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Fdor Mikhalovitch Dostoevski

CARNET DUN INCONNU (STPANTCHIKOVO)

traduit du russe par J.-W. Bienstock et Charles Torquet 1906

Table des matires PREMIRE PARTIE.................................................................3


I INTRODUCTION .......................................................................4 II MONSIEUR BAKHTCHEIEV ................................................25 III MON ONCLE.........................................................................43 IV LE TH................................................................................... 61 V JVIKINE .............................................................................74 VI LE BUF BLANC ET KAMARINSKI LE PAYSAN .............. 91 VII FOMA FOMITCH ...............................................................100 VIII DCLARATION DAMOUR ............................................. 120 IX VOTRE EXCELLENCE........................................................ 129 X MIZINTCHIKOV................................................................... 148 XI UN GRAND TONNEMENT .............................................. 165 XII LA CATASTROPHE ........................................................... 181

SECONDE PARTIE................................................................191
I LA POURSUITE ..................................................................... 192 II NOUVELLES......................................................................... 212 III LA FTE DILUCHA ........................................................... 218 IV LEXIL ................................................................................. 230 V FOMA FOMITCH ARRANGE LE BONHEUR GNRAL...245 VI CONCLUSION .....................................................................267

propos de cette dition lectronique.................................287

PREMIRE PARTIE

I INTRODUCTION
Sa retraite prise, mon oncle, le colonel Ygor Ilitch Rostaniev, se retira dans le village de Stpantchikovo o il vcut en parfait hobereau. Contents de tout, certains caractres se font tout ; tel tait le colonel. On simaginerait difficilement homme plus paisible, plus conciliant et, si quelquun se ft avis de voyager sur son dos lespace de deux verstes, sans doute let-il obtenu. Il tait bon donner jusqu sa dernire chemise sur premire rquisition. Il tait bti en athlte, de haute taille et bien dcoupl, avec des joues roses, des dents blanches comme livoire, une longue moustache dun blond fonc, le rire bruyant, sonore et franc, et sexprimait trs vite, par phrases haches. Mari jeune, il avait aim sa femme la folie, mais elle tait morte, laissant en son cur un noble et ineffaable souvenir. Enfin, ayant hrit du village de Stpantchikovo, ce qui haussait sa fortune six cents mes, il quitta le service et sen fut vivre la campagne avec son fils de huit ans, Hucha, dont la naissance avait cot la vie de sa mre, et sa fillette Sachenka, ge de quinze ans, qui sortait dun pensionnat de Moscou o on lavait mise aprs ce malheur. Mais la maison de mon oncle ne tarda pas devenir une vraie arche de No. Voici comment. Au moment o il prenait sa retraite aprs son hritage, sa mre, la gnrale Krakhotkine, perdit son second mari, pous quelque seize ans plus tt, alors que mon oncle, encore simple cornette, pensait dj se marier. Longtemps elle refusait son consentement ce mariage, versant dabondantes larmes, accusant mon oncle dgosme,
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dingratitude, dirrespect. Elle arguait que la proprit du jeune homme suffisait peine aux besoins de la famille, cest--dire ceux de sa mre avec son cortge de domestiques, de chiens, de chats, etc. Et puis, au beau milieu de ces rcriminations et de ces larmes, ne stait-elle pas marie tout coup avant son fils ? Elle avait alors quarante-deux ans. Loccasion lui avait paru excellente de charger encore mon pauvre oncle, en affirmant quelle ne se mariait que pour assurer sa vieillesse lasile refus par lgoste impit de son fils et cette impardonnable insolence de prtendre se crer un foyer. Je nai jamais pu savoir les motifs capables davoir dtermin un homme aussi raisonnable que le semblait tre feu le gnral Krakhotkine pouser une veuve de quarante-deux ans. Il faut admettre quil la croyait riche. Daucuns estimaient que, sentant lapproche des innombrables maladies qui assaillirent son dclin, il sassurait une infirmire. On sait seulement que le gnral mprisait profondment sa femme et la poursuivait toute occasion dimpitoyables moqueries. Ctait un homme hautain. Dinstruction moyenne, mais intelligent, il ne sembarrassait pas de principes, ne croyant rien devoir aux hommes ni aux choses que son ddain et ses railleries et, dans sa vieillesse, les maladies, consquences dune vie peu exemplaire, lavaient rendu mchant, emport et cruel. Sa carrire, assez brillante, stait trouve brusquement interrompue par une dmission force la suite dun fcheux accident . Il avait tout juste vit le jugement et, priv de sa pension, en fut dfinitivement aigri. Bien que sans ressources et ne possdant quune centaine dmes misrables, il se croisait les bras et se laissait entretenir pendant les douze longues annes quil vcut encore. Il nen exigeait pas moins un train de vie confortable, ne regardait pas la dpense et ne pouvait se passer de voiture. Il perdit bientt lusage de ses deux jambes et passa ses dix dernires annes dans un confortable fauteuil o

le promenaient deux grands laquais qui nentendirent jamais sortir de sa bouche que les plus grossires injures. Voitures, laquais et fauteuil taient aux frais du fils impie. Il envoyait sa mre ses ultimes deniers, grevant sa proprit dhypothques, se privant de tout, contractant des dettes hors de proportion avec sa fortune dalors, sans chapper pour cela aux reproches dgosme et dingratitude, si bien que mon oncle avait fini par se regarder lui-mme comme un affreux goste et, pour sen punir, pour sen corriger, il multipliait les sacrifices et les envois dargent. La gnrale tait reste en adoration devant son mari. Ce qui lavait particulirement charme en lui, cest quil tait gnral, faisant delle une gnrale. Elle avait dans la maison son appartement particulier o elle vivait avec ses domestiques, ses commres et ses chiens. Dans la ville, on la traitait en personne dimportance et elle se consolait de son infriorit domestique par tous les potins quon lui relatait, par les invitations aux baptmes, aux mariages et aux parties de cartes. Les mauvaises langues lui apportaient des nouvelles et la premire place lui tait toujours rserve o quelle ft. En un mot, elle jouissait de tous les avantages inhrents sa situation de gnrale. Quant au gnral, il ne se mlait de rien, mais il se plaisait railler cruellement sa femme devant les trangers, se posant des questions dans le genre de celle-ci : Comment ai-je bien pu me marier avec cette faiseuse de brioches ? Et personne nosait lui tenir tte. Mais, peu peu, toutes ses connaissances lavaient abandonn. Or, la compagnie lui tait indispensable, car il aimait bavarder, discuter, tenir un auditeur. Ctait un libre penseur, un athe lancienne mode ; il nhsitait pas traiter les questions les plus ardues. Mais les auditeurs de la ville ne gotaient point ce genre de conversation et se faisaient de plus en plus rares. On avait bien

tent dorganiser chez lui un whist prfrence, mais les parties se terminaient ordinairement par de telles fureurs du gnral que Madame et ses amis brlaient des cierges, disaient des prires, faisaient des russites, distribuaient des pains dans les prisons pour carter deux ce redoutable whist de laprs-midi qui ne leur valait que des injures, et parfois mme des coups au sujet de la moindre erreur. Le gnral ne se gnait devant personne et, pour un rien qui le contrariait, il braillait comme une femme, jurait comme un charretier, jetait sur le plancher les cartes dchires et mettait ses partenaires la porte. Rest seul, il pleurait de rage et de dpit, tout cela parce quon avait jou un valet au lieu dun neuf. Sur la fin, sa vue stant affaiblie, il lui fallut un lecteur et lon vit apparatre Foma Fomitch Opiskine. Javoue annoncer ce personnage avec solennit, car il est sans conteste le hros de mon rcit. Je nexpliquerai pas les raisons qui lui mritent lintrt, trouvant plus dcent de laisser au lecteur lui-mme le soin de rsoudre cette question. Foma Fomitch, en soffrant au gnral Krakhotkine, ne demanda dautre salaire que sa nourriture ! Do sortait-il ? Personne ne le savait. Je me suis renseign et jai pu recueillir certaines particularits sur le pass de cet homme remarquable. On disait quil avait servi quelque part et quil avait souffert pour la vrit . On racontait aussi quil avait jadis fait de la littrature Moscou. Rien dtonnant cela et son ignorance crasse ntait pas pour entraver une carrire dcrivain. Ce qui est certain, cest que rien ne lui avait russi et, quen fin de compte, il stait vu contraint dentrer au service du gnral en qualit de lecteur-victime. Aucune humiliation ne lui fut pargne pour le pain quil mangeait. Il est vrai qu la mort du gnral, quant Foma Fomitch passa tout coup au rang de personnage, il nous assurait que sa condescendance lemploi de bouffon navait t quun sacrifice lamiti. Le gnral tait son bienfaiteur ; lui seul, Foma, cet

incompris avait confi les grands secrets de son me et si lui, Foma, avait consenti, sur lordre de son matre, prsenter des imitations de toutes sortes danimaux et autres tableaux vivants, ctait uniquement pour distraire et gayer ce martyr, cet ami perclus de douleurs. Mais ces assertions de Foma Fomitch sont sujettes caution. En mme temps et du vivant mme du gnral, Foma Fomitch jouait un rle tout diffrent dans les appartements de Madame. Comment en tait-il venu l ? Cest une question assez dlicate rsoudre pour un profane quand il sagit de pareils mystres. Toujours est-il que la gnrale professait pour lui une sorte daffection pieuse et de cause inconnue. Graduellement, il avait acquis une extraordinaire influence sur la partie fminine de la maison du gnral, influence analogue celle exerce sur quelques dames par certains sages et prdicateurs de maisons dalins. Il donnait des lectures salutaires lme, parlait avec une loquence larmoyante des diverses vertus chrtiennes, racontait sa vie et ses exploits. Il allait la messe et mme matines, prophtisait dans une certaine mesure, mais il tait surtout pass matre en lart dexpliquer les rves et dans celui de mdire du prochain. Le gnral, qui devinait ce qui se passait chez sa femme, sen autorisait pour tyranniser encore mieux son souffre-douleur, mais cela ne servait qu rehausser son prestige de hros aux yeux de la gnrale et de toute sa domesticit. Tout changea du jour o le gnral passa de vie trpas, non sans quelque originalit. Ce libre penseur, cet athe avait t pris dune peur terrible, priant, se repentant, saccrochant aux icnes, appelant les prtres. Et lon disait des messes et on lui administrait les sacrements, tandis que le malheureux criait quil ne voulait pas mourir et implorait avec des larmes le pardon de Foma Fomitch. Et voici comment lme du gnral quitta sa dpouille mortelle.

La fille du premier lit de la gnrale, ma tante Prascovia Ilinichna, vieille fille et victime prfre du gnral qui navait pu sen passer pendant ses dix ans de maladie, car elle seule savait le contenter par sa complaisance bonasse, sapprocha du lit et, versant un torrent de larmes, voulut arranger un oreiller sous la tte du martyr. Mais le martyr la saisit, comme loccasion, par les cheveux et les lui tira trois fois en cumant de rage. Dix minutes plus tard, il tait mort. On en fit part au colonel malgr que la gnrale et dclar quelle aimait mieux mourir que de le voir en un pareil moment, et lenterrement somptueux fut naturellement pay par ce fils impie que lon ne voulait pas voir. Un mausole de marbre blanc fut lev Kniazevka, village totalement ruin et divis entre plusieurs propritaires, o le gnral possdait ses cent mes et le marbre en fut zbr dinscriptions clbrant lintelligence, les talents, la grandeur dme du gnral avec mention de son grade et de ses dcorations. La majeure partie de ce travail pigraphique tait due Foma Fomitch. Pendant longtemps, la gnrale refusa le pardon son fils rvolt. Entoure de ses familiers et de ses chiens, elle criait travers ses sanglots quelle mangerait du pain sec, quelle boirait ses larmes, quelle irait mendier sous les fentres plutt que de vivre Stpantchikovo avec linsoumis et que jamais, jamais elle ne mettrait les pieds dans cette maison. Les dames prononcent dordinaire ces mots : les pieds avec une grande vhmence, mais laccent quy savait mettre la gnrale tait de lart. Elle donnait son loquence un cours intarissablecependant quon prparait activement les malles pour le dpart.

Le colonel avait fourbu ses chevaux faire quotidiennement les quarante verstes qui sparaient Stpantchikovo de la ville, mais ce fut seulement quinze jours aprs linhumation quil obtint la permission de paratre sous les regards courroucs de sa mre. Foma Fomitch menait les ngociations. Quinze jours durant, il reprochait linsoumis sa conduite inhumaine , le faisait pleurer de repentir, le poussait presque au dsespoir, et ce fut le dbut de linfluence despotique prise depuis par Foma sur mon pauvre oncle. Il avait compris quel homme il avait affaire et que son rle de bouffon tait fini, quil allait pouvoir devenir loccasion un gentilhomme et il prenait une srieuse revanche. Pensez ce que vous ressentirez, disait-il, si votre propre mre, appuyant sur un bton sa main tremblante et dessche par la faim, sen allait demander laumne ! Quelle chose monstrueuse, si lon considre et sa situation de gnrale et ses vertus. Et quelle motion nprouveriez-vous pas le jour o (par erreur, naturellement, mais cela peut arriver) o elle viendrait tendre la main votre porte pendant que vous, son fils, seriez baign dans lopulence ! Ce serait terrible, terrible ! Mais ce qui est encore plus terrible, colonel, permettez-moi de vous le dire, cest de vous voir rester ainsi devant moi plus insensible quune solive, la bouche be, les yeux clignotants Cest vritablement indcent, alors que vous devriez vous arracher les cheveux et rpandre un dluge de larmes Dans lexcs de son zle, Foma avait mme t un peu loin, mais ctait lhabituel aboutissement de son loquence. Comme on le pense bien, la gnrale avait fini par honorer Stpantchikovo de son arrive en compagnie de toute sa domesticit, de ses chiens, de Foma Fomitch et de la demoiselle Prplitzina, sa confidente. Elle allait essayer disait-elle de vivre avec son fils et prouver la valeur de son respect. On imagine la situation

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du colonel au cours de cette preuve. Au dbut, en raison de son deuil rcent, elle croyait devoir donner carrire sa douleur deux ou trois fois par semaine, au souvenir de ce cher gnral jamais perdu et chaque fois, sans motif apparent, le colonel recevait une semonce. De temps en temps, et surtout en prsence des visiteurs, elle appelait son petit-fils Ilucha ou sa petite-fille Sachenka et, les faisant asseoir auprs delle, elle couvrait dun regard long et triste ces malheureux petits tres lavenir tant compromis par un tel pre, poussait de profonds soupirs et pleurait bien une bonne heure. Malheur au colonel sil ne savait comprendre ces larmes ! Et le pauvre homme, qui ne le savait presque jamais, venait comme plaisir se jeter dans la gueule du loup et devait essuyer de rudes assauts. Mais son respect nen tait pas altr ; il en arrivait mme au paroxysme. La gnrale et Foma sentirent tous deux que la terreur suspendue sur leurs ttes pendant de si longues annes tait chasse jamais. De temps autre, la gnrale tombait en syncope, et, dans le remue-mnage qui sensuivait, le colonel seffarait, tremblant comme la feuille. Fils cruel ! criait-elle en retrouvant ses sens, tu me dchires les entrailles ! mes entrailles ! mes entrailles ! Mais, ma mre, quai-je fait ? demandait timidement le colonel. Tu me dchires les entrailles ! il tente de se justifier ! Quelle audace ! Quelle insolence ! Ah ! fils cruel ! Je me meurs ! Le colonel restait ananti. Cependant, la gnrale finissait toujours par se reprendre la vie et une demi-heure plus tard, le

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colonel, attrapant le premier venu par le bouton de sa jaquette, lui disait : Vois-tu, mon cher, cest une grande dame, une gnrale ! La meilleure vieille du monde, seulement, tu sais, elle est accoutume frquenter des gens distingus et moi, je suis un rustre. Si elle est fche, cest que je suis fautif. Je ne saurais te dire en quoi, mais je suis dans mon tort. Dans des cas pareils, la demoiselle Prplitzina, crature plus que mre, parseme de postiches, aux petits yeux voraces, aux lvres plus minces quun fil et qui hassait tout le monde, croyait se devoir de sermonner le colonel. Tout cela narriverait pas si vous tiez plus respectueux, moins goste, si vous noffensiez pas votre mre. Elle nest pas accoutume de pareilles manires. Elle est gnrale, tandis que vous ntes quun simple colonel. Cest Mademoiselle Prplitzina, expliquait le colonel son auditeur, une bien brave demoiselle qui prend toujours la dfense de ma mre une personne exceptionnelle et la fille dun lieutenant-colonel. Rien que cela ! Mais, bien entendu, cela ntait quun prlude. Cette mme gnrale, si terrible avec le colonel, tremblait son tour devant Foma Fomitch qui lavait compltement ensorcele. Elle en tait folle, nentendait que par ses oreilles, ne voyait que par ses yeux. Un de mes petits cousins, hussard en retraite, jeune encore mais cribl de dettes, ayant pass quelque temps chez mon oncle, me dclara tout net sa profonde conviction que des rapports intimes existaient entre la gnrale et Foma. Je nhsitai pas repousser une pareille hypothse comme grotesque et par trop nave. Non, il y avait autre chose que je ne pourrai faire saisir au lecteur quen lui expliquant le caractre de Foma Fomitch, tel que je le compris plus tard moi-mme.

