le Gardien est le destructeur de la vie, l'ennemi de la lumire et le souffle mme de la mort. Le Crateur, travers Sa puissance et Sa maj est, a donn naissance tout ce qui existe. La foule approuva unanimement cette prof ession de foi. En consquence, continua Rahl, prtendre que la magie est le fruit du Gardien est un blasphme. Peut-il donner le jour un enfant ? Lui prter le pouvoir de crer est la pire hrsie qui soit. Une atteinte ce qui fait la grandeur du Crateur et le rend digne de notre vnration. Dans un silence de mort, Rahl inclina la tte, c omme s'il voulait parler l'oreille de la duchesse. tes-vous devant moi, noble dam e, pour avouer que vous tes une hrtique? Ou pour accuser des innocents d'hrsie, histo ire de consolider votre pouvoir ? Rouge comme une pivoine, la duchesse recula et vint se placer ct de son mari. Hors de lui, le duc pointa un index sur Rahl. Vos proraisons subtiles ne changeront rien la ralit ! L'Ordre Imprial combat le Gardien, et il dsire nous unir pour que nous l'aidions vaincre. Ensuite, tous les peuples , qui n'en feront plus qu'un, prospreront ensemble. La magie prive l'humanit de ce droit au bonheur. Je suis keltien, et fier de l'tre, mais il est temps d'aller a u-del de la notion de royaume . Isols, nos pays sont bien trop vulnrables. Au fil de nos ngociations, les missaires de l'Ordre nous sont apparus comme des hommes civi liss, dignes et rellement attachs la cause de la paix. Un noble idal, rpondit Rahl, mperturbable. Exactement celui que dfendait le Conseil des Contres du Milieu... et que vous avez jet aux orties. L'Ordre Imprial est diffrent. Il nous offre une vrita ble force, et une paix durable. Les cimetires sont effectivement trs paisibles, mo n cher duc... (Matre Rahl foudroya Lumholtz du regard. Sans adoucir son expressio n, il se tourna vers la 122 foule.) Il y a quelque temps, une arme de l'Ordre s'e st enfonce au cur des

Contres du Milieu pour se gagner des allis. Elle a russi convaincre beaucoup d'homm es, qui furent placs sous le commandement d'un gnral d'haran nomm Riggs. Des officie rs de toutes les nationalits l'entouraient, et un sorcier keltien, Slagle, lui prt ait main-forte. Plus de cent mille soldats ont dferl sur Ebinissia, la capitale de Galea. L'Ordre Imprial, comme de coutume, a demand aux citadins de rejoindre ses rangs. Mais le peuple de Galea, habitu rpondre prsent chaque fois qu'un danger mena it les Contres, a refus de violer son serment de fidlit au Conseil. Le duc fit mine d'intervenir. Pour la premire fois, le seigneur Rahl haussa le ton, menaant, et l' en dissuada. L'arme de Galea s'est battue jusqu'au dernier homme. Ensuite, le sor cier a utilis son pouvoir pour ouvrir des brches dans le mur d'enceinte, et les so udards de l'Ordre ont fondu sur leur proie. Les derniers dfenseurs limins, ces chie ns ne se sont pas contents de conqurir la cit. Comme une horde de loups, ils l'ont mise sac, violant, torturant et gorgeant ses habitants. Les mchoires serres, Rahl s e pencha en avant et brandit un index accusateur vers le duc. L'Ordre Imprial n'a pas laiss un survivant. Les vieux, les jeunes, les nouveau-ns - tous massacrs ! Ce s soudards sont alls jusqu' empaler les femmes enceintes pour tuer leurs petits av ec elles... Rouge de colre, le seigneur Rahl frappa du poing sur le lutrin. Dans la foule, tout le monde sursauta. En agissant ainsi, l'Ordre a montr ce que valai ent ses beaux discours. Ces forbans ont perdu le droit de nous donner des leons d e morale, car ils n'ont ni foi ni loi. Leur seul but est de dominer les peuples. Et la tuerie d'Ebinissia est un avertissement pour ceux qui envisageraient de rs ister. Rien n'arrtera ces fous, ni les frontires ni la raison ! Quelle thique pourr aient avoir des hommes qui ventrent des bbs ? Que nul, ici, n'ose se dresser devant moi pour dire le contraire, car il n'y a pas d'arguments en faveur de l'Ordre I mprial. Ces gens ont montr les crocs que dissimulaient leurs sourires. Aucune de l eurs paroles, dsormais, ne mrite d'tre entendue, puisque le mensonge est leur fonds de commerce ! Rahl prit une grande inspiration, histoire de se calmer un peu. E binissia, les victimes et les bourreaux ont beaucoup perdu en trs peu de temps. L es victimes ont t prives de leur vie, et les bourreaux de leur humanit. Aujourd'hui, il n'est plus question de les couter, et moins encore de les croire. Ces meurtri ers et tous ceux qui se joindront eux sont tout jamais mes ennemis ! Qui sont vr aiment ceux que vous nommez des chiens ? demanda une voix. De votre propre aveu, beaucoup de D'Harans ont particip au massacre. Et toujours de votre propre aveu, vous tes le matre de D'Hara ! Au printemps, quand la frontire a disparu, les D'Har ans nous ont attaqus et ils ont commis le genre d'atrocits que vous venez de dcrire . Aydindril fut pargne, mais beaucoup d'autres cits ont subi le mme sort qu'Ebinissi a. Sans l'intervention de l'Ordre, l'poque ! En quoi tes-vous meilleur que vos adv ersaires, seigneur Rahl ? Et pourquoi vous croire, plutt qu'eux ? 123

Ce que vous dites est exact, concda Rahl. l'poque, D'Hara tait sous la coupe de Dar ken Rahl, mon pre, qui fut toujours un tranger pour moi. Il ne m'a pas lev, ni ensei gn sa philosophie. Son but ressemblait celui de l'Ordre Imprial ; conqurir et domin er n'importe quel prix ! La seule diffrence ? Il s'agissait, pour lui, d'une qute personnelle, pas d'ambitions collectives. A part a, il n'a jamais hsit recourir la force et la magie, comme le gnral Riggs et ses semblables. Je combats tout ce que Darken Rahl incarnait. Aucune monstruosit ne l'arrtait. Pour arriver ses fins, il a tortur et tu des milliers d'innocents. Et comme l'Ordre, il entendait radiquer la magie, afin qu'on ne l'utilise pas contre lui. Et vous tes comme lui ! Non ! Rgne r ne m'intresse pas, et j'ai pris les armes parce que je pouvais aider vaincre l' oppression. Aux cts des Contres du Milieu, j'ai lutt contre mon pre. la fin, je l'ai tu pour le punir de ses crimes. Et quand il a recouru la magie noire pour revenir du royaume des morts, j'ai mobilis mon pouvoir pour le renvoyer chez le Gardien. Ensuite, j'ai scell le portail qui permettait ses sbires de passer dans notre mo nde. Brogan serra les dents. Il avait entendu tant de messagers du flau, soucieux de cacher leur vraie nature, rgaler leur auditoire de leurs exploits imaginaires contre les agents du Gardien. D'instinct, il savait reconnatre, sous le masque d u hros, le dmon au cur impur qui se rjouissait de sa propre duplicit. Souvent trop lch es pour se montrer visage dcouvert, les sides du Gardien aimaient se dissimuler de rrire des fables difiantes. S'il n'avait pas d nettoyer une kyrielle de poches de p erversion, Brogan serait arriv plus tt en Aydindril. Hlas, il avait travers en chemi n des villes et des villages qui s'taient rvls, sous leur vernis de pit, des nids de m alfaisance. Convenablement interrogs, les plus hautains parangons de vertu finiss aient par avouer leur hrsie. Briss, ils livraient enfin les noms des streganicba et des messagers du flau qui les avaient patiemment convertis au mal. Face une tell e souillure, une purification par le feu s'imposait. Aprs le passage du Sang de l a Dchirure, il ne restait plus rien de ces repaires du Gardien - pas mme une panca rte pour rappeler qu'ils s'taient dresss l un jour. Le Sang de la Dchirure avait acc ompli le travail du Crateur, et cela lui avait cot du temps et des efforts. L'espri t en effervescence, Brogan revint au prsent. J'ai relev ce dfi, disait Rahl, parce q u'on m'a mis d'autorit une pe dans le poing. Ne me jugez pas en fonction des actes de mon pre, mais pensez plutt ce que j'ai fait. Aucun innocent n'a pri de ma main. En va-t-il de mme avec l'Ordre Imprial ? Jusqu' ce que j'abuse de la confiance des honntes gens, je mrite que vous m'coutiez avec un esprit ouvert. Regarder les mchant s triompher, les bras ballants, n'est pas dans ma nature. Je combattrai avec tou tes mes armes, y compris la magie. Choisissez le camp des meurtriers, et vous n' aurez aucune piti attendre de ma lame. Nous voulons seulement la paix ! cria un h omme. Moi aussi ! Je rve de retourner dans ma chre fort et d'y mener la vie 124

simple que j'aime tant. Hlas, c'est aussi impossible que de retrouver l'innocence bnie de l'enfance. Car des responsabilits psent sur mes paules. Celui qui abandonne des innocents en danger devient le complice de leurs agresseurs. Voil pourquoi j e me battrai jusqu'au bout... Rahl posa de nouveau sa main sur le dossier du sige central. Regardez le Prime Fauteuil de la Mre Inquisitrice ! Pendant des millnair es, ces femmes ont dirig les Contres du Milieu d'une main bienveillante. Elles ont lutt pour prserver l'unit des royaumes et la libert de leur population. Rcemment, le Conseil a complot contre la paix dont cette salle, ce palais et la ville entire o nt toujours t les garants. Vous qui parlez d'unit et de paix avec des trmolos dans l a voix, n'oubliez jamais cela : ces tratres ont condamn la Mre Inquisitrice et ils l'ont livre au bourreau. Rahl dgaina lentement son pe et la posa sur le lutrin, o tou t le monde pourrait la voir. Comme je vous l'ai dit, je porte beaucoup de noms. Depuis le printemps, o je fus choisi par le Premier Sorcier, je suis aussi le Sou rcier de Vrit, lgitime dtenteur de l'pe de Vrit. La nuit dernire, avec cette lame, j xcut les conseillers flons. Vous tes les reprsentants des diffrents royaumes des Cont s du Milieu. La Mre Inquisitrice vous a donn une chance de rester unis, mais vous lui avez tourn le dos... Nous n'approuvions pas toutes les dcisions du Conseil, la na un homme que Tobias ne parvint pas reprer. Beaucoup d'entre nous voudraient que les Contres retrouvent leur unit, et qu'elles se dressent contre l'envahisseur. C ette dclaration fut soutenue par la majorit de la foule. Mais certains hommes ne d esserrrent pas les dents... Il est trop tard pour a, rpondit le seigneur Rahl. Vous avez laiss passer votre chance... La Mre Inquisitrice a souffert de vos dissensio ns et de votre enttement dans l'erreur. Ce ne sera pas mon cas... De quoi parlez-v ous, la fin ? explosa le duc Lumholtz. Un D'Haran n'a rien dire sur la politique des Contres du Milieu. Tout a nous regarde ! Les Contres du Milieu n'existent plus. Je les dissous devant vous, cet instant prcis. Dsormais, chaque pays est livr luimme. Les Contres du Milieu ne sont pas votre jouet ! Pas plus que celui de Kelton, qui rvait de les diriger. Comment osez-vous nous accuser de... Du calme, duc ! co upa le seigneur Rahl. Vous n'tes pas plus cupides que beaucoup d'autres... Combie n d'entre vous brlaient d'envie d'liminer les Mres Inquisitrices et les sorciers, h istoire de s'approprier le butin ? C'est la vrit..., souffla Lunetta l'oreille de son frre. Qui la fit taire d'un regard glacial. Les Contres du Milieu ne tolreront pas qu'on se mle de leurs affaires ! cria une autre voix.

Vous ne m'avez pas bien compris, dirait-on... Les Contres sont dissoutes. 125 (Ra hl jeta la foule un regard si noir que Brogan lui-mme en eut le souffle coup,) Je suis venu vous exposer les conditions de votre reddition. L'assemble n'en support a pas davantage. Le poing lev, des hommes rouges de fureur bombardrent d'injures l e fou qui osait les dfier ainsi. Le duc Lumholtz ramena le silence puis se retour na vers l'estrade. J'ignore quelle ide bizarre vous est passe par la tte, jeune homm e, mais sachez que cette ville est sous le commandement de l'Ordre Imprial. Des a ccords satisfaisants ont t signs, et nous ne reviendrons pas dessus. Les Contres sur vivront, leur unit assure par l'Ordre, et ne se vendront jamais des rapaces comme D'Hara. La foule menaant de dferler sur l'estrade, les Mord-Sith brandirent leurs Agiels, les soldats dgainrent leurs lames, les piquiers brandirent les leurs, et l e garn dploya ses ailes. Pour faire bonne mesure, il rugit, dvoilant ses crocs. Le seigneur Rahl ne broncha pas. Son enthousiasme douch, la foule recula. Vous avez eu une chance de prserver les Contres, et qu'en avez-vous fait ? D'Hara ne plie p lus l'chine sous le joug de l'Ordre Imprial, et je tiens Aydindril ! Foutaises ! c ria le duc. Les Keltiens ont des troupes en ville, comme la plupart des autres r oyaumes, et elles ne vous laisseront pas faire. Encore une fois, vous ragissez tr op tard... (Rahl tendit un bras.) Puis-je vous prsenter le gnral Reibisch, commanda nt de toutes les forces d'haranes du secteur ? Muscl, la barbe rousse et le visag e barr d'une cicatrice, l'officier monta sur l'estrade. Il se tapa du poing sur l e cur pour saluer Rahl et se tourna vers l'assistance. Nos troupes contrlent et en cerclent Aydindril. Mes hommes sont cantonns ici depuis des mois. Librs du joug de l'Ordre Imprial, nous sommes de nouveau d'authentiques D'Harans dvous corps et me au seigneur Rahl. Ces derniers temps, mes petits gars se sont ennuys ferme. Si vous voulez vous battre, j'en serai ravi. Matre Rahl nous a ordonn de ne pas commencer la tuerie, et nous lui obirons. En revanche, s'il faut nous dfendre, nous mettron s volontiers la main la pte. Occuper cette ville m'a franchement assomm. Le genre de mission trop subtile pour moi... ventrer des crtins, a, c'est vraiment dans mes cordes ! Tous vos royaumes ont au moins un rgiment charg de dfendre leur ambassade. A mon avis, si vous vous organisez bien, en oubliant vos querelles, il me faudr a un jour, deux au maximum, pour vous crabouiller. Aprs, nous serons tranquilles, puisque les D'Harans ne font jamais de prisonniers. Reibisch s'inclina devant Ra hl et s'carta. Les cris reprenant, le seigneur leva une main. Silence ! cria-t-il . (tant instantanment obi, il continua :) Je vous ai invits ici pour vous exposer ma vision des choses. Quand votre reddition sera acquise, je m'intresserai la vtre. Pas avant ! L'Ordre Imprial voulait rgner sur D'Hara et sur les Contres. Je lui ai repris

D'Hara, et D'Hara lui reprend Aydindril. Ne rvez plus l'occasion que vous n'avez pas saisie... prsent, voil vos options. Vous pouvez choisir le camp de l'Ordre Impr ial. Sous sa bannire, vous 126 n'aurez aucun droit et rien dire. La magie disparat ra, l'exception de celle qui assurera votre servitude. Devenus des esclaves, vou s souffrirez jour aprs jour sans espoir que les choses changent. L'autre solution est de vous en remettre D'Hara. Bien que soumis nos lois, vous aurez trs vite vo tre mot dire, car nous ne souhaitons pas anantir la diversit qui fit la force des Contres. Vous disposerez du fruit de votre labeur, libres de commercer et de pros prer tant que vous ne violerez pas la loi et respecterez les droits des autres. L a magie ne disparatra pas et vos enfants natront dans un monde libre o tout sera po ssible. Et quand nous en aurons fini avec l'Ordre Imprial, la paix rgnera jamais. Bien entendu, tout cela a un prix : votre souverainet ! D'Hara ne touchera pas vo s frontires et vos cultures, mais vous n'aurez plus d'armes autonomes. Les seuls s oldats autoriss - une force commune - dfileront sous l'tendard de D'Hara. Il n'y au ra en aucun cas un Conseil de royaumes indpendants. J'ai parl de reddition, et c'e st bien de cela qu'il s'agit. Chaque royaume consentira payer la paix ce prix. A insi, il prouvera sa bonne foi. Comme avec Aydindril, pas question qu'un seul pa ys supporte le poids financier de la libert. Tous s'acquitteront des impts indispe nsables l'entretien d'une dfense commune. Il n'y aura pas d'autre dme, et chacun rg lera la mme somme. Les dignitaires crirent qu'on voulait les dtrousser, ou pire, le s trangler. D'un regard, le seigneur Rahl les fora ravaler leurs hurlements. Ce qu i ne cote rien ne vaut rien... Aujourd'hui, en contemplant les flammes d'un bcher funraire, cette vrit m'est revenue l'esprit. La libert a un prix. En vous partageant quitablement la charge, vous serez conscients de sa valeur... et prts tout pour l a dfendre. Au balcon, une meute menaait d'clater. Les petites gens criaient qu'on le ur avait promis de l'or, pas de nouveaux impts payer. Fous furieux, des hommes ex igeaient qu'on leur donne leur d immdiatement. Le seigneur Rahl leva de nouveau un e main, les rduisant au silence. Un homme vous a promis de l'or sans rien demande r en change, c'est vrai. Hlas, il est mort. Si a vous chante, dterrez-le et prsentezlui vos dolances. Les soldats qui se battront pour votre libert ont besoin de vivr es et d'quipements, et il n'est pas question qu'ils les volent. Ceux d'entre vous qui ont de la nourriture vendre ou des services proposer seront bien rmunrs. Les a utres participeront l'effort commun en servant sous les drapeaux ou en payant de s impts. Quels que soient ses moyens, tout citoyen devra s'impliquer dans la dfens e de sa libert. Cette loi ne connatra pas d'exception ! Si elle vous dplat, quittez Aydindril et rejoignez les rangs de l'Ordre Imprial. N'hsitez pas lui demander vot re or, puisqu'un de ses membres vous l'a promis. Mais ne comptez pas sur moi pou r la distribution...

Le choix est simple : avec ou contre nous ! Et si vous tes avec nous, il faudra n ous aider. Avant de dcider de partir, rflchissez bien, car si vous vous lassez des bons soins de l'Ordre, vous devrez, pour revenir parmi nous, payer le double d'i mpts pendant dix ans. 127 Des cris d'angoisse montrent du balcon. Au premier rang de la foule, devant l'estrade, une femme prit la parole d'une voix geignarde. Et si nous refusons de choisir ? Combattre est contre nos principes. tre tranquille s et nous occuper de nos affaires, voil ce qui nous intresse. Qu'arrivera-t-il si nous optons pour cela ? Avez-vous l'arrogance de vous croire suprieure nous parce que vous refusez de lutter pour mettre un terme aux tueries ? Nous croyez-vous assez idiots pour consentir tous les sacrifices, pour que vous vous flicitiez de vivre selon vos principes ? Manier une pe n'est pas la seule manire de contribuer n otre effort. Mais vous n'y couperez pas ! Soignez les blesss, aidez les familles des soldats, participez la construction et l'entretien des routes d'approvisionn ement... Il y a une multitude de moyens, et je n'en impose aucun. Bien entendu, vous payerez aussi l'impt, car il n'y aura pas de passe-droit. Si vous refusez de vous rendre, vous serez seuls. L'Ordre Imprial rve de conqurir le monde. Faute d'u n autre moyen de l'en empcher, je dois avoir la mme ambition. Tt ou tard, vous vivr ez sous le rgne d'un des deux camps. Priez pour que ce ne soit pas le mauvais... Les royaumes qui refuseront de se soumettre subiront un blocus et resteront isols jusqu' ce que nous ayons le temps de les conqurir - ou que l'Ordre s'en soit char g. Aucun de nos allis n'aura le droit de commercer avec ces peuples, sous peine d't re accus de trahison. Et bien entendu, il leur sera interdit de traverser nos ter ritoires. Mon offre d'aujourd'hui comporte des avantages, puisque vous vous join drez l nous sans subir de sanctions. Ds son expiration, si vous refusez, il devien dra ncessaire de vous conqurir. Nous le ferons, n'en doutez pas, et nos conditions , cette fois, seront drastiques. Les peuples ainsi soumis payeront trois fois pl us que les autres et ce pendant trente ans. Cela suffira, car il serait injuste que la prochaine gnration souffre des fautes de celle-ci. Les pays voisins prosprer ont pendant que vous stagnerez, crass de charges. Votre royaume finira par s'en re lever, mais je doute que vous viviez assez longtemps pour en profiter. N'oubliez pas : je veux balayer de la surface du monde les bouchers qui ont os se baptiser l' Ordre Imprial . Si vous les soutenez, d'une manire ou d'une autre, vous partager ez leur sort. Et il n'y aura pas de piti. Vous ne russirez pas ! lana une voix anon yme dans la foule. Nous vous en empcherons. Les Contres du Milieu sont dsunies et c 'est irrparable. Sinon, c'est moi qui me serais alli elles. Hlas, le pass est mort.. . Mais l'esprit des Contres survivra chez tous ceux d'entre nous qui ont mesur sa valeur. La Mre Inquisitrice voulait livrer une guerre sans merci l'Ordre

Imprial. Honorez-la et respectez les idaux des Contres en prenant la seule bonne dci sion : vous en remettre D'Hara. Si vous choisissez l'Ordre, a reviendra pitiner to ut ce qui fit la grandeur des Contres. Une arme de soldats galeiens, commande par l a reine en personne, a traqu les bouchers d'Ebinissia et les a extermins. Cette fe mme nous a montr que l'Ordre Imprial n'tait pas invincible. 128 J'pouserai bientt la r eine de Galea, Kahlan Amnell, unissant ainsi nos deux peuples. Ainsi, je montrer ai tous que je ne couvrirai aucun crime, mme s'ils ont t commis par des D'Harans. G alea et D'Hara seront les deux premiers membres de la nouvelle union, car Galea se soumettra D'Hara. Mon mariage avec la reine prouvera qu'il s'agit d'une allia nce fonde sur le respect mutuel, sans conqute sanglante ni lutte pour le pouvoir, dont le seul but est de btir une nouvelle vie, meilleure que jamais. La reine dsir e autant que moi anantir l'Ordre Imprial. Et cette femme a un cur de fer... Des que stions et des exigences rusrent de toute part, le balcon se montrant tout aussi i mprieux que la salle. Assez ! cria le seigneur Rahl. (Le silence se fit aussitt.) J'en ai dj trop entendu. Le march est entre vos mains. N'allez surtout pas croire q ue je vous laisserai agir comme vous aimiez tant le faire l'poque des Contres. Jus qu' votre reddition, je vous tiens pour des ennemis potentiels. Vos soldats nous remettront leurs armes, de gr ou de force, et ils resteront sous la surveillance des troupes d'haranes qui encerclent dsormais vos palais. Chaque reprsentation env erra une petite dlgation dans son pays pour transmettre mon message. Ne jouez pas aux plus malins, car un retard injustifi risque de vous coter cher. Enfin, inutile de me prsenter des contre-propositions, car je ne les tudierai pas. Chaque royaum e, grand ou petit, sera trait de la mme manire. Ceux qui se soumettront seront accu eillis les bras ouverts, avec l'espoir qu'ils contribueront l'effort commun. (Il leva les yeux vers le balcon.) Vous avez aussi des responsabilits : aidez-nous s urvivre, ou quittez la ville. Je ne prtends pas que ce sera facile, car nous affro ntons un ennemi sans conscience. Les monstres que vous avez vus dehors ont tent d e nous attaquer. Pensez au sort qui fut le leur, quand vous rflchirez mes paroles. Si vous optez pour l'Ordre Imprial, je demanderai aux esprits d'tre plus compatis sants avec vous dans l'autre monde que je le serai dans celui-l... prsent, vous po uvez disposer. Chapitre 13 Le seigneur Rahl veut vous parler, dit un des gardes qui avaient crois leurs piqu es devant la porte. Tous les autres invits taient partis. Brogan s'tait attard pour voir si des dignitaires solliciteraient un entretien

priv avec Rahl. La plupart s'taient clipss sans demander leur reste. Certains, comme il l'avait prvu, avaient tent leur chance. Rabrous par les gardes, ils avaient fin i par filer. Et le balcon aussi tait dsert. Encadrant Lunetta, Brogan et Galtero, suivis par des gardes, approchrent de l'estrade o le seigneur Rahl, assis dans le fauteuil plac droite de celui de la Mre Inquisitrice, les regardait avancer, l'air impassible. Il restait peu de soldats, puisqu'il n'y avait plus personne contrle r. Debout prs de l'estrade, le gnral Reibisch semblait toujours tendu. Les deux col osses et les trois Mord-Sith n'avaient pas non plus relch leur concentration. Le g arn, toujours son poste, riva ses yeux verts brillants sur les trois inconnus qu i marchaient vers son ami. Laissez-nous, dit Reibisch aux derniers soldats. Ils salurent Rahl et leur chef et obirent sur-le-champ. Ds que la porte se fut referme s ur eux, le seigneur tudia Brogan, puis Galtero. Enfin, il posa les yeux sur Lunet ta. Bonjour ! Je m'appelle Richard. Et toi ? Lunetta, seigneur Rahl. La vieille femme se fendit d'une rvrence si maladroite qu'elle en gloussa elle-mme. Galtero frm it quand le matre tourna de nouveau la tte vers lui. Dsol de vous avoir rudoy, ce mat in, seigneur Rahl... C'est oubli... (Rahl eut un petit sourire.) Vous voyez comme il est facile de s'excuser ? Galtero ne dit rien. Son sourire volatilis, Rahl re garda Brogan. Seigneur Gnral, je veux savoir pourquoi vous avez enlev des citadins. 131 Seigneur Rahl, d'o tenez-vous cette information ? Nous n'avons rien fait de tel. mon avis, gnral, vous n'tes pas homme tolrer les rponses vasives. Cela nous au moins un point commun. Seigneur Rahl, il doit y avoir un malentendu... En arr ivant en ville, pour nous joindre la cause de la paix, le dsordre qui y rgnait nou s a dsorients. Pour en savoir plus, et valuer le danger, j'ai invit quelques personn es venir me parler. C'est tout... Un seul sujet vous intressait : l'excution de la Mre Inquisitrice. Pourquoi? Toute ma vie, je l'ai tenue pour l'incarnation de l' autorit dans les Contres du Milieu. Apprendre qu'on l'avait peut-tre dcapite m'a trou bl. La moiti des citadins ont assist l'excution. En vous promenant une heure dans le s rues, vous auriez tout su. Pourquoi avoir enlev des gens pour les interroger ? Eh bien, les tmoins ont toujours des versions diffrentes, et ils les racontent plu s facilement quand on leur parle en priv. Une excution est une excution. Quelles ve rsions peut-on imaginer? De l'autre bout d'une esplanade, comment dire qui a mis sa tte sur le billot? Seuls les... spectateurs... les plus proches ont vu le vis age de la condamne. Et beaucoup n'taient pas mme de la reconnatre. (L'expression de Rahl ne s'adoucissant pas,

Brogan enchana trs vite :) Pour tout dire, j'esprais qu'il s'tait agi d'une mise en scne. Une mise en scne ? Tous les tmoins ont vu la tte de la Mre Inquisitrice se dtac er de ses paules. Parfois, les gens croient voir quelque chose. Je me disais, en cas de mystification, que la Mre Inquisitrice aurait ainsi eu le temps de fuir. C omprenez-vous, elle a toujours lutt pour la paix. Si elle tait encore en vie, les peuples des Contres y verraient un symbole encourageant. Nous avons besoin d'elle ! Et j'tais prt lui offrir ma protection... Oubliez vos espoirs et concentrez-vou s sur l'avenir. Seigneur Rahl, n'avez-vous donc pas entendu les rumeurs qui la p rtendent vivante et libre ? Rien de pareil n'est arriv mes oreilles. Au fait, vous connaissiez la Mre Inquisitrice ? Bien sr ! fit Brogan en se forant sourire batemen t. Elle est souvent venue Nicobarese. Vraiment ? quoi ressemble-t-elle ? Elle tai t... elle avait... (Tobias avait bien rencontr la Mre Inquisitrice. Pourtant, il n e se souvenait plus de son apparence.) La dcrire n'est pas facile, et je ne suis pas trs dou pour ce genre de choses... Dites-moi au moins son nom. Son nom ? Oui. Vous devez le connatre, puisque vous la frquentiez. Hum... Attendez un peu... Tobi as frona les sourcils, stupfait. Comment tait-ce possible ? Il traquait la pire enn emie de la pit, le symbole mme de la magie destructrice - une femme 132 qu'il rvait de juger et de punir plus que n'importe quel agent du Gardien. Et voil qu'il avai t oubli son apparence et son nom ! Absurde... Soudain, il comprit : le sort de mo rt ! Lunetta lui avait dit qu'il ne reconnatrait pas sa proie. Il n'aurait jamais cru que le sort effacerait de son esprit le nom de la Mre Inquisitrice, mais c'ta it la seule explication. Tobias sourit et haussa les paules. Dsol, seigneur Rahl, m ais avec tout ce que vous avez dit ce soir, j'ai l'esprit franchement confus. (I l se tapota la tempe.) Je deviens vieux, et a ne marche plus trs bien, l-dedans... Rsumons-nous : vous enlevez des gens avec l'espoir d'apprendre que la Mre Inquisit rice n'est pas morte. Soit... Vous brlez, dites-vous, de la protger. L encore, je v eux bien... Mais oublier son nom et son apparence ? Vous en conviendrez, gnral : m es oreilles, votre a ne marche plus trs bien l-dedans sonne comme un doux euphmisme. Permettez-moi d'insister : tant que vous y tes, oubliez aussi votre absurde qute et souciez-vous de l'avenir de Nicobarese. Brogan sentit les muscles de ses joue s tressaillir quand il se fora de nouveau

sourire. Seigneur Rahl, vous ne comprenez donc pas ? Si elle tait vivante, cela v ous aiderait beaucoup. En admettant que vous la convainquiez du bien-fond de votr e plan, et de votre sincrit, elle accepterait sans doute de vous soutenir. Imagine z qu'elle se charge de transmettre votre message aux royaumes ? Les peuples sera ient bien plus enclins l'couter. En dpit des apparences, et des dsastreuses dcisions du Conseil - qui m'ont rvolt, sachez-le - la Mre Inquisitrice continue d'tre respec te dans nos pays. Avoir son aval serait pour vous un avantage majeur. Et si vous parveniez en plus obtenir sa main, quel coup de gnie ce serait ! Je suis fianc la r eine de Galea, rappela Richard. Alors, oublions a... Mais elle peut quand mme vous aider, si elle est vivante. (Brogan passa un index sur la cicatrice qui courait au coin de sa bouche et dvisagea matre Rahl.) Pensez-vous que ce soit possible ? J e n'tais pas l l'poque, mais on m'a dit que des milliers de personnes l'ont vue prir sur l'chafaud. Ces gens pensent qu'elle est morte. Mme si vous avez raison de pen ser qu'elle serait une allie prcieuse, si elle avait survcu, la question n'est pas l. Alors, je vous pose celle qui compte : pouvez-vous m'expliquer pourquoi tous c es tmoins se tromperaient ? Eh bien, non, mais je crois que... Rahl tapa du poing sur le lutrin, faisant sursauter jusqu'aux deux colosses. J'en ai assez entendu ! Ai-je l'air assez idiot pour me dtourner d'une cause essentielle - la paix ! au profit de vagues spculations ? Esprez-vous obtenir je ne sais quels privilges en me donnant un moyen d'affermir ma domination sur les peuples des Contres ? Votre royaume sera trait comme les autres, quoi qu'il arrive. Bien entendu, seigneur R ahl. Je n'avais pas l'intention de... Si vous continuez courir aprs un fantme au l ieu de vous occuper de l'avenir de votre pays, vous finirez avec mon pe dans le cur , sachez-le ! 133 J'ai compris, seigneur Rahl. Nous allons partir sur-le-champ l ivrer votre message Nicobarese. Pas question ! Vos hommes et vous ne bougerez pa s d'ici. Mon roi doit tre inform de... Votre roi est mort ! (Rahl leva un sourcil ironique.) Ou le croyez-vous vivant, peut-tre cach en compagnie de la Mre Inquisitr ice ? Lunetta gloussa btement. D'un regard noir, Brogan la rduisit au silence! S'a visant que son sourire s'tait effac, il se fora en afficher un autre, plus proche d u rictus... Un nouveau roi montera bientt sur le trne. Il en va ainsi dans mon pay s un monarque rgne sur ses sujets. Et c'est lui, seigneur Rahl, que j'entendais l ivrer votre message. quoi bon, puisque le nouveau monarque sera votre marionnett e ? Ce voyage est inutile, gnral. Vous resterez dans votre palais jusqu' ce que vou s ayez dcid d'accepter mes conditions. Comme il vous plaira, seigneur Rahl, capitu la Brogan avec un grand sourire.

Il fit mine de dgainer le couteau pendu sa ceinture. Aussitt, une Mord-Sith lui br andit son Agiel un pouce du visage. Brogan se ptrifia sous le regard bleu de la f emme. C'est une coutume de mon pays, seigneur Rahl. Je ne voulais pas vous menac er, mais vous remettre mon couteau en gage d'allgeance. J'obirai vos ordres, seign eur, et je le manifeste en vous rendant symboliquement les armes. Puis-je le fai re, prsent ? Les yeux bleus de la Mord-Sith restrent rivs dans ceux du gnral. C'est on, Berdine..., dit Rahl. La femme recula contrecur, le regard mauvais. Brogan dga ina son couteau et le posa, garde en avant, sur le rebord du lutrin. Rahl le pri t pour le mettre sur l'accoudoir de son fauteuil. Merci, gnral... Brogan tendit un e main, paume ouverte. Qu'y a-t-il encore ? soupira Rahl. Toujours la coutume, se igneur... Chez moi, lorsqu'on se dfait de son couteau garde d'argent, il est d'us age que le rcipiendaire, en tmoignage de bonne volont et de paix, donne une pice en c hange. En somme, de l'argent contre de l'argent... et de l'honneur contre de l'h onneur. Sans quitter Brogan du regard, Rahl rflchit un moment, puis il sortit une pice d'argent de sa poche. Tobias la prit et la glissa dans la sienne - non sans lui avoir jet un coup d'il, et avoir reconnu le Palais des Prophtes sur une des rac es. Merci d'avoir respect mes coutumes, seigneur Rahl, fit-il en s'inclinant. Si vous n'avez plus besoin de moi, je vais me retirer pour rflchir votre discours. Je n'avais pas tout fait fini, gnral. Selon certains, le Sang de la Dchirure n'est pas le meilleur ami de la magie. Que fait une magicienne vos cts ? Lunetta ? C'est ma sur, seigneur Rahl. Elle me suit partout, et je l'aime beaucoup, pouvoir ou non. .. A votre place, je n'accorderais pas d'importance aux 134 propos de la duchess e Lumholtz. C'est une Keltienne, et ce royaume est troitement li l'Ordre Imprial. L es Keltiens ne sont pas les seuls parler de vous en ces termes, gnral. Brogan serr a discrtement les poings. Il aurait donn cher pour mettre la main sur cette fichue cuisinire et lui couper la langue ! Tout l'heure, seigneur, vous avez demand qu'o n vous juge selon vos actes, pas sur les rumeurs qui courent votre sujet. Me ref userez-vous ce privilge ? Ce que vous entendez ou non ne dpend pas de moi, mais ma sur a le don, et je ne l'ai pas renie pour autant. Pourtant, des membres du Sang de la Dchirure ont particip au massacre d'Ebinissia... Aux cts de beaucoup de D'Haran s, seigneur. Tous les bouchers d'Ebinissia sont morts. Si j'ai bien compris, vot re offre de ce jour nous proposait de prendre un nouveau dpart. Chacun d'entre no us, corrigez-moi si je me trompe, a la possibilit d'accepter la main que vous lui tendez.

Vous ne faites pas erreur, gnral. Encore une chose, avant de vous laisser partir.. . J'ai combattu les sbires du Gardien, et je continuerai. En les affrontant, j'a i dcouvert qu'ils n'avaient pas besoin de se tapir dans les ombres pour ne pas tre vus. Il peut s'agir de la personne qu'on souponne le moins. Pire encore, il arri ve qu'elle serve les intrts du Gardien sans mme le savoir. J'ai cru galement comprend re qu'il en allait ainsi, seigneur, dit Tobias en s'inclinant. Assurez-vous que l 'ombre que vous chassez n'est pas celle que vous projetez... Perplexe, Brogan fr ona les sourcils. Le seigneur Rahl avait dit une multitude de choses qu'il n'avai t pas aimes. C'tait la premire qu'il ne comprenait pas... Je connais la nature du m al que je traque, seigneur. Ne vous inquitez pas pour moi. Brogan se dtourna, puis , se ravisant, regarda par-dessus son paule. Puis-je vous fliciter de votre procha in mariage avec la reine de Galea ? Dcidment, mon cerveau a des rats, et je ne parv iens plus retenir les noms. Veuillez me pardonner, mais comment s'appelle-t-elle ? La reine Kahlan Amnell. Bien sr... Kahlan Amnell. Un nom qui ne sortira plus d e ma mmoire... Chapitre 14 Richard regarda longuement les lourdes portes de chne aprs qu'elles se furent refe rmes. Il jugeait rafrachissant qu'une personne soit assez candide pour venir au Pa lais des Inquisitrices, au milieu de tant de beau monde, vtue d'un costume multic olore d'pouvantail. Les nobles avaient srement pris Lunetta pour une folle. Jetant un coup d'il sa tenue, simple et d'une propret douteuse, le Sourcier se demanda s i les courtisans ne l'avaient pas considr lui aussi comme un dment. Ce qu'il tait pe ut-tre, tout bien pes... Seigneur Rahl, demanda Cara, comment avez-vous vu que c'ta it une magicienne ? Son Han l'enveloppait. Ne l'as-tu pas lu dans ses yeux ? L'u niforme de cuir rouge craqua quand la Mord-Sith se pencha par-dessus le lutrin e t souffla : Nous l'aurions dmasque si elle avait tent d'utiliser son pouvoir contre nous. Pas avant, hlas... Et que signifie ce mot, Han ? Il dsigne son pouvoir, rpon dit Richard en touffant un billement. La force mme de la vie. Bref, sa magie. Vous a vez un pouvoir, donc le voir tait facile. Ce n'est pas notre cas. Richard rpondit d'un grognement distrait, puis caressa du pouce la garde de son pe. Au fil du temp s, presque son insu, il avait acquis l'aptitude reconnatre la magie chez les autr es. Ds qu'ils l'utilisaient, il le voyait dans leurs yeux. Bien que le pouvoir ft diffrent en chaque individu, il existait une sorte de point commun qu'il identifi ait sans peine. tait-ce parce qu'il avait le don, comme le suggrait Cara ?

Ou parce qu'il avait crois le regard sans ge caractristique de la magie chez tant d e ses pratiquants : Kahlan, Adie la dame des ossements, Shota la voyante, Du Cha illu la femme-esprit des Baka Ban Mana, Darken Rahl, sur Verna, la Dame Abbesse A nnalina et tant d'autres Surs de la Lumire ? Les surs taient des magiciennes, et leu r regard brillait chaque fois qu'elles 137 communiquaient avec leur Han. ces mom ents-l, Richard voyait quasiment l'air crpiter d'nergie autour d'elles. Certaines d e ces femmes avaient tant de pouvoir que sa nuque se hrissait ds qu'elles passaien t ct de lui. Lunetta avait eu le mme regard... et son Han l'enveloppait. Cela ne fa isait pas de doute. Mais pourquoi tait-elle reste l, sans rien faire, et pourtant e n communion avec son Han ? En gnral, les magiciennes ne le dvoilaient pas ainsi san s une bonne raison. Comme Richard, qui ne dgainait pas l'pe de Vrit tort et travers. . Cela dit, Lunetta s'tait peut-tre simplement amuse montrer son pouvoir, telle une enfant malicieuse. Et cette hypothse collait bien avec son curieux accoutrement. .. Pourtant, le Sourcier n'y croyait pas une seconde. Selon lui, Lunetta l'avait sond pour savoir s'il disait la vrit. Une ide inquitante, mme s'il ne se sentait pas assez expert en magie pour affirmer que c'tait possible. Jusque-l, les magiciennes avaient toujours paru lire en lui comme dans un livre ouvert. Ds qu'il mentait, cela leur sautait aux yeux, comme si ses cheveux avaient soudain pris feu. Souci eux de ne courir aucun risque, il s'tait forc ne pas mentir devant Lunetta, surtou t au sujet de la mort prsume de Kahlan. Brogan avait fait montre d'un grand intrt po ur la Mre Inquisitrice. Richard aurait aim croire son discours laudateur, qui semb lait relativement sens. Hlas, il n'y parvenait pas. S'inquiter pour Kahlan l'amenai t-il douter de tout, au mpris du bon sens ? Cet homme ressemble un vautour qui ch erche un cadavre survoler, dit-il voix haute - sans l'avoir vraiment voulu. Matre Rahl, voulez-vous que nous lui coupions les ailes ? demanda aussitt Berdine. (D'u n coup sec, elle propulsa dans son poing l'Agiel qui pendait au bout d'une chane, son poignet.) Histoire qu'il perde de l'altitude... Les deux autres Mord-Sith e urent un ricanement approbateur. Non, fit Richard d'une voix lasse. J'ai donn ma parole... Aujourd'hui, j'ai demand ces gens de prendre une dcision qui changera ja mais leur vie. En contrepartie, je dois respecter mes engagements et leur laisse r le temps de rflchir. S'ils comprennent que c'est la voie de la paix, dans le res pect de l'intrt gnral, j'aurai gagn mon pari. Gratch billa s'en dcrocher les mchoir oilant ses impressionnantes ranges de crocs. Puis il s'assit mme le sol, derrire le fauteuil du Sourcier. Richard espra que le garn n'tait pas aussi puis que lui. Main s dans le dos et relativement dcontracts, Ulic et Egan semblaient se dsintresser de la conversation. Aussi immobiles que les colonnes, autour d'eux, ils restaient c ependant aux aguets, sondant tous les recoins de la salle bien qu'elle ft dsormais dserte.

Seigneur Rahl, demanda Reibisch en caressant distraitement d'un pouce le socle e n or d'une lampe, vous avez dit que nos hommes ne s'empareront pas du butin qu'i ls ont pourtant mrit. C'tait un mensonge ? Non. Nos ennemis se comportent ainsi, pas nous. Nous combattons pour la libert, pas pour nous remplir les poches. Richard plongea son regard dans celui du gnral, qui dtourna lgrement la tte avant d'acquiescer . 138 Vous avez des objections ? Aucune, seigneur Rahl... Le Sourcier se radossa son sige. Reibisch, depuis que je suis assez vieux pour qu'on se fie moi, j'ai t oujours exerc la profession de guide forestier. Ce n'est pas une formation idale p our diriger une arme, et j'ai conscience de mes lacunes. Bref, votre aide me sera it trs prcieuse. Mon aide ? Comment pourrais-je vous tre utile, seigneur Rahl ? En me faisant profiter de votre exprience. J'aimerais connatre vos opinions, pas vous entendre rpter longueur de journe des Oui, seigneur Rahl sans conviction. Nous ne serons pas toujours d'accord, et je me mettrai sans doute en colre, mais vous ne serez jamais puni pour avoir t franc. Si vous me dsobissez, vous perdrez vite votre poste. Mais contester mes ordres ne vous vaudra pas la disgrce. C'est pour de tel les liberts que nous nous battons... Le gnral croisa les mains dans son dos. Sous s a cotte de mailles, les muscles de ses bras se gonflrent et le Sourcier, sous les cercles de mtal, aperut les scarifications blanches qui signalaient son grade. Le s soldats d'harans mettent sac les villes vaincues. C'est la coutume, et mes hom mes entendent qu'elle soit respecte. Vos anciens chefs ont pu tolrer ces pratiques , voire les encourager. Ce ne sera pas mon cas. Comme il vous plaira, seigneur R ahl, fit Reibisch avec un soupir qui se passait de commentaires. Richard se mass a longuement les tempes. Le manque de sommeil finissait par lui donner la migrai ne... Ne comprenez-vous pas ? Il ne s'agit pas de conqurir et de piller. Nous som mes l pour lutter contre l'oppression. Reibisch posa un pied sur le barreau dor d' un fauteuil et glissa un pouce dans sa ceinture. Je ne vois pas vraiment la diffre nce... Le matre Rahl pense toujours qu'il a raison, et il rve de conqurir le monde. Vous tes bien le fils de votre pre, et une guerre reste une guerre. Les motifs d' un conflit ne changent rien pour les soldats. Ils se battent parce qu'on le leur ordonne, comme ceux de l'autre camp. Les nobles causes n'ont aucun sens pour un homme qui joue de l'pe en tentant de garder la tte sur les paules. Richard tapa du poing sur le lutrin. Aussitt, Gratch ouvrit les yeux, prt l'action. Du coin de l'il , le Sourcier vit les trois Mord-Sith approcher.

Les hommes qui ont traqu les bouchers d'Ebinissia agissaient pour une noble cause . C'est elle, pas la cupidit, qui leur a donn la force de vaincre. Cinq mille bleus galeiens qui n'avaient jamais combattu, contre le gnral Riggs et cinquante mille vtrans endurcis ! Devinez qui a gagn ? Des bleus, dites-vous ? Seigneur, vous faite s srement erreur. J'ai connu Riggs, et c'tait un sacr bon officier, la tte de soldat s redoutables. J'ai reu des rapports au sujet de ces batailles, et ils ne sont pa s avares de dtails macabres sur le sort qu'ont connu ces braves en tentant de se sortir du pige des montagnes. Seule une force 139 suprieure a pu les anantir ainsi. Riggs devait tre moins bon que vous le pensiez. vos tmoignages indirects, gnral, je peux opposer le rcit d'une personne prsente sur les lieux. Cinq mille Galeiens, p resque tous des gamins, sont passs Ebinissia aprs le massacre. Ils ont poursuivi R iggs et l'ont vaincu. Quand ce fut termin, il restait moins de mille jeunes gens et pas un survivant des forces du gnral ! Richard prfra ne pas mentionner l'interven tion de Kahlan. Si elle n'avait pas t l pour les former, puis les commander lors de s premiers raids, les Galeiens se seraient fait triper en moins de vingt-quatre h eures. Cela dit, sans leur dtermination venger des innocents, ces braves garons n' auraient jamais eu le courage d'couter la Mre Inquisitrice et de combattre un cont re dix... Voil ce que des hommes peuvent faire quand ils luttent pour une juste c ause, gnral. On appelle a la motivation ... Les D'Harans sont des guerriers-ns, seig eur. Ils savent tout de la guerre, et c'est beaucoup plus simple que a : tuer ava nt d'tre tu, un point c'est tout ! Le camp qui l'emporte dfendait la bonne cause, e t le perdant avait tort. Il n'y a pas d'autres rgles. Les causes font partie du b utin des vainqueurs. Quand une arme a dtruit ses adversaires, les chefs crivent de gros livres pour parler de justice et de droit. l'occasion, ils font d'mouvants d iscours sur le sujet. Si les soldats ont bien fait leur boulot, il ne reste pas un seul ennemi pour les contredire. Jusqu' la prochaine guerre, bien sr ! Accabl, R ichard se passa une main dans les cheveux. Qu'esprait-il accomplir si ceux qui co mbattaient ses cts ne croyaient pas en ses principes ? Au-dessus de lui, sur la fr esque du dme, Magda Searus, la premire Mre Inquisitrice, et son sorcier, Merritt, l e regardaient d'un air qu'il jugea dsapprobateur. Gnral, ce soir, j'ai tent de conva incre ces gens qu'il fallait en finir avec les tueries. Il est impratif que la pa ix et la libert s'enracinent durablement dans nos terres ! Je sais que a semble pa radoxal, mais vous devez comprendre ! Si nous nous comportons honorablement, tou s les royaumes intgres qui rvent de paix et de libert se joindront nous. Quand ils verront que nous luttons pour arrter les massacres, pas pour dominer et piller, i ls marcheront nos cts et les forces de la paix seront invincibles. Richard venait de dclarer publiquement qu'il entendait conqurir le monde. Ensuite, il avait prcis p ourquoi il agirait ainsi. Et voil que ses propres partisans tenaient ses propos p our des paroles creuses !

Quel crtin il faisait ! Un guide forestier, mme bombard Sourcier, n'avait rien d'un meneur d'hommes. Et avoir le don ne l'autorisait pas se croire apte modifier l' histoire... Le don... Bon sang, il ne savait mme pas comment s'en servir ! Un imbc ile arrogant qui prenait ses dsirs pour la ralit, voil ce qu'il tait ! Depuis combien de temps n'avait-il plus dormi ? Dans cet tat de fatigue, penser logiquement dev enait impossible. Une chose restait claire dans son esprit : rgner ne l'intressait pas ! Si les horreurs finissaient par s'arrter, il aspirait mener une petite vie paisible prs de Kahlan. La 140 nuit prcdente, passe dans ses bras, avait t la plus be lle de son existence. Il brlait d'en connatre d'autres... Seigneur, dit Reibisch, je ne me suis jamais battu pour une cause, part le lien qui m'unit au matre Rahl en titre. Il serait peut-tre temps d'essayer votre faon de penser... Richard se pe ncha en avant, le front pliss. Vous dites a pour me faire plaisir ? Ou le pensez-v ous vraiment ? Eh bien, les esprits savent que personne ne voudrait le croire, ma is les soldats aspirent la paix plus que n'importe qui ! Mais nous n'osons mme pa s y rver. force de voir des tueries, on finit par penser qu'elles ne cesseront ja mais. Si on se penche trop sur la question, on se ramollit, et c'est le premier pas vers une mort certaine. Mais quand on parat avide de combattre, a donne rflchir l'adversaire, et il hsite porter le premier coup... C'est le paradoxe dont vous p arliez tout l'heure. Les batailles et les massacres rongent lentement l'esprit d 'un soldat. Est-il un monstre incapable de faire autre chose que tuer ? A-t-il d 'autres perspectives que d'obir aux ordres et d'ventrer son prochain ? La folie gu ette en permanence les guerriers, seigneur Rahl. Ceux que vous appelez les bouch ers d'Ebinissia ont peut-tre simplement fini par perdre la raison. En vous suivan t, seigneur, nous mettrons sans doute un terme aux conflits. Quand il a abattu t ous ceux qui en voulaient sa peau, un soldat espre pouvoir rengainer dfinitivement son pe. En ralit, personne n'abomine autant la guerre que ceux qui la font. Hlas, qu i voudra croire a ? Moi, dit simplement Richard. Seigneur, il est rare de rencont rer un homme qui connat le vritable prix du sang vers. Les gens glorifient la guerr e ou dclarent qu'elle les dgote. Les deux attitudes sont commodes, quand on ignore le poids de la culpabilit et des responsabilits. Vous tes un expert dans l'art de t uer, matre Rahl. Je suis ravi de dcouvrir que vous n'y prenez aucun plaisir. Richa rd dtourna la tte et laissa son regard errer entre les colonnes de marbre o rgnait u ne pnombre la mlancolie trangement consolante. Comme il l'avait dit son auditoire, un peu plus tt, il tait mentionn dans les prophties. Une des plus vieilles, en haut d'haran, l'appelait fuer grissa ost drauka : le messager de la mort. Ce nom pouv ait avoir trois sens. D'abord, qu'il tait celui qui unirait le royaume des morts et le monde des vivants en dchirant le voile. Ensuite, qu'il pouvait ranimer

les esprits des morts - et il le faisait chaque fois qu'il utilisait la magie de son arme. Enfin, plus simplement, qu'il tait un tueur... Berdine flanqua soudain une tape dans le dos de son matre, l'arrachant sa mditation. Nous n'tions pas au c ourant, pour votre mariage, seigneur ! J'espre que vous avez prvu de prendre un ba in avant la nuit de noces. Sinon, votre belle vous chassera de son lit ! Les tro is femmes rirent de bon cur. sa grande surprise, Richard trouva l'nergie de leur s ourire. Je ne suis pas le seul puer plus fort qu'un cheval ! 141 Si nous en avon s termin, seigneur Rahl, dit Reibisch, je demande l'autorisation de me retirer. T ant de choses exigent mon attention... (Le gnral se gratta pensivement la barbe.) Avant de vivre en paix, combien de gens devrons-nous tuer, d'aprs vous? J'aimerai s bien, un jour, pouvoir dormir sans gardes du corps autour de ma tente - et san s redouter de me rveiller avec un couteau entre les omoplates. Si tous nos ennemi s se rendent, nous n'aurons pas besoin de combattre. On peut toujours l'esprer... Bien sr ! Mais je vais quand mme ordonner mes gars d'affter leurs pes, au cas o. V savez combien de royaumes composent les Contres du Milieu ? vrai dire, non, admi t Richard aprs une courte rflexion. Tous ne sont pas assez grands pour tre reprsents en Aydindril, mais a ne les empche pas d'avoir des annes. La reine de Galea nous re joindra bientt, et elle en sait beaucoup plus long que moi sur le sujet. Avec son aide, tout ira bien. Ds ce soir, je tenterai de dsarmer les diverses gardes palat iales avant qu'elles aient eu le temps de s'organiser. Cette mthode limitera les effusions de sang. Mais j'ai peur qu'il y ait au moins une rvolte avant la fin de la nuit. Concentrez-vous surtout sur le palais de Nicobarese, gnral. Il ne faut p as que Brogan quitte la ville. Je ne lui fais pas confiance, mais j'ai jur de lui donner les mmes chances qu'aux autres. Compris, seigneur. Reibisch, dites aux ho mmes de se mfier de sa sur... Richard prouvait une trange sympathie pour Lunetta. To uch par son cur apparemment enfantin, il avait aim son regard. Mais ce n'tait pas le moment de s'attendrir. S'ils tentent une sortie, assurez-vous que des archers s oient en position de les cribler de flches. Et pas de piti pour la vieille femme, au cas o elle utiliserait sa magie ! Richard dtestait dj sa position de chef. Pour l a premire fois, il allait envoyer la bataille des hommes qui n'en reviendraient p eut-tre pas. Hlas, comme le lui avait dit un jour la Dame Abbesse, les sorciers de vaient utiliser les gens pour accomplir ce qui devait tre accompli. Reibisch jeta un dernier coup d'il aux deux gardes du corps, au garn et aux trois Mord-Sith.

En cas de besoin, dit-il, un millier d'hommes seront rveills et prts intervenir. Vou s devriez dormir un peu, seigneur Rahl, conseilla Cara ds que le gnral fut parti. U ne Mord-Sith est bien place pour voir qu'un homme va craquer. Aprs une bonne nuit de sommeil, vous pourrez bien mieux rflchir la faon de conqurir le monde. Non, je n' ai pas fini... Avant de me coucher, il faut que j'crive une lettre. Un mot d'amou r pour votre promise ? demanda Berdine. Quelque chose comme a, oui... Alors, nous allons vous aider. Il faut beaucoup de doigt pour faire battre plus fort le cur d 'une femme et l'inciter oublier qu'on a rudement besoin d'un bain ! 142 Raina re joignit ses surs d'Agiel prs du lutrin. Oui, seigneur, nous allons vous apprendre t re un poux parfait. Et vous vous rjouirez d'avoir des conseillres aussi efficaces p orte de la main. Si vous ne nous coutez pas, menaa Berdine, nous donnerons votre re ine quelques trucs nous, histoire qu'elle vous mne par le bout du nez ! Richard t apota la jambe de la Mord-Sith pour qu'elle s'carte du petit meuble dont il voula it explorer les tiroirs. Dans celui du bas, il trouva assez de parchemin pour rdi ger ses mmoires, si l'envie lui en prenait. Pourquoi n'iriez-vous pas au lit ? de manda-t-il en cherchant une plume et de l'encre. Vous avez chevauch bride abattue pour me rattraper, et je doute que vous ayez dormi beaucoup plus que moi, ces d erniers temps. Nous monterons la garde quand vous ronflerez comme un sonneur, mat re, dit Cara, feignant l'indignation. Les femmes sont beaucoup plus fortes que l es hommes, c'est bien connu ! Denna avait souvent rpt ces mots Richard, lors de sa captivit au Palais du Peuple. Et elle ne plaisantait pas... Les trois Mord-Sith n e baissaient jamais leur garde en public. En petit comit, elles se dtendaient un p eu, mais uniquement avec Richard, la seule personne qui leur inspirt confiance. E n matire de rapports sociaux, elles avaient encore beaucoup apprendre. tait-ce pou r cela qu'elles refusaient de renoncer leurs Agiels ? Ayant toujours t des Mord-Si th, avaient-elles peur de ne pas savoir faire autre chose ? Avant que Richard le referme, Cara jeta un coup d'il dans le tiroir. Puis, d'un coup de tte, elle prop ulsa sa natte blonde derrire son dos. Cette reine doit vous aimer beaucoup, seign eur, pour vouloir vous livrer son royaume... Je me demande si je me rsoudrais a, mm e pour un homme comme vous. mon avis, c'est mon promis qui devrait se soumettre moi... Richard trouva enfin l'encre et la plume qu'il cherchait. Elle m'aime bea ucoup, c'est vrai. Quant la reddition de son royaume, eh bien... hum... je ne lu i ai pas encore pos la question. Elle n'est pas au courant de cette partie de vot re plan ? s'tonna Cara. C'est aussi pour a que je veux lui crire, avoua Richard en dbouchant l'encrier. Que diriez-vous de vous taire un peu, histoire de me laisser travailler ?

Sincrement inquite, Raina s'accroupit ct du fauteuil de Richard. Et si elle annulait votre union ? En gnral, les reines sont plutt fires. Elle risque de ne pas apprcier votre projet... Richard eut soudain les entrailles noues par l'angoisse. La situa tion tait bien pire que a. Les Mord-Sith ne mesuraient pas l'tendue du problme. Il n 'allait pas demander une simple reine de lui livrer son royaume - mais la Mre Inq uisitrice de lui cder son pouvoir sur les Contres du Milieu ! Elle dsire autant que moi en finir avec l'Ordre Imprial. Cette femme a combattu avec une dtermination q ui ferait plir de jalousie une Mord-Sith. Elle veut la paix, comme moi, et elle m 'aime. Je suis sr qu'elle comprendra que j'agis pour le bien de tous. Sinon, soup ira Raina, nous serons l pour vous dfendre. 143 Richard lui jeta un regard si noir qu'elle tituba comme s'il l'avait gifle. N'envisagez jamais de toucher un cheveu de Kahlan ! Si vous refusez de la protger, autant sortir de ce palais et aller v ous engager dans l'Ordre Imprial. Dsormais, sa vie devra vous paratre aussi prcieuse que la mienne ! Jurez-le sur le lien qui nous unit ! Je le jure, seigneur Rahl, souffla Raina. Le Sourcier se tourna vers les deux autres femmes. Jurez aussi ! Je le jure, seigneur Rahl, dit Cara. Moi aussi, seigneur, murmura Berdine. Richard regarda Ulic et Egan. Nous le jurons, seigneur ! lancrent-ils l'unisson. Trs bien ..., fit Richard, de nouveau serein. Il posa une feuille de parchemin sur le lut rin et tenta de rflchir. Tout le monde pensait que la Mre Inquisitrice tait morte. S 'il rvlait la vrit, quelqu'un risquait de vouloir achever le sale travail du Conseil . prsent, s'il s'expliquait bien, elle comprendrait son plan, et il n'y aurait pa s de problmes. Sentant peser sur lui le regard de Magda Searus, le Sourcier n'osa pas relever les yeux, comme s'il redoutait que Merritt lui lance une boule de f eu pour le punir de son audace. Il fallait que Kahlan le croie ! Ne lui avait-el le pas dit un jour qu'elle mourrait pour le protger, si cela devait aider sauver les Contres du Milieu ? Pour son peuple, elle tait prte tous les sacrifices... La r eine est-elle jolie ? demanda Cara avec un sourire malicieux. Et coquette? Seign eur, elle ne nous obligera pas porter des robes, aprs votre mariage ? Nous obirons , bien sr, mais ce n'est pas un accoutrement pour des Mord-Sith ! Richard soupira intrieurement. Avec leur humour, les trois femmes essayaient maladroitement d'al lger l'atmosphre. Un instant, il se demanda combien d'hommes elles avaient tu... Il se reprit aussitt. C'tait injuste, surtout de la part du messager de la mort. Et

une des Mord-Sith tait tombe pour lui, aujourd'hui. Contre un mriswith, la pauvre Hally n'avait jamais eu sa chance. Et Kahlan ne l'aurait pas davantage... Il dev ait l'aider, c'tait la seule ide qui lui venait l'esprit. Et chaque minute qui pas sait risquait d'tre fatale. Le Sourcier devait se presser, mais il ne fallait pas confondre vitesse et prcipitation. D'abord, il ne devait pas laisser filtrer que la reine Kahlan tait aussi la Mre Inquisitrice. Car si la lettre tombait entre de mauvaises mains, ce serait une catastrophe... Entendant la porte grincer, Richa rd releva les yeux. Berdine, o vas-tu donc comme a ? Me trouver un lit, seigneur.. . Nous monterons la garde tour de rle, et j'ai besoin de repos. (Une main sur la hanche, la Mord-Sith fit tourner son Agiel autour 144 de son poignet.) Contrlez-v ous, matre Rahl ! Bientt, vous aurez une pouse dans votre lit. Alors, vous pouvez b ien attendre un peu... Richard ne put s'empcher de sourire, sduit par l'humour fro id de la Mord-Sith. Selon Reibisch, un millier d'hommes montent la garde. Il est inutile de... Matre Rahl, fit Berdine, je sais que vous en pincez pour moi, mais arrtez de me reluquer les fesses, et crivez votre fichue lettre ! Alors que la po rte se fermait, Richard commena se tapoter une dent avec le bout de sa plume. Sei gneur, dit Cara, pensez-vous que la reine sera jalouse de nous ? Pourquoi le ser ait-elle ? rpliqua distraitement le Sourcier. Il n'y a aucune raison... Faut-il c omprendre que vous ne nous trouvez pas sduisantes ? Richard foudroya la Mord-Sith du regard et dsigna la porte. Vous deux, montez la garde devant la porte, histoi re que personne ne vienne gorger votre cher matre Rahl. Si vous tenez vos langues, comme Ulic et Egan, vous pourrez rester dans la salle. Sinon, vous irez protger ma prcieuse personne dans le couloir... Feignant l'indignation, les deux Mord-Sit h obirent en riant sous cape, ravie que matre Rahl soit entr dans leur petit jeu. A u fond, qu'elles aiment les taquineries n'avait rien d'tonnant, aprs ce qu'elles a vaient vcu sous le rgne de son prdcesseur. Hlas pour elles, il avait des soucis plus pressants en tte. Richard contempla sa feuille blanche et tenta de rflchir malgr son puisement. Alors qu'il trempait sa plume dans l'encrier, Gratch se blottit contr e lui et lui posa une patte sur le genou. Trs chre reine..., crivit le Sourcier de la main droite, la gauche tapotant gentiment l'impressionnant battoir du garn. Chapitre 15

Tu es sre d'avoir excut mes ordres ? demanda Tobias Brogan alors que Lunetta, Galte ro et lui slalomaient entre les congres la ple lueur de la lune. Oui, seigneur gnral . Croyez-moi, ils sont ensorcels. Derrire eux, les lumires du Palais des Inquisitri ces et des autres btiments du centre-ville avaient depuis longtemps disparu, voile s par la tempte de neige venue des montagnes pendant qu'ils coutaient le seigneur Rahl exposer ses absurdes prtentions. Alors, o sont-ils, Lunetta ? Si tu les perds , et qu'ils meurent de froid, je serais trs mcontent de toi. Je sais o ils sont, se igneur gnral. Aucun risque que je les perde... (Lunetta s'arrta et huma le vent.) P ar l... Brogan et Galtero se regardrent, dubitatifs, puis suivirent la vieille fem me le long de ruelles obscures, derrire l'avenue des Rois. De temps en temps, la faveur d'une troue dans le rideau de neige, les lumires vacillantes du palais leur permettaient de s'orienter... Au loin, Tobias entendit les cliquetis caractristi ques d'un dtachement de soldats en armure. Partout, les D'Harans prenaient positi on pour affermir leur prise sur Aydindril. leur place, il aurait agi de la mme ma nire, frappant avant que ses ennemis aient eu le temps de rflchir. Tu as cout attenti vement, j'espre ? demanda Brogan en chassant de sa moustache un flocon de neige i rrespectueux. Oui, seigneur gnral. Hlas, je ne peux rien vous dire... Rahl est un h omme comme les autres ! Trop occupe te gratter les bras, je suis sr que tu ne te c oncentrais pas assez. Vous vous trompez, seigneur gnral. J'ignore pourquoi, mais i l est trs diffrent, au contraire. Je n'ai jamais senti une magie pareille. Alors, dterminer s'il mentait ou non... Mon pouvoir n'en sait rien, mme si je crois qu'il disait la vrit. 147 (Lunetta secoua la tte comme si elle n'en revenait pas.) Je n' ai pas pu percer ses boucliers. D'habitude, aucun obstacle ne me rsiste : l'air, l'eau, la terre, le feu, la glace, l'esprit... Mais l... Tobias eut un vague sour ire. Il n'avait pas besoin du pouvoir impie de sa sur, parce qu'il savait dj tout.. . Lunetta continua radoter sur le seigneur Rahl et sa magie. Effraye, ses bras la dmangeant comme jamais, la vieille folle rptait en boucle qu'elle voulait fuir cet endroit maudit au plus vite. Brogan l'couta d'une oreille distraite. Ds qu'il aur ait pris certaines mesures, sa chre sur se rjouirait, car ils quitteraient aussitt A ydindril. Pourquoi renifles-tu sans cesse ? demanda-t-il Lunetta. Je me repre l'od eur, seigneur gnral. Pour trouver le tas d'ordures. Tobias saisit la vieille dmente par le col. Des ordures ? Tu les as entrans prs d'un tas de dtritus ? Lunetta se dga gea et sourit.

Oui, seigneur gnral... Personne ne devait rder autour de l'endroit choisi, avez-vou s dit. Mais dans une ville inconnue, comment trouver un lieu sr o les envoyer ? He ureusement, j'ai remarqu le tas d'ordures, quand nous marchions vers le Palais de s Inquisitrices. La nuit, personne ne trane ct de dchets de cuisine. Une dcharge... T obias n'en croyait pas ses oreilles. Lunetta la cingle..., marmonna-t-il. Par pit i, Tobias, ne m'appelle pas comme a ! s'cria sa sur. Bon sang, vas-tu enfin me dire o ils sont ! C'est par l, seigneur gnral, fit Lunetta en pressant le pas. Vous venez ... Nous ne sommes plus trs loin. En avanant, Tobias rflchit et changea de position sur la question. Tout bien pes, un tas d'ordures conviendrait parfaitement ce qu' il avait en tte. Lunetta, tu ne me mens pas au sujet de Rahl, n'est-ce pas ? Si t u faisais a, je ne te pardonnerais jamais. La vieille femme s'arrta et regarda son frre, des larmes dans les yeux. Seigneur gnral, c'est la pure vrit. J'ai tout essay, mais a n'a rien donn. Tobias regarda un long moment la streganicha en larmes. Tout a n'avait aucune importance, puisqu'il savait... N'en parlons plus, finit-il par lcher. Allons-y, prsent. Tu as intrt ne pas les avoir perdus... Soudain rayonnante, Lunetta s'essuya les joues, fit demi-tour et partit grandes enjambes. Par l, seig neur gnral ! Vous allez voir ! Je sais o ils sont. Tobias suivit sa sur en soupirant . La neige s'entassait de plus en plus. Au rythme o elle continuait tomber, les r ues risquaient d'tre bloques. Encore un dtail sans importance, puisque les choses vo luaient dans le bon sens. Mais ce Rahl, quel imbcile, au fond ! Imaginer que le s eigneur gnral du Sang de la Dchirure rendrait les armes comme un vulgaire messager du flau travaill au fer rouge ! Nous y sommes presque, seigneur gnral, annona Lunetta . 148 Malgr le vent, Tobias sentit le tas d'ordure un bon moment avant de le voir . Bon, o sont-ils? demanda-t-il quand ils atteignirent le monticule de dchets puan ts vaguement clair par les lumires lointaines du palais. certains endroits, les dtri tus fumaient encore et la neige fondait ds qu'elle s'y posait. Avec ces vapeurs mp hitiques, le lieu semblait encore plus impie - une antichambre du dmon d'o l'ide mme de puret tait bannie. Alors, o sont-ils ? rpta Brogan, les poings sur les hanches. Lu netta se campa derrire son frre pour qu'il la protge des bourrasques. Attendez ici, seigneur gnral. Ils viendront vous. Brogan baissa les yeux et dcouvrit dans la nei ge un chemin proprement dgag. Un sort de cercle ? demanda-t-il. Oui, rpondit Lunett a. Vous avez jur de me punir s'ils s'en allaient. Pour viter a, j'ai lanc sur eux un sort de cercle. Ils ne pourront pas fuir, aussi vite qu'ils

aillent... Tobias sourit. Contre toute attente, la journe finissait bien. Elle n' avait pas t avare en obstacles, mais avec l'aide du Crateur, nul doute qu'il les su rmonterait. Pour l'heure, il avait les choses en main. Bientt, Rahl saurait que p ersonne ne pouvait imposer sa volont au Sang de la Dchirure. Dans la pnombre, Broga n aperut d'abord l'ourlet d'une robe jaune soulev par le vent. Son mari un demi-pa s derrire elle, sur sa droite, la duchesse Lumholtz avanait d'une dmarche assure ver s le tas d'ordures. Quand elle vit qui l'attendait au bord du chemin, elle se re mbrunit et resserra les pans de son manteau couvert de neige. Que je suis conten t de vous revoir ! lana Tobias avec un grand sourire. Bien le bonsoir, noble dame . Et vous aussi, cher duc. Mprisante, la duchesse releva le menton. Son mari foud roya du regard Tobias, Galtero et Lunetta, comme s'il les dfiait d'oser lui barre r la route. La tte haute, les deux idiots continurent leur chemin et s'enfoncrent d ans l'obscurit. Tobias en ricana de jubilation. Vous voyez, seigneur gnral ? triomph a Lunetta. Ils sont votre disposition, comme promis. Peu aprs, la robe jaune appa rut de nouveau. Cette fois, quand elle vit les trois silhouettes qui l'attendaie nt, la duchesse plissa le front. En dpit de son maquillage outrancier, la noble d ame restait sduisante. Encore jeune, elle n'avait plus rien d'une femme-enfant, e t tout en elle - le visage comme la silhouette - tmoignait d'une maturit panouie et consciente de l'tre. Le duc posa une main sur la garde de son pe. Aussi orne qu'ell e ft, cette arme, comme celle de Rahl, n'tait pas l seulement pour en imposer. Kelt on produisait les meilleures lames des Contres et ses habitants, en particulier l es nobles, se rengorgeaient de leur expertise l'escrime. Gnral Bro... Seigneur gnra , noble dame. Seigneur gnral Brogan, nous rentrons chez nous, et je vous suggre de 149 cesser de nous suivre. Par une nuit pareille, vous seriez bien mieux au chau d., Derrire Tobias, Galtero se dlecta de voir la guipure de la dame onduler sur sa poitrine au rythme de sa respiration acclre par la colre. Remarquant son mange, la d uchesse resserra les pans de son manteau. Empourpr, le duc tendit le cou vers Gal tero. Cessez de reluquer ma femme, messire ! grogna-t-il. Si je vous taillais en pices, mes chiens se rgaleraient de vos morceaux les plus intimes ! Galtero souti nt en silence le regard furieux de l'homme, qui-le dpassait d'une bonne tte. Bonne nuit, gnral, souffla la duchesse. Convaincu de se diriger vers le palais, le coup le repartit... pour faire un nouveau tour du tas d'ordure. Pris dans un sort de cercle, il n'irait nulle part, condamn tourner en rond jusqu' la fin des temps.

Brogan aurait pu arrter ces deux pantins ds leur premire apparition. Mais pourquoi se priver du plaisir de les voir de plus en plus perplexes chaque fois? Mme s'ils tentaient de comprendre pourquoi trois fcheux se dressaient rgulirement sur leur c hemin, leurs esprits, embrums par le sortilge, ne leur fourniraient aucune solutio n. Au passage suivant, ils blmirent puis s'empourprrent l'unisson. Poings sur les hanches, la duchesse se campa devant Brogan, sa guipure comme prise de frnsie. Com ment oses-tu, misrable ver de terre..., commena-t-elle. Avec un grognement de rage , Tobias saisit deux mains la guipure blanche et tira de toutes ses forces, dchir ant le devant de la robe jaune. Dnude jusqu' la taille, la duchesse tenta de dissim uler ses appas derrire ses bras croiss. Lunetta leva une main et marmonna une inca ntation. Son pe demi sortie du fourreau, le duc s'immobilisa, aussi rigide qu'une statue de pierre. Impuissant, il dut regarder Galtero rabattre dans son dos les bras de la duchesse, soudain aussi impuissante qu'un papillon pingle sur une plan che. Les mamelons durcis par le froid, elle cambra le dos quand Galtero accentua sa pression. N'ayant plus de couteau, Brogan dgaina son pe. Comment m'as-tu appel, dj, sale petite pute ? Je n'ai rien dit ! cria la duchesse en secouant frntiquement l a tte. Rien du tout ! Voil une baudruche qui se dgonfle bien vite, dirait-on... Que voulez-vous ? Je ne suis pas une messagre du flau ! Laissez-moi partir! Je sais qu e tu n'es pas une messagre du flau, lcha Brogan. En gnral, ils ne sont pas aussi ridi culement pompeux. Mais a ne te rend pas moins mprisable. Ou moins utile... C'est m on mari ! Oui, le duc ! Ce maudit messager du flau ! pargnez-moi, et je vous rvlerai ses crimes. Le Crateur n'a rien faire des fausses confessions, petite putain ! M ais tu le serviras quand mme. (Tobias eut un rictus sinistre.) Tu l'honoreras en te pliant ma volont. 150 Jamais... je... (Galtero accentua sa pression juste ce qu 'il fallait.) D'accord, d'accord ! Ne me faites pas de mal, et je vous obirai. Tu excuteras mes ordres la lettre ? grogna Brogan, le visage un pouce de celui de s a proie. Oui. C'est ju-jur..., balbutia la duchesse en tentant en vain de reculer . Les serments d'une chienne comme toi ne valent rien ! cracha Tobias. Combien d e fois t'es-tu parjure dans ta misrable existence ? Mais je sais que tu m'obiras, p arce que tu n'as pas le choix. Tobias recula, pina entre son pouce et son index l e mamelon gauche de la duchesse et tira dessus. Alors qu'elle hurlait de douleur , les yeux carquills, il leva son pe et trancha net la chair rose. Brogan posa le mam elon sectionn dans la paume de Lunetta, qui referma les

doigts dessus et baissa les paupires, immerge dans un ocan de magie. Les douces syl labes d'une antique incantation se mlrent aux rugissements du vent et aux cris de la duchesse, toujours prisonnire des bras de Galtero. La voix de Lunetta monta d' un ton et elle leva la tte vers le ciel d'encre. Les yeux toujours clos, elle lana un sort qui l'enveloppa puis s'enroula autour de la femme debout devant elle. C omme s'ils planaient sur les ailes du vent, des mots venus du fond des ges tourbi llonnrent dans l'air glacial. Au nom du ciel et de la terre, Par la feuille et pa r la racine, Le feu, la glace et la lumire, L'air, le vent, la nuit et la bruine, Je prends l'esprit de cette femme, Et cueille les fruits de son me. Qu'elle soit mienne jusqu'au jour O ses os deviendront poussire Son cur se taisant pour toujour s Dans les entrailles de l'enfer. Jusqu' sa fin qu'elle me soit Aussi loyale que mon ombre Et que jamais je ne la voie Poser sur moi un regard sombre. Lunetta co ntinua incarner, passant une voix de gorge spulcrale. Poules et coqs, grand bzoard Mijote le ragot d'esclave ! Fiel de taureau, sang de lzard Infuse le brouet d'esc lave ! Alors que ses paroles taient emportes par la bourrasque, Lunetta passa sa m ain vide au-dessus de la tte de la duchesse et serra contre son cur celle qui tena it le lambeau de chair encore sanguinolent. Dame Lumholtz frissonna quand des te ntacules de magie s'enroulrent autour d'elle puis s'insinurent sous sa peau. Lorsq u'ils se refermrent sur son me, l'enserrant jamais, elle se convulsa si violemment que Galtero eut du mal ne pas la lcher. 151 Puis elle cessa de se dbattre, vide de son nergie. Elle est dsormais ma chose, dit Lunetta en ouvrant la main. Et je vou s transmets mon pouvoir sur elle. (La streganicba posa dans la main de son frre l e mamelon prsent dessch.) Seigneur gnral, cette femme sera votre marionnette jusqu' l fin de sa vie. Brogan ferma le poing sur son nouveau trophe. Les yeux vitreux, d u sang coulant de sa blessure, la duchesse semblait sur le point de perdre conna issance. Arrte de trembler ! ordonna Tobias en serrant trs fort la prcieuse relique . La duchesse se calma aussitt. Quand elle les leva sur son nouveau matre, ses yeu x avaient recouvr leur limpidit et leur clat. Je suis vos ordres, seigneur gnral.

