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LA IMAGEN VISUAL EN LA MENTE Y EL CEREBRO, S.

Zeki

El objetivo del artculo es describir, en la medida de lo posible, el modo en el que las distintas partes de la corteza visual cooperan para ofrecernos una imagen unificada del mundo. Segn Zeki, el cerebro ha desarrollado la estrategia de la especializacin funcional para adquirir conocimiento sobre las propiedades permanentes de los objetos, dado que la "maquinaria" requerida para conocer ciertas propiedades invariables, como el color, es diferente de la necesaria para obtener conocimiento de otras como la forma o el movimiento. As, la tarea del cerebro consiste en extraer las caractersticas constantes e invariantes de los objetos y en integrar de nuevo la informacin resultante. Por lo que puede decirse que la interpretacin y la construccin son dos caractersticas esenciales de la percepcin visual que indican que es un proceso activo. A continuacin Zeki seala cmo el sistema visual se caracteriza por una compleja divisin del trabajo, que tiene su manifestacin anatmica en reas corticales discretas y en sub-regiones de tales reas especializadas en funciones visuales especficas. Tras realizar una pequea historia sobre los planteamientos de los primeros estudios sobre el sistema visual, Zeki seala que los principios y los supuestos sobre los que se basaban han cambiado radicalmente a partir de los aos 70. Los estudios actuales sobre la corteza pre-estriada o corteza de asociacin visual (que tiene un desarrollo ontogentico ms tardo que la corteza estriada o V1) demuestran que consta de muchas reas diferentes. Cada una de estas reas de la corteza preestriada est especializada para realizar diferentes tareas. A partir de estos datos, Zeki propone la nocin de especializacin funcional de la corteza visual, hiptesis que defiende que el color, la forma, el movimiento y posiblemente otros atributos del mundo fsico, son procesados por separado. Como las seales que se dirigen a estas reas especializadas provienen de V1 y de V2 propone que estas ltimas actan a modo de distribuidores de la informacin. El estudio de la arquitectura metablica de V1 apoya la hiptesis anterior ya que muestra que V1 es una estructura tremendamente compleja (cuya estructura se explica con detalle y claridad en el artculo). Algo parecido ocurre con V2, de tal modo que Zeki concluye que, segn estos datos, se podra afirmar que V1 y V2 contienen casillas donde se recomponen las diferentes seales antes de remitirlas hacia las reas visuales especializadas. A continuacin se analizan con cierto detalle algunos datos procedentes de estudios de lesiones cerebrales, que muestran que las lesiones en zonas corticales especficas se corresponden con sndromes visuales igualmente especficos. La lesin de V4 produce acromatopsia, y de V5, acinetopsia. El dficit de la forma probablemente requerira la obliteracin completa de V3 y V4 (las razones de esta conclusin se explican claramente en el artculo). Estos datos demuestran de nuevo la especializacin funcional de la corteza visual. Esta especializacin se manifiesta tambin en el sndrome que Zeki denomina cromatopsia, en el que el nico aspecto de la visin que no se afecta gravemente es la visin del color. Los pacientes con visin ciega (en los que la informacin visual llega desde el ncleo geniculado hasta las zonas especializadas de la corteza preestriada sin pasar por V1) no tienen conciencia de

haber visto nada y suelen mostrar asombro al ver que han acertado en las tareas experimentales a las que son sometidos. En cierto modo podra afirmarse que su visin les resulta intil, de lo que se deduce que para que la corteza visual lleve a cabo su tarea de adquisicin del conocimiento del mundo resulta inprescindible que V1 no est lesionada. Zeki propone que, probablemente, el procesamiento previo de V1 y de V2 contribuya a la percepcin. Como conclusin general de los estudios de los pacientes con lesiones en la corteza visual podra decirse que ninguna de las reas de dicha corteza asume las funciones de ninguna otra, ms bien parece que cada una forma parte de la maquinaria que transforma activamente las seales aferentes y puede contribuir de forma explcita, aunque incompleta, a la percepcin. Sin embargo, esta profunda especializacin plantea el problema de la interaccin entre las reas especializadas para proporcionar una imagen unificada. La observacin anatmica no ha encontrado ninguna zona en la que converja toda la informacin de las reas especializadas, aunque todas conectan unas con otras directa o indirectamente. Zeki plantea que la integracin de la informacin visual precisa en cada nivel de una vasta red de enlaces anatmicos entre los cuatro sistemas paralelos. Asimismo, las conexiones reaferentes que permiten el flujo bi-direccional de informacin resultan esenciales para resolver conflictos entre las clulas que provistas de distintas facultades, responden al mismo estmulo (como ocurre en el caso del tringulo de Kanizsa). Otro de los problemas que se plantea es el de los enlaces: cmo sabe el cerebro qu estmulos pertenecen a un mismo objeto? algo debe encargarse de ensamblar entre s estas seales. Una posibilidad es que las clulas se exciten en sincrona temporal. Tambin podra ocurrir que la existencia de seales reaferentes concatene la salida de un rea con la de otras que han enviado informacin a ella. Zeki y sus colegas han desarrollado una teora de la integracin de muchas etapas, que postula que la integracin de informacin visual constituye un proceso en el que la percepcin y la comprensin del mundo visual deben darse simultneamente. Supone la existencia de conexiones re-aferentes en todas las reas especializadas, as como con V1 y V2 que les proporcionan las seales. Para Zeki, el sistema aferente-eferente, que describe con detalle en la ltima pgina del artculo, puede contribuir a unificar seales que tratan de la forma, el movimiento y el color. Por ltimo es interesante sealar algunas conclusiones del artculo: no pueden separarse los procesos de visin y de comprensin, ni la conciencia visual y la adquisicin de conocimiento visual. As, la conciencia se presenta como una propiedad del complejo sistema nervioso que nos permite adquirir conocimiento del mundo externo.
Abra los ojos La luz evoca el color dentro de nosotros, escribi Sir Isaac Newton. Sus investigaciones formaron la base de la moderna ciencia de la percepcin. Jan Burney pide al catedrtico Richard Gregory que nos ponga al da.