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Imaginez-vous un tre parfaitement insignifiant, nul, niais, un avorton de la socit, sans utilisation possible, mais rempli dun immense et maladif amour-propre que ne justifiait aucune qualit. Je tiens prvenir mes lecteurs : Foma Fomitch est la personnification mme de cette vanit illimite quon rencontre surtout chez certains zros, envenims par les humiliations et les outrages, suant la jalousie par tous les pores au moindre succs dautrui. Il nest pas besoin dajouter que tout cela sassaisonne de la plus extravagante susceptibilit. On va se demander do peut provenir une pareille infatuation. Comment peut-elle germer chez daussi pitoyables tres de nant que leur condition mme devrait renseigner sur la place quils mritent ? Que rpondre cela ? Qui sait ? Il est peut-tre parmi eux des exceptions au nombre desquelles figurerait mon hros. Et Foma est, en effet, une exception, comme le lecteur le verra par la suite. En tout cas, permettez-moi de vous le demander ; tes-vous bien sr que tous ces rsigns, qui considrent comme un bonheur de vous servir de paillasses, que vos pique-assiettes aient dit adieu tout amour-propre ? Et ces jalousies, ces commrages, ces dnonciations, ces mchants propos qui se tiennent dans les coins de votre maison mme, ct de vous, votre table ? Qui sait si, chez certains chevaliers errants de la fourchette, sous linfluence des incessantes humiliations quils doivent subir, lamour-propre, au lieu de satrophier, ne shypertrophie pas, devenant ainsi la monstrueuse caricature dune dignit peut-tre entame primitivement, au temps de lenfance, par la misre et le manque de soins. Mais je viens de dire que Foma Fomitch tait une exception la rgle gnrale. Homme de lettres, jadis, il avait souffert dtre mconnu et la littrature en a perdu dautres que lui ; je dis : la littrature mconnue. Jincline penser quil avait connu les dboires, mme avant ses tentatives littraires et quen divers mtiers, il avait reu plus de chiquenaudes que

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dappointements. Cela, je le suppose, mais, ce que je sais positivement, cest quil avait rellement confectionn un roman dans le genre de ceux qui servaient de pture lesprit du Baron Brambeus (Pseudonyme de Jenkovski, crivain russe trs connu). Sans doute beaucoup de temps avait pass depuis, mais laspic de la vanit littraire fait parfois des piqres bien profondes et mmes incurables, surtout chez les individus borns. Dsabus ds son premier pas dans la carrire des lettres, Foma Fomitch stait jamais joint au troupeau des affligs, des dshrits, des errants. Je pense que cest de ce moment que se dveloppa chez lui cette vantardise, ce besoin de louanges, dhommages, dadmiration et de distinction. Ce pitre avait trouv moyen de rassembler autour de lui un cercle dimbciles extasis. Son premier besoin tait dtre le premier quelque part, nimporte o, de vaticiner, de fanfaronner, et si personne ne le flattait, il sen chargeait lui-mme. Une fois quil fut devenu le matre incontest de la maison de mon oncle, je me souviens de lavoir entendu prononcer les paroles que voici : Je ne resterai plus longtemps parmi vous et son ton semplissait dune gravit mystrieuse Quand je vous aurait tous tablis et que je vous aurai fait saisir le sens de la vie, je vous dirai adieu et je men irai Moscou pour y fonder une revue. Je ferai des cours o passeront mensuellement trente mille auditeurs. Alors, mon nom retentira partout et malheur mes ennemis ! Mais, tout en attendant la gloire, ce gnie exigeait une rcompense immdiate. Il est toujours agrable dtre pay davance et surtout dans un cas pareil. Je sais que Foma se prsentait srieusement mon oncle comme venu au monde pour accomplir une grande mission o le conviait sans cesse un homme ail qui le visitait la nuit. Il devait crire un livre compact et salutaire aux mes, un livre qui provoquerait un tremblement de toute la terre et ferait craquer la Russie. Quand

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viendrait lheure du cataclysme, Foma, renonant sa gloire, se retirerait dans un monastre et prierait jour et nuit pour le bonheur de la patrie, au fond des catacombes de Kiev. Il vous est maintenant loisible dimaginer ce que pouvait devenir ce Foma aprs toute une existence dhumiliations, de perscutions et peut-tre mme de taloches, ce Foma sensuel et vaniteux au fond, ce Foma crivain mconnu, ce Foma qui gagnait son pain bouffonner, ce Foma lme de tyran en dpit de sa nullit, ce Foma vantard et insolent loccasion ! ce quil pouvait devenir, ce Foma, quand il connut enfin les honneurs et la gloire, quand il se vit admir et choy dune protectrice idiote et dun protecteur fascin et dbonnaire, chez qui il avait enfin trouv simplanter aprs tant de prgrinations ! Mais il me faut ici dvelopper le caractre de mon oncle ; le succs de Foma serait incomprhensible sans cela, autant que la matrise quil exerait dans la maison et que sa mtamorphose en grand homme. Mon oncle ntait pas seulement bon, mais encore dune extrme dlicatesse sous son corce un peu grossire, et dun courage toute preuve. Jose employer ce terme de courage, car aucun devoir, aucune obligation ne leussent arrt ; il ne connaissait pas dobstacles. Son me noble tait pure comme celle dun enfant. Oui, quarante ans, ctait un enfant expansif et gai, prenant les hommes pour des anges, saccusant de dfauts quil navait pas, exagrant les qualits des autres, en dcouvrant mme o il ny en avait jamais eu. Il tait de ces grands curs qui ne sauraient sans honte supposer le mal chez les autres, qui parent le prochain de toutes les vertus, qui se rjouissent de ses succs, qui vivent sans relche dans un monde idal, qui prennent sur eux toutes leurs fautes. Leur vocation est de sacrifier aux intrts dautrui. On let pris pour un tre veule et faible de caractre et sans doute, il tait trop faible ; cependant, ce ntait pas manque dnergie, mais crainte dhumilier, crainte de faire souffrir ses semblables quil aimait tous.

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Au surplus, il ne montrait de faiblesse que dans la dfense de ses propres intrts, nhsitant jamais les sacrifier pour des gens qui se moquaient de lui. Il lui semblait impossible quil et des ennemis ; il en avait cependant, mais ne les voyait point. Ayant une peur bleue des cris et des disputes, il cdait toujours et se soumettait en tout, mais par bonhomie, par dlicatesse et disait-il, en vue dloigner tout reproche de faiblesse pour que tout le monde ft content . Il va sans dire quil tait prt subir toute noble influence, ce qui permettait telle canaille habile de semparer de lui jusqu lentraner dans quelque mauvaise action prsente sous le voile dune intention pure. Car mon oncle tait follement confiant et ce fut pour lui la cause de beaucoup derreurs. Aprs de douloureux combats, lorsquil fint par reconnatre la malhonntet de son conseiller, il ne manquait pas de prendre toute la faute son compte. Figurez-vous maintenant sa maison livre une idiote capricieuse, en adoration devant un autre imbcile jusque l terroris par son gnral et brlant du dsir de se ddommager du pass, une idiote devant laquelle mon oncle croyait devoir sincliner parce quelle tait sa mre. On avait commenc par convaincre le pauvre homme quil tait grossier, brutal, ignorant et dun gosme rvoltant, et il importe de remarquer que la vieille folle parlait sincrement. Foma tait sincre, lui aussi. Puis, on avait ancr dans lesprit de mon oncle cette conviction que Foma lui avait t envoy par le ciel pour le salut de son me et pour la rpression de ses abominables vices ; car ntait-il pas un orgueilleux, toujours se vanter de sa fortune et capable de reprocher Foma le morceau de pain quil lui donnait ? Mon pauvre oncle avait fini par contempler douloureusement labme de sa dchance, il voulait sarracher les cheveux, demander pardon

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Cest ma faute ! disait-il ses interlocuteurs, cest ma faute ! On doit se montrer dlicat envers celui auquel on rend service Que dis-je ? Quel service ? je dis des sottises ; ce nest pas moi qui lui rends service ; cest lui, au contraire qui moblige en consentant me tenir compagnie. Et voil que je lui ai reproch ce morceau de pain ! Cest--dire, je ne lui ai rien reproch, mais jai certainement d laisser chapper quelques paroles imprudentes comme cela marrive souvent Cest un homme qui a souffert, qui a accompli des exploits, qui a soign pendant dix ans son ami malade, malgr les pires humiliations ; cela vaut une rcompense ! Et puis linstruction ! Un crivain ! un homme trs instruit et dune trs grande noblesse La seule image de ce Foma instruit et malheureux en butte aux caprices dun malade hargneux, lui gonflait le cur dindignation et de piti. Toutes les trangets de Foma, toutes ses mchancets, mon oncle les attribuait aux souffrances passes, aux humiliations subies, qui navaient pu que laigrir. Et, dans son me noble et tendre, il avait dcid quon ne pouvait tre aussi exigeant lgard dun martyr qu celui dun homme ordinaire, quil fallait non seulement lui pardonner, mais encore panser ses plaies avec douceur, le rconforter, le rconcilier avec lhumanit. Stant assign ce but, il senthousiasma jusqu limpossible, jusqu saveugler compltement sur la vulgarit de son nouvel ami, sur sa gourmandise, sur sa paresse, sur son gosme, sur sa nullit. Mon oncle avait une foi absolue dans linstruction, dans le gnie de Foma. Ah ! mais joublie de dire que le colonel tombait en extase aux mots littrature et science , quoiquil net lui-mme jamais rien appris. Ctait une de ses innocentes particularits. Il crit un article ! disait-il en traversant sur la pointe des pieds les pices avoisinant le cabinet de travail de Foma Fomitch, et il ajoutait avec un air mystrieux et fier : Je ne sais

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au juste ce quil crit, peut-tre une chronique mais alors quelque chose dlev Nous ne pouvons pas comprendre cela, nous autres Il ma dit traiter la question des forces cratrices. a doit tre de la politique. Oh ! son nom sera clbre et entranera le ntre dans sa gloire Lui-mme me le disait encore tout lheure, mon cher Je sais positivement que, sur lordre de Foma, mon oncle dut raser ses superbes favoris blond fonc, son tyran ayant trouv quils lui donnaient lair franais et par consquent fort peu patriote. Et puis, peu peu, Foma se mit donner de sages conseils pour la grance de la proprit ; ce fut effrayant ! Les paysans eurent bientt compris de quoi il retournait et qui tait le vritable matre, et ils se grattaient la nuque. Il marriva de surprendre un entretien de Foma avec eux. Foma avait dclar quil aimait causer avec lintelligent paysan russe et, quoiquil ne st pas distinguer lavoine du froment, il nhsita pas disserter dagriculture. Puis il aborda les devoirs sacrs du paysan envers son seigneur. Aprs avoir effleur la thorie de llectricit et la question de la rpartition du travail, auxquelles il ne comprenait rien, aprs avoir expliqu son auditoire comment la terre tourne autour du soleil, il en vint, dans lessor de son loquence, parler des ministres. (Pouchkine a racont lhistoire dun pre persuadant son fils g de quatre ans que son petit pre tait si courageux que le tsar lui-mme laimait Ce petit pre avait besoin dun auditeur de quatre ans ; ctait un Foma Fomitch.) Les paysans lcoutaient avec vnration. Dis donc, mon petit pre, combien avais-tu dappointements ? lui demanda soudain Arkhip Korotk, un vieillard aux cheveux tout blancs, dans une intention videmment flatteuse. Mais la question sembla par trop familire Foma, qui ne pouvait supporter la familiarit.

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Quest-ce que cela peut te faire, imbcile ? rpondit-il en regardant le malheureux paysan avec mpris. Quest-ce qui te prend dattirer mon attention sur ta gueule ? Est-ce pour me faire cracher dessus ? Ctait le ton quadoptait gnralement Foma dans ses conversations avec lintelligent paysan russe . Notre pre, fit un autre, nous sommes de pauvres gens. Tu es peut-tre un major, un colonel ou mme une Excellence Nous ne savons mme pas comment tadresser la parole. Imbcile ! reprit Foma, sadoucissant, il y a appointements et appointements, tte de bois ! Il en est qui ont le grade de gnral et qui ne reoivent rien, parce quils ne rendent aucun service au tsar. Moi, quand je travaillais pour un ministre, javais vingt mille roubles par an, mais je ne les touchais pas ; je travaillais pour lhonneur, me contentant de ma fortune personnelle. Jai abandonn mes appointements au profit de linstruction publique et des incendis de Kazan. Alors, cest toi qui as rebti Kazan ? reprenait le paysan tonn, car, en gnral, Foma Fomitch tonnait les paysans. Mon Dieu, jen ai fait ma part, rpondait-il ngligemment, comme sil sen ft voulu davoir honor un tel homme dune telle confidence. Ses entretiens avec mon oncle taient dune autre sorte. Qutiez-vous avant mon arrive ici ? disait-il, mollement tendu dans le confortable fauteuil o il digrait un djeuner copieux, pendant quun domestique plac derrire lui svertuait chasser les mouches avec un rameau de tilleul. quoi ressembliez-vous ? Et voici que jai jet en votre me cette tincelle du

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feu cleste qui y brille prsent ! Ai-je jet en vous une tincelle de feu sacr, oui ou non ? Rpondez : lai-je jete, oui ou non ? Au vrai, Foma Fomitch ne savait pas pourquoi il avait fait cette question. Mais le silence et la gne de mon oncle lirritaient. Jadis si patient et si craintif, il senflammait maintenant la moindre contradiction. Le silence de ce brave homme loutrageait : il lui fallait une rponse. Rpondez : ltincelle brle-t-elle en vous ou non ? Mon oncle ne savait plus que devenir. Permettez-moi de vous faire observer que je vous attends ! insistait le pique-assiette dun air offens. Mais rpondez donc, Yegorouchka ! intervenait la gnrale en haussant les paules. Je vous demande : ltincelle brle-t-elle en vous, oui ou non ? ritrait Foma trs indulgent, tout en picorant un bonbon dans la bote toujours place devant lui sur lordre de la gnrale. Je te jure, Foma, que je nen sais rien, rpondait enfin le malheureux, avec un visage dsol. Il y a sans doute quelque chose de ce genre Ne me demande rien Je crains de dire une btise Fort bien. Alors, selon vous, je serais un tre si nul que je ne mriterais mme pas une rponse ; cest bien cela que vous avez voulu dire ? Soit, je suis donc nul. Mais non, Foma ! Que Dieu soit avec toi ! Je nai jamais voulu dire cela.

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Mais si. Cest prcisment ce que vous avez voulu dire. Je jure que non ! Trs bien. Mettons que je suis un menteur ! Daprs vous, ce serait moi qui chercherais une mauvaise querelle ? Une insulte de plus ou de moins ! Je supporterai tout. Mais, mon fils ! clame la gnrale avec effroi. Foma Fomitch ! Ma mre ! scrie mon oncle navr. Je vous jure quil ny a pas de ma faute. Jai parl inconsidrment Ne fais pas attention ce que je dis, Foma ; je suis bte ; je sens que je suis bte, quil me manque quelque chose Je sais, je sais, Foma ! Ne me dis rien ! continue-t-il en agitant la main. Pendant quarante ans, jusqu ce que je te connusse, je me figurais tre un homme ordinaire et que tout allait pour le mieux. Je ne mtais pas rendu compte que je ne suis quun pcheur, un goste et que jai fait tant de mal que je ne comprends pas comment la terre peut encore me porter. tion. Oui, vous tes bien goste ! remarque Foma avec convic-

Je le comprends maintenant moi-mme. Mais je vais me corriger et devenir meilleur. Dieu vous entende ! conclut Foma en poussant un pieux soupir et en se levant pour aller faire sa sieste accoutume. Pour finir ce chapitre, quon me permette de dire quelques mots de mes relations personnelles avec mon oncle et dexpliquer comment je fus mis en prsence de Foma et inopinment jet dans le tourbillon des plus graves vnements qui se soient jamais passs dans le bienheureux village de Stpant-

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chikovo. Jaurai ainsi termin mon introduction et pourrai commencer mon rcit. Encore enfant, je restai seul au monde. Mon oncle me tint lieu de pre et fit pour moi ce que bien des pres ne font pas pour leur progniture. Du premier jour que je passai dans sa maison, je mattachai lui de tout mon cur. Javais alors dix ans et je me souviens que nous nous comprmes bien vite et que nous devnmes de vrais amis. Nous jouions ensemble la toupie ; une fois, nous volmes de complicit le bonnet dune vieille dame, notre parente, et nous attachmes ce trophe la queue dun cerf-volant que je lanai dans les nuages. Beaucoup plus tard, en une bien courte rencontre avec mon oncle Ptersbourg, je pus achever ltude de son caractre. Cette fois encore, je mtais attach lui de toute lardeur de ma jeunesse. Il avait quelque chose de franc, de noble, de doux, de gai et de naf la fois qui lui attirait les sympathies et mavait profondment impressionn. Aprs ma sortie de lUniversit, je restai quelques temps oisif Ptersbourg et, comme il arrive souvent aux blancs-becs, bien persuad que jallais sous peu accomplir quelque chose de grandiose. Je ne tenais gure quitter la capitale et nentretenais avec mon oncle quune correspondance assez rare, seulement lorsque javais lui demander de largent quil ne me refusait jamais. Venu pour affaires Ptersbourg, lun de ses serfs mavait appris quil se passait Stpantchikovo des choses extraordinaires. Troubl par ces nouvelles, jcrivis plus souvent. Mon oncle me rpondit par des lettres tranges, obscures, o il ne mentretenait que de mes tudes et senorgueillissait par avance de mes futurs succs et puis, tout coup, aprs un assez long silence, je reus une tonnant ptre, trs diffrente des prcdentes, bourre de bizarres sous-entendus, de contradic-