Lunetta, lcha Tobias, soigne-la ! Sous le regard lubrique de Galtero, la vieille magicienne entoura de ses mains le sein ensanglant de la duchesse. Son mari, touj ours ptrifi, carquilla les yeux devant ce spectacle troublant. Paupires baisses, Lune tta rcita un sort de gurison. Du sang filtra entre ses doigts tandis que la plaie se refermait lentement. En attendant que sa sur en ait termin, Brogan s'abandonna une agrable rverie. Dcidment, le Crateur veillait sur ses vritables enfants. Aprs avoi si bien commenc, cette journe avait failli tourner au dsastre. Mais sa fin prouvai t que les champions du Crateur ne connaissaient jamais la dfaite. Bientt, Rahl dcouv rirait quel sort guettait les adorateurs du Gardien. Et l'Ordre Imprial, dment imp ressionn, mesurerait enfin la valeur du chef suprme du Sang de la Dchirure. Galtero aussi s'tait bien comport. Il avait mrit un petit quelque chose en guise de rcompens e... Lunetta essuya le sang avec un pan du manteau de la duchesse, puis carta les mains pour dvoiler un sein aussi parfait que son voisin, n'tait l'absence de mame lon. Un trophe que Brogan ajouterait de trs bon cur sa collection... Seigneur gnral, dit la magicienne en dsignant le duc, dois-je lui faire subir le mme traitement ? Non, la duchesse suffira... Mais ce triste sire jouera un rle dans mon plan. (Tob ias toisa sinistrement le duc.) Cette ville n'est pas sre... Comme l'a dit le sei gneur Rahl, elle grouille de monstres qui adorent triper d'innocents citoyens. Qu elle horreur ! Dommage que Rahl ne soit pas l pour vous pargner ce sort, messire.. . Je m'occupe de lui immdiatement, seigneur gnral, dit Galtero. Non, j'ai trs envie d e m'en charger... Que dirais-tu de divertir la duchesse, pendant que je m'amuse un peu avec son mari ? Galtero regarda sa future proie en se mordillant la lvre i nfrieure. C'est une ide qui me plat bien, seigneur gnral, dit-il. Merci beaucoup. (Il dgaina son couteau et le tendit Brogan.) Vous en aurez besoin... Selon les solda ts, ces monstres viscrent leurs victimes avec une arme trois lames. Donc, n'oublie z surtout pas de faire trois incisions ! Tobias remercia son colonel, toujours r emarquablement prcis et minutieux. Le regard de la duchesse passait sans cesse de l'un l'autre de ses tortionnaires mais elle n'osait plus rien dire. 152 - Tu ve ux que je la force cooprer ? demanda Brogan Galtero. A quoi a servirait, seigneur gnral ? Il vaut mieux qu'elle apprenne une deuxime leon cette nuit. Comme il te plai ra, mon ami. (Brogan regarda la duchesse.) Trs chre, je ne me servirai pas de mon pouvoir sur vous. N'hsitez pas exprimer vos vritables sentiments ce bon Galtero. m on avis, a le stimulera... Dame Lumholtz cria quand le colonel lui passa un bras autour de la taille. Nous devrions nous enfoncer dans l'obscurit, tendre amie... Je ne voudrais surtout pas heurter votre sensibilit en vous laissant assister aux ... hum... msaventures de votre poux.

Vous n'oserez pas ! Dans la neige, je vais mourir gele. Je dois excuter la volont d u seigneur gnral. Et si je gle... Aucun danger, trs chre, dit Galtero en flattant la croupe de la duchesse. Couche sur le tas d'ordures, vous serez bien au chaud. La dame tentant de se dbattre, le colonel lui plaqua les bras contre le torse et la tira par les cheveux. C'est une fort jolie crature, Galtero, dit Tobias. Ne va su rtout pas me l'abmer, et veille ne pas tre trop long. J'ai du travail pour elle, f igure-toi. Dans ses nouvelles fonctions, elle devra y aller moins fort sur le ma quillage. Mais doue comme elle l'est pour cet exercice, elle pourra toujours se p eindre un mamelon sur le sein gauche... Quand j'en aurai fini avec le duc, et to i avec elle, Lunetta lui jettera un autre sort. Trs rare et trs puissant, tu peux me croire ! Lunetta caressa ses mignons sous le regard dur de son frre. Elle avai t devin ce qu'il voulait... Pour faire a, dit-elle, j'aurai besoin d'un objet que le seigneur Rahl a touch. Il m'a donn une pice, souviens-toi, fit Brogan en tapotan t sa poche. a conviendra... Insensible ses cris et ses contorsions, Galtero entran a la duchesse vers le tas d'ordures. Brogan brandit le couteau devant les yeux ca rquills du duc. Messire, il est temps de jouer votre rle dans les plans grandioses du Crateur...

Chapitre 16 Sous l'il attentif de Gratch, pench sur son paule, Richard fit couler une large trane de cire rouge sur la feuille de parchemin soigneusement plie. Posant la chandell e, il prit son pe et roula la garde dans la cire jusqu' ce que les six lettres du m ot Vrit y soient imprimes. Ainsi, Kahlan et Zedd sauraient de qui venait ce message . Assis aux deux extrmits de l'estrade, Egan et Ulic sondaient la salle dserte comm e si une arme menaait d'y faire ruption tout instant. En rgle gnrale, les deux gardes du corps prfraient rester debout. Certain qu'ils taient puiss, Richard avait insist po ur qu'ils adoptent une position plus confortable. Quand ils s'taient cris qu'ils rag iraient moins vite en cas de problme, le Sourcier leur avait rappel que les mille hommes chargs de surveiller le palais feraient assez de boucan, en cas d'attaque, pour qu'ils aient le temps de se lever et de dgainer leurs armes. court d'argume nts, les deux colosses avaient capitul. Cara et Raina dfendaient la porte, debout et fres de l'tre. Lorsque Richard leur avait propos de s'asseoir, elles s'taient cont entes de le toiser, menton lev, puis d'affirmer qu'Ulic et Egan, ct d'elles, taient d e petites natures. Occup rdiger sa lettre, le Sourcier, pour viter une polmique, leu r avait ordonn de rester debout. Fatigues comme elles l'taient, leurs rflexes ralent is, elles pourraient ainsi intervenir plus vite en cas de danger. Depuis, elles le foudroyaient du regard. Mais il les avait surprises changer des sourires en co in. Et si ces petits jeux leur plaisaient,

quel mal y avait-il a ? Darken Rahl avait tabli avec ces femmes une relation de mat re esclave. Essayaient-elles, face son successeur, de savoir jusqu'o elles pouvai ent aller ? Bien qu'il n'cartt pas cette hypothse, Richard les croyait plutt ravies de se comporter enfin comme des tres libres - y compris en cdant parfois leur fant aisie. moins qu'elles tentent de dterminer s'il tait sain d'esprit... A ce jeu-l, l es Mord-Sith taient des expertes. Mme s'il se dsolait qu'elles puissent le croire f ou, elles avaient raison : c'tait le genre de chose qu'on devait savoir sur un ch ef. 155 II serra le garn dans ses bras et le repoussa gentiment. coute-moi bien, Gratch, et cesse de pleurer. Je ne te chasse pas, je t'envoie prs d'une personne que j'aime, et qui t'aimera aussi. Mon rve, vieux frre, c'est que nous soyons ense mble, tous les trois. Alors, j'attendrai ici que tu me la ramnes. Aprs, la vie ser a merveilleuse ! Peu convaincu, Gratch frona les sourcils. Imagine : ce moment-l, tu auras deux amis ! Et mme trois, parce que tu connatras Zedd, mon grand-pre. Il t 'adorera et ce sera rciproque. Tout le monde se bagarrera avec toi, et on s'amuse ra sans arrt... Sentant que le garn allait lui sauter dessus - car les joutes ami cales taient son plus grand plaisir dans la vie - Richard tendit un bras pour le tenir distance. Gratch, pour le moment, je suis trop inquiet pour jouer avec toi . Mes autres amis sont en danger, comprends-tu ? Si je risquais de mourir, tu au rais envie de batifoler au lieu de voler mon secours ? Le garn rflchit un moment p uis secoua la tte. Richard l'treignit de nouveau, tout aussi mu que lui par leur spa ration minente. Quand il le lcha, Gratch dploya fougueusement ses ailes. La neige n e t'empche pas de voler ? (Le garn secoua la tte.) Mme de nuit ? Le jeune monstre h aussa les paules, comme si c'tait une question stupide. Parfait ! coute-moi bien, e t tu sauras o trouver Kahlan. Je t'ai appris les points cardinaux, tu te rappelle s ? Le nord, le sud et les deux autres... Kahlan est au sud-ouest. (Richard voul ut tendre un bras dans cette direction, mais son ami fut plus rapide.) Trs bien ! Elle est par l, Gratch. En chemin vers une ville, elle s'loigne de nous. Elle pen sait que je la rejoindrais, mais je ne peux pas partir d'ici. Donc, il faut qu'e lle revienne. Encore une chose, mon ami : Kahlan n'est pas seule. Un vieil homme aux cheveux blancs l'accompagne. C'est Zedd, dont je t'ai dj parl. Et il y a d'aut res personnes avec elle. Des humains. Beaucoup d'humains ! Tu comprends ? Gratch fit la grimace. Pour une fois, il tait dpass. Richard se massa le front. Malgr sa f atigue, il devait trouver un moyen de s'expliquer, et... Comme ce soir ! lana sou dain Cara. Dites-lui que c'est comme ce soir, quand vous parliez devant tous ces gens. Oui, c'est a ! (Richard dsigna la salle, en contrebas,) Tu te souviens des humains qui m'coutaient ? Eh bien, il y en aura au moins autant avec Kahlan,

Gratch grogna pour indiquer qu'il avait compris. Soulag, le Sourcier lui tapota g entiment la poitrine. Puis il lui tendit la lettre. Tu lui donneras ce message, et elle saura que faire. Il faut qu'elle l'ait, c'est trs important ! Le garn pri t la feuille de parchemin du bout d'une griffe. Non, tu ne peux pas la porter co mme a. Tu risques de la perdre, et que se passera-t-il si tu as besoin de tes gri ffes ? De plus, la neige dtrempera l'encre, et Kahlan ne pourra rien lire... 157 Le Sourcier se tut, la recherche d'une ide de gnie. Mais dans son tat de fatigue... Seigneur Rahl... Richard se retourna et vit que Raina lui tendait un objet. En le prenant, il reconnut l'tui de cuir d'o la Mord-Sith avait sorti la lettre du gnra l Trimack. Merci, Raina... Avec un petit sourire satisfait, la jeune femme hauss a modestement les paules. Richard glissa le message qui contenait tous ses espoir s - et ceux du monde dans l'tui et passa la lanire de cuir au cou de Gratch, ravi de cet ajout sa collection de colifichets. Vieux frre, il se peut que Kahlan ne s oit pas avec tous ces gens. Je n'ai aucun moyen de savoir ce qu'il lui arrivera jusqu' ce que tu la retrouves, et tu auras peut-tre plus de mal que prvu la localis er. Le garn caressa firement la mche de cheveux. Richard l'avait vu attraper au vo l une chauve-souris, par une nuit sans lune. Il reprerait sans mal des humains, m ais comment saurait-il que c'tait les bons ? Gratch, tu n'as jamais vu Kahlan, je sais... Mais elle a de longs cheveux, l'inverse de la plupart des autres femmes , et je lui ai parl de toi. Quand elle te verra, elle n'aura pas peur, et elle t' appellera par ton nom. Ce sera le meilleur moyen de la reconnatre : ton nom ! Est imant qu'il avait reu assez d'instructions, Gratch sauta sur place en battant des ailes, press de partir et de ramener Kahlan son ami. Richard ouvrit la fentre. Al ors que des flocons s'engouffraient dans la salle, les deux compagnons s'treignir ent une dernire fois. Elle s'loigne d'ici depuis deux semaines, et elle continuera jusqu' ce que tu la rejoignes. Il te faudra peut-tre des jours, alors, ne te dcour age pas. Surtout, ne prends pas de risques inutiles. Je veux que tu reviennes en tier, pour qu'on puisse se battre comme des chiffonniers. Compris ? Gratch lcha u n grognement joyeux et sauta sur le rebord de la fentre, Grrrratch aaaime Raaach aard. Je t'aime aussi, fit Richard en agitant la main. Bon voyage, et sois pruden t... Le garn salua son ami, dcolla, et disparut trs vite dans la nuit. Devant le c iel d'un noir d'encre, le Sourcier se sentit plus seul que jamais. Les gens qui l'entouraient ne pouvaient rien y changer. Prsents ses cts parce qu'ils taient lis l i,

croyaient-ils la cause qu'il dfendait ? Hlas, c'tait impossible dire... Kahlan avai t quitt Aydindril depuis deux semaines. Il en faudrait une - voire deux, en cas d e difficults - Gratch pour la rattraper. Bref, dans le meilleur des cas, Kahlan e t Zedd ne seraient pas de retour en Aydindril avant un bon mois, et sans doute p lus. Et il se languissait dj de ses amis ! Leur sparation avait dj trop dur, mais il d evrait prendre son mal en patience, comme toujours... Richard referma la fentre e t se tourna vers les deux Mord-Sith. Gratch est vraiment votre ami..., souffla C ara. La gorge trop noue pour se risquer parler, le Sourcier hocha lentement la tte , 158 Aprs un bref regard Raina, Cara se lana : Seigneur Rahl, nous avons dbattu en tre nous, et dcid que vous seriez plus en scurit en D'Hara. Nous laisserons un rgimen t ici pour accueillir votre reine et l'escorter ensuite jusqu'au Palais du Peupl e. Combien de fois devrai-je rpter que c'est hors de question ? L'Ordre Imprial veu t conqurir le monde. L'en empcher est mon devoir de sorcier. Alors que vous ne sav ez pas comment utiliser votre don ? quoi sert un sorcier qui ignore tout de la m agie ? Je n'y connais rien, c'est vrai, mais Zedd m'apprendra tout ce qu'il faut. Ds son arrive, nous nous mettrons au travail, et l'Ordre Imprial ne pourra pas s'e mparer du monde, Les gens rvent toujours de ce qu'ils n'ont pas, fit Cara, et l'O rdre n'chappe pas cette rgle. Mais vous n'tes pas oblig de rester ici pour le combat tre. Qui vous empche de diriger la guerre distance ? Quand les dlgations reviendron t et vous remettront la reddition de leurs chefs, les Contres du Milieu seront vo us. Alors, vous rgnerez sur le monde sans devoir prendre le moindre risque. De to ute faon, une fois les royaumes sous votre coupe, l'Ordre aura perdu la partie. V ous ne comprenez pas..., dit Richard en s'engageant dans l'escalier. C'est plus compliqu que a. L'Ordre Imprial s'est gagn des allis partout dans le Nouveau Monde. L e Nouveau Monde ? rpta la Mord-Sith alors que Raina et elle embotaient le pas leur matre. Qu'est-ce que c'est ? Il est compos de Terre d'Ouest, ma patrie, des Contres du Milieu et de D'Hara. mes yeux, c'est le monde tout court, objecta Cara. Ains i parle un poisson dans son bocal, dit Richard. Tu crois que l'univers se rduit c e que tu connais ? Qu'il n'y a rien au-del des ocans ou des chanes de montagnes ? S euls les esprits savent ce qu'il en est, dclara Cara en s'arrtant au pied des marc hes. Qu'en pensez-vous, seigneur ? Il y aurait d'autres pays au-del des ntres ? De s... bocaux... inconnus ? Un peu partout ? Je n'en sais rien..., avoua Richard. M ais j'ai une certitude : au sud se dresse l'Ancien Monde !

L-bas, il n'y a que des terres ravages, fit Raina en croisant les bras. Je connais ces tendues dsertes, Raina. Jusqu' rcemment, on les nommait la valle des mes Perdues. D'un ocan l'autre, une barrire - les Tours de la Perdition - interdisait quiconque de traverser la valle. Ces tours ont t riges il y a trois mille ans par des sorciers incroyablement puissants. Ainsi dfendu, l'Ancien Monde a fini par disparatre de n os mmoires. Mais il existe bel et bien. Comment le savez-vous ? demanda Cara. Le Sourcier entreprit de traverser la salle, et les deux femmes le suivirent. J'ai vc u quelque temps Tanimura, une ville de l'Ancien Monde qui abrite le Palais des P rophtes. Vraiment? lana Raina, dubitative. (Elle changea un regard inquiet avec 159 Cara.) Si personne ne peut traverser, comment avez-vous fait pour passer ? C'es t une longue histoire... Pour rsumer, des femmes trs spciales, les Surs de la Lumire, m'ont amen Tanimura. Pour franchir la barrire, il faut avoir le don, mais pas tro p puissant, sinon on est dtruit par les sortilges. Personne d'autre ne peut traver ser - enfin, ne pouvait, car la barrire n'existe plus. Une bonne et une mauvaise chose, puisque l'Ordre Imprial vient de l'Ancien Monde. Le voyage sera long, mais ses hordes dferleront tt ou tard sur nous. Et pourquoi cette... barrire... a-t-ell e disparu aprs trois mille ans d'existence ? demanda Cara, de plus en plus souponn euse. Richard s'claircit la gorge tout en montant sur l'estrade. J'ai peur que ce soit ma faute... J'ai dtruit les sortilges. Il n'y a plus de barrire, et la valle de s mes Perdues est redevenue une prairie verdoyante. Tu entends a, Raina ? lana Cara sa compagne. Et il voudrait nous faire croire qu'il ne connat rien la magie ! Si je comprends bien, seigneur Rahl, dit Raina, vous tes responsable de cette guerre . Sans vous, elle n'aurait pas t possible. Non... Mais j'ai dj dit que c'est une lon gue histoire. (Nerveux, Richard se passa une main dans les cheveux.) Avant mme la disparition de la barrire, l'Ordre s'tait infiltr dans le Nouveau Monde. Il y avai t recrut des allis, et le massacre d'Ebinissia est antrieur la destruction des Tour s de la Perdition. prsent, il n'y a plus rien pour retenir ou ralentir ces soudar ds. Ne les sous-estimez surtout pas. Ils ont des sorciers et des magiciennes dan s leurs rangs, et leur but ultime est de dtruire la magie. Seigneur Rahl, fit Car a, a n'a aucun sens ! Pourquoi engager des sorciers quand on rve d'anantir la magie ? Vous voulez tous que je sois la magie qui s'oppose la magie, n'est-ce pas ? Po ur quelle raison ? (Il dsigna Ulic, puis Egan.) Parce que ces hommes sont l'acier qui affronte l'acier, et rien d'autre. Pour dtruire la magie, il faut y recourir ! Prenez votre exemple... Les Mord-Sith ont un pouvoir. Et pourquoi, selon vous ? Afin de combattre celui des autres. Votre variante du don vous permet de voler la magie d'un adversaire et de la retourner contre lui. C'est l'objectif de l'O rdre Imprial. Les sorciers qui le servent sont des outils, comme vous, lorsque vo us torturiez les ennemis de Darken Rahl.

Nous avons tous les trois des pouvoirs, et l'Ordre voudra tt ou tard nous liminer. cause du lien , tous les D'Harans risquent un jour de devenir les cibles de l'Or dre, s'il dcide d'exterminer la vermine magique. Un jour ou l'autre, ces fous cras eront D'Hara comme ils ont cras les Contres du Milieu. L'arme d'harane leur bottera les fesses ! intervint soudain Ulic, l'air sr de lui comme s'il venait de prdire q ue le soleil se lverait le lendemain matin. Avant mon arrive, rappela Richard, D'H ara avait pactis avec l'Ordre Imprial au point de raser Ebinissia en son nom. En A ydindril, nos troupes n'taient-elles pas diriges par les chefs de l'Ordre Imprial ? Il y eut un long silence gn. Dans la confusion de la guerre, dit enfin Cara, comm e si elle pensait tout haut, certains de nos soldats, loin du pays, ont d sentir que le lien tait bris. Cela 160 s'est produit au palais, quand vous avez tu Darken Rahl. Sans un nouveau matre Rahl pour les guider, ces hommes ont d errer comme des mes en peine. Ils se sont allis l'Ordre parce qu'il leur fallait un guide, un mom ent dcisif de leur vie. Maintenant, c'est termin ! Nous avons un nouveau seigneur et le lien sera restaur chez tous les D'Harans. C'est ce que j'espre, admit Richar d en se laissant tomber sur le Prime Fauteuil. Raison de plus pour retourner en D'Hara ! insista Raina. Si nous vous protgeons comme il le faut, le lien revivra dans tous les curs, et nos compatriotes cesseront de se rallier l'Ordre Imprial. M ais si vous mourez, brisant de nouveau le lien, nos troupes iront de nouveau jur er allgeance l'Ordre. Laissons les Contres livrer les batailles qui les concernent . Les sauver de leur propre btise n'entre pas dans nos attributions. Tous les hab itants des Contres le payeront tt ou tard de leur vie, dit Richard. Avant de prir, ils vivront les mmes atroces expriences que vous, sous le joug de Darken Rahl. Tan t qu'il y aura une chance d'empcher a, nous ne pourrons pas rester les bras croiss. Il faut agir avant que les Contres du Milieu se soient choisies un nouveau matre ! Esprits du bien, souffla Cara, il n'y a pas pire flau qu'un homme dvou une juste cause ! Seigneur, rien ne vous oblige tre l'me de la rsistance. Si je refuse de jou er ce rle, rpondit Richard, nous vivrons bientt tous sous la domination de l'Ordre Imprial. Jusqu' la fin des temps, le monde appartiendra un ramassis de soudards. E t ne vous faites pas d'illusions, a ne finira jamais, parce que les despotes ne s e lassent pas de la tyrannie. Un long silence suivit cette affirmation sinistre. Richard se radossa dans son fauteuil, si fatigu qu'il doutait pouvoir garder lon gtemps les yeux ouverts. Pourquoi s'puisait-il vouloir convaincre ces gens ? A l'v idence, ils ne comprenaient pas ce qu'il tentait de faire. Ou ils s'en fichaient royalement ! Nous ne voulons pas vous perdre, seigneur Rahl, dit Cara en se pen chant vers lui. Ni revenir ce qu'taient nos vies avant vous. (La Mord-Sith sembla it au bord des larmes.) Nous aimons faire des choses simples, comme plaisanter e t rire.

Nagure, c'tait impossible. Au moindre faux pas, nous risquions d'tre battues, ou pi re encore. Savez-vous ce que c'est, vivre en permanence avec la peur ? Aujourd'h ui, tout a chang, et nous refusons de revenir en arrire. Si vous sacrifiez votre v ie pour les Contres du Milieu, votre successeur... La Mord-Sith se tut. La suite allait de soi. Cara... et tous les autres... coutez-moi bien. Si nous ne faisons rien, c'est ce qui arrivera au bout du chemin. Ne le voyez-vous pas ? Si je n'un is pas les Contres pour les diriger d'une main de fer - mais au nom de la justice - l'Ordre Imprial les grignotera morceau aprs morceau. Et aprs, ce sera le tour de D'Hara, puis du monde entier. Je ne lutte pas parce que j'en ai envie, mais par ce que je suis le mieux plac pour russir. Si je me drobe, aucun lieu ne sera plus sr pour moi. Mes ennemis me dbusqueront, et ils me tueront. 161 La conqute et le pou voir ne m'intressent pas. Mon seul dsir, c'est d'avoir une famille et de vivre en paix. Pour atteindre ce but, je dois d'abord montrer aux Contres que nous sommes forts, et qu'il n'y aura pas de favoritisme ni de tricherie. Il ne s'agira pas d 'une alliance de fortune, solidaire uniquement quand c'est pratique. Nous nous s errerons les coudes les bons comme les mauvais jours, c'est impratif ! Nos parten aires doivent croire que nous luttons pour la justice, et qu'ils peuvent nous re joindre en toute scurit. Certains d'avoir leur place nos cts, ils sauront qu'ils ne devront plus jamais se battre seuls lorsqu'il faudra prendre les armes pour dfend re la libert. Bref, nous devons tre puissants et leur inspirer confiance. Sinon, i ls nous tourneront le dos. Personne n'mit de commentaires. Richard s'adossa son f auteuil, et ferma les yeux. coup sr, ces gens le prenaient pour un fou. S'inquiter de ce qu'ils pensaient ou pas tait une perte de temps. Il donnerait des ordres, et tous obiraient, que a leur plaise ou non ! Seigneur Rahl, dit enfin Cara, coutez -moi bien ! (Richard ouvrit les yeux : campe devant lui, l'air pas commode, la Mo rd-Sith le foudroyait du regard.) Je ne changerai pas les couches de votre rejet on, je ne lui donnerai pas de bain, je ne le lui taperai pas dans le dos pour qu 'il fasse son rot, et je ne gazouillerai pas devant lui comme une imbcile ! Un so urire flotta soudain sur les lvres du jeune homme, ramen son pass par cette dclarati on premptoire... Un jour, en Terre d'Ouest, avant que cette horrible aventure ait commenc, la sage-femme, dans tous ses tats, tait venue chercher Zedd. Elayne Seato n, une fille peine plus ge que Richard, mettait au monde son premier enfant, et ce la ne se passait pas trs bien. Le dos tourn Richard, la femme avait dbit son discour s Zedd entre deux haltements. Avant de savoir qu'il tait son grand-pre, Richard ten ait Zedd pour son meilleur ami. Comme tout le monde, il ignorait que le vieil ho mme tait un sorcier, le prenant pour un sage quasiment omniscient qui savait lire dans les nuages, gurir la plupart des maladies, dterminer o il fallait creuser un puits et dire quand il convenait de prparer une tombe. Comme de juste, c'tait auss i un expert en matire

d'accouchements. Richard connaissait bien Elayne. Elle lui avait appris danser, pour qu'il puisse inviter une jeune fille la fte du solstice d't. lve studieux, il s' ait acharn jusqu' ce qu'une ralit dplaisante douche son enthousiasme. Serait-il capab le de tenir une femme dans ses bras sans la casser en deux ? Tout le monde lui r appelait sans cesse qu'il tait fort et devait prendre garde ne pas blesser les ge ns. Ayant chang d'avis, il avait tent de se dfiler. Hilare, Elayne l'avait enlac et entran dans une gigue endiable en sifflotant un air joyeux. En matire de naissance, le jeune homme tait parfaitement ignare. Aprs avoir entendu le discours de la sage -femme, il ne se sentait aucune envie d'approfondir ses connaissances. S'approch ant de la porte, il allait sortir, dcid s'loigner autant que possible de la maison d'Elayne, quand Zedd, sa sacoche de potions la main, l'avait rattrap par la manch e. 162 Viens avec moi, mon garon. Je sens que tu pourrais m'tre utile. Richard s'ta it dfendu, arguant qu'il ignorait tout des joies de l'enfantement. Mais quand le vieil homme avait une ide en tte, mieux valait essayer de ngocier avec une pierre. On ne sait jamais, Richard, avait-il dit en poussant le jeune homme vers la port e, tu pourrais apprendre une ou deux choses... Henry, le mari d'Elayne, tait part i avec une quipe qui collectait de la glace pour les auberges. Avec le mauvais te mps, il n'tait pas encore revenu de ses livraisons, dans les villes voisines. Des femmes avaient investi la demeure des Seaton, toutes masses dans la chambre d'El ayne. Zedd avait ordonn son jeune ami de s'occuper du feu et de faire bouillir de l'eau. L'attente, avait-il prvenu, risquait d'tre longue. Assis dans la cuisine f roide, le front ruisselant de sueur, Richard avait serr les poings en coutant les cris les plus horribles qu'il ait jamais entendus. Entre deux hurlements, la sag e-femme et ses compagnes prodiguaient la pauvre Elayne des encouragements qui ne semblaient pas avoir beaucoup d'effet. Le jeune homme avait attis le feu et fait fondre de la neige dans une grande bouilloire, afin d'avoir un prtexte pour sort ir. Pensant que ses deux amis, avec un nouveau-n, auraient besoin de plus de bois , il en avait dbit un bon stre. En pure perte : les cris d'Elayne lui peraient toujo urs les tympans. Et ils lui glaaient les sangs. Moins cause de la douleur qu'ils exprimaient que de la panique qu'on y entendait... Richard savait qu'Elayne alla it mourir. Sinon, la sage-femme n'aurait pas t chercher Zedd. N'ayant jamais vu de cadavre, il refusait que le premier soit celui de son amie, dont il se souvenai t encore du rire, lors de leur fameuse leon de danse. Avec quelle grce elle avait fait mine de ne pas voir qu'il tait rouge jusqu'aux oreilles ! Assis la table, le regard dans le vide, le jeune homme avait longuement pens au monde, dcidment impit oyable pour tous les tres vivants. Puis un dernier cri avait retenti, plus terrib le que tous les autres, le faisant frissonner d'angoisse. Quand le hurlement s'ta it tu - ou plutt trangl -, Richard avait pliss les paupires pour retenir ses larmes.

Dans le sol gel, creuser une tombe serait quasiment impossible. Mais pour Elayne, s'tait-il jur, il russirait envers et contre tout. Pas question de garder jusqu'au printemps son corps gel dans la remise du croque-mort ! Avec sa force, il parvie ndrait vaincre la terre, mme s'il lui fallait un mois pour a ! Aprs tout, Elayne lu i avait appris danser... Zedd tait soudain sorti de la chambre, un minuscule fard eau dans les bras. Richard, viens par ici, avait-il dit. (Tendant son protg une so rte de petit singe rouge qui battait des bras et des jambes, il avait lch :) Lavele en douceur, fiston. Pardon ? Comment veux-tu que je fasse a ? Avec de l'eau ch aude, bien sr ! Fichtre et foutre, mon garon, tu en as fait bouillir, non ? (Richa rd dsigna la bouilloire.) Parfait. Mais ne l'bouillante pas, surtout ! Un bain tide , voil ce qu'il lui faut. Quand tu auras fini, enveloppe-le dans cette couverture et ramne-le dans la chambre. 163 Zedd... pourquoi ne pas demander aux femmes ? E lles ont l'habitude. Pas moi ! Par les esprits, ne peuvent-elles pas s'en charge r ? Ses cheveux blancs en bataille, Zedd avait foudroy le jeune homme du regard. Si j'avais voulu qu'elles le fassent, fiston, je leur aurais demand. Il tait retou rn dans la chambre, claquant la porte derrire lui. Paralys, Richard n'avait d'abord pas boug, craignant d'crabouiller le petit singe rouge. Bon sang, comment pouvait -on tre aussi minuscule ? Puis le jeune homme avait sourit - la dernire raction qu' il aurait cru avoir. Il tenait dans ses bras une personne - un nouvel esprit ven u au monde. Une sorte trs particulire de magie... Quand il avait ramen le nouveau-n, propre comme un sou neuf, dans la chambre, Richard avait failli clater en sanglo ts en dcouvrant qu'Elayne tait toujours de ce monde. Elayne, tu es une sacre bonne danseuse, avait-il dit, incapable de trouver autre chose dclarer. Mais comment as -tu russi une telle merveille ? C'est incroyable ! Autour du lit, les femmes l'av aient regard comme s'il tait l'idiot du village. Un jour, c'est toi qui apprendras la danse Bradley, avait souffl Elayne, souriante malgr son puisement. Elle avait t endu les bras, rayonnante, quand Richard s'tait pench pour lui donner le bb. Eh bien , fiston, tu y es arriv ! avait lanc Zedd. Tu as appris quelque chose, au moins ? Aujourd'hui, Bradley avait dix ans et il appelait le jeune homme oncle Richard... Savourant le silence, le Sourcier mergea lentement du pass et rflchit ce que lui av ait dit Cara. Tu pouponneras, Cara, que a te plaise ou non... Et tant pis si je d ois vous l'ordonner toutes ! Vous sentirez une nouvelle vie palpiter entre vos b ras, et vous dcouvrirez une autre magie que celle de vos Agiels. Quand vous chang erez l'enfant,

avant de le baigner, de le nourrir et de lui taper dans le dos, vous saurez que quelqu'un en ce monde a besoin de votre tendresse et de vos soins, et que j'ai a ssez confiance pour vous confier mon enfant. Enfin, vous gazouillerez, de gr ou d e force, et vous rirez de joie en pensant un avenir radieux. Avec un peu de chan ce, vous oublierez les gens que vous avez tus... Si le reste vous dpasse, comprene z au moins cette partie de mes motivations. Ce n'est pas trop compliqu, non ? Ric hard se laissa aller dans son sige, autorisant ses muscles se dtendre pour la prem ire fois depuis des heures. Berc par le silence, il pensa Kahlan et laissa son esp rit driver. Si vous vous faites tuer en essayant de changer le monde, seigneur Ra hl, souffla Cara, des sanglots dans la voix, je vous casserai tous les os de mes propres mains ! Perdu dans la contemplation des points lumineux qui dansaient s ous ses paupires closes, Richard sentit qu'il souriait. 164 Il tait assis sur le P rime Fauteuil, l'endroit mme o Kahlan avait longtemps dirig les Contres du Milieu. S ur sa nuque, il sentait peser les regards de Magda Searus et de Merritt, qui l'a vaient entendu, un peu plus tt, prononcer l'arrt de mort de l'alliance qu'ils avai ent forge au nom de la paix et de la justice. Richard s'tait engag dans cette guerr e sous la bannire des Contres du Milieu. Aujourd'hui, il commandait ses anciens en nemis et il venait de plaquer son pe sur la gorge de ses allis. En un jour, il avai t mis le monde sens dessus dessous... Dissoudre les Contres du Milieu tait la bonn e solution, il le savait. Mais qu'en penserait Kahlan ? Elle l'aimait et compren drait srement... Enfin, il fallait l'esprer ! Et Zedd, qu'en dirait-il ? Les mains poses sur les accoudoirs du Prime Fauteuil, il imagina que Kahlan l'enlaait, comm e la nuit prcdente, dans cet trange lieu entre les mondes. De sa vie, il n'avait ja mais t plus heureux. Et personne ne l'avait aim aussi fort... Il crut entendre une voix lui conseiller de se trouver un lit. Un peu trop tard, puisqu'il dormait dj.. . Chapitre 17 Les centaines - voire les milliers - de soudards d'harans qui encerclaient son p alais ne parvinrent pas gcher la bonne humeur de Tobias Brogan. Les choses voluaie nt merveilleusement bien. Pas comme il le prvoyait le matin, mais quelle importan ce ? Les sbires de Rahl laissrent entrer Brogan et ses compagnons sans les ennuye r. Mais ils les avertirent qu'ils seraient aviss de ne pas sortir pendant la nuit . Leur arrogance l'irrita un instant. Il l'oublia vite, trop intress par les sujet s qu'Ettore travaillait pour s'indigner vraiment du manque de diplomatie de ces

brutes. coup sr, il obtiendrait toutes les rponses ses questions, car le jeune hom me tait dou pour ce genre de mission. Mme sans les conseils clairs d'un frre plus expr ment - la premire fois qu'il travaillait en solo ! - Ettore aurait srement russi bri ser la rsistance de la vieille folle. Tobias secoua la neige de sa cape sur le ta pis rubis et or. Sans prendre la peine de s'essuyer les pieds, il traversa les a ntichambres impeccablement briques, puis s'engagea dans le ddale de couloirs qui c onduisait l'escalier. Les corridors aux boiseries dores claires par la lumire vacill ante des lustres en cristal grouillaient de gardes en cape pourpre qui s'empressr ent de saluer leur chef. Trs concentr, Tobias ne daigna pas leur accorder un hoche ment de tte. Galtero et Lunetta sur les talons, il gravit les marches deux par de ux. Contrairement aux murs du niveau principal, orns de portraits de souverains e t de tapisseries illustrant leurs exploits, pour la plupart imaginaires, ceux du sous-sol, en pierre brute, taient aussi dprimants pour l'il que glaciaux au touche r. Mais la pice o allaient entrer Brogan, Galtero et Lunetta serait dlicieusement c haude... Tout en lissant sa moustache, Tobias eut une grimace dgote, car son corps lui faisait un mal de chien. Avec l'ge, le froid devenait le pire ennemi des arti culations. Agac, il s'ordonna d'oublier ces viles contingences et de se focaliser sur sa mission sacre. Cette nuit, le Crateur ne lui avait pas mnag son aide, et il fallait en tirer profit. Dans le donjon, les couloirs ne grouillaient plus de so ldats du Sang de la 167 Dchirure. Une dmarche logique, puisqu'on ne pouvait pas, d e l, entrer ou sortir du palais. Toujours sur ses gardes, Galtero s'arrta devant l a porte de la salle d'interrogatoire et sonda le corridor, droite et gauche. Lun etta attendit patiemment qu'il en ait termin. Flicite par Tobias, tout particulireme nt pour son dernier sort, elle rayonnait, fidle reflet de la jubilation de son frr e. Tobias entra dans la pice et aperut Ettore, un grand sourire sur les lvres. Une expression des plus tranges, pour un cadavre... Le jeune homme tait suspendu une c orde attache aux deux extrmits du tisonnier qui lui traversait le crne au niveau des oreilles. Ses pieds oscillaient au-dessus d'une flaque de sang dj coagul. On lui a vait tranch la gorge avec une prcision chirurgicale. Au-dessous de la plaie, il ne lui restait plus un pouce de peau. Sur le sol, proprement ranges, gisaient des b andelettes d'piderme encore suintantes de sang. Juste au-dessus des ctes, une autr e incision barrait la cage thoracique du malheureux. Elle avait servi lui retire r le foie, pos sur les dalles ses pieds. Le cadavre portait quelques traces de mo rsures sur les flancs. D'un ct, la chair avait t dchiquete par des dents d'adulte. De l'autre, une bouche plus petite s'tait contente de la mchouiller. Brogan se retourn a, cria de rage et gifla Lunetta, qui valsa en arrire et percuta le mur, prs de la chemine, avant de glisser mollement sur le sol. C'est ta faute, maudite stregani cba ! Tu aurais d rester ici avec Ettore ! Ce garon avait encore besoin d'aide ! L es poings sur les hanches, le seigneur gnral pivota de nouveau et regarda le

cadavre corch du jeune homme qu'il avait jug tort si prometteur. Ettore avait de la chance d'tre mort. S'il lui tait rest un souffle de vie, Brogan l'aurait achev de s es mains pour le punir d'avoir laiss la vieille sorcire chapper un juste chtiment. P ermettre l'vasion d'un messager du flau tait inexcusable. Un authentique chasseur d e dmons aurait tu son prisonnier avant de mourir, mme s'il avait fallu pour cela lu i dchiqueter la gorge avec ses dents. Et le sourire moqueur d'Ettore faisait enra ger Tobias. Tu nous as trahis, Ettore ! cria-t-il en giflant le mort. Je te chas se du Sang de la Dchirure, et je te condamne une ternit de dshonneur. Ton nom sera r ay des registres, comme si tu n'avais jamais exist ! Je t'avais bien dit que je de vais rester, souffla Lunetta en se relevant pniblement. Et je te l'avais demand, T obias ! Ne te cherche pas d'excuses, vermine ! Si tu savais quel point cette vie ille tait dangereuse, tu aurais d insister ! Je l'ai fait, se dfendit Lunetta en es suyant ses larmes de douleur. Et tu... vous m'avez ordonn, seigneur gnral, de venir avec vous. Tobias ne prit pas la peine de rpondre. Galtero, va prparer des chevau x ! lcha-t-il. Il aurait pu gorger Lunetta sur-le-champ ! Voir son sang s'ajouter celui d'Ettore et t un plaisir. Au nom du Crateur, il en avait assez du pouvoir impi e de cette chienne ! cause d'elle, il avait perdu des informations prcieuses. Car la vieille vendeuse de gteaux, l'vidence, aurait eu beaucoup de choses lui dire. 168 Combien de chevaux, seigneur gnral ? demanda le colonel. Brogan regarda sa sur essuyer le sang qui ruisselait sur sa joue. Il aurait ador la tuer. L'triper, mme, pour mieux se dfouler. Trois..., rpondit-il contrecur. Avant de sortir, Galtero pri t une matraque sur le prsentoir d'instruments de toiture. Apparemment, les gardes n'avaient pas vu la vieille femme, mais cela ne voulait rien dire, quand on ava it affaire un messager du flau. Elle pouvait encore rder dans le donjon,et le colo nel n'avait pas besoin d'un dessin pour savoir qu'il fallait la capturer vivante . Lui trancher la tte d'un coup d'pe aurait t improductif. Si elle tait prise, l'heure de la vengeance sonnerait tt ou tard. Mais d'abord, elle devrait parler... Tu se ns sa prsence dans les environs ? demanda Brogan sa sur. Lunetta secoua la tte. D'a illeurs, elle ne se grattait pas les bras... Mme sans les D'Harans masss autour du palais, chercher quelqu'un, avec cette tempte de neige, aurait t impossible. De pl us, Brogan avait un plus gros gibier traquer. Sans parler du problme que lui posa it le seigneur Rahl. Si la vieille tombait entre ses mains, Tobias saurait lui f aire payer ses crimes. Sinon, il n'avait pas de temps consacrer une chasse qui s erait trs probablement infructueuse. Les messagers du flau couraient les rues. Alo rs, celui-l ou un autre, o tait la diffrence ? Le chef du Sang de la Dchirure avait d es tches plus urgentes, et une priorit qu'il ne devait jamais perdre de vue : serv ir le Crateur. Lunetta approcha de son frre, lui passa un bras autour de la taille , lui caressa

la poitrine de sa main libre et constata que son cur, sous l'effet de la rage, ba ttait comme un tambour. Il est tard, Tobias..., souffla-t-elle. Viens au lit. Au jourd'hui, tu t'es puis uvrer pour la gloire du Crateur. Laisse-moi m'occuper de toi , et tu ne le regretteras pas. (Brogan ne desserra pas les dents.) Galtero a eu son plaisir, et je te donnerai le tien. Si tu veux, je me lancerai un sort de sdu ction... S'il te plat ! Tobias rflchit un moment. Nous n'avons pas le temps. Il fau t partir au plus vite ! Lunetta, j'espre que tu retiendras la leon de cette nuit. Je ne tolrerai plus que tu te comportes mal. J'ai compris, seigneur gnral. Je m'amlio rerai, vous verrez. Oh, oui, je ferai de mon mieux... Tobias ramena sa sur dans l a salle o ils avaient interrog les tmoins. Aprs avoir rcupr son tui trophes, il fi de sortir, mais se ravisa. La pice d'argent que lui avait donne la vieille harpie n'tait plus l ! Aprs mon dpart, personne n'est entr ici ? demanda-t-il un des soldat qui gardaient la porte. Nous n'avons pas vu me qui vive, seigneur gnral. Pourtant, la vieille tait venue, et elle avait repris la pice, histoire de lui laisser un m essage qui se passait de commentaire... En chemin, il ne perdit pas de temps int erroger les sentinelles. Ces hommes-l aussi n'auraient rien vu. La sorcire et son familier taient loin, dsormais. Il devait les chasser de son esprit pour se concen trer sur ce qu'il devait absolument faire - et le plus vite possible ! 169 Tobia s gagna l'arrire du palais et entrouvrit le portail de la grande cour qui donnait sur les curies. Galtero devait dj avoir choisi trois robustes chevaux et runi les p rovisions ncessaires pour le voyage. Avec l'obscurit et la neige, le seigneur gnral et sa sur avaient de bonnes chances de ne pas tre reprs par les D'Harans. Et si cett e partie-l du plan fonctionnait, le reste serait bien moins difficile... Brogan n 'avait rien dit ses hommes. La traque de la Mre Inquisitrice commencerait ds ce so ir, et une colonne n'aurait aucune chance de passer inaperue. En cas de bataille, les braves du Sang de la Dchirure seraient massacrs jusqu'au dernier. Non qu'ils fussent moins comptents que les D'Harans. Mais un contre dix, ils n'auraient aucu ne chance. Ici, ils pourraient toujours occuper l'ennemi, et ils ne risquaient p as de lui livrer des informations qu'ils ne dtenaient pas... Poussant un peu plus le portail, Tobias regarda prudemment dehors. Il n'y avait rien, part les floco ns de neige qui dansaient la lueur des quelques lampes allumes derrire les fentres du deuxime tage. Les teindre aurait t judicieux, s'il n'en avait pas eu besoin pour s 'orienter dans cet environnement inconnu. Reste prs de moi, Lunetta. Si nous renc ontrons des soldats, ils tenteront de nous empcher de partir. Il ne faut pas que a arrive, sinon, la Mre Inquisitrice nous chappera. Mais, seigneur gnral...

Silence ! Si on nous intercepte, je compte sur toi pour forcer le passage. Compr is ? Face beaucoup de soldats, je pourrai seulement... Ne me pousse pas bout ! T u as promis de t'amliorer, et je t'offre une occasion de le faire. Ne me dois pas, cette fois... Oui, seigneur gnral, chuchota Lunetta en resserrant les pans de son ridicule accoutrement. Brogan souffla la lampe de l'entre puis tira sa sur dehors. Galtero devait les attendre, prt au dpart. S'ils russissaient atteindre les curies, les D'Harans seraient impuissants quand ils en sortiraient sur leurs montures. Avec le rideau de neige, ces crtins n'auraient pas le temps de ragir ! L'optimisme de Brogan fut vite douch. Des silhouettes apparurent devant lui, identifiables m algr les flocons qui tourbillonnaient de plus en plus follement. Des D'Harans! Re connaissant le seigneur gnral, ils dgainrent leurs armes et appelrent des renforts tu e-tte. Malgr les hurlements du vent, certains de leurs camarades entendirent et ac coururent. Lunetta, fais quelque chose ! Ils vont nous encercler ! La streganich a commena rciter un sort, mais il tait dj trop tard. Les D'Harans chargeaient, et une flche frla la joue de Tobias. Une bourrasque, plus forte que les autres, avait mi raculeusement dvi le projectile pendant son vol... Miraculeusement ? Non, bien sr, car c'tait l'uvre du Crateur, acharn protger son plus fidle serviteur. Lunetta se bai sa pour viter une nouvelle flche... 170 Tobias dgaina son pe et songea un instant bat tre en retraite dans le palais. Mais ce chemin-l aussi tait barr par des D'Harans. Trop occupe esquiver les voles de flches, Lunetta ne pourrait pas lancer un sort de protection. Les ds taient jets, et Brogan avait tout perdu... Soudain, les project iles cessrent de siffler leurs oreilles. Tout autour de Tobias, des cris retentir ent alors que les D'Harans tombaient comme des mouches, s'crasant dans la neige tt e la premire. Les survivants, comme s'ils taient devenus fous, flanquaient de gran ds coups d'pe dans le vide... ... Un vide qui les coupait en deux sans piti ! Broga n plissa les yeux pour mieux voir. Les D'Harans s'croulaient les uns aprs les autr es, le ventre ouvert. Et il n'y avait personne en face d'eux ! Le seigneur gnral n e bougea plus, craignant que les tueurs invisibles dcident de s'en prendre lui. C rateur bien-aim, souffla-t-il, pargne-moi, car j'uvre pour Ta Gloire ! Des soldats c ontinuaient courir vers les curies, immanquablement fauchs par les exterminateurs sans substance. Une bonne centaine de cadavres gisaient dj sur la neige, abattus a vec une brutalit et une efficacit dont Brogan n'avait jamais t tmoin. Il s'accroupit et rentra la tte dans les paules.

Peu peu, il distingua les silhouettes qui taillaient en pices les D'Harans. Ces h ommes en cape blanche, rapides comme l'clair, se confondaient avec les tourbillon s de neige, donnant l'impression leurs adversaires qu'ils affrontaient des fantme s. Mais ils taient bien vivants, et plus froces qu'aucun guerrier que Brogan et jam ais rencontr. Pas un seul D'Haran ne battit en retraite. Un enttement admirable, l orsqu'on n'avait aucune chance de se sortir vivant d'une bataille. Quant au crtin isme dont ce comportement tmoignait, c'tait une autre affaire... Le silence revint , n'taient les hurlements du vent. Les hommes de Rahl avaient combattu et connu l a dfaite. N'en voyant plus un debout, Tobias laissa errer son regard sur les cada vres que la neige aurait recouverts dans moins d'une heure. Les hommes en cape b lanche, aussi lgers que le vent, avancrent vers Brogan, qui sentit la garde de son pe glisser de ses doigts gels. Il voulut crier Lunetta de jeter un sort, mais sa v oix s'trangla dans sa gorge quand il vit mieux les fabuleux guerriers. Ce n'taient pas des hommes du tout ! Ces cratures de l'enfer aux bras muscls couverts d'caille s blanches brandissaient des couteaux trois lames dgoulinant de sang. Sous leurs capuches, Tobias aperut des ttes rondes parfaitement chauves la peau lisse tendue craquer. Les abominations rivrent leurs yeux de fouine sur le seigneur gnral et sa sur. Brogan avait vu leurs semblables devant le Palais des Inquisitrices. La sini stre collection du seigneur Rahl, constitue la pointe de l'pe... Des mriswiths ! Ma is comment Rahl, ou quiconque d'autre, avait-il pu venir bout de ces combattants d'lite ? 171 Un des monstres s'arrta trois pas de Tobias. Partir..., dit-il d'une voix sifflante. Pardon ? s'trangla Brogan. Fuir ! cria le monstre en zbrant l'air avec son trange couteau. S'vader ! Pourquoi ? Je veux dire, pour quelle raison tes -vous venus notre secours ? Celui qui marche dans les rves veut que vous partiez d'ici, dit le monstre. (Sa bouche sans lvres se fendit, sans doute pour imiter un sourire.) Partez avant que d'autres soldats arrivent. Vite ! Mais... Le mriswit h s'enveloppa dans sa cape, se dtourna et disparut dans les tourbillons de neige. Les yeux plisss, Brogan ne distingua plus aucun de leurs sauveteurs. Pourquoi ce s monstres l'avaient-ils aid ? Au nom de quoi avaient-ils massacr ses ennemis ? Et quel intrt avaient-ils le savoir libre ? Soudain, la vrit se dversa en lui comme une source agrablement chaude. Quel idiot il tait ! Le Crateur lui avait envoy du secou rs, a sautait aux yeux ! Malgr leur aspect dconcertant, les mriswiths taient des cha mpions du bien ! Enfin, tout devenait limpide ! Rahl avait tu des mriswiths au no m du Gardien, son matre. Donc, ces monstres n'taient pas malfiques. Sinon, le nouve au seigneur

de D'Hara aurait combattu leurs cts ! Tout se tenait. Celui qui marche dans les rve s entendait sauver Brogan. Et qui rendait visite au gnral dans ses songes ? Le Crat eur, videmment... Lunetta, dit Tobias en se tournant vers sa sur, recroqueville der rire lui, tu sais que le Crateur vient souvent me parler dans mes rves. C'est lui q ui nous a envoy ces guerriers ! Tu as entendu ce que celui-l a dit, n'est-ce pas ? Le Crateur est venu mon secours. La vieille femme carquilla les yeux. Seigneur gnra l, Il est intervenu en votre faveur pour ruiner les plans du Gardien ! Le Crateur en personne veille sur vous. Un grand avenir vous attend, c'est une certitude ! Tobias retrouva son pe, demi enfouie sous la neige. Ravi, il se releva et bomba l e torse. Tu as raison, Lunetta. J'ai accompli Sa volont, et en retour, Il m'offre Sa protection. A prsent, il faut nous hter, comme Ses messagers nous l'ont consei ll. Pour servir Sa gloire, nous devons partir d'ici. Alors que Tobias avanait dans la neige, slalomant entre les cadavres, une grande silhouette se dressa soudain devant lui. Eh bien, gnral, on s'offre une petite promenade ? Et toi, magicienne, tu veux me jeter un sort ? Tobias tenait toujours son pe, mais il comprit qu'il n e serait pas assez rapide. Un bruit d'os qui se brisent le fit sursauter. L'ombr e qui lui barrait le chemin s'croula, rvlant Galtero, son gourdin au poing. Colonel , tu t'es montr digne de ton grade, cette nuit, soupira Brogan. Le Crateur venait de leur offrir un inestimable trophe. Une fois encore, il se vrifiait que rien ne restait jamais hors d'atteinte des vrais croyants. Par bonheur, 172 Galtero avai t eu la prsence d'esprit d'utiliser son gourdin, pas une lame... Le crne de leur p roie saignait, mais elle respirait toujours. Eh bien, voil une nuit des plus fruc tueuses, se rjouit Tobias. Lunetta, avant de gurir cette vermine, tu as un travail accomplir pour glorifier le Crateur. La streganicha se pencha sur la silhouette inconsciente et passa une main dans ses cheveux chtains poisseux de sang. Je devra is peut-tre commencer par le sort de gurison. Galtero ne connat pas sa force... D'a prs ce que j'ai entendu dire, chre sur, ce ne serait pas judicieux... La thrapie att endra... (Brogan se tourna vers Galtero et dsigna les curies.) Les chevaux sont prt ? Oui, seigneur gnral. Ils n'attendent plus que nous. Tobias tira de sa ceinture le couteau que le colonel lui avait remis. Dpchons-nous, Lunetta. L'missaire du Crat eur a dit que nous devions fuir. (Il se pencha et fit rouler leur proie sur le d os.) Ensuite, nous nous lancerons la poursuite de la Mre Inquisitrice. Seigneur gnr al, ne vous ai-je pas rpt que le sort de mort nous

empchera de l'identifier ? Il est impossible de voir les fils d'une pareille Toil e. Nous ne la reconnatrons pas, Tobias ! Tu te trompes, trs chre, rpondit Brogan avec un rictus qui tordit trangement la cicatrice, au coin de sa lvre. J'ai vu tes fam eux fils. La Mre Inquisitrice se nomme Kahlan Amnell !

Chapitre 18 Comme elle l'avait redout, Verna tait prisonnire. Aprs avoir dment paraph un document comptable assommant, elle passa au suivant, l'air accabl. Prisonnire de son poste, dans une cage de paperasses, voil ce qu'elle tait... Billant s'en dcrocher les mchoi res, elle tudia une nouvelle liste de chiffres. Les dpenses du palais... Chacune e xigeait son approbation, plus un paraphe pour en attester. Pourquoi tait-ce indis pensable ? dire vrai, a restait un mystre pour Verna. Aprs quelques jours d'exercic e du pouvoir, elle ne s'tait pas prive de gmir contre cette perte de temps. Les yeu x baisss, et en chuchotant pour ne pas embarrasser la Dame Abbesse, les surs Leoma , Dulcinia et Philippa lui avaient assur qu'il s'agissait d'une tche essentielle. Sans lsiner sur les dtails, elles lui avaient dcrit les consquences catastrophiques qu'entranerait la fin brutale du petit jeu des paraphes. Cesser de s'acquitter d' un travail si facile, et si bnfique pour les autres, et t d'un rare gosme. Si Verna d ait quand mme de ne plus vrifier les comptes, un dluge de rcriminations la guettait. Dame Abbesse, ds que nos fournisseurs sauront que vous ne les surveillez plus, i ls gonfleront leurs factures pour escroquer le palais. Et les surs de la Lumire pa sseront pour des cerveles qui jettent l'argent par les fentres... De plus, sans dir ectives venant de vous, le service comptable refusera de dbloquer les paiements. Voulez-vous affamer les familles d'honntes travailleurs privs du juste fruit de le ur labeur? Auriez-vous le cur de condamner des enfants la misre ? Pour chapper quel ques heures de travail quotidien, tes-vous prte devenir la Dame Abbesse la plus dcr ie de l'histoire ? Verna soupira et s'attaqua aux dpenses des curies : le foin, le grain, le salaire du marchal-ferrant, l'entretien de la sellerie, le remplacement de la sellerie perdue... On avait galement d rparer une stalle, ravage par un talon fou furieux, et refaire neuf une clture brise par plusieurs chevaux affols qui avai ent quitt leur enclos en pleine nuit. 175 Le personnel des curies aurait besoin d' une bonne mise au point - avec toute la fermet requise. Une telle srie de ngligence s n'tait pas excusable... Avec un autre soupir, Verna trempa sa plume dans l'encr ier, parapha le rcapitulatif et le rangea dans le grand registre qui occupait une bonne moiti de son bureau. cet instant, quelqu'un frappa sa porte.

Dj concentre sur le document suivant - la facture rallonge d'un boucher Verna ignor a l'interruption. Le montant payer la fit sursauter. Par le Crateur, le Palais de s Prophtes tait une vritable pompe finances ! On frappa de nouveau. Dulcinia, ou Ph ilippa, devait attendre derrire la porte, les bras chargs d'une nouvelle cargaison de mmos parapher de toute urgence. Hlas, Verna ne parvenait pas suivre le rythme, et les documents en souffrance s'accumulaient. Comment Annalina avait-elle pu s urvivre ce traitement pendant tant d'annes ? Verna frmit intrieurement. Et si c'tait plutt Leoma, venue porter son attention une autre calamit provoque par les dcisions et les dclarations irrflchies de la nouvelle Dame Abbesse ? Si elle ne rpondait pas, la fcheuse, qui qu'elle ft, finirait peut-tre par se dcourager. Verna avait nomm deu x administratrices : Phoebe, sa plus vieille amie, et l'invitable sur Dulcinia, qu i avait rclam le poste, arguant juste titre que son exprience tait un atout majeur. En mme temps, cela permettrait la Dame Abbesse de la tenir l'il... Leoma et Philip pa, bombardes conseillres de confiance se retrouvaient galement prises dans les ret s de Verna, qui ne se fiait pas le moins du monde elles. Ni toutes les autres sur s, d'ailleurs... Pourtant, jusque-l, les deux femmes s'taient montres soucieuses de dfendre au mieux les intrts de la Dame Abbesse et du palais. Au grand dam de Verna , qui aurait ador les prendre en dfaut. On frappa encore, poliment, mais avec insi stance. Oui ? Qu'y a-t-il ? La porte s'entrouvrit assez pour laisser passer la tt e blonde de Warren, tout sourire en dcouvrant l'expression maussade de son amie. Derrire lui, Verna vit Dulcinia tendre le cou pour voir o en tait la Dame Abbesse d ans son duel contre la comptabilit. Warren entra et balaya du regard la pice obscu re, rcemment rnove. Aprs le combat perdu d'Annalina contre les Surs de l'Obscurit, le bureau avait t livr une horde d'ouvriers rsolus le remettre en tat au plus vite, his oire de faciliter la vie la nouvelle Dame Abbesse. Verna avait vu la facture, as sez leve pour lui donner de l'urticaire. Warren vint se camper devant le grand bur eau en noyer. Bonsoir, Verna. On dirait que tu travailles comme une bte... Des pr oblmes vitaux, je suppose, pour que tu veilles si tard ? Les lvres pinces, Verna vo ulut se fendre d'une tirade rageuse. Mais Dulcinia l'en empcha. Avant de refermer la porte sur le visiteur, elle tendit un peu plus le cou et lana : 176 Dame Abbe sse, j'ai class les mmos du jour. Dois-je vous les apporter ? Je suppose que vous avez presque fini de parapher le grand livre... Avec un sourire mauvais, Verna f it signe son assistante d'approcher. Inquite, Dulcinia regarda Warren, hsita un mo ment puis avana en recoiffant la hte sa

chevelure grise quelque peu en bataille. Puis-je vous aider, Dame Abbesse ? Oui, ma sur, fit Verna en croisant les mains sur la table. Une femme de votre exprienc e n'aura sans doute pas de mal rsoudre une petite nigme... (Elle prit un rapport, sur la pile.) Votre mission vous conduira aux curies, o nous avons un problme mystri eux... Voil qui semble dans mes cordes, se rengorgea Dulcinia. Parfait... Il semb le, ma sur, que nous ayons perdu des chevaux. Dulcinia se pencha un peu et baissa la voix, imitant merveille une indulgence toute maternelle. Si nous parlons du mme rapport, Dame Abbesse, les btes, effrayes par on ne sait quoi, se sont enfuies de leur enclos. Et on ne les a pas encore toutes retrouves, voil tout... Je sais to ut cela, ma sur... Pourtant, j'aimerais que matre Finch m'explique comment il a pu perdre la trace de ces chevaux. Excusez-moi, Dame Abbesse, mais je ne comprends pas... Vraiment ? Vous m'tonnez... Auriez-vous oubli que nous vivons sur une le ? Puisqu'aucun garde n'a vu ces chevaux traverser un pont, comment ont-ils pu se v olatiliser ? cette poque de l'anne, les pcheurs cument nuit et jour le lac, qui rego rge d'anguilles. D'aprs ce que je sais, ils n'ont pas vu d'talon traverser la nage . Alors, o sont-ils ? Ils se sont enfuis, Dame Abbesse. Je suis sre que... Et si c e bon matre Finch les avait vendus ? susurra Verna. L'histoire de la fuite couvri rait merveille sa malversation... Dame Abbesse, vous n'accuseriez pas cet homme de... Verna tapa du poing sur le bureau et se leva d'un bond. Il manque aussi de la sellerie, ma sur ! Les chevaux se seraient-ils harnachs avant de s'enfuir ? Ce s animaux ont souvent de drles d'ides, mais quand mme... Eh bien... hum..., fit Dul cinia, blanche comme un linge. Je vais... ... Filer aux curies et avertir matre Fin ch que je me pencherai de nouveau sur la question dans deux jours. Si les chevau x ne sont pas reparus d'ici l, je retiendrai leur prix sur son salaire. Pour la s ellerie, c'est sa peau qui nous fournira une partie du cuir de remplacement ! Du lcinia s'inclina et sortit en trombe. Ds que la porte se fut referme sur elle, War ren clata de rire. On dirait que le mtier rentre, mon amie ! Fais attention ce que tu dis, Warren ! explosa Verna. Je ne suis pas d'humeur me laisser marcher sur les pieds. Du calme, Verna, dit le futur sorcier, son hilarit douche. Il s'agit si mplement de quelques chevaux... Finch les retrouvera. Ce n'est pas une raison de pleurer ! 177 Surprise, Verna porta une main sa joue et dcouvrit qu'elle tait hum ide. Soupirant de lassitude, elle se laissa retomber sur son fauteuil. Dsole, Warr en. Je n'aurais pas d crier comme a... C'est srement la

fatigue et la frustration... Verna, je ne t'ai jamais vue perdre pied cause de p areilles btises. Tout a pour quelques documents ? Quelques documents ? rpta la Dame Abbesse, rouge comme une tomate. Regarde cette montagne de mmos ! Je suis prisonn ire entre ces quatre murs, me demander si on me facture au juste prix le nettoyag e et l'enlvement du fumier ! Tu as une ide de la quantit d'excrments que produisent nos chevaux ? Et de la nourriture qu'ils engloutissent pour mieux nous empuantir ? Eh bien, j'admets que... Et le beurre ? Pardon ? Oui, le beurre ! (Verna prit un autre mmo dans la pile.) Nos rserves sont rances, et nous devons les renouvele r. Avant, je dois dterminer si le crmier pratique des prix assez intressants pour d evenir notre fournisseur exclusif. Ce sont des sujets importants, il faut en con venir... Verna s'empara d'un autre rapport. Et les maons ? Que dis-tu des maons, m on bon Warren ? Le toit du rfectoire fuit et il faut le rparer. Mais il y a une af faire de tuiles fracasses par un clair. Sur une sacre surface, selon le devis. Il f audra dix ouvriers plein-temps pendant deux semaines ! Rien que a... Et qui doit donner l'accord et dbloquer les fonds ? La Dame Abbesse, bien entendu ! Quand les gens travaillent, il faut bien les payer... Verna caressa du bout de l'index l' antique bague passe son annulaire gauche. Je m'tais jur, si j'arrivais un jour au po uvoir, de modifier le comportement des Surs de la Lumire, pour qu'elles servent mi eux le Crateur. Et voil ce qui m'attendait, mon ami. Consulter des documents nuit et jour, jusqu' ce que mes yeux louchent ! Tout a doit tre important... Important ? (Avec une rvrence volontairement exagre, Verna saisit un nouveau document.) Voyons a ... Deux de nos jeunes sujets , ivres morts, ont mis le feu une auberge. L'incend ie a t matris, mais l'tablissement a subi des dgts et nous demande de payer. (Elle rep sa le dossier.) Il faudra que j'aie une longue conversation avec ces deux jeunes gens... C'est sans doute la bonne chose faire, Verna... La Dame Abbesse s'empar a d'un nouveau mmo. Le feu d'artifice continue ! La facture d'une couturire, pour les tenues des novices. Mais il y a mieux ! (Elle prit un nouveau document.) Du sel ! Savais-tu qu'il en existe trois sortes ? Verna, je... Prise de frnsie, la Da me Abbesse continua son petit jeu. Et celui-l ? (Elle agita la facture avec une g ravit parfaitement imite.) Des fossoyeurs, prsent ! 178 Quoi ? Deux fossoyeurs, te dis-je, qui exigent d'tre pays. (Verna plissa le front.)

voir ce qu'ils demandent, leurs tombes doivent tre les plus confortables du monde . Verna, je crois que tu es reste enferme trop longtemps. Un peu d'air frais te fe rait du bien. Que dirais-tu d'une promenade ? C'est une blague ? Warren, je suis dborde ! La position assise est trs mauvaise pour la circulation. Tu as besoin de bouger un peu. (Warren regarda la porte avec une insistance presque comique forc e d'tre lourde de sous-entendus.) Alors, qu'en penses-tu ? Verna comprit enfin. M ais si Dulcinia lui avait obi, il ne restait plus que Phoebe dans le bureau atten ant au sien. Son amie Phoebe... Eh bien, rpondit-elle, se souvenant qu'elle ne po uvait se fier personne, faire quelques pas me dtendrait un peu... Warren contourn a le bureau et prit la Dame Abbesse par le bras. Dans ce cas, qu'attendons-nous ? Verna se dgagea et foudroya du regard l'impudent. Les dents serres, elle lcha d'u ne voix faussement conciliante : Rien. Nous y allons... Ds que la porte s'ouvrit, Phoebe se leva d'un bond pour saluer la Dame Abbesse. Vous avez besoin de quelqu e chose ? Une assiette de soupe ? Un peu de th ? Phoebe, combien de fois devraisje te dire d'arrter ces simagres ! force de t'incliner ds que j'apparais, tu te fer as un tour de reins ! Oui, Dame Abbesse, souffla la sur en s'inclinant de plus be lle. (Consciente de sa bvue, elle s'empourpra.) Je veux dire... Dsole... Veuillez m e pardonner... Verna mobilisa toute la patience dont elle tait encore capable. Ph oebe, nous nous connaissons depuis notre arrive au palais. Quand nous tions novice s, nous avons souvent cop de la corve de vaisselle en punition de... (Verna s'inter rompit, soudain consciente de la prsence de Warren.) J'ai oubli nos mfaits, mais un e certitude demeure : nous sommes de vieilles amies. Tu pourrais t'en souvenir, de temps en temps ? Bien sr... Verna. Phoebe vira au cramoisi. Mme si elle le lui avait ordonn, appeler la Dame Abbesse par son nom lui semblait un petit blasphme. Ds qu'ils furent dans le couloir, Warren voulut connatre la raison des corves de va isselle. J'ai oubli, mentit Verna. (Elle jeta un coup d'il droite et gauche pour s 'assurer que le corridor tait dsert.) Quelle ide as-tu derrire la tte ? Faire une pet ite balade, c'est tout... (Warren inspecta son tour le couloir.) J'ai pens que la Dame Abbesse aimerait rendre visite sur Simona. De surprise, Verna faillit se pr endre les pieds dans un tapis. Depuis des semaines, la pauvre Simona, l'esprit t roubl - une sombre histoire de cauchemars - tait enferme dans une pice protge par un b ouclier. Ainsi, elle ne risquait pas de se blesser ni de faire du mal un innocen t. 179 Je suis all la voir rcemment..., souffla Warren.

D'un index, il dsigna le sol. Verna comprit qu'il voulait lui indiquer les cataco mbes. Et comment allait-elle ? Alors qu'ils franchissaient une intersection, le futur sorcier inspecta les couloirs de droite et de gauche. Puis il jeta un nouv eau coup d'il derrire son paule. On ne m'a pas laiss entrer... Dehors, il pleuvait v erse. Verna se coiffa de son chle et avana bravement, soucieuse de ne pas glisser sur le chemin pav qui serpentait dans l'herbe gorge d'eau. Autour d'eux, la lumire des fentres se refltait sur la surface crible de gouttelettes des bassins d'agrment. Les gardes posts devant les portes des quartiers de la Dame Abbesse salurent les deux amis quand ils s'engagrent dans une promenade couverte. Tandis que Warren se secouait comme un chat mouill, Verna essora son chle et le remit sur ses paules. S ur les cts, le passage tait protg par un simple treillis de vignes. En l'absence de v ent, cet cran suffisait arrter l'eau. L'endroit tait dsert. Et le btiment suivant, l' infirmerie, se dressait une distance respectable. Verna se laissa tomber sur un banc de pierre. Visiblement prt repartir, son compagnon l'imita nanmoins. Sentir s a chaleur, prs d'elle, fit un bien fou la Dame Abbesse. Aprs sa rclusion volontaire , l'odeur de la terre mouille lui caressait dlicieusement les narines. Verna n'ava it jamais t folle des endroits clos. Fascine par les grands espaces, elle adorait d ormir la belle toile et tenir ses runions de travail dans un bosquet ou au milieu d'un champ. Hlas, cette poque de sa vie tait rvolue. Un beau jardin s'tendait devant son bureau. Prise par ses occupations, elle n'avait pas eu le temps de mettre le nez dehors pour l'admirer... Dans le lointain, les tambours continuaient de rou ler, tels les battements de cur d'une bte malfique gante... Je viens d'utiliser mon Han, annona Warren. Il n'y a personne dans les environs... Tu as appris reprer les adeptes de la Magie Soustractive ? Je n'avais pas pens a... Bon, que me veux-tu ? Tu es sre que nous sommes seuls ? Comment le saurais-je ? Bien rpondu... (Le futur sorcier regarda autour de lui et dglutit pniblement.) Ces derniers temps, j'ai be aucoup lu, Verna. Et je crois que nous devrions aller voir Simona. Tu me l'as dj d it. Sans prciser pourquoi. Certaines de mes lectures traitaient des rves... Verna tenta de croiser le regard de son ami, mais il faisait trop sombre. Simona en fa it de terribles..., dit-elle. Elle sentait la hanche de Warren contre la sienne. Le pauvre diable tremblait de froid. 180

Seulement de froid ? se demanda Verna. Sans rflchir, elle passa un bras autour des paules de Warren et l'attira contre elle. Verna, je me sens si seul... J'ai peur de parler aux autres, et je jurerais qu'ils passent leur temps m'espionner. Je redoute qu'on me demande sur quoi je travaille, pour quelle raison et sur les or dres de qui. En trois jours, je ne t'ai vue qu'une fois, et je ne peux me confie r personne d'autre. Je sais, Warren, souffla Verna en tapotant le dos de son ami. J'avais envie de te parler, mais avec tout ce travail... Tes ennemies te gardent peut-tre occupe pour pouvoir vaquer tranquillement leurs complots. C'est bien pos sible... Warren, je suis terrorise aussi. Mon poste me dpasse, et je redoute de prc ipiter le palais sa perte si je ne m'acquitte pas de mes devoirs. Du coup, je n' ose pas dire non Leoma, Philippa, Dulcinia ou Maren. Elles tentent de me conseil ler, et si elles sont pour de bon dans notre camp, ngliger leurs suggestions risq ue d'tre une grosse erreur. Et quand une Dame Abbesse se trompe, tout le monde pa ye la note ! Et si elles sont contre moi, eh bien, ce qu'elles me forcent faire ne semble pas dangereux. Lire des rapports n'a jamais nui personne. Sauf si a ser t dtourner ton attention des choses vraiment importantes. Verna tapota le dos de Warren puis le repoussa doucement. Je sais... Dsormais, nous nous promnerons aussi souvent que possible. L'air frais me fait vraiment du bien. Tu m'en vois ravi, V erna. (Warren se leva et tira sur sa tunique.) Allons voir ce que devient Simona . L'infirmerie comptait parmi les plus petits btiments du complexe de l'le Kollet. Grce leur Han, les Surs de la Lumire soignaient la plupart de leurs affections bnig nes. En gnral, les maladies qu'elles ne parvenaient pas traiter seules les conduis aient rapidement au tombeau. Du coup, l'infirmerie abritait essentiellement des membres malades du personnel ou des vieillards. Ayant pass leur vie au service du palais, ces malheureux n'avaient plus personne pour s'occuper d'eux. C'tait galem ent l qu'on enfermait les fous, pratiquement hors d'atteinte des capacits de guriso n du Han. Devant la porte, Verna alluma une lampe avec son pouvoir et la prit po ur clairer leur chemin le long du couloir qui conduisait aux chambres. Quelques-u nes taient occupes, comme en tmoignaient les quintes de toux et les reniflements qu i filtraient sous la porte. Au bout de l'aile des malades et des indigents, Vern a et Warren durent traverser trois portails immatriels dfendus par des boucliers d e diffrentes natures. Les meilleurs champs de force pouvant tre neutraliss par les surs et les sorciers - mme dments -, la quatrime porte, en fer, tait ferme par un norm verrou bard de sortilges dfensifs. De l'autre ct, le sorcier le plus puissant du mon de aurait t incapable d'utiliser son pouvoir pour l'ouvrir. Si Verna ignorait les dtails de la Toile en question, elle connaissait son principe de fonctionnement : plus on se servait de magie, plus le verrou tenait en place ! Install par trois surs, ce mcanisme rsistait 181

tous les assauts lancs par un seul prisonnier... Les deux soldats en faction deva nt la porte se mirent au garde--vous ds qu'ils aperurent la Dame Abbesse et son com pagnon. Inclinant la tte, ils ne s'cartrent pas pour autant. Aprs les avoir salus gai ement, Warren leur fit signe de les laisser passer. Dsol, fiston, mais personne n' a le droit d'entrer. Les yeux rivs sur le garde, Verna carta son ami et avana d'un pas. C'est vrai, fiston ? demanda-t-elle. (L'homme hocha la tte.) Et qui a donn ce t ordre ? Le capitaine, ma sur. J'ignore d'o il le tient, mais a doit tre d'une de v os collgues trs haut place. Furieuse, Verna brandit sa bague devant les yeux du sol dat. Plus haut place que moi, vous croyez ? Bien sr que non, Dame Abbesse, balbuti a l'homme, les yeux ronds. Veuillez m'excuser, je ne vous avais pas reconnue. Co mbien de patients y a-t-il derrire cette porte ? Un seul, Dame Abbesse. Une sur... Et quelqu'un s'occupe d'elle en ce moment ? Non. Les surs qui la soignent se ret irent pour la nuit... Une fois qu'ils eurent franchi la porte, et furent hors de porte d'oreille des deux gardes, Warren s'autorisa une petite plaisanterie. Tu v ois, cette vieille bague a fini par t'tre utile ! Verna s'arrta, l'air intrigu. Sel on toi, Warren, comment ce bijou est-il arriv sur son pidestal, aprs les funrailles ? -Le futur sorcier voulut continuer sourire, mais le cur n'y tait plus. Eh bien, c'est sans doute trs simple... mais je n'en sais rien ! Et toi ? Une Toile de Lum ire protgeait le pidestal et la bague. Ce type de sort n'est pas la porte de tout le monde. D'aprs toi, Annalina ne se fiait qu' moi. Alors, qui a-t-elle charg d'organ iser cette mise en scne ? Je n'en ai pas la moindre ide, avoua Warren. Elle n'aurai t pas pu s'en occuper elle-mme ? Depuis son bcher funraire ? Bien sr que non ! Mais elle peut avoir tiss la Toile, puis avoir demand quelqu'un de la mettre en place. Tu sais, comme quand on ensorcelle un banal bton pour qu'un profane puisse allume r une lampe avec. J'ai vu des surs le faire pour viter aux domestiques de se dplace r avec des chandelles dont la cire chaude leur coule sur les doigts et tache le sol. Verna leva sa lampe pour pouvoir regarder le futur sorcier dans les yeux. W arren, c'est une hypothse brillante ! Merci... Mais la question demeure : qui l'a fait ? Peut-tre un serviteur qu'elle jugeait fiable... Un homme ou une femme san s pouvoir qui ne risquait pas de dtourner le sort son avantage... (Ils s'arrtrent d evant une porte.) Bon sang, il faut que j'aille jeter un coup d'il l-dedans !

182 Des clairs filtraient de sous la porte de la cellule de sur Simona. Le bouclie r qui dfendait le battant crpitait chaque fois que ces minuscules langues d'nergie entraient en contact avec lui. Pour le moment, il avait encore le dessus, dissip ant la magie qui l'attaquait. Simona tentait de se librer... Chez une folle, ce c omportement n'avait rien d'tonnant. Mais pourquoi n'y parvenait-elle pas ? Car le bouclier, devant sa porte, tait un des plus simples qui soit. En gnral, on l'utili sait pour assigner rsidence de trs jeunes apprentis sorciers punis pour quelque br outille. Verna se laissa submerger par son Han et traversa le champ de force. Wa rren sur les talons, elle frappa la porte. Aussitt, les clairs s'vanouirent. Simona ? C'est Verna Sauventreen. Tu te souviens de moi, n'est-ce pas ? Je peux entrer ? N'obtenant pas de rponse, la Dame Abbesse tourna la poigne et poussa le battant , sa lampe tendue bout de bras pour dissiper les tnbres. Prs d'une paillasse, non l oin d'un pot de chambre, une cruche, un morceau de pain et un fruit reposaient s ur un plateau. part cela, il n'y avait rien dans la chambre. Laisse-moi en paix, dmon ! cria la femme recroqueville dans un coin. Simona, tout va bien... C'est mo i, Verna. Et Warren, mon ami. N'aie pas peur. La recluse battit des paupires, com me si elle regardait le soleil en face. Verna cacha la lampe dans son dos pour n e pas l'aveugler. Verna ? C'est vraiment toi ? Oui... Simona embrassa plusieurs fois son annulaire gauche en psalmodiant des remerciements au Crateur. Puis elle rampa jusqu' Verna, saisit l'ourlet de sa robe et le baisa avec la mme frnsie. Merci d'tre venue ! (Elle se releva d'un bond.) Vite ! Nous devons nous enfuir! Verna prit la pauvre femme par les paules et la fit s'asseoir sur sa paillasse. Puis el le lissa doucement ses cheveux gris en bataille... ... Et se ptrifia. Simona avai t un collier autour du cou ! Voil pourquoi elle n'avait pas russi briser le boucli er. De sa vie, Verna n'avait jamais vu une sur porter un Rada'Han. Les garons et l es jeunes hommes devaient s'y rsigner, mais ce spectacle-l la rvoltait. Dans un loi ntain pass, lui avait-on enseign, il tait arriv qu'on traitt ainsi des surs devenues f olles. Pour les contrler, car un esprit drang, chez un pratiquant de la magie, pouv ait faire autant de ravages que la foudre qui tombe sur une place de march grouil lante de monde. Malgr tout, ce traitement tait... scandaleux. Simona, tu es en scur it, au palais, sous l'il bienveillant du Crateur. Il ne peut rien l'arriver. Je dois m'enfuir ! Verna, je t'en supplie. Il faut que je parte d'ici.