El Athenaeum es uno de los ms antiguos y venerables clubes londinenses de caballeros. Inicialmente resulta un entorno curiosamente monocromtico para efectuar

una entrevista sobre el color en l. Detrs de la severa fachada blanca, el suelo del vestbulo de entrada es de madera obscura y sombra. A medida que asciende uno la escalera y entra en la sala, grande e impresionante, el color adquiere protagonismo y domina el opulento interior victoriano. El sujeto de la entrevista resulta tener una personalidad apropiadamente colorida. El profesor Richard Gregory es un experto mundial en el estudio de la percepcin. Es autor de numerosos libros sobre el tema, incluyendo una obra esencial, Eye and the Brain: The Psychology of Seeing ("El ojo y el cerebro: la psicologa de la visin"). Lejos de ser el austero cientfico acadmico que pudiera esperarse, el profesor es un hombre clido y cultivado, el gua perfecto para la historia de la percepcin del color. Una cosa que nunca hemos podido medir, me explica Gregory, es la diferencia entre las experiencias visuales del mismo color que tienen distintas personas, aunque sabemos que esa diferencia existe. A pesar de los problemas de medicin, se inclina a pensar que las mujeres probablemente tienen mejor visin en color y mejor memoria para los colores. Esto, dice, puede que sea un efecto puramente cultural. Despus de todo, se supone que las mujeres sientan ms inters por la ropa. Aun as, cree que hay ms: las mujeres llevan el color en la mente de forma ms precisa. Las comparaciones entre amigos masculinos y femeninos que intentan casar muestras de pintura una hora despus de haberlas visto, muestra que las mujeres normalmente terminan la tarea con ms precisin. El recuerdo del color, sin embargo, es comparativa y marcadamente dbil en ambos sexos. A diferencia de nuestra memoria para las apariencias y las formas, el recuerdo preciso del color se desvanece casi de inmediato. La claridad del color de un objeto se pierde casi tan pronto como cerramos los ojos. Esto puede parecer algo paradjico, ya que el color se crea en el cerebro. Aunque parece muy real, de hecho no tiene existencia previa en el mundo, como ocurre con la apariencia o la forma, sino que es, en palabras del John Locke, el filsofo del siglo XVIII, una "caracterstica secundaria". Ya en la poca de Locke se saba que la luz era la clave para la visin en color, pero la luz no es color en s misma, sino meramente una serie de distintas longitudes de onda que activan el mecanismo del cerebro que crea el color. "La luz evoca el color dentro de nosotros", escribi Sir Isaac Newton en "La ptica", su magistral tratado, publicado con retraso en 1704. Es su nica obra en