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tions incomprhensibles au premier abord. Il tait vident quelle avait t crite sous lempire dune extrme agitation. Une seule chose y tait claire, cest que mon oncle me suppliait presque dpouser au plus vite son ancienne pupille, fille dun pauvre fonctionnaire provincial nomm jvikine, laquelle avait t fort bien leve au compte de mon oncle dans un grand tablissement scolaire de Moscou et servait ce moment dinstitutrice ses enfants. Elle tait malheureuse ; je pouvais faire son bonheur en accomplissant une action gnreuse ; il sadressait la noblesse de mon cur et me promettait de doter la jeune fille, mais il sexprimait sur ce dernier point dune faon extrmement mystrieuse, et madjurait de garder sur tout cela le plus absolu silence. Cette lettre me bouleversa. Quel est le jeune homme qui ne se ft pas senti remu par une proposition aussi romanesque ? De plus, javais entendu dire que la jeune fille tait fort jolie. Je ne savais pas quel parti marrter, mais je rpondis aussitt mon oncle que jallais partir sur-le-champ pour Stpantchikovo, car il mavait envoy sous le mme pli les fonds ncessaires mon voyage, ce qui ne mempcha pas de rester encore quinze jours Ptersbourg dans lindcision. Cest ce moment que je fis la rencontre dun ancien camarade de rgiment de mon oncle. En revenant du Caucase, cet officier stait arrt Stpantchikovo. Ctait un homme dun certain ge dj, fort sens et clibataire endurci. Il me raconta avec indignation des choses dont je navais aucune connaissance. Foma Fomitch et la gnrale avaient conu le projet de marier le colonel avec une demoiselle trange, ge, moiti folle, qui possdait environ un demi million de roubles et dont la biographie tait quelque chose dincroyable. La gnrale avait dj russi lui persuader quelles taient parentes et la faire loger dans la maison. Bien

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quau dsespoir, mon oncle finirait certainement par pouser le demi million. Cependant, les deux fortes ttes, la gnrale et Foma avaient organis une perscution contre cette malheureuse institutrice sans dfense et employaient tous leurs efforts la faire partir, de peur que le colonel nen devint amoureux et peut-tre mme parce quil ltait dj. Ces dernires paroles me frapprent, mais, toutes mes questions sur le point de savoir si mon oncle tait rellement amoureux, mon interlocuteur ne put ou ne voulut pas me donner de rponse prcise et, dune faon gnrale, il me raconta tout cela comme contrecur, avec un vident parti pris dviter les dtails prcis. Cette rencontre me donna beaucoup penser, car ce que japprenais tait en contradiction formelle avec la proposition qui mtait faite. Le temps pressant, je rsolus de partir pour Stpantchikovo, dans lintention de rconforter mon oncle et mme de le sauver, si possible, cest--dire de faire chasser Foma, dempcher cet odieux mariage avec la vieille demoiselle et de rendre le bonheur cette malheureuse jeune fille en lpousant. Car le prtendu amour de mon oncle pour elle mapparaissait comme une misrable invention de Foma. Comme font les trs jeunes gens, je sautai dune extrmit lautre et, chassant toute hsitation, je brlai de lardeur doprer des miracles et daccomplir mille exploits. Il me semblait faire preuve dune gnrosit extraordinaire en me sacrifiant noblement au bonheur dun tre aussi charmant quinnocent et je me souviens que, pendant tout le trajet, je me sentis fort satisfait de moi. Ctait en juillet ; le soleil luisait ; devant moi stendait limmensit des champs de bl dj presque mr Jtais rest si longtemps enferm Ptersbourg, que je croyais voir le monde pour la premire fois.

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II MONSIEUR BAKHTCHEIEV
Japprochais du but de mon voyage. En traversant la petite ville de B, qui nest plus qu dix verstes de Stpantchikovo, je dus marrter chez un marchal ferrant pour faire rparer lun des moyeux de mon tarantass. Ctait l un travail sans grande importance, et je rsolus den attendre la fin avant de terminer mes dix verstes. Ayant mis pied terre, je vis un gros monsieur quune ncessit analogue avait, comme moi, contraint de sarrter. Depuis une grande heure, il tait l, suffoqu par la chaleur torride ; il criait et jurait avec une impatience hargneuse et sefforait dactiver le travail des ouvriers. Au premier coup dil, ce monsieur tait un grincheux dhabitude. Il pouvait avoir quarante-cinq ans. Son norme opulence, son double menton, ses joues bouffies et grles disaient une plantureuse existence de hobereau. Il y avait dans son visage quelque chose de fminin qui sautait de suite aux yeux. Large et confortable, son costume ntait pas cependant la dernire mode. Je ne puis comprendre pourquoi il tait fch contre moi, dautant plus que nous nous voyions pour la premire fois et que nous ne nous tions pas encore dit une parole, mais je le vis bien aux regards furieux quil me lana ds que je fus descendu de voiture. Pourtant, javais grande envie de faire sa connaissance, car les bavardages de ses domestiques mavaient appris quil venait de Stpantchikovo et quil y avait vu mon oncle. Ctait l une occasion favorable de me renseigner plus amplement.

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Soulevant ma casquette, je remarquai avec toute la gentillesse du monde que les voyages nous occasionnent parfois des accidents bien dsagrables, mais le gros bonhomme me toisa des pieds la tte dun regard ddaigneux et mcontent, puis, grommelant, me tourna le dos. Cette partie de sa personne tait sans doute fertile en suggestions intressantes, mais peu propice la conversation. Grichka, ne ronchonne pas ou je te ferai fouetter ! cria-til son domestique sans avoir lair dentendre mon observation sur les dsagrments du voyage. Grichka tait un vieux laquais cheveux blancs, porteur dune longue redingote et dnormes favoris de neige. Tout indiquait que lui aussi tait en colre et il ne cessait de marmonner. La menace du matre fut le signal dune prise de bec. Tu me feras fouetter ! Crie-le donc plus haut ! fit Grichka dune voix si nette que tout le monde lentendit, et, indign, il se mit en devoir darranger quelque chose dans la voiture. Quoi ? Quest-ce que tu viens de dire ? Crie-le donc plus fort ! Tu veux faire linsolent ? clama le gros homme devenu carlate. Mais quavez-vous donc vous fcher ainsi ? On ne peut donc plus dire un mot ? Me fcher ? Lentendez-vous ? Mais cest lui qui se fche et je nose plus rien dire ! Quavez-vous grogner ? Ce que jai ? Il me semble que je suis parti sans dner.

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Quest-ce que a peut me faire ? Vous naviez qu dner ! Je disais seulement un mot aux marchaux-ferrants. Oui ; eh bien quas-tu ronchonner contre les marchaux-ferrants ? Ce nest pas contre eux que je ronchonne ; cest contre la voiture. Et pourquoi donc ? Ben, pourquoi quelle sest dmolie ? Que a narrive plus ! Ce ntait pas contre la voiture que tu grognais ; ctait contre moi. Ce qui arrive est de ta faute et cest moi que tu accuses ! Voyons, Monsieur, laissez-moi en paix ! Et toi, pourquoi ne mas-tu pas dit une seule parole pendant tout le trajet ? Dhabitude tu me parles, pourtant ! Une mouche mtait entre dans la bouche, voil pourquoi ! Suis-je l pour vous raconter des histoires ? Si vous les aimez, vous navez qu prendre avec vous la Mlanie. Le gros homme ouvrit la bouche dans lvidente intention de rpondre, mais il se tut, ne trouvant rien dire. Le domestique, satisfait davoir manifest devant tout le monde et son loquence et linfluence quil exerait sur son matre, se mit donner des explications aux ouvriers, dun air important. Mes avances taient restes vaines, sans doute cause de ma maladresse, mais une circonstance inopine me vint en aide. De la caisse dune voiture prive de ses roues et attendant la

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rparation depuis des temps immmoriaux, on vit soudain surgir une tte endormie, malpropre et dpeigne. Ce fut un rire gnral parmi les ouvriers. Lhomme tait enferm dans la caisse o il avait cuv son vin, et nen pouvait pus sortir. Il se dpensait en vains efforts et finit par prier quon allt lui chercher un certain outil. Cela mit lassistance en joie. Il est des natures que les spectacles grotesques ravissent, sans quelles sachent trop pourquoi. Le gros hobereau tait de ces gens-l. Peu peu, son facis svre et taciturne se dtendit, sadoucit, exprima la gaiet et se rassrna compltement. Mais nest-ce pas Vassiliev ? demanda-t-il avec compassion. Comment se trouve-t-il l dedans ? ts. Oui, oui, Monsieur, cest Vassiliev ! cria-t-on de tous c-

Il a bu, Monsieur, fit un grand ouvrier sec, et de figure svre qui prtendait jouer un rle prpondrant parmi ses camarades. Il a bu. Depuis trois jours, il a quitt son patron et il se cache ici. Et voici quil rclame son dernier outil ? Quen veux-tu faire, tte vide ? Il veut lengager. Archipouchka, largent est comme loiseau : il sen vient et il sen va. Laisse-moi aller chercher mon outil, au nom de Dieu ! suppliait Vassiliev dune voix grle et fle. Reste donc tranquille, diable ! puisque tu es bien ici. Il boit depuis avant-hier ; ce matin, nous lavons ramass dans la rue ds laube et nous avons dit Matv Ilitch quil tait tomb malade, quil avait des coliques ! Ce fut une explosion de rires. Mais o est mon outil ?

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Mais chez Zou, voyons ! Un homme saoul, Monsieur, cest tout vous dire. H ! h ! h ! Ah ! canaille, cest ainsi que tu travailles en ville ? tu veux engager ton dernier outil ! fit le gros homme, secou dun rire satisfait et tout fait de bonne humeur, maintenant. Si vous saviez lhabile menuisier quil est ! On nen trouverait pas un pareil Moscou. Seulement, voil les tours quil joue ! continua-t-il en sadressant moi. Laisse-le sortir, Arkhip, il a peut-tre besoin de quelque chose. On obit au gros monsieur. Le clou fut enlev qui condamnait la portire de la voiture o tait enferm Vassiliev, lequel apparut tout souill de boue et les vtements dchirs. Il cligna des yeux et, chancelant, il ternua, puis, se faisant de sa main un abat-jour, il jeta un regard circulaire. Que de monde ! que de monde ! et bien sr que personne de ces gens-l na bu ! dit-il dun ton triste et lent, hochant la tte avec un air de contrition. Bien le bonjour, frrots. Je vous souhaite une heureuse matine ! Matine ! mais tu ne vois donc pas que nous sommes aprs-midi, espce de fou ? Ah ! tu men diras tant ! H ! h ! h ! Quel farceur ! scria encore le gros monsieur, en me regardant avec affabilit et tout secou de rire. Tu nas pas honte, Vassiliev ? Cest le malheur qui me fait boire, Monsieur, rpondit le sombre Vassiliev, videmment enchant de pouvoir parler de son malheur.

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Quel malheur, imbcile ? Un malheur comme on nen a jamais vu. Nous voil sous les ordres de Foma Fomitch ! Qui ? Depuis quand ? sexclama le gros homme avec animation, pendant que, trs intress, je faisais un pas en avant. Mais tous ceux de Kapitonovka. Notre seigneur le colonel (que Dieu le garde en bonne sant !) veut faire prsent de Kapitonovka, qui lui appartient, Foma Fomitch ; il lui donne soixante-dix mes. Cest pour toi, Foma, a-t-il dit. Tu ne possdes rien, car ton pre ne ta point laiss de fortune Vassiliev envenimait son rcit plaisir. Ctait un gentilhomme venu, on ne sait do ; comme toi, il vivait chez les seigneurs et mangeait la cuisine. Mais je vais te donner Kapitonovka ; tu seras un propritaire foncier avec des serviteurs ; tu nauras plus qu te la couler douce Mais le gros homme ncoutait plus. Leffet que lui produisit le rcit de livrogne fut extraordinaire. Il en devint violet ; son double menton tremblait ; ses petits yeux sinjectrent de sang. Il ne manquait plus que cela ! fit-il, suffoqu. Cette racaille de Foma va devenir propritaire ! Pouah ! Allez tous au diable. Dpchez-vous, l-bas, que je men aille ! Je mavanais rsolument et je lui dis. Permettez-moi un mot. Vous venez de parler de Foma Fomitch ; il doit sagir dOpiskine, si je ne me trompe point. Je voudrais en un mot, jai des raisons de mintresser cet homme, et je dsirerais savoir quelle foi on peut ajouter ce que dit ce brave garon que son matre, Ygor Ilitch Rostaniev, veut

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faire don dun village ce Foma. Cela mintresse normment et je Permettez-moi de vous demander, mon tour, pourquoi vous vous intressez cet homme (cest votre mot). Selon moi, cest une fripouille et non pas un homme. A-t-il une figure humaine ? Cest quelque chose dignoble, mais ce nest pas une figure humaine ! Je lui expliquai que je ne connaissais pas la figure de Foma, mais que le colonel tait mon oncle et que jtais moi-mme Serge Alexandrovitch. Ah ! vous tes le savant ? Mais, mon petit pre, on vous attend avec impatience ! scria le bonhomme franchement joyeux, cette fois. Jarrive de Stpantchikovo o je nai pu finir de dner, tant la prsence de ce Foma mtait insupportable. Je me suis brouill avec tout le monde cause de ce maudit Foma ! En voil une rencontre ! Excusez-moi. Je suis Stpane Alxivitch Bakhtchiev et je vous ai connu pas plus haut quune botte Qui maurait dit ? Mais permettez-moi Et le bon gros bonhomme se mit membrasser. Aprs ces premires effusions, je commenai sans tarder mon interrogatoire, car loccasion tait favorable. Mais quest-ce que ce Foma ? demandai-je ; comment at-il pu semparer de toute la maison ? Pourquoi ne le chasse-ton pas ? Javoue que Le chasser ? Mais vous tes fou ! Le chasser, quand le colonel marche devant lui sur la pointe des pieds ! Mais Foma a prtendu une fois que le mercredi tait un jeudi et tout le monde consentit que ce mercredi ft un jeudi. Vous croyez que jinvente ? Nullement.

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Javais entendu dire des choses de ce genre, mais javoue que Javoue ! Javoue ! Vous ne savez dire que cela ! Quy a-til avouer ? Demandez-moi plutt do je viens. La mre du colonel, bien quelle soit une trs digne dame et une gnrale, na plus sa raison Elle ne peut se passer de ce Foma. Elle est cause de tout ; cest elle qui la install dans la maison. Il la ensorcele. Elle nose plus dire un mot quoiquelle soit une Excellence pour stre marie cinquante ans avec le gnral Krakhotkine. Quant la sur du colonel, la vieille fille, jaime mieux ne pas en parler ; elle ne sait que pousser des oh ! et des ah ! Jen ai assez ; voil tout ! Elle na pour elle que dtre une femme. Mais en mrite-t-elle plus destime ? Dailleurs il est mme indcent moi den parler devant vous car, enfin, cest votre tante. Seule, Alexandra Ygorovna, la fille du colonel, qui na que quinze ans, possde quelque intelligence ; elle ne manifeste aucune estime pour Foma. Une charmante demoiselle ! Quelle estime mrite ce Foma, cet ancien bouffon qui faisait des imitations danimaux pour distraire le gnral Krakhotkine ? Et aujourdhui, le colonel, votre oncle, respecte ce paillasse comme son propre pre ! Pouah ! Pauvret nest pas vice, et je vous avoue Permettez-moi de vous demander Est-il beau ? intelligent ? Foma ? Comment donc, mais trs beau ! rpondit Bakhtchiev dune voix tremblante de colre. Mes questions lagaaient et il commenait me regarder de travers. Trs beau ! Non ; vous lentendez ; il croit que Foma est beau ! Mais, mon petit pre, il ressemble tous les animaux, si vous voulez le savoir. Ah ! sil tait intelligent, seulement, on sen arrangerait Mais rien ! Il faut quil leur ait vers tous quelque philtre de sorcier. Je suis las den parler. Il ne vaut pas un crachat. Vous me mettez en colre ! Eh bien, l-bas, est-ce prt ?

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Il faut ferrer Voronok, rpondit Grigori dun ton lugubre. Voronok ? Je vais ten donner du Voronok ! Oui, Monsieur, je suis en mesure de vous raconter de telles choses que vous en resterez bouche be jusquau deuxime avnement. Il fut un temps o je lestimais, ce Foma. Oui, je vous le confesse, jtais un imbcile ! Il mavait sduit, moi aussi. a sait tout ; a connat fond toutes les sciences. Il mavait ordonn des gouttes, car je suis malade ; vous ne vous en douteriez pas ? Jai failli en mourir de ces gouttes ! coutez-moi ; ne dites rien. Vous verrez tout cela. Ce Foma fera verser au colonel des larmes de sang, mais il sera trop tard. Tous les voisins ont rompu avec votre oncle cause de ce misrable Foma qui insulte tous les visiteurs, fussent-il du grade le plus lev. Il ny a que lui dintelligent ; il ny a que lui de savant ; et, comme un savant a le droit de morigner les ignorants, il parle, il parle : ta-ta-ta ta-ta-ta Ah ! il en a une langue ! On pourrait la couper et la jeter au fumier quelle bavarderait encore tant quun corbeau ne laurait pas mange. Et il est devenu fier. Il sengage dans des conduits o il ny a pas seulement passage pour sa tte. Mais quoi ! il enseigne le franais aux domestiques ! Je vous demande de quelle utilit la langue franaise peut tre un paysan ? Et mme nous ? quoi a peut-il servir ? causer avec les demoiselles pendant la mazurka ? dire des fadeurs aux femmes maries ? Ce nest rien quune dbauche, voil ! Selon moi, quand on a bu un carafon deau-de-vie, on parle toutes les langues ! Voil ce que jen pense du franais ! Vous le parlez aussi ; sans doute ? ta-ta-tata-ta ! et Bakhtchiev me considra avec une indignation pleine de mpris. Vous tes aussi un savant, nest-ce pas, mon petit pre ? Mon Dieu, je mintresse Vous avez aussi tout tudi ?