Pourquoi, mon amie ? 183 Parce qu'il va venir ! rpondit Simona en essuyant ses la rmes. Qui ? L'homme qui hante mes nuits. Celui qui marche dans les rves. Qui estil ? Le Gardien ! Celui qui marche dans les rves serait le Gardien ? Simona acqui esa avec tant de vigueur que Verna eut peur qu'elle se dbote le cou. Parfois, oui.. . d'autres moments, c'est le Crateur. Pardon ? souffla Warren en se penchant vers la dmente. C'est toi ? Es-tu dj l ? Ma sur, je suis Warren, un tudiant... Alors, evrais fuir aussi, dit Simona en portant une main ses lvres dessches. Il vient, et il veut s'emparer de tous ceux qui ont le don. Tu le vois en rve ? demanda Verna. (Simona hocha frntiquement la tte.) Et que fait-il ? Il me tourmente, il me blesse ... (Qutant la protection du Crateur, Simona embrassa plusieurs fois son annulaire .) Il me demande de renier mon serment, et il me donne des ordres. C'est un dmon, Verna ! Parfois, il adopte l'apparence du Crateur pour se jouer de moi, mais je le reconnais ! C'est le mal incarn ! Verna prit la pauvre femme dans ses bras. C' est un cauchemar, Simona. Celui qui marche dans les rves n'existe pas. Tout a n'es t pas rel. Non ! C'est un rve... et en mme temps, c'est rel ! Il arrive ! Nous devon s fuir ! Comment sais-tu qu'il va venir ? Parce qu'il me l'a dit ! Dans un rve, m a pauvre chrie ! En ce moment, tu es rveille, et personne ne viendra. Verna, les rve s sont rels. Je le sais mme quand je suis rveille. Pourtant, quand tu ne dors pas, l e dmon ne parle pas dans ta tte. Alors, comment sais-tu qu'il approche ? J'entends le roulement de tonnerre qui l'annonce ! (Simona regarda Warren, puis chercha de nouveau le regard de Verna.) Je ne suis pas folle ! N'entendez-vous pas les tam bours ! Bien sr que nous les entendons, ma sur..., rpondit Warren avec un sourire r assurant. Mais ils n'ont rien voir avec vos rves. Ils annoncent l'arrive imminente de l'empereur. L'empereur ? rpta Simona en se touchant de nouveau les lvres. Oui, le matre de l'Ancien Monde. Il vient nous rendre visite, et les tambours sont l po ur nous le rappeler... L'empereur... Oui. Il s'appelle Jagang.

Simona cria de terreur et courut se rfugier dans un coin de la chambre. fuir! 184 Hurlant comme si on la poignardait mort, elle battit si follement des mains que Verna bondit vers elle et tenta de l'empcher de se faire mal. Simona, tu es en sc urit avec nous. Que t'arrive-t-il ? C'est lui ! Celui qui marche dans les rves se nomme Jagang ! Laissez-moi partir avant qu'il n'arrive, je vous en supplie ! Sim ona se leva et courut dans la chambre comme une bte fauve dans sa cage. Des clairs crpitrent autour d'elle, arrachant la peinture des murs, telles des griffes lumin euses et sans substance. chappant Verna et Warren, la folle tenta de sortir de sa prison, ne trouva pas d'issue et finit par se cogner la tte contre les murs. Aus si frle qu'elle fut, elle semblait avoir la force de dix hommes. contrecur, Verna dut se rsoudre utiliser le Rada'Han pour la contrler. Quand elle fut calme, Warren s'occupa de soigner son front bless en plusieurs endroits. Verna se souvint d'un sort destin apaiser les trs jeunes garons lors de leur arrive au palais. Traumatiss d'tre spars de leurs parents, les pauvres avaient souvent des cauchemars. Leur perm ettre de retrouver un sommeil paisible les aidait surmonter le choc. La Dame Abb esse saisit deux mains le collier de Simona et laissa son Han se dverser dans le corps de la malheureuse. Aussitt, sa respiration ralentit, et elle plongea dans u n sommeil que Verna lui souhaita sans rve. Quand ils furent sortis, la porte refe rme, la Dame Abbesse s'y appuya et regarda son ami. Tu as obtenu les rponses tes q uestions ? J'en ai peur, oui... tonne par la raction du futur sorcier, Verna attendi t la suite... ... Qui ne vint pas. Alors ? insista-t-elle. Eh bien... je ne jure rais pas que sur Simona est folle. Pas au sens habituel du terme, en tout cas. Il faut que je me documente davantage. C'est peut-tre une fausse alerte, mais... Ce s livres sont si compliqus ! Je te tiendrai au courant, quand j'aurai trouv... Ver na embrassa son annulaire gauche, encore tonne par le contact, sous ses lvres, de l a bague d'Annalina. Cher Crateur, pria-t-elle, veille sur ce jeune idiot, parce q ue je risque d'avoir envie de l'trangler de mes propres mains, s'il continue... V erna, tu... Dame Abbesse, s'il te plat ! Tu as raison, capitula Warren, je dois te le dire. Mais c'est une Fourche tellement ancienne et obscure... Tu sais que le s prophties sont truffes de Fourches qui ne mnent rien. Celle-l est doublement sujet te caution cause de son ge... et de sa

raret. a la rendrait suspecte, mme s'il n'y avait pas tout le reste. Dans des livre s aussi vieux, les intersections et les culs-de-sac abondent. Pour tout vrifier, il me faudra des mois de travail. Sais-tu que certains liens sont brouills par de s triples Fourches ? Remonter l'arborescence d'une triple Fourche multiplie quas iment l'infini les possibilits 185 d'impasses sur chaque branche. Et si celles-ci sont galement triples, la progression arithmtique exponentielle cre un entrelacs de virtualits qui... Verna posa une main sur le bras de Warren pour le rduire au sil ence. Je connais tout a. Le coefficient de progression et de rgression relatif aux bifurcations d'une triple Fourche n'a plus de secret pour moi. Bien sr... J'ai ou bli que tu tais une tudiante brillante. Dsol d'avoir cd mon got du jargon. N'y pe lus ! Dis-moi plutt pourquoi tu doutes que Simona soit folle au sens habituel du terme . Elle a parl de celui qui marche dans les rves . Dans deux des plus anciens g rimoires, j'ai trouv des rfrences ce personnage. Ces ouvrages tombent quasiment en poussire, et c'est bien leur ge qui m'inquite. La plupart des livres de ces temps-l ne sont pas arrivs jusqu' nous. Comment savoir s'ils ne regorgeaient pas de passag es sur notre marcheur ? Tu vois ce que je veux dire ? Notre vision des choses es t peut-tre fausse... De quand datent ces textes ? Plus de trois mille ans. L'poque de la guerre des sorciers ? (Warren acquiesa.) Et qu'as-tu lu sur celui qui march e dans les rves ? C'est l que a se complique... On parle de lui comme s'il tait une arme, pas une personne... Quelle sorte d'arme ? Je n'en sais rien. Le contexte ne fait pas penser un objet, mais une entit. Et il peut trs bien s'agir aussi d'un i ndividu. Quand une personne, par exemple un matre d'armes, est trs comptente dans s a partie, il arrive qu'on la dcrive comme une arme. C'est une preuve de respect, voire de rvrence... Voil qui est trs bien vu, Verna ! s'cria Warren. Et as-tu trouv s informations sur les caractristiques de cette arme ? Pas vraiment... Le seul in dice, c'est que celui qui marche dans les rves a un lien avec les Tours de la Per dition, la barrire qui a spar l'Ancien Monde du Nouveau pendant des millnaires. Tu p enses que des marcheurs les ont construites ? Non. Je crois qu'elles taient l pour les arrter. Et Richard les a dtruites, fit Verna. (Une rflexion qu'elle regretta a ussitt de ne pas avoir garde pour elle.) Que sais-tu d'autre ? Rien. Et le peu que je t'ai dit n'est pas garanti... Nous ne savons pas grandchose des livres de ce tte poque. Il peut s'agir d'un simple recueil de lgendes...

Ce que nous avons vu dans cette chambre m'a sembl bien rel. moi aussi... Alors, je repose ma question : pourquoi doutes-tu que Simona soit folle au sens habituel du terme ? mon avis, elle n'est pas perturbe parce qu'elle imagine des horreurs. Quelque chose de rel lui arrive et la met dans cet tat. Mes ouvrages font allusion 186 des cas o ce matre d'armes , comme tu dis, empche ses victimes de distinguer le rve de la ralit. Comme si leur esprit ne s'veillait jamais vraiment, prisonnier de leurs cauchemars. Ou comme s'il quittait le monde qui les entoure ds qu'ils s'end orment. Ne plus distinguer le rve de la ralit semble une trs bonne dfinition de la fo lie... Warren leva une main, paume ouverte, et invoqua une flamme de poing. Qu'e st-ce que la ralit, Verna ? J'ai imagin qu'il y avait une flamme, et mon rve s'est r lis. Mon esprit, parfaitement veill, prside mes actes. Comme le voile qui spare le r yaume des morts du monde des vivants, une barrire, dans notre esprit, se dresse e ntre la ralit et l'imagination. force de discipline et de volont, nous savons disti nguer le rve du monde concret... Verna sursauta soudain. Par le Crateur, c'est cet te barrire qui nous empche d'utiliser notre Han pendant notre sommeil ! Sans elle, nous n'aurions aucun contrle sur lui ds que nous nous endormons. Heureusement, a n e se passe pas comme a... Ce que nous imaginons peut se raliser, mais notre cervea u, quand nous sommes veills, est brid par notre intelligence. (Warren se pencha ver s son amie.) L'imagination d'un dormeur n'est limite par rien. Et celui qui march e dans les rves peut distordre la ralit. Pour quelqu'un qui a le don, c'est un jeu d'enfant... Une arme terrible..., soupira Verna. Elle prit Warren par le bras et l'entrana dans le couloir. Aussi effrayante que fut une situation, avoir un ami ses cts tait toujours rconfortant. Des questions tourbillonnaient dans sa tte, et le doute la rongeait. Devenue la Dame Abbesse, elle se devait de trouver les rponses avant que le malheur frappe le palais. Qui est mort ? demanda soudain Warren. A nnalina et Nathan, souffla distraitement Verna. Et part eux ? Personne ! rpondit Verna, brutalement tire de sa rflexion. Nous n'avons pas dplor de dcs depuis longtemps . La Dame Abbesse et le Prophte ont t incinrs... Alors, pourquoi le palais a-t-il rec ouru aux services de fossoyeurs ? Chapitre 19

Richard sauta de son cheval, atterrit sur la neige tasse par des centaines de bot tes et tendit les rnes de sa monture un soldat. Derrire lui, deux cents cavaliers d'harans mirent galement pied terre. Alors qu'il flattait l'encolure de son cheva l, puis par la longue traque, Ulic et Egan le rejoignirent, plus las qu'il ne les avait jamais vus. Dans l'air frisquet du crpuscule, les nuages de bue qu'exhalaien t les hommes et les btes composaient comme un rideau de brume. Dcourags et frustrs, les guerriers ne desserraient pas les lvres. Richard, lui, bouillait de rage. Ret irant un de ses gants, il gratta sa barbe de quatre jours et ne put se retenir d e biller. Mort de fatigue, crasseux et affam, il ne parvenait pourtant pas se calm er. Selon Reibisch, les claireurs qu'il avait amens avec lui taient les meilleurs d u corps expditionnaire d'haran. Le Sourcier ne voyait aucune raison de mettre en doute le jugement du gnral, mais excellents ou pas, ces hommes n'avaient pas t la ha uteur. Trs dou pour suivre une piste, Richard avait repr beaucoup d'indices qu'ils a vaient ngligs. Hlas, deux jours de blizzard leur avaient trop compliqu la tche. contr ecur, ils avaient d s'avouer vaincus. Pour commencer, cette poursuite n'aurait pas d tre ncessaire. Mais Richard s'tait laiss avoir comme un bleu ! Confront son premie dfi de chef - trois fois rien en regard de ce qui l'attendait -, il avait lament ablement chou. Bon sang, pourquoi avait-il fait confiance ce type ? Finirait-il un jour de croire les gens capables de se rendre la raison et d'agir convenablemen t ? Selon lui, tous les hommes, ou presque, taient bons, et ils attendaient avide ment l'occasion d'exprimer le meilleur d'euxmmes. Bien entendu, la ralit contredisa it sans cesse cette philosophie enfantine... Alors qu'ils avanaient vers le palai s, ses tours et ses murs blancs virant au gris dans la pnombre, Richard demanda s es deux gardes du corps d'aller voir Reibisch, au cas o il aurait de nouvelles ca tastrophes leur annoncer. Niche dans sa montagne, la Forteresse du Sorcier, un chl e de neige bleu acier sur ses paules de granit, semblait toiser le jeune homme av ec un mpris peine dissimul. 189 Richard gagna les cuisines, y trouva matresse Sande rholt, occupe diriger d'une main de fer ses assistants, et lui demanda de trouver un petit quelque chose manger pour trois hommes l'estomac creux. Voyant qu'il n 'tait pas d'humeur bavarder, la vieille femme lui serra gentiment le bras et lui conseilla de s'asseoir - avec les pieds surlevs - pendant qu'elle s'occupait de sa requte. Dsireux de s'isoler, le Sourcier alla attendre les deux colosses dans un bureau tranquille. En chemin, il rencontra Berdine, resplendissante dans son uni forme de cuir rouge. O tiez-vous ? demanda-t-elle, Mord-Sith jusqu'au bout des ong les. la chasse aux fantmes... Cara et Raina ne te l'ont pas dit ? Vous ne m'en av ez pas informe, et c'est trs grave. Ne vous avisez plus de partir en maraude sans me prvenir. C'est compris ? Un frisson courut le long de la colonne vertbrale de R ichard. l'vidence, ce n'tait pas Berdine qui parlait, mais matresse Berdine, une Mo rd-Sith dans l'exercice

de ses fonctions. Et elle venait de le menacer... Le Sourcier s'en voulut de lai sser son imagination vagabonder. La jeune femme s'tait simplement inquite pour son prcieux matre Rahl. Il n'y avait rien de plus... Pourquoi faisait-il une affaire d e trois fois rien ? Berdine avait d se ronger les sangs en apprenant, son rveil, q u'il s'tait lanc la poursuite de Brogan et de sa magicienne de sur. Avec son trange sens de l'humour, elle se vengeait en lui faisant une blague. Oui, c'tait srement a ... Richard sourit afin de dtendre l'atmosphre. Berdine, tu sais que j'ai un faibl e pour toi. Sur mon cheval, j'ai pass mon temps penser tes beaux yeux bleus. Juge ant que l'incident tait clos, le Sourcier voulut avancer vers la porte du bureau. Agiel au poing, Berdine se plaqua dos contre le battant pour lui barrer le pass age. Et cette fois, impossible de croire qu'elle plaisantait. J'ai pos une questi on, et j'attends la rponse. Si je dois me rpter, tu le regretteras ! Ce passage au tutoiement dissipa les derniers doutes de Richard. L'Agiel un pouce de son visag e, il comprit qu'il voyait pour la premire fois Berdine avec les yeux de ses vict imes. Une Mord-Sith sans piti, toute humanit occulte par son endoctrinement. Ce spe ctacle le rvulsa. Les proies des Mord-Sith ne connaissaient jamais une fin paisib le, et aucun prisonnier, part lui, n'avait survcu un dressage en rgle. Se fier ces femmes n'avait srement pas t sa meilleure dcision. Mais avec ce qu'il savait d'elle s, comment s'tonner qu'elles le doivent ? Sentant la rage monter en lui, Richard l't ouffa avant de faire quelque chose qu'il risquait de regretter. Mais son regard, il le sentit, brillait de fureur. Berdine, pour avoir une chance de rattraper B rogan, j'ai d partir immdiatement. J'en ai inform Cara et Raina, qui m'ont convainc u d'emmener Ulic et Egan. Tu dormais, et je n'ai pas jug utile de te rveiller. La Mord-Sith ne fit pas mine de s'carter. Votre place tait ici, dit-elle. Si nous ne manquons pas d'claireurs et de combattants, nous n'avons qu'un chef ! (La pointe de l'Agiel dansa devant les yeux du Sourcier.) Ne me dcevez plus jamais, seigneur Rahl ! 190 Richard rsista l'envie de saisir au vol le poignet de Berdine et de l ui casser le bras. cartant son Agiel, la Mord-Sith s'loigna enfin de la porte. Dan s le petit bureau aux murs lambrisss de bois sombre, Richard retira son lourd man teau de voyage et le jeta contre un mur, prs de la petite chemine. Comment avait-i l pu tre aussi naf ? Les Mord-Sith taient des vipres, et il les avait laisses s'enrou ler autour de son cou. Il tait entour d'trangers, voil la vrit ! Non, il se trompait e ncore... Il connaissait trs bien les Mord-Sith. Inform des exactions commises par les soldats d'harans, il savait aussi que nombre d'ambassadeurs, en Aydindril, n 'avaient rien leur envier sur ce point. Quel crtin il fallait tre pour attendre de s miracles d'un tel ramassis de criminels !

Camp devant la fentre, il regarda la nuit tomber sur la montagne o se perchait la F orteresse du Sorcier, qui semblait toujours l'craser de son mpris. Gratch lui manq uait. Et Kahlan... Par les esprits du bien, il aurait donn dix ans de sa vie pour la serrer contre lui ! L'heure tait peut-tre venue de baisser les bras. Dans la f ort de Hartland, il trouverait un endroit o personne ne les dbusquerait jamais. Pou rquoi ne pas disparatre et laisser le monde se dbrouiller avec ses problmes ? Au fo nd, qui lui demandait de se mler de tout a ? Zedd, je voudrais que tu sois ici pou r m'aider... Entendant grincer la porte, Richard se retourna et dcouvrit Cara, de bout dans l'encadrement de la porte. Derrire elle, il aperut Raina. Toutes deux vtu es de cuir marron, elles affichaient leurs fichus sourires malicieux. Qui n'amusr ent pas du tout le Sourcier. Seigneur Rahl, lana Cara, ravie de vous revoir en un seul morceau. Nous vous avons manqu ? J'espre que vous... Dehors ! Quoi ? Je... F ichez le camp ! moins que vous soyez venues pour me menacer avec vos Agiels ? Je n'ai aucune envie de voir vos sales ttes de Mord-Sith ! C'est compris ? Si vous avez besoin de nous, fit Cara, dcompose, nous ne serons pas loin... Elle se dtourna et entrana Raina avec elle. Quand les deux femmes furent parties, Richard se lai ssa tomber sur un fauteuil de cuir, prs d'une petite table la surface noire brill ante et aux pieds en forme de pattes griffues. L'odeur acre qui montait de la ch emine lui indiqua qu'on l'avait alimente avec du chne, une excellente initiative pa r une nuit si froide. D'un geste las, il poussa la lampe sur le ct, prs du mur orn d 'une srie de petits tableaux. Bien que la plus grande ne dpasst pas la taille de sa main, ces miniatures reprsentaient des paysages immenses et imposants. En admira nt la matrise du peintre, Richard regretta que la vie ne fut pas aussi simple que sur ces images idylliques. Comme pour le prouver, Ulic et Egan entrrent dans la pice, Reibisch sur les talons. 191 Seigneur Rahl, dit le gnral, je suis soulag de vo us voir de retour. Avez-vous attrap vos proies ? Non. Vos hommes taient trs comptent s, mais les intempries nous ont jou un mauvais tour. Nous avons suivi la piste de Brogan jusqu' la rue Stentor, en plein centre de la ville. partir de l, impossible de dire quelle direction ils ont prise. Sans doute le nord-est, pour retourner Nicobarese. Nous avons vrifi toutes les possibilits, sans rien dcouvrir de probant. De toute faon, la neige avait eu le temps de recouvrir leurs empreintes. Nous avo ns interrog les hommes de Brogan, au palais. Ils ignorent tout de sa destination. Ou ils veulent le faire croire...

Seigneur Rahl, je vous jure qu'ils ne savent rien. Et j'ai l'habitude de ce genr e de choses... Richard n'insista pas pour connatre les dtails des horreurs commise s en son nom. Le dbut de piste nous a au moins permis de dterminer qu'ils sont tro is. Brogan, sa sur et son bras droit, probablement... Le seigneur gnral a abandonn s es hommes pour s'enfuir ! Vous lui avez fichu la trouille de sa vie, et il a vou lu sauver sa peau. C'est possible... Mais j'aurais aim savoir o il va, pour viter l es mauvaises surprises. Pourquoi ne l'avez-vous pas fait pister par un nuage-esp ion ? demanda Reibisch. Quand il voulait suivre quelqu'un, Darken Rahl utilisait toujours sa magie... Richard avait pay pour le savoir, puisqu'un nuage-espion lu i avait coll aux basques, au dbut de cette sinistre aventure. Afin de rcuprer le Gri moire des Ombres Recenses, Darken Rahl s'tait assur de savoir en permanence o tait le futur Sourcier. Pour se dbarrasser du mouchard, Richard avait d se percher sur le rocher magique de Zedd. Bien qu'il et senti le pouvoir couler en lui, il ignorai t comment y recourir. Et il en allait de mme pour quasiment tous les trucs dont Z edd avait fait usage devant ses yeux. Admettre son ignorance devant Reibisch ne semblait pas judicieux. Surtout un moment o il ne se sentait pas trs l'aise avec s es allis... Un nuage-espion ne sert rien dans un ciel aussi charg, parce qu'on ne peut pas le distinguer des autres. De plus, Lunetta, la sur de Brogan, est une ma gicienne. Elle a srement brouill leur piste avec son pouvoir. C'est bien dommage.. ., souffla le gnral en se grattant la barbe. (Apparemment, il avait gob les sornett es de son seigneur.) Mais la magie me dpasse... Heureusement que nous vous avons ! Comment vont les choses ici ? demanda Richard, press de changer de sujet. Toute s les armes sont entre nos mains. Certains de nos amis ont rechign, mais des expl ications dtailles les ont convaincus d'en passer par l. Bref, il n'y a pas eu de ba garre. Eh bien, a faisait au moins une bonne nouvelle. Mme avec les soldats du San g de la Dchirure ? 192 Ces pauvres gars devront manger avec leurs doigts, parce q ue nous ne leur avons mme pas hiss une cuiller ! Parfait, approuva Richard en se f rottant les yeux. Du bon boulot, gnral. Et les mriswiths ? Il y a eu d'autres atta ques ? Pas depuis la nuit du massacre... Tout est tranquille, seigneur. J'ai mme dormi comme un bb, pour la premire fois depuis des semaines. Ds que vous avez pris l e pouvoir, ces foutus rves m'ont laiss en paix. Des rves ? Quel type de rves ? Hum.. . (Reibisch passa une main dans sa tignasse rousse.) C'est trange, seigneur, car je ne parviens pas m'en souvenir. Ils me pourrissaient la vie, puis ils

ont disparu quand vous tes arriv. Et vous savez comment a se passe : aprs un moment, les images s'effacent... Je connais a, oui... Toute cette affaire commenait ressem bler un cauchemar. Et Richard regrettait que a n'en soit pas un. Combien d'hommes avons-nous perdus lors de l'attaque des mriswiths ? Environ trois cents... Je n' aurais pas cru qu'il y avait autant de cadavres, avoua Richard, l'estomac nou. Eh bien, c'est le total des pertes, seigneur. Le total ? Il y a eu des morts aille urs que devant les curies ? Prs de quatre-vingts hommes ont t taills en pices sur le hemin qui mne la Forteresse du Sorcier. Richard se tourna vers la fentre et contem pla les contours de l'difice, peine visible dans la pnombre. Les mriswiths prvoyaie nt-ils d'investir la Forteresse ? Si c'tait le cas, que devait-il faire ? D'aprs K ahlan, l'ancien fief de Zedd tait protg par des sorts trs puissants. Mais suffiraien t-ils, contre des monstres pareils ? Et pourquoi voulaient-ils entrer dans la Fo rteresse ? Encore une fois, Richard se laissait emporter par son imagination. Le s mriswiths avaient tu des soldats et des civils partout en ville. Ces quatre-vin gts morts ne prouvaient rien... Dans quelques semaines, Zedd serait de retour en Aydindril et il prendrait les choses en main. Quelques semaines? Plutt un mois e t demi, voire deux. A ce moment-l, ne serait-il pas dj trop tard ? Richard devait-i l aller jeter un coup d'il sur place ? C'tait tentant, mais trs risqu. La Forteresse regorgeait de magie, et il tait ignare en la matire, comme il avait soigneusement omis de le dire au gnral Reibisch... Dj accabl de problmes, devait-il en chercher de nouveaux avec une lanterne ? Srement que non... Pourtant, une petite excursion la Forteresse s'imposait. Son instinct le lui soufflait. Votre dner arrive, annona U lic. Quoi ? fit Richard en se dtournant de la fentre. Ah, oui, mon dner... Matresse Sanderholt entra avec un plateau sur les bras. Sa conception d'un petit quelque chose manger avait de quoi surprendre. A ct d'une montagne de 193 tranches de pain noir gnreusement beurres, le Sourcier aperut une jardinire de lgumes fumante, des ufs durs, du riz aux herbes sauvages la crme, des ctelettes d'agneau, des poires la ch antilly et une chope de th au miel. La cuisinire posa le plateau sur la table et f it un clin d'il Richard. Mange tout a, mon garon, puis va te reposer, tu en as bien besoin. O puis-je dormir ? demanda le jeune homme, qui avait pass son unique nuit au palais dans le Prime Fauteuil de Kahlan. Eh bien, tu devrais prendre la cham bre de... (Matresse Sanderholt ravala le prnom qu'elle avait sur le bout de la lan gue.) Oui, c'est une bonne ide ! La chambre

de la Mre Inquisitrice est la meilleure du palais. Tu y seras trs bien. Sans les c atastrophes qui s'taient enchanes, Richard aurait d y passer sa nuit de noces avec K ahlan. Je n'y serais pas l'aise, en ce moment, dit-il. Il y a une autre possibili t ? Au bout du grand corridor, fit la cuisinire en tendant une main bande, tourne d roite dans le premier couloir que tu rencontreras. C'est l'aile des invits, et co mme elle est vide en ce moment, tu auras l'embarras du choix. Matresse Sanderholt laissa retomber sa main. La suivant du regard, Richard fut soulag de voir que le s bandages taient beaucoup moins gros, dsormais, et bien plus propres. O dorment le s Mord... O dorment Cara et ses deux amies ? Avec une grimace sans quivoque, la cu isinire tendit le bras dans la direction oppose l'aile des invits. Je les ai relgues dans les quartiers des serviteurs, o elles partagent une chambre. Une bonne nouve lle pour Richard, ravi d'tre le plus loin possible des trois femmes. Une excellen te initiative, matresse Sanderholt... J'irai dans l'aile des invits, comme vous me le conseillez. La cuisinire sourit puis donna un coup de coude amical Ulic. Que voulez-vous manger, toi et ton grand copain ? Qu'y a-t-il au menu ? demanda Egan avec un enthousiasme trs inhabituel. Et si vous veniez choisir la cuisine ? C'es t ct d'ici, donc vous ne serez pas loin de votre protg ! Richard fit signe aux deux colosses d'y aller, puis il s'attaqua la jardinire de lgumes. Reibisch se tapa du poing sur le cur et souhaita une bonne nuit matre Rahl. Une tranche de pain la mai n, le Sourcier salua fort peu protocolairement son gnral. Chapitre 20 Fatigu de voir grouiller autour de lui des gens prts lui obir au doigt et l'il, Rich ard se rjouit d'tre enfin seul. Pendant la poursuite avorte, il avait essay de rassu rer les soldats, visiblement inquiets qu'il les punisse avec sa magie en cas d'ch ec. Mme aprs qu'ils eurent fait demi-tour, et qu'il leur eut rpt que ce n'tait pas leu r faute, les claireurs ne s'taient pas dtendus, le regardant sans arrt au cas o il lu i aurait pris l'envie de leur murmurer un ordre inaudible cause des rugissements du vent. Une telle dvotion tapait sur les nerfs du Sourcier, et ce serait dsormai s son lot quotidien... La jardinire de lgumes tait heureusement dlicieuse. Mijote le temps qu'il fallait, et feu doux, elle fondait sur la langue et enchantait les p apilles gustatives. Quand il l'eut finie, Richard but un peu de th, puis leva les yeux en entendant grincer

la porte. C'tait Berdine, et elle ne lui laissa pas le temps de la ficher dehors. La duchesse Lumholtz, de Kelton, dsire s'entretenir avec le seigneur Rahl. J'ai d it que je n'accorderai aucune audience prive, lcha Richard, agac. Berdine avana jusq u' la table. D'un coup de tte, elle expdia sa natte chtain derrire son paule. Vous de ez la voir, seigneur. Les termes de la reddition ne sont pas ngociables, rappela le Sourcier en caressant du bout des doigts les nervures de la garde en noyer bl anc du couteau gliss sa ceinture. Vous devez la voir, rpta Berdine. Posant les main s sur la table, elle se pencha vers Richard, et fit lentement osciller l'Agiel a ccroch son poignet. J'ai dj donn ma rponse, et tu n'en obtiendras pas d'autre, dit le Sourcier, conscient qu'il s'empourprait de colre. Berdine ne recula pas. Moi, j'a i promis que vous la recevriez... 195 - Les reprsentants de Kelton n'ont rien me dire, part qu'ils ont dcid de se soumettre. Et c'est exactement mon propos ! lana u ne voix mlodieuse dans le couloir. Si vous consentez m'couter, seigneur Rahl, vous serez satisfait. Car je ne suis pas ici pour vous menacer. L'humilit soudaine de la duchesse, et l'angoisse qu'elle dissimulait mal, veillrent une trange sympathie dans le cur de Richard. Fais entrer la noble dame, Berdine, puis retire-toi et v a te coucher. C'est un ordre, pas un conseil... Impassible, la Mord-Sith approch a de la porte et fit signe la visiteuse d'entrer. Ds qu'il la vit, Richard se lev a d'un bond. Berdine posa une dernire fois ses yeux trangement vides sur le Sourci er, qui ne lui accordait dj plus d'attention. Puis elle sortit et ferma la porte. Duchesse Lumholtz, approchez, je vous en prie. Merci de me recevoir, seigneur Ra hl. Muet de saisissement, Richard contempla un long moment la splendide crature q ui se tenait devant lui. Ses doux yeux marron, ses lvres rouges sensuelles, la cr inire de cheveux noirs qui encadrait son visage parfait... Dans les Contres du Mil ieu, la longueur des cheveux d'une femme indiquait son statut social. cette aune , la duchesse n'avait pas d'autres concurrentes que les reines - et bien sr, la Mr e Inquisitrice en personne. Malgr son trouble, le Sourcier retrouva soudain ses b onnes manires. Permettez-moi de vous conduire jusqu' un fauteuil, noble dame. Dans son souvenir, la duchesse n'tait pas un tel parangon de beaut et d'lgance. Mais il l'avait vue d'assez loin, notant surtout son maquillage outrancier, son arroganc e ostentatoire et des gots vestimentaires sans rapport avec la sobrit et la dlicates se dont tmoignait la robe de soie rose cintre sous la poitrine qui soulignait

harmonieusement ses courbes voluptueuses. Se souvenant de leur dialogue acide, d ans la salle du Conseil, Richard sentit le rouge lui monter aux joues. Noble dame , je suis navr d'avoir t si discourtois avec vous. Me pardonnerezvous ? Si j'avais mieux cout, j'aurais compris que vous cherchiez attirer mon attention sur la flonie du gnral Brogan. Quand il pronona ce nom, le Sourcier crut voir passer une lueur d 'angoisse dans les yeux de son interlocutrice. Mais c'tait peut-tre un effet de so n imagination. C'est moi, seigneur Rahl, qui devrais implorer votre pardon. Vous interrompre ainsi, devant une telle assemble, tait de la dernire impolitesse. Vous vouliez me prvenir d'un danger, et vous aviez vu juste. Je regrette d'avoir fait la sourde oreille. Seigneur, j'aurais d m'y prendre avec plus de grce, comme il s ied une dame. (La duchesse eut un sourire presque enfantin.) Pour analyser les c hoses autrement, il faut tre d'une galanterie hors du commun. Richard s'empourpra sous le compliment. Son cur battait si fort qu'on devait voir puiser les artres d e son cou. Et a ne s'arrangerait pas s'il continuait imaginer ses 196 lvres jouant avec l'adorable accroche-cur qui taquinait joliment une des splendides oreilles de sa visiteuse. Pour se calmer, il tenta de dtourner un instant le regard de cet te innocente tentatrice. Mais c'tait au-del de ses forces... Dans un coin de sa tte , une petite voix tentait de l'avertir d'un danger. Il ne l'couta pas, trop gris p ar l'instant prsent pour penser ses consquences. D'une main, il tira devant la tab le un deuxime fauteuil et invita la duchesse s'y asseoir. Vous tes si prvenant, mon seigneur, susurra la noble dame. Si ma voix tremble un peu, veuillez m'en excus er, car ces derniers jours furent trs difficiles. (La duchesse se plaa devant le s ige, le regard riv celui de Richard.) En outre, je suis un peu nerveuse, car c'est la premire fois que je rencontre un homme aussi puissant que vous, seigneur. Ric hard battit des paupires, incapable de s'arracher l'attraction des yeux incroyabl ement profonds de la belle. Je suis un pauvre guide forestier gar trs loin de chez l ui, chre dame. Le rire cristallin de la duchesse rchauffa considrablement l'atmosphr e du petit bureau. Vous tes le Sourcier, et le matre de D'Hara. Un jour, vous rgner ez sur le monde. Rgner ne m'intresse pas, noble dame. Mais je... (Richard s'interr ompit, craignant de passer pour un idiot s'il se lanait dans une tirade idaliste.) Me feriez-vous l'honneur de vous asseoir, trs chre ? La duchesse sourit timidemen t, comme une enfant prise en faute. Charm par tant de candeur, Richard frissonna quand il sentit son souffle agrablement tide jouer sur son visage. Pardonnez-moi d 'tre aussi directe, seigneur Rahl, mais votre regard fait

chavirer le cur d'une femme. Je parie que toutes les dames qui vous ont cout ne rven t plus que de vous. La reine de Galea a beaucoup de chance. Qui ? demanda Richar d, le front pliss. La reine de Galea, votre promise. Sachez que je l'envie, seign eur... Pendant que son invite s'asseyait avec grce, Richard contourna la table pui s se laissa tomber sur son propre fauteuil. La tte lui tournait, et ce n'tait pas d la fatigue. Duchesse, j'ai t navr d'apprendre la mort de votre mari. Merci, seign ur... (La jeune femme baissa humblement les yeux.) Mais ne vous tourmentez pas p our moi, surtout ! Sa fin ne m'a pas bris le cur. Ne vous mprenez pas, je n'aurais pas voulu qu'il lui arrive malheur, mais... Ce rustre vous aurait-il maltraite ? demanda Richard, le sang bouillant dj dans ses veines. La duchesse baissa un peu p lus les yeux et haussa lgrement les paules. mu par cet aveu implicite, le jeune homm e rsista de justesse l'envie de se lever pour prendre la jeune femme dans ses bra s et la consoler. Le duc avait le sang chaud, seigneur... Heureusement, je le vo yais assez peu, car il tait souvent absent, occup passer d'un lit un autre. 197 Il vous dlaissait pour s'battre avec d'autres femmes ? demanda Richard, stupfait. Un hochement de tte lui confirma qu'on pouvait manquer de got ce point. - C'tait un ma riage de raison... Bien qu'il fut de noble extraction, il y a gagn un titre que s a famille n'avait jamais obtenu... Et quels avantages en avez-vous tirs ? Quand l a duchesse releva les yeux, les accroche-cur qui fascinaient tant Richard caressre nt lentement ses joues. - Mon pre a pu confier le domaine familial au gendre en a cier tremp dont il rvait. Et il s'est dbarrass d'une fille qui ne lui servait rien. Ne vous dprciez pas ainsi, noble dame ! Si j'avais su, le duc aurait reu une bonne leon de galanterie... (Richard s'interrompit, conscient qu'il se comportait comme un gamin.) Pardonnez ma prsomption, duchesse... Si je vous avais connu, seigneur, peut-tre aurais-je eu le courage de demander votre protection, quand il me batta it... L'infme duc avait bien os lever la main sur sa femme ! Absurdement, Richard regretta de n'avoir pas t l, l'poque, pour le punir comme il le mritait. Vous auriez d le quitter ! Pourquoi avoir subi ce calvaire ? Un divorce aurait t impossible, se igneur... Mon pre tait le frre de la reine. Dans ces lignes, on songe avant tout vite r le scandale. (La duchesse sourit, comme si elle voulait bannir tout jamais ce pass douloureux.) Seigneur, nous avons assez parl de mes petits problmes ! Veuillez m'excuser de m'tre laisse aller. Un mari infidle et brutal n'est rien compar ce qu' endurent tant de malheureux. Je ne suis pas plaindre, matre Rahl. Et j'ai vis--vis de mon peuple des responsabilits qui m'aident penser autre chose...

D'un index dlicat, la duchesse dsigna la chope de th. Seigneur, pourrais-je en avoi r un peu ? J'ai la gorge sche force d'imaginer... (Elle rosit dlicieusement.) Eh b ien, que vous me ferez couper la tte pour avoir dsobi vos ordres en venant vous voi r... Richard se leva d'un bond. Je vais vous chercher du th chaud ! Non, je vous e n prie, pargnez-vous cette peine. Je peux boire votre chope, et une gorge suffira. Richard prit le rcipient et le tendit son invite. Fascin par les lvres pulpeuses qu i se posrent sur le bord de la chope, il prfra dtourner le regard et contempler le p lateau, pour se reconcentrer sur les affaires en cours. Pourquoi vouliez-vous me voir, duchesse ? Aprs avoir bu sa gorge, la jeune femme reposa la chope et orient a l'anse pour que Richard puisse la saisir sans problme. Une trace rouge, sur le rebord, le fit trangement frissonner. Bon sang, il fallait qu'il se reprenne ! Je suis l cause des responsabilits que j'voquais il y a un instant. Seigneur, notre r eine gisait sur son lit de mort quand le prince Fyren a pri. Hlas, elle 198 a rend u son dernier soupir peu aprs. Bien qu'on ne comptt plus ses btards, Fyren tait cliba taire, donc sans descendance convenable... Sur le point de se noyer dans le rega rd de la duchesse, Richard secoua la tte pour s'claircir les ides. Je ne suis pas u n expert en matire de succession royale, noble dame. Dsol, mais j'ai peur de ne pas suivre... Alors, je serai plus directe. La reine et son unique descendant tant m orts, Kelton n'a plus de souverain. Puisque je suis la fille du dfunt frre de notr e regrette reine, je monterai bientt sur le trne de Kelton. Bref, au sujet de notre reddition, je n'ai besoin de consulter personne. Richard lutta pour se concentr er sur les paroles de la duchesse, pas sur les lvres qui les prononaient. Si je co mprends bien, vous avez le pouvoir de me livrer Kelton ? Oui, Votre minence... Se ntant qu'il rougissait, flatt par ce titre ronflant, Richard prit la chope et fit mine de boire pour dissimuler son embarras. Un got dlicatement parfum lui chatouil lant la langue, il s'avisa qu'il avait pos les lvres sur la trace laisse par celles de la duchesse. Aprs avoir sirot un peu de th, dont l'arme de miel lui caressa les papilles, il reposa le rcipient d'une main tremblante. Duchesse, dit-il en essuya nt ses paumes moites sur ses genoux, vous avez entendu tout ce que j'avais dire. Nous combattons pour la libert. En vous livrant nous, vous ne perdrez rien, bien au contraire. Sous notre rgne, pour ne donner qu'un exemple, frapper sa femme se ra un crime aussi grave qu'agresser un inconnu dans la rue.

La duchesse eut un sourire gentiment rprobateur. Seigneur Rahl, je doute que vous soyez assez puissant pour promulguer cette loi. Dans certains royaumes des Cont res, un mari a le droit de tuer son pouse en punition d'une longue liste de mauvai ses actions . La libert dont vous parlez tant encouragera tous les hommes s'arroge r ce privilge. Faire du mal un innocent, quel qu'il soit, est un crime. La libert n'est pas la licence de nuire. Les peuples de ces royaumes n'ont pas subir ce qu 'on tient pour condamnable dans d'autres pays. Quand nous serons unis, ces injus tices disparatront. Duchesse, la libert sera la mme pour tous, accompagne de respons abilits identiques. Car nous vivrons sous une juste loi. Vous ne pensez pas, bien sr, que frapper d'illgalit des coutumes universellement tolres suffira les radiquer La morale vient d'en haut, comme dans une famille, o les parents guident les enf ants. La premire tape est de promulguer des lois quitables, puis de montrer par l'e xemple que chacun doit les respecter. On n'limine jamais compltement les mauvais c omportements. Mais si on les laisse impunis, ils se multiplient et l'anarchie se drape de la toge de la tolrance et de la comprhension. La duchesse passa les doig ts sur la naissance de sa gorge et sourit. Seigneur Rahl, vos paroles me remplis sent d'espoir pour l'avenir. Je prierai les esprits du bien pour que vous russiss iez. 199 Alors, la reddition de Kelton est-elle acquise ? Il y a une condition.. . J'ai dit qu'il n'y aurait pas de ngociations ! Tout le monde sera trait de la mme manire. Comment russirai-je, si je ne vis pas selon mes propres principes ? Je com prends, souffla la duchesse, de la peur passant de nouveau dans son regard. Pard onnez-moi d'avoir voulu obtenir quelque chose pour moi-mme. Un homme d'honneur co mme vous ne peut accepter qu'une dame de mon rang s'abaisse un tel niveau. Furie ux d'avoir effray la jeune femme, Richard se serait volontiers enfonc son couteau dans la poitrine. Exposez-moi votre condition. La duchesse croisa les mains sur son giron et baissa pudiquement les yeux. Aprs votre discours, mon mari et moi tio ns presque de retour au palais quand un monstre nous a attaqus. Seigneur, je ne l 'ai mme pas vu venir. Il a pris le duc par le bras et lev son arme... (La jeune fe mme ne put s'empcher de gmir. Une nouvelle fois, Richard dut se forcer rester assi s.) Mon mari s'est vid de son sang et de ses entrailles sous mes yeux. Sur sa tra jectoire, l'arme qui l'a tu a laiss trois marques sur ma manche... Duchesse, je sa is tout cela, inutile de... La jeune femme leva une main, implorant le seigneur Rahl de la laisser terminer. Remontant la manche de sa robe de soie, elle dvoila les trois coupures qui zbraient son avant-bras. Richard reconnut les plaies typiq ues infliges par les mriswiths. Pour la premire fois, il regretta de ne pas savoir utiliser son don des fins thrapeutiques.

Car il aurait fait n'importe quoi pour effacer ces souillures de la peau si pure de sa visiteuse. Ce n'est pas grave, dit la duchesse en abaissant sa manche. Da ns quelques jours, il n'y paratra plus. (Elle se tapota la poitrine, sous le sein gauche.) Mais le mal qu'on m'a fait l'intrieur ne gurira jamais. Le duc tait un trs bon escrimeur, et il n'a pas eu sa chance contre ce monstre... Je n'oublierai j amais le contact de son sang, encore chaud, contre ma peau. Car ma robe en tait i mbibe, seigneur ! J'en ai honte, mais sachez que j'ai hurl jusqu'au moment o j'ai p u me dshabiller et me laver. De peur de me rveiller dans cette robe, je suis dsorma is contrainte de dormir nue. Richard regretta que la duchesse ait utilis des mots aussi prcis, faisant apparatre dans sa tte une image des plus troublantes. Hypnoti s par le mouvement de la soie sur la poitrine de sa visiteuse, il crut bon de boi re une gorge de th - et posa bien entendu les lvres sur l'empreinte rouge au got si dlicieux. Nerveux, il essuya la sueur qui ruisselait dans sa nuque. Vous avez par l d'une condition ? Dsole, matre Rahl, mais je voulais vous faire mesurer mon angois se, pour que vous m'coutiez d'une oreille plus indulgente. J'ai eu si peur... La duchesse frissonna. Comme pour se protger, elle enroula les bras autour de son to rse, provoquant une mouvante ondulation de la soie entre ses seins presss l'un con tre l'autre. Richard s'intressa de nouveau au plateau et s'essuya le front. 200 Je comprends, duchesse, dit-il. Alors, cette condition ? La reddition de Kelton co ntre votre protection... Vous devez promettre de veiller sur moi. Pardon ? Vous avez tu les monstres dont les cadavres sont exhibs devant le palais. On dit que vo us seul pouvez les abattre, et ils me terrifient. Ds que je me serai range vos cts, l'Ordre Imprial en enverra contre moi. Si vous me permettez de rester ici, sous v otre protection, jusqu' ce qu'il n'y ait plus de danger, Kelton sera vous. Vous ds irez simplement tre en scurit ? La duchesse acquiesa, un peu tendue, comme si elle r edoutait qu'il la condamne l'chafaud pour ce qu'elle allait ajouter : Je veux tre l oge prs de vous. Si je crie, vous serez l pour venir mon secours. Et qu'y a-t-il d' autre ? Rien du tout... C'est ma condition, et je n'en demande pas plus. Soulag d u poids qui lui pesait sur sa poitrine, Richard clata de rire. Vous voulez tre pro tge, la manire dont mes gardes le font ? Duchesse, on n'appelle pas cela une condit ion , mais une simple faveur. D'ailleurs tout fait lgitime face des ennemis sans m erci... Et je vous l'accorde sans rserve ! (II tendit un bras sur sa gauche.) Je rside par-l, dans l'aile des invits. En ce moment, les chambres sont vides. Comme t ous ceux qui combattent nos cts, vous serez une invite d'honneur, duchesse. Si a peu t vous rassurer, vous dormirez dans la chambre

attenante la mienne. Merci, seigneur Rahl ! s'exclama la jeune femme avec un sou rire dix fois plus radieux que ceux que le Sourcier lui avait vus jusque-l. Elle aussi semblait soulage d'un grand poids. On et dit qu'elle revivait... Ds demain, d uchesse, une dlgation escorte par des D'Harans partira pour Kelton. Vos forces doiv ent tre au plus vite places sous notre commandement. Votre commandement... Bien sr, seigneur ! Je remettrai ces missaires des lettres signes de ma main, et le nom de tous les dirigeants keltiens contacter. Mon royaume fait dsormais partie de D'Har a. (La duchesse inclina la tte, les accrochecur oscillant de nouveau.) Nous sommes honors d'tre les premiers rejoindre la nouvelle alliance. Tous les Keltiens se ba ttront pour la libert. Merci, duchesse... Ou dois-je vous appeler reine Lumholtz ? Seigneur, pour vous, je prfrerais tre simplement Cathryn... Eh bien, il en ira ai nsi ! Et vous me combleriez en m'appelant Richard. Pour tre franc, j'en ai assez d'entendre les gens me donner du... Ses yeux ayant crois ceux de la duchesse, le jeune homme oublia ce qu'il avait voulu dire. Avec un sourire timide, Cathryn se pencha en avant, un de ses seins glissant sur le bord de la table. Alors qu'il la regardait, fascin, jouer du bout de l'index avec un de ses accroche-cur, Richar d s'avisa qu'il tait sur le point de se lever pour la prendre dans ses bras. Une nouvelle fois, il se concentra sur le plateau et prit une grande inspiration. 20 1 Alors, ce sera Richard, mon seigneur... (Cathryn s'autorisa un rire de gorge q ui fit frmir son interlocuteur de la tte aux pieds.) Mais pourrai-je m'adresser av ec tant de familiarit l'homme le plus puissant du monde ? Une simple question de pratique, Cathryn, j'en suis sr. Oui, cela suffira srement, condition de s'exercer beaucoup... (La duchesse rosit de nouveau.) Par les esprits du bien, seigneur, vous me troublez beaucoup trop ! Sous le regard de vos magnifiques yeux gris, un e femme ne sait plus ce qu'elle fait. Je devrais me retirer avant que votre dner refroidisse. Ces mets semblent dlicieux... Richard saisit la perche au vol. Et si je vous faisais apporter un plateau ? Cathryn se radossa lentement son sige. Je n 'oserais pas abuser de votre temps, Richard. Vous tes si occup. Pas en ce moment, Cathryn... Je mangeais un morceau avant d'aller au lit. Au moins, restez avec mo i et partageons. Je n'arriverais jamais engloutir tout a. La duchesse se pencha d e nouveau vers Richard. a parat si bon... Ce serait dommage de gaspiller, n'est-ce pas ? Mais je grignoterai, c'est tout... Que voulez-vous goter ? Les lgumes, les u fs durs, l'agneau ? A cette dernire mention, Cathryn ronronna quasiment de plaisi r. Richard prit l'assiette de ctelettes et la posa devant son invite. Malgr l'odeur dlicieuse de la viande, il n'avait jamais eu l'intention de la consommer.

trangement, depuis que le don s'tait veill en lui, il suivait un rgime vgtarien. Un cu ieux effet secondaire de la magie, sans doute. Ou une affaire d'quilibre, comme l 'affirmaient les Surs de la Lumire. tant un sorcier de guerre, il devait se priver de viande pour compenser les meurtres qu'il tait parfois oblig de commettre. Richa rd tendit Cathryn son couteau et sa fourchette. Secouant la tte, elle prit dlicate ment une ctelette entre le pouce et l'index. Les Keltiens ont un dicton : Quand c 'est bon, rien ne doit s'interposer entre une bouche et ce qu'elle savoure. Alor s, savourez tout votre sol, Cathryn..., souffla Richard. Pour la premire fois depu is des jours, il ne se sentait plus atrocement seul. Les yeux rivs sur le jeune h omme, Cathryn mordit dlicatement la viande dore point. Alors, c'est bon ? demanda Richard. En guise de rponse, Cathryn renversa la tte en arrire, ferma les yeux, et, le dos arqu, gmit d'extase. Puis elle baissa de nouveau le regard et accrocha au passage celui du jeune homme. Ses lvres enveloppant la viande, elle la dchira du b out des dents et mcha lentement, soucieuse d'en extraire tous les sucs. Richard p rit une tranche de pain, la coupa en deux et lui donna la moiti la plus beurre. Tr empant son propre morceau dans la crme et le riz, il le porta sa bouche, mais se ptrifia en voyant Cathryn lcher voluptueusement le beurre. J'adore cette sensation douce et humide sur ma langue, souffla-t-elle d'une voix rauque. 202 Avec une l enteur dlibre, ses doigts luisants de graisse posrent le pain sur le plateau. Sans q uitter Richard des yeux, elle s'attaqua l'os de sa ctelette, le rognant petits co ups de dents presque taquins. Richard ne mordit pas son pain, qu'il avait d'aill eurs oubli. Un rgal..., soupira Cathryn, sa langue errant sur ses lvres la recherch e d'une ultime sensation de plaisir. Richard baissa les yeux sur sa main et s'ap erut qu'elle tait vide. Un instant, il crut avoir englouti le pain sans s'en aperc evoir. Puis il vit qu'il l'avait laiss tomber sur le plateau - tout aussi inconsc iemment. Cathryn prit un uf dur, le saisit entre ses lvres, le coupa en deux et mch a avec une lenteur qui fit bouillir le sang dans les veines de Richard. Gotez, di t-elle en tendant l'autre moiti de l'uf au jeune homme. Elle le lui pressa contre les lvres et appuya avec une douce fermet. Cdant de bonne grce sa tendre injonction, Richard prfra mcher que s'touffer avec le jaune et le blanc dlicieusement pics. Que s merveilles nous attendent encore ? demanda Cathryn en baissant les yeux sur le plateau. Richard, ne me dites pas que ce sont... Passant l'index et le majeur l e long de la coupe de poires, la duchesse recueillit un peu de chantilly qu'elle sua avec une distinction et une sensualit couper le souffle.

Richard, c'est bon mourir... Vraiment ! Cathryn reprit un peu de chantilly et te ndit la main vers les lvres du jeune homme. Avant qu'il puisse ragir, elle lui enf ona doucement son index dans la bouche. Rgalez-vous, seigneur, susurra-t-elle. Ave z-vous jamais got quelque chose de plus dlicieux ? Acquiesant, Richard tenta de repr endre son souffle ds qu'elle eut retir son doigt. Regardez, mon doux ami, un peu d e chantilly est tomb sur mon poignet. Voulez-vous la lcher avant que ma robe soit tache ? Le jeune homme prit la main de Cathryn et la porta ses lvres. Compare celle de sa peau, la saveur de la chantilly lui parut d'une affligeante banalit. a chat ouille ! fit Cathryn avec un petit rire de gorge. Votre langue est si rpeuse... Ds ol, souffla Richard en lchant la main de sa surprenante conqute. Boulevers par ce co ntact intime, il sentit, stupfait, que son corps avait oubli la fatigue de ces der nires journes. Ne t'excuse pas, Richard, murmura Cathryn, passant au tutoiement au moment o il le fallait pour finir d'embraser les sens de son compagnon. Ai-je ja mais dit que je n'ai pas aim a ? C'tait une exprience merveilleuse... Pour moi aussi , pensa le jeune homme alors que la pice semblait soudain tourner autour de lui. L'entendre prononcer son nom le faisait frmir, l'emplissant d'une euphorie proche de celle de l'ivresse. Au prix d'un terrible effort de volont, il russit se lever . Cathryn, il est tard et je suis mort de fatigue. 203 La duchesse se leva aussi , et sa robe de soie ondula sur les formes parfaites de son corps. Enlaant Richar d d'un bras, elle se pressa contre lui et murmura : Tu me montres ta chambre ? C omme dans un rve, sa volont quasiment brise, Richard entrana la duchesse dans le cou loir, o Ulic et Egan, les bras croiss, montaient bien entendu la garde. Un peu plu s loin, droite et gauche de la porte, Cara et Raina se levrent d'un bond. Aucun d es quatre D'Harans ne broncha en voyant la femme pendue au bras de leur seigneur . Sans daigner leur dire un mot, Richard prit la direction de l'aile des invits. De sa main libre, Cathryn lui caressait l'paule avec une tendre ferveur. Le sang en bullition, le matre de D'Hara se demanda si ses genoux n'allaient pas se drober avant qu'ils aient atteint leur destination. Quand ils arrivrent dans le bon coul oir, il fit signe Egan et Ulic d'approcher. Montez la garde tour de rle, dit-il. Personne ne doit pntrer dans ce couloir pendant la nuit. (Il dsigna les deux Mord-S ith, immobiles l'entre du corridor.) Y compris elles... Les deux colosses ne posre nt pas de question et se mirent aussitt en position. Richard entrana Cathryn jusqu ' une porte en chne sculpte.

Je crois que cette chambre fera l'affaire... Se serrant plus fort contre lui, la duchesse soupira d'aise. Oh, oui, Richard, je suis sre qu'elle conviendra. Je pre ndrai celle d' ct, russit dire le jeune homme, tonn par sa propre force de caractre. us serez en scurit, Cathryn. Quoi ? S'il te plat, Richard, ne m'abandonne pas... Bo nne nuit, Cathryn. Mais... tu ne peux pas me laisser seule. Sans toi, je vais mo urir de peur. Il n'y a aucun danger, assura Richard en se dgageant de l'treinte de Cathryn. N'aie aucune inquitude. Et si un monstre tait cach dans un coin sombre ? S'il te plat, Richard, viens vrifier avec moi. Il n'y a rien, vous pouvez me croir e. Sinon, je le sentirais. N'oubliez pas que je suis un sorcier. Vous n'aurez ri en craindre, et je serai deux pas de vous. Personne ne viendra troubler votre re pos, je le jure ! Richard ouvrit la porte, dcrocha une lampe de son support, dans l'entre, la tendit Cathryn et l'incita avancer. Je te verrai demain ? demanda la duchesse en laissant courir un index le long de la poitrine du jeune homme. Ric hard lui saisit le poignet, repoussa sa main et la baisa avec toute la distincti on dont il pouvait faire montre dans son tat. Bien entendu, que nous nous verrons ... Du travail nous attend, noble dame. Beaucoup de travail... Sous le regard de s deux Mord-Sith, Richard ferma la porte et approcha de la suivante. Restant l'e ntre du couloir, comme il l'avait ordonn, Cara et Raina s'adossrent 204 au mur et s e laissrent lentement glisser sur le sol. l'unisson, elles s'assirent en tailleur et saisirent leur Agiel deux mains, bien dcides rester l toute la nuit. Richard co ntempla un long moment la porte de la chambre voisine, o Cathryn devait dj se dshabi ller. La petite voix, dans sa tte, cria plus fort que jamais, le poussant entrer dans sa propre chambre avant qu'il ne soit trop tard. l'intrieur, il s'adossa au battant, reprit son souffle et se fora tirer le verrou. Puis il s'assit au bord d u lit, la tte entre les mains. Que lui arrivait-il ? Pourquoi avait-il de telles penses au sujet de cette femme ? Avec sa chemise trempe de sueur et son cur battant la chamade, il ressemblait un adolescent en proie ses premiers mois. Ce genre de raction ne lui ressemblait pas. Et pourtant... Les Surs de la Lumire avaient-elles raison d'affirmer que les hommes taient esclaves de leurs pulsions ? Mobilisant sa volont, le Sourcier dgaina l'pe de Vrit. La pointe reposant sur le sol, il serra la garde deux mains et laissa la colre de l'arme dferler en lui comme un torrent. Il s'ouvrit cette fureur, avec l'espoir qu'elle suffirait chasser l'image de Cathr yn

de son esprit. Dans un coin de sa tte, il comprit qu'il dansait de nouveau avec l a mort. Mais cette fois, l'pe ne le sauverait pas. Il comprit aussi qu'il n'avait pas le choix... Chapitre 21 Sur Philippa se redressa de toute sa hauteur, considrable, et leva le menton. Bais sant les yeux, elle s'effora de regarder par-dessous son nez remarquablement fin et droit. Un exploit mritoire quand on tentait de faire croire son interlocuteur qu'on admirait le plafond. Dame Abbesse, je suis sre que vous n'avez pas assez rflc hi la question. Penchez-vous encore dessus, et vous verrez que les rsultats de tr ois mille ans de pratique appuyent ma thorie dans mon sens. Les coudes sur la tab le, Verna posa le menton sur ses mains et baissa les yeux vers le mmo dont elle ta it en train de prendre connaissance. Dans cette position, Philippa ne pouvait pa s lui jeter des regards furtifs sans voir la bague qui tmoignait de son nouveau r ang au sein de la hirarchie du palais. Verna jeta un rapide coup d'il vers le haut pour s'assurer que son interlocutrice continuait son trange mange. Ma sur, merci d e ce prcieux conseil, mais j'ai mdit sur le sujet tout le temps qu'il fallait. Cont inuer de creuser un puits assch est inutile. On a de plus en plus soif, et on ne t rouve pas d'eau pour autant... Beaut exotique aux yeux noirs de jais, Philippa mo ntrait rarement ses motions. Pourtant, Verna la vit serrer lgrement les mchoires. Da me Abbesse, comment saurons-nous si un jeune homme progresse comme il faut ? Et de quelle manire dterminer s'il est assez form pour qu'on lui retire son Rada'Han ? C'est la seule faon de procder... Verna fit la moue, agace par le mmo qu'elle venai t de finir. Dcidant de s'en occuper plus tard, elle accorda enfin toute son atten tion la conseillre. Quel ge avez-vous, ma sur ? Quatre cent soixante-dix-neuf ans, Dame Abbesse. Verna en prouva une pointe d'envie dont elle ne se sentit pas trs fir e. Philippa semblait peine plus vieille qu'elle, alors qu'elle avait trois bons sicles de plus. Les vingt ans passs loin du palais et de son sort temporel lui ava ient cot cher, 207 et rien ne pourrait lui rendre sa jeunesse perdue. Elle n'aurai t pas non plus le temps d'acqurir toutes les connaissances que cette femme avait engranges... Et depuis quand vivez-vous au palais ? Quatre cent soixante-dix ans, Dame Abbesse. Pour capter l'ironie subtile de Philippa, quand elle prononait ce titre, il fallait avoir l'oreille fine et l'esprit afft. Comme Verna... Rsumons-nou s : le Crateur vous a accord prs de cinq sicles pour

apprendre former de futurs sorciers. Et aprs tout ce temps, alors que Sa lumire vo us guidait, vous tes toujours incapable de cerner la vraie nature de vos tudiants ? Dame Abbesse, ce n'est pas exactement ce que... Me ferez-vous croire, chre cons eillre, que les Surs de la Lumire, aprs s'tre occupes d'un garon pendant prs de deux ts ans, ont besoin de le torturer pour savoir s'il peut passer la phase suivante de son volution ? Auriez-vous si mdiocrement confiance en vos collgues? Et douteri ez-vous de la sagesse du Crateur, qui les a choisies pour accomplir cette mission ? Malgr les millnaires d'exprience qu'il nous a permis d'acqurir - collectivement, b ien sr -, nous jugez-vous trop stupides pour faire notre travail correctement ? Je crois que la Dame Abbesse se... Permission de parler refuse ! L'preuve de douleur est une faon obscne d'utiliser le Rada'Han. Cette horreur peut ravager l'esprit d 'un jeune homme. Savez-vous que des malheureux y ont laiss la vie ? Philippa, je vous charge d'informer les surs qu'une page est tourne. Incitez-les trouver un moy en d'atteindre leur objectif sans effusions de sang. Dsormais, nos tudiants ne dev ront plus hurler la mort et se rouler dans leur propre vomi. Et profitez-en pour suggrer nos collgues une mthode rvolutionnaire. Comme parler ces jeunes hommes, par exemple. Qui sait, a pourrait donner des rsultats surprenants ? Si elles craignen t de n'tre pas assez futes pour s'en sortir, encouragez-les vivement m'en informer par crit, toutes fins utiles... Philippa se tut un long moment, sans doute pour v aluer ses chances de l'emporter, si elle continuait la polmique. Au terme de sa rf lexion, elle s'inclina contrecur. Une trs sage dcision, Dame Abbesse. Merci d'avoir clair ma modeste lanterne. Elle se tourna pour partir, mais Verna la retint. Ma su r, je sais ce que vous prouvez. Ayant reu le mme enseignement que vous, j'ai longte mps eu des convictions semblables aux vtres. Un jeune homme d'un peu plus de ving t ans m'a montr quel point j'avais tort. Parfois, le Crateur choisit des moyens in attendus pour nous apporter Sa lumire. Mais Il attend que nous acceptions Sa sage sse, lorsqu'il nous en fait don... Vous parlez de Richard, Dame Abbesse ? Verna pianota du bout d'un ongle sur la pile de mmos qui attendaient encore son attenti on. Oui. (Elle abandonna son ton officiel.) Philippa, j'ai appris que ces jeunes sorciers sont destins vivre dans un monde qui les mettra l'preuve. Le Crateur 208 veut que nous leur apprenions affronter dignement la souffrance des autres, et c elle qu'ils prouveront. (Elle se tapota la poitrine.) C'est dans nos curs que nous devons savoir s'ils sont prts faire les choix dchirants que la lumire du Crateur ex igera d'eux. Voil le vrai sens de l'preuve de douleur. Leur aptitude supporter la torture ne nous apprend rien sur leur bont, leur courage ou leur compassion. Phil ippa, vous avez subi une preuve de douleur. Et vous vous seriez battue

mort pour devenir la nouvelle Dame Abbesse. Pendant quatre cents ans, vous avez trim dur pour tre au minimum une candidate srieuse. Le sort vous a prive de vos chan ces de l'emporter. Pourtant, vous ne m'avez jamais laiss sentir votre amertume, mm e si elle est bien relle. Malgr votre dception, vos conseils me sont prcieux et vous travaillez dans l'intrt du palais. Serais-je mieux soutenue si je vous avais soum ise la torture avant de vous nommer conseillre? Vos cris de souffrance auraient-i ls prouv quelque chose ? Je ne mentirai pas en prtendant tre d'accord avec vous, di t Philippa, les joues un peu plus roses que d'habitude, mais j'ai la certitude, dsormais, que vous avez creus assez profondment pour savoir que le puits est vraime nt sec. Verna, personne ne pourra vous accuser d'avoir voulu conomiser vos effort s. Soyez sans crainte, je transmettrai ces nouvelles directives toutes les surs. Merci, Philippa... Richard a dcidment boulevers nos vies... Je redoutais qu'il nous tripe toutes, et il a mieux servi le palais que tout autre sorcier depuis trois mille ans. Voyant sourire son interlocutrice, Verna s'autorisa un gloussement mi -figue mi-raisin. Si vous saviez combien de fois j'ai pri pour que le Crateur me d onne la force de l'trangler ! Quand Philippa sortit, la Dame Abbesse vit par la p orte ouverte que Millie, dans le bureau voisin, attendait la permission de venir faire le mnage. La Dame Abbesse se leva, touffa un billement, s'empara du mmo qui l ui tenait cur et sortit. Aprs avoir dit Millie d'entrer, elle se tourna vers ses d eux administratrices, les surs Dulcinia et Phoebe. Avant qu'elle puisse ouvrir la bouche, Dulcinia bondit sur ses pieds et lui tendit un classeur. Si vous avez f ini avec les prcdents, nous avons archiv ces rapports pour vous... Verna s'empara d u classeur, aussi lourd qu'un bb bien nourri, et le cala contre sa hanche. Merci b eaucoup, je m'en occuperai... Mais il est tard. Pourquoi n'allez-vous pas prendr e un peu de repos ? Je ne suis pas fatigue, Dame Abbesse, rpondit Phoebe, et mon t ravail me passionne. Peut-tre, mais il faudra recommencer demain... Le manque de sommeil est l'ennemi de l'efficacit. Filez d'ici, toutes les deux ! Phoebe ramass a une pile de documents, sans doute pour continuer les tudier dans ses quartiers. L'amie de Verna semblait tenir toute cette affaire pour une course 209 la paper asse . Ds que la Dame Abbesse menaait de rattraper son retard, elle produisait comm e par magie des quintaux de mmos tous plus urgents les uns que les autres. Dulcin ia emporta sa tasse de th et ddaigna les rapports. Elle travaillait moins frntiqueme nt que Phoebe, sans jamais daigner acclrer le rythme pour garder de

l'avance sur Verna. Pourtant, sa production n'avait pas grand-chose envier celle de sa collgue. Et quant la course , les administratrices n'avaient aucun souci se faire : ce rythme-l, elles auraient bientt distanc leur suprieure. Elles salurent la Dame Abbesse, lui souhaitant une bonne nuit de sommeil sous l'aile protectrice du Crateur. Verna attendit qu'elles aient gagn la porte. Sur Dulcinia, j'aimerais q ue vous vous chargiez d'une petite mission, demain... Bien sr, Dame Abbesse. De q uoi s'agit-il ? Verna posa le mmo sur le bureau de la sur. Une demande d'aide manan t d'une jeune femme et de sa famille. Un de nos futurs sorciers va tre pre... C'es t merveilleux ! s'exclama Phoebe. Si le Crateur le veut, ce sera un garon, et il a ura le don. Chez nous, aucun bb n'est n avec le don depuis... Eh bien, je ne saurai s le dire ! Ce serait une... Verna foudroya son amie du regard, la rduisant enfin au silence. Dulcinia, je veux voir cette jeune femme et celui qui l'a mise ence inte. Prenez-moi un rendez-vous demain... Et convoquez aussi les parents de la f uture mre, puisqu'ils demandent de l'aide. Il y a un problme, Dame Abbesse ? deman da Dulcinia, soudain mal l'aise. On peut le dire, oui. Un de nos tudiants a engro ss cette pauvre fille. Dame Abbesse, c'est exactement pour a que nous les autoriso ns aller en ville. Leurs dsirs satisfaits, ils se consacrent mieux leurs tudes, et nous avons, de temps en temps, la chance de voir un enfant venir au monde avec le don. Sous mon autorit, le palais ne se permettra plus d'intervenir ainsi dans la Cration, ni de ruiner la vie de gens innocents. Dame Abbesse, les hommes ont d es pulsions incontrlables. Moi aussi ! Mais avec l'aide du Crateur, je n'ai jamais trangl personne. Jusqu'ici, en tout cas... Le rire de Phoebe lui resta dans la go rge, touff par le regard noir de Dulcinia. Dame Abbesse, les hommes sont diffrents. Ils ne peuvent pas se matriser. En les autorisant ... hum... relcher la pression, nous les aidons se concentrer sur leur formation. Et les compensations dont le p alais doit s'acquitter ne le ruineront pas. Surtout si un enfant nat de temps en temps avec le don... Notre mission est de former des sorciers qui utiliseront leu r pouvoir dignement, de manire responsable, et en ayant conscience des consquences possibles. Les encourager faire le contraire dans leur vie prive revient saboter notre propre travail, Quant aux enfants ns avec le don, en supposant qu'il y en ait, je doute qu'tre le fruit d'unions sans amour soit une bonne chose pour eux. Si nos jeunes 210 gens se comportaient avec plus de retenue, ils fonderaient une famille un jour ou l'autre, et il y aurait peut-tre davantage de futurs sorciers parmi leurs descendants. Qui sait si la dbauche ne diminue pas leur aptitude tra nsmettre le don ? Ou ne l'augmente pas, aussi faible soit-elle ?

C'est possible... Mais je sais une chose, ma sur : les pcheurs, au bord du fleuve, ne s'installent pas toute leur vie au mme endroit sous prtexte qu'ils y ont un jo ur attrap un poisson. Bref, je pense qu'il est temps de lancer nos lignes ailleur s... Soucieuse de ne pas perdre son calme, Dulcinia croisa les mains et prit une grande inspiration. Dame Abbesse, la nature humaine est telle que le Crateur a b ien voulu la concevoir. Dsirer la changer est une perte de temps. Les hommes et l es femmes continueront rechercher le plaisir... Je ne dis pas le contraire... Mai s en payant les pots casss, si je puis m'exprimer ainsi, nous les encourageons co ntinuer. S'il n'y a pas de consquences, pourquoi prendre la peine de se matriser ? Combien d'enfants, cause de nos largesses, ont grandi sans jamais connatre leur pre ? L'or remplace-t-il l'amour ? Combien de vies avons-nous ravages en le distri buant ainsi ? Nous aidons ces mres et leurs enfants, Dame Abbesse ! Non ! Nous in citons les femmes de Tanimura tre irresponsables. Sachant qu'elles seront entrete nues toute leur vie, elles accueillent volontiers nos tudiants dans leur lit. En agissant ainsi, nous les rabaissons au niveau de vaches reproductrices ! Le pala is recourt depuis trois mille ans cette mthode pour s'assurer que quelques enfant s naissent avec le don... Et vous savez, Dame Abbesse, que c'est de plus en plus rare. J'en ai conscience. Mais notre mission est d'duquer les gens, pas d'en fair e l'levage ! A cause de nous, ces femmes enfantent par cupidit et non par amour. D ulcinia ne fut pas longtemps court d'arguments. Si nous refusons d'aider ces fam illes, on nous accusera d'tre sans cur. Et on aura raison, parce que la vie compte plus qu'un peu d'or... J'ai lu les rapports, et il ne s'agit pas d' un peu d'or .. . Mais la question n'est pas l. Le drame, c'est que nous traitons d'autres humain s, nos frres devant le Crateur, comme du btail. En agissant ainsi, nous contribuons la destruction des valeurs morales. Au contraire, nous les enseignons nos garons ! Parce qu'ils sont le fleuron de la Cration, les tres humains les assimilent et les respectent. D'ailleurs, l'intelligence leur a t donne pour cela... Ma sur, suppo sons que nous prchions la sincrit, mais donnions une pice nos tudiants chaque fois qu 'ils mentent ? votre avis, quel serait le rsultat ? Nous n'aurions bientt plus un sou en poche, rpondit Phoebe, une main sur la bouche pour touffer son rire de gorg e. Dulcinia ne parut pas du tout amuse. Je n'aurais pas cru, Dame Abbesse, que vou s tiez dure au point de vouloir laisser mourir de faim les bbs que nous offre le Cra teur. Il a donn des seins leurs mres pour qu'elles les allaitent. Ces femmes n'ont aucun besoin de ranonner le palais ! 211 Mais les hommes ont des dsirs incontrlabl es ! rpta Dulcinia, hors d'elle. C'est faux, sauf quand une magicienne a lanc un so rt de sduction ! L, ils

ne peuvent pas rsister, c'est vrai... Mais que je sache, aucune sur n'a ensorcel ai nsi les femmes de la ville. toutes fins utiles, dois-je vous rappeler qu'une sur qui s'y risquerait devrait s'estimer heureuse d'tre chasse du palais, et pas pendu e haut et court ? Car un sort de sduction est l'quivalent psychique d'un viol. Je n 'ai pas dit que..., commena Dulcinia, blanche comme un linge. Verna plissa le fro nt, pensive. Si je me souviens bien, il y a bien cinquante ans qu'une sur ne s'es t pas livre cette infamie. C'tait une novice, Dame Abbesse, pas une sur. Et vous ti z membre du tribunal, si ma mmoire ne me trompe pas. N'avez-vous pas vot la mort, ce jour-l ? Une pauvre fille arrive au palais deux ou trois ans plus tt, et vous l' avez envoye l'chafaud ! C'est la loi, Dame Abbesse, se dfendit Dulcinia, les yeux b aisss. Non, c'est la peine maximale pour ce crime ! Je n'ai pas t la seule voter ain si. Je sais... Six voix contre six... Annalina a tranch en condamnant la coupable au bannissement. Dulcinia releva enfin les yeux. Je maintiens qu'elle a eu tort ! Valdora a jur de se venger. Elle parlait de raser le palais, et elle a crach au visage de la Dame Abbesse en la menaant de mort. Dulcinia, je me suis toujours de mande pourquoi vous avez fait partie de ce tribunal. Parce que Valdora tait mon lve. Vraiment ? Comme c'est intressant... Selon vous, o avait-elle appris lancer un so rt de sduction ? Nous ne l'avons jamais su... Je pense que c'tait sa mre. C'est hab ituel dans les familles de magiciennes... Je l'ai entendu dire, sans le vrifier pa r moi-mme, puisque ma mre n'avait pas le don. Mais la vtre, en revanche... Elle l'a vait, oui... (Dulcinia embrassa son annulaire gauche en murmurant une prire - un acte de dvotion frquent en priv, mais trs rare devant tmoins.) Il est tard, Dame Abbe sse. Nous ne voudrions pas vous retenir... C'est trs gentil vous. Bonne nuit, alo rs. Dulcinia s'inclina. Dame Abbesse, ds demain, je m'occuperai de la future mre e t du jeune sorcier, comme vous me l'avez ordonn. Aprs en avoir parl avec sur Leoma, je... Dois-je comprendre que l'avis de sur Leoma compte plus que le mien ? Bien sr que non, Dame Abbesse ! Mais Leoma aime bien que je... Hum... N'est-il pas norm al de prvenir votre conseillre, afin qu'elle ne soit pas prise au dpourvu ? Leoma e st justement ma conseillre, ma sur. Je la tiendrai au courant si je l'estime ncessa ire. 212 En silence, Phoebe regardait alternativement les deux femmes, comme si elle

comptait les points. Il en sera fait selon votre volont, Dame Abbesse. Veuillez e xcuser l'enthousiasme excessif que je manifeste dans l'exercice de mes fonctions . Je vous pardonne de bon cur, bien sr, lcha Verna en haussant les paules autant que le classeur gant le lui permettait. Par bonheur, les deux administratrices levren t le camp sans tenter de relancer la polmique. En grommelant, Verna alla poser la nouvelle cargaison de mmos sur son bureau, prs de ceux qui rclamaient dj son attenti on. Du coin de l'il, elle vit Millie frotter frntiquement une tache que personne n' aurait remarque, mme si elle l'avait laisse l pendant cent ans. Verna approcha de la bibliothque au pied de laquelle la femme de mnage s'chinait, genoux, et passa dist raitement un doigt sur une range de volumes relis de cuir dont elle ne prit pas la peine de lire les titres. Comment se porte votre vieille carcasse, Millie ? dem anda-t-elle. Ne me lancez pas sur ce sujet, Dame Abbesse, ou vous risquez de dev oir m'imposer les mains un peu partout pour tenter de gurir un mal incurable. Je veux parler de l'ge, bien sr... (Millie se dplaa pour s'attaquer une nouvelle tache, aussi microscopique que la prcdente.) Nous vieillissons tous, hlas. Le Crateur a d v ouloir qu'il en soit ainsi, puisqu'aucun mortel ne se remet jamais de cette mala die. Pourtant, je n'ai pas me plaindre... En travaillant au palais, j'aurai eu b eaucoup plus de temps vivre que la plupart des gens. (Elle frotta plus fort, tir ant un peu la langue.) Oui, le Crateur m'a fait cadeau de beaucoup d'annes, et je n'ai jamais trs bien su qu'en faire ! Verna n'avait jamais vu Millie immobile plu s de quelques secondes. Mme en lui parlant, elle continuait de briquer, son il d'a igle l'afft du moindre grain de poussire. Verna prit un livre et l'ouvrit. La Dame Abbesse Annalina s'est toujours flicite de vous avoir ses cts... C'est vrai, je sui s reste longtemps avec elle. Toutes ces annes, quand on y pense... Comme je viens de le dcouvrir, une Dame Abbesse a peu d'occasions de se faire des amis. Votre prs ence tait une joie pour Annalina, et je suis sre qu'elle me sera d'un grand rconfor t. Indigne qu'une tache rsiste ses assauts, Millie lcha un juron bien senti. Nous a vons souvent parl ensemble, trs tard dans la nuit. C'tait une femme extraordinaire, vous savez. Et si gentille... Elle coutait tout le monde, mme cette vieille enqui quineuse de Millie ! Distraitement, Verna feuilleta l'ouvrage, un trait qui discu tait des lois en vigueur dans un royaume depuis longtemps disparu. Et vous avez t si gentille de l'aider... Je veux parler de l'affaire de la bague, bien sr ! Mill ie leva les yeux, sourit, et, une fois n'est pas coutume, cessa de briquer. Vous aimeriez en savoir plus long sur ce sujet, comme les autres ? 213

Quelles autres ? demanda Verna en refermant vivement le livre. Les surs Leoma, Du lcinia, Maren et Philippa. Vous les connaissez, je sup. pose... (Millie s'humect a le bout d'un doigt et s'attaqua une marque suspecte, sur le flanc de la biblio thque.) D'autres m'ont peut-tre interroge, mais mon vieux cerveau n'a pas enregistr leurs noms. Aprs les funrailles, elles sont toutes venues me voir. Mais pas ensemb le, videmment. L'une aprs l'autre, comme des conspiratrices... Et que leur avez-vo us dit ? demanda Verna, cessant de faire mine de s'intresser la bibliothque. La vri t, bien sr, rpondit Millie en essorant le chiffon qu'elle venait de plonger dans un seau d'eau savonneuse. Comme je vais vous la dire, s'il vous chante de l'entend re. Oui, fit Verna en s'efforant d'adopter un ton neutre de bon aloi. Puisque je suis la Dame Abbesse, que a me plaise ou non, c'est le genre de chose que je dois savoir. Arrtez un peu de travailler, et racontez-moi tout. Millie se releva, gro gna cause de ses multiples rhumatismes, et regarda la Dame Abbesse dans les yeux . Merci de votre proposition... Mais j'ai encore du pain sur la planche, et je n e voudrais pas que vous me preniez pour une tire-au-flanc. a ne risque pas, Milli e ! Allez, parlez-moi d'Annalina... Quand je l'ai vue, elle tait sur son lit de m ort. Vous savez, je nettoyais aussi la chambre de Nathan, o on l'avait transporte. La Dame Abbesse exigeait que je m'occupe des quartiers du Prophte parce qu'elle ne se fiait personne d'autre. Elle avait sacrement raison, mme si Nathan a toujou rs t gentil avec moi. Sauf quand il piquait une crise et beuglait comme un putois. Pas contre moi, rassurez-vous. Mais parfois, tre prisonnier le rendait fou. On p eut le comprendre, je crois... Voir la Dame Abbesse dans cet tat a d tre un choc po ur vous. Ne m'en parlez pas, fit Millie en posant une main sur le bras de Verna. a m'a bris le cur. Mais mme en souffrant mille morts, elle tait aussi adorable que d 'habitude. Emue, Verna se mordilla la lvre infrieure. Nous parlions de la bague et du testament... C'est vrai... (Millie plissa les yeux, tendit une main et chass a une peluche de l'paule de Verna.) Vous devriez me laisser brosser vos vtements, Dame Abbesse. Il ne faudrait pas que les gens voient... Millie, dit Verna en pre nant la main calleuse de la vieille femme, c'est trs important ! Racontez ce qui s'est pass avec la bague ! Anna m'a dit de but en blanc qu'elle tait fichue. Tel q uel, et sans fioritures. Millie, je vais mourir. Bien sr, j'ai clat en sanglots. No us tions amies depuis si longtemps... Alors, elle m'a pris la main, comme vous, c e soir, et m'a demand d'accomplir une ultime mission pour elle. Aprs avoir retir sa bague, elle me l'a donne et m'a gliss dans l'autre main une lettre cachete la cire . Pendant ses funrailles, a-t-elle dit, je devrais aller poser la bague sur la le ttre, au sommet du pidestal que j'aurais plac dans la grande salle. Elle m'a deman d de ne pas mettre le bijou et la missive en contact avant le dernier moment. Sin on, le sort 214

qu'elle avait lanc me tuerait. Je ne devais pas non plus les toucher d'une seule main avant d'avoir fait tout ce qu'elle allait me dire... Ses instructions taient dtailles, vous pouvez me croire ! Ce fut notre dernire entrevue... Verna jeta un c oup d'il par la porte du jardin qu'elle n'avait pas encore eu le temps de visiter , Et elle a eu lieu quand ? Voil une question que les autres n'ont pas pose... (Mi llie se tapota le menton.) Voyons... C'tait avant le solstice d'hiver, juste aprs l'attaque, le jour o vous tes partie avec le jeune Richard. Un gentil garon, celuil, et toujours poli, mme avec moi. Les autres garons font mine de ne pas me voir, c omme si j'tais transparente. Lui, il avait toujours un mot gentil pour moi. coutan t d'une oreille distraite, Verna se remmora le jour dont Millie parlait. Warren e t elle avaient accompagn Richard pour l'aider traverser le bouclier qui l'empchait de s'loigner du palais. Aprs l'avoir franchi, ils taient alls chez les Baka Ban Man a, puis ils les avaient conduits dans la Valle des Ames Perdues, la patrie dont o n les avait chasss trois mille ans plus tt pour y construire les Tours de la Perdi tion. Richard avait besoin de l'aide de la femme-esprit de ce peuple... Le jeune Sourcier avait mobilis un fantastique pouvoir - une combinaison de Magie Additiv e et Soustractive - pour nettoyer la valle et la restituer ses lgitimes propritaire s. Ensuite, il tait parti, rsolu empcher le Gardien de traverser le voile pour enva hir le monde des vivants. Rien ne s'tant pass aprs le solstice d'hiver, Verna savai t qu'il avait russi. C'tait il y a un mois, longtemps avant sa mort ! s'exclama-telle soudain. C'est a, oui... Elle vous a donn la bague plus de trois semaines ava nt son dcs ? (Millie acquiesa.) Pourquoi s'y est-elle prise si tt ? Elle voulait agi r avant d'tre trop faible pour me dire adieu et me donner ses instructions. Je voi s... Et ensuite, s'est-elle dgrade comme elle l'avait prvu ? Je ne l'ai plus revue, comme je vous l'ai dit... Quand je suis retourne lui rendre visite, et faire le mnage, les gardes m'ont empche d'entrer. Sur l'ordre de Nathan et d'Annalina, ont-i ls prcis. Le Prophte ne voulait pas qu'on le drange pendant qu'il tentait de la sauv er. Vous pensez bien que je n'ai pas insist. Merci de m'avoir tout racont, Millie. .. (Verna jeta un coup d'il son bureau.) Je devrais me remettre au travail, si je ne veux pas passer pour une tire-auflanc... Dame Abbesse, par une nuit si douce , vous devriez profiter un peu de votre jardin. J'ai tellement faire que je ne sa is mme pas quoi il ressemble ! Millie se pencha sur son seau... puis se releva au ssi vivement qu'elle en tait capable. Dame Abbesse, je viens de me rappeler une c hose qu'Anna m'a dite, ce jour-l !