ingls (las dems estaban originalmente en latn) y haba efectuado sus investigaciones en sus habitaciones de Cambridge, a finales del siglo XVII. Desgraciadamente las notas manuscritas se perdieron cuando Diamond, el perro del cientfico, hizo caer una vela encendida mientras su amo estaba en la capilla. El pobre Diamond no pudo ver la seal de alarma de las llamas rojas, ya que como ocurre con todos los dems mamferos, a excepcin de los primates superiores, careca de visin en color. Ese es un don que nosotros, los humanos, compartimos solamente con los simios y con los animales inferiores, tales como los pjaros, los peces y los reptiles, as como con algunos insectos, como son por ejemplo las abejas, quienes tambin comparten nuestra habilidad para el aprendizaje perceptivo. Sin la visin de las flores, pereceran por falta de miel, y sin aprendizaje perceptivo, o conocimiento aprendido en lugar de innato, seran incapaces de encontrar el camino para ir de la colmena al nctar y regresar. Las "Preguntas" de Newton dentro de "La ptica", representaban sus pensamientos sobre la relacin del hombre, por medio de la visin, con el universo. Su avance fundamental fue el mostrar que la luz blanca se compone de todos los colores del espectro y ms tarde qued claro que cada color corresponde a una frecuencia especfica de luz. El desafo para el ojo - y para los sucesores de Newton - era determinar como el sistema nervioso, de actuacin lenta, poda responder a las frecuencias inmensamente altas de la radiacin dentro del espectro visible. La disparidad era enorme: la frecuencia de la luz es de un billn de ciclos por segundo mientras que el mayor nmero de impulsos que un nervio puede transmitir es inferior a los mil por segundo. Cmo puede un sistema tan lento reaccionar frente a un fenmeno tan rpido? En 1801, Thomas Young, el cientfico y egiptlogo que tambin desarroll las ideas clave para la traduccin de la piedra de Rosetta, se interes por esta misma pregunta. Su enfoque fue revolucionario. Young, dndose cuenta de que el color era una sensacin interna, no busc la explicacin en la naturaleza de la luz, sino en la constitucin del ser humano. Se dio cuenta de que la retina, de la que ya se saba que posea un nmero muy limitado de receptores sensibles al color, no poda ser sensible a todos los distintos colores. El problema persista: cmo podan ser reconocidos todos los colores del espectro por tan slo unas pocas clases de receptores? Partiendo del hecho aceptado de que haba tres colores "principales" o primarios, que Young estableci como el rojo, el verde y el violeta, concluy que el ojo y el

cerebro colaboraban para mezclar colores. A diferencia del odo, que no puede mezclar dos sonidos para producir un tercer sonido diferente y puro, el ojo puede mezclar dos colores para producir un tercero cuyos constituyentes no pueden identificarse. En la msica, los sonidos constituyentes de un acorde pueden ser identificados - al menos por msicos entrenados - pero nada nos permite hacer lo mismo con la luz. La forma en que el ojo mezcla los colores es casi lo opuesto a lo que hacen los pintores cuando mezclan pinturas. Un pintor que mezcla amarillo y azul para producir verde no est mezclando luces, sino mezclando todo el espectro de colores menos los colores absorbidos por los pigmentos. Puede que el negro sea la ausencia de color. Pero la pintura negra contiene todos los colores. Al mezclar luces, por ejemplo, se obtiene el amarillo combinando luces rojas y verdes. Para las pinturas y la impresin en color, se usan los pigmentos a fin de eliminar o substraer colores del blanco. Los pigmentos son los "complementarios" de los primarios rojo, verde y azul de Young, que se combinan para producir mezclas aditivas de colores. Las pinturas (como las superficies de todos los objetos que no emiten luz) slo pueden quitar colores. Lo que vemos es lo que queda. Los colores substractivos funcionan estimulando los colores complementarios o, si preferimos decirlo as, los colores vistos en posimgenes. Despus de mirar hacia una fuerte luz roja, por ejemplo, una luz blanca se ver verde azulada, debido a que los receptores de los colores azul y verde estarn ms activos. As pues, en lugar de utilizar el rojo, el verde y el azul, la impresin en colores utiliza el cian para estimular los receptores azules y verdes, el magenta para estimular el rojo-azul y el amarillo para estimular el rojo-verde. Ha habido intentos, ocasionalmente exitosos, de producir colores por adicin. Los puntillistas e impresionistas franceses del siglo XIX, por ejemplo, descubrieron que unos puntos de color, pequeos y muy cerca los unos de los otros, pueden producir colores claros y brillantes. Esto se debe a que los puntos no se ven separadamente, sino que se mezclan en el ojo. Usando este mtodo, se deca que estos pintores podan reproducir la sensacin de la luz natural. Eso, por supuesto, era precisamente lo que estaban emulando al hacer que el ojo y el cerebro mezclaran los colores. La televisin en colores funciona de la misma forma. La teora de Young fue desarrollada aun ms por el polifactico genio alemn, Hermann von Helmholtz (1821-1894), un fisilogo, fsico y psiclogo que fue la personalidad ms importante dentro del estudio