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Oui cest--dire non Pour le moment, jobserve les murs. Je suis rest trop longtemps Ptersbourg et jai hte darriver chez mon oncle Qui vous pressait dy venir ? Vous auriez mieux fait de rester dans votre coin, puisque vous en aviez un. L, votre science ne vous servira de rien. Aucun oncle ne vous sauvera ; vous tes fichu. Chez eux, jai maigri en vingt-quatre heures. Vous ne me croyez pas ? Je vois que vous ne croyez pas que jai maigri. Ce sera comme vous le voudrez, aprs tout ! Mais je vous crois ; seulement, je ne puis encore comprendre, rpondis-je, confus. Bon ! bon ! mais moi, je ne te crois pas. Vous ne valez pas cher tous tant que vous tes avec votre science et jen ai assez de vous autres ; jen ai par-dessus la tte. Je me suis dj rencontr avec vos Ptersbourgeois ; ce sont des inutiles. Ils sont tous francs-maons et propagent lincrdulit ; ils ont peur dun verre de cognac, comme si a pouvait faire du mal ! Vous mavez mis en colre, mon petit pre, et je ne veux plus rien te raconter. Je ne suis pas pay pour te narrer des histoires et puis, je suis fatigu. On ne peut mdire de tout le monde et, dailleurs, cest pch. a nempche pas que Foma a fait perdre la tte au valet de chambre de votre oncle leur place, intervint Grigori, jaurais laiss ce Vidopliassov sous les verges jusqu ce que sa btise lui ft sortie de la tte ! Tais-toi ! cria Bakhtchiev ; on ne te parle pas ! Vidopliassov ! fis-je pour dire quelque chose Vidopliassov ! quel drle de nom !

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Qua-t-il de si drle ? Vous vous tonnez facilement pour un savant ! Jtais bout de patience. Pardon, lui dis-je, quavez-vous contre moi ? Quest-ce que je vous ai fait ? Javoue que, depuis une demi-heure que je vous coute, je ne comprends mme pas ce dont il sagit. Tu as tort de toffenser, mon petit pre, rpondit le bonhomme. Si je te parle ainsi, cest que tu me plais. Ne faites pas attention tout ce que je viens de dire mon domestique ; mon Grichka est une canaille, mais cest pour cela que je laime. Je me perds par mon extrme sensibilit et cest la faute de ce Foma ! Je jure quil causera ma mort ! Voil deux heures que je reste au soleil grce lui. Je voulais, en attendant, aller rendre visite au pope, mais Foma ma mis dans un tel tat que je ne veux mme pas voir cet excellent homme. Et il ny a pas seulement un cabaret peu prs propre ! Je vous dis que ce sont tous des canailles ! et, pour revenir Foma, sil possdait au moins un grade, a le rendrait excusable ; mais il na pas le plus minime grade, jen ai la certitude ! Il dit avoir souffert pour la vrit ; je voudrais bien savoir quand ? En attendant, il faut tre ses pieds. Le Grand Turc nest pas son frre ! la moindre chose qui lui dplait, il bondit, jette les hauts cris, se plaint quon linsulte, quon mprise sa pauvret. On nose pas se mettre table sans lui, alors quil ne veut pas sortir de sa chambre sous prtexte quon la offens, parce quil nest quun malheureux plerin. Eh bien, il se contentera dun morceau de pain noir ! Mais peine est-on assis quil survient et recommence ses jrmiades : Pourquoi commence-t-on sans lui ? On le mprise donc bien ? Il se laisse aller quoi ! Je me suis tu longtemps. Il croyait que jallais aussi me mettre quatre pattes devant lui ; il pouvait compter l-dessus ! Jai servi au mme rgiment que votre oncle, mais jai dmissionn ds le grade de major, tandis que Ygor Ilitch na quitt le service que lanne

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passe, tant colonel, pour aller vivre dans ses terres. Je lui ai dit : Vous tes tous perdus, si vous vous pliez aux caprices de Foma. a vous en cotera, des larmes ! Non, me rpondit-il, cest un excellent homme ; cest mon ami ; il menseigne la vertu ! Quest-ce que lon peut dire contre la vertu ? Si vous saviez quel propos il a fait une histoire, aujourdhui ! coutez a. Demain, cest la Saint-lie ici, M. Bakhtchiev se signa dvotement, et, par consquent, la fte dIlucha. Je comptais passer la journe et dner avec eux. Je fais venir de la capitale un jouet magnifique ; a reprsente un Allemand baisant la main de sa fiance qui essuie une larme (je ne le donne plus ; je le remporte ; il est dans ma voiture ; le nez de lAllemand est mme cass), Ygor Ilitch ne demandait pas mieux que de samuser un peu en un pareil jour ; mais Foma sy oppose : Qua-t-on soccuper tant dIlucha ? Alors, moi, je ne compte plus ? rclame-t-il. Quen pensez-vous ? Le voil jaloux dun gamin de huit ans ! Cest bien, reprend-il : en ce cas, cest ma fte aussi ! Mais cest la Saint-lie et non la Saint-Foma ! Non ; cest aussi ma fte ! Jentends a mais je patiente encore. Ils taient tous marcher sur la pointe des pieds en se demandant que faire. Fallait-il lui souhaiter sa fte ou non ? Si on ne la lui souhaitait pas, il pouvait se formaliser ; si on la lui souhaitait, il prendrait peut-tre a pour une moquerie. Quelle situation ! Enfin, on se met table Mcoutes-tu, petit pre ? Comment donc, si je vous coute ! mais avec le plus grand plaisir Japprends normment Javoue Oui, le plus grand plaisir ! Je le connais, ton plaisir Je crois bien que tu te fiches de moi ? Que dites-vous ? Bien au contraire ! Vous vous exprimez avec une telle originalit, que jaurais presque envie de noter vos paroles.

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Comment a, noter ? demanda M. Bakhtchiev avec apprhension, en me regardant dun air souponneux. Oh ! je ne dis pas que je les noterai cest une faon de parler. Je crois que tu me fais marcher, petit pre ! Je vous fais marcher ? demandai-je avec tonnement. Oui, tu mentortilles pour me faire bavarder comme un serin et, un beau jour, tu me fourreras dans un de tes romans ! Je mempressai dassurer M. Bakhtchiev que je ntais pas homme agir de la sorte, mais il continuait mobserver dun air mfiant. Tu dis a, mais est-ce que je te connais ? Foma aussi me menaait de mimprimer tout vif. Permettez-moi, fis-je, dsireux de quitter ce terrain brlant, permettez-moi de vous demander sil est vrai que mon oncle songe se marier ? Quest-ce que a pourrait bien faire ? Quil se marie si tel est son bon plaisir ; le mal nest pas l. Il y a autre chose, rpondit Bakhtchiev pensif. Humph ! l-dessus, je ne saurais trop vous rpondre. Sa maison est actuellement pleine de femmes qui sont comme les mouches autour des confitures. Mais qui sait laquelle veut se marier ? Je vous dirai, mon petit pre, que je ne puis pas sentir les femmes ! Je crois quelles ne peuvent que nous faire dchoir et, de plus, elles nuisent au salut de lme ! Que votre oncle soit amoureux comme un chat de Sibrie, a, je vous le garantis. Je ne vous en dirai pas plus long ; vous verrez par vous-mme ; mais ce quil y a de mauvais, cest quil fait traner cette affaire. Sil veut se marier, quil se marie !

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Mais non ; il a peur den parler Foma et sa vieille qui va pousser des hurlements dans tous le village, et se regimber ! car Foma ne verrait quavec peine une pouse entrer dans la maison, parce quil ny pourrait plus rester deux heures. La femme le chasserait sur-le-champ et de telle faon quil ne retrouverait plus une place dans tout le district. Voil pourquoi il fait tant de simagres daccord avec la mre et pourquoi ils veulent lui coller cette Quas-tu me couper la parole, petit pre ? Jallais justement te raconter le plus intressant de lhistoire et tu minterromps ! Crois-tu dont poli de couper la parole un vieillard ? Je mexcusai. Il reprit : Ne texcuse pas. Jallais te raconter comme un savant que tu est, la faon dont il ma trait aujourdhui. Juge-moi, si tu est un homme juste. peine tions-nous table que je crus quil allait me manger, me noyer dans un verre deau ! Lorgueil de cet homme est tel quil ne peut se matriser. Il eut lide de me chercher noise, de me donner des leons de tenue. Il voulait savoir pourquoi je suis aussi gros au lieu dtre mince ! Voyons, mon petit pre, que pensez-vous dune pareille question ? Y a-til du bon sens ? Moi, je lui rponds fort judicieusement : Cest le bon Dieu qui ma fait ainsi, Foma Fomitch ; lun est gros, lautre maigre et lon ne doit pas se rvolter contre la Providence. Je crois que ctait assez judicieux ? Non, me dit-il, tu possdes cinq cents mes, tu vis de tes rentes et tu ne rends aucun service la patrie ; au lieu de travailler, tu restes chez toi jouer de laccordon. Il est vrai quen mes jours de tristesse, je joue de laccordon. Je lui fais cette rponse sense : Quel service pourrais-je accomplir, Foma Fomitch ? Quel uniforme pourrait me contenir avec mon ventre ? Admettons que je parvienne endosser mon uniforme et le boutonner en me sanglant, mais, si jai le malheur dternuer, par hasard, tous les boutons sauteront ; et si cet accident arrivait devant les chefs qui peuvent trs bien le prendre pour une mauvaise plaisante-

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rie, Dieu me bnisse ! que marriverait-il ? Quy a-t-il de ridicule l-dedans ? Le voil qui se met se tordre Non, vous savez, il na pas la moindre pudeur ! Et il commence minsulter en franais : Cochon ! me dit-il. Cochon, je sais ce que a veut dire. Ah ! maudit physicien, pensai-je, tu me prends pour un imbcile ? Javais longtemps patient, mais jtais bout de forces. Je me lve de table, et, devant tout le monde, je lui envoie ceci par la figure : Excuse-moi, Foma, mon cher bienfaiteur, je tavais pris pour un homme bien lev, mais tu es encore plus cochon que nous tous ! Je lui flanque a par la figure et je quitte la table comme on apportait le pudding. Mais au diable le pudding ! Je vous demande pardon, fis-je quand M. Bakhtchiev eut fini son rcit. Je partage certainement votre avis sur tout ce que vous venez de me dire. Seulement, je ne sais encore rien de positif mais, jai l-dessus quelques ides moi. Quelles ides, petit pre ? demanda Bakhtchiev dun air souponneux. Voil, commenai-je en membrouillant un peu, le moment est peut-tre mal choisi, mais je suis prt vous les dvelopper. Je pense quil se peut que nous nous trompions tous les deux sur le compte de Foma Fomitch et que toutes ces bizarreries cachent une nature exceptionnellement doue, qui sait ? Cest peut-tre un de ces curs douloureux briss par la souffrance, et aigris contre toute lhumanit. Jai entendu dire que, jadis, il avait fait le bouffon ; il est possible que les humiliations et les outrages dont il fut abreuv laient assoiff de vengeance Vous comprenez : un noble cur la conscience de et rduit au rle de bouffon ! Alors il se mfie de tout le genre humain cest--dire de tous les hommes et, il se peut que si on le rconciliait avec ses semblables cest--dire avec les hommes, il pourrait devenir remarquable car cet homme doit avoir en lui

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quelque chose Il y a certainement une raison pour que tout le monde sincline ainsi devant lui Je memptrais de plus en plus, chose fort excusable chez un jeune homme, mais M. Bakhtchiev nen jugea pas ainsi. Me regardant le blanc des yeux avec une dignit svre, il rougit, et tel un dindon, me demanda brivement : Alors, Foma est un homme exceptionnel ? Oh ! je dis a ; je nen suis pas plus sr que cela ! Ce nest quune supposition. Excusez ma curiosit : vous avez sans doute tudi la philosophie ? Mais dans quel sens ? demandai-je avec tonnement. Dans aucun sens ; rpondez-moi tout simplement : avezvous appris la philosophie ? ou non ? Javoue que jai lintention de lapprendre ? mais Cest bien a ! scria M. Bakhtchiev ouvrant les cluses son indignation. Avant mme que vous eussiez ouvert la bouche, je lavais dj devin. Je ne my trompe pas. Je flaire un philosophe trois verstes de distance ! Allez donc lembrasser, votre Foma Fomitch ! Il en fait un homme exceptionnel ! Pouah ! Que le monde prisse ! je vous croyais un homme de bon sens et vous Avance ! cria-t-il au cocher dj mont sur le sige de la voiture rpare. Filons ! Jeus toutes les peines du monde le calmer. Il finit tout de mme par se radoucir un peu, mais il men voulait toujours. Il tait mont dans sa voiture avec laide de Grigori et dArkhip, celui qui avait si sentencieusement chapitr Vassiliev.

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Permettez-moi de vous demander si vous ne viendrez plus chez mon oncle ? minformai-je en mapprochant. Chez votre oncle ? Crachez la figure de celui qui la dit. Vous vous figurez donc que je suis un homme ferme, que je saurais tenir rigueur ? Je suis une chiffe en fait dhomme et cest mon malheur ! Il ne se passera pas une semaine que jy serai dj retourn. Et pour quoi faire ? Je ne saurais le dire, mais jy retournerai et je mempoignerai encore avec ce Foma ! Cest mon malheur, petit pre. Cest pour la punition de mes pchs que Dieu ma envoy ce Foma. Jai un cur de femme ; aucune constance ! Je suis un lche de premier ordre. ner. Nous nous quittmes amicalement. Il minvita mme d-

Viens me voir, petit pre, viens dner avec moi ; mon eaude-vie vient pied de Kiev et mon cuisinier de Paris. Il vous sert des plats, des pts dont on se lche les doigts, en le saluant jusqu terre, la canaille ! Un gaillard qui a de linstruction, quoi ! Il y a longtemps que je ne lui ai fait donner les verges et il commence faire des siennes mais maintenant que vous my avez fait penser ! Viens ! Je taurais invit aujourdhui mme, mais je suis rompu ; cest peine si je puis me tenir sur mes jambes. Je suis un homme malade et mou. Peut-tre ne le croyez-vous pas ? Eh bien, adieu, petit pre. Il est temps que je me mette en route, et, dailleurs, voici que notre tarantass est aussi rpar. Dites Foma quil ne paraisse jamais devant moi sil ne veut pas que cette rencontre soit si touchante quil Mais les derniers mots ne parvinrent pas jusqu moi ; enleve par ses quatre vigoureux chevaux, la voiture avait disparu dans un tourbillon de poussire. Je fis avancer la mienne et nous traversmes rapidement la petite ville.

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Il exagre sans doute, pensais-je, il est trop mcontent pour pouvoir tre impartial. Cependant tout ce quil ma dit de mon oncle me semble trs significatif. En voil dj un qui le dit amoureux de cette demoiselle Hum ! Vais-je me marier, oui ou non ? et je tombai dans une profonde mditation.

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III MON ONCLE


Javoue que je ntais pas tranquille. Mes rves romantiques mapparurent assez sots ds mon arrive Stpantchikovo. Il tait prs de cinq heures de laprs-midi. La route longeait le parc de mon oncle. Aprs de longues annes dabsence, je retrouvais le grand jardin o stait si vite coule une partie de mon heureuse enfance et que javais tant de fois revu en songe dans les dortoirs des lyces. Je sautai de ma voiture et marchai droit la maison. Mon plus grand dsir tait darriver limproviste, de me renseigner, de questionner, et avant tout de causer avec mon oncle. Je traversai lalle plante de tilleuls sculaires et gravis la terrasse o une porte vitre donnait accs de plain-pied dans la maison. Elle tait entoure de plates-bandes, de corbeilles de fleurs et de plantes rares. Jy rencontrai le vieux Gavrilo, autrefois mon serviteur et maintenant valet de chambre honoraire de mon oncle. Il avait chauss des lunettes et tenait un cahier quil lisait avec la plus grande attention. Comme nous nous tions vus deux ans auparavant lors de son voyage Ptersbourg, il me reconnut aussitt et slana vers moi les yeux pleins de larmes joyeuses. Il voulut me baiser la main et en laissa choir ses lunettes. Son attachement mmut profondment. Mais, me souvenant de ce que mavait dit M. Bakhtchiev, je ne pus mempcher de remarquer le cahier quil avait dans les mains. On tapprend donc aussi le franais ? demandais-je au vieillard.