Vous l'avez rpte aux autres, mais a vous tait sorti de l'esprit ce soir ? 215 Non... (Millie baissa la voix.) C'tait uniquement pour les oreilles de la nouvelle Dame Abbesse. Mais j'avais oubli, jusqu' maintenant. C'est bizarre, non? Sauf si elle a jet un sort, pour que a vous revienne devant celle qui lui succderait... C'est bie n possible... Anna faisait parfois ce genre de chose... Elle savait se montrer r use, l'occasion. Je sais, lcha Verna, morose. J'ai souvent t la marionnette dont ell e tirait les ficelles. Alors, ce message ? Je dois vous dire de ne surtout pas tr op travailler... C'est tout ? Et de ne pas hsiter vous dtendre dans le jardin... ( Millie se pencha en avant et souffla :) Aprs, elle m'a pris le bras, m'a attire ve rs elle et a ajout que vous deviez aller dans le sanctuaire de la Dame Abbesse. Q uel sanctuaire ? Dans le jardin, il y a un petit btiment nich entre les arbres. El le l'appelait ainsi, et je n'y suit jamais entre. Anna ne voulait pas que j'y fas se le mnage. Elle s'en chargeait elle-mme. Un sanctuaire, disait-elle, tait l'endro it o une personne devait pouvoir tre seule, sans y tre jamais importune. Elle y alla it de temps en temps prier, ou simplement se dtendre, j'imagine... Elle a insist p our que vous y entriez aussi. Une faon de dire que j'aurai besoin de l'aide du Cra teur pour vaincre la paperasse, je parie ! Anna avait un sens de l'humour bien e lle... a, vous pouvez le dire ! Elle avait l'esprit tordu, de temps en temps ! (M illie rosit d'embarras.) J'espre que le Crateur me pardonnera mon audace ! Anna tai t une brave femme, et son humour ne faisait jamais mal. On peut voir les choses comme a, oui... Verna regarda le bureau et se massa les tempes, accable la perspec tive d'une nouvelle sance de lecture. Puis elle se tourna vers la vieille femme. Millie, dit-elle en contemplant les portes grandes ouvertes du jardin, vous devr iez aller dner, puis filer au lit. Le repos fait beaucoup de bien aux vieilles ca rcasses. Vraiment, Dame Abbesse ? Vous ne m'en voudrez pas de laisser votre bure au couvert de poussire ? Aprs des annes passes par monts et par vaux, la poussire est devenue ma meilleure amie. a ira trs bien, Millie. Reposez-vous sans remords. Alo rs que Verna se campait devant la porte du jardin, admirant les rayons de lune q ui jouaient sur le sol, entre les arbres et les vignes, Millie ramassa htivement son seau. Une bonne nuit vous, Dame Abbesse. Et profitez bien du jardin ! Verna entendit la porte se refermer sur la brave femme. Inspirant fond, elle s'emplit les poumons de l'odeur dlicieuse des fleurs, des feuilles et de la terre humide. Aprs un dernier coup d'il son bureau, elle avana rsolument vers l'inconnu.

Chapitre 22 Verna inspira fond l'air frais et humide de la nuit et se sentit aussitt revigore. Les muscles enfin dtendus, elle s'engagea dans le sentier qui serpentait entre d es cornouillers, des buissons lests de myrtilles et des parterres de muguet. Tand is que ses yeux s'adaptaient la pnombre, elle s'enivra du parfum des feuilles et des bourgeons qui constellaient les branches tendues devant elle comme des bras accueillants. Bien qu'il ft trop tt dans l'anne pour que la plupart des vgtaux s'panou issent, on avait runi ici plusieurs varits - trs rares - d'arbres floraison ternelle. Petits et noueux, ils ne donnaient pas de fruits hors saison, mais rgalaient l'il douze mois sur douze. Dans le Nouveau Monde, Verna avait un jour travers une fort de ce type, et dcouvert qu'elle tait le refuge prfr des flammes-nuit, de fragiles cra tures semblables des lucioles qu'on ne pouvait pas voir pendant la journe. Aprs av oir convaincu les entits qu'elles ne leur feraient pas de mal, Verna et les deux surs avec qui elle voyageait avaient pass plusieurs nuits dans ce paradis. Au fil de leurs conversations, leurs htes leur avaient appris beaucoup de choses sur les sorciers et les Inquisitrices qui dirigeaient les Contres du Milieu avec une ext rme bienveillance. Verna s'tait rjouie d'apprendre que les peuples des Contres respe ctaient et protgeaient les royaumes magiques , laissant leurs habitants vivre en p aix dans la solitude laquelle ils aspiraient. Dans l'Ancien Monde, il existait a ussi des sanctuaires pour les enfants de la magie, mais beaucoup moins nombreux, varis et fabuleux que ceux du Nouveau Monde. Au contact de ces cratures, Verna av ait pris de prcieuses leons de tolrance. Dans un univers que le Crateur avait sem de merveilles, le mieux que pouvait faire l'humanit restait souvent de les laisser e n paix. Dans l'Ancien Monde, on adoptait rarement ce point de vue. En de nombreu x endroits, la magie brute tait impitoyablement contrle, de peur que des gens soien t blesss, voire tus, par des cratures rtives tout raisonnement. De fait, la magie se rvlait souvent plus gnante qu'autre chose. Et le Nouveau Monde, sous 217 bien des aspects, tait encore un lieu sauvage , fidle reflet de ce qu'tait l'Ancien des millna ires plus tt, avant que l'humanit, dans un effort de rationalisation, n'en fasse u n endroit sr bien que quelque peu strile. Verna se languissait de cette sauvagerie . Comme si le Nouveau Monde avait t son vritable foyer... Prs du sentier, la tte sous une aile, des canards dormaient sur les eaux paisibles d'un tang. Dans les rosea ux, des crapauds offraient une petite srnade la lune. De temps en temps, un oiseau plongeait en piqu puis rasait l'onde pour gober en plein vol un insecte impruden t. Sur l'herbe luxuriante de la berge, les ombres projetes par les rayons de lune ondulaient au rythme de la brise qui caressait les branches des arbres.

Derrire l'tang miniature, un sentier latral s'engouffrait dans un bosquet d'arbres si touffus que la lumire de l'astre nocturne n'y pntrait pas. D'instinct, Verna com prit que c'tait l'endroit qu'elle cherchait. Elle avana vers ce royaume d'ombre o l a nature, si joliment travaille partout ailleurs dans le jardin, semblait avoir e u le droit de se dvelopper librement. Aprs s'tre faufile par une troite ouverture dan s un mur de ronces, la Dame Abbesse dcouvrit un adorable petit btiment quatre pign ons et aux toits de tuiles inclins en pente douce. Devant chaque pignon, un arbre montait la garde, ses branches touffues croises comme autant de paires de bras p rotecteurs. Des glantiers poussaient au pied de tous les murs, embaumant l'atmosp hre des petits combles. Dans chacun d'eux, une fentre ronde, place trop haut pour q u'on puisse regarder a travers, laissait entrer la ple lumire de la lune. Sur un m ur, l'endroit o le sentier s'arrtait, Verna repra une arche o se nichait une porte a u centre orn d'un soleil dlicatement sculpt. Muni d'une poigne, mais sans verrou, le battant ne bougea pas d'un pouce quand la Dame Abbesse tenta de l'ouvrir. Elle voulut laisser courir ses doigts le long du chambranle pour dfinir la nature du b ouclier dfensif et trouver le moyen de le dsactiver. Mais un frisson glac la fora re tirer la main. Verna s'ouvrit son Han. Quand sa douce lumire l'enveloppa comme de s bras aimants, elle faillit gmir d'extase l'ide d'tre aussi proche que possible du Crateur. Soudain consciente des milliers de parfums qui flottaient dans l'air, e lle sentit contre sa peau le contact de l'air humide, de la poussire, du pollen e t de l'iode venu de l'ocan. Son oue gagnant en acuit, elle entendit le bourdonnemen t des insectes, le bruissement des brindilles sous les pattes des rongeurs et l'c ho trs lointain de paroles prononces des lieues la ronde. Elle se concentra tout p articulirement sur les sons qui auraient pu trahir la prsence d'un intrus - condit ion qu'il ne contrle pas la Magie Soustractive... Rien ne l'alarma. Verna focalis a son Han sur la porte, et constata que le btiment entier tait protg par une Toile c omme elle n'en avait jamais vu. Des filaments de glace se mlaient la trame psychi que, un phnomne qu'elle aurait cru impossible. En temps normal, ces lments - la glac e et l' me de la magie - auraient d se battre 218 plus violemment que deux chats en ferms dans le mme sac. L, ils ronronnaient , comme s'ils taient les meilleurs amis du monde. Comment traverser un pareil bouclier, voire le neutraliser ? Verna n'en avait pas la moindre ide... Toujours unie son Han, elle tendit la main, cdant une impulsion, et plaqua sa bague au motif solaire contre la gravure du battant. Aus sitt, la porte s'ouvrit sans mettre l'ombre d'un grincement. Verna entra, recommena l'opration avec le soleil sculpt de l'autre ct du battant, et le regarda se referme r. Sentant le bouclier protecteur l'envelopper, elle eut l'impression de n'avoir jamais t aussi seule - et en scurit ! - de sa vie.

Des bougies s'allumrent toutes seules, srement parce qu'elles taient lies la Toile df ensive. La lumire de leurs dix flammes - rparties sur deux chandeliers cinq branch es - suffisait amplement clairer le petit sanctuaire. Les candlabres encadraient u n autel miniature couvert d'un carr de tissu blanc brod de fils d'or. Au centre de ce prsentoir trnait une coupe au fond trou, probablement destine faire brler des ess ences aromatiques. Un tapis de prire rouge liser d'or reposait sur le sol, juste d evant l'autel Verna tudia les quatre alcves formes par les pignons. La premire conte nait un confortable fauteuil qui occupait quasiment tout l'espace. La deuxime abr itait l'autel. Une minuscule table et une chaise trois pieds remplissaient la tr oisime. Dans la dernire, o tait Verna, une couverture soigneusement plie reposait sur une troite banquette. Comme il semblait impossible de s'y allonger, Verna suppos a que la couverture tait l pour protger du froid les vieux genoux d'Annalina. La no uvelle Dame Abbesse regarda autour d'elle, se demandant ce qu'elle fichait ici. Le message d'Anna l'adjurait de venir dans le btiment. Parfait... Mais pour quoi faire ? Elle se laissa tomber sur le fauteuil et contempla les murs nus. tait-ell e cense se rfugier ici pour se reposer un peu ? Annalina savait combien la tche d'u ne Dame Abbesse tait contraignante. Avait-elle voulu montrer sa remplaante qu'il e xistait un endroit o s'isoler des bourreaux qui menaaient de l'ensevelir sous les mmos ? Tout bien pes, ce n'tait gure vraisemblable... Verna pianota nerveusement sur les accoudoirs du fauteuil. Elle n'avait aucune envie de rester assise. Tant de travail l'attendait ! Et ces fichus rapports, hlas, n'auraient pas l'obligeance de se lire et de se parapher tout seuls. La Dame Abbesse se leva, croisa les mai ns dans son dos et tenta de tourner en rond dans la pice exigu. Une occupation don t elle se lassa trs vite, excite comme un lion en cage. Elle perdait son temps ! b out de nerfs, elle tendit la main pour plaquer la bague sur le soleil du battant . Se ravisant au dernier moment, elle se retourna, souleva sa jupe et s'agenouil la sur le tapis rouge. Annalina avait-elle dsir qu'elle vienne prier dans son sanc tuaire ? C'tait possible, mme s'il semblait absurde, aussi dvot ft-on, d'avoir besoi n d'un endroit particulier pour s'adresser au Crateur. Puisque l'univers entier ta it Son uvre, au nom de quoi aurait-Il exig qu'on Lui btisse des temples ? Le monde t ait 219 Son glise, comme le cur de chacun de Ses enfants. Pour Verna, aucune crmonie extrieure ne vaudrait jamais la plnitude et la ferveur qu'elle prouvait quand elle s'unissait son Han... Avec un soupir agac, elle croisa quand mme les mains. Bien entendu, rien ne se produisit, car elle dtestait qu'on la contraigne prier dans u n lieu prtendument conu cette fin. Et l'ide qu'Annalina, mme morte, continue la mani puler lui donnait envie de hurler. Tapant nerveusement du pied, Verna laissa son regard errer sur le mur qui lui faisait face. Mme par-del la mort, cette femme rus sissait tirer les ficelles de sa

marionnette favorite ! Ne s'tait-elle pas lasse de ce petit jeu, aprs des sicles de pouvoir ? On aurait pu le croire, mais cette tte de mule avait tout prvu pour s'of frir un ultime morceau de bravoure, aprs avoir t rduite en cendres... En cendres ? I ntrigue par cette pense, Verna regarda la coupe. Il y avait quelque chose dessous, et il ne s'agissait pas de rsidus de combustion. Elle tendit une main et s'empar a d'un paquet plat et carr envelopp de papier et ferm par de la ficelle. Le faisant tourner entre ses doigts, elle l'tudia attentivement et conclut qu'il devait tre le motif de la convocation d'Anna. Le bouclier, en autorisant rentre du btiment la seule Dame Abbesse, assurait que l'objet ne tomberait pas entre de mauvaises ma ins. Verna dfit le nud et laissa retomber la ficelle dans la coupe. Puis elle carta le papier et dcouvrit... ... Un petit livre de voyage ! Comme les dacras - des a rmes blanches trs spciales -, ces carnets taient une cration des sorciers qui avaien t investi le Palais des Prophtes du pouvoir des deux magies - l'Additive et la So ustractive. part Richard, depuis trois mille ans, personne n'tait n avec le don de la Magie Soustractive. Certains sorciers avaient appris la contrler, ce qui n'tai t pas du tout la mme chose... Les livres de voyage pouvaient transmettre des mess ages. Ce qu'on crivait sur l'un d'eux avec le stylet gliss dans la tranche apparai ssait dans son jumeau . Selon les observations ralises au cours des sicles, la trans cription tait simultane. Le stylet servant aussi effacer les anciens textes, ces l ivres, jamais pleins, n'avaient pas besoin d'tre remplacs. Ils quipaient toutes les Surs de la Lumire lances sur les traces des jeunes garons dots d'un pouvoir. Le plus souvent, afin de dnicher leur sujet et lui mettre pour son propre bien un Rada'H an autour du cou, ces femmes devaient traverser la barrire et s'aventurer dans le Nouveau Monde. Une fois l, plus question de faire demi-tour pour demander des in structions ou des conseils, car un seul aller-retour tait possible, sous peine d' errer tout jamais dans la Valle des mes Perdues. Tout cela tait du pass, dsormais, pu isque Richard avait dtruit les Tours de la Perdition... Mais le principe de base demeurait. Ignorant tout de son don, un jeune garon tait incapable de le matriser. Pour les surs sensibles aux plus infimes perturbations du flux de la magie, le po uvoir du sujet mettait des signaux dtectables des centaines de lieues de distance. Ces claireuses psychiques tant fort rares, on ne prenait jamais le risque de 220 les envoyer l'aventure. D'autres se chargeaient de la partie pratique de la miss ion. Grce au livre, elles restaient en contact avec le palais, qui les prvenait en cas de changements par exemple lorsque le jeune garon partait vivre ailleurs. To ut sorcier qui y consentait pouvait galement former un sujet se protger des danger s de la magie. vrai dire, c'tait de loin la meilleure solution. Quand elle n'tait pas praticable, les Surs de la Lumire intervenaient, comme les y autorisait un pac te sign depuis des millnaires avec les sorciers du Nouveau Monde. Tout garon sans m entor tombait sous leur responsabilit et devait tre conduit au Palais des

Prophtes. En change, elles avaient jur de ne jamais se mler de la vie d'un jeune hom me dj pourvu d'un professeur. En cas de violation de cette rgle, l'accord prvoyait l 'excution de la sur qui s'en rendait coupable. Pour attirer Richard au palais, Ann alina avait jet la loi aux orties. Et Verna, son corps dfendant, tait devenue l'ins trument de cette transgression. Plusieurs surs pouvant tre par monts et par vaux p our retrouver un sujet, Verna avait dcouvert, dans son bureau, un carton plein de livres noirs attachs deux par deux. Avant chaque dpart, on s'assurait que les jum eaux taient correctement rpartis : l'un avec la voyageuse et l'autre au palais, da ns le bureau de la Dame Abbesse. Car si deux surs partaient avec une paire, elles seraient coupes de leur hirarchie, et communiquer entre elles ne les aiderait pas . Et ces priples taient toujours dangereux, d'o la prsence d'un dacra dans la manche de toutes les femmes qui y participaient. En moyenne, les surs restaient absente s quelques mois, plus rarement un an. Verna avait err pendant deux dcennies - du j amais vu ! Mais n'avait-il pas fallu attendre trois mille ans pour que naisse un garon comme Richard ? La nouvelle Dame Abbesse y avait perdu vingt ans qu'elle n e retrouverait jamais. Au palais, trois sicles auraient peine suffi la marquer au tant. Dans le monde extrieur, chaque minute comptait... pour une minute. En somme , la mission d'Annalina ne lui avait pas cot une vingtaine d'annes, mais trois cent s ans ! Et la marionnettiste avait toujours su o tait Richard ! Mme si elle avait a gi ainsi pour permettre aux bonnes prophties de se raliser - et assurer la dfaite d u Gardien - Verna continuait lui en vouloir de son mensonge par omission. Pourqu oi ne lui avait-elle jamais dit qu'elle devait sacrifier les meilleures annes de sa vie pour jouer les appts ? La Dame Abbesse se ressaisit, consciente d'exagrer. Elle n'avait rien sacrifi du tout, mais servi la gloire du Crateur. Avoir ignor une partie des donnes, l'poque, ne diminuait pas l'importance de sa tche. Beaucoup de gens consacraient leur vie a des activits insignifiantes. Verna, elle, avait aid s auver le monde des vivants... De plus, ces vingt ans s'taient rvls passionnants - sa ns doute la meilleure partie de son existence. En compagnie de deux autres surs, elle avait sillonn le monde, libre comme l'air, et dcouvert une srie de merveilles. Regrettait-elle d'avoir dormi la belle toile? D'avoir vu ou travers des montagnes , des plaines, des rivires, des collines, des villages et des villes ? Pas le moi ns du monde ! Pendant son 221 long voyage, elle avait pris seule la plupart de s es dcisions, et accept pleinement leurs consquences. Jamais oblige de lire d'intermi nables rapports, elle avait fourni le vcu qui contraignait de pauvres gratte-papi er les rdiger. Vraiment, elle n'avait rien perdu. Pendant leurs trois cents ans d e bonus, les autres surs n'apprendraient pas le centime de ce qu'elle avait appris ! Sentant une larme tomber sur sa main, Verna s'essuya les joues. Vingt ans dur ant, elle avait tempt contre le sort injuste qui l'loignait du palais. Aujourd'hui,

elle regrettait d'y tre enferme, coupe de tout ce qu'elle aimait. Elle fit de nouve au tourner le livre noir entre ses mains, mue de reconnatre le grain si particulie r du cuir de la couverture, avec ses trois petites irrgularits, en haut gauche... Verna sursauta et leva le carnet hauteur de ses yeux pour l'exposer la lumire des bougies. Les trois irrgularits, l'raflure en bas de la tranche... Bon sang, c'tait son livre de voyage ! Aprs l'avoir port la ceinture pendant vingt ans, elle aurait d le reconnatre plus tt ! Elle avait fouill dans le fameux carton pour le retrouver , dsole qu'il ait t perdu. Et il l'attendait ici, fidlement... Mais pourquoi ? Retour nant le papier d'emballage, Verna vit les quelques mots griffonns dessus. Elle pl issa les yeux pour les lire. Protge-le au pril de ta vie. Il n'y avait rien d'autr e, et pas de signature. Verna n'en avait pas besoin, car elle aurait reconnu ent re mille l'criture d'Annalina. Aprs avoir dcouvert Richard, et appris qu'elle n'aur ait pas le droit d'utiliser son pouvoir sur lui, ni de se servir du collier pour le contrler, elle avait envoy un message incendiaire au palais. Comment osait-on exiger qu'elle ramne un homme adulte dans l'Ancien Monde, si on lui liait les mai ns ? Je suis la sur responsable de ce garon. Ces directives sont incohrentes, voire absurdes. Je demande des explications dtailles. Et je veux savoir de quelle autori t elles manent. Sur Verna Sauventreen, sincrement vtre au service de la Lumire. La r se ne s'tait pas fait attendre. Vous obirez ou en subirez les consquences. Ne vous avisez plus jamais de contester les ordres du palais. crit de ma propre main, la Dame Abbesse. Ces mots taient gravs au fer rouge dans sa mmoire. Et l'criture, sur l e papier d'emballage tait identique. Comme sur le testament qu'elle avait lu dans la grande salle... Ce message d'Annalina, plant telle une pine dans son flanc, l' avait empche de faire correctement son travail. De retour au palais, elle avait ap pris que Richard, parce qu'il contrlait la Magie Soustractive, l'aurait probablem ent tue si elle avait recouru au Rada'Han. Annalina lui avait sauv la vie, mais en la laissant avancer l'aveuglette. Encore une raison d'tre agace ! Ce n'tait pas du pur sadisme, bien sr. Des Surs de l'Obscurit tant infiltres 222 au palais, Anna avai t bien fait de ne prendre aucun risque, car le sort du monde tait en jeu. Mais so n got du secret continuait vexer sa remplaante. L'ternel conflit entre la raison et la passion, sans nul doute... Depuis sa nomination, Verna s'tait aperue qu'on ne pouvait pas toujours convaincre les gens de la ncessit d'une dcision. Dans ces casl, donner un ordre tait la seule solution. Et tant pis s'il fallait parfois utilis er les autres pour arriver ses fins !

La Dame Abbesse posa le papier d'emballage dans la coupe et l'embrasa avec une ti ncelle de Han. Elle le regarda brler jusqu' ce qu'il ne reste plus que des cendres . Ravie de l'avoir retrouv, elle serra le livre de voyage contre son cur. Mme s'il appartenait au palais, elle l'avait port trop longtemps pour ne pas reconnatre en lui sa proprit. Ou plutt, un vieil et fidle ami... O tait donc son jumeau ? se demanda -t-elle soudain. Qui le dtenait ? Une amie ou une ennemie ? Verna baissa les yeux sur le livre comme si elle rchauffait un serpent contre son sein. Une fois encor e, Annalina lui avait fait un cadeau empoisonn. Et sa victime ignorait la moiti de s donnes pertinentes. L'autre livre tait-il entre les mains d'une Sur de l'Obscurit ? Anna voulait-elle qu'elle le cherche, et dbusque ainsi une servante du Gardien ? Mais comment s'y prendre ? Srement pas en crivant dans le carnet une question du genre : Qui tesvous et o puis-je vous trouver ? Verna embrassa son annulaire et s a bague. Puis elle se leva, Protge-le au pril de ta vie. Les voyages taient terrible ment dangereux. Beaucoup de surs avaient t captures, et parfois tues, par des peuples agressifs dots d'une magie bien eux. Si cela lui tait arriv, Verna s'en serait rem ise son dacra, l'trange couteau qui vidait instantanment ses victimes de leur vie. condition d'tre assez rapide, cette arme pouvait tirer sa propritaire d'un mauvai s pas... La Dame Abbesse gardait toujours son dacra dans la manche gauche. Et el le n'avait jamais dcousu de sa ceinture la pochette o elle transportait son livre de voyage. Elle le glissa dedans et le tapota doucement, heureuse qu'il soit rev enu sa place. Protge-le au pril de ta vie. Crateur bien-aim, qui dtenait l'autre c et ? Quand Verna entra dans le bureau des administratrices, Phoebe se leva d'un bond comme si on venait de lui piquer les fesses avec une aiguille. Dame Abbesse , fit-elle, rouge comme une tomate, vous m'avez fait peur. Ne vous voyant pas da ns votre bureau, j'ai cru que vous tiez alle au lit. Verna foudroya du regard les mmos parpills devant Phoebe. Je croyais t'avoir dit de filer te coucher. Tu estimes n'avoir pas assez travaill aujourd'hui ? Je voulais vous obir, gmit Phoebe en se tor dant les mains, mais je me suis 223 souvenue d'une srie de factures que j'aurais d vrifier avant de vous les soumettre. J'ai eu peur que vous les trouviez, et que. .. Phoebe, coupa Verna, aimerais-tu accomplir une mission que la Dame Abbesse An nalina confiait toujours ses administratrices ? L'ide tait venue Verna en aperceva nt son amie, et elle la trouvait excellente. J'adorerais a ! s'exclama Phoebe en c essant de se tordre les mains. De quoi s'agit-il ?

J'tais dans mon jardin, pour mditer et prier. Soudain, il m'est apparu que je devai s consulter les prophties, pour essayer d'y voir plus clair en des temps difficil es. Quand Annalina faisait a, elle chargeait ses administratrices d'vacuer les cat acombes, afin que personne ne l'espionne pendant qu'elle lisait. Tu voudrais bie n me rendre le mme service? Bien sr ! s'cria Phoebe avec l'enthousiasme d'une gamine . Elle a l'air si jeune, pensa Verna. Pourtant, mme si a ne se voyait pas, Phoebe et elle taient nes quelques mois d'cart. Alors, allons-y tout de suite. Le travail n'attend pas... Phoebe ramassa son chle blanc, le jeta sur ses paules et se prcipit a vers la porte. Attends une minute ! la rappela Verna. (La gamine se retourna.) Si Warren est dans les catacombes, ne l'en chasse pas. J'ai des questions lui p oser, et il m'conomisera du temps en m'orientant vers les bons livres de prophties . Compris, Verna, souffla Phoebe, tout excite. Elle aimait s'occuper des mmos, san s doute parce que a lui donnait l'impression d'tre utile - et d'avoir des responsa bilits qu'elle aurait d attendre un sicle de plus, si Verna ne l'avait pas nomme ce poste. L'ide de donner des ordres, l'vidence, l'intressait encore plus que la paper asserie. Je vais te prcder, et les lieux seront dgags quand tu arriveras. Tu sais, je suis laidement contente que ce soit moi qui remplisse cette mission, et pas Dul cinia ! Avant son dpart, se souvint Verna, Phoebe et elle se ressemblaient comme des surs. Etait-elle aussi immature quand Annalina l'avait envoye en mission ? En tout cas, pendant son absence, elle n'avait pas seulement vieilli davantage que son amie, mais aussi mri beaucoup plus vite. Sans doute parce que sa vie aventure use lui avait appris plus de choses que vingt ans de claustration au palais. On dirait presque une de nos vieilles blagues, non ? C'est vrai, Verna ! Mais cette fois, on ne sera pas forces d'enfiler des milliers de perles sur des chapelets, en guise de punition ! Sur ces mots, Phoebe partit en trombe. Quand Verna, march ant d'un pas mesur, arriva devant l'impressionnante porte de pierre des catacombe s, son administratrice tait dj en train d'en expulser six surs, deux novices et troi s futurs sorciers. Au palais, les jeunes gens suivaient des cours n'importe quel le heure du jour et de la nuit. Il arrivait mme qu'on les rveille trois heures du matin pour les expdier dans les catacombes, o leurs formatrices les attendaient. L e Crateur ne se souciait 224 pas des horaires, Lorsqu'on voulait Le servir, il co nvenait de les oublier aussi. Que le Crateur vous bnisse, dit Verna quand tout ce petit monde s'inclina devant elle. Elle allait s'excuser d'investir ainsi les ca tacombes, mais se souvint temps qu'il n'tait pas convenable, dans sa position, de justifier ses actes. La parole de la Dame Abbesse avait force de loi, et on l'e xcutait sans discuter. Pourtant, ne pas s'expliquer

lui semblait si peu naturel... Les lieux sont dserts, Dame Abbesse, annona firement Phoebe. part le jeune homme que vous dsiriez voir. Il vous attend dans une des p etites salles. Verna remercia son administratrice d'un signe de tte, puis se tour na vers les novices, qui la regardaient avec des yeux ronds. Comment se passent vos tudes ? demanda-t-elle. Tremblant comme des feuilles, les deux jeunes filles se fendirent d'une rvrence comique force de maladresse. Trs bien, Dame Abbesse, rpon dit la plus grande, rouge jusqu'aux oreilles. Verna se souvint de la premire fois qu'Annalina lui avait adress la parole. On et dit que le Crateur Lui-Mme s'tait adre ss elle. cette poque, pour un sourire de la Dame Abbesse, elle aurait soulev des mo ntagnes. Elle attira les deux filles elle et leur posa chacune un baiser sur le front. S'il vous faut quelque chose, n'hsitez pas venir me voir. C'est mon travai l, et je vous aime comme tous les autres enfants du Crateur. Les deux novices sou rirent et excutrent une rvrence beaucoup plus convaincante. Le regard riv sur la bagu e de Verna, elles embrassrent leur annulaire gauche en rcitant une prire au Crateur. Voyant que la Dame Abbesse les imitait, elles carquillrent encore plus les yeux si c'tait possible. Voulez-vous baiser le bijou qui symbolise la Lumire du Crateur ? demanda-t-elle en tendant la main. Les deux jeunes filles s'agenouillrent et p osrent tour tour les lvres sur la bague. Comment vous appelez-vous, mes enfants ? Helen, Dame Abbesse. Et moi, Valrie, Dame Abbesse. Helen et Valrie... (Cette fois, Verna n'eut pas besoin de faire un effort pour sourire.) N'oubliez jamais une c hose, chres petites : l'instar des surs, beaucoup de gens, en ce monde, en savent plus long que vous. Suivez leur enseignement sans jamais perdre de vue que perso nne, y compris moi, n'est plus proche que vous du Crateur. Parce que nous sommes tous Ses enfants ! Trs fire de son petit discours - car tre un objet de vnration la m ettait mal l'aise -, Verna sourit et salua le petit groupe qui s'loignait dj. Quand elle fut seule, elle entra dans les catacombes et posa une main sur la plaque d e mtal intgre au mur qui commandait le bouclier protecteur de cette partie du palai s. Le sol tremblant sous ses pieds, la lourde porte commena se refermer. L'entre d es catacombes tait rarement scelle. Et sauf circonstances exceptionnelles, seule l a Dame Abbesse avait le pouvoir de le faire... 225 Dans un silence de spulcre, Ve rna passa devant des tables patines par le temps o s'entassaient des documents et quelques livres de prophties parmi les plus simples. Une preuve que les surs taient bien occupes dispenser leur enseignement... Longeant d'interminables ranges d'tagre s lestes d'ouvrages, la Dame

Abbesse, les yeux plisss pour mieux voir dans l'ternelle pnombre, approcha lentemen t du secteur des alcves interdites . Munies de portes et de champs de force indivi duels, ces minuscules pices contenaient les vritables trsors des catacombes. Comme Verna l'avait prvu, Warren l'attendait dans celle qui abritait les plus anciennes prophties, rdiges en haut d'haran. Trs peu de gens dchiffraient cette langue, et War ren tait du nombre. Annalina aussi, se souvint Verna. Quand elle entra, le futur sorcier leva les yeux du texte qu'il tudiait. Phoebe m'a dit que tu voulais consu lter les prophties ? En fait, je dsirais te parler. Quelque chose est arriv... Vrai ment ? fit Warren en baissant de nouveau les yeux sur son grimoire. Perplexe, Ve rna tira une chaise prs de la table mais ne s'assit pas. D'un mouvement sec du po ignet, elle fit jaillir un dacra dans sa main gauche. Avec une tige d'argent en guise de lame, cette arme s'utilisait comme un couteau. N'tait que la blessure in flige importait peu ! Investi d'une trs ancienne magie qui se combinait au Han de son porteur, un dacra absorbait la vie de sa victime, mme par le biais d'une simp le gratignure. Et il n'y avait pas de dfense contre son pouvoir. Je veux que tu la gardes toujours avec toi, dit Verna en brandissant l'arme. Warren releva les yeu x, rouges force de scruter des pattes de mouche. Les dacras sont rservs aux surs... Tu as le don, Warren. a marchera aussi pour toi. Et que veux-tu que je fasse ave c ? Te dfendre... Contre qui ? Les Surs de... Verna se tut et jeta un coup d'il dan s le couloir. Mme s'il tait vide, comment savoir quelle distance un adepte de la M agie Soustractive pouvait pier une conversation ? La pauvre Annalina avait pay pou r savoir qu'aucun lieu n'tait jamais sr... Tu sais ce que je veux dire... (La Dame Abbesse baissa encore la voix.) Warren, ton don seul ne te protgera pas. Cette ar me, en revanche... Personne ne peut rien contre elle. Mme pas... Prenant le dacra par sa lame , Verna la tendit au futur sorcier. J'en ai trouv un stock dans mon bu reau. Ce dacra est pour toi. Merci, mais je ne saurais pas l'utiliser. part lire d'antiques textes, je ne suis pas bon grand-chose. Verna saisit Warren par le c ol de sa tunique violette et le tira vers elle. Il suffit de l'enfoncer dans la chair d'un ennemi ! Le ventre, la poitrine, le dos, le cou, le bras, la main, le pied... Tout convient ! Frappe en communiant avec ton Han, et ton adversaire s'c roulera raide mort avant que tu aies pu dire ouf. 226 - Mes manches sont trop amp les. Ce fichu truc n'arrtera pas de tomber. Warren, un dacra se moque de l'endroi t o tu le portes. Les surs ont choisi de le glisser sous leur manche pour des rais ons pratiques. Avec beaucoup d'entranement, on peut l'avoir en main en une fracti on de seconde. Quand on voyage, a risque

d'tre vital. Ici, il te suffira de l'avoir sur toi, dans une poche, si a te chante ! Mais dans ce cas, vite de t'asseoir dessus... Warren capitula et s'empara du d acra. C'est bien pour te faire plaisir... Mais je ne me vois pas poignarder quel qu'un. Vema lcha le col de son ami et dtourna le regard. Tu serais surpris par les aptitudes qu'on se dcouvre, face certaines situations. Tu es venue me voir cause de ton stock de dacras ? Non. (Verna tira le livre de sa ceinture et le posa su r la table.) Voil la raison de ma visite. Tu prvois de nous quitter, Verna ? Quell e mouche te pique ? Je ne t'ai jamais vu aussi mal lun ! Je suis puis, c'est tout... (Warren carta le livre d'une main lasse.) Pourquoi fais-tu une affaire d'un bana l livre de voyage ? Annalina m'a laiss un message... Je devais aller dans son san ctuaire, au fond du jardin. Il tait dfendu par une Toile de glace et d'esprit. (Wa rren leva enfin un sourcil intress.) Pour y entrer, j'ai d utiliser la bague. Le li vre reposait sur un petit autel, envelopp dans une feuille de papier o taient crits ces quelques mots : Protge-le au pril de ta vie. Warren prit le livre et le feuille ta. Bien entendu, toutes les pages taient blanches. Anna veut probablement t'envo yer ses instructions. Warren, elle est morte ! Et tu crois que a l'arrterait ? Ver na ne put s'empcher de sourire. Tu pourrais bien avoir raison... Elle est assez r use pour avoir fait incinrer l'autre avec elle, histoire de me manipuler depuis l' au-del. A ce propos, qui dtient le jumeau de ce carnet ? demanda Warren, de nouveau sinistre. Verna tira sur sa jupe et s'assit. Je n'en sais rien... Mais c'est peu t-tre une sorte de jeu de pistes. Si je dcouvre le jumeau, je dbusquerai notre enne mie. C'est compltement idiot, Verna ! D'o t'est venue cette ide ? C'est la seule qu e j'ai eue... Tu en vois une autre ? Sinon, pourquoi Anna ne m'aurait-elle pas d it qui dtient le second livre ? S'il s'agissait d'un ou d'une allie, elle m'aurait donn son nom. Ou fait comprendre que je ne devais pas m'inquiter. C'est logique, concda Warren. Avant de baisser de nouveau les yeux sur son grimoire. Mon ami, qu e se passe-t-il ? demanda Verna, attentive garder un ton bienveillant. Je ne t'a i jamais vu dans un tat pareil... J'ai dcouvert des prophties qui ne me plaisent pas beaucoup... Et que disent-elles ? 227 contrecur, Warren prit une feuille de parc hemin entre le pouce et l'index, la retourna et la poussa en direction de Verna. Elle la prit et lut haute voix :

Quand la Dame Abbesse et le Prophte seront rendus la Lumire, les flammes de leur bc her funraire porteront bullition un chaudron plein de fourberie. Alors viendra l'U surpatrice qui prsidera la fin du Palais des Prophtes. Au nord, celui qui est li la lame l'abandonnera pour la sliph d'argent, car son souffle la ramnera la vie, et elle le livrera aux mchants. vitant de croiser le regard de son ami, Verna reposa la feuille et croisa les mains sur ses genoux pour les empcher de trembler. Elle resta ainsi, les yeux baisss, sans savoir que dire. Cette prophtie est situe sur u ne bonne Fourche, prcisa Warren. Une affirmation audacieuse, mon ami, mme pour un s pcialiste comme toi. quand remonte cette prdiction ? Moins d'un jour... Quoi ? War ren, tu... dois-je comprendre que... C'est enfin arriv ? Oui... Dans une sorte de transe, j'ai vu des fragments de cette prophtie, et entendu les mots que tu vien s de lire. Je crois que Nathan faisait ce genre d'exprience... Tu te souviens de ce que je t'ai dit ? Ma comprhension des prophties a chang, ces derniers temps... E t j'ai compris pourquoi : elles nous arrivent sous la forme de visions, pas uniq uement de mots. Les livres contiennent pourtant des textes et pas des images. Ce sont eux qui vhiculent les prdictions. Non, ils se contentent de les transmettre. .. Et ils offrent des sortes d'indices qui font natre les visions dans l'esprit d 'un Prophte. Toutes les recherches effectues par les Surs de la Lumire depuis trois mille ans sont lacunaires, Verna. Les textes ont pour but de transmettre des con naissances aux sorciers par l'intermdiaire de visions. J'ai compris quand cette p rophtie est venue moi. Comme si une porte s'ouvrait dans mon esprit ! Tant d'annes d'tudes, et la cl tait dans ma tte depuis le dbut ! Tu peux lire toutes les prophtie et avoir une vision qui te rvlera leur vritable sens ? Non... Verna, je suis un en fant qui fait ses premiers pas. Il me faudra longtemps avant de savoir sauter un e clture. Verna baissa les yeux sur la feuille de parchemin, puis les dtourna, tro uble comme si elle tentait de regarder le soleil en face. Et la prophtie que tu as dlivre, souffla-t-elle en faisant nerveusement tourner la bague autour de son doi gt, dit vraiment ce qu'elle semble vouloir dire ? Un enfant qui apprend marcher commence par tituber... On a srement dj vu des prdictions plus... stables... En fait , c'est une sorte de galop d'essai, si tu vois ce que je veux dire. Dans les liv res, j'en ai trouv plusieurs de ce type, puisque chaque Prophte a bien d commencer un jour, et... Warren, c'est vrai ou faux ? Aussi vrai que possible, rpondit le f utur sorcier - ou Prophte ? Mais comme 228 dans toute prdiction, les mots, s'ils n e mentent pas, ne doivent pas tre pris au pied de la lettre.

Verna se pencha vers son ami, les mchoires serres. Arrte de tourner autour du pot ! Nous sommes embarqus dans la mme galre, et j'ai le droit de savoir. Warren agita v aguement la main, comme toujours quand il tentait de nier l'importance de quelqu e chose. Plus que tout le reste, cet indice terrorisa Verna. Je veux bien te rvler tout ce que je sais, et ce que j'ai vu quand j'tais en transe, mais n'oublie pas que je suis un nophyte. Je ne comprends pas tout, mme si c'est ma prophtie... Tu va s parler, oui ou non ? La Dame Abbesse que j'ai vue... Ce n'tait pas toi, Verna ! Je ne la connais pas, mais je t'assure que ce n'tait pas toi ! Verna ferma les y eux et s'autorisa un soupir de soulagement. Eh bien, je m'attendais pire... Au m oins, je ne dtruirai pas le palais, c'est dj a. Et nous pourrons essayer de transfor mer ta prophtie en mauvaise Fourche. Le regard toujours fuyant, Warren ramassa sa feuille, la rangea dans une bote et ferma le couvercle. Verna, pour qu'il y ait u ne autre Dame Abbesse, il faudra que tu sois morte... Chapitre 23 Quand une soudaine monte de dsir le fit frissonner, Richard sut qu'elle venait d'e ntrer dans la pice, mme s'il ne pouvait pas la voir. Les narines remplies de son i nimitable parfum, il prouva aussitt le besoin de se livrer la dlicieuse tentatrice. Comme lorsqu'on capte un mouvement furtif dans la brume, le jeune homme fut inc apable de prciser les contours de la menace. Mais grce ce qu'il lui restait de luc idit, il aurait pu jurer qu'il y en avait une. Et l'approche du danger ajoutait s on excitation. Avec le dsespoir d'un homme domin par un adversaire dix fois plus f ort que lui, Richard posa la main sur la garde de son pe. Pourrait-il ainsi afferm ir sa volont et ne pas cder aux sirnes de la soumission ? C'tait possible, car il ne cherchait pas le contact de l'acier, mais celui de la colre - une rage aveugle q ui lui fournirait la volont de rsister. Il devait russir, car toute la suite en dpen dait. La main serrant la poigne de l'arme, il sentit la fureur dferler dans son co rps et son esprit. Alors, il leva les yeux et vit, dominant la foule qui se pres sait devant lui, les hautes silhouettes d'Ulic et d'Egan. A l'intervalle qui les sparait, il comprit que quelqu'un marchait entre eux, et devina de qui il s'agis sait. Les soldats et les dignitaires s'cartrent pour laisser passer les deux colos ses et la femme qu'ils escortaient. Sur leur chemin, les ttes s'inclinaient, rapp elant Richard les ondulations d'une mare o on vient de jeter une pierre. Certaine s prophties, se souvint-il, l'avaient surnomm le caillou dans la mare - celui dont les actes rident la surface jusque-l paisible de la vie. Ds qu'il aperut Cathryn, le dsir manqua faire exploser sa poitrine. Faute

d'avoir de quoi se changer sa disposition, elle portait toujours sa robe de soie rose. Se souvenant qu'elle lui avait avou dormir nue, le jeune homme sentit son cur s'emballer. Il tenta de se calmer et pensa la tche qui l'attendait. En avanant, Cathryn, les yeux ronds, dvisageait tous les soldats qu'elle 231 connaissait. Ce s membres de la garde du palais de Kelton portaient dsormais un uniforme d'haran ! Lev depuis l'aube, Richard avait eu le temps de tout prparer. Il avait peu dormi , sans cesse rveill par des rves torrides. Kahlan, mon amour, pourras-tu un jour me pardonner ces songes ? Avec le nombre de militaires d'harans prsents en Aydindri l, l'intendance, il le savait, ne devait pas manquer d'quipements. Ds son rveil, Ri chard avait ordonn qu'on fasse livrer au palais un stock d'uniformes de rechange. Dsarms, les Keltiens n'avaient pas pu protester. Aprs avoir chang de tenue, et s'tre admirs les uns les autres, ils avaient affich de grands sourires. La restitution de leurs armes, puisque Kelton tait dsormais li D'Hara, avait achev de leur remonter le moral. Impeccablement aligns, ils faisaient une haie d'honneur la duchesse to ut en gardant un il sur les reprsentants des autres royaumes, dont on esprait toujo urs la reddition officielle. La tempte qui avait favoris la fuite de Brogan n'avai t pas que des consquences nfastes. Prfrant attendre que le temps s'claircisse, les dlg tions n'taient pas parties ds l'aube. Habitu faire flche de tout bois, Richard avait profit de l'occasion pour convoquer au palais les principaux notables. Ainsi, il s assisteraient la reddition de Kelton, un des pays les plus puissants des Contre s. Une manire d'enfoncer le clou, en quelque sorte... Richard se leva au moment o Cathryn s'engageait sur les marches de l'estrade, et Berdine s'carta pour la lais ser passer. Les trois Mord-Sith avaient t relgues au pied de l'estrade, le plus loin possible de matre Rahl, qui refusait d'entendre ce qu'elles pouvaient avoir lui dire. Quand les yeux de Cathryn se posrent enfin sur lui, Richard dut serrer les genoux pour empcher ses jambes de trembler. Sa main gauche, crispe sur la garde de l'pe de Vrit, commenait s'ankyloser. Se souvenant qu'il n'avait plus besoin de tenir l'arme pour contrler sa magie, le Sourcier osa la lcher et agita les doigts pour rtablir sa circulation. A l'poque o les Surs de la Lumire lui enseignaient toucher so n Han, elles lui avaient conseill de recourir une image mentale pour mieux se con centrer. Il avait choisi une reprsentation de l'pe de Vrit et pouvait dsormais l'invoq uer volont. Face aux ennemis potentiels masss devant lui, son arme ne lui serait hl as d'aucune utilit. Pour triompher, il devrait se fier au plan trs subtil imagin av ec l'aide du gnral Reibisch, de ses officiers et de membres bien informs du personn el du palais, qui l'avaient galement aid tout organiser. Restait esprer qu'aucun gr ain de sable ne gripperait la machine... Richard, que..., commena Cathryn.

Bonjour, duchesse, coupa le Sourcier. Tout est prt... (Il prit la main de la duch esse et la baisa avec toutes les fioritures protocolaires adaptes une future rein e. Mais le simple contact de sa peau lui fit bouillir le sang.) J'tais sr que vous aimeriez me jurer allgeance devant cette noble assemble. Il convenait, me semblet-il que vos pairs vous entendent rompre officiellement avec l'Ordre Imprial et m ontrer ainsi la voie aux autres royaumes des Contres du Milieu. 232 Eh bien... hu m... c'est une trs bonne ide... Richard se tourna vers la foule, plus tranquille q ue la veille, mais nanmoins tendue en l'attente de ce grand vnement. La duchesse Lu mholtz, future reine de Kelton, a dcid d'engager son peuple aux cts des forces qui l uttent pour la libert. Elle a demand que vous assistiez la signature de l'acte de reddition. Richard, souffla Cathryn, je dois d'abord les soumettre mes juristes, afin que tout soit clair, et qu'il n'y ait pas de malentendus... Le seigneur Ra hl eut un sourire rassurant. Bien que certain qu'il n'y aura aucun problme, j'ai anticip vos dsirs et pris la libert de les inviter cette crmonie. Richard ft signe na, qui saisit un homme par le bras et lui fit promptement monter les marches. M atre Sifold, auriez-vous l'obligeance de communiquer votre opinion, et celle de v os collgues, votre future souveraine. Le juriste s'inclina. Comme le seigneur Rah l vous l'a dit, duchesse, les documents sont sans ambigut. Il n'y a aucun risque d e confusion... Richard ramassa le trait pos sur le lutrin. Si vous le permettez, d uchesse, j'aimerais lire ce texte voix haute devant nos invits. Ainsi, ils sauron t que votre dtermination rejoindre D'Hara est sans faille. coup sr, votre courage les impressionnera. Procdez, je vous en prie, seigneur Rahl, dit Cathryn, rose de fiert devant tant de compliments. Ne vous inquitez pas, annona Richard la foule, a ne sera pas long. (Il commena sa lecture.) Que tout le monde ait connaissance, en ce jour, de la reddition inconditionnelle de Kelton face D'Hara. Sign de ma main , duchesse Cathryn Lumholtz, dirigeante lgitime du peuple keltien. Richard reposa le document sur le lutrin, trempa une plume dans un encrier et la tendit Cathry n. Le teint gristre, elle n'esquissa pas un geste pour s'en emparer. Redoutant qu e la duchesse revienne sur sa parole, le Sourcier se pencha vers elle et abattit la carte qu'il gardait dans sa manche. Conscient que les forces qu'il mobilisai t pour ne pas cder l'ivresse de son parfum lui manqueraient plus tard, il murmura : Cathryn, quand nous en aurons fini ici, accepteriez-vous une petite promenade en tte tte ? Cette nuit, je n'ai rv que de vous... Ses couleurs lui revenant, Cathr yn sourit. Un instant Richard redouta qu'elle lui

jette les bras autour du cou. Il remercia les esprits du bien qu'elle s'en abstnt . Bien sr..., souffla-t-elle. Moi aussi, j'ai rv de toi. Finissons-en avec ces form alits assommantes ! Cathryn, faites que je sois fier de vous et de votre force ! Le sourire de la duchesse, plein de promesses, fit rougir plus d'un homme dans l 'assistance. Dj empourpr, Richard crut que ses jambes allaient refuser de le porter . 233 La duchesse prit la plume, caressa au passage la main du jeune homme, et s e tourna vers le public. Je signe ce document avec une plume de colombe, afin de montrer que j'agis de mon plein gr, au nom de la paix, pas cause d'une sanglante dfaite. Ce geste puisse-t-il tmoigner de l'amour que je porte mon peuple, et de l' espoir que m'inspire l'avenir. Cet espoir, nobles sires et gentes dames, est inc arn par l'homme qui se tient mes cts, le seigneur Richard Rahl. Si l'un de vous ven ait lui nuire, je jure qu'il s'attirerait le courroux de mon peuple ! Sur ces fo rtes paroles, la future reine apposa sa signature sur le trait . Avant qu'elle ait pu se dtourner du lutrin, Richard lui glissa d'autres documents sous la plume. Q ue... Les lettres que vous m'avez promises, duchesse... Je n'ai pas voulu vous a ccabler de travail, alors que nous pouvons passer le temps beaucoup plus agrablem ent. Vos assistants m'ont aid rdiger le texte. Ayez la bont de vrifier qu'il corresp ond ce que vous aviez en tte, cette nuit, quand vous m'avez fait cette propositio n. Le lieutenant Harrigton, de votre garde palatiale, nous a fourni les noms du gnral Baldwin, le chef de vos forces, et des gnraux de corps d'arme Cutter, Leiden, N esbit, Bradford et Emerson, plus ceux de quelques officiers suprieurs de la garde . Aurez-vous l'obligeance de signer, pour chacun, l'ordre de placer leurs troupe s sous le commandement de mes hommes ? Quelques-uns de vos gardes accompagneront un dtachement compos de soldats de mes compagnies et de nouveaux officiers. Votre assistant priv, matre Montleon, m'a aid rdiger des instructions pour votre Grand Arg entier, sire Pelletier, pour matre Carlisle, votre administrateur des programmes stratgiques, et pour les gouverneurs membres de la commission du Commerce, les se igneurs Cameron, Tuck, Spooner et Ashmore. Enfin, il nous a donn les noms des sir es Levardson, Doudiet et Faulkingham, du bureau du Commerce. Le conseiller Schaf fer a tabli la liste de tous les bourgmestres de Kelton. Soucieux de ne vexer per sonne par un oubli, il s'est fait assister par des secrtaires trs comptents. Chacun de ces hauts responsables recevra une lettre personnelle. Comme le texte ne cha nge pas, mais seulement le nom du destinataire, il vous suffira d'en lire une av ant de signer les autres. Nous les enverrons d'ici, trs chre. Des hommes moi se ti ennent prts partir. Tous seront accompagns par un de vos gardes, afin qu'il n'y ai t aucun risque d'erreur. Les Keltiens slectionns pour cette mission sont

dans cette salle, et ils tmoigneront que vous n'avez pas sign sous la contrainte. Richard retint son souffle et se raidit quand Cathryn, la plume la main, jeta un regard souponneux la montagne de documents qui se dressait devant elle. Ses assi stants vinrent l'entourer, fiers du travail de titan accompli en si peu de temps . J'espre que a vous conviendra, Cathryn, souffla Richard en se penchant de nouvea u vers la duchesse. Vous vouliez vous en occuper vous-mme, je sais, mais qu'aurai s-je fait sans vous, pendant que vous auriez trim ? Vous me pardonnez ? Bien sr, f it la duchesse, distraite. 234 Elle carta les premires lettres pour lire celles de dessous. Vous voulez un sige ? demanda chevaleresquement Richard en tirant lui u n fauteuil. Quand Cathryn se fut assise et eut commenc signer, il prit place ct d'e lle, sur le Prime Fauteuil. Sondant la foule du regard, l'oreille l'afft au cas o la plume cesserait de grincer sur le parchemin, il s'effora de garder sa colre un niveau qui ne nuirait pas sa lucidit. Vous avez fait du trs bon travail, dit-il so udain aux Keltiens runis autour de leur future reine. Je serai honor que vous cons erviez vos postes au sein de l'administration d'harane. Sans nul doute, vos compt ences lui seront des plus prcieuses. Aprs avoir reu force remerciements pour sa gnros it, Richard s'intressa de nouveau la foule trangement silencieuse qui assistait la crmonie. Aprs des mois passs en Aydindril, les soldats d'harans, tout particulirement les officiers, avaient appris beaucoup de choses sur le fonctionnement du comme rce dans les Contres du Milieu. Alors qu'il poursuivait Brogan en leur compagnie, Richard avait pos les bonnes questions, et ses connaissances s'taient encore enri chies le matin mme. Quand on l'interrogeait judicieusement, matresse Sanderholt tai t une mine d'informations. Apparemment, les habitudes alimentaires des peuples e n disaient long sur leur nature profonde. Surtout quand on avait l'oreille aigui se, comme la vieille cuisinire... Parmi les lettres que la duchesse signe, annona R ichard aux tout nouveaux fonctionnaires d'harans, certaines concernent le commer ce. (Son regard se posant sur le dos de Cathryn, il s'effora de tourner la tte.) K elton est dsormais intgr D'Hara. Vous comprendrez sans peine que tout change commerc ial avec les royaumes qui ne nous ont pas encore rejoints lui est dsormais interd it. Le Sourcier posa les yeux sur un petit homme rondouillard la barbe poivre et sel impeccablement taille. Porte-parole Gartham, j'ai conscience que Lifany sera dans une position inconfortable. Les frontires de Galea et de Kelton vous tant fe rmes, votre conomie risque de souffrir. Avec Galea et Kelton au nord, D'Hara l'est et les monts Rang'Shada l'ouest, vous aurez du mal vous approvisionner en fer. V os importations provenaient essentiellement de Kelton, qui vous achetait du grai n en change. Dornavant, les Keltiens seront obligs de se fournir auprs des Galeiens. Ces deux royaumes faisant dsormais partie de D'Hara, leurs anciennes querelles s ont lettres mortes, et leurs

changes commerciaux se dvelopperont. Leurs armes, places sous mon commandement, ne s e regarderont plus en chiens de faence et se concentreront enfin sur la surveilla nce des frontires. D'Hara, vous vous en doutez, est trs demandeur de fer et d'acie r keltien. Trouvez-vous un nouveau fournisseur, messire, car l'Ordre Imprial atta quera probablement par le sud. vrai dire, il ne m'tonnerait pas que Lifany soit s on premier objectif. Sachez-le, aucun de mes soldats ne versera son sang pour dfe ndre les royaumes rtifs mon alliance. Et ceux qui auront hsit ne doivent pas s'atte ndre tre rcompenss par des privilges commerciaux. 235 Richard tourna la tte vers un g rand gaillard maci chauve comme une boule de billard, n'tait la demi-couronne de ch eveux blancs qui entourait encore sa nuque. Ambassadeur Dezancort, je vous infor me, non sans regret, que la lettre adresse au seigneur Cameron lui ordonne d'annu ler tous les traits commerciaux en vigueur entre Kelton et Sanderia. Si votre roy aume ne se joint pas nous, il ne sera pas question, au printemps, que vos troupe aux rejoignent comme l'accoutume les hautes terres de Kelton. L'ambassadeur en pe rdit le peu de couleur qui lui restait. Seigneur Rahl, comment les nourrirons-no us ? Nos plaines suffisent pendant l'hiver, mais en t, le soleil dtruit l'herbe et les autres vgtaux. Que devrons-nous faire, selon vous ? Abattre vos btes avant qu'e lles crvent de faim, je suppose... Seigneur Rahl, ces accords ont t conclus il y a des sicles... Notre conomie repose sur la bonne gestion des troupeaux de moutons. Ds ol, mais je ne me sens pas concern. Seul le destin de mes allis m'intresse. Imploran t, Dezancort leva les mains. Seigneur, mon peuple connatra la misre... Si nous dev ons abattre les moutons, le royaume ne s'en relvera pas. Le porte-parole Theriaut vint se placer au premier rang. On ne peut pas abattre ces btes ! La laine est l e pilier de l'industrie d'Herjborgue. Si Herjborgue est ruin, dit une autre voix, nous perdrons notre principal client. Avec quoi achterons-nous le grain dont nou s avons besoin ? Avec une lenteur dlibre, Richard se pencha en avant. Exposez ces a rguments vos dirigeants. Ils comprendront peut-tre que la reddition est la seule voie possible. Mais qu'ils se dcident vite, surtout ! (Il balaya du regard les au tres dignitaires.) Avec un tel niveau d'interdpendance, vous n'aurez aucun mal co mprendre que l'union est la meilleure solution. Kelton fait dsormais partie de D' Hara. Nos routes commerciales vous seront interdites, et il n'y aura pas de pass e-droit. Un concert de protestations fit vibrer les murs de la salle du Conseil. Ds que Richard se leva, le vacarme cessa. Vous tes un homme sans piti ! cria l'amb assadeur de Sanderia, un index accusateur point sur Richard.

N'oubliez pas d'en informer l'Ordre Imprial, si vous choisissez de le rejoindre. (Le Sourcier foudroya l'homme du regard, puis s'adressa toute l'assistance.) Grce au Conseil et la Mre Inquisitrice, vous avez longtemps connu la paix. Pendant qu e votre protectrice tait absente, occupe vous dfendre, vous l'avez trahie par cupid it. On dirait des enfants qui se disputent un gteau. Vous auriez pu le partager qui tablement, hlas, les plus forts ont dcid d'affamer les plus faibles. Si vous venez ma table, il faudra surveiller vos manires, mais chacun aura son d. Cette fois, pe rsonne ne protesta. Richard allait se rasseoir quand il s'avisa que Cathryn, qui en avait termin, le dvorait des yeux. Sous ce regard de braise, la colre de l'pe fon dit comme neige au soleil. 236 Le Sourcier parla de nouveau aux dignitaires, tou te rage disparue de sa voix. Le temps s'est clairci... Vous devriez partir au plu s vite. Convainquez rapidement vos dirigeants, afin d'pargner des malheurs inutil es vos peuples. Je dteste que des innocents souffrent... Cathryn vint se camper p rs de Richard et prit la parole. Faites ce que le seigneur Rahl vous dit... Pour l'heure, il vous a consacr assez de temps. (Elle se tourna vers un de ses assista nts.) Qu'on fasse porter mes affaires ici. Je vais m'installer au palais. Pourqu oi ce dmnagement ? demanda un ambassadeur, souponneux. Son mari, comme vous le save z, a t tu par un mriswith, rpondit Richard. La duchesse entend se placer sous ma pro tection. Nous sommes donc tous en danger ? C'est probable... Le duc tait un excel lent escrimeur, et pourtant... Eh bien, j'espre que vous serez prudents. Mais j'a llais oublier : ceux qui se joindront nous seront invits au palais, o ma magie les gardera en scurit. Les chambres des invits sont presque toutes libres. Et il en se ra ainsi tant que je n'aurai pas reu d'autres redditions. Comprenant que la sance t ait leve, les dignitaires se dirigrent vers la sortie. Nous y allons ? demanda Cat hryn d'une voix rauque. Sa tche accomplie, Richard s'tait senti vid. La prsence de l a duchesse lui redonna un coup de fouet dont il se serait volontiers pass. Quand ils s'engagrent dans l'escalier, le bras de la jeune femme gliss sous le sien, le jeune homme mobilisa ce qui lui restait de volont pour se tourner vers Ulic et Ca ra. Ne nous perdez pas de vue une seconde, compris ? Oui, seigneur Rahl, rpondire nt en chur les deux D'Harans. Richard, gmit Cathryn, tu as dit que nous serions se uls... S'il te plat, tiens ta promesse ! Comme il le prvoyait, la force qu'il avai t utilise un peu plus tt manqua au Sourcier. Incapable de maintenir l'image de l'pe de Vrit dans son esprit, il la remplaa par celle de Kahlan. Le danger est partout, Cathryn, je le sens... Pas question de risquer votre vie par imprudence. Quand l e pril se sera loign, nous n'aurons plus besoin d'anges

gardiens. Essayez de prendre votre mal en patience, pour le moment... Pour le mo ment, alors... Si a ne dure pas trop longtemps. Richard s'arrta sur la dernire marc he et se tourna vers Cara. Ne nous lchez pas d'un pouce, quoi qu'il arrive ! Chapitre 24 Dame Abbesse, puis-je vous poser une question personnelle ? demanda Phoebe en po sant une pile de mmos sur le dernier espace encore libre du bureau en noyer poli. Verna parapha d'une main lasse une demande manant du cuisinier en chef. Une somb re histoire de chaudrons brls qu'il fallait remplacer... Phoebe, nous sommes amies depuis prs de deux sicles. Combien de fois t'ai-je dit de me tutoyer et de m'appe ler par mon prnom, quand nous sommes seules ? Allez, pose ta question... Verna re lut le mmo, le front pliss. Se ravisant, elle ajouta, au-dessus de ses initiales, l'ordre de faire rparer les chaudrons. Au fond, il n'y avait pas de petites conomi es... Eh bien, fit Phoebe, ses joues rondes virant au rose, ne te vexe pas, surt out, mais tu es dans une position unique, et je ne pourrais pas aborder ce sujet avec quelqu'un d'autre, parce que... (Elle s'claircit la gorge.) Bon, entrons da ns le vif du sujet : qu'est-ce que a fait de vieillir ? Phoebe, nous avons le mme g e. Sous le regard perant de Verna, son administratrice s'essuya les paumes, sans doute moites, sur les hanches de sa robe verte. C'est vrai, mais tu es partie pe ndant plus de vingt ans. Pendant ton absence, tu as vieilli comme les gens norma ux. Pour en arriver ton stade, il me faudra environ trois sicles. Franchement, tu as l'air d'avoir au moins quarante ans ! C'est la preuve que les voyages formen t la vieillesse, plaisanta amrement Verna. Tu devrais essayer, a marche tous les c oups ! Je refuse de partir et de me ratatiner comme une vieille pomme ! Dis-moi, est-il douloureux de se dgrader si vite ? Est-ce que... Hum... Tu sens que tu n' es plus sduisante et que ta vie n'a plus rien de plaisant ? Moi, j'adore que les hommes me trouvent dsirable. Vieillir comme toi, eh bien, a m'inquite. Verna se cal a confortablement dans son fauteuil. Si elle s'tait coute, elle aurait 239 volontie rs trangl cette gourde ! Cela dit, avait-on le droit d'excuter une amie ignorante q ui venait de poser une question idiote ? mon avis, chacun vit cette exprience sa faon, mais je veux bien t'en dire plus. Oui, Phoebe, on souffre de savoir qu'on a perdu sa jeunesse. Parfois, j'ai le sentiment de ne pas l'avoir assez chrie, cet te jeunesse. Alors, on me l'a vole pendant que j'attendais btement que ma vie comm ence. Par bonheur, le Crateur nous offre des compensations. Tu sais, l'ge a aussi du bon.

Du bon ? Comment est-ce possible ? l'intrieur, je suis toujours la mme personne, e n plus sage. Je me comprends mieux, et je sais plus clairement ce que je veux. E t j'apprcie des choses qui ne m'intressaient pas avant... (Verna marqua une courte pause.) Aujourd'hui, je vois ce qui compte vraiment quand on est au service du Crateur. Bref, je suis plus heureuse, et moins angoisse par ce que les autres pens ent de moi. L'ge ne m'a pas rendue asociale, tu sais. Mes amis m'apportent toujour s du rconfort. Et pour rpondre la question qui te brle les lvres, les hommes me plai sent autant qu'avant. Simplement, je les juge en profondeur. Les jeunes coqs ne me fascinent plus. Pour m'mouvoir, un homme doit avoir d'autres qualits. Sans blag ue ? s'exclama Phoebe, berlue. Les vieux barbons te font de l'effet ? Je parle simp lement des hommes de ma gnration, mon amie... Mais tu as srement chang aussi, non ? Il y a cinquante ans, tu n'aurais pas envisag d'avoir une relation avec quelqu'un de ton ge actuel. prsent, a te semble naturel, et les garons plus jeunes te paraiss ent franchement immatures. Tu vois ce que je veux dire ? peu prs, oui... Un gros mensonge, comprit Verna. Qui se lisait dans les yeux de Phoebe. Quand nous avion s l'ge de ces deux novices, Helen et Valrie, que pensais-tu des femmes comme nous ? Phoebe gloussa btement, comme une gamine. Je les trouvais incroyablement vieill es ! Et je n'imaginais pas pouvoir tre comme a un jour. Et ta position, prsent ? Ce n'est pas vieux du tout ! l'poque, j'tais idiote. Tu sais, je me sens encore trs j eune. Eh bien, c'est pareil pour moi ! Je me sens jeune, c'est la seule chose qu i compte. Et j'ai compris qu'il en allait de mme pour tout le monde. Nos anes se vo ient de la mme faon que nous. Je comprends ce que tu veux dire, fit Phoebe en pliss ant le nez, mais a ne me donne pas envie de vieillir pour autant. Phoebe, dans le monde extrieur, tu aurais dj vcu trois bonnes existences ! En nous donnant plus d'a nnes qu'aux autres, le Crateur nous a fait un magnifique cadeau. Bien sr, c'est sur tout pour que nous puissions accomplir notre mission, mais on a le droit de s'en rjouir quand mme. Trs peu d'tres ont cette chance. Son cerveau frisant la surchauff e, Phoebe plissa le front et les yeux pour mieux se concentrer. Ce sont des paro les d'une grande sagesse, Verna. Voil une qualit que je ne 240 te connaissais pas. J'ai toujours su que tu tais fute, mais dcouvrir une telle srnit philosophique, chez toi... C'est une partie du bon dont je te parlais. Les gens plus jeunes croient toujours que leurs ans dbordent de sagesse. Au royaume des aveugles, les borgnes so nt rois... Mais avoir la peau flasque et ride me fait toujours aussi peur !