experimental de la visin. Helmholtz describi las percepciones como "inferencias inconscientes" derivadas de datos sensoriales. Sus teoras son esenciales para explicar el "valor aadido" aportado por el cerebro a las deficientes imgenes de los ojos. Los procesos dinmicos cerebrales, concluy, deben emplear conocimientos almacenados en el pasado a fin de ver el presente y predecir el futuro inmediato. La prediccin es vital para la supervivencia bsica y para la recreacin. Si se ve a un objeto que se acerca desde lejos, se gana un valioso tiempo. Esto hace posible los juegos rpidos, a pesar del tiempo que toma la transmisin de las seales nerviosas del ojo al cerebro y despus del cerebro a la mano. Pero esta explicacin activa de la percepcin - en contraposicin a la pasiva a pesar de ser dominante hoy en da, no tuvo siempre tanta difusin. En realidad sigue sin ser aceptada universalmente. La teora de Young de que todos los colores se forman por medio de mezclas de sus tres primarios tiene general aceptacin en la actualidad. A finales de los aos 60, sin embargo, otro genio lleno de inventiva, el estadounidense Edwin Land, dio una sacudida a la complacencia cientfica respecto a la percepcin del color. Land haba inventado la Polaroid siendo todava un estudiante dedicado a la investigacin y ms tarde desarroll la cmara instantnea. Land demostr que ocurren hechos inesperados cuando unos complicados parches de luz representan objetos, como ocurre en las fotografas. Dado que las pelculas de color, al igual que la televisin en colores, utilizan tan slo tres colores, son lo esencial de las teoras de Young puesto en prctica. Pero cuando Land redujo el nmero de colores a dos, descubri que poda verse una sorprendente abundancia de colores. Tom dos negativos en blanco y negro de la misma escena. Cada uno de ellos fue tomado a travs de un filtro de color distinto. Cuando los negativos fueron convertidos en transparencias positivas y juntados, los proyect sobre una pantalla a travs de los filtros originales, a fin de obtener dos imgenes superpuestas. Se vean casi todos los colores. Con un filtro rojo en un proyector y ningn filtro en el otro, pudiera esperarse que no se viera nada sino rosa, segn los experimentos originales de Young. De hecho, los resultados fueron sorprendentemente buenos. Pero incluso Thomas Young haba descubierto que con este mtodo no era posible reproducir todos los colores que pueden verse. El marrn, por ejemplo, no puede reproducirse, ni los colores metlicos, el dorado y el plateado. Pero una transparencia fotogrfica ordinaria, en colores, al proyectarse sobre una pantalla nos da prcticamente todos los colores que podamos ver jams. As pues, la pelcula de color, que es

simplemente una compleja disposicin espacial de tres filtros de colores, nos puede dar colores que Young era incapaz de producir con los discos de colores superpuestos que utilizaba para demostrar sus teoras. Los experimentos de Land sugieren que la percepcin del color no slo depende de los estmulos de longitudes de ondas e intensidades, sino tambin de las diferencias de intensidad entre pequeas regiones y de si los patrones representan objetos. Esto pudiera parecer que precisa de procesos cerebrales de alto nivel, pero ms recientemente el fisilogo Semir Zeki, establecido en Londres, ha demostrado que hay neuronas en el rea visual del cerebro del chimpanc que responden rpidamente a los "colores Land". Est condenada, pues, toda explicacin sencilla de la visin en colores. Elaborando las teoras de la prediccin de Helmholtz, queda ahora claro que el ojo acepta como blanco no ya una mezcla especfica de colores, sino la iluminacin general. As pues, vemos como blancos los faros de un coche mientras vamos de paseo por el campo, pero en las ciudades, en las que hay brillantes luces blancas que nos sirven de comparacin, nos parecen amarillos. La referencia de lo que tomamos como blanco puede variar. Las expectativas tambin son importantes: las naranjas y los limones adquieren un color ms intenso cuando son reconocidos como tales. Pero Land demostr que esto no era la totalidad de la explicacin. Tom la precaucin de utilizar objetos cuyos colores no podan conocer los observadores: incluy rollos de alambre recubierto de plstico y lanas de colores. Aunque los colores de estos objetos eran previamente desconocidos, sigui obteniendo impactantes resultados con sus proyecciones de dos colores. Como ilustran los experimentos de Land, existe el arte de disear experimentos que sean lo suficientemente sencillos como para hacer posible un anlisis claro pero lo suficientemente complejos como para hacer posible que surja toda la riqueza de los fenmenos de la percepcin. La creatividad y el enfoque abierto, sin ideas preconcebidas, son tan importantes para el cientfico cognitivo como para el pintor. Sin ellos, nuestros conocimientos sobre la percepcin del color seran tan obscuros y grises como la visin del mundo del perro de Newton. Pero ciertamente no hay nada obscuro en los puntos de vista de Richard Gregory. Mientras se extiende lricamente sobre el tema de la visin del color, quedan patentes la creatividad y los cuestionamientos que engendraron sus fascinantes libros.