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Oui, mon petit pre, comme un serin, sans considration pour mon ge ! rpondit-il tristement. Cest Foma lui-mme qui te lapprend ? Lui-mme, petit pre. Il doit tre bien intelligent. Il vous lenseigne par conversation ? Non, avec ce cahier, petit pre. Ce cahier-l ? Ah ! les mots franais sont crits en lettres russes ! Il a trouv le joint ! Navez-vous pas honte, Gavrilo, de vous laisser turlupiner par un pareil imbcile ? Et, en un clin dil, jeus oubli toutes ces flatteuses hypothses sur le compte de Foma Fomitch qui mavaient valu lalgarade de M. Bakhtchiev. Ce ne peut tre un imbcile, puisquil commande nos matres. Hum ! tu as peut-tre raison, Gavrilo, marmottai-je, arrt par cet argument. Conduis-moi donc vers mon oncle. Mon cher, cest que je ne tiens pas me faire voir. Je commence craindre jusquau matre lui-mme. Cest ici que je ronge mon chagrin et, quand je le vois venir, je vais me cacher derrire ces massifs. Mais de quoi as-tu peur ? Tantt, je ne savais pas ma leon et Foma Fomitch voulut me faire mettre genoux. Je nai pas obi ! Je suis trop vieux pour servir damusette. Monsieur sest fch de ma dsobissance. Cest pour ton bien, me disait-il, il veut tinstruire et te

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faire acqurir une prononciation parfaite. Alors, je reste ici pour bien apprendre mon vocabulaire, car Foma Fomitch va me faire passer un examen ce soir. Il y avait l quelque chose de louche. Cette histoire de franais devait cacher un mystre que le vieillard ne pouvait mexpliquer. Une seule question, Gavrilo : comment est-il de sa personne ? Est-il bien pris ? De belle prestance ? Foma Fomitch ? Mais non, petit pre ! Cest un petit malingre, chtif ! Hum ! Attends, Gavrilo. Tout cela peut sarranger encore et je te promets que a sarrangera. Mais o est donc mon oncle ? Il donne audience aux paysans derrire les curies. Les anciens de Kapitonovka sont venus lui prsenter une supplique la nouvelle quil les donnait Foma Fomitch. Ils viennent le prier de nen rien faire. Pourquoi a se passe-t-il derrire les curies ? Parce que Monsieur a peur ! Et en effet, je trouvai mon oncle lendroit indiqu. Il tait debout devant les paysans qui le saluaient et lui disaient quelque chose quoi il rpondait avec animation. Mapprochant, je lappelai ; il se retourna et nous nous jetmes dans les bras lun de lautre. Sa joie de me voir touchait au ravissement. Il membrassait, me pressait les mains, comme sil eut revu son propre fils sauv dun danger mortel ; comme si je leusse sauv,

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lui aussi, par mon arrive ; comme si jeusse apport avec moi la solution de toutes les difficults o il se dbattait, et du bonheur, et de la joie pour toute sa vie, ainsi que pour celle de ceux quil aimait, car il neut jamais consenti tre heureux tout seul. Mais, aprs les premires effusions, il sembrouilla et ne sut plus que dire. Il maccablait de questions et voulait me conduire sans retard prs des siens. Nous avions dj fait quelques pas quand il revint en arrire pour me prsenter tout dabord aux paysans de Kapitonovka. Soudain, sans motif apparent, il se mit me parler dun certain Korovkine rencontr en route trois jours plus tt et dont il attendait la visite avec impatience. Puis il abandonna Korovkine pour sauter un tout autre sujet. Je le regardais avec bonheur. En rponse ses questions, je lui dis que je ne me proposais pas dentrer dans ladministration, mais voulais poursuivre ma carrire scientifique. Aussitt, mon oncle crut devoir froncer les sourcils et se composer une physionomie trs grave. Quand il sut que, dans les derniers temps, javais tudi la minralogie, il releva la tte et jeta autour de lui un regard dorgueil comme sil eut dcouvert cette science lui tout seul et en eut crit un trait. Jai dj dit que ce mot de science le plongeait dans une adoration dautant plus dsintresse que, pour son compte, il ne savait absolument rien. Ah ! me dit-il un jour, il est de par le monde des gens qui savent tout ! et ses yeux brillaient dadmiration. On est l ; on les coute, tout en sachant quon ne sait rien, tout en ne comprenant rien ce quils disent et lon sen rjouit dans son cur. Pourquoi ? Parce que cest la raison, lutilit, le bonheur de tous. Cela, je le comprends. Dj, je voyage en chemin de fer, moi ; mais peut-tre mon Ilucha volera-t-il dans les airs Et enfin, le commerce, lindustrie ces sources, pour ainsi dire jentends que tout cela est utile Cest utile, nest-ce pas ?

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Mais revenons mon arrive. Attends, mon ami, attends commena-t-il en se frottant les mains et en htant le pas. Je vais te prsenter un homme rare, un savant qui sera clbre dans ce sicle ; cest Foma luimme qui me la expliqu Tu vas faire sa connaissance. Cest de Foma Fomitch que vous voulez parler, mon cher oncle ? Non, non, mon ami ! Cest de Korovkine que je te parle. Foma aussi est un homme remarquable Mais cest de Korovkine que je parlais, fit mon oncle qui avait rougi aussitt que la conversation tait venue sur Foma. De quelles sciences soccupe-t-il donc, mon oncle ? Des sciences en gnral. Je ne saurais te dire de quelles sciences, mais il soccupe des sciences ! Il faut lentendre parler sur les chemins de fer ! Et tu sais, ajouta-t-il plus bas en clignant de lil droit, il a des ides un peu avances. Je men suis aperu ce quil a dit du bonheur conjugal Il est dommage que je ny aie pas compris grandchose (je navais pas le temps) ; sans a, je taurais tout racont avec force dtails. Avec cela le meilleur fils du monde. Je lai invit venir me voir et je lattends dun instant lautre. Cependant, les paysans me regardaient, bouches bes et les yeux carquills, comme un phnomne. coutez, mon oncle, interrompis-je, il me semble que je trouble un peu ces paysans. Ils sont venus sans doute pour affaires. Que demandent-ils ? Javoue que je me doute de quelque chose et que je serais trs heureux de les entendre.

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Mon oncle devint aussitt trs affair. Ah ! oui, javais compltement oubli Mais nous navons rien faire ensemble. Ils se sont mis en tte (et je voudrais bien savoir qui a le premier lanc cette ide), ils se sont mis en tte que je les donne avec toute la Kapitonovka (tu ten souviens de la Kapitonovka ? Nous allions nous y promener le soir avec la dfunte Katia) que je donne toute la Kapitonovka et soixante-dix mes Foma Fomitch. Nous voulons rester avec toi, voil tout ! me disent-ils. Ainsi, ce nest donc pas vrai, mon oncle ? Vous nallez pas la lui donner ? mcriai-je avec joie. Jamais de la vie ! Je nen ai jamais eu lide ! Qui ten a donc parl ? Il sont partis sur un mot qui ma chapp une fois par hasard. Quont-il donc tant dtester Foma ? Attends, Serge, je te le prsenterai, ajouta-t-il en me regardant timidement, comme sil eut dj pressenti en moi un ennemi de Foma. Quel homme ! Nous nen voulons pas ; nous ne voulons personne que toi : gmirent en cur les paysans. Vous tes notre pre et nous sommes vos enfants ! coutez, mon oncle, rpondis-je, je nai pas encore vu Foma, mais voyez-vous certains bruits me sont parvenus Du reste, jai l-dessus mes ides personnelles. Jai rencontr aujourdhui M. Bakhtchiev En tout cas, renvoyez vos paysans et nous causerons ensuite seul seul, sans tmoins. Javoue que je ne suis venu que pour cela Prcisment ! prcisment ! fit mon oncle, saisissant loccasion, prcisment ! Laissons partir les paysans et nous causerons amicalement, raisonnablement, en camarades. Eh bien, continua-t-il en se tournant vers les paysans, vous pouvez

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vous en aller, mes amis, et lavenir, venez toujours moi quand il sera ncessaire ; venez droit moi, et nimporte quelle heure. Notre petit pre ! vous tes notre pre et nous sommes vos enfants. Ne nous donne pas Foma Fomitch ! ce sont des malheureux qui ten supplient ! crirent encore une fois les paysans. je ! Quels imbciles ! Mais je ne vous donnerai pas, vous dis-

Il nous ferait mourir avec ses livres ! On dit que ceux dici sont absolument sur les dents. Est-ce quil vous enseigne aussi le franais ? mcriai-je avec terreur. Non, pas encore, grce Dieu ! rpondit un des paysans, beau parleur, sans doute, un homme chauve et roux avec un longue barbiche qui se trmoussait tout le temps quil parlait. Non, Monsieur, grce Dieu ! Que vous enseigne-t-il donc ? Des btises, notre sens. Comment, des btises ? Srioja ! Tu te trompes ; cest une calomnie ! scria mon oncle tout rouge et confus. Ce sont des imbciles qui ne comprennent pas ce quil leur dit ! Et toi, quas-tu crier de la sorte ? continua-t-il en sadressant dun ton de reproche au paysan qui avait port la parole. On te veut du bien et, sans rien comprendre, tu tgosilles !

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Pardon, mon oncle, et la langue franaise ? Mais cest pour la prononciation ; rien que pour la prononciation ! et sa voix tait suppliante. Il me la dit lui-mme, que ctait pour la prononciation Et puis, il y a autre chose Tu nes pas au courant ; par consquent, tu ne peux juger ! Il faut se renseigner avant daccuser, mon cher Il est facile daccuser ! Mais vous, que faites-vous donc ? dis-je aux paysans. Vous navez qu lui dire tout simplement : Vous voulez des choses impossibles, voici comment il faut faire ! Vous avez une langue, il me semble ! Montre-moi la souris qui pendra une clochette au cou du chat ! Il nous dit toujours : Sale paysan, je veux tapprendre lordre et la propret. Pourquoi ta chemise est-elle sale ? Mais parce quelle est trempe de sueur ! Nous ne pouvons pourtant changer de chemise tous les jours. La propret ne nous fera pas plus ressusciter que la malpropret ne nous fera mourir. Un autre paysan intervint. Maigre, de haute taille, avec des vtements rapics et des sandales de bouleau tout uses, ctait un de ces ternels mcontents qui ont toujours un mot venimeux en rserve. Jusque-l, il tait rest cach derrire le dos de ses camarades, coutant dans un morne silence et grimaant un sourire amer. Lautre jour, dit-il, Foma Fomitch vint sur la place et demanda : Savez-vous combien de verstes il y a dici au soleil ? Qui le sait ? Cest de la science pour les seigneurs et non pas pour nous ! Non, vous ne connaissez pas votre intrt, imbciles ! vous ne savez rien, tandis que moi, qui suis un astronome, jai tudi toutes les plantes cres par Dieu !

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Et ta-t-il dit combien de verstes il y a de la terre au soleil ? fit mon oncle, sanimant tout coup en me clignant gaiement de lil, comme pour me dire : Tu vas voir quelque chose ! Il a dit quil y en avait beaucoup, rpondit sans empressement le paysan qui ne sattendait pas cette attaque. Mais combien ? Il a dit quil y avait quelque cent ou mille verstes quil y en avait beaucoup. Rappelle-toi ! Et tu te figurais quil ny avait quune verste, que le soleil tait tout prs de nous ? Non, frrot, la terre, vois-tu, cest comme un ballon, tu comprends ? continua mon oncle en traant dans lespace un geste circulaire. Le paysan sourit amrement. Oui, comme un ballon ! Elle se tient en lair delle-mme et elle tourne autour du soleil qui reste en place tandis que tu crois quil marche. Comprends-tu le systme ? Tout cela a t dcouvert par le capitaine Cook, un marin (Le diable sait qui la dcouvert ! me chuchota mon oncle, quant moi, je nen sais rien) Et toi, sais-tu sa distance quil y a entre la terre et le soleil ? Je le sais, mon oncle, rpondis-je, rempli dtonnement par cette scne bizarre. Mais voici ce que je pense : certes, lignorance est une sorte de malpropret mais tout de mme apprendre lastronomie aux paysans ! Trs juste ! cest de la malpropret ! fit mon oncle ravi, et sautant sur mon expression quil trouvait trs heureuse. Grande ide ! Oui, cest de la malpropret ! Je lai toujours dit Cest--

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dire que je ne lai jamais dit, mais que je lai toujours pens. Vous entendez ? cria-t-il aux paysans lignorance, cest la mme chose que la malpropret. Cest pourquoi Foma voulait vous instruire, pour votre bien. Mais cest bon, mes amis, allez maintenant et que Dieu soit avec vous. Je suis trs content, trs content. Soyez tranquilles ; je ne vous abandonnerai pas. Dfends-nous, notre pre ! Ne fais pas de nous des malheureux, petit pre ! Et les paysans se jetrent ses pieds. Voyons ! pas de btises ! Prosternez-vous devant Dieu et devant le tsar, mais pas devant moi. Allez ; soyez sages, et le reste Les paysans partis, il me dit : Tu sais, le paysan aime les bonnes paroles, mais il ne dteste pas non plus un cadeau. Je leur donnerai quelque chose, hein ? Quen penses-tu ? En lhonneur de ton arrive. Voyons, faut-il leur faire un cadeau ? Je vois, mon oncle, que vous tes leur bienfaiteur. Ce nest rien ; il ny a pas moyen de faire autrement. Il y a longtemps que je voulais leur donner quelque chose, ajouta-t-il, comme pour sexcuser. Cela te semble drle de me voir instruire les paysans ? Cest que je suis si heureux de te voir, mon cher Srioja ! Je voulais tout simplement leur apprendre la distance quil y a de la terre au soleil et les voir rester l, bouche be ; jadore les voir bouche be ; a me met le cur en joie Seulement, mon ami, ne dis pas au salon que jai parl aux paysans. Je les ai reus derrire les curies pour ne pas tre vu.

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Ce ntait pas commode ; laffaire est dlicate et eux-mmes sont venus en cachette. Si jai ainsi agi, cest plutt pour eux Eh bien, mon cher oncle, me voici arriv ! interrompis-je, press den venir au point important. Je vous avoue que votre lettre ma caus une telle surprise que Mon ami, pas un mot de cela ! fit mon oncle effray et baissant la voix. Tout sexpliquera aprs ! aprs ! Je suis peuttre trs coupable envers toi Coupable envers moi, mon oncle ? Plus tard, mon ami, plus tard ! Tout sexpliquera. Mais quel bon garon tu fais ! Comme je tattendais, mon chri ! Je voulais te confier tu est un savant je nai que toi toi et Korovkine. Il faut que tu saches quici, tout le monde est contre toi. Alors, sois prudent ; tiens-toi sur tes gardes ! Contre moi ? demandai-je en regardant mon oncle avec surprise, ne pouvant comprendre comment javais pu maliner des inconnus. Contre moi ! Contre toi, mon petit. Quy faire ? Foma Fomitch est un peu prvenu contre toi et ma mre aussi. Dune faon gnrale, sois prudent, respectueux ; ne les contredis pas ; surtout, sois respectueux Respectueux envers Foma Fomitch, mon oncle ? Quy faire, mon ami ? Je ne le dfends pas. Il a sans doute des dfauts et en ce moment Ah ! mon Srioja, comme tout cela minquite. Comme tout pourrait sarranger et comme nous pourrions tous tre heureux ! Mais qui na ses dfauts ? Nous ne sommes pas non plus des perfections.

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De grce, mon oncle, rendez-vous compte de ce quil fait. Bah ! ce ne sont que des chicanes ! Ce que je peux te dire, cest quil men veut en ce moment, et sais-tu pourquoi ? Du reste cest peut-tre de ma faute. Je te raconterai a plus tard. Vous savez, mon oncle, jai l-dessus mes ides personnelles javais hte de les lui communiquer : cet homme qui servit de bouffon, sest trouv pein, humili, bless dans son idal ; de l son caractre aigri, mchant ; il veut se venger sur toute lhumanit. Mais, si on le rconciliait avec ses semblables, si on le rendait lui-mme Prcisment ! prcisment ! cria mon oncle avec enthousiasme, cest prcisment cela ! Tu as une noble pense ! Il serait honteux, indigne de nous de laccuser ! Cest trs juste ! Ah ! mon ami, tu me comprends ! Tu mapportes la joie. Pourvu que tout sarrange, l-bas, dans la salle ! Tu sais, jai peur dy faire mon entre. Te voil arriv ; je vais tre bien arrang ! Mon cher oncle, sil en est ainsi fis-je, trs confus de son aveu. Non ! non ! non ! Pour rien au monde ! scria-t-il en me prenant les mains. Tu es mon hte et tu resteras ! Mon tonnement allait toujours grandissant. Mon oncle, insistai-je, dites-moi pourquoi vous mavez fait venir. Que voulez-vous de moi et en quoi pouvez-vous tre coupable mon gard ? Ne me demande pas cela, mon ami ! Aprs ! Aprs ! Tout sexpliquera aprs. Je suis peut-tre trs coupable, mais je voulais agir en honnte homme et et tu lpouseras ! Tu lpouseras, si tu as lme quelque peu noble ! ajouta-t-il en

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rougissant sous linfluence dune violente motion et en me serrant les mains. Mais assez l-dessus ! Pas un mot de plus ! Tu en sauras bientt trop par toi-mme. Il ne dpend que de toi Le principal est que tu russisses produire une bonne impression l-bas, plaire ! Voyons, mon oncle, qui avez-vous l-bas ? Je vous avoue que jai si peu frquent le monde que Que tu as un peu peur ? acheva-t-il en souriant. Ne crains rien ; il ny a l que la famille. Et surtout, du courage ! naie pas peur, car, sans cela, je tremblerais pour toi. Tu veux savoir qui est chez nous ? Dabord, ma mre. Te la rappelles-tu ? Une bonne vieille, sans prtention, on peut le dire. Elle est un peu vieux jeu, mais a vaut mieux. Par moments, elle a ses petites fantaisies, et vous en veut pour telle ou telle chose. Elle est fche contre moi pour linstant, mais cest de ma faute ; je le sais. Cest une grande dame, une gnrale Son mari tait un homme charmant, un gnral, trs instruit. Il ne lui a rien laiss, mais il tait cribl de blessures ; en un mot, il avait su se faire apprcier. Ensuite, nous avons Mlle Prplitzina. Celleci je ne sais pas depuis ces derniers temps, elle est un peu comme a ! Mais il ne faut pas mal juger les gens Que Dieu soit avec elle ! Elle est fille dun lieutenant-colonel ; cest la confidente, lamie de maman. Ensuite, ma sur, Prascovia Ilinitchna. Il ny a pas grandchose en dire sinon quelle est simple, bonne, et quelle a un cur dor. Regarde surtout au cur ! Elle est vieille fille ; il me semble bien que ce bon Bakhtchiev lui fait la cour et a des vues sur elle, mais motus ! cest un secret ! Quy a-t-il encore ? Je ne te parle pas de mes enfants : tu les verras. Cest demain la fte dIlucha Ah ! jallais oublier : depuis un mois, nous avons Ivan Ivanovitch Mizintchikov, ton petit cousin. Il ny a pas longtemps quil a quitt les hussards ; il est encore jeune. Un noble cur ! Seulement, il est tellement ruin, que je me demande comment il a pu sy prendre ! Il est vrai quil navait presque rien, mais il sest ruin tout de mme