Ces choses-l arrivent lentement. On s'habitue changer. Pour moi, l'inquitant serai t d'avoir de nouveau ton ge. Pourquoi ? Verna eut une furieuse envie de rpondre : Parce que je dtesterais me balader dans le monde avec un intellect aussi atrophi , mais elle se retint, se souvenant temps que Phoebe et elle taient des amies de qu elque cent soixante-dix ans. Sans doute parce que j'ai dj travers les buissons hrisss de ronces qui se dressent encore devant toi. Je sais qu'on s'y fait trs mal, voi s-tu... De quelles ronces veux-tu parler ? C'est diffrent pour chaque individu... Nous ne suivons pas tous le mme chemin. quelles ronces t'es-tu donc corche, Verna ? La Dame Abbesse se leva, reboucha son encrier et jeta sur son bureau un regard dsabus. Le pire, je crois, a t de retrouver Jedidiah. Comme toi, il voyait en moi u ne vieille femme ride, dessche et dpourvue de charme. Verna, je n'ai jamais voulu di re a ! Comprends-tu seulement ce qui m'a corche ce moment-l, Phoebe ? Eh bien, vieille et laide, je suppose - mme si tu ne l'es pas vraiment. Tu te trompes, souf fla Verna. La ronce fut de dcouvrir que l'apparence seule comptait ses yeux. Ce q u'il y a l-dedans (elle se tapota le crne) ne l'a jamais intress. En ralit, il y avait encore pire... Pendant son absence, Jedidiah avait rejoint les rangs des sides d u Gardien. Pour sauver Richard, Verna avait d planter son dacra entre les omoplat es de son ancien amoureux. Non content de la trahir, Jedidiah s'tait retourn contr e le Crateur. Et une partie d'elle-mme tait morte avec lui... Je vois ce que tu veux dire, fit Phoebe, qui ne voyait srement rien du tout. Quand les hommes... Verna leva une main pour interrompre son administratrice. J'espre t'avoir t utile, Phoebe. .. Parler avec une amie est toujours un plaisir. (Elle reprit son ton de Dame Ab besse dans l'exercice de ses fonctions.) Ai-je des rendezvous ? Tu sais, avec le s casse-pieds qui viennent me demander mille et une faveurs... Non. Rien de prvu aujourd'hui... Parfait ! J'ai envie de prier et d'implorer le Crateur de me guide r. Voulez-vous sceller ma porte, Dulcinia et toi ? Je n'ai pas envie qu'on me dra nge. Bien entendu, Dame Abbesse, rpondit Phoebe en s'inclinant gracieusement. (El le sourit de toutes ses dents.) Merci pour la conversation, Verna. a m'a rappel le bon vieux temps, dans notre chambre, quand on bavardait longtemps aprs l'extinct ion des feux. Mais que vont devenir les mmos ? Si tu les laisses s'accumuler... 2 41 La Dame Abbesse ne peut pas ignorer la Lumire qui rgne sur le palais et sur les surs. Je dois aussi prier pour nous toutes, et demander au Crateur de nous montre r le chemin. Aprs tout, on nous appelle les Surs de la Lumire, pas les Filles de la Paperasserie ! Phoebe ne cacha pas sa stupfaction. Apparemment, elle pensait que Verna,

plus tout fait humaine depuis son trange nomination, pouvait prendre la main du C rateur volont et comme par miracle. Qu'il en soit ainsi, Dame Abbesse. Je m'occupe rai de protger la porte. Personne ne viendra perturber votre mditation. Phoebe fit mine de s'clipser, mais Verna la rappela. As-tu des nouvelles de Christabel ? No n, rpondit l'administratrice, la mine soudain dconfite. Personne ne sait o elle est . Et nous ignorons aussi o sont passes Amelia et Janet. Christabel, Amelia, Janet, Phoebe et Verna avaient grandi ensemble au palais. Cinq trs bonnes amies, mme si Verna s'tait toujours sentie un peu plus proche de Christabel, malgr l'envie qu'el le veillait chez les autres. Dote par le Crateur de magnifiques cheveux blonds et d 'un visage superbe, Christabel tait en outre d'un naturel doux et bienveillant. V erna s'inquitait que ses trois amies se soient volatilises en mme temps. Tant que l eur famille vivait encore, les surs quittaient parfois le palais pour leur rendre visite. Mais elles demandaient toujours la permission, et ces trois-l devaient tr e orphelines depuis des dcennies... Il arrivait aussi, plus rarement, qu'une sur s 'absente quelque temps, histoire de changer d'air et de se rafrachir l'esprit au contact du monde extrieur. L encore, elles prvenaient pratiquement toujours leurs c ollgues, et les informaient de leur destination. Janet, Amelia et Christabel avai ent simplement t portes disparues aprs la mort de la Dame Abbesse. N'approuvant pas le choix de sa remplaante, avaient-elles dcid de s'en aller pour toujours ? Mme si c ette ide lui brisait le cur, Verna esprait qu'il s'agirait simplement de cela. Car les autres possibilits la remplissaient de terreur. Si tu as du nouveau, prviens-m oi aussitt, dit-elle Phoebe. Une fois seule, Verna plaa sur les portes un bouclier de son cru tiss avec de dlicats filaments tirs de l'essence mme de son propre Han. Une magie qu'elle aurait reconnue entre mille. En cas de tentative d'intrusion, le champ de force diaphane serait quasiment indtectable, et les filaments briss l' informeraient que quelque chose s'tait pass. Mme si les visiteurs indlicats repraient le champ de force, leur seule prsence - et la sonde magique qu'ils auraient ncess airement lance - briserait les filaments. Ultime raffinement, toute rparation de c ette Toile, avec un matriau venu d'un autre Han, ne passerait pas inaperue non plu s... Non loin du mur d'enceinte du jardin, de ples rayons de soleil filtraient de s frondaisons, confrant l'atmosphre une luminosit presque onirique. Le paradis vgtal d'Annalina tait dlimit par de hauts buissons de baies rouges aux tiges lestes 242 de bourgeons blancs duveteux. Au-del, un sentier serpentait entre des parterres de fleurs, des rosiers et des massifs de fougres. Arrachant au passage une brindille aux buissons, Verna s'emplit les poumons de sa dlicieuse odeur pice. Puis elle s'e ngagea sur le sentier et approcha de la haie de sumacs plants l pour dissimuler le mur et donner l'illusion que le jardin ne s'arrtait

pas abruptement. Inspectant les troncs noueux et les longues branches, la Dame A bbesse estima que cela ferait l'affaire, si elle ne trouvait rien de mieux. Mais a n'tait pas encore prouv... Longeant le mur, elle atteignit l'arrire du grand carr de nature sauvage o se nichait le sanctuaire d'Annalina. Aprs avoir relev ses jupes pour traverser les broussailles, Verna se flicita d'avoir continu ses recherches. Bien protge par un demi-cercle de pins, la petite clairire qu'elle venait d'attein dre donnait directement sur le mur, dissimul ici par des poiriers disposs en espal ier. Tous les arbres tant soigneusement monds, la Dame Abbesse n'avait plus qu' choi sir celui qu'elle prfrait. Il s'imposa vite elle, car ses branches, dcales de chaque ct du tronc, composaient une sorte d'chelle naturelle. Quand Verna en approcha, l't range texture de l'corce du poirier attira son attention. Passant un index le lon g de la face suprieure d'une grosse branche, elle y dcouvrit des raflures qui ne tr ompaient pas. Apparemment, elle n'tait pas la premire Dame Abbesse s'clipser de ses quartiers par ce chemin... Quand elle eut atteint le sommet du mur, et vrifi qu'a ucun garde ne tranait dans le coin, la fugueuse dcouvrit qu'un des piliers de sout ien extrieur tait obligeamment muni d'un contrefort qui lui faciliterait la descen te. Par le plus grand des hasards, arrive l, elle avisa une sorte d'auvent, se lai ssa glisser dessus et aperut, un peu plus bas, une trs jolie gargouille juste asse z large pour des pieds de femme. Comble de bonheur, quand elle fut en quilibre su r la sculpture, elle remarqua un magnifique chne dont la branche la plus basse, l e croirait-on, lui tendait les bras. De l, elle se laissa glisser jusqu' un gros r ocher rond qui la contraignit un bond acrobatique d'au moins... deux pieds de ha ut ! Une fois sur la terre ferme, la Dame Abbesse s'pousseta dignement, tira sur sa robe grise toute simple et rarrangea le col tout aussi peu ornement. Aprs avoir retir la bague hrite d'Annalina, elle la fourra dans sa poche, s'loigna un peu et se retourna. La vie tant dcidment bien faite, elle constata, ravie mais moyennement to nne, que le rocher, le chne, la gargouille l'auvent et le contrefort lui permettra ient d'emprunter sans peine le mme chemin dans l'autre sens. Et voil comment on dco uvrait un moyen de fuir sa cage de papier ! A sa grande surprise, Verna s'aperut que le parc du palais ne grouillait pas de monde. Des gardes y patrouillaient, c omme il convenait, croisant les surs, les novices et les jeunes porteurs de colli er qui vaquaient leurs occupations. Mais l'habituelle foule de citadins manquait l'appel, remplace par quelques vieilles dames apparemment satisfaites de n'avoir pas besoin de jouer des coudes. Chaque jour que faisait le Crateur, une horde de Tanimuriens traversait le pont pour envahir l'le Kollet. Ces braves gens venaien t demander conseil aux surs, 243 rclamer leur arbitrage dans une querelle, qumander quelque aumne, chercher h bienveillante Lumire du crateur ou Le prier partout o a le ur semblait judicieux. Qu'on ait besoin d'un endroit spcial pour s'adresser au Cra teur avait toujours dpass Verna. Mais aux yeux du bon peuple, le foyer des Surs de la Lumire tait

un endroit sacr, et il n'y avait pas moyen de lui enlever cela de la tte. moins qu e ces dvots n'aient simplement envie de profiter du magnifique parc du palais ? A ujourd'hui, l'endroit ne faisait pas recette. Les novices charges de guider les v isiteurs s'ennuyaient ferme et les gardes posts devant les zones interdites bavar daient entre eux. Les rares qui levrent les yeux sur Verna la prirent pour une ba nale sur en chemin vers une destination qui ne les intressait pas le moins du mond e. Autour des pelouses o aucun visiteur fatigu ne piquait une petite sieste, les m agnifiques jardins et les majestueuses fontaines n'taient pas pris d'assaut par d es meutes d'adultes et d'enfants bruyamment admiratifs. Il en allait de mme pour les bancs, d'habitude accapars par des thories de bavards impnitents. Dans le loint ain, les tambours continuaient battre... Verna trouva Warren assis sur leur roch er plat favori, au milieu de la crique qui leur tenait lieu de salle de runion. Dsu vr, il lanait des cailloux dans le fleuve que remontait une seule et unique barque de pche. Verna ! s'cria le futur sorcier en se levant d'un bond. Je commenais me d emander si tu ne m'avais pas pos un lapin. Sur la barque, un trs vieux pcheur s'ach arnait fixer un appt au bout de son hameon. La Dame Abbesse le regarda un moment, puis lcha : Phoebe voulait savoir comment on se sent quand on est vieille et laid e... Et comment le saurais-tu ? s'tonna Warren. Le plus drle, pensa Verna, c'est q u'il est sincre ! Allons-y..., soupira-t-elle. La traverse de la ville fut une expr ience aussi tonnante que celle du parc. Dans les quartiers chics, les rares bouti ques ouvertes guettaient le chaland comme on espre le retour du soleil aprs la plu ie. La place du march, au cur de la zone la plus misreuse de Tanimura, tait carrment dserte. Les tals vides, les feux de cuisson teints, on ne trouvait pas une choppe ou verte. Plus bizarre encore, les mtiers tisser, dans les ateliers, attendaient tri stement qu'on daigne s'occuper d'eux. A part le roulement obsdant des tambours, o n n'entendait pas un bruit. Etonne que Warren se comporte comme si tout tait norma l, Verna prit d'abord sur elle, puis explosa, fidle son charmant caractre, alors q u'ils s'engageaient dans une ruelle miteuse borde de btiments en ruine. Bon sang, o sont passs les gens ? Qu'arrive-t-il cette fichue ville ? Warren s'arrta et jeta un regard perplexe sa bouillante amie. C'est le jour du Ja'La, Verna... Le Ja-qu oi ? Ja'La ! Tu croyais qu'une pidmie avait... (Le futur Prophte se tapa sur le fron t, l'air navr.) Excuse-moi, mon amie, je pensais que tu savais... C'est devenu si banal qu'on a du mal imaginer que quelqu'un l'ignore. 244 Ignore quoi, Warren ? Viens, continuons marcher... Le Ja'La est un jeu, et on organise rgulirement des comptitions... Tu n'as jamais vu le stade ? On l'a construit il y a quinze ou vin gt ans,

peu prs au moment o l'empereur a pris le pouvoir. Il se niche entre deux collines, juste la sortie de la ville. Tout le monde adore le Ja'La ! Tu prtends que la vi lle est dserte cause d'un jeu ? C'est la stricte vrit. part les vieux, qui n'y comp rennent rien, les citadins ne rateraient pas une rencontre pour un empire. Le pe uple n'a plus qu'une passion, mon amie ! Et les enfants jouent au Ja'La dans les rues ds qu'ils tiennent debout. Verna sonda une ruelle latrale et jeta un coup d'i l derrire elle. Et on y joue comment, ce jeu ? Je n'ai jamais assist une partie off icielle. Quand on passe son temps travailler dans les catacombes, les loisirs so nt rares. Mais j'ai tudi le sujet, parce que les jeux, selon moi, sont trs rvlateurs de la nature profonde des civilisations. Bien sr, j'ai commenc par les jeux antiqu es, comme il se doit. Mais je pourrai un jour ou l'autre suivre une vritable part ie ! Tu te rends compte ? Pour bien en profiter, je me suis document puis j'ai fa it ma petite enqute. Le Ja'La oppose deux quipes sur un terrain carr dlimit par des g rilles. Il y a un but dans chaque coin, soit deux par quipe. L'objectif est d'int roduire le broc - une balle couverte de cuir et un peu plus petite qu'un crne hum ain - dans un des buts de l'adversaire. Quand on russit, on marque un point. Puis on recommence jusqu' la fin du temps rglementaire. La stratgie de ce jeu me dpasse, je dois te l'avouer. Pourtant, la plupart des enfants de cinq ans la comprennen t en moins de dix minutes. Sans doute parce qu'ils ont envie de jouer, et pas to i ! (Verna dfit son chle et agita les deux extrmits pour se ventiler le cou.) C'est intressant au point que la ville entire aille se faire griller au soleil pour rega rder ? Je crois surtout que a permet aux gens de s'offrir un jour de cong. Et un prt exte pour s'amuser en beuglant pleins poumons. Quand leur quipe gagne, ils se sole nt mort pour fter a, et quand elle perd, ils font pareil histoire de se consoler. Tout le monde est passionn par le Ja'La. Un peu trop, mon avis... premire vue, a pa rat plutt inoffensif... Verna, c'est un jeu sanglant ! Pardon ? Warren ne rpondit p as tout de suite, trop occup contourner une immonde pile de dtritus. La balle est trs lourde et les rgles n'ont rien de contraignant. Les joueurs de Ja'La sont des sauvages. Ils ont videmment du talent, parce qu'on ne contrle pas le broc sans pei ne, mais on les choisit surtout pour leur force et leur agressivit. A la fin de c haque partie, on ne compte plus les dents casses et les os briss. Quand ce ne sont pas des nuques ! Et les gens aiment regarder a ? Selon les soldats que j'ai inte rrogs, le public siffle quand il n'y a pas de sang. Pour gagner, une quipe doit se donner fond , comme on dit. 245 Eh bien, fit Verna, voil un spectacle qui ne risq ue pas de me plaire. Et je ne t'ai pas racont le pire ! (Ils s'engagrent dans une nouvelle rue,

encore plus miteuse, o tous les volets, comme partout ailleurs, taient ferms.) Aprs la partie, on fouette tous les joueurs de l'quipe perdante. Un coup pour chaque p oint encaiss, administr par les vainqueurs. Sachant que les quipes se dtestent, il e st dj arriv que des hommes restent sur le carreau aprs une sance de flagellation, Et le public assiste cette horreur ? demanda Verna aprs un long silence. C'est le gr and moment de la journe ! Les supporteurs de l'quipe gagnante comptent les coups d e fouet en criant de joie. Parfois, on atteint des sommets d'motions , comme disent les commentateurs. Quand la fivre du Ja'La s'empare des gens, a tourne souvent l'm eute. Et les dix mille soldats chargs d'assurer l'ordre sont vite dbords... De temp s en temps, les joueurs dclenchent des bagarres gnrales. Ces types sont des brutes, tu peux me croire... Et le public s'enthousiasme pour une bande de sauvages ? L es joueurs passent pour des hros. Les champions de Ja'La sont quasiment les matres de la ville, et ils peuvent tout se permettre, car ils sont au-dessus des lois. Des meutes d'admiratrices les suivent partout, et les parties sont en gnral suivi es d'une orgie. Les femmes s'entre-tueraient pour partager la couche d'un joueur . Et la dbauche dure des jours. Avoir reu les faveurs d'un champion est un tel hon neur qu'il faut produire des tmoins pour avoir le droit de s'en vanter. Pourquoi cette folie ? demanda Verna, poustoufle. Tu es une femme, alors, toi de me le dire ! Quand j'ai t le premier, en trois mille ans, trouver la solution d'une prophtie, je n'ai pas croul sous les propositions coquines. Et aucune beaut ne m'a implor de pouvoir lcher le sang, sur mon dos. Elles le font vraiment ? Elles se damneraien t pour a ! Si le joueur apprcie la sance, il peut dcider de choisir la fille. Ces ho mmes sont bouffis d'arrogance, et ils adorent voir les femmes s'abaisser pour ga gner l'honneur de se coucher sous eux. Du coin de l'il, Verna constata que Warren tait rouge comme une pivoine. Et elles font pareil avec les perdants ? a n'a aucu ne importance ! Tout joueur est un hros, et le plus brutal rafle la mise. Ceux qu i ont tu un adversaire avec la balle battent des records de popularit - y compris auprs de la gent fminine. On va jusqu' donner leurs prnoms aux nouveau-ns. Verna, tou t a me dpasse... Tu vois les choses par le petit bout de la lorgnette, Warren. Si tu sortais plus, au lieu de passer ton temps dans les catacombes, tu aurais un s uccs fou avec les femmes ! Le futur Prophte se tapota le cou. Elles me feraient de l'il si j'avais encore un collier, parce qu'elles me prendraient pour un coffrefort ambulant. a n'aurait rien voir avec mon charme naturel... Certaines personne s sont attires par le pouvoir ou la richesse. Quand on 246 ne possde rien, c'est t rs tentant... La vie est ainsi faite, mon pauvre ami...

- La vie ? rpta Warren, morose. On appelle ce jeu le Ja'La, mais son nom complet e st Ja'La dh Jin. Le Jeu de la Vie, dans l'ancienne langue d'Altur'Rang, le pays natal de l'empereur. Mais tout le monde se contente de dire Ja'La : le Jeu. Que veux dire Altur'Rang ? C'est galement un mot de l'ancienne langue. La traduction n'est pas facile... En gros, a signifie l' lu du Crateur ou le Peuple Prdestin . P oi cette question ? Dans le Nouveau Monde, une chane de montagnes s'appelle les m onts Rang'Shada . On dirait qu'il s'agit de la mme langue. Un shada est un gantele t de fer hriss de piques. Rang'Shada pourrait se traduire par le Poing de l'lu . Un nom qui remonte aux Grandes Guerres, je pense... Ces montagnes sont trs dchiquetes, et la notion de piques leur va bien. (Verna en revint au sujet initial de leur conversation.) Je n'arrive pas croire que ce jeu est autoris. Autoris ? On l'encou rage officiellement, tu veux dire ? L'empereur a sa propre quipe. Ce matin, on a annonc qu'il viendrait Tanimura avec elle et qu'il y aurait une rencontre au somm et, face aux champions de la ville. Si j'ai bien compris, c'est un grand honneur , et tout le monde ne parle plus que de a. (Warren sonda les alentours puis se to urna de nouveau vers son amie.) Quand ils perdent, les joueurs de l'empereur ne sont pas fouetts. Le privilge des puissants ? Pas vraiment... En cas de dfaite, on les dcapite. De saisissement, Verna en lcha les deux extrmits de son chle. Pourquoi l 'empereur encourage-t-il des horreurs pareilles ? Je n'en sais rien, mais j'ai un e thorie... savoir ? Agitation, protestation, troubles civils, meutes et enfin insu rrection... Tu te souviens du roi Gregory ? Verna acquiesa en regardant une vieil le femme pendre du linge sur son balcon. La premire personne qu'elle voyait depui s des heures... Que lui est-il arriv ? Peu aprs ton dpart, l'Ordre Imprial a pris le pouvoir et nous n'en avons plus entendu parler. Le roi tait trs populaire, et sou s son rgne, Tanimura et les autres villes du Nord prospraient. Depuis, les temps s ont devenus difficiles pour le petit peuple. L'empereur ne combat pas la corrupt ion, bien au contraire, et il se fiche comme d'une guigne de sujets importants t els que le commerce et la justice. Tous les gens qui vivent dans la misre, autour de Tanimura, viennent de villes, de villages et de mgalopoles mises sac par on n e sait trop qui. Pour des rfugis, ces gens sont plutt calmes. Et ils n'ont pas l'air si malheureux que a... Les miracles du Ja'La ! Pardon ? Sous le joug de l'Ordre Imprial, ils ont peu de chances de voir leur vie 247

s'amliorer. Sauf s'ils deviennent des joueurs de Ja'La. C'est leur seul espoir, e t leur plus grand rve. Les joueurs sont slectionns cause de leur talent pour le je , pas en fonction de leur naissance. Leur famille est tout jamais l'abri du beso in, parce que ces gaillards gagnent des fortunes. Les parents poussent leurs enf ants jouer, avec l'espoir qu'ils deviennent professionnels. Les quipes d'amateurs , comme on les appelle, sont classes par groupes d'ge, et a commence ds cinq ans ! T out individu, quelle que soit son extraction, peut devenir une idole du Ja'La. Mm e s'il est n parmi les esclaves de l'empereur. Je vois, mais a n'explique toujours pas cette folie. Verna, nous sommes tous membres de l'Ordre Imprial, dsormais. Res ter loyal son ancienne patrie est strictement interdit. Le Ja'La permet aux gens de vnrer quelque chose : leur quartier ou leur ville, travers une quipe. L'empereu r a offert un stade Tanimura. Mais c'tait un cadeau intress... Le Ja'La dtourne l'at tention du peuple, l'empchant de rflchir ses conditions de vie, sur lesquelles il n 'a d'ailleurs aucune influence. Ainsi, rien ne menace la domination de l'empereu r. Ta thorie ne tient pas vraiment debout, Warren, dit Verna en recommenant s'vente r avec son chle. Les enfants adorent jouer ds leur plus jeune ge. C'est mme leur seu le occupation. Quand ils grandissent, ils passent aux ds, aux courses de chevaux ou aux concours de tir l'arc. Jouer fait partie de la nature humaine... Par l..., fit Warren en entranant son amie dans une troite ruelle. L'empereur dtourne cette tendance son profit. Quand ils pensent au Ja'La, les gens oublient les choses es sentielles, comme la libert ou la justice. Cette passion leur embrume l'esprit... Au lieu de se demander pourquoi l'empereur vient les voir, et ce qui les attend , ils pensent exclusivement la grande rencontre de Ja'La. L'estomac de Verna se noua. La visite de l'empereur l'inquitait, et elle aurait pari qu'il n'entendait p as seulement assister une partie de Ja'La. Cet homme avait une ide derrire la tte. Et si son quipe perdait, les gens n'ont pas peur de subir des reprsailles ? ce qu' on dit, les joueurs de l'empereur sont trs forts, mais ils ne bnficient d'aucun pri vilge. Quand ils perdent, l'empereur ne punit personne, part bien sr les vaincus. Au contraire, il flicite les gagnants, et leur gloire rejaillit sur la cit tout en tire. Une victoire contre l'quipe de l'empereur est un grand honneur. Toutes les v illes en rvent... Je suis de retour depuis deux mois, et je n'ai jamais vu Tanimur a se transformer en ville fantme cause du Ja'La. La saison vient de commencer. Ho rs de cette priode, il n'y a pas de parties officielles... Encore un coup de cani f dans ta thorie ! Si le jeu est une sorte de diversion, pourquoi ne pas le prati quer tout le temps ? Parce que l'attente accrot la ferveur ! Entre les saisons, o n ne parle que de a ! Et quand la comptition commence, ils frtillent comme de jeune s amoureux avant des retrouvailles. Rien d'autre ne les intresse, ce moment-l. San s les interruptions, ils risqueraient de se lasser. 248

l'vidence, Warren avait longuement mri sa thorie. Verna rechignait y souscrire, mai s il avait rponse tout, et a commenait lui taper sur les nerfs Elle dcida de clore l e dbat. Qui t'a dit que l'empereur viendrait avec son quipe ? Matre Finch. Warren, tu tais cens aller aux curies pour enquter sur la disparition des chevaux ! Finch es t fou de Ja'La, alors, tu imagines dans quel tat il tait le jour de l'ouverture de la saison. Je l'ai laiss parler, histoire qu'il baisse sa garde et me rvle ce que tu voulais savoir. Et a a march ? Ils s'arrtrent devant une enseigne qui reprsentait une pierre tombale et une pelle. Dessous, deux noms taient gravs dans la pierre : Benstent et Sproul. Oui. Pendant qu'il spculait sur les coups de fouet qu'encaiss eraient les vaincus, et sur l'argent que je gagnerais en pariant, il a lch, pas vr aiment exprs, que les chevaux sont manquants depuis pas mal de temps. Un peu aprs le solstice d'hiver, c'est a ? I Warren mit une main en visire pour sonder les tnbre s. Exactement ! Quatre de ses meilleures btes, et deux selleries compltes, se sont volatilises. Il cherche toujours les chevaux, et jure qu'il les trouvera. Quant la sellerie, il pense qu'on la lui a vole. Derrire la porte de la boutique, Verna entendit le bruit caractristique d'une lime sur du mtal. On dirait qu'un de ces no bles commerants ne s'intresse pas au Ja'La. Le brave homme... (Verna renoua son chl e et ouvrit la porte.) Allons tirer les vers du nez de ce fossoyeur...

Chapitre 25 A la chiche lumire qui filtrait d'une fentre couverte de poussire, Verna et Warren slalomrent entre des tablis, des piles de linceuls et des cercueils du tout-venant . Des scies et des rabots rouills pendaient un des murs et des planches de pin re posaient dans le plus grand dsordre contre un autre. Au fond du magasin, une port e ouverte devait donner sur l'atelier des deux artisans. Alors que les nobles et les riches s'adressaient des croque-morts de haut vol - spcialistes des bires orn ementes et des crmonies ruineuses -, les gens du commun, la bourse souvent plate, d evaient recourir aux services de simples fossoyeurs qui se chargeaient de leur f ournir une bote cloue la hte et un trou o l'enterrer. Mme s'ils chrissaient leurs dis arus, les clients des fossoyeurs devaient avant tout nourrir leur famille. Mais ils n'en honoraient pas moins leurs morts... Verna et Warren s'arrtrent sur le seu il d'une petite cour - l'atelier en question - o taient entasses, le long des murs des btiments voisins, et d'une clture, l'arrire, des planches encore plus vermoulue s que les prcdentes.

Les pieds nus, des frusques limes sur le dos, un homme au visage burin se tourna ve rs ses visiteurs et cessa un instant d'affter la partie mtallique de sa pelle. Tou tes mes condolances pour le deuil qui vous frappe, dit-il d'une voix rauque - et avec une sincrit tonnante. (Il reprit son travail et ajouta :) Un enfant, ou un adu lte ? Ni l'un ni l'autre, rpondit Verna. Le fossoyeur aux joues creuses leva de n ouveau les yeux. Bien qu'il n'et pas proprement parler de barbe, avec le peu d'en thousiasme qu'il mettait se raser, il ne tarderait pas en arborer une. Un adoles cent, alors ? Pour fabriquer un cercueil, il me faut la taille du mort. Nous n'a vons personne enterrer, mon brave, dit Verna. Mais nous voudrions vous poser que lques questions. Le fossoyeur tudia de pied en cap ses deux visiteurs. Je vois que les affaires marchent mieux pour vous que pour moi... 251 Vous ne vous intressez pas au Ja'La ? demanda Warren, qui ne ratait jamais une occasion de se document er. L'air un peu moins amorphe, le fossoyeur jeta un nouveau coup d'il la tunique violette de son interlocuteur. Les gens n'aiment pas beaucoup que je trane dans les parages quand ils s'amusent. Voir ma sale gueule leur gche le plaisir, comme si la mort elle-mme venait s'asseoir leur table. Ils ne se privent pas de me dire de dgager, notez bien. Pourtant, ils viennent tous me voir un jour ou l'autre. E t l, on dirait que j'ai toujours t leur meilleur copain. Histoire de me venger, je pourrais les envoyer acheter un cercueil de luxe dont le mort n'aura rien faire, mais ils sont trop fauchs pour a, et j'ai quand mme besoin de gagner ma vie... tesvous matre Benstent ou matre Sproul ? demanda Verna. Milton Sproul pour vous servi r, noble dame. Votre associ est-il dans le coin ? Ham est absent... Que voulez-vo us ? Verna eut un sourire nonchalant. Nous travaillons au palais, matre Sproul. C 'est au sujet d'une facture vous... Une petite vrification, rien de plus... Il n' y a rien vrifier, grogna le fossoyeur. (Il recommena aiguiser la pelle.) Nous n'es croquons pas les Surs de la Lumire. Ai-je insinu une chose pareille, matre Sproul ? L'ennui, c'est que nous ne trouvons pas trace des dfunts. Avant de dbloquer le pai ement, nous devons savoir qui vous avez inhum. Je n'en sais rien, ma bonne dame... Ham s'est charg du boulot, et il a tabli la facture. Croyez-moi, il n'y a pas plu s honnte que lui. Ce type n'escroquerait pas un voleur pour rcuprer ce qu'il lui a pris ! Il a enterr vos morts et rdig la facture. Moi, je me suis content de l'envoye r. Je vois... Nous devrons donc parler matre Benstent pour rgler ce petit problme. S avez-vous o il est ?

Sproul donna un coup de lime plus rageur que les autres. Aucune ide... Ham n'est plus tout jeune, vous savez. Il est parti il y a quelque temps, dcid finir ses jou rs auprs de sa fille et de ses petits-enfants. Ils vivent quelque part trs loin d' ici... (Sproul fit un grand geste circulaire avec sa lime.) Il m'a laiss sa moiti de l'entreprise. Et la moiti du travail, dans la foule ! Il faut que je dniche un t ype costaud pour creuser les tombes. Je ne suis plus tout jeune non plus... Mais vous devez savoir o il est all ! Et connatre quelques dtails sur cette facture... Je vous ai dit que non ! Il a emball ses affaires, enfin le peu qu'il avait, et il s'est achet un ne pour le voyage. Du coup, j'ai suppos qu'il allait loin. (Sproul ds igna le sud avec sa lime.) Quelque part par l-bas, mon avis... Avant de partir, i l m'a rappel d'envoyer la fameuse facture au palais, parce que tout travail mrite salaire. J'ai demand o je devais lui faire parvenir l'argent, et il m'a rpondu de l e garder pour engager un assistant. D'aprs lui, c'tait normal, puisqu'il me laissa it tomber du jour au lendemain. 252 Je vois..fit Verna aprs une brve rflexion. (Elle regarda Sproul affter sa pelle avec un enttement admirable, puis se tourna vers W arren :) Va m'attendre dehors, s'il te plat. Pardon ? Qu'as-tu l'intention de... La Dame Abbesse leva un index pour le rduire au silence. Ne discute pas. Fais un petit tour pour t'assurer que nos... amis... ne nous cherchent pas. (Elle se pen cha vers Warren, l'air entendu.) Ils pourraient se demander si nous avons besoin d'aide. Oui, tu as raison, fit Warren. Je vais aller voir o sont passs nos amis. (Il joua nerveusement avec les broderies en fil argent d'une de ses manches.) Tu ne seras pas longue, n'est-ce pas ? C'est promis. Va voir si tu dniches nos chers amis ! Quand il entendit la porte de la boutique se refermer, Sproul leva les y eux de sa pelle. Mes rponses ne changeront pas. Je vous ai dit que... Matre Sproul , fit Verna en sortant une pice d'or de sa poche, nous allons avoir une conversat ion cur ouvert. Et vous cesserez de mentir. Pourquoi avez-vous renvoy votre compagn on ? demanda le fossoyeur, inquiet. Verna jugea que l'heure n'tait plus aux disco urs fleuris. Parce qu'il vomit pour un rien... Sproul s'intressa de nouveau sa pe lle. J'ai racont la vrit. Si vous prfrez que je raconte des bobards, dites-le-moi, et je ferai un effort d'imagination. A votre place, matre Sproul, je n'essayerais pa s ce truc-l avec moi... Vous avez dit une partie de la vrit, et c'est bien a le prob lme ! Maintenant je veux entendre le reste. Si vous ne compliquez pas les choses, cette pice d'or finira dans votre poche. Faites le malin, et vous devrez implore r ma piti. En guise de dmonstration, Verna utilisa son Han pour arracher la lime d e la

main de Sproul et l'envoyer voler en hauteur jusqu' ce qu'elle disparaisse de leu r vue. Vous voyez ce que je veux dire, matre ? En sifflant comme une flche, la lim e retomba du ciel et vint se planter dans la terre, un pouce du pied de Sproul. Chauff au rouge, le manche en fer - la seule partie de l'outil qui mergeait encore du sol - brillait comme un petit soleil. Au prix d'un norme effort mental, Verna arracha le mtal en fusion de la terre et le transforma en un long geyser rougeoy ant qui frla le nez de Sproul et lui roussit les sourcils. Verna agita un index. Comme un serpent subjugu par un joueur de flte, le ruban de mtal dansa devant le vi sage du vieux fossoyeur. Puis il s'enroula autour de son corps, quelques pouces de sa peau. Si je bouge encore le doigt, matre Sproul, votre lime vous immobilise ra aussi parfaitement qu'une corde. Verna ouvrit une main, paume vers le haut. U ne langue de flammes en jaillit et lvita docilement dans les airs. Quand vous ne pourrez plus bouger, ma flamme s'en prendra d'abord vos pieds, et je vous ferai cuire petit feu jusqu' ce que vous parliez. 253 Piti..., gmit le vieux fossoyeur. I l y a une autre solution, rappelez-vous, fit Verna en brandissant la pice. Dites tout de suite la vrit, et vous serez beaucoup moins pauvre ! Terroris, Sproul regar da l'trange lasso en fusion qui menaait de se refermer sur lui, puis la flamme tou jours suspendue au-dessus de la main de sa visiteuse. On dirait que d'autres sou venirs me reviennent..., souffla-t-il. Je serai ravi de vous communiquer les inf ormations que mon pauvre vieux cerveau avait btement oublies... Verna teignit la fl amme et se concentra pour transformer la chaleur produite par son Han en son exa ct contraire. Le froid soudain fit virer au blanc le mtal rougeoyant. Quelques se condes plus tard, il se brisa en mille morceaux qui retombrent en pluie autour du vieux fossoyeur. Verna lui souleva le bras droit, lui retourna la main et posa la pice d'or au creux de sa paume. J'ai peur que votre outil soit fichu. Mais mon petit cadeau compensera largement cette perte... Trs largement, en vrit. Ce malheu reux ne gagnait pas l'quivalent en un an. J'ai d'autres limes, dit-il. Ce n'est pa s grave. prsent, matre Sproul, si nous reparlions de cette facture ? (Verna posa u ne main sur l'paule du vieil homme et la serra trs fort. Un geste qui n'avait rien d'amical...) Je veux tout entendre, mme les dtails qui vous semblent insignifiant s. C'est compris ? Oui, mais ne serrez pas autant, s'il vous plat ! (Verna relcha sa prise.) Comme je vous l'ai dit, Ham s'tait charg du travail, et je n'tais pas au courant. Il m'avait simplement parl d'une ou deux inhumations, pour le compte du palais. Il n'a jamais t du genre bavard, et a ne me drangeait pas. Tout de suite ap rs, il m'a annonc qu'il partait vivre avec sa fille. a faisait des annes qu'il parla it de quitter le mtier avant de devoir creuser sa propre tombe,

mais il n'avait pas assez d'argent, et sa fille tait aussi fauche que lui. J'ai fi ni par ne plus couter quand il radotait ce sujet. Et puis, d'un seul coup, le voi l qui s'achte un ne ! Ce jour-l, j'ai compris qu'il ne radotait pas. Et il m'a vraim ent dit de garder l'argent de la facture pour engager un ouvrier. La veille de s on dpart, il est venu me voir avec une bonne bouteille. Pas le genre de tord-boya ux que nous avions l'habitude de nous payer. Avec un verre de trop dans le nez, Ham n'a jamais pu garder un secret vis--vis de moi. Comprenez-moi bien, il ne dbla trait pas tort et travers devant des inconnus, mme quand il roulait sous la table. Mais nous deux, on tait vraiment amis... Verna lcha l'paule du fossoyeur. Je compr ends... Ham est un brave homme, et vous ne voudriez pas trahir sa confiance. Mil ton, je suis une Sur de la Lumire. Me parler n'est pas une mauvaise action, et a ne vous attirera pas d'ennuis. Idem pour ce bon vieux Ham ! Visiblement soulag, Spr oul hocha la tte. La bouteille aidant, reprit-il, nous avons voqu le bon vieux temp s, quand les cadavres nous semblaient moins difficiles soulever. Ham allait part ir, et je savais qu'il me manquerait. On travaillait depuis si longtemps ensembl e, et... 254 Je sais ce qu'est l'amiti, Milton. Qu'a-t-il dit ce soir-l ? Matre Spro ul tira un peu sur son col, comme s'il respirait mal. Plus il buvait, et plus il semblait triste de partir. Cet alcool tait sacrement fort, vous savez... Pire qu e tout ce qu'on s'tait siffl jusque-l ! Quand je lui ai demand o vivait sa fille, pou r lui envoyer l'argent de la facture, il a rpondu qu'il n'en avait pas besoin. Bi en sr, j'ai insist. Aprs tout, il me laissait l'entreprise, et ce n'est pas le type de profession o on risque de manquer de travail ! Ham a rpt qu'il se fichait de cet argent. Ce genre de dclaration ne lui ressemblait pas, parce que nous avons pass notre vie courir aprs trois sous. Quand j'ai voulu savoir d'o il tenait de l'argen t, il a prtendu qu'il avait des conomies ! La bonne blague ! Ham n'a jamais pu met tre un rond de ct. S'il avait les poches pleines, c'tait rcent, il n'y a pas de dout e pour moi. C'est l qu'il m'a rpt de ne pas oublier de faire parvenir la facture au palais. Je suppose que a soulageait sa conscience, vu qu'il me laissait quand mme dans la mouise... ce moment-l, je lui ai demand qui il avait mis en terre, au pala is. Savez-vous ce qu'il m'a rpondu ? Personne ! Il n'avait pas inhum mais exhum que lqu'un ! Quoi ? s'cria Verna en prenant le vieil homme par le col. Il a dterr un mo rt ? C'est a que vous voulez dire ? Exactement ! Vous avez dj entendu un truc parei l ? Enterrer des cadavres ne m'a jamais gn, puisque c'est mon boulot. Mais les sor tir de terre... La seule ide me terrifie ! Une telle profanation... Pourtant, sur le coup, ronds comme des queues de pelle, on en a rigol un bon moment. Qui a-t-i l exhum ? demanda Verna. Et de qui venait la commande ? Du palais... Il ne m'a ri en dit de plus. quand remonte cette histoire ? Oh, a ne date pas d'hier... Attend ez, a me revient ! C'tait un jour ou deux

aprs le solstice d'hiver... Qui a-t-il exhum, bon sang ! cria la Dame Abbesse en s ecouant Sproul comme un prunier. J'ai pos la question, et il m'a dit que ses comma nditaires s'en fichaient. Ils voulaient simplement qu'il dterre de la chair morte enveloppe dans un linceul bien propre... Vous tes sr ? Ham avait bu. Il a peut-tre racont n'importe quoi ! Non. L'alcool ne le faisait jamais mentir. Au contraire, il le poussait dire la vrit. Sol, il me confessait ses pires pchs, comme si j'avais e u le pouvoir de l'en absoudre. Et n'allez pas croire que ma mmoire me joue des to urs, parce que c'est la dernire fois que j'ai vu mon meilleur ami. Alors, ses par oles sont restes graves dans ma mmoire. Ensuite, il a reparl de la facture, en me co nseillant d'attendre quelques semaines pour l'envoyer, parce que tout le monde ta it trs occup, chez vous... Qu'a-t-il fait du corps ? qui l'a-t-il remis ? Milton t enta de reculer, mais Verna tait beaucoup trop forte pour lui. Je n'en sais rien. Il est entr au palais dans un chariot ferm, et on lui avait donn un laissez-passer spcial, pour que les gardes ne vrifient pas sa cargaison. Il 255 avait d mettre ses meilleurs vtements, histoire qu'on ne le reconnaisse pas. Le beau monde qui vit au palais ne devait pas avoir peur cause de lui - surtout les surs, si sensibles, et dont a aurait perturb la communion avec le Crateur. Ham tait trs fier, parce qu'i l avait rempli sa mission comme un chef. Personne ne les avait remarqus, ses cada vres et lui... Je n'en sais pas plus, ma sur. Je le jure sur mon espoir de vivre jamais dans la Lumire du Crateur, quand je quitterai ce monde. Une minute..., fit Verna. Vous venez de dire ses cadavres et lui . (Elle resserra sa prise et foudro ya du regard le vieux fossoyeur.) Combien de morts a-t-il dterrs puis livrs au pala is ? Deux... Deux..., rpta Verna, les yeux carquills. C'est a, oui... La Dame Abbe lcha le col de Sproul. Deux morts envelopps dans des linceuls propres... Elle ser ra les poings et grogna de rage. Milton leva timidement une main. Il y a encore une chose... Je ne sais pas si c'est important. J'coute ! Les clients de Ham voula ient des cadavres rcents. Le premier tait petit et lger, m'a-t-il dit, mais le deux ime lui a donn du mal, parce que c'tait un sacr morceau. Je ne lui ai pas pos d'autre s questions sur ce sujet. Dsol... Merci, Milton, dit Verna en se forant sourire. Vo us venez d'tre d'un grand secours au Crateur. Merci vous, ma sur..., souffla le vie ux fossoyeur en se massant le cou. Vous savez, avec ma profession, je n'ai jamai s eu le courage d'aller au palais. Les gens

me fuient comme la peste... Bref, je n'y ai jamais mis les pieds. Alors, si vous pouviez me donner la bndiction du Crateur... Bien sr, Milton. Vous L'avez toujours bien servi. Sproul ferma les yeux et rcita une prire. Que la bndiction du Crateur soi t sur Son enfant, dit Verna en posant une main sur le front de Milton. (Quand el le laissa couler son Han dans l'esprit du vieil homme, il gmit d'extase.) Milton Sproul, je vous ordonne d'oublier sur-le-champ tout ce que Ham vous a dit sur ce tte facture le soir de votre beuverie. Gardez seulement en mmoire qu'il s'est cha rg du travail, et que vous n'en savez pas plus. Ds que je sortirai, j'ordonne que vous ne vous souveniez plus de ma visite. Merci, ma sur, rpta Milton, les yeux roul ant longtemps sous ses paupires avant de se rouvrir. Warren faisait les cent pas devant la porte. Verna le dpassa sans daigner s'arrter pour l'informer des rsultats de son interrogatoire. Il courut pour la rattraper. Je l'tranglerai ! grogna la D ame Abbesse, furieuse. Oui, je lui tordrai le cou de mes mains ! Tant pis si le Gardien m'emporte, mais je lui craserai la trache artre. Trs lentement... 256 De quo i parles-tu ? Verna, qu'as-tu dcouvert ? Et ralentis un peu, s'il te plat. Ne m'ad resse pas la parole, Warren ! Un mot de plus, et c'est toi que j'tranglerai ! La Dame Abbesse traversa la rue comme une tornade, les poings se levant et s'abaiss ant au rythme de sa charge aveugle. La boule de fureur, au creux de son estomac, menaait d'exploser. Dans son ire, elle ne voyait plus les btiments, autour d'elle , et n'entendait plus le roulement lancinant des tambours. Obsde par son dsir de ve ngeance, elle oublia mme que le pauvre Warren trottinait derrire elle. Sans savoir comment elle tait arrive jusque-l, elle s'avisa qu'elle traversait un des ponts se condaires qui conduisaient sur l'le Kollet. Quand elle s'arrta au beau milieu de l a passerelle, Warren fut tellement surpris qu'il faillit la percuter. Sans crier gare, la Dame Abbesse le saisit par le col. File dans les catacombes et remonte l'arborescence de cette prophtie ! Verna, de quoi parles-tu ? Quand la Dame Abbe sse et le Prophte seront rendus la Lumire, les flammes de leur bcher funraire porter ont bullition un chaudron plein de fourberie. Alors viendra l'Usurpatrice qui prsi dera la fin du Palais des Prophtes. Identifie les branches, et suis-les aussi loi n que possible ! Dcouvre tout ce que tu pourras ! C'est compris ? Warren se dgagea et tira sur sa tunique pour la dfroisser. Que t'arrive-t-il ? Que t'a racont ce f ossoyeur ? Plus tard, Warren ! Ne me pousse pas bout ! Verna, nous sommes des am is embarqus dans la mme galre. Tu t'en souviens ? J'ai le droit de savoir, et... Obi s-moi sans discuter, pour une fois ! Si tu insistes, je jure que tu finiras

dans le fleuve ! Va tudier cette prophtie, et viens me voir ds que tu auras du nouv eau. En matire de prdictions, Verna n'tait pas une... novice. Ce qu'elle demandait Warren pouvait prendre des annes. Voire des sicles. Mais que faire d'autre ? A vos ordres, Dame Abbesse ! lcha le futur Prophte. Au moment o il la dpassa, Verna vit q u'il avait les yeux rouges et enfls. Mais quand elle voulut le rattraper par le b ras, il tait dj trop loin. Elle tenta de crier qu'elle ne lui en voulait pas, consc iente que ce n'tait pas sa faute si elle tait l'Usurpatrice. Hlas, la voix lui manq ua. Elle retourna prs du mur, fit son petit circuit l'envers - rocher, chne, gargo uille auvent et contrefort -, utilisa seulement deux branches du poirier et se l aissa tomber sur le sol. Courant ds qu'elle eut retrouv son quilibre, elle fona vers le sanctuaire d'Annalina et abaissa plusieurs fois la poigne de la porte - qui r efusa de s'ouvrir. Recouvrant un peu de sa lucidit, Verna sortit la bague de sa p oche et la pressa contre le soleil grav sur le battant. Une fois l'intrieur, subme rge par sa fureur, elle plaqua le bijou sur la deuxime gravure puis le lana travers la pice, ravie de l'entendre rebondir contre un mur puis atterrir sur le sol. Ap rs avoir tir le livre de voyage de sa ceinture, elle se laissa tomber sur la chais e trois pieds. bout de souffle, elle tira le stylet de son logement, ouvrit le c arnet, le posa sur la table et foudroya du regard ses pages blanches. 257 Malgr s a fureur, elle tenta de rflchir logiquement. Se pouvait-il qu'elle se trompe ? Non , elle avait vu juste ! Pourtant, elle restait une Sur de la Lumire - pour ce que a valait ! - forme ne pas tout risquer sur une hypothse. Elle devait dcouvrir qui dte nait le jumeau de son livre. Sans trahir sa propre identit, au cas o elle ferait e rreur. Mais elle suivait la bonne piste. C'tait la seule possibilit... Elle embras sa son annulaire gauche et implora le Crateur de l'aider et de lui donner de la f orce. Exploser de colre l'aurait soulage. D'abord, elle devait tre sre. Prenant le s tylet, elle crivit d'une main tremblante : Pour commencer, dites-moi pourquoi vou s m'avez choisie la fois prcdente. Je me souviens de chaque mot. Une seule erreur, et ce livre de voyage finira au feu. Verna ferma le carnet et le remit sa ceint ure. Prise de frissons, elle se leva, saisit la couverture et alla s'asseoir sur le fauteuil, bien plus confortable que la petite chaise. S'tait-elle jamais sent ie aussi seule et abandonne ? Les yeux clos, elle se souvint de son entretien ave c Annalina, aprs qu'elle eut ramen Richard au palais. La Dame Abbesse refusant de la recevoir, il lui avait fallu des semaines pour obtenir une audience. Aussi lo ngtemps qu'il lui resterait vivre, elle n'oublierait jamais cette conversation.. . Furieuse que la Dame Abbesse lui ait dissimul des informations vitales, Verna l 'avait accuse de l'avoir utilise. Sans s'mouvoir, Annalina lui avait demand pourquoi , son avis, elle avait t choisie pour cette mission. Parce que la Dame Abbesse lui faisait confiance, avait-elle rpondu.

Annalina l'avait dtrompe. Souponnant Grce et Elizabeth, les deux premires candidates slectionnes, d'tre des Surs de l'Obscurit, elle s'tait fie aux prophties qui prvoyai eur mort. Alors, elle avait us de ses privilges en choisissant Verna. La preuve qu 'elle excluait la possibilit qu'elle fut galement une servante du Gardien... Vous t iez sre de moi ce point ? s'tait tonne Verna. Je vous ai choisie parce que vous tout en bas de la liste", avait rpondu Anna. Et cause de votre parfaite insignifi ance. Je doutais que vous soyez une de mes ennemies... Votre manque de relief re nforait ma conviction. Si Grce et Elizabeth taient arrives en haut de la liste, c'tai t srement parce que la femme qui dirige les Surs de l'Obscurit les jugeait sacrifia bles. J'ai copi sa tactique. Comment risquer la vie de surs vraiment utiles notre cause ? Richard nous servira, c 'est vrai, mais il n'est pas essentiel aux affai res du palais. mission subalterne, agent subalterne. Et si vous n 'tiez pas reven ue, comme tout bon gnral, je me serais flicite de ne pas avoir mis en danger la vie d'un lment de valeur. La femme qui lui avait souris quand elle tait encore une gami ne, la source d'inspiration de toute sa vie, venait de lui briser le cur. Verna r emonta la couverture jusqu' son menton et laissa errer son regard sur les murs gr is du sanctuaire. Elle avait toujours voulu tre une Sur de la Lumire, ces merveille uses femmes qui mettaient leur Han au service du Crateur et accomplissaient 258 S on uvre dans le monde des vivants. Pour le Palais des Prophtes, elle avait sans hsi ter sacrifi sa vie et son cur. Elle se souvint du jour o on lui avait annonc la mort de sa mre. De vieillesse, avait-on prcis. N'ayant pas le don, sa mre n'tait d'aucune utilit pour le palais. cause de la distance, Verna ne lui avait pas souvent rend u visite. Et lors de ses rares sjours au palais, la pauvre femme avait trembl de f rayeur parce que sa fille ne vieillissait pas normalement. Aucune explication n't ait parvenue apaiser ses angoisses - essentiellement parce qu'elle refusait d'cou ter. Par peur de la magie ! Mme si les Surs de la Lumire ne cherchaient pas dissimu ler qu'un sort ralentissait leur vieillissement, les gens normaux ne russissaient pas apprhender le concept, car la magie n'avait aucune influence directe sur leu r vie. Fiers de rsider prs du palais, l'ombre de sa splendeur et de sa puissance, ils vnraient le fief des surs avec une ferveur qui n'excluait en rien la mfiance. A leurs yeux, trop rflchir ces mystres tait aussi dangereux que de vouloir regarder le soleil en face, alors qu'il tait si simple de profiter de sa chaleur sans se pos er de question. Au moment du dcs de sa mre, Verna, aprs quarante-sept ans passs au pa lais, avait toujours l'apparence d'une adolescente... Plus tard, on l'avait info rme de la mort de son enfant. galement de vieillesse... Leitis, la fille qu'elle a vait eue avec Jedidiah, ne contrlait aucun pouvoir. Il valait donc mieux, avait-o n dit, qu'elle soit leve dans une famille qui saurait l'aimer et lui permettre de vivre une vie normale. Quand on n'avait pas le don, rsider au

palais tait un calvaire. Trop occupe servir le Crateur, Verna avait accept cet arran gement. Une sur et un sorcier avaient plus de chances que leur bb naisse avec le do n. Mme si cette possibilit restait infime, les grossesses de ce type taient bien vu es par les instances dirigeantes du palais. On n'allait pas jusqu'aux encouragem ents officiels, mais c'tait limite... Comme dans tous les arrangements de ce genr e ngocis par le palais, Leitis n'avait jamais su que ses parents nourriciers ne l' avaient pas conue. Selon Verna, c'tait un bien. Quel genre de mre aurait pu faire u ne Sur de la Lumire ? Elle prfrait ne pas l'imaginer... Bien entendu, afin qu'elle n e s'inquite pas pour sa fille, le palais avait gnreusement subvenu aux besoins de l a famille. Sous prtexte d'apporter la bndiction du Crateur d'honntes travailleurs, Ve rna avait parfois rendu visite Leitis, qui semblait trs heureuse. Lors de leur de rnire rencontre, la petite , les cheveux blancs et le dos vot, ne parvenait plus mar cher sans l'aide d'une canne. Bien entendu, elle n'avait pas reconnu en Verna la sur venue la bnir alors qu'elle jouait encore cache-cache avec ses amies, quelque soixante ans plus tt. Merci de votre bndiction, ma sur, avait dit Leitis en sourian t. Comment peut-on tre si jeune et si doue ? Tu vas bien, Leitis ? Et que penses-t u quand tu te retournes sur ta vie ? 259 Que ce fut un merveilleux voyage, ma sur . part la mort de mon mari, il y a cinq ans, le Crateur m'a toujours pargn les preuv es. Vous voulez connatre mon seul regret ? Ne plus avoir mes beaux cheveux boucls ! Jadis, ils taient aussi magnifiques que les vtres ! Si, si, je vous le jure ! De puis quand Leitis avait-elle quitt ce monde ? Au moins cinquante ans... De ses pe tits-enfants, Verna n'avait rien voulu savoir, mme pas leurs noms. Elle clata en s anglots, presque touffe par la boule qui s'tait forme dans sa gorge. Pour devenir un e Sur de la Lumire, elle avait tout sacrifi. Sans rien demander en change, sinon de pouvoir aider les gens. Et on l'avait prise pour une idiote ! Devenir Dame Abbes se n'avait jamais t dans ses plans. Mais le pouvoir, comme elle l'avait rcemment dco uvert, permettait d'amliorer la vie des autres dans une plus grande mesure. Bref, il lui donnait l'occasion d'accomplir la mission qu'elle s'tait assigne. Mais l en core, on s'tait moqu d'elle ! Serrant la couverture contre sa poitrine, l'Usurpatr ice pleura si longtemps qu'il ne lui resta plus une larme verser. La gorge en fe u et les yeux gonfls, elle ne s'aperut pas que la nuit tait tombe. Jusqu' ce qu'elle jette un coup d'il par la fentre, et dcide, en dcouvrant le firmament obscur, qu'ell e serait tout aussi bien - ou plutt, aussi mal - dans sa chambre. Rester dans le sanctuaire de la Dame Abbesse lui devint soudain insupportable. L'Usurpatrice n' en avait pas le droit !

Vide de son chagrin, il ne lui restait plus que la fatigue et l'humiliation, Pour ouvrir la porte, elle dut chercher la bague ttons... et quatre pattes. Une fois dehors, elle la remit son doigt, histoire de se rappeler, chaque fois qu'elle po serait les yeux dessus, qui tait le dindon de cette sinistre farce. Elle traversa le bureau de la Dame Abbesse - donc, pas le sien - et s'apprta gagner la chambre de la Dame abbesse, o elle n'avait pas davantage de raisons de se trouver... Les bougies ayant expir depuis longtemps, elle en alluma une neuve et contempla la p ile de mmos, toujours aussi impressionnante. Phoebe se donnait un mal de chien po ur l'ensevelir sous les documents urgents. Comment ragirait-elle en apprenant qu' elle n'tait pas vraiment l'administratrice de la Dame Abbesse, mais l'assistante engage par une sur des plus insignifiantes ? Demain, Verna devrait s'excuser auprs de Warren, qui n'tait pour rien dans cette mascarade. S'tre dfoule sur lui ne la gra ndissait pas... Sur le seuil de la porte, elle s'arrta net. Son bouclier diaphane tait dchir ! Un coup d'il au bureau lui confirma que Phoebe n'tait pas venue ajouter des mmos la pile. Quelqu'un avait fouin dans ses affaires.

Chapitre 26 Accroupis sous les trombes d'eau qui balayaient le pont, quelques marins, les pi eds nus, se tenaient prts passer l'action. Leurs muscles lustrs de sueur brillant la lumire jaune des lampes de quart, ils regardaient la distance diminuer entre l e bastingage et les quais. Soudain, ils se relevrent et sautrent dans l'obscurit. A prs une rception en souplesse, ils s'emparrent des ttes lestes de plomb des cbles d'am arrage que leurs collgues rests bord venaient de leur lancer. Tirant en cadence, i ls grignotrent lentement le gouffre obscur qui sparait encore le navire de la terr e ferme. Se dplaant avec une aisance ne de l'habitude, ils enroulrent les cbles autou r des bittes d'amarrage, se camprent solidement sur les talons et cambrrent au max imum le dos pour mettre le bateau en panne. Haletant, ils rsistrent la traction ju squ' ce que le Dame Sefa s'immobilise. Puis ils tirrent sur les cbles pour regagner le terrain qu'ils avaient perdu et haler le btiment jusqu'aux quais. bord, d'aut res matelots jetrent des pare-battage le long de la coque afin de la protger du ch oc contre la pierre. Rfugies sous une bche goudronne martele par la pluie, les surs Ul icia, Tovi, Cecilia, Armina, Nicci et Merissa regardaient le capitaine Blake arp enter le pont en beuglant des ordres son quipage. Avec un temps pareil, le capita ine n'tait pas ravi d'avoir d s'aventurer jusqu'aux quais de marchandises, particu lirement troits. Si on lui avait laiss le choix, il aurait mouill dans le port et ut ilis un canot pour dbarquer ses passagres. Hlas, sur Ulicia n'tait pas d'humeur se fa re tremper jusqu'aux os. Se fichant que Blake, avec un tel courant, soit oblig de mettre tous les canots l'eau pour remorquer le Dame

Sefa, elle lui avait ordonn de la conduire vraiment terre . Un regard noir avait s uffi touffer les protestations du capitaine. Vous dbarquerez bientt, nobles dames, annona-t-il en se campant devant les surs, son bicorne dtremp la main. Eh bien, a n' it pas si difficile que a, dirait-on, lcha Ulicia. 261 - Nous y sommes arrivs, c'es t l'essentiel. Mais je ne comprends toujours pas pourquoi vous avez voulu accost er au port de Grafan. Gagner Tanimura par voie de terre ne sera pas un jeu d'enf ant, vous savez. Et nous aurions pu vous y dposer directement... Il n'ajouta pas que cela l'aurait dbarrass un jour plus tt de ses encombrantes passagres. L'officier s'tait montr insistant, mais Ulicia, que sa proposition tentait, avait d obir aux o rdres et la dcliner. Elle sonda la pnombre, loin au-del du quai, l'endroit o elle sa vait qu'il l'attendait. Inquites, ses compagnes suivirent la direction de son reg ard. la lueur des clairs, on apercevait les collines qui dominaient le port. Le r este du temps, les lumires vacillantes des fentres de la forteresse niche sur une d e ces buttes semblaient flotter dans le vide. Mais des murs encadraient bien ces iris brillants de cruaut. Et Jagang les attendait dans son fief. Se tenir devant lui en rve, pensa Ulicia, tait dj terrible. Mais on pouvait au moins se rveiller. L' ide de le voir en chair et en os la terrifiait. Ce soir, il ne serait pas possibl e d'ouvrir les yeux pour lui chapper. Ulicia se concentra sur le lien qu'elle sen tait puiser en elle. Jagang non plus ne pourrait pas s'enfuir en se rveillant ! L e vrai matre des Surs de l'Obscurit s'emparerait de lui, et il lui ferait payer ses crimes. On dirait que vous tes attendues, fit le capitaine. Ulicia s'arracha ses penses et daigna lui accorder son attention. Pardon ? Ce coche doit tre pour vous , dit Blake en tendant le bras qui tenait son bicorne. Il n'y a personne d'autre ici, part tous ces soldats... Les yeux plisss, Ulicia aperut l'attelage de six so lides hongres immobile sur la route, au-dessus des quais. La respiration soudain bloque, elle dut se forcer expirer. Bientt, tout serait termin. Jagang aurait ce q u'il mritait, elle s'en assurerait. Ses yeux s'adaptant l'obscurit, Ulicia disting ua enfin les soldats. Il y en avait partout. Des centaines de feux brlaient sur l es collines. De quoi donner le vertige : par ce temps, pour un foyer qui prenait , vingt ou trente ne rsistaient pas l'averse... Un raclement retentit, annonant qu 'on mettait en place la passerelle de dbarquement. Ds que la voie fut libre, quelq ues marins s'emparrent des bagages des six surs, descendirent terre et coururent v ers le coche. Travailler avec vous fut un plaisir, mentit le capitaine Blake, pr ess de voir partir ses passagres. Prts larguer les amarres, les gars ! Il ne faudra it pas louper la mare. Il n'y eut pas de cris de joie. Mais le cur y tait, Ulicia n 'en doutait pas.

Pendant le voyage, les matelots avaient reu quelques leons de discipline supplmenta ires qu'ils n'taient pas prs d'oublier. Alors qu'ils guettaient impatiemment l'ord re d'appareiller, ces hommes pourtant rudes ne se permirent pas de poser les yeu x sur les six femmes. Devant la passerelle, quatre colosses, la tte baisse, tenaie nt l'auvent portable qui viterait aux passagres d'tre trempes comme des soupes. 262 Avec la quantit de pouvoir qui crpitait autour des surs, Ulicia aurait pu Utiliser son Han pour invoquer un bouclier protecteur impermable. Mais elle ne voulait pas recourir trop tt au lien, et risquer ainsi d'alarmer Jagang. En outre, voir de l a vermine s'chiner pour son bien-tre l'amusait. Sans son souci de discrtion, elle a urait volontiers tu trs lentement tous ces porcs. Bon sang, ils ne connatraient jam ais leur chance ! Ds qu'Ulicia commena avancer, ses compagnes la suivirent. Comme elle, toutes ne dtenaient pas seulement le pouvoir qui leur avait t donn la naissanc e - soit le Han fminin. Ayant subi le rituel, elles possdaient aussi son oppos, le Han masculin vol de jeunes sorciers. Et en plus de la Magie Additive, elles contrl aient galement la Soustractive. Dsormais, tout cela tait li... Ulicia n'aurait pas j ur que c'tait faisable. Jusque-l, les Surs de l'Obscurit n'avaient jamais tent de fusi onner leur pouvoir. Cette dmarche impliquait de grands risques, mais ne rien fair e et t inacceptable. Pour elles, ce succs avait t un immense soulagement. Consciente q u'il s'agissait en fait d'un triomphe qui dpassait toutes leurs esprances, Ulicia t ait enivre par le flot de magie imptueux et violent qui circulait dans son corps. Elle n'aurait jamais cru qu'un tel pouvoir pt tre rassembl. part le Crateur et le Ga rdien, rien, dans l'univers, n'approchait de la puissance qu'elles contrlaient. U licia tait le point focal du lien - la sur qui commanderait et orienterait le pouv oir. Pour l'heure, elle s'efforait de le contenir, alors qu'il lui hurlait son dsi r d'tre dchan. Une fabuleuse explosion qui ne tarderait plus... Ainsi lis, les Han ma sculins et fminins, plus les deux magies, avaient un tel potentiel destructeur qu e du feu de sorcier, en comparaison, serait pass pour une vulgaire tincelle. D'une seule pense, Ulicia aurait pu raser la colline o se dressait la forteresse. Sans grand effort, elle aurait t en mesure d'tendre cette dvastation tout ce qu'elle voya it autour d'elle. Et peut-tre ce qu'elle ne voyait pas... Certaine que Jagang tait dans la forteresse, elle n'aurait pas hsit une seconde la rayer de la carte du mo nde. Mais s'il se cachait ailleurs, et survivait jusqu' ce que les six surs soient de nouveau obliges de dormir, c'tait lui qui remporterait la partie. Ulicia devai t attendre d'avoir l'empereur en face d'elle. Alors, elle librerait une puissance telle que le monde n'en avait jamais connu, et rduirait ce misrable en poussire. Rc ipiendaire de son me, le Gardien saurait lui infliger une ternit de tourments. Au b out de la passerelle, les quatre marins encadrrent les surs pour les protger de l'a verse.

Grce au lien, Ulicia sentit les mouvements des muscles de ses compagnes tandis qu 'elles avanaient le long de la jete. Depuis qu'elles avaient uni leurs Han, rien d e ce qu'prouvaient les autres ne lui chappait. Dans son esprit, elles ne formaient plus qu'un seul tre. Et un unique dsir les taraudait : se dbarrasser de cette sang sue de Jagang! Ce ne sera plus long, mes surs... Ensuite, nous irons implorer le pardon du Gardien ? 263 Oui, mes surs.., Alors que les six femmes remontaient la jete, elles croisrent une escouade de soldats qui se dirigeait vers le quai. Ds qu' ils l'eurent atteint, ils s'engagrent sur la passerelle et montrent bord du Dame S efa. Un sous-officier approcha du capitaine Blake. Sans le saluer, il lui dbita u n discours qu'Ulicia n'entendit pas. la raction du marin, qui leva les bras au ci el, beugla comme un cochon qu'on gorge et agita frntiquement son vieux bicorne, ell e comprit ce qui se passait. Le lien lui aurait permis d'espionner la conversati on des deux hommes, mais c'aurait t trop risqu... Toujours furieux, Blake se tourna vers ses hommes. Attachez solidement les amarres ! Nous ne partirons pas ce soi r... Quand les Surs de l'Obscurit atteignirent le coche, un soldat leur fit signe d'y monter. Ulicia laissa passer ses compagnes en premier. travers le lien, elle sentit le soulagement des jambes des deux plus vieilles, ds qu'elles se furent a ssises. Les soldats ordonnrent aux quatre marins de se tenir un peu l'cart et d'at tendre. Alors qu'elle prenait place et refermait la portire, Ulicia vit un petit groupe de militaires escorter les matelots jusqu'au navire. Jagang prvoyait sans doute d'liminer l'quipage pour se dbarrasser de tmoins gnants. Ainsi personne n'irait raconter partout qu'il tait en rapport avec des Surs de l'Obscurit. Ulicia remerci a silencieusement l'empereur. Cet idiot n'aurait pas le plaisir de mettre mort l es marins, mais en les empchant de partir, il les lui offrait sur un plateau. Rav ie l'ide d'assassiner lentement ces pourceaux, Ulicia sourit ses compagnes. Capta nt ses penses grce au lien, elles lui rendirent la pareille. La traverse avait t un c alvaire, et ces chiens finiraient par le payer ! Alors que le coche gravissait u ne pente raide, Ulicia, la faveur d'un clair plus lumineux que les autres, s'tonna de la taille de l'arme runie par Jagang. Les tentes couvraient les collines comme de la mauvaise herbe au printemps. A cot, Tanimura ressemblait un village et ses habitants des pionniers perdus dans un obscur avant-poste. Jusque-l, la sur ignor ait qu'il y et autant de militaires dans l'Ancien Monde. Mais au fond, ces gailla rds leur seraient peut-tre utiles, un jour ou l'autre... Un nouvel clair illumina la forteresse o Jagang les attendait. La voyant galement travers les yeux des autr es surs, Ulicia sentit leur angoisse et leur dsir, aussi fort que le sien, de dvast er le fief de leur tourmenteur. Mais l'heure n'avait pas encore sonn.

Aprs ce qu'il leur avait inflig, elles reconnatraient le visage ricanant de Jagang aussitt qu'il serait en face d'elles. Il fallait patienter, pour tre sres... Ds que nous le verrons, mes surs, il mourra. Avant, Ulicia aurait voulu voir briller dan s les yeux de ce porc la terreur qu'il avait instille dans leurs curs. Mais pour ru ssir, il tait essentiel de ne pas veiller ses soupons. Qui savait de quoi il tait ca pable ? part le Gardien, lui seul avait eu accs au rve qui n'en tait pas un. Alors, il faudrait frapper vite, et ne pas lui laisser une chance de ragir. Tant pis po ur les petites satisfactions personnelles... 264 Toujours par prudence, Ulicia a vait attendu, pour rvler son plan aux autres, que le Dame Sefa soit dans le port d e Grafan. Le Gardien se chargerait de chtier Jagang. Elles en auraient assez fait en lui livrant son me... Satisfait que ses servantes lui aient rendu son pouvoir sur le monde des vivants, le matre leur permettrait de bon cur d'assister - par l e biais d'une vision au calvaire de l'empereur dchu. Et nul doute qu'elles lui de manderaient cette faveur. Le coche s'arrta devant l'ignoble gueule de la forteres se. Vtu d'un manteau de cuir et lest d'assez d'armes pour massacrer un bataillon, un soldat fit signe aux femmes de descendre. En silence, elles pataugrent dans la boue, franchirent la herse, s'engagrent dans un tunnel puis entrrent dans une sal le ronde o on leur demanda d'attendre en restant debout. Comme si elles avaient p u avoir l'ide saugrenue de s'asseoir sur le sol de pierre crasseux et gel. Surtout en tant vtues de leurs plus beaux atours ! Comme toujours, Tovi portait une robe sombre qui l'amincissait. Pour s'harmoniser avec ses cheveux gris impeccablement coiffs, Cecilia avait choisi une robe verte au col en dentelle. En jupe noire, u ne habitude chez elle, Nicci avait opt pour un corsage jabot qui mettait en valeu r sa poitrine. Prfrant le rouge, Merissa tait belle damner un saint, avec ses magni fiques cheveux noirs et ses formes fascinantes. Plus classique, Armina arborait du bleu fonc, une couleur qui convenait bien ses yeux azur. Ulicia, galement sensi ble au bleu, s'tait dcide pour une nuance plus claire. Dote d'un dcollet vertigineux, mais pudiquement orn de dentelle, la robe flattait ses hanches voluptueuses. Les six femmes avaient tenu se faire belles pour tuer Jagang. Les murs de pierre de la pice taient nus, l'exception des deux supports en fer o brlaient des torches anmiq ues. Au fil des minutes, Ulicia sentit monter la colre de ses compagnes. Et leur apprhension, qu'elle partageait, malheureusement... Au moment o les marins, entours de soldats, franchissaient leur tour la herse, un des deux gardes chargs de surv eiller les surs ouvrit la porte barde de fer qui donnait accs au cur de l'difice et f it signe aux six femmes d'avancer. Les deux hommes les guidrent dans des couloirs aussi austres que le tunnel et la salle ronde. L'difice n'tant pas un palais, mais une place forte, l'absence de confort parut logique Ulicia. De plus, la zone qu 'elles traversaient, o s'alignaient des lits rudimentaires aux parties mtalliques rouilles, semblait tre le dortoir des soldats. Un lieu connu pour tre peine plus ac cueillant qu'une prison.

Arrivs devant une grande porte deux battants, les soldats l'ouvrirent et se postre nt de chaque ct. Du pouce, ils indiqurent aux surs d'entrer dans une immense salle. Avant d'obtemprer, Ulicia jura mentalement ses compagnes qu'elle se souviendrait du visage de ces rustres, quand viendrait le moment de se venger de leur mpris. P uis elle passa la premire l'instant o les marins, toujours sous bonne garde, dboula ient dans le couloir. Dans la salle, de hautes fentres dpourvues de vitre laissaie nt apercevoir les clairs qui dchiraient le ciel obscur. Pousse par le vent, la plui e que laissaient passer ces ouvertures ruisselait le long des murs noirs. chaque extrmit de la pice, des 265 flammes rugissaient dans des braseros. Bien qu'une par tie de la fume parvnt s'chapper par les fentres, un brouillard acre voilait l'atmosp hre. Disposes sur les murs, dans des supports rouilles, des torches crpitantes ajou taient la puanteur de la suie celle de la sueur. Derrire le rideau de fume, entre les braseros, les surs aperurent une grande table - en ralit, de vulgaires planches poses sur des trteaux ! - o un homme seul, assis devant une montagne de nourriture, se dcoupait un gros morceau de cochon de lait rti. Avec la fume, et la chiche lumir e, il tait difficile d'en avoir le cur net. Et Ulicia n'avait pas droit l'erreur. Derrire la table, dos au mur, des hommes et des femmes couvaient le dneur du regar d. Torse dcouvert, les mles portaient des pantalons blancs. Affubles de tenues bouf fantes manches longues qui les couvraient du cou jusqu'aux chevilles, leurs comp agnes auraient aussi bien pu tre nues, tant le tissu tait transparent - l'exceptio n, insignifiante, des cordes qui leur tenaient lieu de ceinture. L'homme eut un rictus, leva une main et fit signe aux six surs d'avancer. Elles obirent avec le s entiment de s'enfoncer dans les entrailles d'un tombeau. Devant la table, assise s en tailleur sur une peau d'ours, deux autres esclaves ridiculement attifes atte ndaient le bon vouloir de leur matre. Toutes les femmes, derrire le dneur, se tenai ent trs droites, les mains le long du corps. Chacune avait la lvre infrieure traver se par un anneau d'or. Alors que les Surs de l'Obscurit approchaient, un homme en p antalon blanc versa du vin dans le gobelet que son seigneur lui tendait ngligemme nt. A prsent, Ulicia et ses compagnes reconnaissaient le dneur. Jagang ! De statur e moyenne, il tait taill en force, avec des bras et des pectoraux de lutteur. Entr e les pans de sa veste de fourrure entrouverte, Ulicia distingua les pendentifs et les chanes d'or qui reposaient sur sa poitrine velue. On et jur que ces bijoux a ppartenaient nagure des ttes couronnes... L'empereur portait des serre-bras faisant saillir ses biceps, et des bagues d'or ou d'argent ornant chaque doigt. Toutes les surs savaient quel point ses mains pouvaient infliger de la douleur. Son crne chauve compltait harmonieusement le tableau. Sur une telle masse de muscles, des cheveux auraient t incongrus, comme un cur grav sur le

tranchant d'une hache de bourreau. Accroche l'anneau d'or qui perait sa narine gau che, une chanette le reliait la boucle qu'il portait l'oreille, du mme ct du visage. Les joues glabres, Jagang arborait une moustache en demi-lune et un triangle de poils drus sous sa lvre infrieure. Ses yeux avaient le pouvoir hypnotique de ceux d'un serpent. Dnus de blanc, d'un gris sombre uniformment opaque, ils voquaient des mares de boue piquetes de taches noires qui semblaient ternellement la drive. Deux fentres ouvertes sur un monde de cauchemar qui paralysait d'horreur tous ceux qu 'elles fixaient. Le rictus de Jagang s'effaa et de la colre parvint briller dans s es yeux pourtant morts. 266 Vous tes en retard, dit-il de la voix profonde et rpeu se que les six femmes auraient reconnue entre mille. Ulicia ne gaspilla pas son temps improviser une rponse. Sans trahir ce qu'elle se prparait faire, elle focali sa son vortex de Han, dcide frapper. Pour mieux donner le change, elle touffa sa ha ine et celle de ses compagnes et permit un seul sentiment - la peur - de s'affic her sur leurs visages. S'il sentait leur confiance, Jagang comprendrait que quel que chose n'allait pas, et il tenterait de se dfendre. Ulicia se jura de dtruire t out ce qu'il y avait devant elle. Sur vingt lieues de profondeur, s'il le fallai t ! Abruptement, elle abattit la muraille d'nergie qui retenait la force dvastatri ce tapie en elle. la vitesse d'une pense, mais avec toute la rage d'une tempte, le flot de Magie Additive et Soustractive dferla sur sa cible. Hurlant dans l'air t andis qu'il volait vers sa proie, ce vent de mort diffusait une lueur aveuglante . Deux forces en principe opposes, unies pour dvaster et tuer, se dchanrent dans l'an tre de l'empereur. Alors que le tissu mme de la ralit se dchirait, Ulicia se demanda si elle ne venait pas de dtruire l'univers... Chapitre 27 Comme si les lambeaux d'un cauchemar s'effilochaient devant ses yeux, la vision d'Ulicia s'claircit peu peu. Elle vit d'abord les flammes des braseros et celles des torches. Puis elle distingua les murs noirs - juste avant que les occupants de la salle rapparaissent. Engourdie pendant quelques secondes, elle regretta cet te dlicieuse absence de sensation ds que la douleur l'agressa - l'quivalent d'un mi llion de piqres d'pingles qui n'pargnaient pas un seul de ses nerfs. Dlaissant le co chon de lait, Jagang s'tait attaqu une cuisse de faisan. Aprs l'avoir nettoye de sa viande, il brandit le pilon en direction de la sur. Tu sais quel est ton problme, Ulicia ? C'est d'utiliser une magie que tu dchanes la vitesse de la pense... (L'emp ereur ricana.) Moi, je suis celui qui marche

dans les rves. Comprends-tu ce que a signifie ? Pour agir, je profite du temps qui spare les fragments d'une pense, cet intervalle silencieux o rien n'existe. (Il br andit de nouveau son os.) Ces fractions de seconde sont une ternit qui me laisse l ibre de ragir ma guise. Si tu prfres, vous pourriez tre des statues de marbre qui te ntent de me frapper... A travers le lien, Ulicia sentait toujours ses compagnes. Au moins, il lui restait cette arme. Une fusion trs lmentaire, ma chre..., lcha Jaga ng. J'ai connu des gens qui s'en sortaient bien mieux, mais ils avaient eu le te mps de s'exercer. Pour l'instant, je ne toucherai pas au lien. Votre connexion m 'arrange, figurez-vous... Plus tard, je la briserai. Et vos esprits avec, si a m' amuse. (Il but lentement une gorge de vin.) Mais ce serait improductif, mon avis. quoi bon donner une leon quelqu'un, si son cerveau n'est plus en mesure de l'ass imiler ? Toujours travers le lien, Ulicia sentit que Cecilia venait de perdre le contrle de sa vessie. Elle eut l'impression que l'urine chaude coulait le long d e ses propres jambes... Comment avez-vous accs au temps qui spare deux penses ? dem anda Ulicia. 259 Jagang saisit son couteau et se coupa une tranche du rti de buf p os ct de lui sur un plat d'argent. Piquant le morceau de viande rouge au bout de sa lame, il posa les coudes sur la table. Que sommes-nous ? demanda-t-il en contem plant la viande saignante. Et qu'est-ce que la ralit ? Il porta le couteau sa bouc he, goba le morceau et mcha voluptueusement avant de continuer. Sommes-nous rducti bles nos corps ? Dans ce cas, un nain vaut moins qu'un gant, c'est incontestable. S'il en allait ainsi, quand on nous coupe un bras ou une jambe, nous perdrions de la substance. Pour dire les choses autrement, nous existerions moins. Mais le s choses ne se passent pas comme a. Mutils ou non, nous restons la mme personne. Pa rce que nous ne sommes pas nos corps, mais nos esprits ! A mesure que nos penses se forment, elles dfinissent notre identit et gnrent la ralit de notre existence. Entr e elles, il n'y a rien, sinon le corps, en attente de la prochaine pense, qui pro longera le processus. Dans l'intervalle qui spare tes penses, Ulicia, le temps n'e xiste pas pour toi. Car c'est mon royaume, celui d'une ombre qui se glisse entre les fissures de ta vie.. C'est impossible, souffla la sur, qui sentait ses compa gnes trembler comme des feuilles. Votre Han ne peut pas altrer le temps... Un pet it coin de bois, insr dans la fissure d'un gros rocher, peut le faire exploser de l'intrieur. Je suis ce corps tranger enfonc dans les craquelures de vos esprits. Ul icia ne broncha pas pendant que Jagang se coupait une nouvelle portion cochon de lait. Quand vous dormez, vos penses flottent et drivent comme des troncs d'arbres le long d'un fleuve. Alors, vous devenez vulnrables. Dans votre sommeil,

vous m'apparaissez comme des phares, si faciles reprer. C'est l que mes penses s'en foncent dans vos fissures . ces heures-l de vos vies, ces craquelures sont pour mo i des gouffres bants. Et qu'attendez-vous de nous ? demanda Armina. L'empereur mo rdit la viande dgoulinante de graisse. Eh bien, nous avons un ennemi commun, Rich ard Rahl. Jusqu' prsent, vous le connaissiez sous le nom de Richard Cypher. Vous s avez, le Sourcier de Vrit ? trangement, il m'a mieux servi que mes plus fidles allis. Savez-vous qu'il a t jusqu' dtruire la barrire qui retenait mon corps dans l'Ancien Monde ? Peut-on tre plus obligeant ? Les Surs de l'Obscurit, le Gardien et le Sourc ier vont me permettre d'asseoir ma domination sur l'espce humaine. Nous n'avons r ien fait pour a, dit Tovi d'une toute petite voix. Dtrompe-toi, stupide femme ! Le Crateur et le Gardien cherchent tous les deux rgner sur le monde. Le Crateur pour empcher son adversaire d'annexer le royaume des morts. Et le Gardien parce qu'il ne peut pas faire autrement, pouss par un apptit insatiable pour tout ce qui vit. (Jagang dvisagea tour tour les six femmes.) En complotant pour librer le Gardien e t lui offrir ce monde, vous lui avez donn du pouvoir sur ce ct du voile. En contrep artie, Richard Rahl s'est dress 270 pour prendre la dfense des vivants. Ainsi, il a rtabli l'quilibre. Dans cet quilibre, comme dans les fissures de vos penses, j'ai enfonc mon coin de bois. La magie est le passage qui nous relie aux autres mondes , et c'est elle qui leur confre une influence sur notre univers. En affaiblissant la magie, je limiterai le pouvoir du Gardien et du Crateur sur notre monde. Le C rateur continuera y envoyer ses tincelles de vie, et le Gardien s'en emparer chaqu e fois qu'un tre meurt. Mais ce sera tout. part cela, l'univers appartiendra l'hu manit. La magie, cette vieille religion, pourrira dans les poubelles de l'histoir e avant de devenir un simple mythe. Je suis celui qui marche dans les rves, ne l' oubliez pas. Pour avoir vu les songes des hommes, je connais leur potentiel. La magie borne notre horizon. Sans elle, l'esprit et l'imagination de l'humanit n'au ront plus de limite. Elles seront toutes-puissantes ! Voil pourquoi j'ai lev une a rme. Quand la magie aura disparu, mes soldats, spcialement entrans pour faire face l a nouvelle situation du monde, seront l pour prendre le relais. En quoi Richard e st-il votre ennemi ? demanda Ulicia. Tant que Jagang continuerait parler, elle p ourrait rflchir un plan. Ensuite... Je me flicite de son intervention, rpondit l'emp ereur, puisqu'il vous a empches de livrer le monde au Gardien. Jusque-l, Rahl m'a a id, mais il est devenu gnant. Ce garon ignore tout de ses pouvoirs. Moi, j'ai pass l es vingt dernires annes me perfectionner. Jagang promena devant ses yeux la pointe de son couteau. Mes yeux se sont transforms il y a relativement peu de temps... C'est le signe que je suis un de ceux qui marchent dans les rves ! Dsormais, j'ai le droit de porter ce nom, qui fut le plus craint de l'Ancien Monde. Dans l'anti que langue, il tait