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et il a fait des dettes. Il est arriv chez nous comme a, de luimme, et il y est rest. Je ne lavais pas connu jusque l. Cest un garon trs gentil, bon, timide, respectueux. Je ne me rappelle plus le son de sa voix, il garde toujours le silence. Foma la surnomm le taciturne inconnu, mais il ne se fche pas et Foma est enchant ; il dit quIvan Ivanovitch nest pas intelligent. En tout cas, celui-ci ne le contredit en rien et il est toujours de son avis. Cest un timide Que Dieu soit avec lui ! Nous avons aussi des visiteurs de la ville : Pavel Smionovitch Obnoskine et sa mre, un jeune homme de grand esprit, aux ides fermes, mries (je mexprime assez mal), avec cela dune grande austrit. Enfin, tu verras aussi Tatiana Ivanovna, une parente loigne que tu ne connais pas. Cette demoiselle, il faut lavouer, nest plus jeune, mais elle est assez riche pour acheter deux Stpantchikovo. Il ny a pas longtemps quelle a hrit : jusque l, elle avait vcu dans la misre. Surveille-toi avec elle, Srioja ; elle est si dlicate ! Elle a quelque chose de fantasque dans le caractre. Tu es gnreux ; tu comprendras. Elle a eu tant de malheurs ! Il faut redoubler de prcautions lgard dune personne qui na pas t heureuse. Ne te forge pas dide sur son compte. Bien sr quelle a ses faiblesses ; elle parle sans rflchir ; elle se trompe sur la valeur des mots, mais ne crois pas quelle mente ! tout a vient du cur, de son cur bon et franc. Et si, parfois, il lui arrive de mentir, cest uniquement par un excs de grandeur dme ; comprends-tu ? Mon oncle me parut trs embarrass. Je lui dis : coutez, mon oncle, je vous aime tant que vous me pardonnerez ma question : tes-vous ou non sur le point de vous marier ? Qui ta parl de cela ? fit-il en rougissant comme un enfant. Eh bien, je vais tout te dire. Tout dabord, je ne me marie pas. Tout le monde ici, ma mre beaucoup, ma sur un peu et surtout Foma Fomitch, que ma mre adore (et elle a bien raison ; il

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lui a rendu tant de services !) tout le monde voudrait me voir pouser Tatiana Ivanovna, par intrt, pour le bien de toute la famille. Je comprends quon ne vise l-dedans que mon bien ; cependant, je ne me marierai pas ; je me le suis jur, mais je nai dit ni oui ni non. Je suis toujours comme a. Alors, ils ont dcid que je consens et dsirent que je profite de cette fte de demain pour faire ma dclaration a va faire un tas dhistoires qui me plongent lavance dans une perplexit effroyable, dautant plus que Foma est fch contre moi sans que je sache pourquoi. Ma mre aussi ! Javoue que je nattendais que toi et Korovkine pour mpancher si je puis dire quoi peut vous servir ce Korovkine ? Il maidera, mon ami, il maidera ; cest un homme a, un homme de science ! Jai une entire confiance en lui ; cest un conqurant ! Je comptais aussi sur toi ; je me disais que tu parviendrais les persuader. Pense seulement que, si je suis trs coupable, je ne suis pas un pcheur endurci. Si lon voulait me pardonner pour une fois, comme nous pourrions vivre heureux ! Elle a joliment grandi, ma Sachourka ; elle serait dj bonne marier. Ilucha aussi a grandi. Cest demain sa fte Mais jai peur pour Sachourka, voil ! Mon cher oncle, dites-moi o on a port ma malle. Je vais changer de vtements et je vous rejoins tout de suite aprs. En haut, mon ami, en haut. Javais donn lordre quon te ment tout droit ta chambre ds ton arrive, afin que personne ne te vt. Cest a ; change de costume ; cest parfait ! Pendant ce temps, je vais les prparer. Que Dieu soit avec toi ! Que veux-tu, mon cher, il faut ruser ; on devient un Talleyrand sans le vouloir, mais quimporte ! Ils sont en ce moment prendre le th ; chez nous, a dure une bonne heure. Foma Fomitch aime le prendre aussitt son rveil ; il parat que cest meilleur ainsi Allons, jy vais et toi, tche de me rejoindre au plus vite ;

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ne me laisse pas trop longtemps seul ; je serais si gn ! Ah ! attends, jai encore quelque chose te demander : l-bas, ne me crie pas dessus comme tu las fait ici, hein ? Si tu as quelque observation me faire, patiente jusqu ce que nous soyons seuls ; mais, dici l, garde ta langue, car jai fait de si beaux tours quils sont tous furieux contre moi Mon oncle, de tout ce que vous venez de me dire, je conclus Que je nai pas de caractre ? Va jusquau bout ! interrompit-il. Quy faire ? Je le sais bien ! Alors, tu viens ? et le plus vite possible, je ten prie ! Mont chez moi, je me htai douvrir ma malle pour me conformer la pressante recommandation de mon oncle et, tout en mhabillant, je dus constater que je navais encore rien appris de ce que je voulais savoir, aprs une conversation dune heure. Une seule chose me sembla claire, cest quil dsirait toujours me marier et que, par consquent, tous les bruits tendant ce quil ft amoureux de cette personne taient faux. Je me souviens que jtais dans une extrme inquitude. Cette pense me vint que, par ma venue, par mon silence aprs les paroles de mon oncle, javais consenti, je mtais engag tacitement pour toujours. Ce nest pas long, pensai-je, de donner une parole qui vous lie pour la vie ! Et je nai pas seulement vu ma fiance ! Et puis, do venait cette animosit gnrale mon gard ? Pourquoi mon arrive leur apparaissait-elle comme une provocation, selon mon oncle ? Quelles taient ces craintes, ces inquitudes ? Que signifiait ce mystre ? Tout cela me sembla toucher la folie et mes rves hroques et romanesques senvolrent tire-daile au premier choc avec la ralit. Ce nest qu ce moment que mapparut toute labsurdit de la proposition de mon oncle. En pareille occurrence, une ide de ce calibre

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ne pouvait venir lesprit de personne autre que lui. Je compris aussi que le fait dtre accouru bride abattue et tout ravi ds le premier mot ressemblait beaucoup celui dun sot. Absorb dans ces penses troublantes, je mhabillais la hte et ne navais pas remarqu le domestique qui me servait. Soudain, il prit la parole avec une politesse extrme et doucereuse : Quelle cravate Monsieur mettra-t-il, la cravate Adlade ou la quadrille ? Je le regardai et il me parut digne dexamen. Ctait un homme jeune encore et fort bien habill pour un valet ; on eut dit un petit matre de la ville. Il portait un habit brun, un pantalon blanc, un gilet paille, des chaussures vernies et une cravate rose, le tout composant videmment une harmonie voulue et destine attirer lattention sur le got dlicat du jeune lgant. Il avait le teint ple jusqu la verdeur, le nez fort grand et extrmement blanc, on eut dit en porcelaine. Le sourire de ses lvres fines exprimait une tristesse distingue. Ses grands yeux saillants et qui semblaient de verre avaient un air incommensurablement bte en mme temps que plein daffterie. Ses oreilles minces taient bourres de coton, par dlicatesse aussi, sans doute, et ses longs cheveux dun blond fadasse luisaient de pommade. Il avait les mains blanches, propres et comme laves leau de roses et ses doigts se terminaient par des ongles longs et soigns. Il grasseyait la mode, faisait des mouvements de tte, soupirait, minaudait et fleurait la parfumerie. De petite taille, chtif, il marchait en pliant les genoux dune faon particulire quil devait estimer le dernier mot de la grce. En un mot, il tait tout imprgn dexquisit, de coquetterie et dun sentiment de dignit extraordinaire. Cette dernire circonstance me dplut au premier coup dil, je ne sais pourquoi. Alors, cette cravate est de nuance Adlade ? lui demandai-je en le regardant avec svrit.

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De nuance Adlade, me rpondit-il. Il nexiste pas de nuance Agrafna ? Non, cest impossible. Et pourquoi ? Parce que ce nom dAgrafna est indcent. Comment indcent ? Mais certainement, Adlade est un nom tranger et plein de noblesse, tandis que nimporte quelle villageoise peut sappeler Agrafna. Mais tu es fou ! Que non. Jai toute ma tte. Il vous est loisible de minjurier. Je vous ferai seulement observer que ma conversation a normment plu nombre de gnraux et mme quelques comtes de la capitale. Comment tappelles-tu ? Vidopliassov. Ah ! cest toi Vidopliassov ? Oui. Attends un peu. Je ferai aussi ta connaissance. Et, en descendant lescalier, je ne pus mempcher de penser que cette maison tait une sorte de Bedlam.

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IV LE TH
La salle o lon prenait le th donnait sur la terrasse o javais rencontr Gavrilo. Les tranges prdictions de mon oncle sur laccueil qui mtait rserv ne laissaient pas de minquiter beaucoup. La jeunesse est parfois excessivement fire et le jeune amour-propre toujours susceptible. Aussi me sentis-je assez mal mon aise en pntrant dans la salle laspect de la nombreuse assistance runie autour de la table. Ce fut cause que je me pris le pied dans le tapis, et fut contraint de bondir au beau milieu de la pice pour retrouver mon quilibre. Aussi confus que si jeusse compromis du coup et ma carrire, et mon honneur, et ma rputation, je restai fig sur place, plus rouge quune crevisse et promenant sur la compagnie un regard stupide. Si je signale cet incident insignifiant, cest quil et une extrme influence sur mon humeur au cours de presque toute cette journe et, par suite, sur mes relations subsquentes avec quelques-uns des personnages de ce rcit. Je voulus saluer, mais ne pas en venir bout : je rougissais encore davantage, me prcipitai vers mon oncle, memparai de ses mains et mcriai dun voix haletante : Bonjour, mon oncle ! Mon intention tait de dire quelque chose de trs fin, mais je ne trouvai que : Bonjour, mon oncle ! Bonjour, bonjour, mon cher ami, rpondit loncle qui souffrait pour moi. Nous nous sommes dj vus. Mais, ajouta-til voix basse, sois donc plus brave ; je ten supplie ! Cela arrive tout le monde. Parfois, on ne sait quelle figure faire ! Per 61

mettez-moi, ma mre, de vous prsenter notre jeune homme que vous aimerez certainement. Mon neveu Serge Alexandrovitch, dit-il en sadressant toute la compagnie. Mais, avant daller plus loin, je demande au lecteur la permission de lui prsenter les personnages qui mentouraient. Cest indispensable pour lintelligence de cette histoire. Il y avait l plusieurs dames et seulement deux hommes, outre mon oncle et moi. Foma Fomitch que je dsirais tant voir et qui, je le pressentais dj, tait le matre absolu de la maison, Foma Fomitch brillait par son absence comme sil et emport le jour avec lui. Tout le monde tait morne et proccup. Cela sautait aux yeux et, si confus et ennuy que je fusse alors moimme, je ne pouvais pas ne pas voir que mon oncle tait presque aussi ennuy que moi, malgr ses efforts pour cacher son souci sous une gaiet de commande. Quelque chose lui pesait sur le cur. Lun des messieurs qui se trouvaient l, un jeune homme denviron vingt-cinq ans, ntait autre que cet Obnoskine dont mon oncle avait tant lou lintelligence et la moralit. Il me dplut souverainement. Tout en lui dcelait le mauvais ton. Son costume tait us comme son visage o une moustache fine et dcolore et une barbiche hirsute prtendaient visiblement proclamer lindpendance intellectuelle de leur propritaire, et peut-tre mme la libre pense. Il clignait des yeux sans cesse, souriait avec une feinte malice et, se prlassant sur sa chaise, il braquait son lorgnon sur moi tout instant pour le laisser craintivement retomber ds que mon regard se tournait vers lui. Autre monsieur : mon cousin Mizintchikov, g de vingt-huit ans, taient en effet un silencieux. Il ne dit pas un mot de tout le th et restait grave quand tout le monde riait. Mais il ne me parut pas avoir lair timide annonc par mon oncle. Au contraire, le regard de ses yeux bruns exprimait la rsolution et la fermet de caractre. Ctait un assez beau garon au teint fonc, aux yeux

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noirs et trs correctement vtu (au compte de mon oncle, comme je lai su plus tard). Parmi les dames, je fus tout dabord frapp par la demoiselle Prplitzina cause de sa face livide et mchante. Assise prs de la gnrale, mais lgrement en arrire, par dfrence, elle se penchait chaque instant pour chuchoter loreille de sa bienfaitrice. Deux ou trois personnes ges et compltement prives du don de la parole, se tenaient prs de la fentre, les yeux fixs sur la gnrale, dans lattente respectueuse dun peu de th. Je remarquai aussi une grosse dame dune cinquantaine dannes, fagote, farde et dont les dents avaient cd la place quelques chicots noircis, ce qui ne lempchait pas de minauder et de faire de lil. Une quantit de chanes brinquebalaient aprs elle et elle ne cessait de me lorgner lexemple de M. Obnoskine dont elle tait la mre. Ma tante, la douce Prascovia Ilinichna, soccupait verser le th. Il tait vident quaprs une aussi longue sparation, elle brlait du dsir de membrasser, mais elle nosait le faire. Tout semblait dfendu en cette maison. Prs delle tait assise une fort jolie fillette dune quinzaine dannes, dont les yeux noirs me regardaient avec une curiosit enfantine : ctait ma cousine Sachenka. Mais la plus remarquable de toutes ces dames tait sans conteste une personne bizarre, vtue trs luxueusement et en toute jeune fille, bien quelle et dj environ trente-cinq ans. Son visage tait maigre, ple et dessch, mais nanmoins fort anim. Ses joues dcolores sempourpraient la moindre motion, au moindre mouvement, et elle ne cessait de sagiter sur sa chaise, comme sil lui et t impossible de rester tranquille une seule minute. Elle mexaminait curieusement, avidement, se penchait pour chuchoter quelque chose Sachenka ou une autre voisine, aprs quoi elle clatait de rire avec un puril sans gne. mon grand tonnement, ces excentricits ne semblaient

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surprendre personne, on et dit que les convives taient daccord pour nen faire point cas. Je devinai en elle cette Tatiana Ivanovna, dont mon oncle disait quelle avait quelque chose de fantasque, celle quon lui fianait de force et pour qui toute la maison tait aux petits soins eu gard sa richesse. Ses yeux me plurent : des yeux bleus et trs doux en dpit des rides qui les cernaient. Leur regard tait si franc, si gai, si bon, quon se rjouissait de le rencontrer. Je parlerai plus loin de Tatiana Ivanovna, qui est une des hrones de mon rcit ; sa biographie est fort intressante. Quelque cinq minutes aprs mon entre dans la salle, on vit accourir du jardin un charmant garonnet, mon cousin Ilucha, suivi dune jeune fille un peu ple et fatigue, mais trs jolie. Elle jeta sur lassemble un regard investigateur, mfiant, et mme timide, puis, aprs mavoir examin mon tour, elle sassit ct de Tatiana Ivanovna. Je me souviens que mon cur battit : javais compris que ctait l cette fameuse institutrice. son entre, mon oncle me jeta un regard rapide et devint carlate, mais, se baissant aussitt, il saisit Ilucha dans ses bras et vint me le faire embrasser. Je remarquai aussi que Mme Obnoskine examinait dabord mon oncle, puis dirigeait son lorgnon sur linstitutrice avec un air moqueur. Mon oncle tait tout confus et ne sachant quelle contenance prendre, il appela Sachenka pour me la prsenter, mais elle se contenta de se lever et de me faire une grave rvrence. Ce geste me charma parce quil lui seyait. Ma bonne tante ny tint plus et, cessant pour un instant de verser le th, elle accourut membrasser. Mais nous navions pas chang deux mots que sleva la voix de la demoiselle Prplitzina remarquant que Prascovia Ilinitchna avait d oublier sa mre (la gnrale) qui avait demand du th, mais lattendait encore . Ma tante me quitta aussitt et sempressa daller vaquer ses devoirs.

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La gnrale, reine de ce lieu et devant qui tout le monde filait doux, tait une maigre et mchante vieille en deuil, mchante surtout par la faute de lge qui lui avait ravi le peu quelle et jamais possd de capacits mentales (plus jeune, elle se contentait dtre toque). Sa situation lavait rendue plus bte encore quavant et plus orgueilleuse. Lors de ses colres, la maison devenait un enfer. Ses colres affectaient deux modes distincts. Le premier tait silencieux : la vieille ne desserrait pas les dents pendant des journes entires, repoussant ou jetant mme terre tout ce que lon posait devant elle. Le second tait loquace et procdait comme suit. Ma grandmre (elle tait ma grandmre) tombait dans une morne tristesse, voyait venir et sa propre ruine et la fin du monde, pressentant un avenir de misre maill de tous les malheurs imaginables. Alors elle se mettait compter sur ses doigts toutes les calamits quelle prophtisait et parvenait des rsultats grandioses. Il y avait longtemps quelle prvoyait tout cela, mais elle tait bien force de se taire dans cette maison. Ah ! Si seulement on et consenti lui tmoigner quelque respect, si on let coute, etc, etc. Ces discours trouvaient une vhmente approbation parmi lessaim des dames de compagnie men par la demoiselle Prplitzina et se voyaient pompeusement revtus du sceau de Foma Fomitch. Au moment o japparus devant elle, elle faisait une colre du mode silencieux, assurment le plus terrible. Tout le monde la considrait avec apprhension. Seule, Tatiana Ivanovna, qui tout tait permis, jouissait dune excellente humeur. Mon oncle mamena prs de ma grandmre avec une extrme solennit, mais, esquissant une moue, elle repoussa sa tasse avec violence. Cest ce voltigeur ? marmotta-t-elle entre ses dents ladresse de la Prplitzina.

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Cette question absurde me dsempara dune manire dfinitive. Je ne comprenais pas pourquoi elle mappelait voltigeur. Prplitzina lui murmura quelques mots loreille, mais la vieille dame agita mchamment la main. Je restai coi, interrogeant mon oncle du regard. Tous les assistants se regardrent, et Obnoskine laissa mme voir ses dents, ce qui me fut trs dsagrable. Elle radote parfois, me chuchota mon oncle, tout dcontenanc lui-mme. Mais ce nest rien ; cest par bont de cur. Estime surtout le cur ! Oui, le cur ! le cur ! cria subitement la voix de Tatiana Ivanovna qui ne me quittait pas des yeux et ne tenait pas en place. Le mot cur tait sans doute parvenu jusqu elle. Mais elle ne finit pas sa phrase quoiquelle part vouloir dire quelque chose. Soit honte, soit pour tout autre motif, elle se tut, rougit formidablement, se pencha vers linstitutrice, lui dit tout bas quelques mots et soudain, se couvrant la bouche dun mouchoir, elle se rejeta sur le dossier de sa chaise et se mit rire comme dans une crise dhystrie. Je regardais la compagnie avec ahurissement, mais, mon grand tonnement, personne ne bougea et il sembla quil ne se ft rien pass. Jtais difi sur le compte de Tatiana Ivanovna. On me servit enfin le th et je repris un peu de contenance. Je ne sais trop pourquoi il me parut tout coup quil tait de mon devoir dentamer la plus aimable conversation avec les dames. Vous aviez bien raison, mon oncle, commenai-je, en mavertissant tantt du danger de se troubler. Javoue franchement ( quoi bon le cacher ?) poursuivis-je dans un sourire obsquieux ladresse de Mme Obnoskine javoue que, jusquaujourdhui, jai, pour ainsi dire, ignor la socit de ces dames. Et, aprs ma si malheureuse entre, il ma bien sembl que ma situation au milieu de la salle tait celle dun maladroit,

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nest-ce pas ? Avez-vous lu lEmpltre ? ajoutai-je en rougissant de plus en plus de mon aplomb et en regardant svrement M. Obnoskine, lequel continuait minspecter du haut en bas et montrait toujours ses dents. Cest cela ! cest cela mme ! scria mon oncle avec un entrain extraordinaire, se rjouissant sincrement de voir la conversation engage et son neveu en train de se remettre. Ce nest rien de perdre contenance, mais moi, jai t jusqu mentir lors de mon dbut dans le monde. Le croirais-tu ? Vraiment, Anfissa Ptrovna, cest assez amusant entendre. peine entr au rgiment, jarrive Moscou et je me rends chez une dame avec une lettre de recommandation. Ctait une dame excessivement fire. On mintroduit. Le salon tait plein de monde, de gros personnages ! Je salue et je massois. Ds les premiers mots, cette dame me demande : Avez-vous beaucoup de villages, mon petit pre ? Je navais mme pas une poule ; que rpondre ? Jtais dans une grande confusion ; tout le monde me regardait. Pourquoi nai-je pas dit : Non, je nai rien. Ceut t plus noble, tant la vrit, mais je rpondis : Jai cent dixsept mes. Quelle ide dajouter cet appoint de dix-sept, au lieu de mentir en chiffres ronds, tout bonnement ! Une minute aprs, par la lettre mme dont jtais porteur, on savait que je ne possdais rien et que, par-dessus le march, javais menti ! Que faire ? Je me sauvai de cette maison et ny remis jamais les pieds. Je navais rien alors. Aujourdhui, je possde dune part trois cents mes, qui me viennent de mon oncle Afanassi Matvevitch et deux cents mes, y compris la Kapitonovka, hritage de ma grandmre, ce qui fait en tout plus de cinq cents mes. Ce nest pas vilain ! Mais, de ce jour-l, je me suis jur de ne jamais mentir et je ne mens pas. votre place, je naurais pas jur. Dieu sait ce quil peut arriver, dit Obnoskine avec un sourire moqueur.

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Cest bien vrai. Dieu sait ce quil peut arriver ! approuva mon oncle, trs bonhomme. Obnoskine clata de rire en se renversant sur le dossier de sa chaise ; sa mre sourit ; la demoiselle Prplitzina ricana dune faon particulirement venimeuse ; Tatiana Ivanovna se mit aussi rire en battant des mains sans savoir pourquoi. En un mot, je vis clairement que mon oncle ntait compt pour rien dans sa propre maison. Sachenka fixa sur Obnoskine des yeux tincelants de colre. Linstitutrice rougit en baissant la tte. Mon oncle stonna : Quest-ce quil y a ? Quest-ce qui se passe ? questionna-til en nous regardant avec bahissement. Cependant, mon cousin Mizintchikov restait muet lcart et navait mme pas souri alors que tout le monde riait. Il buvait son th et regardait philosophiquement ces gens qui lentouraient. plusieurs reprises il faillit se mettre siffler, comme sous le coup dun insupportable ennui, mais il put toujours sarrter temps. Tout en poursuivant ses agressions envers mon oncle et en commenant me tter, Obnoskine semblait viter le regard de Mizintchikov ; je men aperus vite. Jobservai aussi que mon taciturne cousin me jetait frquemment des coups dil inquisiteurs, afin peut-tre de se rendre un compte exact de la catgorie dhommes laquelle jappartenais. Je suis sre, monsieur Serge, gazouilla soudain Mme Obnoskine, qu Ptersbourg vous ntiez pas un fervent adorateur des dames. Je sais que beaucoup des jeunes gens de l-bas vitent leur socit. Jappelle ces gens l des libres penseurs. Je ne puis que considrer cela comme un impardonnable manque de courtoisie, et je vous avoue que cela mtonne, que cela mtonne beaucoup, jeune homme !

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Jai peu frquent le monde, rpondis-je avec une extraordinaire animation, mais je crois que cela na pas grande importance. Jhabitais un si petit logement ! mais cela ne fait rien, je vous assure ; je my accoutumerai. Jusqu prsent, je suis rest chez moi Il soccupait de sciences ! interrompit mon oncle en se redressant. Ah ! mon oncle, toujours vos sciences ! Imaginez-vous, continuai-je dlibrment avec le mme sourire aimable ladresse de Mme Obnoskine, imaginez-vous que mon cher oncle est ce point dvou aux sciences quil a dnich en chemin un miraculeux adepte de la philosophie pratique, un certain Korovkine et, aprs tant dannes de sparation, son premier mot fut pour mannoncer larrive prochaine, et attendue avec une impatience presque convulsive, de ce phnomne Amour de la science ! Et je me mis rire, croyant dchaner un rire gnral en hommage mon esprit. Qui a ? De qui parle-t-il ? sinforma la gnrale auprs de Mlle Prplitzina. Ygor Ilitch a invit des savants ; il se fait voiturer au long des chemins pour en rcolter ! rpondit la demoiselle en se dlectant. Mon oncle fut compltement dconcert. Il me jeta un regard de reproche et scria : Ah ! mais javais tout fait oubli ! Jattends en effet Korovkine. Cest un savant, un homme qui marquera dans le sicle

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Il sarrta, la parole lui manquait. Ma grandmre agita la main, et cette fois, elle parvint atteindre une tasse qui chut par terre et se brisa. Lmotion fut gnrale. Cest toujours comme a quand elle se met en colre ; elle jette quelque chose par terre, me chuchota mon oncle tout confus. Mais il faut pour a quelle soit fche. Ne fais pas attention ; regarde de lautre ct Pourquoi as-tu parl de Korovkine ? Je regardais dj de lautre ct ; je rencontrai mme le regard de linstitutrice et il me parut bien exprimer un reproche et peut-tre du mpris ; lindignation lui empourpra les joues et je devinai navoir pas prcisment gagn ses bonnes grces dans mon lche dsir de rejeter sur mon oncle une part du ridicule qui mcrasait. Parlons encore de Ptersbourg, reprit Anfissa Ptrovna, une fois calme lmotion quavait souleve le bris de la tasse. Avec quelles dlices je me rappelle notre vie en cette ravissante capitale ! Alors nous frquentions intimement le gnral Polovitzine, tu te souviens, Paul ? Ah ! quelle dlicieuse personne tait la gnrale ! Quelles manires aristocratiques ! Quel beau monde ! Dites : vous lavez probablement rencontre Javoue que je vous attendais avec impatience ; jesprais avoir tant de nouvelles de nos amis Ptersbourgeois ! Je regrette infiniment, Madame, de ne pouvoir vous satisfaire Excusez-moi, mais je viens de vous le dire : jai peu frquent la socit de Ptersbourg. Jignore le gnral Polovitzine, nen ayant mme jamais entendu parler, rpondis-je impatiemment, car mon amabilit stait mue soudain en une assez mchante humeur.

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Il tudiait la minralogie ! fit avec orgueil lincorrigible Ygor Ilitch. La minralogie, nest-ce pas, est ltude des diffrentes pierres ? Oui, mon oncle, des pierres Hum ! Il existe beaucoup de sciences qui sont toutes fort utiles ! Pour te dire la vrit, je ne savais pas ce que ctait que la minralogie. Lorsquon parle de sciences, je me contente dcouter, car je ny comprends rien, je le confesse. Cest l une confession des plus sincres ! ricana Obnoskine. Petit pre ! scria Sachenka avec un coup dil de rprobation. Quoi donc, mignonne ! Ah ! mon Dieu, mais je vous interromps tout le temps, Anfissa Ptrovna ! dit-il pour sexcuser, sans comprendre ce quentendait Sachenka. Pardonnez-moi, au nom du Christ ! Oh ! ce nest rien ! rpondit la dame avec un aigre sourire. Javais dit votre neveu tout ce que javais lui dire. Mais, pour conclure, monsieur Serge, vous devriez bien vous corriger. Je ne doute pas que les sciences, les arts la sculpture, par exemple que toutes ces hautes spculations aient le plus puissant attrait, mais elles ne sauraient remplacer les femmes ! Ce sont les femmes, jeune homme, qui forment les hommes et lon ne peut se passer delles ; cest impossible, im-pos-si-ble, jeune homme ! Impossible ! Impossible ! cria de nouveau la voix aigu de Tatiana Ivanovna. coutez ! reprit-elle toute rougissante, avec un dbit prcipit de gamine, coutez : je voudrais vous demander

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vos ordres ! rpondis-je en la regardant attentivement. Je voulais vous demander si vous tes venu pour longtemps ! Vraiment, je ne sais pas trop ; a dpendra des affaires fou ! Des affaires ? Quelles affaires peut-il y avoir ? Oh ! le

carlate, elle se cacha derrire son ventail et se pencha loreille de linstitutrice. Puis elle clata de rire en battant des mains. Attendez ! attendez ! scria-t-elle, laissant l sa confidente pour sadresser prcipitamment moi, comme si elle et craint que je men allasse. Savez-vous ce que je veux vous dire ? Vous ressemblez tant, tant un jeune homme, un cha-ar-mant jeune homme !Sachenka, Nastenka, vous vous rappelez ? Il ressemble extraordinairement cet autre fou : te rappelles-tu Sachenka ? Nous le rencontrmes pendant une promenade en voiture ; il tait cheval avec un gilet blancEt comme il me lorgnait, le monstre ! Vous vous souvenez ? Je me couvris le visage de mon voile, mais ne pus me tenir de me pencher la portire en lui criant : Quel effront ! puis, je jetai mon bouquet sur la route Vous vous souvenez, Nastenka ? Et, toute mue, cette demoiselle par trop prise des jeunes gens se cacha le visage dans ses mains. Bondissant ensuite de sa place, elle courut une fentre, cueillit une rose quelle jeta prs de moi et se sauva dans sa chambre. Il sensuivit encore une certaine confusion, mais la gnrale resta parfaitement calme. Anfissa Ptrovna ne semblait pas autrement surprise, mais, soudain proccupe, elle jeta sur son fils un regard anxieux. Les

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demoiselles rougirent : quant Paul Obnoskine, il se leva dun air vex et sen fut la fentre. Cependant, mon oncle me faisait des signes, mais, ce moment, un nouveau personnage apparut au milieu de lattention gnrale. Ah ! voici Evgraf Larionitch ! scria mon oncle franchement heureux. Vous venez de la ville ? Sont-ils drles tous tant quils sont ! On les dirait choisis et rassembls plaisir ! pensai-je en oubliant que jtais un des chantillons de la collection.

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V JVIKINE
Un petit homme pntra dans la chambre, ou, pour mieux dire, il sy enfona reculons, malgr que la porte ft toute grande ouverte, et ds le seuil, il fit des courbettes, salua, montra ses dents et nous examina tous avec curiosit. Ctait un petit vieillard, grl, aux yeux vifs et fuyants, chauve, avec une bouche lippue, o errait un sourire ambigu et fin. Il tait vtu dun frac trs us et qui navait pas du tre fait pour lui. Un des boutons y tenait par un fil ; deux ou trois autres manquaient compltement. Ses bottes troues et sa casquette crasseuse sharmonisaient bien avec le reste de son costume. Il tenait la main un mouchoir sale avec lequel il spongeait le front et les tempes. Je remarquai que linstitutrice avait un peu rougi en me jetant un rapide coup dil o il y avait quelque chose de fier et de provocant. Tout droit de la ville, mon bienfaiteur, tout droit, mon pre ! rpondit-il mon oncle. Je vais tout vous dire, mais permettez-moi auparavant de prsenter mes salutations. Il fit quelques pas dans la direction de la gnrale, mais il sarrta mi-chemin et sadressa de nouveau mon oncle : Vous connaissez mon trait caractristique, mon bienfaiteur ? je suis un chien couchant, un vritable chien couchant. peine entr quelque part pour la premire fois, je cherche des yeux la principale personne de la maison et je vais elle pour me concilier ses bonnes grces et sa protection. Je suis une canaille, mon pre, une canaille, mon bienfaiteur ! Permettezmoi, Madame Votre Excellence, permettez-moi de baiser votre

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robe, de peur que mes lvres ne salissent votre petite main de gnrale. mon tonnement, la gnrale lui tendit la main, non sans grce. Je vous salue aussi, notre belle, continua-t-il en se tournant vers la demoiselle Prplitzina. Que faire, chre Madame ? Je suis une canaille. Ctait dj dcid en 1841, quand je fus chass du service : M. Tikhontsev fut nomm assesseur, lui, et moi : canaille ! Je suis dune nature si franche que javoue tout. Que faire ? jai essay de vivre honntement, mais ce nest plus ce quil faut aujourdhui. Il contourna la table et sapprocha de Sachenka en lui disant : Alexandra Ygorovna, notre pomme parfume, permettez-moi de baiser votre robe. Vous embaumez la pomme, Mademoiselle, et dautres parfums dlicats. Mon respect Ilucha ; je lui apporte un arc et une flche confectionns de mes mains, avec laide de mes enfants. Tantt nous irons tirer cette flche. Et quand vous grandirez, vous serez officier et vous irez couper la tte aux Turc Tatiana Ivanovna Ah ! Mais, elle nest pas ici, la bienfaitrice, sans quoi jeusse aussi bais sa robe. Prascovia Ilinitchna, notre petite mre, je ne puis parvenir jusqu vous ; autrement, je vous aurais bais, non seulement la main, mais aussi le pied. Anfissa Ptrovna, je vous prsente tous mes hommages. Aujourdhui mme, genoux et versant des larmes, jai pri Dieu pour vous et jai pri aussi pour votre fils, afin que le Tout-Puissant lui envoie beaucoup de grades et de talents de talents surtout Je vous salue, par la mme occasion, Ivan Ivanitch Mizintchikov, Dieu vous donne tout ce que vous dsirez ! Mais on ne saurait le deviner : vous ne dites jamais rien. Bonjour, Nastia ! Toute ma marmaille te salue ; nous parlons de toi tous les jours Et, maintenant, un grand salut au matre !