synonyme d' arme . Et les sorciers qui ont invent cette arme ont fini par le regret ter. Sans quitter les surs du regard, Jagang lcha le sang, sur la lame du couteau. Forger une arme avec son propre esprit est de la folie. Dsormais, vous tes devenu es mes armes. Je ne commettrai pas la mme erreur que ces sorciers. Mon pouvoir me permet d'investir l'esprit de tous les dormeurs. Chez ceux qui n'ont pas le don , mon influence est limite. De toute manire, ils ne me servent pas grand-chose. Ma is avec ceux qui contrlent la magie, comme vous, je peux tout faire ! Car vos esp rits ne vous appartiennent plus. Ils sont moi ! Jadis, la magie de ceux qui marc hent dans les rves tait puissante, mais instable. Depuis que la barrire nous pigeait dans l'Ancien Monde, soit plus de trois mille ans, personne n'tait n avec ce don. prsent, une nouvelle arme vivante arpente la terre. Moi ! Ulicia fut tente d'inci ter l'empereur entrer dans le vif du sujet. Elle se retint de justesse, peu dsire use de voir ce qu'il ferait quand il cesserait de dblatrer. En ce qui concernait s on plan , elle n'avait pas beaucoup avanc. Et comment savez-vous tout cela ? Jagan g arracha du rti un morceau de gras bien grill et le mchouilla tout en parlant. Au cur d'une ville enfouie, en Altur'Rang, mon pays natal, j'ai dcouvert 271 de trs vi eilles archives. Ne trouvez-vous pas paradoxal que les livres aient tant de vale ur pour un guerrier ? Le Palais des Prophtes possde des trsors, quand on sait les u tiliser. Je regrette que le Prophte soit mort, mais a n'est pas si grave, car d'au tres sorciers se chargeront de dchiffrer ces grimoires pour moi... Un fragment de magie - un bouclier de sorts datant de la guerre des Sorciers - a t transmis par son crateur tous les descendants de la Maison Rahl ns avec le don. Ce sortilge m'em pche d'entrer dans leur esprit. Richard Rahl dispose de cette protection, et il a commenc l'utiliser. Il doit tre circonvenu avant d'en savoir trop long. Sa future femme aussi... (Jagang marqua une pause, l'air sinistre.) La Mre Inquisitrice m' a inflig un petit revers, mais certaines de mes marionnettes s'occupent de son ca s, quelque part au nord. Avec leur fichu zle, ces deux jeunes idiots m'ont valu q uelques complications, mais je n'ai pas encore vraiment commenc tirer leurs ficel les. Quand je m'y mettrai, deux pantins de plus danseront au son de ma musique. Ce coin de bois-l est trs profondment enfonc dans le rocher. Pour tenir Richard Rahl et la Mre Inquisitrice dans le creux de ma main, je n'ai pas mnag mes efforts. L'e mpereur reprit un morceau de cochon de lait. Richard est un sorcier de guerre, l e premier depuis trois mille ans. Mais a, vous le savez... Pour moi, il sera une arme prcieuse. ct de lui, vous tes de doux agneaux, chres Surs de l'Obscurit. Voil uoi je n'entends pas le tuer, mais le contrler. Quand il ne me sera plus utile, l 'liminer ira de soi. Jagang ricana. Puis il sua le gras qui maculait ses doigts et ses bagues. Parfois, influencer un ennemi est plus important que lui ter la vie. Prenons votre cas, par exemple. Vous triper serait un jeu d'enfant, mais quoi bo n ? Tant que

je vous dominerai, vous ne pourrez rien contre moi, et je vous mettrai contribut ion de tant de faons... Il pointa son couteau sur Merissa. Vous voulez toutes chti er Richard. Toi, tu as jur de te baigner dans son sang. Il se peut que je t'en do nne l'occasion... Co-comment le sa-sa-vez-vous ? balbutia Merissa, blanche comme un linge. Quand j'ai fait cette promesse, j'tais veille... Trs chre, railla Jagang, si tu veux me cacher certaines choses, efforce-toi de ne pas en rver aprs les avoi r dites. travers le lien, Ulicia sentit qu'Armina tait sur le point de s'vanouir. Bien entendu, chres surs, il me faudra, pour commencer, briser d'abord vos volonts. Vous devez savoir qui dirige vos vies. (De la pointe de son couteau, l'empereur dsigna les esclaves, derrire lui.) Vous deviendrez aussi dociles que ces gens... Pour la premire fois, Ulicia regarda vraiment la triste collection d'paves humaine s. D'extrme justesse, elle se retint de crier. Toutes les femmes taient des surs. P ire encore, la plupart avaient jadis servi l'Obscurit. Par bonheur, il n'y avait pas dans cette pice toutes les fidles du Gardien. Quant aux hommes, essentiellemen t de jeunes sorciers librs du palais aprs leur formation, ils avaient tous prt un ser ment d'allgeance au Gardien. 272 Ulicia, dit Jagang, certaines de ces femmes sont des Surs de la Lumire qui m'obissent au doigt et l'il, conscientes du sort que je l eur rserve si elles me doivent. (Il caressa entre le pouce et l'index la chanette qu i reliait son anneau sa boucle d'oreille.) Mais je prfre de beaucoup les Surs de l' Obscurit. Sais-tu que je les contrle toutes, mme celles qui sont encore au palais ? A ces mots, Ulicia eut la sensation qu'on venait de lui couper les jambes. Son monde s'croulait, et elle avec... J'ai des choses importantes en cours au Palais des Prophtes, continua Jagang. (D'un geste circulaire, il dsigna tous ses pantins. ) Ils sont trs obissants. (Il regarda une des pauvres femmes.) N'est-ce pas, ma chr ie ? Janet, une Sur de la Lumire, embrassa son annulaire gauche et clata en sanglot s. L'empereur ricana. Tu vois, Ulicia ? Je lui autorise encore ce rituel, parce que je la nourris de faux espoirs. Sinon, elle risquerait de se suicider, puisqu 'elle ne redoute pas la mort, la diffrence des serviteurs du Gardien. N'ai-je pas raison, Janet ? Oui, Excellence... Dans ce monde, vous possdez mon corps, mais a prs ma fin, mon me appartiendra au Crateur. Jagang eut un rire grinant et morbide. U licia avait dj entendu ce son dans ses rves, quand l'empereur s'tait moqu d'elle. Et elle devina qu'il recommencerait bientt, ravi de l'humilier. Regarde bien, Ulicia , dit Jagang. Voil ce que je tolre pour conserver mon pouvoir sur ces limaces. Bie n sr, notre amie Janet, en guise de punition, devra servir une semaine entire sous les tentes. (Ses yeux noirs se posrent sur la sur, qui se

ratatina.) Mais tu le savais avant de parler, n'est-ce pas, ma chrie ? Oui, Excel lence... Le regard opaque de l'empereur se riva de nouveau sur les six surs. Les servantes du Gardien me plaisent beaucoup, parce qu'elles ont de bonnes raisons de craindre la mort. (Jagang prit le faisan et le dchira en deux mains nues.) Ell es ont du le Gardien, qui possde leurs mes. Quand elles meurent, le pige se referme s ur elles. Leur matre les rcupre, et c'est un expert en matire de punitions... Dplaise z-moi assez pour mriter la mort, et il s'amusera avec vous jusqu' la fin des temps . Je crois que nous avons compris, Excellence..., dit Ulicia. Jagang la foudroya du regard, lui coupant le souffle. J'en doute... Mais aprs votre formation ce ser a le cas, tu peux me croire. Sans quitter Ulicia des yeux, il tendit une main so us la table et en tira, par ses splendides cheveux blonds, une femme aux formes voluptueuses. travers le tissu diaphane de sa tenue, Ulicia vit qu'elle tait couv erte de contusions. Certaines, bruntres, taient anciennes. D'autres, rouge fonc, ne devaient pas remonter longtemps. Sur sa mchoire, quatre coupures rcentes tmoignaie nt que Jagang n'enlevait pas ses bagues quand il frappait. C'tait Christabel, une des Surs de l'Obscurit qu'Ulicia avait laisses au palais, avec mission de prparer s on retour triomphal. l'vidence, ces femmes travaillaient dsormais y introduire Jag ang. Mais que voulait-il y faire ? 273 Viens devant moi, ma chrie. Christabel con tourna la table pour se camper devant son nouveau matre. Avant de s'incliner, ell e lissa ses cheveux en bataille et s'essuya la bouche du revers de la main. Comm ent puis-je vous servir, Excellence ? Chre Christabel, je voudrais donner leur pr emire leon ces femmes. (L'empereur s'attaqua l'autre cuisse du faisan.) A cette fi n, j'aimerais que tu meures. Comme il vous plaira, Excel... Christabel se ptrifia , consciente de l'normit de ce qu'elle venait de dire. Ulicia vit que ses jambes t remblaient. Pourtant, elle n'osa pas revenir sur sa parole. Avec sa cuisse de fa isan, Jagang fit signe de s'carter aux deux femmes assises sur la peau d'ours. El les obirent la hte. Adieu, Christabel, lcha l'empereur avec son atroce rictus. La Su r de l'Obscurit battit en vain des bras pour conserver son quilibre. Puis elle s'cr oula, hurlant si fort qu'Ulicia crut que ses tympans allaient clater. Avec ses co mpagnes, elle regarda, incrdule, la malheureuse Christabel se tordre de douleur s ur la peau d'ours. Insensible ses cris, Jagang finit sa cuisse de faisan, but un peu de vin, puis s'empara distraitement d'une grappe de raisin. Quand va-t-elle mourir ? demanda Ulicia. Mourir ? rpta l'empereur, un sourcil lev. (Il clata de rir e, la tte renverse, et frappa joyeusement du poing sur la table.) Ma chre, elle est morte avant mme de

toucher le sol. Quoi ? Mais elle crie encore ! A cet instant, Christabel se tut et sa poitrine cessa de se soulever. Elle est morte en une fraction de seconde, dit Jagang. cause du coin dont je vous ai parl. Celui qui est galement enfonc dans vos esprits. C'est son me que vous entendez crier, parce qu'elle souffre atroceme nt dans le royaume des morts. On dirait que le Gardien n'est pas trs content des Surs de l'Obscurit... L'empereur leva un index. Aussitt, Christabel recommena hurler et se convulser. Quand cessera-t-elle ? demanda Ulicia, le souffle court. Pas a vant d'tre totalement dcompose, rpondit Jagang en se lchant les lvres. Ulicia sentit s es jambes trembler. travers le lien, elle constata que ses compagnes taient un so uffle de crier de terreur, comme Christabel. prsent, elles savaient ce que le Gar dien leur infligerait si elles ne lui restituaient pas son influence sur ce mond e. Slith ! Eris ! cria Jagang en claquant des doigts. Contre un mur, la lumire de s torches miroita trangement. Une fois encore, Ulicia faillit crier quand deux si lhouettes se dtachrent du mur noir. Deux cratures reptiliennes vtues de capes vinren t s'incliner devant l'empereur. Oui, matre ? Jetez cette charogne dans le puits s ecret ! ordonna Jagang en dsignant Christabel. 274 Les mriswiths se baissrent et r amassrent la pauvre Sur de l'Obscurit, qui continua hurler. Ulicia blmit. Voil tout c e qui restait d'une femme qu'elle connaissait depuis plus d'un sicle ! Une compag ne qui l'avait aide servir le Gardien sans jamais rechigner. En principe, comme t outes les autres, elle aurait d recevoir une rcompense pour cette loyaut. Alors que les deux monstres quittaient la salle avec leur fardeau, Ulicia leva les yeux s ur Jagang. Qu'attendez-vous de nous, Excellence ? demanda-t-elle. L'empereur ne rpondit pas. D'une main aux doigts luisants de gras, il fit signe un soldat d'app rocher. Ces six femmes m'appartiennent. Mets-leur un anneau ! Le colosse lest d'a rmes inclina respectueusement la tte. Puis il se dirigea vers Nicci, la plus proc he de lui. De ses doigts crasseux, il tira sur sa lvre infrieure, la distendant gr otesquement. Ulicia cria en mme temps que Nicci. travers le lien, elle sentit la terreur et la douleur de la jeune femme quand le poinon rouill que le soldat venai t de tirer de sa ceinture lui traversa la lvre. Rangeant son outil, l'homme sorti t de sa poche un anneau d'or dont il carta la fente avec ses dents. Puis il le mi t en place, le fit tourner et le referma, de nouveau avec ses dents.

Le colosse mal ras et puant s'occupa d'Ulicia en dernier. prouve par la douleur de ses cinq compagnes, elle tremblait de tous ses membres. Quand la brute lui tira sur la lvre, elle chercha dsesprment un moyen d'chapper ce supplice. Autant vouloir p uiser de l'eau dans un puits assch ! A sa grande honte, la sur sentit des larmes ro uler sur sa joue quand l'ignoble boucher lui eut impos l'anneau de l'humiliation. D'un revers de la main, Jagang essuya la graisse qui maculait sa bouche. Vous te s mes esclaves, dit-il, ravi de voir le menton de ses victimes ruisseler de sang . Si vous ne me forcez pas vous tuer avant, vous me serez trs utiles au Palais de s Prophtes. Et quand j'en aurai fini avec Richard Rahl, je vous autoriserai peut-t re l'excuter. Pour le moment, continuons votre formation... Nous avons tout compr is, dit Ulicia. Et notre loyaut vous est acquise. Je sais, mais un bon matre n'inte rrompt pas ses leons pour autant. La premire tait un amuse-gueule, trs chre. Les suiv antes seront plus approfondies. Cette fois, Ulicia crut que ses jambes allaient se drober. Depuis que Jagang avait fait irruption dans ses rves, sa vie tait devenu e un cauchemar. Il devait y avoir un moyen d'arrter a, mais lequel ? Terrifie, elle se vit retourner au palais avec un anneau la lvre et des vtements grotesques sur le dos. Vous avez tout suivi, les gars ? lana Jagang aux marins. Et comment, Exce llence ! rpondit le capitaine Blake. Ulicia sursauta. Elle avait oubli la prsence d e ces porcs dans la salle. Approchez, mes amis, dit l'empereur. Ds demain, vous p ourrez partir librement. Que diriez-vous, ce soir, de vous amuser avec ces gente s dames ? Mais..., commena Ulicia. 275 Le regard gris voil d'ombre de Jagang se ri va sur elle, la rduisant au silence. partir de maintenant, chres surs, vous partage rez le sort de Christabel si vous recourez votre pouvoir sans ma permission - mme pour touffer un ternuement. Dans vos rves, je vous ai donn un avant-got de ce que je rserve ceux qui me dsobissent. Et vous savez, dsormais, que le Gardien n'a rien m'e nvier sur ce point. Le chemin qui s'ouvre devant vous est trs troit, et chaque fau x pas vous entranera dans un gouffre. (Jagang s'adressa de nouveau aux marins.) E lles sont vous pour la nuit. Si je me fie leurs rves, je sais que vous avez quelq ues comptes rgler avec elles. Profitez de l'occasion, mes amis ! Les marins rugir ent d'anticipation. Ulicia sentit une main se poser sur le sein d'Armina. Elle m anqua crier quand un des rustres tira Nicci par les cheveux et entreprit de dbout onner son corsage. Une autre main se glissa entre ses cuisses, la forant touffer u n hurlement. Allez-y de bon cur, les gars, dit Jagang, mais respectez quand mme qu elques rgles. Sinon, je vous viscrerai comme de vulgaires poissons ! Quelles rgles, empereur ? demanda un matelot. Ne les tuez pas, parce qu'elles m'appartiennent. Demain matin, j'entends qu'elles soient en assez bonne condition pour me servir. Donc, pas d'os fracturs ni de lsions internes. Pour la... rpartition... vous devre z tirer au sort, et n'en laisser

aucune l'cart. Sinon, je sais trs bien ce qui arrivera. Et je ne voudrais pas qu'u ne ou plusieurs de ces dames se sentent ngliges. Les marins jugrent le march quitable et jurrent qu'ils s'y tiendraient. Jagang les oublia et se tourna vers ses six n ouvelles marionnettes. J'ai toute une arme d'hommes en pleine sant, et pas le cent ime des putains qu'il faudrait. Naturellement, les soldats sont sur les nerfs... Tant que je ne vous aurai pas assign une autre mission, vous consacrerez quatre h eures par jour divertir ces braves. Mais soyez rassures, trs chres : grce l'anneau, ils n'iront pas jusqu' vous tuer en prenant leur plaisir. Cecilia carta les bras, l'air plus doux et innocent que jamais. Empereur Jagang, vos hommes sont de jeun es gaillards fougueux. Je crains qu'une vieille femme comme moi ne les satisfass e pas. Vous m'en voyez dsole, mais... Je suis sr qu'ils t'adoreront, ma chre. Tu verr as... Excellence, intervint Tovi, sur Cecilia a raison. Moi aussi, je suis trop v ieille et trop grosse. Vos soldats ne connatront aucun bonheur avec nous deux. Bo nheur ? rpta Jagang. Serais-tu idiote, femme ? Qui a parl de bonheur ? Je suis sr qu e mes hommes s'amuseront beaucoup, mais j'ai peur que tu n'aies pas bien compris ... Alors, soyons clairs. (Il s'claircit la voix.) Passes de la Lumire l'Obscurit, v ous tes sans doute les six plus puissantes magiciennes du monde. La formation vou s montrera que vous ne valez pas plus cher qu'une bouse que j'crase sous mes bott es. Je vous plierai ma volont, car tous ceux qui ont le don doivent devenir mes a rmes. Ces quatre heures quotidiennes feront partie de vos leons, et vous n'aurez rien dire. Si mes soldats veulent vous tordre les doigts et parier sur celle qui criera le plus fort, libre eux. Et s'ils dsirent vous utiliser autrement, encore une fois, a m'est 276 gal. Ils ont des gots trs varis, et vous les satisferez, tant qu'ils ne chercheront pas vous gorger. Cela dit, ces gentilshommes ont la priorit. Profitez du cadeau, les gars ! Si vous suivez les rgles, j'aurai peut-tre du trav ail pour vous dans le futur. L'empereur Jagang est gnreux avec ses amis... Les mat elots acclamrent leur bienfaiteur. Ulicia serait tombe, cette fois, si un marin l' haleine puante ne l'avait pas enlace et serre contre lui. Eh bien, petite catin, o n dirait que nous allons jouer ensemble, tout compte fait... Dommage que tu aies t si mchante avec nous. Ulicia ne put s'empcher de gmir. Sa lvre lui faisait atroceme nt mal, et a n'tait qu'un dbut. Assomme par ce qui lui arrivait, elle ne parvenait p lus aligner deux penses cohrentes. J'avais oubli un dtail ! lana soudain Jagang. (Il pointa son couteau sur Merissa.) Celle-l n'est pas pour vous, les gars ! Approche , ma chrie... Merissa avana vers la table. Christabel tait ma favorite, et personne part moi n'avait le droit de la toucher. Hlas, elle est morte. (Il jeta un coup d'il sur la robe demi dboutonne de

Merissa.) Tu la remplaceras, ma chre. Si ma mmoire ne me trompe pas, tu as jur de m e lcher les pieds, s'il le fallait. Eh bien, il le faut ! (Merissa semblant surpr ise, Jagang la gratifia de son terrible rictus.) Tu n'as pas cout, trs chre ? Vous a vez une fcheuse tendance rver aux choses que vous dites en tat de veille. Oui, Exce llence..souffla Merissa. Enlve cette robe ! Tu pourrais en avoir besoin plus tard , si je t'autorise tuer Richard Rahl. (Pendant que Merissa se dshabillait, l'empe reur regarda les autres femmes.) Pour l'instant, je vous laisse le lien, histoir e que vous profitiez de toutes les leons... collectivement. Des amies comme vous doivent tout partager. Merissa en ayant fini, son nouveau matre pointa vers le ba s la lame de son couteau. Sous la table, ma chrie ! Ulicia entendit le frottement de la fourrure contre les genoux de sa compagne. Puis elle sentit, travers le l ien, le contact glacial de la pierre, sous la table. Les marins n'avaient pas pe rdu une miette du spectacle. Mobilisant sa volont, nourrie par la haine que lui i nspirait Jagang, Ulicia parvint retrouver un peu de force et de dtermination. Ell e dirigeait les Surs de l'Obscurit et ne devait pas faillir. Nous avons toutes sup port le rituel, dit-elle mentalement aux autres. C'tait pire que ce qui nous atten d. Les Surs de l'Obscurit n'ont qu'un seul matre, et ce n'est pas cette vermine ! P our l'heure, nous sommes sa merci, mais nous prendre pour des idiotes sera sa pi re erreur. Il n'a aucun pouvoir, part celui qu'il nous vole. Nous trouverons une solution, et Jagang payera pour ce qu'il nous aura inflig. Je jure sur le Gardie n qu'il regrettera d'tre venu au monde ! Mais que ferons-nous, en attendant ? s'cr ia Armina. Silence ! Ordonna Nicci. Gravez tous ces visages dans vos mmoires. Ces 277 porcs regretteront tous le jour de leur naissance ! Ulicia a raison. Nous t rouverons une solution, et ce sera notre tour de dispenser des leons. Ulicia sent ait les mains avides qui couraient sur le corps de la jeune femme. Pourtant, un cur de glace noire battait toujours dans sa poitrine, o couvait une colre qui ferai t un jour des ravages. Surtout, ne rvez pas de cette conversation, ordonna Ulicia . La seule erreur irrparable serait de forcer Jagang nous tuer, car il n'y aurait plus d'espoir pour nous. Tant que nous vivrons, il nous restera une chance de r egagner les faveurs du Gardien. Le matre nous a promis une rcompense en change de n os mes, et j'ai l'intention de l'obtenir. Restez fortes, mes surs ! Richard Rahl e st moi, intervint Merissa. Quiconque le touchera devra me rendre des comptes, pu is subir la fureur du Gardien. S'il avait entendu, Jagang lui-mme et frmi face tant de haine. Toujours travers le lien, Ulicia sentit que Merissa cartait ses cheveu x de son visage. Puis elle partagea le got qu'elle eut soudain dans la bouche. J'e n ai termin avec vous, lcha l'empereur. (Il marqua une pause, le souffle court.) L aissez-moi.

Le capitaine Blake vint se camper derrire Ulicia et la tira par les cheveux. C'es t l'heure de solder nos comptes, ma fille !

Chapitre 28 La vieille dame battit des cils quand elle baissa les yeux sur l'pe rouille dont la pointe touchait pratiquement sa gorge. Tu crois que c'est ncessaire, mon garon ? Je t'ai dj dit de nous dtrousser sans t'inquiter de nos ractions... Pourtant, je dois te prvenir : toi et ton copain, vous tes la troisime bande de voleurs qui nous tom bent dessus en deux semaines. Dsole, mais il ne nous reste plus rien. voir tremble r la main du jeune homme, il devait dbuter dans le mtier. Et vu ses joues macies, le s bnfices ne pleuvaient certainement pas drus. Silence ! (Le ruffian regarda son c ompagnon.) Tu as trouv quelque chose ? Le second bandit, aussi jeune et squeletti que que l'autre, fouillait les bagages des deux voyageurs. Mort de peur, il jeta it sans cesse des coups d'il aux sous-bois, des deux cts de la route. Il vrifia auss i que personne n'approchait derrire lui. Devant, juste avant un tournant, un peti t pont enjambait une rivire qui n'tait pas gele, bien qu'on ft toujours en hiver. No n, rpondit-il. Rien que des vieilles frusques et de la pacotille. Pas la moindre tranche de bacon ou de pain... Le premier voleur dansait d'un pied sur l'autre, prt dtaler au moindre signe de danger. Ayant sans doute des crampes, il s'aida de la main gauche pour soutenir son pe, dont un ferrailleur n'aurait pas voulu. Vous t es bien gras, ton ami et toi, la vieille ! dit-il. Vous mangez quoi, de la neige ? La vieille dame croisa les bras et soupira. Ce petit jeu avait assez dur. Nous travaillons en chemin, en change du gte et du couvert. Vous devriez essayer. De g agner un salaire, je veux dire... En hiver ? Qui nous donnerait de l'ouvrage ? C et automne, l'arme a rquisitionn nos rserves. Mes parents n'ont plus rien manger. Ds le, fiston. Peut-tre que... Dis donc, le vieux, c'est quoi, a ? s'cria le gamin en t irant sur le collier du 279 compagnon de la vieille dame. Comment l'enlve-t-on ? Rponds-moi, ou... Je te l'ai dit, grogna la petite femme, mon frre est sourd et mu et. Il ne te comprend pas et ne peut pas te rpondre. D'accord... Alors explique-m oi comment lui retirer ce collier. C'est du fer sans valeur... Un vieux souvenir soud il y a trs longtemps. Lchant son pe d'une main, le gamin se pencha vers la viei lle femme et carta sa cape du bout d'un index. C'est quoi, a, ta ceinture ? Mon vi eux, j'ai trouv sa fortune ! (Il s'empara de la bourse gonfle de pices d'or.) Il y a de quoi s'acheter une ville !

Navre, mon petit, fit la vieille, mais c'est seulement ma collection de vieux bis cuits. Prends-en un si tu veux. Surtout, n'essaye pas de mordre, si tu tiens tes dents. Suce-le d'abord un moment. Le voleur prit une pice d'or et la testa entre ses lvres. Mais c'est ignoble ! s'cria-t-il. Comment pouvez-vous avaler a ? En mat ire de mauvais biscuits, j'en connais un rayon. Mais ceux-l sont vomir ! C'est si facile, avec les jeunes esprits, pensa la vieille dame. Dommage que les adultes soient plus coriaces... Le gamin cracha le biscuit , jeta la bourse dans la neige et fouilla de nouveau la vieille. Fiston, tu ne crois pas que cette agression t rane en longueur ? Nous aimerions atteindre la prochaine ville avant la nuit. Rie n du tout, grogna l'autre voleur. Ils n'ont rien qui vaille la peine d'tre pris ! part leurs chevaux, rappela son compagnon. Nous en tirerons bien quelques sous. .. Ne vous gnez pas, surtout, dit la vieille dame. J'en ai assez que ces canasson s nous ralentissent. Fiston, en les volant, tu me feras une faveur. Tous les qua tre sont au bout du rouleau, et je n'ai pas le cur de mettre un terme leurs souff rances. La vieille a raison, soupira le deuxime gamin. Ces chevaux sont foutus, e t nous irions plus vite pied. Si on les emmne, on se fera prendre par la premire p atrouille venue. N'ayant pas renonc sa fouille, le premier voleur tapota soudain une des poches de la vieille dame. Et a, c'est quoi ? Rien d'intressant pour toi, ft la petite femme d'un ton trangement menaant. Sans blague ? lana le garon en brandi ssant firement un petit livre noir. Alors qu'il le feuilletait, sa propritaire vit qu'il contenait un message. Enfin ! C'est quoi ? demanda le gamin. Un carnet de voyage. Tu sais lire, fiston ? Non... De toute faon, il n'y a rien dedans. Prend s-le quand mme, conseilla le deuxime garon. Si les pages sont blanches, on en tirer a peut-tre quelques sous. J'en ai assez, dclara la vieille dame en foudroyant du re gard le jeune crtin qui la menaait d'une pe. Cette agression est termine ! C'est moi qui donne les ordres, la vieille ! 280 Rends-moi ce livre, petit, dit Anna d'une voix gale, et file d'ici avant que je te ramne tes parents en te tirant par l'ore ille ! Ne me cherche pas, grogna le garon en reculant d'instinct, ou tu tteras du tranchant de ma lame ! Crois-moi, je sais m'en servir. Un roulement de sabots tr oubla soudain le silence reposant de la nature. Anna avait vu les soldats traver ser le petit pont. Avec le bruit de la rivire, les deux jeunes idiots n'avaient r ien remarqu avant qu'il soit trop tard. Anna dlesta le gamin de sa vieille rapire e t Nathan se chargea de subtiliser

son couteau l'autre bandit de - trs - petit chemin. Que se passe-t-il ? demanda u n sergent d'haran mont sur un grand talon. Les deux voleurs se ptrifirent, morts de terreur. Eh bien, fit Anna, nous avons rencontr ces charmants garons, qui nous ont conseill de prendre garde aux bandits. Ils vivent dans le coin et ont eu l'oblig eance de nous montrer comment dsarmer des importuns, le cas chant. C'est la vrit, les gars ? demanda le D'Haran. Je... nous... (Le gamin implora Anna du regard.) C'es t exactement a. Nous sommes du coin, et nous prvenions ces voyageurs que les route s sont dangereuses. Et quelle dmonstration d'escrime ! Comme promis, jeune homme, tu auras un biscuit en guise de rcompense. Et ton ami aussi. Tiens, donne-moi do nc ma bourse... Le garon ramassa le petit sac plein d'or et le tendit la vieille dame, qui en sortit deux pices et les distribua ses agresseurs malchanceux. Et vo il, chose promise, chose due ! A prsent, rentrez chez vous, pour que vos parents n e s'inquitent pas. Donnez-leur chacun votre biscuit, et remerciez-les de vous avo ir envoys notre rescousse. Eh bien, merci, dit le gamin la rapire. Bonne nuit, et faites attention vous. Anna foudroya le garon du regard et tendit la main. Si tu as fini de consulter mon livre de voyage, je le rcuprerai volontiers... Les yeux ca rquills de terreur, le jeune homme lui posa le livre dans la paume, s'en dbarrassa nt comme s'il lui brlait les doigts. Ce qui tait exactement le cas ! Merci, mon pe tit... Au revoir, souffla le voleur en se frottant la main contre son manteau lim. Soyez prudents, surtout. Il tourna les talons. Anna le rappela, la vieille pe ten ue par la lame. N'oublie pas a, fiston. Ton pre sera furieux si tu ne lui rapporte s pas son arme. Le garon saisit prcautionneusement la garde. Soucieux de finir l'a venture en beaut, Nathan fit basculer le couteau sur le dos de ses doigts. Le lana nt en l'air, il le rattrapa derrire son omoplate, le fit passer sous son aisselle et le saisit au vol de sa main libre. Sous le regard courrouc d'Anna, il donna u ne nouvelle impulsion la lame, pour inverser son sens de rotation, la bloqua ent re le pouce et l'index et tendit son bien au deuxime voleur, garde en avant. O astu appris ce truc, vieil homme ? demanda le sergent. Nathan se rembrunit. Entre autres choses, il dtestait qu'on l'appelle vieil homme . Sorcier et Prophte d'un in comparable talent, il entendait qu'on lui manifeste 281 au minimum de l'admirati on - et mieux encore, une vnration de bon aloi. Si Anna ne l'avait pas moiti trangl a vec son Rada'Han, le sergent aurait dj t perch sur une selle en flammes. Comble de mi sre, elle l'empchait aussi de parler. Une saine prcaution, car la langue du Prophte t ait au moins aussi dvastatrice que son pouvoir. Hlas, mon pauvre frre est sourd-mue t, s'excusa Anna. (D'un geste las, elle congdia les deux truands en herbe, qui dta lrent comme s'ils avaient le Gardien aux trousses.) Il se distrait comme il peut, vous comprenez... Depuis toujours, il

adore jongler. Vous tes sre que ces deux-l ne vous ennuyaient pas ? Certaine ! Le s ergent tira sur ses rnes, prt partir. Ses vingt hommes, derrire lui, firent de mme d ans un bel ensemble. Nous aurons quand mme une petite conversation avec eux... Au sujet du vol, par exemple. Bonne ide ! Tant que vous y serez, demandez-leur qui a pill les rserves de leurs familles, les condamnant la famine. J'ai cru comprendr e que les soldats d'harans n'taient pas trangers ces indlicatesses. J'ignore tout de ce qui s'est pass avant mon arrive, mais le nouveau seigneur Rahl a ordonn la fin des pillages. Le nouveau seigneur Rahl ? Richard, le matre de D'Hara, oui... Du c oin de l'il, Anna vit Nathan sourire aux anges, ravi qu'une prophtie ait emprunt la bonne Fourche. Bien que ce ft indispensable pour qu'ils aient une chance de russi r, Anna n'en prouva aucune satisfaction, le cur serr d'angoisse l'ide de ce qui les attendait, et qu'ils ne pourraient plus viter, dsormais. Seule consolation, l'autr e possibilit aurait t encore pire. Oui, je crois avoir entendu mentionner ce nom, m aintenant que j'y rflchis... Le sergent se dressa sur ses perons et tourna la tte ve rs ses hommes. Ogden, Spaulding ! (Les deux soldats tirrent sur les rnes de leurs chevaux, qui se cabrrent, soulevant une petite tornade de neige.) Rattrapez ces g arons et ramenez-les chez eux. Puis enqutez pour dcouvrir si ces histoires de rquisi tions sauvages sont vraies. Dans l'affirmative, dbrouillez-vous pour savoir si d' autres familles ont subi les mmes injustices. Ensuite, filez en Aydindril et assu rez-vous qu'on fasse parvenir ces malheureux de quoi survivre jusqu' la fin de l' hiver. Les deux hommes se taprent du poing sur le cur et partirent au galop. J'excu te les ordres de matre Rahl, expliqua le sergent en se retournant vers Anna. Vous vous dirigez vers Aydindril ? Oui. Nous esprons y tre en scurit, comme les autres rf ugis venus du nord. Vous serez protgs, l-bas, mais il y aura un prix payer. J'ai prv nu tous ceux que nous avons croiss en chemin, alors, coutez-moi bien. Quelle que s oit votre patrie d'origine, vous tes dsormais des sujets de D'Hara. Nous vous dema nderons votre allgeance, plus une petite partie de vos revenus. C'est obligatoire pour rsider sur nos territoires. Une autre faon pour l'arme de dtrousser les gens, dirait-on. 282 - On peut voir les choses comme a, mais ce n'est pas l'opinion de matre Rahl. Et sa parole a force de loi, ne l'oubliez sous aucun prtexte ! Tout le monde paye sa part pour soutenir l'arme de la libert. Fermez votre bourse, et nos soldats ne combattront pas en votre nom. C'est aussi simple que a. Nouveau ou pa s, matre Rahl a les choses bien en main, semble-t-il. C'est un puissant sorcier.

Nathan eut un ricanement silencieux qui fit tressauter ses paules. Qu'est-ce qui le fait rire ? demanda le sergent, souponneux. Je le croyais sourd et muet. Et il l'est, je vous le jure ! (Anna approcha des quatre chevaux subtiliss au palais. Au passage, elle flanqua un grand coup de coude dans les ctes du Prophte.) Comble de malheur, il n'a pas toute sa cervelle ! Comme tous les crtins congnitaux, il ri t aux moments les plus tranges. (Nathan faillit s'trangler d'indignation.) S'il co ntinue, il finira par baver, cet imbcile heureux ! Annalina flatta l'encolure de Bella, sa jument, qui en hennit de ravissement, avant de sortir la langue, car e lle adorait qu'on lui tire dessus. Anna lui fit ce petit plaisir puis la caressa derrire une oreille. La jument hennit de nouveau et ressortit la langue, esprant que le jeu continue. Vous disiez, sergent, que le seigneur Rahl est un puissant sorcier ? Et comment ! C'est lui qui a taill en pices les cratures exposes sur des p iques, devant le palais. Des monstres ? Matre Rahl les appelle des mriswiths. Ce sont des hommes-serpents, trs laids et rudement dangereux. Ils ont ventr beaucoup d e gens, avant que matre Rahl les rduise en bouillie. Des mriswiths... Une trs mauva ise nouvelle. Y a-t-il dans les environs une ville o nous pourrions dner et dormir ? Dix-Chnes, au-del de la colline suivante, environ une lieue. Vous y trouverez mme une petite auberge. Et c'est quelle distance d'Aydindril ? Le sergent tudia un i nstant les quatre chevaux. Avec des montures de cette qualit, il ne vous faudra p as plus de sept ou huit jours... Merci beaucoup, sergent... Savoir que des solda ts garantissent la scurit des voyageurs est trs agrable. Le D'Haran jeta un regard d ubitatif Nathan, droit comme un i , ses longs cheveux blancs cascadant sur ses pau les. Avec son menton carr ras de prs et son regard bleu azur pntrant, le Prophte, mme 'il allait bientt fter ses mille ans, restait un fort bel homme plein de vigueur. Le sergent dtourna le regard, prfrant l'vidence s'adresser sa vieille compagne, beau coup moins intimidante. Nous cherchons des gens, ma dame : trois membres du Sang de la Dchirure. Ces crtins pompeux en cape pourpre venus de Nicobarese ? 283 Le D 'Haran tira sur les rnes de sa monture, qui tentait de faire un pas de ct. D'autres chevaux pitinaient dans la neige, cherchant sur les bas-cts une touffe d'herbe mir acule ou une branche morte comestible. C'est a, oui... Deux hommes - le seigneur gnr al et son bras droit - et une femme. Ils se sont enfuis d'Aydindril, et le seign eur Rahl nous a chargs de les rattraper. Des hommes nous ratissent la campagne... Dsole, mais nous n'avons pas vu vos fugitifs. Le seigneur Rahl rside

dans la Forteresse du Sorcier ? Non, au Palais des Inquisitrices. Enfin une bonn e nouvelle, soupira Anna. Pourquoi dites-vous a ? Annalina rosit, confuse d'avoir parl voix haute. Eh bien, j'aimerais rencontrer ce grand homme, et ce serait imp ossible s'il vivait dans la Forteresse. On dit que la magie en interdit l'accs... S'il se montre un balcon du palais, pour saluer son peuple, j'aurai une chance de l'apercevoir. Bon, merci de votre aide, sergent... Nous devrions nous mettre en route, histoire d'arriver Dix-Chnes avant la nuit. Je dtesterais qu'un de nos c hevaux trbuche dans le noir et se casse une jambe. Le sous-officier salua Anna, p uis mit en branle sa colonne, qui prit la direction oppose celle d'Aydindril. Qua nd elle estima que les soldats taient assez loin, Annalina leva le sort qui priva it Nathan de sa voix. Maintenir ce type de blocage sur une longue priode demandai t des trsors d'nergie qu'elle n'tait pas dispose gaspiller. Rsigne, elle se prpara r une tirade furieuse. On devrait partir, dit-elle. Anna, tu as donn de l'or ces voleurs, alors que tu aurais d... C'taient de pauvres gosses, Nathan. Et ils creva ient de faim. N'empche, ils ont essay de nous dtrousser ! Anna sourit en posant une couverture sur le dos de Bella. Tu sais aussi bien que moi qu'ils n'y seraient pas parvenus. En plus de l'or, je leur ai donn une leon qu'ils n'oublieront pas de sitt. mon avis, ils n'attaqueront plus jamais d'innocents voyageurs. J'espre que t on sort a brl jusqu' l'os les doigts de ce vaurien ! Aide-moi rassembler nos affair es... J'ai hte d'arriver l'auberge. Nathan, il y avait un message dans le livre n oir... Le Prophte en perdit la voix, mais pas longtemps. Eh bien, elle ne se sera pas presse... Nous avons laiss assez d'indices pour qu'un enfant de dix ans compr enne en quelques jours. Aurait-il fallu pingler sur sa robe un petit mot du genre : Eh, balourde, au cas o tu ne t'en serais pas aperue, la Dame Abbesse et le Prop hte ne sont pas morts ! Je suis sre que ce n'tait pas si simple, objecta Anna en ser rant la sangle de Bella. Pour nous, a semble vident, puisque nous le savons. Verna n'avait aucune raison de s'en douter. Elle a fini par s'en apercevoir, et c'est tout ce qui compte. Nathan eut un grognement ddaigneux. Puis il se dcida enfin ai der son amie runir leurs affaires. 284 Et que dit-il, ce message ? Je n'ai pas enc ore regard. Nous verrons a ce soir... Sans crier gare, Nathan pointa un index accu sateur sur Annalina. Refais-moi le coup du sourd-muet, et tu le regretteras jusq u' la fin de ta vie ! Compris..., lcha Anna, les yeux brillants de colre. Quant toi , la prochaine fois que nous croisons des gens, ose crier que tu as t enlev par une vieille sorcire

qui te contrle grce un collier, et tu seras sourd et muet pour de bon. Nathan se p ermit un grognement avant de se remettre au travail. Mais quand il se tourna ver s son cheval, Anna vit qu'il souriait, satisfait de sa fougueuse sortie. Lorsqu' ils eurent trouv l'auberge, et confi leurs montures un garon d'curie, les toiles et l a lune scintillaient dans le ciel. Allche par les bonnes odeurs de nourriture qui montaient de l'tablissement, Anna donna un sou au palefrenier pour qu'il y porte leurs bagages. Dix-Chnes n'ayant rien d'une mgalopole, une dizaine de clients occu paient une bonne moiti des tables. Des gens du coin, qui buvaient et fumaient la pipe en se racontant des histoires. Apparemment, deux sujets monopolisaient l'at tention : le comportement des soldats d'harans et la nouvelle alliance forge par Richard Rahl. Certains sceptiques doutaient que le matre de D'Hara ait pris le po uvoir en Aydindril, comme on le prtendait. Leurs contradicteurs mettaient en avan t la trs rcente discipline des troupes d'occupation. Quelqu'un avait bien d les rep rendre en main, pour qu'elles changent ainsi de comportement... Vtu de bottes mon tantes, d'un pantalon marron, d'une chemise jabot au col boutonn - pour cacher so n Rada'Han - d'une veste verte et d'une longue cape, Nathan approcha du comptoir install devant quelques tonnelets et une poigne de bouteilles. Rejetant sa cape e n arrire, l'air altier, il mit firement une botte sur le repose-pieds. Le vieil ho mme adorait porter autre chose que la tunique noire dont il tait affubl au palais. Un vtement qu'il avait surnomm l' teignoir . L'aubergiste, du genre sinistre, se fen dit d'un sourire sans conviction quand le Prophte lui eut tendu une pice d'argent. Il se rembrunit ds que Nathan ajouta que le repas, ce prix, avait intrt tre compris avec la chambre. Mais il ne protesta pas. Avant qu'Anna ait pu intervenir, son malicieux compagnon dbita une des histoires dormir debout dont il raffolait. l'en croire, il tait un marchand en voyage avec sa matresse tandis que sa femme, au fo yer, levait leurs douze fils. Bien entendu, l'aubergiste voulut savoir de quoi so n client faisait commerce. Pench en avant, le Prophte baissa le ton, fit un clin d 'il au type et l'assura qu'il valait mieux, pour sa scurit, qu'il continue l'ignore r. Impressionn, l'aubergiste offrit une chope de bire au mystrieux aventurier qui h onorait de sa prsence un tablissement par ailleurs modeste. Nathan but la prosprit d e l'auberge, la sant de son propritaire et celle de sa clientle. Avant de se dirige r vers l'escalier, il demanda son hte de faire monter une chope pour sa femme , qu and on leur apporterait manger. Tout le monde suivit du regard le noble tranger p endant qu'il gravissait les marches. Les lvres serres, Anna se jura de ne plus bai sser ainsi sa garde, car les dlires 285 de Nathan risquaient de leur jouer un mau vais tour. Son inattention avait eu pour cause le livre de voyage. Presse de dcouv rir le message, elle crevait en mme temps d'angoisse. Si quelque chose avait mal tourn, le carnet jumeau pouvait tre entre les mains des Surs de l'Obscurit. N'tant pa s idiotes, elles dcouvriraient vite que la Dame Abbesse et le Prophte se portaient trangement bien, pour des

cadavres incinrs. Alors, tout serait perdu... Anna frissonna : le palais tait peut-t re dj entre les mains de ses ennemies. La chambre, petite mais propre, tait meuble d e deux lits troits et d'une table carre sur laquelle Nathan posa la lampe huile qu 'il avait retire de son support, prs de la porte. Dans un coin, sur une tagre, une c uvette et une aiguire brche permettaient de faire un brin de toilette, ce qui ne ser ait pas du luxe. L'aubergiste apporta deux assiettes de ragot de mouton et une bo nne paisseur de tranches de pain complet. Le garon d'curie le suivait, portant les bagages. Quand ils se furent retirs, la porte ferme, Anna approcha une chaise de l a table et s'assit. Bien, ft Nathan, je suppose que tu vas me passer un savon ? P as ce soir, je suis trop fatigue... Ce n'est que justice, aprs avoir lanc et mainte nu un sort si humiliant. Sourd-muet, tu parles ! (Le vieil homme se rembrunit.) Anna, j'ai ce collier autour du cou depuis l'ge de quatre ans. Tu imagines ce que c'est, toute une vie de captivit ? Annalina se reprsentait sans mal ce calvaire. t ant sa gelire, elle connaissait aussi peu la libert que le Prophte. Voire encore moi ns... Je sais que tu ne me croiras jamais, Nathan, mais pour la millime fois, sac he que je voudrais qu'il en aille autrement. Emprisonner un enfant du Crateur qui n'a commis aucun crime, sinon tre venu au monde, ne m'enchante pas. Aprs un long silence, Nathan cessa de broyer du noir. Les mains dans le dos, il fit le tour d e la pice, l'air critique. C'est trs loin du luxe dont j'ai l'habitude..., marmonn a-t-il. Anna poussa l'assiette de ragot et posa le livre sur la table. Hsitante, e lle contempla la couverture noire, puis ouvrit enfin le carnet et dcouvrit le mes sage. Pour commencer, dites-moi pourquoi vous m'avez choisie la fois prcdente. Je me souviens de chaque mot. Une seule erreur, et ce livre de voyage finira au feu . Ma foi, elle se montre trs prudente. Un bon point pour elle. (Nathan se campa d errire sa compagne et regarda par-dessus son paule.) Tu vois son criture ? Elle a s acrement appuy avec le stylet. Verna devait tre furieuse. Le message, apparemment anodin, en disait long sur son tat d'esprit. Elle doit me har, soupira Anna, des l armes aux yeux. Et alors ? lana le Prophte. Je t'abomine, et a ne t'a jamais empche d e dormir ! C'est vrai, Nathan ? Tu me dtestes ? En guise de rponse, le vieil homme lcha un grognement agac. T'ai-je dit que ton plan tait idiot ? demanda-t-il, press de changer de sujet. Pas depuis le petit djeuner... Eh bien, il l'est, et tu le s ais. 286 Il t'est arriv d'agir pour qu'une prophtie suive une Fourche plutt qu'une autre, mon ami. Parce que tu savais ce qu'impliquait le mauvais chemin. Et combi en les prdictions sont vulnrables la corruption... Si tu meurs, quel bien a fera au monde ? Anna, je n'ai aucune envie de

rendre l'me avant d'avoir ft mon millime anniversaire. Mais tu nous conduis tous les deux au tombeau ! Anna se leva et posa une main sur le bras muscl du Prophte. Que ferais-tu ma place ? Tu connais les prophties et la menace qui pse sur le monde d es vivants. C'est mme toi qui m'as prvenue. Alors, que ferais-tu, si a dpendait de t oi ? Les deux vieux complices - leur corps dfendant - se dvisagrent un long moment. Radouci, Nathan mit sa main sur celle d'Anna. J'agirais comme toi, parce que c'e st notre seule chance. Mais je dteste que tu prennes autant de risques. Je sais, m on ami... Nathan, y sont-ils, d'aprs toi ? Sont-ils en Aydindril ? Un des deux, c 'est sr. Et l'autre y sera avant que nous arrivions. Je l'ai vu dans les prophties . Anna, des milliers de prdictions concernent l'poque que nous vivons... Les guerr es les attirent comme la bouse attire les mouches. Si nous suivons la mauvaise F ourche, dans cet embrouillamini, nous avancerons vers notre destruction. Pire en core, il y a des trous o j'ignore absolument ce que nous devons faire. Enfin, nou s ne sommes pas les seuls impliqus dans cette histoire, et nous n'avons aucune in fluence sur des gens qui doivent aussi suivre les bonnes Fourches. Incapable de parler, Anna se contenta de hocher la tte. Puis elle se rassit. Nathan tira l'aut re chaise prs de la table, s'empara d'un morceau de pain et le mangea pendant qu' elle sortait le stylet de son logement. Demain soir, crivit-elle, quand la lune s era leve, va l'endroit o tu as trouv cet objet. Elle referma le carnet et le remit dans sa poche. J'espre qu'elle mrite la confiance que tu lui accordes, dit Nathan entre deux bouches. Nous l'avons entrane le mieux possible, mon ami. Puis envoye vin gt ans en mission pour qu'elle apprenne se servir de son intelligence. Qu'aurion s-nous pu faire de plus ? prsent, nous devons avoir foi en elle. (Anna embrassa l 'annulaire o elle portait nagure la bague de sa fonction.) Cher Crateur, donne-lui aussi de la force ! Je veux une pe, annona Nathan en s'attaquant son assiette de rag ot. Pardon ? Que ferait un sorcier de ton envergure d'un vulgaire morceau de ferr aille ? Le Prophte regarda Anna, l'air dsol de dcouvrir qu'il voyageait avec une dem eure. Rien du tout, bien sr ! Mais avec une pe au ct, j'aurai une allure folle ! Chapitre 29 Richard, je t'en prie..., gmit Cathryn. Le jeune homme manqua se noyer dans les y eux marron de la duchesse. Tendant une main, il lui caressa la joue et carta un a ccroche-cur qui devait la chatouiller. Quand ils se regardaient ainsi, il ne parv enait presque jamais

dtourner la tte, attendant qu'elle se dcide la premire. prsent, il tait pris dans ce ige. La main qu'elle avait pose sur sa hanche tait la source de la vague de dsir qui dferlait en lui. Richard lutta pour invoquer une image mentale de Kahlan qui l'a iderait ne pas prendre Cathryn dans ses bras. Mais son corps en mourait d'envie. Je suis puis, mentit-il. (Il n'aurait pas pu s'endormir pour un empire.) La journe a t trs longue. Demain, nous serons ensemble. Mais je veux... Le nouveau matre Rahl posa une main sur les lvres de la duchesse. S'il l'entendait encore l'implorer, il serait incapable de rsister. Mais la tentation de ses lvres, qui lui embrassaie nt doucement les doigts, tait une torture. Et dans son cerveau embrum, il ne parve nait plus aligner deux penses cohrentes. En formuler une restait cependant dans se s cordes : Chers esprits du bien, aidez-moi ! Donnez-moi la force. Mon cur appart ient Kahlan. Demain, russit-il dire. Tu as dj promis a hier, et il m'a fallu des h es pour te dnicher, murmura Cathryn en lui mordillant l'oreille. Une grande parti e de la journe, Richard s'tait servi de sa cape de mriswith pour se rendre invisib le. Quand elle n'tait pas en face de lui, rsister devenait un peu plus facile, mai s cela revenait diffrer l'invitable. Lorsqu'il l'avait vue dsespre de ne pas le trouv er, boulevers par sa dtresse, il avait fini par rapparatre. Il intercepta la main de Cathryn, qui volait vers son cou, et y posa un rapide baiser. Bonne nuit, douce dame. Nous nous verrons demain. 289 Le Sourcier jeta un coup d'il Egan, qui mont ait la garde dix pas de l. Adoss au mur, les bras croiss, le colosse regardait droi t devant lui, comme s'il n'y avait rien voir ailleurs. Une discrtion dont son matr e lui fut reconnaissant. Au bout du corridor, dans la pnombre, Berdine veillait a ussi sur son seigneur Moins dlicate que le garde du corps, elle suivait ostensibl ement la scne, l'air impassible. Ulic, Cara et Raina prenaient un peu de repos. R ichard glissa une main dans son dos et tourna le bouton de la porte. Ds que le ba ttant s'ouvrit, il s'carta, laissant Cathryn, emporte par son lan, entrer en tituba nt dans la chambre. Hlas, elle eut le temps de se rattraper sa main. Les yeux dan s ceux du jeune homme, elle lui embrassa les doigts, le faisant trembler comme u ne feuille. Conscient qu'il ne rsisterait plus longtemps ce rythme-l, Richard reti ra vivement sa main. Mais son esprit aussi cherchait le trahir. Au fond, en quoi cder son dsir serait-il si mal ? Qui en souffrirait ? Quelle loi enfreindrait-il ? Et pourquoi pensait-il que ce serait une catastrophique erreur ? Une chape de plomb pesait sur ses penses, les touffant avant qu'elles n'arrivent la surface.

Dans sa tte, des voix qu'il ne connaissait pas tentaient de le convaincre d'en fi nir avec cette absurde comdie. Au nom de quoi refusait-il de profiter des charmes d'une splendide crature qui ne faisait pas mystre d'avoir envie de lui ? Mieux en core, qui le suppliait de partager sa couche ? Bon sang, il la dsirait aussi, c'ta it vident. A force de se chercher des raisons de fuir ce qu'il convoitait, il fin irait par devenir fou. Dans un trange tat d'hbtude, Richard ne parvenait plus vraime nt rflchir. Une part de lui-mme, la plus grande, luttait pour l'inciter cder. Une au tre, plus petite et obscure, s'efforait de le retenir, comme s'il y avait quelque chose de faux dans cette situation. Et de mal, aussi... Mais o tait le mal en que stion ? Qu'y avait-il de tragique passer une nuit avec Cathryn ? L'ennemi, n'tait -ce pas plutt cette force, en lui, qui voulait le priver d'un instant de bonheur ? Esprits du bien, aidez-moi, je vous en prie ! L'image de Kahlan arriva enfin, avec sur les lvres le sourire qu'elle lui rservait. Il vit qu'elle parlait, lui ra ppelant qu'elle l'aimait. Je veux tre seule avec toi, Richard ! implora Cathryn. Et je ne peux plus attendre ! Dormez bien, duchesse, dit le Sourcier en tirant l e battant vers lui. Nous nous verrons demain matin. Haletant comme s'il venait d 'affronter une meute de mriswiths, Richard entra dans sa chambre et referma la p orte. Tremp de sueur, les joues en feu, il tendit une main pour mettre le verrou en place. Mais le loquet se brisa, arrachant le support, qui resta suspendu par une unique vis. la chiche lumire du feu de chemine agonisant, Richard aperut les au tres vis, parpilles sur le tapis. Le souffle toujours court, il enleva son baudrie r, laissa tomber l'pe sur le sol 290 et tituba vers la fentre. Avec l'nergie dsespre d un homme sur le point de se noyer, il l'ouvrit et inspira fond un air glacial qu i ne fit rien pour teindre le feu qui brlait en lui. La chambre tant au rez-de-chau sse, il envisagea un instant de sortir par l et d'aller se rouler dans la neige. C ette ide lui semblant vite absurde, il dcida de se laisser flageller par la bise e n contemplant le firmament toile. Quelque chose clochait, et il ne parvenait pas mettre le doigt dessus. Il dsirait tre avec Cathryn, mais une force en lui s'achar nait l'en empcher. Pourquoi ? Qu'est-ce qui le poussait nier l'attirance qu'il pro uvait pour la duchesse ? Kahlan... Son amour pour Kahlan ! Tout tait l ! Peut-tre, mais s'il aimait tant Kahlan, pourquoi tait-il prt se damner pour coucher avec Cat hryn ? Il ne pensait qu' elle, et son image effaait celle de la femme avec qui il prvoyait de passer sa vie. Richard alla s'asseoir au bord de son lit. D'instinct, il comprit qu'il avait puis ses capacits de rsistance. Il dsirait Cathryn, et plus r ien... cet instant, la porte s'ouvrit pour laisser passer la jeune femme, vtue d' un dshabill si vaporeux qu'il aurait pu tre en gaze.

Richard, je t'en prie..., souffla-t-elle sur le ton qui le ttanisait. Ne me chass e pas, par piti ! Si tu ne me laisses pas rester, j'en mourrai. Elle avana, entran t dans le cercle de lumire que projetaient les flammes dclinantes. Par les esprits du bien, qu'elle tait belle ! La voir ainsi balaya les ultimes hsitations de Rich ard. S'il ne la tenait pas dans ses bras, il en crverait, comme un voyageur perdu dans le dsert qui vient de passer ct d'une oasis. Debout devant lui, une main dans le dos, elle sourit et caressa le visage du jeune homme, aussitt boulevers par le contact de sa peau. Quand elle se pencha, posant ses lvres sur les siennes, il c rut qu'il allait mourir de plaisir. tends-toi, mon amour, souffla-t-elle en le po ussant doucement en arrire. Richard ne rsista plus. Couch sur le dos, il regarda Ca thryn travers le voile exaltant du dsir. Une nouvelle fois, il pensa Kahlan. Mais cela ne servait plus rien. Dans un coin de sa tte, il se souvint des propos de N athan, au sujet de son don. Le pouvoir tait en lui, et la colre servait le librer. Cela dit, il n'en prouvait pas... Un sorcier de guerre mobilisait son don en s'ab andonnant son instinct, avait galement dit le Prophte. Dans le bois de Hagen, quan d Liliana, une Sur de l'Obscurit, avait failli le tuer, il s'en tait tir de justesse en laissant son instinct prendre le dessus. Enfin seuls, mon amour..., murmura Cathryn en posant un genou sur le lit. Aussi impuissant qu'un nouveau-n, Richard tenta de plonger dans le centre serein de son tre, o se nichait l'instinct qui l'a vait aid djouer tant de piges. Derrire le voile qui le sparait de son esprit s'ouvrai t un gouffre noir o il se laissa tomber sans hsiter. Ses actes ne lui appartenant plus, pourquoi continuer vouloir les contrler ? De toute manire, il tait perdu, quo i qu'il arrive. Alors, la lumire dchira soudain la brume qui envahissait son cerve au. Levant les yeux, il dcouvrit une femme qui ne lui inspirait ni amour ni dsir. 291 Redevenu d'une froide lucidit, il comprit tout. Souvent victime de la magie p ar le pass, il la reconnut, telle qu'en elle-mme, dans ses uvres les plus sombres. Quand le leurre du dsir fut dtruit, il sentit que le pouvoir se tapissait dans cet te femme. Et les doigts glacs de la magie, fouillant dans son me, taient presque pa rvenus lui faire perdre la raison. Mais pourquoi cette machination ? A cette sec onde, il aperut le couteau. Cathryn le brandissait au-dessus de sa tte, prte lui tr anspercer le cur. Mobilisant son nergie, il roula sur le ct et se jeta sur le sol, l aissant la lame transpercer les couvertures puis le matelas. Furieuse, Cathryn l eva de nouveau l'arme et plongea sur sa proie. Mais elle avait laiss passer sa ch ance. Richard leva les jambes pour la repousser. cet instant, dans une explosion kalidoscopique de sensations, il capta une prsence trangre. Simultanment, il vit un monstre bondir entre la duchesse et lui. Un rideau rouge brouilla la vision du S ourcier. Un liquide chaud gicla sur son

visage alors que le dshabill vaporeux, fendu en trois endroits, s'ouvrait pour vom ir un flot de sang et d'entrailles. Cathryn bascula en avant, quasiment coupe en deux par le couteau trois lames du mriswith. Un bruit sourd indiqua Richard que le monstre s'tait cras sur le sol, quelques pas de l. Le Sourcier carta le corps agon isant de Cathryn et se releva d'un bond. Prt se battre, il entendit peine l'ultim e cri d'agonie de la duchesse. En position de combat, il fit face au mriswith, q ui serrait une arme dans chacun de ses poings. Entre les deux adversaires, la mo ribonde se convulsait en silence. Sans quitter Richard des yeux, le monstre recu la vers la fentre. Voyant que le jeune homme allait plonger pour rcuprer son pe, il p osa un pied bott sur le fourreau. Non, siffla-t-il. Elle voulait te tuer. Comme t oi, mais c'est elle que tu as ventre ! Non. Je t'ai protg, mon frre de peau ! Souffl, Richard regarda le mriswith s'envelopper dans sa cape puis plonger vers la fentre et disparatre en plein vol. Bondissant son tour, le Sourcier lana une main qui se referma sur le vide et s'crasa rudement contre le montant de la fentre, la moiti d u corps l'extrieur. Le mriswith devait dj tre loin, car il ne sentait plus sa prsence dans son esprit. Le vide mental laiss par le monstre fut vite chass par une image atroce : Cathryn Lumholtz, agonisant dans une mare de sang, d'humeurs noirtres e t d'entrailles fumantes. Richard vomit jusqu' ce qu'il ne reste plus rien dans so n estomac. Ds que sa tte cessa de tourner, il se redressa et alla s'agenouiller ct d e la jeune femme. 292 Grce en soit rendue aux esprits du bien, elle tait morte. Mme si elle avait tent de le tuer, il n'aurait pas support de la voir crever le ventr e ouvert. Le Sourcier tudia le visage qui l'avait tant fascin. Comment avait-il pu tre obsd ainsi par une femme parfaitement ordinaire ? La magie, bien sr... Encore u n de ces fichus sortilges ! Dpossd de sa raison, il tait redevenu lucide une fraction de seconde avant d'avoir dix pouces d'acier enfoncs dans la poitrine. Le don ava it bris le charme de justesse... La moiti du dshabill lacr tant enroul autour du cou la morte, Richard aperut sa poitrine. Dtournant d'abord le regard, il se fora, pous s par son instinct, l'tudier attentivement. Le sein droit et le sein gauche taient diffrents. Les toucher du bout des doigts confirma cette premire impression. Richa rd alla prendre une lampe, l'alluma avec un long tison et retourna prs du cadavre . Le sein gauche de Cathryn tant brillamment clair, le jeune homme s'humecta un ind ex et le passa sur le mamelon rose. Qui s'effaa sous son doigt...

Finissant le travail avec un morceau du dshabill, Richard mit au jour une tendue de peau blanche et lisse. Cathryn n'avait pas de mamelon gauche ! Le centre serein du jeune homme, o tout demeurait ternellement calme, illumina soudain son esprit. Cette anomalie tait lie au sortilge qui avait rendu si dsirable la duchesse. Lequel , il et t bien incapable de le dire... Richard se redressa soudain et s'assit sur l es talons, les yeux carquills. Puis il se releva et courut vers la porte. Voil que je m'emballe encore pensa-t-il en s'arrtant. C'tait une ide idiote. coup sr, il se t rompait. moins que... Il entrouvrit la porte, se glissa dans le couloir et la re ferma derrire lui. Egan lui jeta un coup d'il, haussa les paules et reprit sa posit ion, dos contre le mur. L'ignorant, Richard tourna la tte vers Berdine. Sangle dan s son uniforme de cuir rouge, elle le regardait fixement. Il lui fit signe d'app rocher. Docile, elle s'carta du mur et remonta le corridor. Campe devant le Sourci er, elle frona les sourcils, les yeux rivs sur la porte. La duchesse doit dj se lang uir de vous, matre. Allez donc la rejoindre ! Va rveiller Cara et Raina, et revene z ici en vitesse. C'est un ordre ! Quelque chose ne... Obis ! La Mord-Sith n'insi sta pas et partit au pas de course. Quand elle fut hors de vue, Richard se tourn a vers Egan. Pourquoi as-tu laiss la duchesse entrer dans ma chambre ? Eh bien... Elle tait habille d'une faon qui... Matre, elle m'a dit que vous lui aviez demand de se changer, puis de vous rejoindre. Tout le monde sait que vous la dsirez. J'ai pens que vous seriez furieux si je l'empchais de vous rejoindre. Richard ouvrit la porte et invita le colosse entrer. Aprs une brve hsitation, Egan obit. Seigneur Rah l, souffla-t-il en dcouvrant la dpouille de la duchesse, je suis 293 dsol... Mais je n'ai vu aucun mriswith, sinon je l'aurais arrt. Ou j'aurais tent de vous prvenir. C royez-moi, je vous en prie ! (Le garde du corps baissa les yeux sur la morte.) Q uelle atroce faon de quitter ce monde. Seigneur, j'ai failli ma mission... Regard e ce qu'elle serre dans son poing droit, Egan. Le colosse obit et remarqua aussitt le couteau. Que... Je ne l'avais pas invite. Et elle est venue pour me tuer. Egan dtourna les yeux de son seigneur, rsign son destin. Pour une faute pareille, tous les matres Rahl de l'histoire faisaient excuter le coupable. Et le colosse savait que Richard, sur ce point-l, ne serait pas l'exception qui confirme la rgle. Elle m'a pig aussi, Egan, ce n'est pas ta faute. Mais part ma future pouse, ne laisse pl us aucune femme entrer dans ma chambre sans avoir d'abord obtenu ma permission. C'est compris ? Oui, seigneur Rahl !

A prsent, enroule la duchesse dans le tapis, et sors-la d'ici. Pour l'instant, dpo se-la dans sa chambre. Puis reprends ton poste et envoie-moi les Mord-Sith ds qu' elles arriveront. Egan se mit aussitt au travail. Avec sa force et sa taille, il en eut vite termin. Aprs une inspection minutieuse du verrou bris, Richard tira une chaise prs de la chemine et s'assit face la porte. Il esprait toujours se tromper. Et si ce n'tait pas le cas, que devrait-il faire ? coutant crpiter le feu, qu'il a vait aliment, il attendit les trois femmes en silence. Entrez ! rpondit-il quand o n frappa sa porte. Cara apparut, Raina sur les talons. Toutes deux portaient leu r tenue marron. Berdine les suivait. Contrairement ses collgues, qui accordrent pe ine un regard au dcor, elle balaya la pice du regard, l'air tonn. Seigneur Rahl, fit Cara quand les trois femmes se furent campes devant Richard, vous voulez quelque chose ? Oui, voir vos seins ! rpondit le Sourcier en croisant les bras. Et vite ! Cara parut vouloir dire quelque chose, mais elle se ravisa et entreprit de dbou tonner le haut de son uniforme. Raina la regarda, dubitative, puis se rsigna l'im iter. Berdine finit aussi par s'attaquer ses boutons. Quand elle eut termin, Cara saisit les pans de sa tunique de cuir, mais ne les carta pas. Esprait-elle qu'il s'agissait d'une mauvaise plaisanterie ? J'attends, dit Richard en tapotant sur l a garde de l'pe de Vrit, pose sur ses genoux. L'air la fois bless et furieux, Cara se rsigna dvoiler sa poitrine. Plissant le front, Richard tudia les deux mamelons et l es ttons dresss, sans doute cause du froid. Ravi, il constata que tout tait en ordr e. Deux seins normaux, sans trace de peinture... Tournant la tte vers Raina, il a ttendit en silence qu'elle se dcide. Les lvres 294 serres d'indignation, elle dvoila galement sa poitrine, rosissant d'humiliation tandis que le seigneur Rahl se liv rait son inspection. L non plus, aucune anomalie signaler. C'tait le tour de Berdi ne. Celle qui l'avait menac, allant jusqu' lever son Agiel sur lui. Vous aviez pro mis de nous pargner ce genre de choses ! explosa-t-elle, folle de colre. Nous ne d evions plus jamais tre... Montre-moi tes seins ! Rvoltes par cette sinistre sance, C ara et Raina sautillaient nerveusement d'un pied sur l'autre. l'vidence, elles pe nsaient que Richard avait organis cette parade prive afin de se choisir une compag ne pour la nuit. Si telle tait sa volont, elles ne s'y opposeraient pas, mme si la dception leur serrait le cur. Berdine ne broncha toujours pas. C'est un ordre ! in sista Richard. Et tu as jur de m'obir en toutes circonstances.

Des larmes de rage dans les yeux, la Mord-Sith dvoila sa poitrine. Elle n'avait q u'un sein normal - le droit. L'autre, lisse comme sa joue, n'avait pas de mamelo n. Voyant la surprise de ses deux collgues, Richard comprit que la transformation tait rcente. Et suspecte, puisque Cara et Raina saisirent toutes les deux leurs A giels. Le Sourcier se leva. Cara, Raina, dsol de vous avoir impos a. Reboutonnez vos uniformes, prsent... Tremblant de fureur, Berdine n'esquissa pas un geste pendan t que les deux autres se rhabillaient. Seigneur Rahl, que se passe-t-il ? demand a Cara sans la quitter des yeux. Je vous expliquerai plus tard... Raina et toi, v ous pouvez partir. Nous n'irons nulle part, souffla Raina, le regard galement riv sur Berdine. Oh que si ! fit Richard en dsignant la porte. Berdine, tu restes ave c moi... Nous ne vous..., commena Cara. Ne discute pas ! Je ne suis pas d'humeur, Cara ! Dehors ! Les deux Mord-Sith reculrent, surprise par la violence du Sourci er. Rouge de colre, Cara fit signe sa compagne de la suivre. Elles sortirent et n e manqurent pas de claquer la porte derrire elles, pour que les choses soient bien claires. Qu'est-il arriv la duchesse ? demanda Berdine, Agiel au poing. Qui t'a fait a, mon amie ? rpliqua Richard d'une voix pleine de compassion. La Mord-Sith a vana vers lui. La duchesse ? O est-elle ? L'esprit enfin clair, Richard sentit enf in la Toile o tait englue Berdine. la manire dont son estomac manqua se retourner, c e n'tait pas une magie bienveillante. Dans les yeux de Berdine brillait la fureur d'une Mord-Sith face son petit chien . Il frissonna, ramen un pass qu'il aurait vo ulu oublier. Elle est morte aprs avoir tent de m'assassiner. Je savais que j'aurai s d m'en charger... (Berdine secoua la tte, cure par tant d'amateurisme.) genoux, chi en ! 295 Berdine, je... La Mord-Sith abattit son Agiel sur l'paule de sa victime, qui recula sous l'impact. Je t'interdis de m'appeler par mon nom ! Berdine avait t plus rapide que prvu. Massant son paule, Richard grimaa de douleur. Les tourments qu'infligeait un Agiel ne pouvaient dcidment se comparer rien. Mais il avait pay po ur le savoir, entre les mains de Denna. Le Sourcier se demanda s'il n'avait pas surestim ses forces. Ce qu'il se proposait de faire tenait de la folie. L'autre s olution, plus simple, tait d'abattre la Mord-Sith. Mais il avait jur que ces femme s finiraient paisiblement dans leur lit. Cette promesse valait-elle le calvaire qu'il allait subir ? Ramasse ton pe ! ordonna la Mord-Sith. Voyant qu'il refusait d'obir, elle lui posa l'Agiel sur l'paule, le forant s'accroupir.

Richard lutta pour conserver sa lucidit. Lors de son dressage, Denna lui avait ap pris repousser ses limites. C'tait le moment ou jamais d'en tirer parti. Il saisi t l'pe et se releva. Essaye de me frapper ! cria Berdine. Non, rpondit Richard en j etant l'arme sur le lit. (Soutenant le regard de Berdine, il lutta pour matriser la panique qui menaait de le submerger.) Je suis le seigneur Rahl, et tu es lie mo i. Folle de rage, la Mord-Sith enfona l'Agiel dans le ventre du Sourcier. Bascula nt en arrire, il atterrit sur le dos, le souffle coup, mais se releva ds qu'elle le lui ordonna. Sors ton couteau ! Bats-toi, vermine ! D'une main tremblante, Richa rd tira l'arme de sa ceinture et la tendit la femme, garde en avant. Non... Tuemoi, si c'est ce que tu veux vraiment. Au moins, tu me facilites les choses, con cda Berdine en s'emparant de l'arme. J'avais prvu de te faire souffrir, mais une f in rapide conviendra aussi bien. Malgr la douleur qui lui dchirait les entrailles, Richard parvint bomber le torse. Je t'offre mon cur, Berdine ! Celui du seigneur Rahl, l'homme que tu as jur de dfendre au pril de ta vie. C'est l qu'il faut frappe r, si tu veux en finir vite. Puisque c'est ton souhait, a m'ira trs bien. Non, c'e st ton souhait, Berdine. Je ne veux pas que tu me tues. Alors, dfends-toi ! Je ne me battrai pas, mon amie. Le choix est entre tes mains... Dfends-toi ! rpta la Mord -Sith. Son Agiel siffla dans l'air, giflant le Sourcier. Il serra les poings, l' agonie comme si on venait de lui briser toutes les dents. La souffrance remonta jusque dans son oreille, assez violente pour brouiller sa vision. Une sueur glac iale ruisselant dans son dos, il russit bomber de nouveau le torse. Berdine, deux magies sont tapies en toi. Le lien qui t'unit moi, et le sort qu'on t'a jet en t e mutilant. On ne peut pas vivre longtemps ainsi. Tu dois expulser 296 une de ce s forces. Je suis ton seigneur, ne l'oublie pas. Pour me tuer, tu dois briser le lien ancestral de ton peuple... Ma vie est entre tes mains. Berdine sauta sur R ichard, qui bascula de nouveau en arrire. califourchon sur lui, elle lui martela la poitrine de coups de poing. Bats-toi, vermine ! Bats-toi ! Bats-toi ! Non. Si tu veux ma mort, il faudra agir de sang-froid. C'est la seule condition que je pose. Bats-toi ! rpta la Mord-Sith en giflant le Sourcier la vole. Si tu ne luttes pas, je ne pourrai pas te tuer. Dfends-toi, te dis-je ! Richard enlaa la jeune fem me, l'attira contre lui, se remit en position assise d'un coup de reins et s'ado ssa au lit. Berdine, notre lien implique aussi que je te protge. Je ne te tuerai pas, quoi

qu'il arrive. Car je te veux vivante, et prte veiller sur moi. Non ! Je dois t'lim iner. Pour a, il faut que tu te battes ! Si ce n'est pas pour me dfendre, il me se ra impossible de prendre ta vie. Alors, bats-toi ! Pleurant de rage, Berdine pre ssa la lame du couteau sur la gorge de Richard, qui ne fit rien pour l'en empcher . Berdine, dit-il en passant une main dans les cheveux de la Mord-Sith, j'ai jur de me battre pour dfendre tous ceux qui veulent vivre libres. Cet engagement te c oncerne aussi. Donc, je ne te ferai pas de mal, quoi que a puisse me coter. Je sai s que tu ne veux pas vraiment prendre la vie de l'homme que tu as jur de protger. J e te tuerai, chien ! Je jure que je t'gorgerai ! La Mord-Sith clata en sanglots. L a lame appuyant sur sa gorge, Richard n'esquissa pas un mouvement. S'il en est a insi, tue-moi ! cria Berdine. Je ne peux plus supporter a. Dlivre-moi de la douleu r, je t'en supplie ! Je ne lverai pas la main sur toi... Depuis que tu es redevenu e une femme libre, tes dcisions t'appartiennent. Berdine gmit de dsespoir puis jeta le couteau sur le sol. Se laissant aller contre la poitrine du Sourcier, elle l ui passa les bras autour du cou. Matre Rahl, pardonnez-moi, je vous en prie. Cher s esprits du bien, qu'ai-je donc fait ? Tu as t fidle au lien qui nous unit, murmura Richard en la serrant contre lui. Ils m'ont fait si mal, seigneur... Je n'ai ja mais autant souffert. Et a continue, car je dois toujours lutter contre cette... chose... en moi. Je sais, mais il faut continuer ! Berdine posa une main sur la p oitrine du Sourcier et s'carta de lui. Je ne peux pas ! Par piti, seigneur Rahl, t uez-moi ! C'est insupportable ! ' Dlivrez-moi, je vous en supplie ! Richard se de manda s'il avait jamais vu quelqu'un dans un tel tat de dtresse. Dbordant de compas sion, il attira la Mord-Sith contre lui, lui caressa les cheveux et lui murmura des paroles de rconfort. Rien n'y fit. Le Sourcier se dgagea et appuya la Mord-Sit h contre le lit. 297 Cdant son instinct, il posa une main sur le sein gauche de B erdine. Les yeux ferms, il chercha le centre paisible de son tre, royaume de la pa ix absolue o les penses n'avaient aucun droit de cit. S'immergeant dans son instinc t, il sentit le dsespoir et la douleur de Berdine se dverser en lui comme un torre nt. Alors, il partagea les horreurs qu'elle avait subies, et celles que la magie lui infligeait l'instant mme. Comme la torture de l'Agiel, il supporta stoquement cette preuve. En cet instant d'empathie totale, il prouva dans sa chair le calvai re d'une formation de Mord-Sith, et l'angoisse qui touffait la jeune femme chaque f ois qu'elle pensait son ancienne personnalit, jamais perdue. Richard Rahl, Sourci er de Vrit et matre de D'Hara, se chargea du fardeau de Berdine. Bien qu'il ignort l e dtail des vnements de sa vie, il vit les cicatrices qu'ils

avaient laisses dans son me. Mobilisant sa volont, il devint un tre de pierre capabl e d'affronter toute la douleur du monde. Transform en rocher, il rsista au raz-demare de souffrance qui dferla au plus profond de son me. Pour Berdine, il tait dsorma is une digue que rien ne pourrait abattre. Et d'une manire qu'il aurait t incapable de dcrire, il lui fit partager le regard plein d'amour qu'il posait sur elle - u ne victime innocente, comme lui et tant d'autres malheureux en ce monde. Toujour s domin par son instinct, il absorba les tourments de Berdine, l'en dlestant peu p eu comme d'une charge devenue trop crasante. En mme temps, il sentit une chaleur d ont il ignorait l'existence couler de sa main et pntrer dans le sein de la Mord-Si th. L o leurs peaux se touchaient, s'tablit un lien qui n'avait plus rien voir avec l'antique magie de D'Hara. Une connexion d'me me, leurs tincelles de vie s'unissan t pour donner naissance un brasier. Les sanglots de Berdine s'apaisrent. La respi ration presque rgulire, elle se dtendit et se laissa aller contre le montant du lit . Au plus profond de Richard, la douleur dont il avait accept de se charger se di ssipait dj. Soudain conscient qu'il retenait son souffle, pour bloquer la souffran ce, il s'autorisa le relcher. La chaleur aussi disparut. Lchant le sein de Berdine , le Sourcier lui caressa le front, cartant doucement quelques mches rebelles colle s par la sueur. La Mord-Sith ouvrit les yeux et les baissa sur sa poitrine. Rich ard l'imita et... dcouvrit un sein parfaitement identique son jumeau. Je suis red evenue moi-mme, souffla Berdine. On dirait que je me rveille d'un atroce cauchemar . Moi aussi, soupira Richard en recouvrant la poitrine de sa protge. Aucun matre Ra hl n'a jamais t votre gal, seigneur. Grce en soit rendue aux esprits du bien, ils ne vous arrivaient pas la cheville. Et personne n'a jamais profr une vrit plus inconte stable, dit une voix derrire Richard. Se retournant, il dcouvrit les visages sillo nns de larmes des deux autres Mord-Sith, agenouilles avec une humilit qu'il ne leur avait jamais vue. Tu vas bien, Berdine ? demanda Cara. 298 Je suis redevenue moi -mme, oui..., rpondit la jeune femme, encore sous e choc. Mais moins que Richard.. . Vous auriez pu la tuer, seigneur, dit Cara. Pas avec votre pe, parce qu'elle aur ait retourn sa magie contre vous. Mais le couteau aurait suffi... Pour vous, c'au rait t facile, et vous n'auriez pas subi les tourments de son Agiel. Un simple cou p de couteau vous aurait vit un calvaire. Je sais, mais la souffrance aurait t pire a prs... Seigneur Rahl, dclara Berdine en jetant son Agiel au pied de Richard, je re nonce cette arme et vous la remets.

Les deux autres Mord-Sith retirrent la chane d'or de leurs poignets et laissrent to mber leurs Agiels prs de celui de Berdine. Je vous remets aussi la mienne, seigneu r, dit Cara. Pour votre gloire, seigneur, ajouta Raina. Le Sourcier contempla le s trois tiges rouges, sur le sol. Pensant son pe, il se remmora quel point il hassai t ce qu'il faisait avec. Les tueries du pass, et celles qui l'attendaient encore le rvulsaient. Pourtant, il ne pouvait pas renoncer sa lame magique. Vous n'imagi nez pas combien ce geste est important pour moi, dit-il, incapable de regarder l es trois femmes dans les yeux. Aucun autre ne m'aurait mieux prouv votre loyaut. A lors, pardonnez-moi d'tre oblig de refuser. Pour l'instant, vous devrez conserver ces tmoignages d'un pass honni. (Il se baissa, ramassa les Agiels et les tendit au x trois femmes.) Un jour, quand tout sera fini, nous bannirons jamais les fantmes qui nous hantent. Aujourd'hui, trop d'innocents comptent sur nous. Aussi terrib les soient-elles, nos armes nous aideront continuer le combat. Nous comprenons, seigneur Rahl, souffla Cara en posant une main sur l'paule du Sourcier. Il en ser a ainsi pour nous tous. Aprs avoir vaincu les ennemis qui nous entourent, le temp s viendra d'craser ceux qui se tapissent en nous. Jusque-l, approuva Richard, nous devrons rester forts. Et la mort chevauchera avec nous. Dans le silence qui suiv it, il se demanda ce que les mriswiths taient venus faire en Aydindril. Celui qui avait ventr Cathryn, par exemple. l'en croire, il entendait protger le jeune homme . Comment tait-ce possible ? A bien y rflchir, il s'avisa qu'aucun monstre ne l'ava it directement attaqu. Lors du premier combat, devant le Palais des Inquisitrices , Gratch avait dclench les hostilits, et il tait venu son secours. Les mriswiths vou laient tuer le gam, pas son ami humain... Celui de ce soir aurait pu l'viscrer san s peine, puisqu'il tait dsarm. Mais aprs l'avoir appel frre de peau , il avait fui s esquisser un geste menaant. Penser ce que ce nom, frre de peau , pouvait signifier donna la chair de poule Richard. Plong dans sa mditation, il se gratta distraitem ent la nuque. Qu'est-ce que c'est ? demanda Cara en frottant du bout d'un index l'endroit qu'il venait de frotter. Je n'en sais rien... Un point qui me dmange san s cesse, c'est tout... Chapitre 30 Indigne, Verna marchait de long en large dans le minuscule sanctuaire. Comment la Dame Abbesse Annalina osait-elle lui faire a ? Elle lui avait demand de lui rpter c ertaines paroles, particulirement peu flatteuses pour son ego, afin d'en finir av ec un petit jeu pervers. Dornavant, Anna devait savoir que sa victime favorite av ait conscience d'tre manipule et de n'avoir aucune valeur pour le palais. Ainsi, l a marionnette, devenue vraiment adulte, continuerait servir sa matresse, comme il se

devait - mais en toute connaissance de cause. Verna ne pleurerait plus. Danser a u son de la musique d'une vieille harpie ne l'intressait plus. Quand on consacrai t sa vie une cause, ft-elle la Lumire du Crateur, on tait en droit d'attendre un min imum de respect. Pour le moment, ce n'tait pas un franc succs. Alors que Verna ava it jur de jeter le livre au feu, Anna, s'en fichant comme d'une guigne, s'tait con tente de jouer un nouvel air sur l'instrument qui pourrissait la vie de sa subord onne. Verna aurait d mettre sa menace excution ! La Dame Abbesse aurait toujours pu essayer de tirer les ficelles, une fois le livre en cendres ! Quelle faon radica le de lui montrer que sa marionnette prfre lui chappait pour toujours ! Ne plus obte nir de raction quand elle voulait la manipuler lui aurait donn une sacre bonne leon ! Verna aurait d agir ainsi, c'tait une certitude. Pourtant, le livre restait sa p lace, dans sa ceinture. Aussi blesse ft-elle, sa formation de Sur de la Lumire avait pris le dessus. Elle devait dcouvrir la vrit. Au fond, la survie d'Annalina n'tait qu'une hypothse. Ds qu'elle serait confirme, le carnet de voyage finirait bel et bi en dans les flammes ! Verna s'immobilisa, se dressa sur la pointe des pieds et j eta un coup d'il par une des fentres. La lune brillait au firmament. Cette fois, s i le prochain message ne lui donnait pas satisfaction, il n'y aurait pas de dlai de grce. Anna aurait intrt prouver son identit, et vite ! Sinon, le feu rglerait le p roblme. Oui, c'tait la dernire chance d'Annalina ! 301 Verna s'empara du candlabre d e l'autel et le posa sur la petite table. Dans la coupe perfore, sur ce mme autel, un minuscule feu brlait. Si la Dame Abbesse ne suivait pas la lettre ses instruc tions, le livre noir y serait immol, mettant un terme cette lamentable histoire. Verna prit le carnet et le posa sur la table. Puis elle tira la chaise trois pie ds, s'assit, embrassa la bague d'Anna, rcita une prire au Crateur et ouvrit le livr e. Il y avait un message. Trs long... Et qui commenait bien. Ma chre Verna, Dcidment, Anna pratiquait en experte l'art de se payer la tte des gens ! Ma chre Verna, comme nons par le plus facile... Je t'ai demand de venir dans le sanctuaire parce que le danger rde partout ailleurs. Il est hors de question que nos ennemies lisent mes messages, et dcouvrent ainsi que Nathan et moi ne sommes pas morts. Le sanctuair e seul nous assure une discrtion absolue. Voil pourquoi, jusqu'ici, je n 'ai pas rp ondu ta requte. Bien entendu, tu as raison de vouloir t'assurer de mon identit. Ce rtaine que tu es seule et hors de porte d'ventuels espions, je vais enfin te donne r la preuve que tu demandes. Permets-moi cependant de t'adresser une dernire reco mmandation : n 'oublie pas d'effacer mes messages et tes rponses avant de quitter le sanctuaire. Maintenant, voil, mot pour mot, le discours que je t'ai tenu dans mon bureau, aprs ton retour au palais en compagnie de Richard.

Verna releva les yeux et prit une grande inspiration. Tout se jouait maintenant, et elle en avait la tremblote. Je vous ai choisie parce que vous tiez tout en ba s de la liste. Et cause de votre parfaite insignifiance. Je doutais que vous soy ez une de mes ennemies... Votre manque de relief renforait ma conviction. Si Grce et Elizabeth taient arrives en haut de la liste, c 'tait srement parce que la femme qui dirige les Surs de l'Obscurit les jugeait sacrifiables. J'ai copi sa tactique. Comment risquer la vie de surs vraiment utiles notre cause ? Richard nous servira , c'est vrai, mais il n'est pas essentiel aux affaires du palais. mission subalt erne, agent subalterne. Et si vous n 'tiez pas revenue, comme tout bon gnral, je me serais flicite de ne pas avoir mis en danger la vie d'un lment de valeur. Verna sai sit le livre, le posa l'envers sur la table et se prit la tte deux mains. Dsormais , il n'y avait plus de doutes. La vraie Dame Abbesse dtenait l'autre carnet, et e lle tait bien vivante, tout comme Nathan. Aprs avoir longuement regard les flammes qui crpitaient dans la coupe, l'Usurpatrice, le cur toujours marqu au fer rouge par ces terribles paroles, remit le livre dans le bon sens et continua sa lecture. Verna, je devine que ces mots ont d te briser le cur. Sache que les prononcer fut un supplice, car je n 'en pensais pas un. Et si tu as le sentiment d'avoir t manip ule depuis le dbut, sois assure que je te comprends. Rien n'est pire que le mensong e, part la vrit, quand elle risque de provoquer le triomphe des forces du mal. Dan s ces cas-l, chre enfant, s'y accrocher est d'une criminelle absurdit. Si les Surs d e l'Obscurit m'interrogeaient sur mes plans, je leur mentirais sans vergogne. Tou t 302 autre comportement reviendrait militer contre ma propre cause. Ce soir, j' entends te dire la vrit, consciente que tu n'as aucune raison de te fier moi, aprs m'avoir si souvent entendue la travestir. Mais ton intelligence, j'en suis sre, t 'aidera sparer le bon grain de l'ivraie. Si je t'ai lance sur la piste de Richard, mon enfant, c'est parce que je n 'aurais confi personne d'autre l'avenir du mond e. prsent, tu sais que le Sourcier a remport une bataille cruciale contre le Gardi en. Sans lui, nous vivrions tous sous le joug du royaume des morts. Ce que je qu alifiais de "mission subalterne" tait le voyage le plus important qu'une sur ait j amais entrepris. Et toi seule pouvais t'en charger. Plus de trois sicles avant ta naissance, Nathan m'avait avertie que l'univers des vivants tait en danger. Et c inq cents ans avant celle de Richard, nous savions qu'un sorcier de guerre viend rait un jour au monde. Les prophties nous ont rvl une partie de ce qui devait absolu ment tre accompli. Et le dfi dpassait tout ce que nous avions jamais affront... Aprs la naissance de Richard, Nathan et moi avons pris la mer pour contourner la gran de barrire et nous rendre dans le Nouveau Monde. En Aydindril, nous avons subtili s un grimoire conserv dans la Forteresse du Sorcier. Afin qu'il soit hors de porte de Darken Rahl, nous l'avons remis au pre adoptif de Richard, George Cypher, avec mission de le lui faire apprendre par cur. Cette formation "invisible", et les vne ments parfois tragiques de sa vie, ont faonn l'intelligence du futur Sourcier, lui donnant la

force et le courage d'liminer la premire menace- Darken Rahl, son vritable pre et, p lus tard, de rtablir l'quilibre au bnfice du monde des vivants. De ce fait, Richard est l'tre le plus important qui et arpent la terre depuis trois millnaires. C'est au ssi le sorcier de guerre qui nous dirigera lors de la bataille finale. Les propht ies sont trs claires sur ce point. Hlas, elles ne disent pas qui sera vainqueur. M ais le conflit venir, c'est une certitude, aura pour enjeu la survie de l'humani t. Nathan et moi avons lutt pour que la formation de Richard fasse de lui un homme juste et bon. Dans la guerre qui nous attend, la magie sera une arme indispensa ble, mais c'est un cur pur qui devra la contrler. Tu tais la seule, Verna, en qui j 'avais confiance quand il s'est agi d'amener Richard au palais. Connaissant ta v aleur, et celle de ton me, je savais que tu n'tais pas une Sur de l'Obscurit. Je t'e ntends dj demander pourquoi je t'ai laisse chercher pendant vingt ans, alors que j' aurais pu te dire ds le dbut o tait Richard. J'aurais pu attendre, c'est vrai, et t' envoyer sur sa piste alors qu'il tait adulte, son don veill. ma grande honte, j'avo ue, sur ce plan, t'avoir utilise au mme titre que le Sourcier. Pour relever le dfi qui t'attendait, mon enfant, tu devais apprendre des choses que nul n 'enseigne au Palais des Prophtes. Comme Richard, tu as suivi une formation sans t'en aperce voir. Je voulais que tu saches te fier ton intelligence, pas au carcan de lois e t de rgles en vigueur au palais. Ton talent ne se serait jamais panoui s'il n 'ava it pas t mis l'preuve du monde rel. C'est l que se droulera la grande bataille, pas d ns un clotre o rien de vraiment grave ne peut se passer. Je n'espre pas ton pardon. Entre autres fardeaux, la Dame Abbesse doit savoir supporter la haine d'une per sonne qu'elle aime comme une fille. 303 Les paroles qui font tant blesse n 'taient pas de la cruaut gratuite. Pour parfaire ta formation, je devais t'aider t'affra nchir de l'obissance aveugle qu'on inculque aux rsidentes du palais. Furieuse d'av oir t maltraite, tu t'es arrog la libert de faire ce que tu croyais juste. Depuis que tu es haute comme trois pommes, j'ai toujours pu compter sur ton mauvais caractr e... Si je t'avais tout racont, aurais-tu agi aussi judicieusement ? Pour influer sur le cours des choses, un tre humain a besoin de se fier ses propres impratifs moraux. Excuter des ordres nous transforme trop souvent en marionnettes, mon enfa nt. Guide par les prophties, je t'ai laisse acqurir assez d'indpendance d'esprit pour que tu oublies les rgles et choisisses ce qui te semblait juste. Il y a une autr e raison mon affreux discours de ce jour-l. Souponnant une de mes administratrices d'tre une Sur de l'Obscurit, je savais que mon bouclier ne l'empcherait pas de nous espionner. En la poussant m'attaquer, et se dmasquer, par la mme occasion, j'avai s conscience de risquer ma vie. Quelle importance, me suis-je dit, si a empchait l e Gardien de conqurir le monde des vivants ? Comme tu le vois, une Dame Abbesse d oit parfois devenir sa propre marionnette... Jusqu'ici, Verna, tu t'es toujours montre la hauteur de mes attentes. Sans toi, je doute que Richard aurait russi vai ncre le Gardien... La premire fois que je t'ai vue, j'ai souri parce que tu tais h ors de toi. Tu te

souviens de cet incident ? Dans le cas contraire, permets-moi de te rafrachir la mmoire. Au palais, toutes les novices sont soumises une preuve trs simple. Le jeu, un peu pervers, je l'avoue, consiste les accuser d'un dlit mineur dont elles sont innocentes. La plupart clatent en sanglots. D'autres se drapent dans leur indign ation, et d'autres encore supportent stoquement l'injustice. Toi, tu bouillais de rage ! Et c'tait le signe que nous attendions. Dans une prophtie, Nathan avait lu que celle dont nous avions besoin ne viendrait pas nous en pleurant, en boudant ou en se sacrifiant dignement, mais en frmissant de colre. Quand j'ai vu la fureu r briller dans tes yeux, et tes petits poings rageusement serrs, j'ai eu du mal n e pas rire aux clats. Enfin, tu venais nous, fidle l'image que nous nous tions forg. Depuis ce jour, je t'ai rserve l'accomplissement des uvres essentielles du Crateur. Aprs ma fausse mort, je t'ai dsigne pour me remplacer parce que tu restes la seule sur en qui j'aie confiance. Au cours du voyage que j'accomplis avec Nathan, il e st probable que je perdrai pour de bon la vie. Dans ce cas, ton titre de Dame Ab besse deviendra effectif. Et c'est exactement ce que je veux. Aussi justifie qu'e lle ft, ta haine pse lourdement sur mon cur. Mais au bout du chemin, c'est le pardo n du Crateur qui compte, et je sais que je l'obtiendrai. Ton ressentiment sera le fardeau que je porterai sans gmir. Ce n 'est pas le premier, et il y en a bien d 'autres dont on ne me soulagera jamais. Voil le prix, mon enfant, dont doit s'acq uitter une Dame Abbesse... Verna poussa le livre, incapable de lire un mot de pl us. La tte entre les mains, elle clata en sanglots. Bien qu'elle et oubli les dtails de l'accusation injuste dont parlait Anna, la blessure tait encore ouverte, et el le se souvenait de sa rage impuissante Ce jour-l, un sourire de la Dame Abbesse a vait suffi tout faire rentrer dans l'ordre... 304 Cher Crateur, dit Verna entre d eux sanglots, tu as vraiment une imbcile pour servante ! Le chagrin d'avoir t manip ule par Anna ayant disparu de son esprit, elle pleurait prsent sur les tourments q ue cette pauvre femme avait d subir toute sa vie. Quand ses larmes se tarirent, e lle reprit le carnet et continua sa lecture. Mais oublions le pass, et concentron s-nous sur ce qui nous attend. Selon les prophties, le pire reste venir. En cas d e dfaite, les preuves qui sont derrire nous auraient entran la fin du monde des vivan ts dans une terrible explosion finale. Mais Richard, en triomphant, nous a pargn c e destin. Aujourd'hui, un plus grand danger nous menace. Il ne vient pas d'un au tre monde, mais du ntre. L'enjeu, mon enfant, est le futur de l'humanit et la surv ie de la magie. Dans ce combat pour la domination du cur et de l'esprit des homme s, il n'y aura pas de dsastre final, ni de destruction instantane, mais l'inexorab le rosion provoque par la guerre. L'ombre de l'esclavage tombera sur le monde et to uffera l'tincelle de la magie, d'o provient la Lumire du Crateur. L'Antique Guerre, commence il y a des milliers d'annes, vient de recommencer. En dfendant notre monde face au royaume des morts, nous avons provoqu la prochaine catastrophe. C'tait inv itable, mon enfant. Mais cette fois, les efforts et les

sacrifices de centaines de sorciers n'arrteront pas le conflit. Aujourd'hui, un s eul homme est susceptible de nous conduire la victoire. Richard ! Chre Verna, je ne peux pas tout te dire ce soir. D'abord parce que j'ignore encore beaucoup de choses. Et mme si mon cur saigne l'ide de t'en cacher d'autres, que je connais, sac he que ce n'est pas par got du secret. Pour que l'avenir suive les bonnes Fourche s, il est impratif que certaines personnes agissent d'instinct, sans prescience d e ce qui les attend. Procder autrement fausserait le droulement de l'histoire, au dtriment des Fourches souhaitables. Une partie de notre mission consiste enseigne r aux gens l'art difficile de prendre les meilleures dcisions possibles. Ainsi, d ans la tourmente, ils font ce qui doit tre fait. Alors, pardonne-moi, ma fille, d e devoir une nouvelle fois te laisser avancer ttons dans la pnombre. Depuis que tu occupes mon ancien poste, tu auras compris, je pense, qu'on ne peut pas toujour s tout expliquer aux autres. certains moments, la seule solution est de leur con fier une mission, et d'esprer qu'ils s'en acquitteront brillamment. Verna eut un soupir agac. Elle avait depuis peu assimil cette leon. Renonant s'expliquer sans ces se, elle se rsignait, dsormais, exiger qu'on lui obisse sans poser de questions. Il y a cependant des choses que je dois te dire, afin que tu puisses nous aider. Na than et moi effectuons une mission d'une importance vitale. Pour l'instant, pers onne d'autre que nous ne doit connatre son but. Si je survis, je compte revenir a u palais. En attendant, je te charge de dcouvrir qui nous est loyal parmi les Surs de la Lumire, les novices et les futurs sorciers. Bien entendu, tu devras aussi dmasquer les serviteurs du Gardien. Quoi ? s'cria Verna, oubliant que son interloc utrice ne pouvait pas l'entendre. Comment voulez-vous que je fasse a ? Ne perds p as ton temps ronchonner, mon enfant ! Tu n'as pas la vie devant 305 toi, car tou t doit tre clair avant l'arrive de l'empereur. Nathan et moi pensons que Jagang es t un de "ceux qui marchent dans les rves" - un nom qui remonte l'Antique Guerre. Verna sentit un filet de sueur ruisseler entre ses omoplates. Quand elle tait alle la voir, la pauvre Simona avait hurl comme une possde la seule mention du nom de J agang. Elle avait aussi prtendu qu'il venait la harceler dans ses songes. Bien en tendu, tout le monde la croyait folle. Selon Warren, ces tres capables de marcher dans les rves existaient bel et bien. l'poque de la guerre des sorciers, ils taien t des sortes d'armes vivantes. Leur entretien avec Simona avait confirm les soupon s du futur Prophte. Surtout, Verna, n'oublie jamais que ta seule chance de triomp her, quoi qu'il arrive, est de demeurer loyale Richard. Jagang peut s'introduire dans les rves de n'importe qui, et contrler la volont de sa victime. Ceux qui ont le don sont encore plus vulnrables que les autres. Contre cette menace, il n'exis te qu'une parade: Richard ! Un de ses anctres a cr un sort qui protge les Rahl, et l eurs fidles, du pouvoir de Jagang et de ses semblables. Cette magie est transmise aux membres de la ligne qui viennent au monde avec le don. Nathan en bnficie, bien entendu,

mais il ne pourra pas nous conduire au combat, car c'est un Prophte, pas un sorci er de guerre. Lisant entre les lignes, Verna comprit que suivre aveuglment Nathan aurait t de la dmence. Cet homme tait la foudre elle-mme, matrise par un collier... passant outre les lois du palais, lorsque tu as aid Richard s'enfuir, tu t'es lie lui. Depuis, tu es hors de porte des pouvoirs de Jagang. Bien entendu, cela ne t e met pas l'abri de ses hordes de guerriers et de sides. Mais c'est aussi pour a q ue je t'ai manipule, ce jour-l, dans mon bureau. Folle de rage, tu as dcid de souten ir Richard au mpris de ta formation et des rgles du palais... Verna en frissonna rt rospectivement. Si elle avait convaincu la Dame Abbesse de lui rvler ses plans, ce jour-l - donc de lui ordonner de soutenir le Sourcier -, elle aurait t, comme Simo na, une victime de choix pour celui qui marche dans les rves. Nathan ne risque ri en et je suis lie Richard depuis la premire fois que je l'ai vu, il y a assez long temps. ma faon, je l'ai laiss imposer ses propres rgles quand il a d combattre dans notre camp. Parfois, tu as pay pour le savoir, cela ne va pas sans difficults. Mme s'il est irrprochable, ds qu'il faut protger la libert des innocents, il prend souve nt des initiatives qui me laissent perplexe. Ce garon a des ides bien arrtes, et si j'en avais le pouvoir, certaines ne seraient jamais passes de la thorie la pratiqu e. Bref, certains moments, il peut tre aussi difficile supporter que ce bon Natha n. Hlas, la vie est ainsi faite... Voil, tout ce que je voulais te dire est couch s ur le papier. Assise dans la chambre d'une auberge confortable, j'attends que tu aies fini ta lecture. Prends ton temps, mon enfant, car je ne bougerai pas d'ic i, au cas o tu aurais des questions. videmment, une nuit ne suffira pas pour te tr ansmettre tout ce que j'ai appris en des sicles d'tudes et de rflexion. Mais je te rpondrai aussi franchement que possible, compte tenu des circonstances. Car je re fuse de courir le risque d'altrer les prophties et, pire encore, les 306 vnements qu 'elles dcrivent. Chacune de mes paroles peut entraner une catastrophe de ce genre. Dans ce contexte, tu comprendras que je les pse soigneusement. En gardant ces re strictions l'esprit, pose les questions que tu jugeras indispensables. A toi de jouer, mon enfant. Verna s'adossa son sige et soupira. Des questions ? Pour rdiger celles qui lui venaient l'esprit, un sicle risquait de ne pas suffire. Par o comm encer ? Crateur bien aim, comment distinguer l'essentiel du reste ? Elle relut le texte, s'assurant qu'elle n'avait laiss chapper aucune information importante, pui s contempla longuement une page blanche avant de saisir le stylet. Trs chre Mre, je vous supplie de pardonner les mauvaises penses que j'ai eues votre sujet. Votre force m'a ramene plus d'humilit, et je meurs de honte en pensant mon absurde arrog ance. Je vous implore de rester en vie, car je ne suis pas digne du titre de Dam e Abbesse. Comme si on demandait un buf de rgner sur les cieux la manire d'un aigle ... Verna attendit la rponse qui ne tarderait pas apparatre, si la Dame Abbesse lu i avait dit la vrit.

Merci de ces paroles, mon enfant. Dsormais, ce fardeau-l ne psera plus sur mes paule s. Pose tes questions, et je rpondrai. Crois-moi, je resterai assise toute la nui t, si a peut t'aider. Verna sourit pour la premire fois depuis des jours. Cette fo is, les larmes qui ruisselaient sur ses joues taient douces comme du miel. Dame A bbesse, tout va bien pour Nathan et vous ? Verna, tu aimes peut-tre que tes amis t'appellent par ton titre. Moi, a me tape sur les nerfs. Alors, utilise mon prnom, comme tous ceux qui me sont vraiment proches. Verna rit de bon cur. Elle aussi a vait engag un bras de fer contre le protocole pompeux qui lui empoisonnait la vie . Rassure-toi, mon enfant, je me porte comme un charme, et Nathan aussi. Pour le moment, il est trs occup jouer avec l'pe qu'il s'est achete ce matin. Il virevolte d ans notre chambre, pourfendant je ne sais quels ennemis invisibles. Il a insist p our avoir une arme qui lui donnerait une "allure folle", selon lui. Au fond, c'e st un enfant g d'un millnaire, voil tout. Tu serais d'accord avec moi si tu le voyai s sourire en dcapitant tour de bras ses adversaires imaginaires. Verna relut ces q uelques lignes, pour s'assurer qu'elle n'avait pas la berlue. Nathan avec une pe ? Le Prophte tait encore plus cingl qu'elle l'aurait cru. Avec lui, Annalina ne deva it pas avoir le temps de s'ennuyer. Anna, je suis cense dmasquer les serviteurs du Gardien. L'ennui, c'est que j'ignore comment m'y prendre. Vous avez des suggest ions ? Si j'en avais, je ne les garderais pas pour moi, tu peux me croire. Il m' est arriv d'avoir des soupons... et de me tromper. Ou de ne pas en avoir, et de me tromper aussi. Bref je n 'ai jamais trouv un moyen infaillible de confondre les suppts du Gardien. Comme j'ai des soucis plus urgents, ce sera toi de rsoudre ce p roblme. N'oublie pas que ces tratres peuvent se montrer aussi intelligents et russ que leur matre. Parmi les six femmes qui se sont enfuies, il y en a au moins deux qui j'aurais 307 confi ma vie sans hsiter. Et si je l'avais fait, je ne serais pl us de ce monde. l'inverse, une personne antipathique n'est pas ncessairement un m essager du flau. Anna, vous ne m'aidez pas beaucoup ! Et qu'arrivera-t-il si j'cho ue ? C'est hors de question, mon enfant... Nerveuse, Verna se scha les paumes sur sa robe. Mme si je russis, que devrais-je faire ? Affronter des surs aussi puissan tes dpasse mes comptences. Commence par les dmasquer, nous verrons aprs. Mais ne per ds pas de vue que les prophties peuvent tre falsifies. Nathan et moi les utilisons pour que les vnements suivent le bon cours. Nos ennemies n'hsiteront pas s'en servi r pour atteindre le but oppos. Verna soupira de frustration. Comment voulez-vous que j'enqute, alors que j'ai dj tant de travail ? Je passe mon temps lire des mmos, et le retard continue s'accumuler. Tout le monde dpend de moi et attend mes dcisio ns. Anna, je finirai touffe par une montagne

de paperasses ! Tu lis les rapports ? Ma parole, Verna, tu as une volont de fer ! En tout cas, tu es une Dame abbesse bien plus consciencieuse que moi. L'Usurpatr ice en resta bouche be. Dois-je comprendre que je ne suis pas oblige de les lire ? Eh bien... Vois le bon ct des choses, mon enfant. Grce tes saines lectures, tu as dc ouvert que des chevaux avaient disparu. Nous aurions pu en acheter hors du palai s, bien entendu, mais il fallait te laisser des indices. Idem pour les deux cada vres... Cette histoire de facture visait te conduire chez les fossoyeurs, ce que tu n'as pas manqu de faire. J'admets que certains de nos "signes" taient troublan ts, par exemple l'affaire de la substitution de corps. Cela dit, il n'y avait pa s d'autres moyens, et tu t'en es trs bien sortie. Verna s'empourpra d'embarras. E n vrit, elle ne s'tait jamais demand pourquoi on avait dcouvert les cadavres d'Anna t de Nathan dj envelopps dans des linceuls. Cet indice-l lui avait totalement chapp. ourtant, ma courte honte , continua Annalina, j'avoue n'avoir jamais pris le temp s de lire les mmos. Les assistantes sont l pour a, mon enfant !Avant de leur confie r le travail, je leur ai conseill de mettre leur sagesse et leur exprience au serv ice du palais. Ensuite, je me suis contente de quelques contrles inopins, histoire de vrifier qu'elles ne prenaient pas en mon nom des dcisions contestables. Bref, s i tu leur mets subtilement la pression, tes subordonnes te soulageront d'une corve , et tu pourras mme les critiquer un peu quand elles seront en retard- moins que tu l'aurais t, mais l n'est pas la question. Verna n'en crut pas vraiment ses yeux. Si je comprends bien, il suffirait de dire mes administratrices, ou mes conseil lres, comment je vois les choses, et elles se chargeraient du travail ? Plus beso in de lire et de parapher ? Verna, la Dame Abbesse a tous les droits. Ce n'est p as le palais qui te dirige, mais toi qui diriges le palais ! Leoma et Philippa, mes conseillres, et Dulcinia, une de mes administratrices, 308 m'ont dit que je d evais tout lire. Je me suis fie leur exprience. les en croire, ngliger ce travail s erait revenu trahir le palais. Des petites malignes, celles-l... Si j'tais toi, ma fille, j'couterais un peu moins, et je parlerais beaucoup plus. Tu foudroies mer veilleusement bien les gens du regard. Utilise cet atout ! Verna sourit, imagina nt dj la scne. Ds le matin, il y aurait de sacrs changements au bureau de la Mre Abbes se ! Anna, votre mission ? Que tentez-vous de faire ? J'ai une petite formalit acc omplir en Aydindril. Ensuite, je compte revenir au palais. Certaine qu'elle n'en obtiendrait pas davantage, Verna pensa aux autres questions qu'elle devait pose r, et ce qu'il lui fallait absolument dire la Dame Abbesse. Une information viden te s'imposa son esprit. Warren a dlivr une prophtie. La premire, m'a-t-il dit.

Il y eut une longue pause. Quand la rponse arriva enfin, l'criture d'Annalina trem blait un peu. Te souviens-tu de cette prdiction ? Mot pour mot ? Oui. Ce n 'est p as le genre de choses qu'on risque d'oublier. Avant que Verna ait pu communiquer le texte Anna, un message rageur rdig en lettres capitales s'afficha sur toute la page. CE GARCON DOIT QUITTER LE PALAIS ! LE PLUS VITE SERA LE MIEUX ! Une ligne brise suivit ces quelques mots. l'vidence, Nathan s'tait empar du stylet et Anna ten tait de le rcuprer. Aprs un long moment, son criture rapparut sur une page blanche. D ole de cet incident, Verna... Si tu es sre de t'en souvenir par cur, transmetsnous ce texte, et nous l'tudierons. Si tu as un doute, mme sur un mot, dis-le-nous. C'e st trs important ! Je n'ai aucun doute, parce qu'elle me concerne directement, cri vit Verna. La voil : "Quand la Dame Abbesse et le Prophte seront rendus la Lumire, les flammes de leur bcher funraire porteront bullition un chaudron plein de fourber ie. Alors viendra l'Usurpatrice qui prsidera la fin du Palais des Prophtes. Au nor d, celui qui est li la lame l'abandonnera pour la sliph d'argent, car son souffle la ramnera la vie, et elle le livrera aux mchants. Encore une fois, la rponse tard a venir. Patiente un peu pendant que nous l'tudions... Verna attendit docilement. Dehors, les insectes bourdonnaient et les grenouilles coassaient. Elle se leva, s'tira et billa sans quitter le livre noir des yeux. Rien ne se passa. puise, elle se rassit, le menton appuy sur les poings, et lutta pour empcher ses paupires de se fermer toutes seules. Enfin, un message apparut. Selon Nathan, cette prophtie es t trop immature pour tre interprte sans risque d'erreur. Anna, je suis l'Usurpatric e, a ne fait pas de doute. Et l'avenir qui m'attend me terrifie. 309 La rponse vin t immdiatement. Tu n 'es pas l'Usurpatrice dont parle cette prdiction. Alors, que faut-il comprendre ? Nous ne savons pas tout, mais une chose est sre : tu n'es pa s l'Usurpatrice ! A prsent, sois attentive ! Warren doit quitter le palais. Y res ter est trop dangereux pour lui. Tu devras lui trouver une cachette sre. S'il par t dans la nuit, on risque de le remarquer. Demain matin, emmne-le en ville sous l e prtexte que tu voudras. Dans la foule, il sera difficile de le suivre. Profite de la cohue pour lui faire quitter Tanimura. Et n 'oublie pas de lui donner de l 'or, afin qu'il n'ait pas de problme pendant son exil. Le souffle court, une main sur le cur, Verna recommena crire. Dame Abbesse, Warren est mon seul alli fiable. S ans son aide pour interprter les prophties, je serais perdue...

Elle prfra ne pas ajouter que cet homme tait son unique ami. Verna, les prophties so nt en danger. Si nos ennemis capturent un Prophte Rdig d'une main tremblante, le me ssage s'arrta abruptement. Puis de nouveaux mots apparurent, crits d'un stylet plu s sr. Warren doit quitter le palais. Tu as compris ? Oui, Dame Abbesse. Je m'en o ccuperai demain, la premire heure. Warren fera ce que je lui demande. Si vous le dites, je veux bien croire qu'il est plus important pour lui de partir que de m' aider. Merci, Verna. Anna, qu'est-ce qui menace les prophties ? L encore, la rpon n'arriva pas tout de suite. Nous essayons de faciliter les choses notre camp en anticipant les prils qui nous attendent sur les diffrentes Fourches. Nos ennemis, qui cherchent dominer l'humanit, peuvent utiliser ces mmes informations pour orien ter les vnements dans le sens qui leur est favorable. Si on s'en sert de cette man ire, les prdictions peuvent tre l'instrument de notre dfaite. En capturant un Prophte , nos adversaires auront une meilleure connaissance des Fourches, et cela les re ndra plus dangereux encore. L'ennui, c 'est qu'altrer les Fourches risque de prov oquer un chaos incontrlable, mme pour eux. Une perspective terrifiante, mon enfant . Sans le vouloir, ils peuvent tous nous faire basculer dans un abme. Anna, vous essayez de me dire que Jagang tentera de s'emparer du palais et des prophties ? E xactement. Pour la premire fois, Verna entrevit l'enjeu du combat qui les attenda it. Et elle en eut des frissons dans le dos. Comment l'en empcher ? Le palais ne tombera pas aussi facilement qu'il le pense. Il sait marcher dans les rves, mais nom conservons le contrle de nos Han. Ce pouvoir-l aussi est une arme. Mme si nous l'avons toujours utilis pour protger la vie et apporter au monde la Lumire du Crateu r, rien ne nous interdit d'en faire un usage dvastateur. cette fin, nom devons sa voir qui nous est loyal. Et ce sera toi de sparer le bon grain de l'ivraie. 310 A vant d'crire, Verna pesa soigneusement ses mots. Dame Abbesse, voulez-vous nous t ransformer en guerrires ? Devrons-nous frapper mort d'autres enfants du Crateur ? J e t'explique seulement, Verna, que tu devras mobiliser toutes tes armes afin d'pa rgner au monde l'preuve d'une impitoyable tyrannie. Pour dfendre les enfants du Cra teur, ne portons-nous pas un dacra ? Quand on est mort, mon enfant, impossible d 'aider qui que ce soit ! Verna s'aperut que ses jambes tremblaient. Elle avait tu des gens, et la Dame Abbesse le savait. Au nombre de ses victimes, il y avait mme Jedidiah... La gorge sche, elle regretta de n'avoir rien apport boire. Je compren ds, crivit-elle enfin. Et je ne me droberai pas, quoi qu'on me demande de faire.

J'aimerais t'tre plus utile, mon enfant. Hlas, je n 'en sais pas assez long, pour le moment. Les vnements se prcipitent. D'instinct, Richard a pris des dcisions proba blement htives. Il nous reste dcouvrir les dtails, mais il semble qu'il ait mis les Contres du Milieu sens dessus dessous. Ce garon ne se repose jamais ! Et il inven te ses propres rgles au fil des minutes. Qu'a-t-il fait ? demanda Verna. Connaiss ant le Sourcier, elle redoutait la rponse. Trois fois rien... Ce garnement a pris le pouvoir en D'Hara. Puis il a conquis Aydindril, dissous l'alliance des Contre s et exig la reddition de tous les royaumes. Il est devenu fou ? Les Contres doive nt affronter seules l'Ordre Imprial. Il est beaucoup trop risqu d'engager D'Hara d ans ce conflit. Sans doute, mais il l'a fait... les royaumes ne s'en remettront jamais lui ! ce qu'on dit, Galea et Kelton lui ont dj jur allgeance. Il faut ar L'Ordre Imprial est la vritable menace, et c'est lui que nous devons combattre. No us ne pouvons pas permettre Richard d'ouvrir un front dans le Nouveau Monde. Cet te diversion pourrait nous tre fatale. Mon enfant, dans les Contres du Milieu, la magie est comme un rti juteux qui attend sur une table. L'Ordre Imprial la dcoupera tranche aprs tranche, comme il l'a fait dans l'Ancien Monde. Une alliance trop t imore, rtive se battre pour prserver une seule tranche, la cderait en pensant apaise r l'apptit de son adversaire. Alors, l'Ordre passerait la suivante, et l'obtiendr ait de nouveau sans combattre. Un processus qui affaiblirait lentement les Contre s en renforant l'Ordre. Pendant que tu tais en voyage, l'Ancien Monde fut grignot a insi en moins de vingt ans. Richard est un sorcier de guerre. Il se fie son inst inct, et nous devons lui faire confiance. La premire menace manait d'un seul indiv idu : Darken Rahl Aujourd'hui, elle est collective. Si nous liminons Jagang, un a utre prendra sa place. Dans ce combat, les convictions, les angoisses et les amb itions des peuples s'affrontent. Les chefs ne sont pas essentiels. C'est trs comp arable la manire dont les gens redoutent le palais. Si un meneur se met en vidence , on ne peut pas radiquer la menace en abattant un seul homme. La peur restera da ns la tte de ses fidles, et nous l'aurons justifie en les privant de leur chef. 311 S'il en est ainsi, crivit Verna, que devons-nous faire ? Tu sais que je ne conna is pas toutes les rponses. Mais je peux t'assurer une chose : si nous avons tous un rle jouer dans le conflit, Richard seul en est la cl. Je n'approuve pas toutes ses initiatives, loin de l. Pourtant, personne d'autre ne nous conduira la victoi re. Pour triompher, nous devons le suivre. N'en conclus pas qu'il nous est inter dit de le conseiller, voire de l'influencer. Bien au contraire ! Au bout du comp te, cependant, il reste le seul sorcier de guerre, et il est n pour livrer cette bataille-l. Selon Nathan, les prophties parlent d'un lieu appel le Grand Vide. Au b out de cette Fourche, il n'y a aucune place pour la magie, et plus aucune prdicti on

la concernant. Comprends-tu ce que a signifie ? Si l'histoire prend ce chemin, el le basculera dans l'inconnu sans l'aide de la magie. Le but de Jagang est de nou s pousser dans ce gouffre... Ne sachant que dire, Verna attendit la suite, qui t arda un peu, comme si le Prophte et la Dame Abbesse se concertaient. Garde toujou rs cela l'esprit, crivit enfin Annalina, quoi qu'il arrive, tu devras rester fidle Richard. Tu peux lui parler, le conseiller, le contredire, mme, mais jamais le c ombattre. Cette loyaut interdira Jagang de s'introduire dans ton esprit. Et s'il y russit, par malheur ou parce que tu commets une erreur, tu seras perdue pour no tre camp. Je comprends, rpondit Verna d'une criture tremblante. Que puis-je faire d'autre pour contribuer notre victoire ? Pour l'instant, remplis la mission que j e t'ai confie. Ne perds pas de temps, surtout. La guerre dferle sur nous comme un ouragan. On raconte mme que des mriswiths rdent en Aydindril. Verna carquilla les y eux, stupfaite par cette nouvelle. Crateur bien-aim, dit-elle voix haute, donne de la force et du courage Richard ! Chapitre 31 blouie par la lumire, Verna battit des paupires. Le soleil venait de se lever, et i l faisait frisquet. Abandonnant le fauteuil, la Dame Abbesse par intrim s'tira en billant. Aprs avoir correspondu avec Anna jusqu'aux petites heures de l'aube, trop fatigue pour gagner sa chambre, elle s'tait endormie comme une masse dans le sanc tuaire. Suite l'tonnante nouvelle, au sujet des mriswiths, les deux femmes avaien t un peu discut boutique . Anna avait rpondu des dizaines de questions concernant l 'administration du palais, son organisation et la manire de grer les conseillres, l es administratrices et les autres surs. Les rponses de son ane avaient ouvert les ye ux Verna. Elle n'avait jamais mesur quel point la politique influenait la vie du P alais des Prophtes. La puissance d'une Dame Abbesse tenait deux choses : son apti tude contracter les bonnes alliances, et l'art de distribuer les postes et les h onneurs pour mieux contrler ses opposantes. Divises en factions, responsables de l eur petit territoire et dotes d'une libert d'action trs tendue dans de minuscules do maines, les surs les plus influentes ne songeaient plus s'unir pour comploter con tre la Dame Abbesse. La dernire tape consistait rpartir quitablement les information s entre les divers groupes, afin qu'ils soient de la mme force. En respectant cet quilibre - et en usant aussi de la rtention de donnes, lorsque a s'imposait - la Da me Abbesse, qui demeurait le pivot du palais, dfinissait des objectifs et poussai t ses subordonnes les atteindre.

Bien que les surs ne puissent pas renverser une Dame Abbesse, sauf en cas de trah ison avre, leur pouvoir de nuisance restait lev si on les laissait s'adonner des lut tes d'influence et des querelles mesquines. Entre autres missions, la Dame Abbes se devait canaliser toutes ces nergies vers des buts dignes d'intrt. Tout compte fa it, diriger le palais au nom du Crateur tait plus un exercice de 313 psychologie q u'une affaire d'autorit et de rpartition des tches. Jusqu' ces derniers temps, Verna n'avait jamais envisag le problme sous cet angle. Pour elle, les Surs de la Lumire, une grande famille, travaillaient avec enthousiasme au service du Crateur et se rjouissaient d'tre sous la bienveillante tutelle de la plus sage de leurs collgues. Cette description idale n'tait pas fausse, un dtail prs : cette harmonie tenait l'h abilet d'Annalina, qui savait admirablement bien stimuler ses troupes. Aprs leur c onversation pistolaire, Verna se sentait moins que jamais la hauteur de sa missio n. Mais avec le temps, pensait-elle prsent, elle y ferait face de mieux en mieux. Une confiance toute nouvelle qu'elle devait Anna... Annalina savait une incroya ble foule de choses sur les affaires les plus triviales du palais. Pas tonnant qu e le poste, avec elle, ait eu des allures de sincure. Fine politique et femme de cur, elle tait une jongleuse de gnie capable de faire tourner une dizaine de balles dans les airs tout en tapotant gentiment la tte d'une novice. Verna se frotta le s yeux. Elle n'avait presque pas dormi, mais le repos serait pour plus tard. Une tche de la plus haute importance l'attendait... Elle glissa dans sa ceinture le livre aux pages redevenues immacules et se dirigea vers son bureau. Passant devan t le petit tang, elle s'accroupit et s'aspergea le visage d'eau. Deux colverts ap prochrent, curieux de dcouvrir ce qu'elle faisait sur leur territoire. Ils lui tou rnrent autour un moment, puis entreprirent de se lisser les ailes, ravis de voir qu'elle n'avait aucune mauvaise intention leur gard. Savourant l'air frais et pur , Verna contempla un moment le ciel rose caractristique de l'aube. Malgr son inquit ude, elle tait pleine d'un optimisme qui l'tonna elle-mme. Comme le paysage environ nant, elle aurait jur que son esprit tait caress par les rayons glorieux d'un fanta stique soleil. En se secouant les mains, elle se demanda pour la centime fois com ment procder pour dmasquer les Surs de l'Obscurit. La confiance d'Annalina, aussi fl atteuse ft-elle, ne garantissait en rien qu'elle russirait. Et malgr tout le talent de la Dame Abbesse, il ne suffisait pas qu'elle donne un ordre pour qu'il soit facile excuter. Verna soupira, embrassa sa bague et implora le Crateur de lui envo yer une illumination. Elle brlait d'envie d'aller annoncer Warren la miraculeuse rsurrection d'Annalina et de Nathan. Hlas, elle devrait aussi lui dire de quitter le palais, et il risquait de trs mal le prendre. L encore, comment procder ? Pouvai t-elle lui trouver une cachette pas trop distante et lui rendre visite de temps en temps, histoire de se sentir moins seule ? En entrant dans son bureau, la Dam e Abbesse sourit la montagne demi croule de mmos qui attendaient de la torturer... sans savoir que ce temps-l tait rvolu. Laissant la porte du jardin ouverte pour ren ouveler un peu l'air, elle entreprit de

classer les documents. Quand elle eut obtenu une srie de petites piles impeccable s, elle aperut pour la premire fois quelques pouces carrs du plateau de table en no yer. Elle venait de finir lorsque la porte communicante grina, signalant l'arrive de Phoebe et de Dulcinia - les bras chargs d'une nouvelle cargaison de mmos bien vi demment. 314 Bonjour ! lana Verna aux deux surs stupfaites de la trouver l de si bon matin. Veuillez nous pardonner, Dame Abbesse, dit Dulcinia, de plus en plus tro uble quand elle aperut les piles de mmos. Nous ne pensions pas vous trouver ici. Dso les de vous avoir drange. Si vous voulez vous remettre au travail, nous vous laisse rons aprs avoir pos ces rapports sur votre bureau. Trs bonne ide, ma sur ! Leoma et P hilippa seront trs contentes que vous les ayez apports. Que voulez-vous dire, Dame Abbesse ? demanda Phoebe, de la stupeur sur son visage joufflu. Tu as trs bien c ompris, mon amie... Mes conseillres tiennent ce que le palais tourne aussi rond q u'une roue de chariot bien graisse. Elles s'inquitent au sujet de ce travail. Ce t ravail ? rpta Dulcinia, le front pliss. Les rapports, prcisa Verna, comme si c'tait v dent. Je suis sre qu'elles refuseraient de confier des responsabilits pareilles de ux dbutantes. Mais si vous faites vos preuves, il est possible, dans un sicle ou d eux, que je dcide de vous donner de l'avancement. Si Leoma et Philippa sont d'acc ord, bien entendu... Que vous a dit Philippa, Dame Abbesse ? demanda Dulcinia, d e plus en plus sombre. Quelles lacunes me trouve-t-elle ? Ne vous mprenez pas, ma sur. Mes excellentes conseillres ne vous ont nullement critiques. Au contraire, el les ne tarissent pas d'loges votre sujet. Mais elles ont insist sur l'importance d es mmos, et m'ont adjure de les traiter en personne. Lorsque Phoebe et vous serez prtes prendre le relais, je suis sre qu'elles m'en informeront. Le relais de quoi ? demanda Phoebe, dont les aptitudes intellectuelles ne semblaient pas s'tre dvelo ppes pendant la nuit. Verna dsigna les piles de documents. En principe, ce sont le s administratrices qui lisent les mmos et prennent les dcisions. La Dame Abbesse, toujours en thorie, se contente de vrifier de temps en temps les comptences de ses assistantes. Mes conseillres m'ayant prie de tout faire moi-mme, j'ai suppos qu'elle s vous jugeaient... Vous comprenez ce que je veux dire ? Mais n'y voyez surtout aucune malveillance, puisqu'elles ne cessent pas de vous complimenter. Cela dit, sur ce sujet, elles ont fait montre d'une insistance qui m'tonne un peu... Dame Abbesse, s'indigna Dulcinia, nous lisons ces mmos avant vous, pour vrifier qu'il n 'y a pas d'erreur ou d'omission. Personne ne les connat mieux que nous ! Le Crateu r me soit tmoin que j'en rve chaque nuit ! Ds que quelque chose

cloche, nous vous le signalons. Et qui attire votre attention sur les comptes in cohrents ? Ces deux-l n'ont aucun droit de vous dire ce que vous devez faire ou no n ! Verna approcha d'une tagre et fit mine de chercher activement un ouvrage. Je s uis sre qu'elles pensent l'intrt du palais, ma sur. Vous dbutez ce poste, aprs tout 'allez pas chercher de la malveillance l o il n'y en a pas. J'ai le mme ge que Philip pa ! Pourquoi en saurait-elle plus long que moi ? 315 Elle ne vous a jamais crit ique, je le rpte, fit Verna en jetant un rapide coup d'il derrire son paule. Mais ell vous a fermement conseill de lire les mmos. Eh bien, oui, mais... Elle se trompe ! Et Leoma aussi ! Vraiment ? lana Verna en se dtournant de son tagre. Bien entendu ! (Dulcinia consulta Phoebe du regard.) Nous pouvons classer, valuer et annoter e n une ou deux semaines tous les mmos qui encombrent ce bureau. Qu'en pensez-vous, sur Phoebe ? Une semaine suffira amplement ! En matire de mmos, personne ne nous a rrive la cheville. (La pauvre Phoebe s'empourpra, consciente qu'elle venait de f aire une gaffe.) part vous, bien entendu, Dame Abbesse. Vous parlez srieusement ? demanda Verna, ravie de sentir deux gentils petits poissons frtiller au bout de sa ligne. C'est une lourde responsabilit. J'hsite la confier des dbutantes, aussi d oues soient-elles. Vous pensez tre assez bien formes ? Et comment ! affirma Dulcini a. (Elle approcha du bureau et s'empara d'un gros classeur.) Nous allons commenc er par a. Quand nous aurons fini, venez contrler notre travail, et vous constatere z que vous auriez pris les mmes dcisions que nous. Phoebe et moi, on sait ce qu'on fait! Vous verrez, Dame Abbesse... Et j'en connais deux qui en resteront bouche be ! Si vous vous pensez prtes, je veux bien vous donner une chance. Aprs tout, vo us tes mes administratrices. Et vous ne regretterez pas de nous avoir nommes ! (Du menton, Dulcinia dsigna le bureau.) Phoebe, prends de quoi travailler ! La vieil le amie de Verna obit. Je suis sre, dit-elle, que la Dame Abbesse a mieux faire que parapher des mmos longueur de journe. Mes surs, conclut Verna, je vous ai choisies parce que j'apprciais vos comptences. Faites vos preuves, puisque vous y tenez ta nt ! Quand on y rflchit, les administratrices occupent des postes vitaux pour le b on fonctionnement du palais. Et pour la tranquillit d'esprit de la Dame Abbesse ! ajouta Dulcinia. Vous mesurerez vite notre valeur, et vos conseillres aussi ! Vo tre ardeur la tche m'impressionne, mes surs. prsent, j'ai du pain sur la planche. A force de parapher, je n'ai pas eu une seconde pour contrler le travail de mes es times conseillres. Il serait temps que je m'y mette, non ? Ce serait trs sage, oui, lcha Dulcinia en sortant du bureau sur les talons de Phoebe.

Verna soupira de soulagement ds que la porte se fut referme sur ses assistantes. E n avoir fini avec les mmos lui redonnait un cur de vingt ans ! Elle devait une sac re chandelle Annalina ! S'avisant qu'elle souriait, elle se composa une expressio n plus adapte sa position. Warren ne rpondit pas quand Verna frappa sa porte. Se r isquant jeter un coup d'il dans la chambre, elle dcouvrit que le lit n'avait pas t df ait 316 Pas tonnant, puisqu'elle avait ordonn au pauvre garon de travailler jour et nuit dans les catacombes. Pour gagner du temps, il avait srement dcid de dormir su r place. Honteuse, la Dame Abbesse se souvint qu'elle avait malmen le futur Propht e, aprs leur entretien avec le fossoyeur. Pour tre franche, elle s'tait dfoule sur Wa rren, et c'tait inexcusable. Soucieuse de discrtion, elle ne demanda pas qu'on vacu e les catacombes et se mit en chemin sans escorte. Sous prtexte d'effectuer une v isite de routine, il serait plus simple - et plus sr - de souffler au passage son ami qu'elle voulait le voir dans leur coin secret, prs de la rivire. Ce qu'elle a vait lui rvler tait bien trop dangereux pour tre dit dans l'enceinte du palais, y co mpris au fond des catacombes. Warren aurait peut-tre une ide au sujet des Surs de l 'Obscurit, qu'il lui restait toujours dmasquer. L'intelligence de cet homme ne ces sait de la surprendre. Et voil qu'elle allait devoir s'en sparer ! Et le plus vite possible, malheureusement ! S'il restait assez longtemps absent, pensa-t-elle, lui reviendrait-il avec quelques rides ? Ce serait une maigre consolation, mais il fallait faire flche de tout bois... Le ventre arrondi par sa grossesse, sur Bec ky donnait des novices un cours magistral sur la complication des prophties. Deva nt des jeunes femmes dj avances dans leurs tudes, elle insistait sur le danger que r eprsentaient les fausses prophties issues de Fourches intervenues dans le pass. Qua nd un vnement prdit dans une prophtie avait eu lieu, la Fourche ventuelle tait en quel que sorte rsolue par la ralit. Si une branche tait confirme par les faits, l'autre de venait automatiquement caduque. Hlas, une multitude d'autres prdictions drivaient d es deux branches, la plupart antrieures l'vnement qui permettait d'y voir clair. Ce lles qui taient lies la mauvaise branche, en toute logique, entraient aussi dans l a catgorie des fausses prdictions. Mais comment le savoir sans remonter une arbore scence d'autant plus complique que l'origine du schisme tait loigne dans le temps ? cause de cette difficult, les catacombes regorgeaient de ce qu'on appelait, assez joliment, du bois mort . Verna suivit le cours un moment, particulirement attenti ve quand les novices posrent des questions. Dcouvrir quel point la tche qui les att endait tait ardue devait les remplir de frustration. Pour un esprit jeune, accept er que certaines questions n'aient pas de rponse tait une vritable torture... Et d' aprs Warren, mme les surs les plus aguerries surestimaient leur comprhension des pro phties... Les interprter tait en ralit le travail de sorciers ns avec un don trs parti ulier. Depuis des millnaires, Nathan tait le seul membre de sa confrrie qui ft capab le

d'en dlivrer. Un talent qui lui permettait aussi de les comprendre mieux que n'im porte quelle sur, part peut-tre Annalina. Et Warren semblait mme de prendre la relve du vieux Prophte... Alors que Becky se lanait dans un grand expos sur la manire de prciser les liens en utilisant les vnements cls et la chronologie, Verna se dirigea vers les salles du fond o Warren avait l'habitude de travailler. Toutes taient vid es, leurs grimoires proprement rangs sur les tagres. 317 Verna ignorait o elle pourr ait continuer ses recherches. Jusque-l, elle n'avait jamais eu de mal trouver son ami, parce qu'il tait toujours dans les catacombes... Prenant le chemin de la so rtie, Verna aperut sur Leoma, qui avanait sa rencontre. Un sourire sur les lvres, la conseillre aux longs cheveux blancs tenus par un ruban dor s'inclina respectueuse ment devant sa suprieure. Sous sa jovialit apparente, Verna capta une inquitude qui n'augurait rien de bon. Bonjour, Dame Abbesse. Puisse le Crateur bnir cette nouve lle journe. Merci, ma sur... Voil un jour qui s'annonce magnifique. Comment avancen t les novices ? Leoma jeta un coup d'il aux tables qu'occupaient les jeunes femme s, immerges dans leur concentration. Elles deviendront de trs bonnes Surs de la Lum ire. J'ai suivi le cours, et toutes sont trs attentives. (Sans regarder Verna, Leo ma se racla la gorge et osa entrer dans le vif du sujet :) Vous dsiriez voir Warr en ? Oui. J'aimerais qu'il vrifie quelques petites choses pour moi. Vous l'avez a peru ? Verna, j'ai bien peur qu'il ne soit pas l. C'est ce que j'avais conclu... O puis-je le trouver, d'aprs vous ? Il est parti, Dame Abbesse... Parti ? Que voule z-vous dire ? Le regard de Leoma se perdit dans les ombres, au milieu des tagres. Il a quitt le palais. Pour de bon. Pardon ? Leoma, vous faites srement erreur. Peu t-tre que... Verna, il est venu me voir, il y a deux nuits, pour m'annoncer son dp art. Pourquoi vous ? En toute logique, il aurait d'abord d informer la Dame Abbes se. Verna, je suis dsole de devoir vous dire a, mais aprs votre dispute, il a jug prf ble de ne pas rester au palais. Au moins pendant un temps... Ce soir-l, il m'a fa it promettre de ne pas vous avertir avant deux jours. Histoire que vous ne lui c ouriez pas aprs. Il a os dire a ? grogna Verna, les poings serrs. De quel droit... ( Elle s'interrompit, bouleverse, et tenta de comprendre ce qui lui arrivait. Tout a pour quelques mots qu'elle avait regretts dix secondes aprs les avoir prononcs ?) A-t-il dit quand il reviendrait ? Nous avons besoin de lui, Leoma. Il connat les grimoires sur le bout des ongles. Quelqu'un d'aussi important ne peut pas s'en a ller sur un coup de tte ! Pourtant, c'est ce qu'il a fait. Quant son retour, il n 'a pas prcis de date.

mon avis, il n'est pas sr de vouloir revenir. Partir lui a sembl la meilleure solu tion, et il a affirm que vous en arriveriez aussi cette conclusion. A-t-il dit au tre chose ? Pas un mot de plus... Et vous n'avez pas tent de le retenir ? Verna, vous avez libr Warren de son Rada'Han. Sans collier, il est impossible d'empcher un sorcier d'aller et venir sa guise. C'est un homme libre. Le choix lui appartena it, et nous n'avions rien dire. 318 Glace de terreur, Verna dut reconnatre que Leo ma avait raison. Warren n'ayant plus son collier, comment esprer qu'il reste prs d 'elle aprs une telle humiliation ? Quand on traitait un ami comme un larbin, voil ce qu'on rcoltait. Warren n'tait plus un gamin, mais un homme. Plus personne ne po uvait lui donner des ordres. Et il tait parti... Merci de m'en avoir parl, Leoma, parvint dire la Dame Abbesse malgr sa gorge serre. La sur posa une main compatissan te sur l'paule de sa suprieure. Puis elle s'loigna, sans doute pour continuer suivr e le cours magistral de Becky. Warren tait parti ! La logique laissait craindre q ue les Surs de l'Obscurit se soient empares de lui. Mais dans son cur, Verna avait c onscience d'tre la seule responsable de ce dsastre. Elle entra dans une des petite s salles, attendit que la porte se referme et se laissa tomber sur un fauteuil. La tte sur les bras, elle clata en sanglots, prenant soudain la pleine mesure de t out ce que Warren reprsentait pour elle. Chapitre 32 jecte du chariot, Kahlan fit un roul-boul dans la neige, se releva en souplesse et, inquite d'entendre crier, remonta pniblement jusqu'au vhicule. Autour d'elle, des r ochers dvalaient la pente, percutant au passage les branches et les troncs des pi ns vnrables qui bordaient l'troite piste de montagne. La Mre Inquisitrice s'adossa a u flanc du chariot pour l'empcher de continuer glisser. Aidez-moi ! cria-t-elle a ux hommes qui accouraient dj. Quelques secondes aprs, ils se plaqurent contre le vhic ule, soulageant la jeune femme de son poids. Le bless hurla de plus belle. Attend ez, attendez ! (On et dit qu'on tait en train de l'gorger.) Maintenez le chariot, m ais ne le soulevez surtout pas ! Les six jeunes soldats bandrent leurs muscles po ur conserver le vhicule dans sa position. Mais les rochers accumuls dessus ne leur facilitaient pas la tche.

Orsk ! cria Kahlan. Oui, matresse ? L'Inquisitrice tourna la tte et plissa les yeu x. Dans la pnombre, elle eut du mal distinguer la silhouette massive du soldat d' haran borgne qui la suivait partout comme son ombre. Orsk, aide-les tenir le cha riot. Surtout, n'essaye pas de le soulever davantage. Alors que le D'Haran posai t ses normes battoirs sur le montant infrieur du vhicule, Kahlan jeta un coup d'il l a piste obscure, derrire elle. Zedd ! Que quelqu'un aille chercher Zedd ! Vite ! c artant ses longs cheveux de ses yeux, l'Inquisitrice s'agenouilla prs du jeune ho mme coinc sous le moyeu d'une roue. Il faisait trop sombre pour valuer la gravit de sa blessure, mais l'entendre gmir, il semblait rudement touch. Pourquoi avait-il cri comme a quand ses sauveteurs avaient voulu le soulager du poids qui lui compre ssait la poitrine ? 321 - Courage, Stephens, dit-elle en prenant les mains du pa uvre garon. De l'aide arrivera bientt. Kahlan grimaa lorsque le bless lui serra une main de toutes ses forces. Il s'accrochait elle comme s'il s'tait retenu une souc he, au bord d'un gouffre mortel. Malgr la douleur, l'Inquisitrice se jura de ne p as lui retirer le rconfort de ses doigts, mme s'il devait les lui broyer. Ma reine ... excusez-moi de... vous ralentir. C'tait un accident, et tu n'y es pour rien. (Sentant que ses pieds glissaient dans la neige, Kahlan changea de position.) Ne t'agite pas, Stephens... Le garon se calmant un peu quand elle chassa de gros fl ocons de son front, elle posa sa main libre sur une de ses joues, dj glace. Stephen s, essaye de ne pas bouger. Tes camarades ne lcheront pas le chariot ! Nous te so rtirons de l dans quelques minutes, et le sorcier s'occupera de toi. Encore un pe u de patience, et tu seras en pleine forme ! Sous sa paume, elle sentit le solda t hocher doucement la tte. Personne n'ayant de torche, la chiche lumire de la lune ne suffisait pas voir quel tait le problme. En tout cas, soulever le chariot augm entait la souffrance du pauvre Stephens... Un cheval arriva au galop et s'arrta n et dans la neige. Une silhouette noire sauta immdiatement terre, une flamme de po ing invoque en un clair illuminant son visage osseux et sa crinire blanche en batai lle. Zedd, vite ! Quand le sorcier se pencha sur le bless, clairant la scne, Kahlan comprit enfin ce qui se passait. Et elle en eut l'estomac retourn. Le chariot a percut l'tai d'un des poteaux qui empchent la paroi rocheuse de s'bouler, expliqua-t -elle Zedd. Dans un tournant de la piste troite et dangereuse, le cocher avait vu trop tard l'tai, demi enseveli sous la neige. Probablement pourrie, la pice de bo is n'avait pas rsist au choc. Le poteau qu'elle soutenait, en basculant en arrire, avait libr une pluie de pierres sur le vhicule.

Percute par un rocher, la jante d'acier d'une roue arrire, coince dans une ornire gl ace, avait clat, et les rayons de bois s'taient briss net. Stephens, qui marchait prs du chariot, s'tait retrouv coinc sous la roue. Un des rayons lui avait travers la po itrine. Ds qu'on soulevait le vhicule, le pieu de bois lui fouaillait les chairs, menaant de lui dchirer le torse. Je suis dsol, Kahlan..., souffla Zedd. Que voulez-vo us dire ? Il faut... L'Inquisitrice se tut. Mme si sa main lui faisait toujours m al, la pression s'tait relche. Baissant les yeux, Kahlan vit que le masque de la mo rt voilait prsent les traits de Stephens. Dsormais, il tait entre les mains des esp rits du bien. Le linceul de la mort pesait en permanence sur les paules de l'Inqu isitrice. La nuit, le contact glac de la Faucheuse envahissait ses songes. Kahlan se frotta le visage pour en chasser la sensation de picotement qui ne la quitta it jamais, comme si une mche rebelle taquinait en permanence sa peau. Mais il n'y avait rien balayer du bout des doigts. Ce qui la harcelait ainsi, c'tait le cont act 322 omniprsent de la magie - et plus prcisment du sort de mort lanc par Zedd. Le vieil homme se leva et laissa flotter sa flamme de poing jusqu' la torche teinte que tenait un soldat. Quand elle se fut embrase, le sorcier tendit une main vers le chariot et, de l'autre, fit signe aux soldats de s'carter. Ils obirent, restant cot du vhicule au cas o il menacerait de basculer dans le vide. Zedd tourna sa pau me vers le ciel et leva lentement le bras. Lui obissant docilement, le chariot se souleva et lvita de quelques pieds. Sortez ce malheureux de l ! ordonna le sorcie r d'une voix sinistre. Deux soldats prirent Stephens par les paules et le dgagrent. Quand ce fut fini, Zedd tourna sa main dans l'autre sens, autorisant le chariot reposer de nouveau sur la neige. Un homme courut s'agenouiller aux pieds de Kah lan. C'est ma faute ! cria-t-il, dsespr. Majest, pardonnez-moi ! Par les esprits du bien, j'ai tu ce pauvre garon ! Kahlan saisit le cocher par le col de son manteau et le fora se relever. Si quelqu'un est coupable, c'est moi ! J'ai eu tort d'insi ster pour que nous voyagions de nuit. J'aurais d... Non, tu n'y es pour rien, mon ami. C'tait un accident... L'Inquisitrice se dtourna et ferma les yeux, les oreil les encore pleines des cris de Stephens. Comme d'habitude, la colonne n'avait pa s utilis de torches pour ne pas attirer l'attention d'ventuels guetteurs ennemis. Mme si rien ne prouvait qu'on les poursuivait, les excs de confiance conduisaient toujours des catastrophes. En temps de guerre, la prudence primait. Enterrez-le du mieux que vous pouvez, dit Kahlan aux jeunes soldats. Creuser le sol gel tant i mpossible, il faudrait improviser un cairn avec les pierres de l'boulis. L'me de S tephens dj en scurit auprs des esprits du bien, son corps avait cess de souffrir. Ce n 'tait pas une raison pour l'abandonner comme une vulgaire carcasse... Zedd demand a aux officiers de faire dgager la piste. Puis il partit avec les soldats,

en qute d'un endroit o donner une spulture dcente leur camarade. Se souvenant soudai n de Cyrilla, Kahlan remonta dans le chariot o sa demi-sur, enveloppe de plusieurs couvertures, reposait au milieu d'un fatras d'quipement. Un bien trange nid pour u ne souveraine dchue... Le gros des rochers avait percut l'arrire du chariot. Protge d es plus petites pierres par les caisses de matriel et les couvertures, Cyrilla tai t indemne. Miraculeusement, part Stephens, personne n'avait pri dans l'accident. Pourtant, les tonnes de rochers, avec de la malchance, auraient pu faire un mass acre. Ils avaient install Cyrilla dans le chariot, pas dans le coche, afin de pou voir l'tendre confortablement. Toujours inconsciente, la jeune femme n'aurait san s doute pas senti la diffrence, mais cela ne comptait pas aux yeux de Kahlan. Le chariot tant sans doute fichu, sa demi-sur devrait finir le voyage dans le coche. Par bonheur, ils taient presque arrivs... Dehors, les hommes avaient commenc dblayer la piste et rparer le mur anti-boulis. Bientt, la colonne pourrait repartir. Soula ge de dcouvrir que Cyrilla n'avait rien, Kahlan se flicita aussi qu'elle 323 n'ait pas repris connaissance. Aprs le drame qu'ils venaient de vivre, il n'aurait plus manqu que ses hurlements de terreur ! Les soldats avaient du travail, et rien ne devait les dconcentrer. Kahlan avait pris place dans le chariot, au cas o sa demi -sur se serait rveille. Aprs ce qu'elle avait subi en Aydindril, dans une oubliette puante, la malheureuse paniquait ds qu'elle apercevait un homme. Sans Kahlan, Adi e ou Jebra pour l'apaiser, elle cdait des crises de dmence de plus en plus violent es. Lors de ses rares moments de lucidit, Cyrilla obligeait Kahlan lui promettre de nouveau qu'elle accepterait la couronne de Galea. Consciente d'tre hors d'tat d e l'aider, la jeune reine s'inquitait pour son peuple. Que ferait-il avec une dem i-folle sa tte ? Un changement s'imposait, et la Mre Inquisitrice, contrecur, avait accept de monter sur le trne. Son demi-frre, le prince Harold, ne voulait pas ente ndre parler de sceptre et de couronne. Comme leur pre tous trois, le roi Wyborn, il tait un guerrier et entendait le rester. Aprs la naissance de Cyrilla et d'Haro ld, la mre de Kahlan avait choisi Wyborn pour compagnon. Fruit de leur union, Kah lan tait venue au monde avec un don pour la magie des Inquisitrices. Un hritage bi en plus important, et pesant, qu'une banale filiation royale. Comment va-t-elle ? demanda Zedd en sautant dans le chariot. L'air soucieux, il arracha un fil qui dpassait de sa tunique. Aucun changement... Par bonheur, elle n'a pas t blesse dans l'accident. Le sorcier se pencha et posa les mains sur les tempes de Cyrilla. S on corps n'a rien, mais son esprit est toujours domin par la maladie. (Il se rele va et secoua tristement la tte.) Je regrette que le don soit incapable de gurir le s affections de l'me. Kahlan sourit de la frustration du vieil homme.

Rjouissez-vous, au contraire ! Si vous pouviez traiter ces maux-l, vous n'auriez p lus une minute vous pour manger. Alors que Zedd ricanait btement, Kahlan regarda les hommes rassembls autour du chariot. Apercevant le capitaine Ryan, elle lui fi t signe d'approcher. Oui, ma reine ? A quelle distance sommes-nous d'Ebinissia ? Il nous reste entre quatre et six heures de voyage, Majest. Ce n'est pas le genr e d'endroit o on a envie d'arriver en pleine nuit, marmonna Zedd. Kahlan comprit ce qu'il voulait dire et l'approuva. Pour reconqurir la capitale de Galea, ils au raient beaucoup faire, la priorit tant de s'occuper des milliers de cadavres qui g isaient dans ses rues et ses btiments. Aprs un si long voyage, il aurait fallu tre fou pour entrer en pleine nuit dans une ville fantme. Kahlan aurait donn cher pour ne pas revoir ce charnier. Hlas, c'tait une cachette idale, car personne n'aurait l'ide de les y chercher. partir de ce bastion, ils travailleraient la runification des Contres du Milieu. Capitaine, demanda l'Inquisitrice, vous pensez qu'il y a dans les environs 324 un endroit o camper pour la nuit ? Selon les claireurs, des hauts plateaux s'tendent devant nous, pas trs loin. On y trouve une petite valle, a vec une ferme abandonne o dame Cyrilla pourra se reposer confortablement. Kahlan r epoussa une mche rebelle, puis la cala derrire son oreille. Dsormais, Cyrilla n'ava it plus droit au titre de reine , comme le capitaine venait d'en faire la dmonstra tion. Kahlan la remplaait, et Harold s'tait arrang pour que tout le monde le sache. Voil qui me parat trs bien, Ryan. Ordonnez aux hommes de scuriser le primtre, puis d dresser le camp. Postez des sentinelles partout. Si les pentes environnantes so nt dsertes, et la valle assez encaisse pour ne pas tre visible de loin, les soldats auront le droit de faire du feu. Mais je ne veux pas de flambes spectaculaires, s eulement de petits foyers. C'est compris ? Le capitaine sourit et se tapa du poi ng sur le cur en guise de salut. Ces feux seraient un luxe dlectable, et manger ch aud ferait beaucoup de bien aux hommes. Aprs une marche force, ils l'avaient bien mrit. Demain, ils seraient de retour chez eux, o les attendait un pnible travail de fossoyeurs. Puis il s'agirait de rendre Ebinissia sa gloire passe. Kahlan ne pouv ait pas laisser l'Ordre Imprial sur une telle victoire. La cit renatrait de ses cen dres, rintgrerait le giron des Contres et vengerait ses morts. On s'est occup de Ste phens ? demanda l'Inquisitrice. Zedd nous a aids trouver un endroit, et mes gars se chargent de l'inhumation. Pauvre Stephens ! Il a survcu tous nos engagements c ontre l'Ordre Imprial. Sur cinq mille frres d'armes, il en a vu prir quatre mille a u combat. Et voil qu'il finit dans un stupide accident ! Bon sang, je sais qu'il aurait aim tomber en dfendant les Contres du Milieu !

C'est bien ainsi qu'il est mort, affirma Kahlan. La guerre n'est pas finie capit aine. Nous avons remport une bataille importante, c'est tout. Tant que nous n'aur ons pas cras l'Ordre Imprial, tous les hommes qui succomberont auront pri pour les C ontres. L'hrosme ne se manifeste pas seulement sur le champ de bataille. Stephens e st un hros, comme les autres braves que nous avons perdus. Les hommes seraient co ntents d'entendre ce discours, et il leur redonnerait du courage. Avant notre dpa rt, pourriez-vous prononcer quelques mots sur la tombe de Stephens ? Mes gars se raient touchs de savoir qu'il manquera beaucoup leur reine. Ce sera un honneur po ur moi, capitaine, rpondit Kahlan. Organisez la crmonie votre convenance. Ryan s'loi gna. Ds qu'il fut hors de porte d'oreille, la Mre Inquisitrice se dcomposa. Je n'aura is pas d insister pour qu'on voyage de nuit... Zedd approcha et tapota gentiment le dos de sa jeune amie. Les accidents arrivent mme en plein jour, Kahlan. Si nou s nous tions arrts plus tt, celui-l se serait produit demain matin. Et on l'aurait mi s sur le compte d'une trop courte nuit de sommeil. Tous ces drames tiennent si p eu de chose, mon enfant... Je me sens quand mme coupable. Zedd, la fin de ce pauvr e Stephens est tellement injuste ! Le sorcier eut un sourire sans joie. Le desti n se soucie rarement de nous faire plaisir, mon enfant. Et il ne demande pas si nous sommes d'accord avec les mauvais tours qu'il nous joue. Chapitre 33 S'il y avait des cadavres dans la ferme, Kahlan ne les vit pas, car les hommes s 'taient chargs de prparer les lieux avant son arrive. Le feu qui brlait dans la chemi ne rudimentaire de la salle commune n'avait pas encore pu rchauffer l'atmosphre de l'habitation dserte. Cyrilla avait t transporte dans une chambre o elle dormirait sur les vestiges d'un matelas bourr de paille. Une autre pice, minuscule, contenait d eux paillasses, sans doute rserves aux enfants. Les dbris d'objets personnels et d' ustensiles de cuisine qui gisaient un peu partout confirmrent Kahlan que les soud ards de l'Ordre taient passs par l alors qu'ils fondaient sur Ebinissia. Elle se de manda ce que les soldats avaient fait des dpouilles des fermiers. Si elle devait sortir pour satisfaire un besoin naturel, elle n'avait aucune envie de les dcouvr ir par hasard. Zedd balaya la salle du regard en se frottant le ventre. Le dner s era prt dans longtemps ? demanda-t-il d'une voix guillerette. Il portait une long ue tunique bordeaux aux manches noires. Trois ranges de fil d'argent en dcoraient les poignets. Autour du cou et sur la poitrine, des broderies, en fil d'or, cell es-l, ajoutaient au ridicule de la tenue. Pour couronner le tout, une

ceinture en satin rouge ferme par une boucle d'or ceignait la taille du vieil hom me, qui dtestait le costume de bouffon que sa compagne l'avait - fort malicieusem ent - pouss revtir pour mieux se dguiser. Par bonheur, il avait perdu en chemin le chapeau plume qui compltait cet invraisemblable accoutrement. Faute d'avoir de qu oi se changer, le pauvre Zedd devrait se faire une raison... Je ne sais pas, rpond it Kahlan avec un petit sourire. Que nous mijoterez-vous ? Moi ? Il faut que je me mette aux fourneaux ? Eh bien, hum... Esprits du bien, lcha Adie, debout sur l e seuil de la salle, pargnez-nous l'preuve de goter la cuisine d'un homme ! Suivie par la pythie Jebra et le solide Ahern, le cocher rcemment engag par Zedd, Adie en tra en clopinant dans la salle. Chandalen, l'Homme d'Adobe charg par 327 les sien s d'accompagner et de protger Kahlan, tait parti aprs la nuit que la jeune femme av ait passe avec Richard dans un trange lieu entre les mondes. Sachant mieux que per sonne ce que signifiait l'absence de ceux qu'on aimait, l'Inquisitrice aurait t ma l place pour le blmer d'tre all retrouver son pays et sa famille. Avec Zedd et Adie, l' quipe tait presque au complet. Il ne manquait plus que Richard, qui ne tarderai t pas les rejoindre. En ralit, il lui faudrait encore des semaines, mais chaque se conde qui la rapprochait de leurs retrouvailles tait pour Kahlan une petite victo ire sur le destin qui les avait spars. Mes os sont trop vieux pour supporter un te mps pareil, marmonna la dame des ossements. Kahlan saisit une chaise branlante e t la tira prs de la chemine. Puis elle alla chercher Adie, la guida jusqu' ce petit coin de paradis et l'aida s'asseoir. l'inverse des vtements habituels de Zedd, l a robe ocre de magicienne d'Adie, trs simple, avait survcu aux alas du voyage. Le v ieux sorcier jetait sans cesse des regards furieux sa compagne, comme s'il jugea it suspect le miracle vestimentaire dont sa chre tunique n'avait pas bnfici. Adie re fusait de s'tendre sur le sujet, se contentant de vanter les mrites de la superbe tenue de son ami. Kahlan pensait qu'elle le prfrait vraiment sous sa nouvelle appa rence. Et elle partageait cette opinion. Mme s'il faisait moins sorcier , ainsi vtu , le vieil homme avait fire allure. Une hrsie, selon Zedd, puisque les membres de s a confrrie taient par principe d'une lgance inversement proportionnelle leur positio n hirarchique. Tout en haut de l'chelle - Premier Sorcier, rien que a ! - il aurait d porter une humble tunique, sans l'ombre d'un ornement. Merci, mon enfant, souf fla Adie avant de se rchauffer les mains devant l'tre. Orsk ! appela Kahlan. Le co losse borgne accourut. Oui, matresse ? lana-t-il, attendant les ordres de l'Inquis itrice. Pour lui, leur nature importait peu. L'essentiel tait d'avoir une occasio n de plaire celle qui rgnait dsormais sur son me. Il n'y a pas de casserole dans ce tte pice. Tu peux aller nous chercher de

quoi cuisiner ? Orsk s'inclina et sortit en trombe, heureux que sa matresse lui a it confi cette mission de la plus haute importance. Soldat d'haran ralli l'Ordre I mprial, le colosse avait tent de tuer Kahlan la fin de la premire attaque contre le camp des bouchers d'Ebinissia. Pour s'en tirer, elle avait d le toucher avec son pouvoir et dtruire jamais son ancienne personnalit. Devenu l'ombre de Kahlan, et son plus loyal protecteur, le guerrier borgne lui rappelait sans cesse qu'elle n 'tait pas une femme comme les autres, mais une Inquisitrice dote d'un pouvoir terr ifiant. Quand Orsk tait prs d'elle - savoir tout le temps - elle essayait d'oublie r qu'il avait particip au massacre d'Ebinissia. Avait-il sur les mains le sang de femmes et d'enfants innocents ? Ce n'tait gure douteux... 328 La Mre Inquisitrice avait jur qu'aucun des bouchers ne survivrait. De fait, Orsk tait le seul encore e n vie. Mais il n'avait plus aucun rapport avec le soudard qui combattait dans le s rangs de l'Ordre... A cause du sort de mort de Zedd, indispensable pour quitte r Aydindril, trs peu de gens savaient que Kahlan et la Mre Inquisitrice taient une seule et mme personne. En vrit, on pouvait compter ces privilgis sur les doigts des d eux mains : Zedd, videmment, Adie, Jebra, Ahern, Chandalen, le prince Harold et l e capitaine Ryan. Tous les autres pensaient que la Mre Inquisitrice avait pri sur l'chafaud. Pour Orsk, Kahlan tait sa matresse , et il ne voulait rien savoir de plus . Les soldats qu'elle avait conduits au combat la tenaient dsormais pour leur rei ne. Comme cela ne changeait rien leur loyaut, elle ne s'inquitait pas qu'ils aient oubli sa vritable identit. Quand Orsk eut rapport un chaudron, Jebra et Kahlan y fi rent fondre de la neige. Puis elles jetrent dans l'eau bouillante des haricots, d u bacon, quelques racines comestibles et ajoutrent une bonne cuillere de mlasse. Ro nronnant comme un gros chat, Zedd les regarda cuisiner en se frottant les mains. mue par son enthousiasme de vieux gamin, l'Inquisitrice fouilla dans son paqueta ge, y trouva un morceau de pain dur et le lui offrit. Ravi, le sorcier le grigno ta en regardant cuire les haricots. Pendant que leur repas mijotait, Kahlan rchau ffa le reste de soupe qu'ils avaient conserv dans une petite casserole et l'appor ta Cyrilla. A la ple lumire d'une unique chandelle, elle s'assit au bord du lit mi teux, passa un morceau de tissu humide sur le front de sa demi-sur et se rjouit de la voir ouvrir les yeux. Sa satisfaction ne dura pas longtemps. Panique, Cyrilla regarda autour d'elle comme si une bte fauve risquait tout instant de jaillir de s ombres pour se jeter sur elle. C'est moi, Kahlan, ta sur... Tu ne risques rien, Cyrilla. Kahlan ? (Une main serrant la manche du manteau de fourrure de l'Inqui sitrice, la reine martyre souffla :) Tu as promis. Il ne faut pas revenir sur ta parole. Ne t'inquite pas. Je suis la reine de Galea, et je le resterai jusqu' ce que tu reprennes ta couronne. Merci, Majest...

A prsent, assieds-toi et mange un peu de soupe ! Je n'ai pas faim... Si tu veux qu e je sois une reine, traite-moi comme telle. (Voyant l'air perplexe de Cyrilla, Kahlan sourit.) Mange ta soupe ! C'est un ordre de ta souveraine ! Cyrilla capit ula devant cet argument. Mais, son repas tant fini, elle recommena crier et trembl er. Kahlan la serra contre elle jusqu' ce qu'elle retombe dans son trange torpeur. Aprs lui avoir tir sa couverture jusqu'au menton, l'Inquisitrice se leva, l'embra ssa sur le front et sortit. Zedd avait dnich deux tonneaux, un banc, un tabouret d 'table et une deuxime chaise. Le prince Harold, le capitaine Ryan, Adie, Jebra, Ah ern et Orsk dneraient avec Kahlan et lui. Si prs d'Ebinissia, il tait temps qu'ils parlent de leur plan. 329 Ce petit monde se massa autour de la table pendant que Kahlan coupait du pain dur. Ds que Jebra eut servi chacun une gnreuse portion de h aricots au bacon, elle s'assit sur le banc, ct de Kahlan, et jeta pour la centime f ois Zedd un regard trs bizarre. Le prince Harold, un colosse aux longs cheveux no irs, ressemblait beaucoup au pre de la Mre Inquisitrice. Le jour mme, il tait revenu avec ses hommes d'une expdition Ebinissia. Qu'avez-vous vu ? lui demanda Kahlan. La ville est toujours dvaste... Apparemment, personne n'y est pass. Je crois que n ous y serons en scurit. Aprs la destruction de l'arme de l'Ordre... De cette arme de l'Ordre, corrigea Kahlan. Oui, de cette arme... mon avis, nous ne risquerons rien dans la capitale. Nous n'avons pas beaucoup d'hommes, mais ce sont tous d'excel lents soldats. Tant que l'ennemi ne chargera pas en masse, ils pourront contrler les cols, et nous tiendrons la ville. (Harold dsigna Zedd.) De plus, nous avons u n sorcier dans nos rangs. Occup se goinfrer, le vieil homme se contenta de grogne r son assentiment. Plus polic, le capitaine Ryan avala sa cuillere de haricots ava nt de prendre la parole. Le prince a raison... Mes gars connaissent ces montagne s. Ils dfendront la ville jusqu' l'arrive d'une nouvelle arme de l'Ordre. D'ici l, no us aurons reu des renforts, et nous filerons d'ici. Avec une prcision toute milita ire, Harold plongea un bout de pain dans son assiette et y pcha un morceau de bac on. Adie, quelles sont nos chances de recevoir du secours de Nicobarese ? Mon pa ys est en crise, rpondit la dame des ossements. Quand j'y tais avec Zedd, nous avo ns appris la mort du roi. Le Sang de la Dchirure veut s'emparer du pouvoir, mais a ne plat pas tout le monde. Et surtout pas aux magiciennes. Si les fanatiques dir igent le pays, toutes finiront ventres, pendues ou brles. Je suppose qu'elles soutie nnent les factions de l'arme qui combattent le Sang de la Dchirure.

S'il y a une guerre civile l-bas, intervint Zedd, la bouche miraculeusement vide, il est peu probable que des troupes volent au secours des Contres du Milieu. Il a raison, soupira Adie. Mais certaines magiciennes nous pauleront peut-tre, avana K ahlan. Peut-tre..., rpta sombrement Adie. Harold, continua l'Inquisitrice, tu peux srement faire venir les troupes cantonnes un peu partout en Galea. Et je n'y manqu erai pas ! Nous aurons au minimum soixante-dix mille soldats. Avec de la chance, peut-tre cent mille ! Hlas, ils ne seront pas tous bien entrans et arms. Il nous fau dra du temps pour les former. Quand ce sera fait, Ebinissia redeviendra une vill e puissante. Il y avait cent mille dfenseurs ici, rappela Ryan, et a n'a pas suffi . Exact. Mais a ne sera qu'un dbut. Kahlan, tu nous rallieras d'autres royaumes, n 'est-ce pas ? 330 C'est notre seul espoir. Si nous voulons vaincre, tous devront lutter nos cts. Qu'en est-il de Sanderia ? demanda Ryan. Ces gens fabriquent les meilleures lances des Contres. N'oublions pas Lifany, dit Harold. Ce peuple est d ou pour l'armurerie, et il se sert merveille de sa production ! Sanderia dpend de Kelton, o ses moutons vont patre en t..., dclara Kahlan. Lifany achte son acier Kelto et lui vend son grain. Enfin, Herjborgue a besoin de la laine de Sanderia. Tous ces royaumes suivront Kelton. Il y avait des Keltiens parmi les bouchers d'Ebin issia, rappela Harold. Des Galeiens aussi..., souffla Kahlan. Des assassins et d es dserteurs de toutes les nationalits se sont joints aux soudards de l'Ordre. a ne veut pas dire que leurs dirigeants les imiteront. Le prince Fyren de Kelton s'ta it ralli l'Ordre, mais il est mort, et personne ne sait ce que fera le nouveau po uvoir. Pour l'heure, nous ne sommes pas en guerre contre Kelton, qui reste un me mbre part entire des Contres. L'ennemi, c'est l'Ordre Imprial ! Pour vaincre, nous devrons tre unis. Kelton est le pivot de notre avenir, mes amis. Son choix influe ncera les autres royaumes. Il faut donc commencer par convaincre les Keltiens. J e parie qu'ils s'allieront l'Ordre, dit Ahern. (Toutes les ttes se tournant vers lui, il haussa les paules.) Je sais de quoi je parle, puisque c'est mon pays. Che z nous, le peuple suit aveuglment son souverain. Avec la disparition de Fyren, la duchesse Lumholtz hritera de la couronne. Son mari et elle ont toujours choisi l e camp du plus fort, sans s'embarrasser de morale. En tout cas, c'est ce qu'on d it d'eux. C'est absurde ! s'exclama Harold. (De rage, il jeta sa cuiller sur la table.) Ne le prends pas mal, Ahern, mais je ne me suis jamais fi aux Keltiens. P ourtant, au fond de leur cur, je suis sr qu'ils se sentent des citoyens des Contres ! Je les vois bien annexer en douce des territoires frontaliers, mais pas s'all ier un ennemi extrieur notre alliance. Cyrilla et moi ne sommes pas toujours d'ac cord, loin de l ! Mais dans les moments de crise, nous nous serrons les coudes. I l en va de mme avec les royaumes.

Quand D'Hara a attaqu, au printemps dernier, nous avons combattu pour aider Kelto n, malgr nos incessantes querelles. Si l'avenir des Contres est en jeu, les Keltie ns seront dans notre camp, quoi qu'en dise une reine rcemment intronise. (Harold r amassa sa cuiller et la braqua sur Ahern.) Qu'as-tu m'objecter, l'ami ? Rien. Ma is je n'en pense pas moins... Nous n'avons pas le temps de polmiquer, intervint Z edd, agac par les regards noirs que se jetaient les deux hommes. En temps de guer re, on oublie les gamineries, messires ! Ahern, dveloppe ton point de vue. Aprs to ut, tu en sais plus long que nous sur ton pays. Eh bien... Le gnral en chef Baldwi n, qui commande l'arme keltienne, ne s'opposera pas la nouvelle reine. Idem pour ses assistants, les gnraux Bradford, Cutter et Emerson. Avec mon mtier, vous vous d outez que je ne les connais pas personnellement, mais partout o je suis pass, on r aconte que ce sont des lche-bottes. Vous voulez connatre la dernire plaisanterie en vogue Kelton ? Si le monarque en titre jetait sa couronne par la fentre, et qu'e lle tombe sur les andouillers d'un cerf, il ne faudrait pas un mois pour que tou s les soldats broutent dans les champs. 331 Tu crois vraiment que cette duchesse , une fois reine, rompra avec les Contres et pactisera avec l'Ordre ? Tout a pour un peu de pouvoir supplmentaire ? Je le crois, oui. Bien sr, cette opinion n'engage que moi. Ahern a raison, intervint Kahlan. Je connais les poux Lumholtz. Ils n'o nt ni foi ni loi. Fyren tait un homme de bien meilleure qualit, et l'Ordre est pou rtant parvenu le corrompre. Alors, avec ces deux-l, il n'y a pas d'illusions se f aire... Si Ahern et toi avez raison, nous avons d'ores et dj perdu Kelton. Et la g uerre venir, par-dessus le march ! Nos chances de victoire sont minces, admit Adie , Nicobarese a des problmes, Galea est affaibli, Kelton trahira les Contres, et se s partenaires commerciaux suivront le mouvement. Quant aux autres pays... Assez ! dit Kahlan, prenant le ton calme et autoritaire qui rduisait toujours ses inter locuteurs au silence. Elle se souvint de la devise de Richard, face aux situatio ns critiques : Pense la solution, pas au problme. En dressant la liste de toutes leurs raisons de perdre, ils ne risquaient pas d'imaginer une tactique gagnante. .. Arrtez de m'expliquer pourquoi les Contres se dliteront, assurant notre dfaite. N ous savons qu'il y a des problmes. Parlons plutt des solutions. Bien dit, Mre Inqui sitrice ! approuva Zedd. En cherchant, on trouve toujours des ides. Par exemple, n'oublions pas que beaucoup de petits royaumes resteront fidles aux Contres quoi q u'il arrive. Il faut runir ici leurs reprsentants, et fonder un nouveau Conseil. E xcellente initiative, approuva Kahlan. Ces pays sont moins puissants que Kelton, mais le nombre vaut parfois mieux que la force... La jeune femme ouvrit son man teau de fourrure. Le feu avait rchauff l'atmosphre, et la nourriture faisait le mme effet son ventre, mais l'inquitude seule expliquait la sueur qui perlait son fron t. Si elle avait pu attendre l'arrive de Richard,

il aurait dbord de suggestions, car il ne se laissait jamais ballotter par les vneme nts. Mais il fallait agir au plus vite, et des semaines la sparaient de leurs ret rouvailles. Elle regarda ses compagnons, plongs dans leur rflexion, le front pliss. Eh bien, fit Adie en posant sa cuiller, je suis sre que certaines magiciennes se joindront nous. Ce sera une aide prcieuse, vous pouvez me croire. Quelques-unes refuseront de combattre - une affaire de conviction -, mais il y a plusieurs faon s de soutenir une cause, et elles les trouveront. Ces femmes ne voudront pas que le Sang de la Dchirure et l'Ordre Imprial annexent les Contres. Connaissant les ho rreurs du pass, elles ne tiendront pas les revivre. Enfin une bonne nouvelle ! se rjouit Kahlan. Adie, vous pensez pouvoir aller Nicobarese et convaincre ces femm es de venir ici ? Avec quelques soldats de l'arme rgulire, si possible ? Au fond, l a guerre civile fait rage parce qu'une partie du peuple refuse de lcher les Contre s. La dame des ossements riva ses yeux blancs sur l'Inquisitrice. Avec un enjeu aussi lev, je suis prte essayer, dit-elle. Merci, mon amie... Quelqu'un a une autre ide ? Celle de Zedd me parat excellente ! lana Harold. J'enverrai des officiers 33 2 dans certains petits royaumes, pour demander qu'on nous dlgue des reprsentants. G alea a une trs bonne rputation parmi ces peuples, et ils savent que les Contres son t garantes de leur libert. Nous obtiendrons de l'aide, j'en suis sr... Si je rends une petite visite la reine Lumholtz, fit Zedd avec un sourire rus, elle s'aperce vra que les Contres ne sont pas totalement sans pouvoir... Parfois, un Premier So rcier peut faire des merveilles. Connaissant Cathryn Lumholtz, Kahlan doutait du rsultat de cette dmarche. Elle garda pour elle ses rserves, soucieuse de ne pas do ucher l'enthousiasme du vieil homme. Surtout aprs avoir exig qu'on pense la soluti on, pas au problme. Mais l'ide d'tre la Mre Inquisitrice qui prsiderait l'implosion d es Contres du Milieu la terrifiait... Aprs le dner, Harold et Ryan allrent voir leur s soldats, et Ahem dclara qu'il devait s'occuper de son attelage. Quand les trois hommes furent partis, Zedd prit Jebra par le bras, l'empchant d'aider Kahlan dbar rasser la table. Vas-tu enfin me rvler ce que tu vois ds que tu poses les yeux sur moi ? Ce n'est rien..., mentit la pythie. Si a ne te gne pas, j'aimerais en juger par moi-mme. D'accord... Je vois des ailes. Pardon ? Je vous vois avec des ailes, oui ! Je sais que c'est absurde. Parfois, les visions n'ont aucun sens. Je vous ai dj dit que a m'arrivait... Des ailes, tu es sre ? Vous volez dans les airs, avec d es ailes, puis vous tombez dans une immense boule de feu. (Jebra plissa le front .) Sorcier Zorander, j'ignore ce que a signifie. Il ne s'agit pas d'un vnement, vou s savez que mes visions sont rarement aussi claires,

mais de la sensation que cet vnement se produira. Tout s'emmle, et je n'arrive pas trouver un sens ces images. Merci de ta franchise. (Zedd lcha le bras de la jeune femme.) Si tu en apprends plus, tu m'informeras ? (Jebra hocha la tte.) Sans per dre de temps, car nous avons besoin de toute l'aide possible. Je vois aussi des c ercles, souffla la pythie. La Mre Inquisitrice court en rond... Des cercles ? rpta Kahlan, qui avait l'oreille fine. Pourquoi m'amuserais-je tourner en rond ? Je n' en sais rien... Au fond, n'est-ce pas ce que je fais en ce moment, quand j'essaye de recoller les morceaux des Contres du Milieu ? C'est peut-tre a..., fit Jebra, p leine d'espoir. Peut-tre, oui... Tes visions n'annoncent pas toujours des catastr ophes. Alors que les deux femmes retournaient prs de la table, o du travail les at tendait, Jebra souffla : Mre Inquisitrice, il ne faut jamais laisser votre sur seu le avec une corde. Pourquoi ? Parce qu'elle rve de se pendre... 333 Tu as eu une vision o elle se pendait ? C'est a ? Non, Mre Inquisitrice, je n'ai rien vu de tel ! C'est son aura, vous comprenez... J'ai capt qu'elle rvait d'en finir en se penda nt. Rien ne dit qu'elle le fera, mais nous devons la surveiller, le temps qu'ell e se rtablisse. Un excellent conseil, dit Zedd, qui avait suivi les deux femmes. Cette nuit, je dormirai avec elle, annona Jebra en enveloppant dans un chiffon ce qui restait du pain. Merci, dit Kahlan. Tu devrais me laisser finir de ranger, et aller la rejoindre, au cas o elle se rveillerait. Quand Jebra fut partie, Zedd, Adie et Kahlan se partagrent les tches mnagres. Ds qu'ils eurent fini, le sorcier ti ra une chaise prs du feu et invita Adie s'y asseoir. Kahlan vint se camper devant la chemine et contempla les flammes. Zedd, dit-elle, quand nous leur enverrons d es dlgations, les petits royaumes seraient plus faciles convaincre si ces missaires se rclamaient de la Mre Inquisitrice. C'est vrai, mais ils croient tous que tu es morte. Si nous les dtrompons, tu redeviendras une cible prioritaire, et l'Ordre Imprial dboulera ici avant que nous soyons prpars le recevoir. Pour unifier les Cont res, il faut une Mre Inquisitrice ! Kahlan, je sais que tu refuses de mettre en da nger la vie de nos soldats. Au sortir d'une terrible bataille, ils ne sont pas e n tat d'en livrer une autre. Nous avons besoin de renforts ! Si la vrit clate, nous devrons combattre pour te protger. S'il faut guerroyer, que ce soit au moins pour une raison majeure. Bref, nous avons assez de problmes pour ne pas nous en crer d avantage. Zedd, je suis terrifie d'tre la Mre Inquisitrice qui aura prsid la destruc ion des Contres du Milieu. Je suis ne avec le pouvoir. tre une Inquisitrice n'est p as

une simple mission. C'est mon identit profonde ! Le vieux sorcier haussa les paule s. Mon enfant, tu es toujours la Mre Inquisitrice. C'est mme pour a que nous devons te garder en vie. Le moment venu, tu dirigeras de nouveau les Contres, devenues plus fortes que jamais. Prends ton mal en patience... La patience, toujours la p atience, marmonna la jeune femme. Eh oui ! Tu sais que cette qualit a parfois que lque chose de... magique ? Ce vieil idiot a raison ! lana Adie de sa chaise. Le l oup ne survit pas longtemps s'il se montre trop tt ses proies. Il se prpare, et, a u dernier moment, se dvoile en attaquant. Kahlan se frotta nerveusement les bras. Il y avait une autre raison sa requte, et il tait temps de l'exposer. Zedd, souff la-t-elle, je ne peux plus supporter ce sortilge. Je le sens tout Je temps, et a m e rend folle, comme si la mort marchait mes cts. Ma fille disait la mme chose. Mot pour mot, mon enfant... Comment a-t-elle rsist toutes ces annes ? Aprs que Darken Ra hl l'eut viole, j'tais sr qu'il ne la laisserait pas en paix s'il la savait vivante . Il n'y avait pas d'autre solution. La protger comptait plus, 334 mes yeux, que de chtier ce monstre. Puis Richard est n, lui donnant une nouvelle raison de se ca cher. Si Darken Rahl avait su, il aurait voulu rcuprer son fils. Donc, elle devait se rsigner... Tant d'annes ? Ce serait au-del de mes forces, Zedd. Comment a-t-ell e fait ? Pour commencer, elle n'avait pas le choix. Elle m'a confi aussi que a s'a rrangeait un peu, aprs un moment. Les troubles se calment avec le temps... Tu t'y habitueras, et, avec de la chance, tu n'auras pas tenir aussi longtemps. Esprons -le... Elle m'a aussi dit qu'avoir Richard prs d'elle lui avait facilit les choses . Le cur de Kahlan bondit dans sa poitrine la seule mention de ce nom. a m'aidera srement aussi ! Zedd, il sera l bientt, n'est-ce pas ? Rien ne peut l'empcher de nou s rejoindre, j'en suis sre. Dans deux semaines, nous serons runis. Esprits du bien vnrs, comment pourrai-je attendre jusque-l ? Tu es aussi patiente que lui ! lana le vieux sorcier en souriant. Dcidment, vous tes faits l'un pour l'autre. (Il carta une mche capricieuse, sur le front de la jeune femme.) Ton regard est dj moins voil, mo n enfant... Quand Richard sera l, nous travaillerons la restauration des Contres. Vous lverez le sort, et l'alliance aura de nouveau sa tte une Mre Inquisitrice. Cro is-moi, j'attends ce moment avec autant d'impatience que toi... Zedd, si vous pa rtez voir la reine Cathryn, comment me dbarrasserai-je du sortilge, si le besoin s 'en fait sentir ? Tu ne pourras pas... Si tu rvles ton identit, on ne te croira pas plus que si Jebra prtendait tre la Mre Inquisitrice. Le sort ne disparatra pas simp lement parce que tu l'as dcid. Alors, comment faire ?

Tu devras attendre mon retour... Kahlan frissonna. Elle rpugnait le dire voix hau te, mais que se passerait-il s'il arrivait malheur au sorcier ? Serait-elle jama is prisonnire du sortilge ? Il doit exister un autre moyen. Richard pourrait peut-t re s'en charger. Mme s'il faisait des progrs fulgurants en magie, il ne russirait p as liminer la Toile. Je suis le seul capable de le faire. Vraiment ? Hlas, oui... Sauf si un autre dtenteur du don devinait ta vritable identit. S'il se tenait devan t toi, te reconnaissait et prononait ton nom haute voix, cela briserait le sort, et tout le monde saurait qui tu es. Il n'y avait aucune chance que cela se produ ise... Dsespre, Kahlan se pencha pour ajouter un peu de bois dans la chemine. Zedd s eul la dlivrerait de ses tourments, et il ne le ferait pas avant d'estimer que a s 'imposait. Bien sr, elle aurait pu le lui ordonner. Mais une Mre Inquisitrice ne f orait pas un Premier Sorcier commettre ce qu'ils savaient tous les deux tre une er reur. Kahlan regarda les flammes reprendre de la vigueur. Elle aussi se sentit u n peu plus forte. Richard serait bientt l. Trop occupe l'embrasser, elle n'aurait p lus le temps de penser au sort de mort. Pourquoi souris-tu ? demanda Zedd. 335 Pardon ? Oh, a n'est rien... (Kahlan se leva et s'essuya les mains sur son panta lon.) Je vais aller voir les hommes. Un peu d'air frais m'aidera penser autre ch ose... L'air frais lui fit effectivement du bien. Debout dans la clairire o se nic hait la ferme, la Mre Inquisitrice prit une grande inspiration. Ici, mme la fume qu i sortait de la chemine sentait bon. Elle se souvint des derniers jours, passs mou rir de froid, les pieds et les mains insensibles, les oreilles geles et le nez do uloureux. Combien de fois avait-elle rv de sentir de la fume, annonciatrice de la c haleur d'un feu ? Kahlan avana, les yeux levs vers le ciel toile. Dans la valle, de petits feux signalaient la position des soldats. Le murmure de leurs conversatio ns arrivait ses oreilles, lui apprenant que les hommes, pour une fois, se sentai ent bien. Se rchauffer n'tait pas du luxe, aprs un tel voyage. Mais bientt, ils sera ient Ebinissia, o ils n'auraient plus froid. Kahlan inspira de nouveau fond et co ntempla encore le ciel, o les toiles ressemblaient aux tincelles d'un gigantesque b rasier. Pour mieux oublier le sortilge qui l'crasait, elle se demanda ce que faisa it Richard. Galopait-il bride abattue, ou s'tait-il autoris quelques heures de som meil ? Elle avait hte de le voir, sans souhaiter pour autant qu'il aille au-del de ses forces. Cela dit, aprs son arrive, il pourrait dormir tout son sol entre les b ras de sa bien-aime. Cette ide fit sourire la jeune femme. Puis un trange phnomne att ira son attention. Quelque chose voilait la lumire des toiles - un bref instant, c haque fois, comme si une main gante les occultait.

Un tour de son imagination surmene ? Non ! Un bruit sourd lui signala qu'une cratu re venait de se poser derrire elle. N'entendant aucun cri d'alarme, Kahlan se prpa ra au pire. Le monstre volant qui avait franchi leurs lignes sans se faire remar quer ne pouvait tre qu'un... L'Inquisitrice se retourna et dgaina son couteau. Chapitre 34 Des yeux verts luisaient dans l'obscurit. la ple lumire de la lune, Kahlan vit une grande silhouette avancer vers elle. Crier et t judicieux, mais sa voix lui fit dfau t. Quand le monstre retroussa les lvres, ses crocs abominablement longs et acrs bri llrent faiblement. Serrant si fort le couteau que ses doigts lui faisaient mal, l a Mre Inquisitrice recula d'un pas. condition de ne pas paniquer, et de ragir vite , elle aurait une chance... Si elle parvenait crier, Zedd l'entendrait-il ? Ou l es soldats... De toute faon, personne n'arriverait temps pour la sauver. A sa tai lle, elle dduisit que le monstre tait un garn queue courte. Soit une crature norme, intelligente et d'une cruaut sans gale. Face un garn longue queue, Kahlan n'aurait pas t sre de s'en tirer. Alors, l... Trouble, elle vit le garn saisir quelque chose, sur sa poitrine, et lever lentement le bras. Pourquoi n'attaquait-il pas ? Et o t aient ses mouches sang ? Le garn baissa les yeux, les releva de nouveau, puis mit un trange gargouillis qui ressemblait ... ... Un prnom? tait-ce possible ? Gratch ? s'cria Kahlan. C'est toi ? Le monstre sauta d'une patte sur l'autre en battant f rntiquement des ailes. Kahlan rengaina son arme et avana prudemment. Tu t'appelles Gratch ? Le garn hocha vigoureusement la tte - si on pouvait appeler ainsi son crn e grotesque. Grrrratch ! grogna-t-il de sa voix profonde qui semblait monter d'u n puits. Grrrratch ! C'est Richard qui t'envoie ? En entendant ce prnom, le garn battit encore plus fort des ailes. 337 Grrrratch aaaime Raaach aard. Kahlan se s ouvint que le garn, selon le Sourcier, faisait des efforts touchants pour parler . Kahlan aime aussi Richard ! s'cria-t-elle gaiement. (Elle se tapa sur la poitri ne.) Je suis Kahlan, Gratch. Contente de te rencontrer ! La jeune femme ne put s 'empcher de crier quand le garn bondit vers elle,

L'enveloppa de ses bras puissants et la souleva du sol. Certaine de finir broye c ontre ses pectoraux, elle fut surprise par sa dlicatesse et sa douceur. Voulant l ui rendre son treinte, elle tenta de l'enlacer, mais ne parvint pas faire le tour de son torse. Bien qu'elle n'et jamais imagin tre un jour dans les bras d'un gam, Kahlan sentit des larmes perler ses paupires. Gratch tait l'ami que Richard lui av ait envoy. En somme, c'tait lui, par procuration, qui la blottissait contre sa poi trine. Gratch la posa sur le sol, puis l'tudia longuement. La jeune femme lui car essant un flanc couvert de fourrure, il lui passa sur la joue le bout d'une grif fe mortellement acre. Tu es en scurit ici, Gratch... Richard m'a beaucoup parl de toi . Je ne sais pas si tu comprends tout, mais tu es avec des amis. Quand le garn r etroussa de nouveau les lvres sur ses crocs, la jeune femme comprit que c'tait sa faon de sourire. Le rsultat n'avait pas de quoi enthousiasmer, considrant la laideu r du monstre, mais cela amenait sur sa gueule de cauchemar une trange innocence q ui fora Kahlan sourire aussi. Voir un gam se comporter ainsi tait un petit miracle qu'elle apprciait sa juste valeur. Gratch, c'est Richard qui t'envoie ? Raaach a ard ! Le garn se tapa sur la poitrine. Battant assez des ailes pour que ses pied s ne touchent plus le sol, il tendit une main et la posa sur l'paule de Kahlan. I l t'a charg de me trouver ? Le monstre rayonna, ravi de s'tre fait comprendre. Pui s il reprit dans ses bras la Mre Inquisitrice, toujours aussi souffle par ce qui l ui arrivait. Tu as eu du mal me localiser ? demanda-t-elle quand il l'eut repose sur le sol. Le monstre couina puis haussa les paules. Un peu de mal ? Gratch hoch a la tte. Kahlan pratiquait des dizaines de langues. Pourtant, communiquer avec u n garn l'merveillait. part Richard, qui aurait eu l'ide d'apprivoiser un de ces mo nstres ? Suis-moi, dit-elle en prenant Gratch par le bout d'une griffe. Je veux te faire connatre quelqu'un... Le garn la suivit docilement. Kahlan s'arrta sur le seuil de la salle. Assis au coin du feu, Zedd et Adie levrent paresseusement les yeux. J'ai l'honneur de vous prsenter un ami, annona Kahlan. Elle avana, tirant to ujours par la griffe le garn, qui dut baisser la tte et plier 338 les ailes pour passer la porte. Quand ce fut fait, il se redressa de presque toute sa taille, l e haut de son crne frlant le plafond. Zedd en tomba de sa chaise, ses membres sque lettiques battant follement l'air. Arrtez a ! cria Kahlan. Vous allez lui faire pe ur ! A ce monstre ? coassa le vieil homme. Je croyais que Richard t'avait parl

d'un bb garn ! Celui-l est presque adulte. Ses sourcils broussailleux froncs, Gratch regarda le sorcier se relever maladroitement et manquer s'emmler les jambes dans sa tunique. Gratch, je te prsente Zedd, le grand-pre de Richard. Les lvres retrous ses, le garn sortit ses griffes et avana vers le vieil homme. Quelle mouche le piq ue ? Il n'a pas dn ? Il sourit, expliqua Kahlan entre deux clats de rire. Il vous a ime dj, et il veut un clin. Un clin ? Il n'en est pas question ! glapit Zedd. Mais i l tait dj trop tard. En trois enjambes, le garn fut sur lui et l'enlaa tendrement. Le sorcier lcha un cri touff. Content comme un enfant, Gratch le souleva de terre. Fi chtre et foutre ! beugla Zedd en tentant vainement d'chapper l'haleine du monstre . Cette carpette volante a bel et bien dn. Et on ne voudrait pas savoir ce qu'il y avait son menu ! Ds que Gratch l'eut repos et lch, le sorcier recula, un index accu sateur brandi. coute-moi bien, tas de poils : c'tait la premire et la dernire fois ! Si tu t'autorises encore ce genre de privauts, a va barder ! Le garn couina piteu sement. Zedd, s'indigna Kahlan, vous lui avez fait de la peine ! C'est l'ami de Richard et il a eu du mal nous trouver. Soyez gentil avec lui, il l'a bien mrit. E h bien... hum... tu as sans doute raison. (Le sorcier consentit regarder le mons tre dans les yeux.) Dsol, Gratch... En de trs rares occasions, il pourrait tre accep table que tu me tmoignes ton affection. Avant que le vieil homme ait pu lever les bras pour le repousser, le garn l'enlaa, le souleva du sol et l'treignit comme un e poupe de chiffon. Vite mu par ses cris de dtresse, il le reposa par terre et le lc ha. Je m'appelle Adie, Gratch, et je suis ravie de te connatre, dclara la dame des ossements en tendant prudemment la main. Le garn ignora cette invitation la ret enue et la prit dans ses bras. Si Adie souriait assez souvent, ce fut la premire fois que Kahlan l'entendit rire aux clats. Quand l'ordre revint dans la salle, ch acun ayant repris son souffle, la Mre Inquisitrice s'aperut que la pythie, debout sur le seuil de la chambre, les regardait avec des yeux ronds comme des soucoupe s. Ne t'inquite pas, Jebra, c'est Gratch, un ami nous. (Kahlan saisit une pleine poigne de fourrure, sur le bras du garn.) Tu l'treindras plus tard, mon petit... G ratch eut un grognement du. 339 Lui prenant une patte entre ses mains, Kahlan le r egarda dans les yeux. Richard t'a envoy nous prvenir qu'il arriverait bientt ? (Le garn secoua la tte.) Mais il est bien en chemin ? Il a quitt Aydindril pour nous r ejoindre ? Gratch dvisagea Kahlan, puis lui caressa la joue de sa patte libre. Av ec le croc

d'carlate, l'Inquisitrice vit qu'il portait autour du cou une mche de cheveux accr oche une lanire de cuir. Le garn secoua de nouveau la tte. Il n'est pas parti ? gmit Kahlan d'une voix brise. Mais il t'a envoy moi ? Gratch acquiesa et battit douceme nt des ailes. Pourquoi ? Tu le sais ? Le monstre apprivois tendit sa main libre d ans son dos pour rcuprer un objet pendu une autre lanire de cuir qu'il dgagea de son cou. Puis il tendit un cylindre rouge Kahlan. Qu'est-ce que c'est ? demanda Zed d. Un tui parchemin. Sans doute une lettre de Richard. La jeune femme ouvrit l'tui et en sortit plusieurs feuilles enroules et cachetes la cire. Zedd et Adie allrent s'asseoir prs du feu. coutons les excuses de ce garon, dit le vieil homme. Elles o nt intrt tre bonnes, sinon, il aura de mes nouvelles ! Et des miennes, par la mme oc casion, renchrit Kahlan. Bon sang, il y a assez de cire sur cette lettre pour en cacheter une douzaine ! Il faudra lui apprendre faire a plus proprement... (Elle plissa le front.) Attendez un peu ! Il a imprim la garde de l'pe de Vrit dans la cire ! Comme a, nous sommes srs que ce message vient de lui, commenta Zedd en ajoutant du bois dans la chemine. Quand elle eut fini de les dcacheter, Kahlan tira sur le s feuilles, les aplanit et se tourna vers le feu pour lire voix haute. Trs chre re ine, j'implore les esprits du bien que cette lettre arrive entre vos mains... C' est un message ! s'cria Zedd en se levant d'un bond. videmment, lcha Kahlan, dubita tive. En gnral, c'est pour a qu'on envoie des lettres. Ce n'est pas ce que je veux dire ! Il ne t'appelle pas par ton nom, et il te vouvoie. C'est une faon de nous signaler quelque chose. Je connais Richard et sa faon de penser. Il nous fait com prendre qu'il a peur que cette lettre, si elle tombait entre de mauvaises mains, nous trahisse... ou lui attire des ennuis. Donc, il ne parle pas librement, et il tient ce que nous le sachions. Une bonne analyse, approuva Kahlan. Et a lui re ssemble bien. Zedd positionna ses fesses dcharnes de manire ce qu'elles tombent exa ctement au centre de la chaise. Continue, dit-il en se rasseyant. Trs chre reine, j'implore les esprits du bien que cette lettre arrive entre vos mains, et vous t rouve, vos amis et vous, en bonne sant et en scurit. Tant de choses 340 sont arrives que je demande votre indulgence, si vous mjugez un peu abrupt. L'alliance des Co ntres du Milieu a vcu. De leur plafond, Magda Searus, la premire Mre Inquisitrice, e t le sorcier Merritt me foudroient du regard, parce qu'ils

ont assist la fin d'une poque et qu'ils connaissent le responsable. Moi, pour ne r ien vous cacher. Sachez que je me sens cras par le poids de tant de millnaires d'hi stoire. Mais si je n 'avais pas agi, nous serions tous devenus des esclaves de l 'Ordre Imprial, et ce pass serait de toute faon tomb dans l'oubli... Kahlan posa une main sur son cur, qui battait la chamade, et inspira fond avant de continuer sa lecture. Il y a des mois, l'Ordre Imprial a commenc son entreprise de dmolition. En recrutant des convertis grands renforts de corruption et de promesses de puissa nce, notre ennemi a min l'unit des Contres. Pendant que nous combattions le Gardien , l'Ordre s'en est pris nos patries. Avec du temps, nous aurions peut-tre pu rpare r les dgts, mais notre adversaire a prcipit ses plans pour nous priver de cette opti on. La Mre Inquisitrice tant morte, j'ai d faire ce qui s'imposait pour restaurer l 'unit... Quoi ? s'trangla Zedd. Qu'a-t-il fait ? Kahlan le foudroya du regard et c ontinua : Il y a des situations o hsiter se rvle mortel, et celle-l en est une. Notre regrette Mre Inquisitrice savait ce que nous coterait une dfaite. Voil pourquoi elle a dclar une guerre sans merci l'Ordre Imprial, nous chargeant de porter le flambeau jusqu' la victoire finale. En cela, sa sagesse fut grande. Hlas, la cupidit rongea it dj les Contres du Milieu, prludant leur chute. Je devais agir, veuillez le compre ndre. Mes troupes ont conquis Aydindril... Fichtre, foutre et double foutre ! ex plosa Zedd. De quoi parle-t-il ? Ce gamin ne commande pas plus de troupes que mo i ! Il n'a que son pe, et cette fichue carpette volante griffue ! Gratch grogna, l 'air pas commode. Le vieux sorcier sursauta. Tenez-vous tranquilles, tous les de ux ! fit Kahlan, des larmes dans les yeux. Dsol, Gratch, souffla Zedd, je ne voula is pas t'insulter. L'incident s'arrta l. Aujourd'hui, continua Kahlan, j'ai convoq u au palais les reprsentants des royaumes pour leur annoncer que l'alliance des Co ntres du Milieu tait dissoute. Mes soldats ont cern toutes les ambassades, et ils a uront bientt dsarm les gardes. J'ai dit cette noble assistance, et je vous le rpte, q u'il n'y a pas de neutralit possible dans cette guerre. On choisit notre camp, ou celui de l'Ordre Imprial. Personne ne peut se contenter de suivre de loin le cou rs des vnements. Nous serons unis, de gr ou de force. Car tous les royaumes des Con tres devront se soumettre D'Hara. D'Hara ! s'cria Zedd. Fichtre et foutre, il est cingl ! Les larmes ruisselant prsent sur ses joues, Kahlan ne leva pas les yeux de la lettre. 341 Si je dois encore vous rappeler l'ordre, Zedd, vous irez attendr e dehors que j'aie fini de lire ! Adie tira le sorcier par la ceinture et le fora s'asseoir. Continue, mon enfant.

J'ai rvl aux reprsentants, chre reine, que nous allions nous marier, A travers cette union, et votre reddition, il sera clair que notre alliance repose sur des objec tifs communs et un respect mutuel. Entre nous, il n'est pas question de conqute e t de violence ! Encore heureux, marmonna Zedd. Les royaumes conserveront leurs c outumes et leurs diffrences, mais pas leur souverainet. Toutes les variantes de ma gie seront protges. Nous ne formerons plus qu'un peuple, avec une seule arme, un ch ef unique et la mme loi pour tout le monde. Mais nos allis, cela va de soi, auront leur mot dire lors de l'laboration de cette lgislation. La voix de Kahlan se bris a. Je dois vous demander, chre reine, de venir le plus vite possible en Aydindril pour officialiser la reddition de Galea. Face aux problmes qui se posent moi, vo tre parfaite connaissance des Contres me sera prcieuse. J'ai inform les diplomates que la reddition est obligatoire. Il n'y aura pas de favoritisme, et tous les ro yaumes rtifs subiront un blocus, puis un sige. Une fois vaincus, ils devront s'att endre de svres sanctions. Car je ne leur pardonnerai pas d'avoir fait le mauvais c hoix... Chre reine, je donnerais ma vie pour vous, et notre mariage sera le plus beau jour de mon existence. Mais si vous dsapprouvez ma politique, je ne vous con traindrai pas m'pouser. En revanche, la reddition de Galea n'est pas ngociable. Un e seule loi pour tous, ne l'oubliez pas ! Si j'accorde des traitements de faveur , nous aurons perdu avant de commencer la bataille. Kahlan dut s'arrter de lire p our ravaler un sanglot. Devant ses yeux, les lettres voiles par les larmes se bro uillaient. Des mriswiths ont attaqu la ville. (Zedd mit un long sifflement que la Mre Inquisitrice ignora.) Avec l'aide de Gratch, j'ai pu les tuer et planter leur s restes sur des piques, devant le Palais des Inquisitrices. Ainsi, tout le mond e verra quel sort attend nos ennemis. Les mriswiths peuvent se rendre invisibles . part moi, seul Gratch est capable de les dtecter quand ils utilisent leur magie . Redoutant que les monstres s'en prennent vous, j'ai charg mon vieil ami de vous protger. Une ide ne doit jamais quitter nos esprits : l'Ordre Imprial entend dtruir e la magie. Pourtant, il ne rpugne pas s'en servir. Bref, c'est notre magie qu'il vise, et seulement elle. S'il vous plat, chre reine, demandez mon grand-pre de vou s accompagner. Sa demeure natale est en danger. C'est pour la sauver que j'ai co nquis Aydindril dont il m'est impossible de partir. J'ai peur que nos ennemis s' emparent du foyer ancestral de mon grand-pre, car les consquences d'une telle pert e seraient catastrophiques. Fichtre et foutre ! ne put s'empcher de lancer Zedd e n se levant de nouveau. Richard parle de la Forteresse du Sorcier. Il ne veut pa s la nommer, mais c'est vident 342 Comment puis-je tre si bte, parfois ? Ce garon a raison : on ne peut pas abandonner la Forteresse aux soudards de l'Ordre. On y t rouve des armes magiques que ces chiens se damneraient pour possder. Richard ne l e sait pas, mais il est assez malin pour

mesurer le danger. J'ai ragi comme un crtin ! Avec un frisson glac, Kahlan s'avisa que le vieil homme avait raison. Si la Forteresse tombait, l'Ordre disposerait d 'une magie fabuleusement puissante. Zedd, Richard est seul l-bas, et il ne connat presque rien la magie. Plus grave encore, il ignore tout des gens qui la pratiqu ent en Aydindril. Comme un agneau gar dans la tanire d'un ours, il n'a aucune ide du danger qui le guette. Ce pauvre garon a perdu la tte, j'en ai peur, grogna Zedd. Tu en es si sr que a, vieil idiot ? lana Adie. Il a conquis Aydindril au nez et la barbe de l'Ordre Imprial, prservant du mme coup la Forteresse du Sorcier. Quand on lui a envoy des mriswiths, il les a taills en pices. Enfin, la plupart des royaumes sont sur le point de se soumettre lui. Son alliance sera en mesure de combattre l'Ordre - exactement ce que nous cherchions faire de notre ct. Au lieu de ngocier avec les ambassadeurs, il leur a mis le couteau sous la gorge, et a marchera prob ablement. Dans quelque temps, ce garon, comme tu dis, dominera les Contres. Et il aura une force capable de s'opposer l'Ordre, concda Zedd. Vu comme a, ce n'est pas si mal. (Il se tourna vers Kahlan.) C'est tout ce qu'il raconte ? Non, mais pre sque... Chre reine, mme si j'ai peur de vous avoir perdue, le risque que le monde courbe l'chine sous la tyrannie me contraignait agir. Si nous ne luttons pas, com bien d'autres villes connatront le sort d'Ebinissia ? Je crois en votre amour, ma is survivra-t-il l'preuve que je vous impose ? Bien que je sois entour de gardes d u corps prts donner leur vie pour moi - et l'une d'entre eux me l'a prouv- leur prs ence ne m'aide pas me sentir en scurit. Mes amis, venez au plus vite en Aydindril ! Jusqu' ce que nous soyons runis, Gratch vous protgera des mriswiths. crit de la ma in de Richard Rahl, matre de D'Hara et chevalier servant de la reine de Galea, da ns ce monde comme dans l'autre... Matre de D'Hara ? rpta Zedd. Mais qu'a-t-il donc fichu, pendant que je ne le surveillais pas ? Il m'a dtruite, voil ce qu'il a fait , souffla Kahlan en baissant lentement les bras. coute-moi bien, Mre Inquisitrice ! dit Adie, un index braqu sur la jeune femme. Richard est conscient du mal qu'il t'a fait, et il te laisse libre de le repousser, mme si a doit lui briser le cur. Au dbut de sa lettre, il parle de Magda Searus pour te montrer quel point il comp rend ce que cette affaire signifie pour toi. Mais il prfre perdre ton amour que de te voir mourir parce qu'il se serait inclin devant le pass au lieu d'inventer l'a venir. Et n'oublie pas qu'il a russi ce qui nous semblait si compliqu : runifier le s Contres. L o nous aurions demand, il a exig, et il a raison. Si tu veux tre une bonn e Mre Inquisitrice, et assurer la survie de ton peuple, tu dois aider Richard ! Z edd frona les sourcils, mais il ne dit rien. Comme souvent quand il entendait le nom de son ami, Gratch mit un seul commentaire. 343 - Grrrratch aaaime Raaach aar d ! Moi aussi, je l'aime..., souffla Kahlan en essuyant ses larmes.

Mon enfant, la consola Zedd, le sort sera lev tt ou tard, et tu redeviendras la Mre Inquisitrice qui... Vous ne comprenez pas, coupa la jeune femme. Depuis des mil lnaires, les Mres Inquisitrices protgent les Contres. Moi, je les aurai conduites le ur ruine. Non ! Tu resteras dans l'histoire comme celle qui aura eu la force de sauver son peuple. a, je n'en suis pas sre... Kahlan, Richard est le Sourcier. Il porte au ct l'pe de Vrit. Souvienstoi, c'est moi qui l'ai nomm. Le Premier Sorcier a r connu en lui un homme dot de tous les instincts du Sourcier. Depuis, il se compor te en fonction de ces instincts. Richard est une personne comme on en rencontre peu. Quand il agit, c'est le don qui l'y pousse, et il fait ce qui lui semble ju ste. Nous devons le suivre, mme si nous ne comprenons pas toujours ses actes. Fic htre et foutre, je parie qu'il ne les comprend pas toujours lui-mme ! Relis cette lettre ds que tu seras seule, conseilla Adie. Fais-le avec ton cur, et tu y senti ras battre le sien. Et n'oublie pas qu'il n'a pas tout dit, de peur que ce messa ge soit intercept... Je sais que ma raction semble goste, se dfendit Kahlan, mais ce n'est pas le cas. Je suis la Mre Inquisitrice, investie de la confiance de toutes les femmes qui m'ont prcde. Quand on m'a choisie, j'ai accept les responsabilits qui vont de pair avec cette confiance. Ce jour-l, j'ai prt serment... ... de protger to n peuple, coupa Zedd. (D'un index osseux, il souleva le menton de la jeune femme .) Pour accomplir cette mission, il n'existe pas de trop grand sacrifice. Peut-tr e... J'y rflchirai. (Sous son chagrin, Kahlan sentait poindre une colre comme elle n'en avait jamais prouv.) J'aime Richard, et je ne lui infligerais jamais une humi liation pareille ! Je doute qu'il mesure le mal qu'il me fait - ainsi qu' toutes les Mres Inquisitrices qui ont sacrifi leur vie pour les Contres. Je suis sr qu'il en a conscience, souffla Adie. Fichtre et foutre ! lcha soudain Zedd, blanc comme u n linge. Il n'est pas assez fou pour essayer d'entrer dans la Forteresse, pas vr ai ? Des sorts en dfendent l'entre, le rassura Kahlan. Richard ne matrise pas la ma gie. Il ne saura pas les neutraliser. N'oublie pas qu'il contrle aussi la Magie S oustractive, rappela Zedd. Les sorts de protection margent de la Magie Additive. Si Richard russit se servir de son don soustractif, il dsactivera sans y penser le s sortilges que j'ai jets sur la Forteresse. Quand je l'ai vu, fit Kahlan, il m'a dit que les boucliers du Palais des Prophtes ne le gnaient pas, parce qu'ils taient gnrs par la Magie Additive, Le seul qui l'entravait, l'empchant de quitter le palai s, tait un mlange des deux magies. S'il entre dans la Forteresse, dit Zedd, il n'y survivra pas dix minutes, les sorts sont surtout l pour empcher quiconque d'appro cher de... hum... certaines 344 choses. Bon sang, il y a des endroits o je n'ose pas m'aventurer moi-mme ! Pour un

nophyte comme lui, ce lieu est un pige mortel. (Zedd prit Kahlan par l'paule.) Tu c rois vraiment qu'il y entrera ? -Je n'en sais rien... L'ayant quasiment lev, vous le connaissez mieux que moi. Il ne ferait pas a... Ce garon est malin, et il sait que la magie peut tre dangereuse. En moyenne, il se montre trs raisonnable. Sauf q uand il veut tout prix quelque chose ! Que veux-tu dire ? Lorsque nous tions chez les Hommes d'Adobe, il a exig qu'on convoque un conseil des devins. L'Homme Oise au l'a prvenu que ce serait dangereux. Un hibou lui a mme dlivr un message des espri ts. Il s'est jet contre sa tte et l'a bless avant de tomber raide mort ses pieds. S elon l'Homme Oiseau, c'tait une preuve supplmentaire que Richard prenait de gros r isques. Il a pourtant insist pour que le conseil ait lieu. Darken Rahl en a profi t pour revenir du royaume des morts... Quand Richard veut quelque chose, rien ne l'arrte ! Mais a n'est pas le cas dans l'affaire qui nous concerne, modra Zedd. Il n'a pas besoin d'entrer dans la Forteresse. Vous le connaissez, non ? Il est cur ieux de tout, et avide d'apprendre. Il peut dcider d'aller jeter un coup d'il par simple intrt... Un coup d'il suffira lui coter la vie. Dans sa lettre, il laisse en endre qu'un de ses gardes du corps est mort pour lui, dit Kahlan. (Elle rosit un peu.) En fait, il crit : l'une d'entre eux ... Pour quelle raison serait-il protg p ar des femmes ? Je n'en sais rien, grogna Zedd, jugeant la question secondaire. P ourquoi as-tu mentionn cette mort ? Il se peut qu'un membre de l'Ordre se soit in troduit dans la Forteresse, et qu'il ait tu cette femme en utilisant la magie qu' elle contient. Ou Richard redoute que les mriswiths veuillent investir les lieux , et il entend les en empcher. Ce garon ignore tout des prils d'Aydindril et de ceu x qui le guettent dans la Forteresse. Un jour je lui ai dit qu'on y trouvait des objets magiques, comme l'pe de Vrit, et des grimoires trs prcieux. Hlas, je n'ai pas ens prciser que beaucoup de ces trsors taient dangereux. Zedd, s'cria Kahlan, vous l i avez racont qu'il y a des livres dans la Forteresse ? Une erreur de dbutant, je l'avoue... a, vous pouvez le dire ! Nous devons partir sur-le-champ pour Aydindri l! Kahlan, Richard ne contrle pas son don. Si l'Ordre se sert de la magie pour pr endre la Forteresse, il ne parviendra pas l'en empcher. Alors, nous aurons perdu la guerre avant qu'elle ait commenc. Je n'en crois pas mes oreilles, lcha l'Inquis itrice, les poings serrs. Nous fuyons Aydindril depuis des semaines, et voil qu'il faut y retourner ! Ce voyage sera terriblement long... 345 Revenir sur nos choi x est impossible, mon enfant. Concentrons-nous sur l'avenir, et

oublions nos regrets. Richard nous a envoy une lettre, dclara Kahlan en regardant Gratch. Nous pourrions lui rpondre, pour le prvenir. Si ces adversaires recourent la magie, a ne l'aidera pas tenir la Forteresse. Gratch, tu pourrais amener l'un d'entre nous jusqu' Richard ? demanda soudain Kahlan. Le garn les tudia, son regar d s'attardant sur le sorcier. Puis il secoua la tte. Kahlan s'en mordit les lvres de frustration. Zedd entreprit de faire les cent pas en marmonnant dans sa barbe . Plonge dans ses penses, Adie semblait des lieues de l... Zedd, si vous aidiez Gra tch ? Magiquement, je veux dire... De quoi parles-tu, mon enfant ? Le chariot, t out l'heure... Vous l'avez soulev en jetant un sort. Je ne peux pas voler, ma pauv re petite. Simplement soulever des objets. Mais vous pourriez nous rendre plus lg ers, comme le chariot, pour que Gratch russisse nous porter ! Non, rpondit le viei l homme, accabl. Le voyage serait trop long pour que je maintienne le sort. C'est assez simple sur des objets, comme un rocher ou un chariot, mais avec des tres v ivants, c'est une autre affaire. Nous soulever un peu serait possible, mais simp lement quelques minutes... Et si vous jetiez le sort sur vous ? Juste ce qu'il f aut pour que Gratch puisse vous porter ? Bonne ide, mon enfant ! a me coterait beau coup d'nergie, mais je devrais y parvenir. Adie, vous en seriez capable aussi ? N on. Je n'ai pas autant de pouvoir que ce vieux filou... Alors, conclut Kahlan, v ous devrez partir seul, Zedd. Vous atteindrez Aydindril des semaines avant nous. Richard a besoin de vous trs vite. Chaque minute de retard le met en danger. Et menace notre cause... Peut-tre, mais je ne peux pas te laisser sans protection ! J 'aurai Adie... Et si des mriswiths dboulent, comme le craint Richard ? Sans Gratc h, que feras-tu ? Notre excellente dame des ossements ne pourrait rien contre un monstre invisible ! Si Richard entre dans la Forteresse, rappela Kahlan en sais issant le sorcier par la manche, il mourra. Et si l'Ordre s'empare de votre fief , nous prirons tous. L'enjeu dpasse de beaucoup ma vie. N'oubliez jamais Ebinissia ! Si nous perdons, beaucoup d'innocents tomberont, et les survivants seront rdui ts en esclavage. De plus, la magie disparatra. Il ne s'agit pas de moi, ou de Ric hard, mais de notre stratgie tout entire. Pour le moment, nous n'avons pas vu l'om bre d'un mriswith. Et rien ne dit qu'ils viendront ici. De toute faon, votre sort brouille mon identit. Personne ne sait que je suis vivante. Alors, pourquoi me p oursuivrait-on ? 346

Une logique sans faille, concda Zedd. Je comprends pourquoi on t'a nomme Mre Inquis itrice. Mais je maintiens que c'est de la folie. Adie, qu'en penses-tu ? La Mre I nquisitrice a raison. L'enjeu justifie les risques. On ne doit jamais faire pass er l'intrt de quelques individus avant celui de la communaut. Kahlan se campa devan t Gratch. Comme il s'tait accroupi, elle put le regarder dans les yeux sans lever la tte. Gratch, Richard est en danger. (Le garn aplatit les oreilles.) Il a beso in de Zedd, et de toi. Je ne risque rien pour le moment, ne t'en fais pas ! Peux -tu conduire le sorcier en Aydindril ? Il usera de sa magie pour te faciliter la tche. Le feras-tu pour moi ? Et pour Richard ? Pensif, Gratch regarda tour tour les trois humains. Puis il se redressa de - presque - toute sa hauteur, battit d es ailes et hocha la tte. Kahlan le prit dans ses bras et il lui rendit joyeuseme nt son treinte. Tu es fatigu ? demanda-t-elle. Tu veux te reposer ? (Le garn secou a la tte.) Peux-tu partir tout de suite ? Cette fois, Gratch battit des ailes. De plus en plus inquiet, Zedd regarda tous ses compagnons, humains ou non. Fichtre et foutre, c'est le truc le plus idiot que j'aurai fait de ma vie ! Si j'tais n p our voler, je serais venu au monde avec des ailes ! Jebra vous a vu avec des aile s..., rappela Kahlan. Oui, et je finissais dans une boule de feu ! (Le vieil hom me plaqua les poings sur ses hanches et tapa du pied.) Bon, s'il faut y aller, a llons-y ! Adie se leva et l'enlaa. Tu es un vieil idiot trs courageux, Zeddicus. I diot, a, c'est certain ! Malgr sa mauvaise humeur, le sorcier rendit son treinte la dame des ossements... et cria de surprise quand elle lui pina les fesses. Tu es beau comme un astre dans ta nouvelle tenue, vieux filou ! Tu parles d'un astre ! grommela Zedd, flatt malgr lui. Enfin, si tu le dis... Veille sur Kahlan, Adie. Q uand Richard saura que je l'ai laisse rentrer seule, il risque de me pincer beauc oup plus fort que toi ! Kahlan enlaa le vieux sorcier. Soudain, elle se sentait p lus abandonne que jamais. tant le grand-pre de Richard, le vieil homme lui donnait le sentiment qu'il tait un peu avec elle... Quand ils se lchrent, Zedd jeta un rega rd dubitatif au garn. Gratch, on devrait y aller... Ils sortirent tous ensemble. Dans l'air glacial de la nuit, Kahlan tira sur la manche du vieil homme. Zedd, essayez de remettre de l'ordre dans les ides de Richard. Il ne peut pas me faire une chose pareille. Dites-lui qu'il n'est pas raisonnable ! Le vieil homme dvisag ea longuement la Mre Inquisitrice. Ma pauvre enfant, l'histoire est rarement crite par des hommes raisonnables.,. Chapitre 35

Surtout, ne touchez rien, rappela Richard en jetant un regard noir derrire lui. C 'est un ordre ! Les trois Mord-Sith ne daignrent pas lui rpondre. Le nez en l'air, elles contemplaient la haute vote de l'arche d'entre. Puis elles baissrent les yeu x pour tudier les normes blocs de granit noir, parfaitement joints, qui encadraien t la herse de la Forteresse du Sorcier. Richard se retourna pour sonder, derrire Ulic et Egan, le large chemin qui, travers la montagne, les avait conduits jusqu 'au grand pont de pierre. Long de deux cent cinquante pas, l'ouvrage enjambait u n gouffre aux parois quasiment verticales. Un -pic vertigineux, peut-tre des milli ers de pieds, dont le Sourcier ne pouvait estimer la profondeur cause du brouill ard accroch ses parois lisses comme de la glace. Sur le pont, le Sourcier s'tait p ench au parapet pour regarder en bas. Une initiative malheureuse, puisque la tte l ui en tournait encore. Mais comment avait-on pu btir ce monstre de pierre au-dess us d'un obstacle l'vidence infranchissable ? moins d'avoir des ailes, c'tait la se ule voie d'accs la Forteresse... L'escorte officielle du seigneur Rahl - pas moin s de cinq cents hommes attendait de l'autre ct du passage. l'origine, ces hommes a vaient l'intention d'entrer avec leur matre dans le fief du Premier Sorcier. Arri vs devant le pont, juste aprs avoir gravi une butte, ils s'taient immobiliss, le reg ard riv, comme celui de Richard, sur les murs noirs, les remparts, les tourelles, les tours et les passerelles du btiment. crass par la sourde menace qui manait de c e nid d'aigle, ils n'avaient pas protest quand leur seigneur, ses propres jambes un peu tremblantes, leur avait ordonn d'attendre l. Richard avait d mobiliser sa vo lont pour continuer. dire vrai, seule l'ide de ne pas montrer sa faiblesse devant les soldats lui avait permis de faire un pas de plus. Qu'auraient-ils pens si le seigneur Rahl - leur sorcier ! - s'tait empress de tourner les talons, comme il en mourait d'envie ? De plus, il devait aller voir ces lieux de prs. 349 Un jour, K ahlan lui avait confi que la Forteresse tait dfendue par des sorts. Certains taient si terribles, vidant les visiteurs de leur courage, qu'elle n'avait jamais os les braver, et s'tait rsigne viter certains endroits. coup sr, la raction des soldats, mme celle du jeune homme, avait t induite par un des sortilges conus pour dissuader les curieux d'approcher. Il fait plutt chaud, s'tonna Raina en regardant autour d' elle. Richard s'avisa qu'elle avait raison. Au-del de la herse, l'air avait progr essivement perdu de sa fracheur pour devenir presque aussi doux que par une belle journe de printemps. Un phnomne tonnant, sous un ciel gristre qui n'augurait pas de l'approche des beaux jours - surtout avec le vent glacial qui soufflait entre le s pics. La neige qui couvrait le dessus des bottes du Sourcier commenait fondre. En sueur, ils enlevrent leurs manteaux et les empilrent contre un mur. tout hasard , Richard s'assura que l'pe de Vrit coulissait bien dans son fourreau.

Le tunnel d'accs qu'ils remontaient, une minuscule brche dans la faade de l'difice, faisait une bonne cinquantaine de pieds de long. Au-del, le chemin traversait une cour puis donnait sur un nouveau passage couvert qui s'enfonait dans l'obscurit. Sans doute l'entre des curies, dduisit le jeune homme. Un endroit qu'il n'avait auc une raison de visiter... Richard avait du mal rsister l'envie de s'envelopper dan s sa cape. Ces derniers temps, il recourait de plus en plus souvent l'invisibili t. cause de la rconfortante sensation de solitude qu'elle lui apportait, bien sr. M ais il n'y avait pas que cela. Comme par la prsence de l'pe de Vrit, sur sa hanche, i l se sentait rassur par le contact de ce pouvoir constamment sa disposition, soum is ses ordres et prt le servir. A sa grande surprise, il en prouvait un... plaisir ... trange et indfinissable. La cour entoure de hauts murs impntrables voquait irrsist blement un canyon. N'tait la multitude de portes qui se dcoupaient sur ses parois noires. Rengageant sur un petit chemin couvert de graviers, Richard approcha de la plus grande. Berdine lui saisit le bras, serrant si fort qu'il grimaa de doule ur, se retourna et la fora lcher prise. Berdine, qu'est-ce qui te prend ? La MordSith reprit le bras de son seigneur. Regardez, dit-elle d'un ton qui fit frisson ner le Sourcier. De quoi s'agit-il, votre avis ? Tous les regards se tournrent ve rs l'endroit qu'elle dsignait du bout de son Agiel. Le sol de la cour, pav de frag ments de rochers et de pierres, ondulait comme si un norme poisson minral nageait sous sa surface. La crature invisible les menaant, Richard et ses compagnons gravi rent un peu plus le chemin de pierre, approchant encore de la porte. prsent, le s ol faisait des vagues, comme l'eau d'un lac agite par une tempte. Alors que la crte de ce raz-de-mare menaait de dferler sur eux, Berdine enfona ses ongles dans la cha ir du Sourcier. Leur stocisme coutumier oubli, Egan et Ulic, comme leurs compagnon s, ne purent retenir un cri lorsque ce courant minral passa sous leurs pieds, pro jetant des gouttelettes de roche sur leur troit refuge. 350 Puis le sol redevint t al, comme un ocan apais au sortir d'une tornade. Quelqu'un veut bien me dire ce qu e c'tait? explosa Berdine. Et ce qui serait arriv si nous nous tions approchs d'une autre porte, au lieu d'emprunter la rampe de pierre ? Comment veux-tu que je le sache ? lana Richard. En principe, rpondre des questions de ce genre est le travai l d'un sorcier. Si son seigneur le lui avait ordonn, la Mord-Sith aurait affront E gan et Ulic mains nues. Mais cette magie invisible tait une autre affaire. Face l 'acier, les cinq gardes du corps du seigneur Rahl ne frmissaient jamais, mme un co ntre cent. Confronts la magie, ils n'avaient aucune honte montrer leur angoisse. Parce que les protger de ce danger-l, ils le savaient, tait la responsabilit de leur matre. coutez-moi bien, dit Richard. Je suis un sorcier dbutant, et je ne vous l'a i

jamais cach. De plus, j'ignore tout de cet endroit, o je ne suis jamais venu. Bref , je veux bien vous protger, mais je n'ai pas la premire ide de ce qu'il faut faire . Alors, si vous m'obissiez, pour une fois, en allant attendre avec les soldats, de l'autre ct du pont ? Jugeant inutile d'mettre un commentaire, Ulic et Egan croisr ent les bras. Nous vous accompagnons, dclara Cara. Et nous irons jusqu'au bout, r enchrit Raina. Essayez de nous en empcher, pour voir ! lana Berdine en lchant enfin le bras du jeune homme. a risque d'tre dangereux ! Raison de plus, puisque nous so mmes l pour vous protger ! triompha Berdine. Et comment comptes-tu t'y prendre ? r ugit Richard. En vidant de son sang un bras qui ne t'a rien fait ? Dsole, seigneur , souffla la Mord-Sith, le rouge au front. Je ne sais rien de la magie de ces li eux, insista Richard. Comment carter des menaces que je ne vois mme pas ? C'est po ur a que nous devons venir, fit Cara, se forant la patience comme si elle s'adress ait un enfant de cinq ans. Vous ne savez pas comment vous protger, et nous pouvon s vous tre utiles. (Elle dsigna les deux colosses.) Leurs muscles, ou nos Agiels, sont peut-tre ce qu'il vous faut. Imaginez que vous tombiez dans une banale oubli ette. Que se passera-t-il si personne ne vous entend appeler au secours ? Seigne ur, la magie n'est pas le seul danger, et vous le savez. D'accord, capitula Rich ard, tu as gagn. (Il pointa un index menaant sur la Mord-Sith.) Mais si tu te fais dvorer un pied par un poisson de pierre, ou je ne sais quoi d'autre, ne t'avise pas de te plaindre ! Les trois femmes sourirent, ravies d'avoir emport la partie. Egan et Ulic aussi montrrent leur satisfaction. On y va, maintenant ? soupira Ri chard. Il se tourna vers la porte, haute de douze bons pieds et niche dans une so rte d'alcve. Le battant au bois gristre us par le passage du temps tait bard de barre s de fer hrisses de clous sans tte gros comme les doigts du Sourcier. Remarquant 35 1 des mots gravs sur le linteau de pierre, il tenta de les dchiffrer, puis consult a ses compagnons. Hlas, aucun ne connaissait ce langage. Alors que Richard tendai t une main vers la poigne, le battant pivota vers l'intrieur sans mettre un grincem ent. Et il prtend ne rien connatre la magie ! railla Berdine. Le Sourcier regarda ses compagnons une ultime fois, dsireux de jauger leur dtermination. Surtout, n'ou bliez pas : vous ne touchez rien ! Les Mord-Sith et les deux colosses acquiescren t. Soupirant de plus belle, Richard se prpara avancer. L'onguent que je vous ai d onn n'a pas calm l'irritation ? demanda Cara,

remarquant qu'il se grattait la nuque. Pas pour le moment, non... Ils franchiren t le seuil et entrrent dans une salle austre haute de plafond o l'air empestait la moisissure. La femme qui me l'a vendu, continua Berdine, affirmait que a vous sou lagerait. D'habitude, elle utilise des ingrdients classiques : de la rhubarbe bla nche, de la sve de laurier, du beurre et du jaune d'uf cuit la coque. Sur mon insi stance, elle y a ajout des composants plus rares et plus chers. Du sperme de crap aud, du pus de cochon, un cur d'hirondelle et, puisque je suis votre protectrice, un peu de mon sang menstruel. Pour plus d'efficacit, elle a remu le mlange avec un clou rouill chauff au rouge. Je l'ai regarde travailler, pour m'assurer qu'elle ne trichait pas sur la qualit. J'aurais apprci que tu me racontes a avant que je m'en t artine, marmonna Richard en avanant dans la salle obscure. Vous disiez, seigneur ? (Le jeune homme luda la question d'un vague geste de la main.) J'ai averti ma v endeuse que a avait intrt agir, vu le prix de la dcoction. Consciente que je reviend rais la voir, en cas d'chec, elle m'a jur que c'tait infaillible. Vous avez pens en appliquer un peu sur votre talon gauche, comme je vous l'avais dit ? Non, je me suis content de traiter la dmangeaison. Hlas, pensa le Sourcier, qui commenait le re gretter. Alors, fit Cara, les bras levs au ciel, pas tonnant que a ait rat. J'avais pourtant insist ! Selon la femme, cette irritation vient d'un brusque manque d'as sise de votre aura. En vous traitant le talon, seigneur, vous auriez rtabli votre connexion avec la terre. Richard couta la tirade de la Mord-Sith d'une oreille d istraite. Si elle jacassait ainsi sur un sujet sans importance, c'tait pour se ra ssurer avec le son de sa propre voix. Trs haut au-dessus de leurs ttes, des lucarn es laissaient entrer la lumire du jour. Au bout de la salle, des chaises en bois sculptes flanquaient une arche sans porte. l'aplomb des fentres, une tapisserie ja unie couvrait le mur, ses motifs trop ples pour tre encore identifiables. Sur la c loison d'en face, des bougies s'alignaient dans de simples chandeliers en fer. A u centre de la pice trnait une table trteaux illumine par les rayons de soleil. part a, les lieux taient dpourvus d'ornement. 352 Ils avancrent, accompagns par l'cho du m artlement de leurs bottes sur les dalles. Quand Richard aperut des livres, sur la table, son moral remonta en flche. Il tait venu pour a ! Kahlan et Zedd n'arriverai ent pas avant des semaines, et il risquait de devoir dfendre la Forteresse avant de les avoir ses cts. De plus, attendre n'avait jamais t son activit favorite... Puis que l'arme d'harane tenait solidement Aydindril, la seule vritable menace tait un a ssaut contre l'ancien fief de Zedd. Dans les grimoires, Richard esprait trouver d es claircissements sur son pouvoir. Avec un peu de chance, ils lui suffiraient po ur repousser une attaque magique lance par l'Ordre Imprial ou par les mriswiths.

Une dizaine de volumes de taille identique reposaient sur la table. Les titres n e lui dirent rien, car ils taient crits dans des langues inconnues. Pendant que le ur matre dplaait les premiers livres pour examiner ceux d'en dessous, Ulic et Egan vinrent se camper dos la table, prts toutes les ventualits. On dirait qu'il s'agit du mme ouvrage, dit enfin Richard, mais dans des langues diffrentes. Il se baissa pour mieux lire le titre d'un des volumes. trange... Bien qu'il ne comprt pas cett e criture, il l'avait dj vue et il reconnaissait deux mots : le premier, fueri, et le troisime, ost. C'tait du haut d'haran ! Au Palais des Prophtes, Warren lui avait montr une prophtie le concernant. On l'y appelait fuergrissa ost drauka . Le messag er de la mort... Fuer voulant dire le , fueri quivalait sans doute la ou les . st signifiait de ... Fueri Ulbrecken ost Brennika Dieser, lut Richard haute voix. Je donnerais cher pour savoir ce que a veut dire ! Les Aventures de Bonnie Day, mon avis, souffla Berdine, qui regardait par-dessus l'paule de son matre. Que vien s-tu de dire ? fit Richard, se retournant comme si elle lui avait pos son Agiel s ur l'paule. Fueri Ulbrecken ost Brennika Dieser, fit la Mord-Sith en dsignant l'ou vrage. Vous vous interrogiez sur le sens de ce titre. Eh bien, la traduction est Les Aventures de Bonnie Day... Richard possdait ce roman depuis sa plus tendre e nfance. force de le relire, il l'avait quasiment appris par cur. Pendant son sjour dans l'Ancien Monde, au palais des Surs de la Lumire, il avait appris que son aut eur tait Nathan Rahl, Prophte de son tat et trs lointain anctre du Sourcier. Destin d s garons pleins de potentiel, c'tait en quelque sorte un abcdaire de prophties. Selon Nathan, tous ceux qui l'avaient reu taient morts dans de mystrieux accidents. part Richard, bien entendu... A sa naissance, la Dame Abbesse et Nathan taient venus dans le Nouveau Monde pour voler le Grimoire des Ombres Recenses, alors conserv da ns la Forteresse, et le mettre hors de porte de Darken Rahl. Ils l'avaient confi G eorge Cypher, le pre adoptif de Richard, avec mission de le faire mmoriser par l'e nfant, la virgule prs, avant de le dtruire. Pour ouvrir les botes d'Orden, consulte r ce texte tait 353 indispensable. Aujourd'hui encore, le Sourcier aurait pu le rc iter de la premire la dernire ligne. Un instant, il se souvint des jours heureux, en Terre d'Ouest, o il vivait avec son pre et son frre an. Adorant Michael, il aurait tant voulu lui ressembler ! Plus tard, ils avaient pris des chemins divergents, et rien ne ramnerait plus Richard cette poque d'innocence et d'insouciance. Natha n lui avait aussi laiss un exemplaire des Aventures de Bonnie Day. Et il avait d dp oser les diverses traductions ici lors de son passage dans la Forteresse en comp agnie d'Annalina. Comment le sais-tu ? demanda Richard la Mord-Sith.

C'est du haut d'haran, seigneur, rpondit Berdine, tendue. Enfin, un vieux dialect e de cette langue... Notant l'angoisse de la jeune femme, le Sourcier comprit qu 'il devait la foudroyer du regard. Au prix d'un effort de volont, il parvint adop ter une expression plus avenante. Tu comprends le haut d'haran ? s'tonna-t-il. (B erdine hocha la tte.) Je croyais que c'tait une langue morte. Un rudit de mes amis prtend tre quasiment le seul au monde le dchiffrer. Qui t'a appris ce langage ? Mon pre, rpondit la jeune femme, redevenue impassible. Entre autres raisons, c'est pou r a que Darken Rahl m'a choisie pour devenir une Mord-Sith. Votre rudit ne ment pa s, seigneur : peu de gens comprennent encore le haut d'haran. Mon pre faisait par tie de cette lite. Darken Rahl utilisait cette langue dans ses incantations, et i l dtestait avoir de la concurrence en la matire... Je suis dsol, Berdine, souffla Ric hard. Inutile de s'enqurir du destin de ce pauvre homme... Lors de leur formation , les futures Mord-Sith devaient torturer leur pre mort. C'tait la troisime manire d e les briser, et leur preuve finale. Berdine ne broncha pas, redevenue la femme d 'acier qu'on l'avait force tre. Darken Rahl savait que mon pre m'avait transmis une partie de ses connaissances. Mais il n'avait rien redouter d'une Mord-Sith, vou s comprenez ? De temps en temps, il me demandait mon avis sur un mot ou une expr ession. Le haut d'haran est trs difficile traduire. Beaucoup de termes, surtout d ans les plus vieux dialectes, ont des nuances impossibles rendre si on ignore le contexte. Je ne suis pas une rudite, loin de l, mais j'ai quelques notions qui pe uvent tre utiles. Darken Rahl, lui, avait de trs grandes comptences linguistiques. Tu sais ce que signifie fuergrissa ost drauka ? C'est un trs ancien dialecte... J 'ai peur que a me dpasse. (Berdine rflchit un moment.) Littralement, a doit vouloir di re le messager de la mort . O avez-vous entendu a ? Pour l'heure, Richard prfra ne pa s repenser aux autres sens possibles de cette expression. C'est le nom que me do nne une ancienne prophtie. Injustement, seigneur Rahl ! s'cria la Mord-Sith. Sauf si cela se rfr votre faon de traiter vos ennemis, pas vos amis... 354 Merci du compl iment, Berdine... La jeune femme sourit de nouveau, comme si la gentillesse de m atre Rahl avait dissip les nuages qui obscurcissaient son visage. Voyons ce qu'il y a d'autre ici, dit le Sourcier en se dirigeant vers l'arche, au bout de la sal le. Eh la franchissant, il sentit un trange picotement dans son corps, si fugitiv ement douloureux qu'il n'y prta gure attention. D'autant plus que le phnomne cessa ds qu'il fut pass. Raina criant son nom, il se retourna, interloqu.

Ses compagnons, de l'autre ct, appuyaient des deux paumes sur l'air, devant eux, c omme s'ils avaient t face un mur invisible. Fidle sa nature, Ulic entreprit de mart eler l'obstacle de coups de poing. Sans rsultat notable... Seigneur Rahl, demanda Cara, comment avez-vous fait pour traverser ? Je ne sais pas trop, avoua Richard en retournant sur ses pas. Mon pouvoir me permet d'ignorer certains boucliers. Berdine, donne-moi la main. Voyons si a marche... Il tendit un bras travers la ba rrire immatrielle. Sans hsiter, la Mord-Sith lui saisit le poignet. J'ai froid, se p laignit-elle quand il l'eut tire demi vers lui. part a, tu vas bien ? Prte faire l reste du chemin ? La jeune femme acquiesant, Richard la fit traverser. Une fois de l'autre ct, elle frissonna et se secoua comme si elle tait couverte d'insectes. mon tour ! lana Cara. Richard fit mine de tendre le bras. Puis il se ravisa. Non. Les autres, vous resterez ici jusqu' notre retour. Pas question ! Face des dange rs inconnus, je ne peux pas surveiller cinq personnes et me concentrer sur ce qu e je fais. En cas de problmes, Berdine s'occupera de moi. Attendez ici. Si a tourn e mal, vous c