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Jarrive tout droit de la ville, Votre Noblesse Mais voici srement votre neveu qui tait lUniversit ? Tous mes respects, Monsieur ; voulez-vous maccorder votre main ? Un rire se fit entendre. Il tait visible que le vieillard bouffonnait. Son entre avait ranim la compagnie bien que plusieurs des assistants ne comprissent pas ses sarcasmes qui, pourtant, npargnaient personne. Seule, linstitutrice, qu ma surprise il avait tout simplement appele Nastia, rougissait et fronait les sourcils. Je retirai ma main ; le vieux nattendait que cela. Mais, je ne vous la demandais que pour la serrer si vous le permettez et non pour la baiser, mon petit pre. Vous croyiez que ctait pour la baiser ? Non, mon petit pre, seulement pour la serrer. Peut-tre me prenez-vous pour un bouffon ? demanda-t-il dun ton moqueur. N n non Que dites-vous ? Je Si je suis bouffon, je ne suis pas seul. Vous me devez le respect et je ne suis pas aussi lche que vous le pensez. Dailleurs, peut-tre suis-je un bouffon. Je suis en tout cas un esclave ; ma femme est une esclave, et il nous faut flatter les gens ; il y a toujours quelque chose y gagner. Il faut mettre du sucre, plus de sucre dans tout, en ajouter encore ; ce nen sera que meilleur pour la sant. Je vous le dit en secret et a pourra vous servir Je suis bouffon parce que je nai pas de chance. Hi ! hi ! hi ! Ah ! quel vieux polisson ! Il ne manque jamais de nous faire rire ! scria Anfissa Ptrovna. Petite mre ma bienfaitrice, il est ais de vivre en faisant la bte. Si je lavais su plus tt, je me serais mis jocrisse ds ma jeunesse et nen serais peut-tre maintenant que plus intelli-

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gent. Mais, ayant voulu avoir de lesprit de fort bonne heure, je ne suis plus quun vieil imbcile ! Dites-moi donc, je vous prie, interrompit Obnoskine qui certaine allusion ses talents avait sans doute dplu. (Il tait vautr, fort librement vautr dans un fauteuil et examinait le vieillard travers son lorgnon.) Dites-moi donc votre nom, sil vous plat Je loublie toujours comment donc ? Ah ! Mon petit pre, mon nom, si vous le voulez, est jvikine ; mais quel profit en retirerez-vous ? Voil huit ans que je suis sans place, ne vivant que par la force de la nature. Et ce que jen ai eu des enfants ! Bon ! Laissons cela ! Mais coutez : voici longtemps que je voulais vous demander pourquoi vous vous retournez toujours aussitt que vous tes entr ? Cest trs drle voir ! Pourquoi je regarde en arrire ! Mais parce quil me semble toujours quil y a, derrire moi, quelquun qui va me frapper : voil pourquoi. Je suis devenu monomane, mon petit pre. On rit encore. Linstitutrice se leva, fit un pas pour sen aller, mais elle se rassit ; malgr la rougeur qui le couvrait, son visage exprimait une souffrance maladive. Tu sais, me chuchota mon oncle, cest son pre ! Je regardai mon oncle avec effarement. Javais compltement oubli le nom djvikine. Pendant tout le trajet en chemin de fer, javais fait le hros, rvant ma promise suppose, btissant son profit les plans les plus gnreux, mais je ne me souvenais plus de son nom ou, plutt, je ny avais pas fait attention.

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Comment, son pre ? Fis-je aussi dans un chuchotement. Je la croyais orpheline ! Cest son pre, mon ami, son pre ! Et, tu sais, cest le plus honnte homme du monde ; il ne boit pas et cest pour samuser quil fait le bouffon. Ils sont dans une misre affreuse ; huit enfants ! Ils nont pour vivre que les appointements de Nastienka. Il fut chass du service cause de sa mauvaise langue. Il vient nous voir toutes les semaines. Il est trs fier ! Il ne veut accepter quoi que ce soit. Je lui ai fait plusieurs fois des offres, mais il ncoute rien Mais, sapercevant que le vieillard nous coutait, mon oncle lui frappa vigoureusement sur lpaule et senquit : Eh bien, Evgraf Larionitch, quoi de neuf, en ville ? Quoi de neuf, mon bienfaiteur ? M. Tikhontzev exposa hier laffaire de Trichine qui na pu reprsenter son compte de sacs de farine. Cest, Madame, ce mme Trichine, qui vous regarde en dessous : vous vous le rappelez peut-tre ? M. Tikhontzev a fait sur lui le rapport suivant : Si ledit Trichine ne fut pas mme capable de garder lhonneur de sa propre nice, laquelle disparut lan dernier en compagnie dun officier, comment aurait-il pu garder les sacs de lIntendance ? Cest textuel, je vous le jure ! Fi ! Quelles laides histoires nous racontez-vous l ? scria Anfissa Ptrovna. Voil ! Voil ! Tu parles trop, Evgraf, ajouta mon oncle. Ta langue te perdra ! Tu es un homme droit, honnte, de bonne conduite, on peut le dire, mais tu as une langue de vipre. Je mtonne que tu puisses tentendre avec eux, l-bas. Ce sont tous de braves gens, simples

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Mon pre et bienfaiteur, mais cest prcisment lhomme simple qui me fait peur ! scria le vieillard avec une grande vivacit. La rponse me plut. Je mlanai vers jvikine et lui serrai la main. vrai dire, jentendais protester ainsi contre lopinion gnrale en montrant mon estime pour ce vieillard. Et, qui sait ? Peut-tre voulais-je aussi me relever dans lopinion de Nastassia Evgrafovna. Mais mon geste ne fut pas heureux. Permettez-moi de vous demander, fis-je en rougissant et, selon ma coutume, en prcipitant mon dbit ; avez-vous entendu parler des Jsuites ? Non, mon pre, ou bien peu ; mais pourquoi cela ? Oh ! Je voulais raconter ce propos Faites-my donc penser loccasion Pour le moment, soyez sr que je vous comprends et que je sais vous apprcier, et, tout fait confus, je lui saisis encore la main. Comptez que je vous le rappellerai, mon petit ; je vais linscrire en lettres dor. Tenez, je fais tout de suite un pensebte. Et il orna dun nud son mouchoir tout souill de tabac. Evgraf Larionitch, prenez donc votre th, lui dit ma tante. Tout de suite, belle Madame je voulais dire princesse ! Et voici pour le th que vous moffrez : jai rencontr en route M. Bakhtchiev. Il tait si gai que je me suis demand sil nallait pas se marier De la flatterie, toujours de la flatterie ! ajoutat-il mi-voix et avec un clin dil en passant devant moi, sa tasse la main. Mais comment se fait-il quon ne voie pas le principal bienfaiteur, Foma Fomitch ? Ne viendra-t-il pas prendre son th ?

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Mon oncle tressaillit comme si on leut piqu et regarda timidement la gnrale. Ma foi, je nen sais rien, rpondit-il avec une singulire confusion. On la fait prvenir, mais il Sans doute nest-il pas dhumeur Jy ai dj envoy Vidopliassov et si jy allais moimme ? Je suis entr chez lui, dit jvikine dun ton nigmatique. Est-ce possible ! scria mon oncle effray. Eh bien, quy a-t-il ? Oui ; avant tout, je suis all le voir pour lui prsenter mes hommages. Il ma dit quil entendait prendre son th chez lui et seul avec lui-mme ; il a mme ajout quil pouvait bien se contenter dune crote de pain sec. Ces paroles semblrent terroriser mon oncle. Mais comment ne lui expliques-tu pas, ne le persuadestu pas. Evgraf ? dit mon oncle avec reproche. Je lui ai dit ce quil fallait. Eh bien ? Pendant un bout de temps, il na pas rpondu. Il tait absorb par un problme de mathmatiques qui devait tre fort difficile. Il avait dessin les figures ; je les ai vues. Jai d rpter trois fois ma question. Ce nest qu la quatrime quil releva la tte et parut sapercevoir de ma prsence. Je nirai pas, me ditil. Il y a un savant qui est arriv. Puis-je rester auprs dun pareil astre ? Ce sont ses propres paroles.

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Et le vieux me lana un coup dil dironie. Je mattendais cela ! fit mon oncle en frappant des mains. Je lavais bien pens. Cest de toi, Serge, quil parle. Que faire, maintenant ? Il me semble, mon oncle, rpondis-je avec dignit et en haussant les paules, il me semble que cette faon de refuser est tellement ridicule quil ny a vraiment pas en tenir compte et je vous assure que votre confusion mtonne Ah ! Mon cher, tu ny comprends rien ! cria mon oncle avec un geste nergique. Inutile de vous lamenter maintenant, interrompit Mlle Prplitzina, puisque cest vous la cause de tout le mal. Si vous aviez cout votre mre, vous nauriez pas vous dsoler prsent. Mais de quoi suis-je coupable, Anna Nilovna ? Vous ne craignez donc pas Dieu ? gmit mon oncle dune voix suppliante qui voulait provoquer une explication. Si, je crains Dieu, Ygor Ilitch ; tout cela ne provient que de votre gosme et du peu daffection que vous avez pour votre mre, rpondit avec dignit Mlle Prplitzina. Pourquoi navezvous pas respect sa volont ds le dbut ? Elle est votre mre ! Quant moi, je ne vous mentirai pas : je suis la fille dun lieutenant-colonel, moi aussi, et non pas la premire venue. Il me parut bien que cette demoiselle ne stait mle la conversation que dans le but unique dinformer tout le monde et particulirement certain nouvel arriv, quelle tait la fille dun lieutenant-colonel et non la premire venue.

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Il outrage sa mre ! dit enfin la gnrale avec une grande svrit. De grce, ma mre, que dites-vous l ? Tu es un profond goste, Ygorouchka ! poursuivit la gnrale avec une animation croissante. Ma mre ! Ma mre ! Moi, un profond goste ? scria dsesprment mon oncle. Voici cinq jours que vous tes fche contre moi et que vous ne me dites pas un mot. Et pourquoi ? pourquoi ? Quon me juge ! Que tout le monde me juge ! Quon entende enfin ma justification ! Pendant longtemps je me suis tu, ma mre ; jamais vous navez voulu mcouter ; que tout le monde mcoute, prsent. Anfissa Ptrovna ! Paul Smionovitch, noble Paul Smionovitch ! Serge, mon ami, tu nes pas de la maison ; tu es pour ainsi dire un spectateur ; tu peux juger avec impartialit Calmez-vous, Ygor Ilitch ; calmez-vous ! scria Anfissa Ptrovna. Ne tuez pas votre mre. Je ne tuerai pas ma mre, Anfissa Ptrovna, mais frappez ! Voici ma poitrine ! continuait mon oncle au paroxysme de lexcitation, comme on voit les hommes de caractre faible une fois bout de patience, encore que toute cette belle ardeur ne soit quun feu de paille. Je veux dire, Anfissa Ptrovna, que je nai dessein doffenser personne. Je commence par dclarer que Foma Fomitch est lhomme le plus gnreux, quil est dou des plus hautes qualits, mais il a t injuste envers moi dans cette affaire. Hem ! grogna Obnoskine, comme pour pousser encore mon oncle.

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Paul Smionovitch, mon honorable Paul Smionovitch ! Croyez-vous vraiment que je ne sois quune poutre insensible ? Mais je vois tout ; je comprends tout ; je comprends tout avec les larmes de mon cur, je puis le dire : je comprends que tous ces malentendus sont le produit de lexcessive amiti quil a pour moi. Mais je vous jure quen cette affaire, il est injuste. Je vais tout vous dire ; je veux raconter cette histoire dans sa pleine vrit, dans tous ses dtails, pour que tout le monde en voit clairement les causes et dcide si ma mre a raison de men vouloir parce que je nai pas pu satisfaire Foma Fomitch. coute-moi, toi aussi, Srioja ajouta-t-il en se tournant vers moi. (Et il garda cette attitude pendant tout son rcit comme sil neut gure eu confiance en la sympathie des autres assistants.) coute-moi, toi aussi et dis-moi si jai tort ou raison. Voici le point de dpart de toute cette affaire. Il y a huit jours, oui, juste huit jours, mon ancien chef, le gnral Houssaptov, passe dans notre ville avec sa femme et sa belle-sur, et sy arrte pour quelque temps. Jen fus ravi. Je saute sur cette bonne occasion ; je cours les voir et les invite dner. Le gnral me donne sa promesse de venir autant que possible. Un homme charmant, je ne te dis que cela ! et resplendissant de vertus, et un vrai grand seigneur par dessus le march. Il a fait le bonheur de sa belle-sur en la mariant un jeune homme tout fait bien qui est fonctionnaire Malinovo et qui, jeune encore, possde une instruction universelle, pour ainsi dire. En un mot, un gnral parmi les gnraux ! Naturellement, voil toute la maison sens dessus dessous : les cuisiniers prparent leurs plats ; je retiens des musiciens et suis au comble du bonheur. Mais est-ce que cela ne dplat pas Foma Fomitch ? Je me souviens que nous tions table ; on venait de servir un des ses mets favoris. Soudain, il se lve brusquement en criant : On me blesse ! On me blesse ! Comment a ? lui dis-je. Vous me mprisez prsent ; vous ntes plus occup que de gnraux. Vous les aimez mieux que moi ! Tu comprends, je ne rapporte brivement que le gros de laffaire ; mais si tu avais entendu tout ce

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quil disait ! en un mot, il ma chavir le cur. Que pouvais-je faire ? Naturellement, cela ma compltement abattu ; jtais comme une poule mouille. Le grand jour venu, le gnral fait dire quil ne peut venir et quil prsente ses excuses. Je me rends chez Foma : Allons, calme-toi, Foma ! le gnral ne viendra pas. On ma bless ! continue-t-il crier. Je le prends par tous les bouts. Non, allez avec vos gnraux puisque vous me les prfrez ! Vous avez tranch le nud de lamiti. Mon ami, je comprends le motif de son ressentiment ; je ne suis pas une souche, ni un buf, ni un vague pique-assiette. Cest son amiti pour moi qui le pousse, sa jalousie. il me la dit lui-mme, il craint de perdre mon affection et il mprouve afin de voir ce que je suis capable de faire pour lui. Non, me dit-il, je dois tre pour vous autant quun gnral, quune Excellence ! Je ne me rconcilierai avec vous que lorsque vous maurez prouv votre estime. Comment te la prouver, Foma Fomitch ? En mappelant pendant toute une journe Votre Excellence ! Je tombe des nues ! Tu vois dici mon tonnement. Que cela vous serve de leon, continue-t-il, et vous apprenne pour lavenir ne plus admirer de gnraux alors que dautres leur sont peut-tre suprieurs ! Alors, je le confesse devant tous, je ny tins plus. Foma Fomitch, lui dis-je, cela est impossible. Je ne saurais me rsoudre une chose pareille. Ai-je le droit de te faire gnral ? Penses-y toi-mme ; qui donc possde ce pouvoir ? Voyons, comment te dirais-je : Votre Excellence ? Ce serait attenter aux choses les plus saintes ! Mais, un gnral, cest lhonneur de la Patrie ; il a combattu ; il a vers son sang sur le champ de bataille ! Il na rien voulu entendre. Foma, je ferai tout ce que tu voudras. Tu mas demand de raser mes favoris que tu trouvais antipatriotiques ; je les ai rass contrecur, mais je les ai rass. Je ferai dautres sacrifices si tu le dsires ; renonce seulement te faire traiter en gnral ! Non, dit-il, je ne me rconcilierai que lorsquon mappellera Votre Excellence. Ce sera fort salutaire votre moralit en abaissant votre orgueil. Et voil huit jours quil ne me parle plus. Il en veut tous ceux qui viennent ici. Il a su que tu es un savant et par ma faute ; je nai

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pas su tenir ma langue. Il ma alors dclar quil ne resterait pas une minute de plus dans la maison, si tu y venais. Alors, moi, je ne suis donc plus un savant pour vous ? Que sera-ce quand il apprendra la venue de Korovkine ? Voyons rflchis ; dis-moi de quoi je suis coupable. Puis-je me rsoudre lui donner de lExcellence ? Est-il possible de vivre pareillement ? Pourquoi, aujourdhui mme, a-t-il chass de table ce pauvre Bakhtchiev ? Admettons que Bakhtchiev na pas invent lastronomie nous non plus ! Pourquoi ? voyons ; pourquoi tout cela ? Parce que tu es un envieux, Ygorouchka ! dit encore la gnrale. Ma mre, scria mon oncle au paroxysme du dsespoir, vous me ferez perdre la raison On ne dirait pas que cest ma mre qui parle ! Je suis donc une solive, une lanterne et non plus votre fils ! Mais, fis-je, extrmement surpris par ce rcit, Bakhtchiev ma dit, tort ou raison, que Foma Fomitch tait mis en jalousie par la fte dIlucha et quil prtendait tre ft le mme jour. Javoue que ce trait ma tonn un point Cest son anniversaire, mon cher, et non sa fte ! interrompit prcipitamment mon oncle, Bakhtchiev sest mal exprim, tout simplement. Cest demain lanniversaire dIlucha. La vrit avant tout, mon cher Ce nest pas du tout son anniversaire ! scria Sachenka. Comment ? Ce nest pas son anniversaire ? sexclama mon oncle absolument ahuri. Non, petit pre ; ce nest pas son anniversaire. Vous imaginez cela pour vous tromper vous-mme et pour contenter Fo-

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ma Fomitch. Son anniversaire fut clbr au mois de mars, et vous vous en souvenez bien : nous fmes en plerinage au monastre ; Foma ne cessa de se plaindre que le cousin lui avait broy les ctes et pina ma tante deux reprises, par pure mchancet. Et, quand nous lui avons souhait sa fte, lui, il se fcha de ce quil ny avait pas de camlias dans notre bouquet. Jaime les camlias, nous dit-il, parce que jai des gots distingus et vous avez regard dgarnir votre serre pour moi ! Toute la journe, il fut de mauvaise humeur et ne nous adressa plus la parole Jimagine quune bombe tombant au milieu de la chambre naurait pas mieux surpris et pouvant lassemble que cette rvolte subite, et de qui ? dune fillette qui dfense tait faite dlever seulement la voix table en prsence de sa grandmre ! Atterre, stupfaite, folle de colre, la gnrale se redressa les yeux fixs sur linsolente enfant, et nen pouvant les croire. On permet cela ! On veut la laisser tuer sa grandmre ! brama Prplitzina. Sacha ! Sacha ! Tais-toi ! Quas-tu ? criait mon oncle courant de sa mre sa fille et de sa fille sa mre. Je ne me tairai pas, petit pre ! cria Sacha, en bondissant tout coup de sa chaise. Elle frappait du pied et ses yeux lanaient des clairs. Je ne me tairai pas ! Nous avons tous par trop souffert cause de ce mchant Foma Fomitch. Il va nous perdre tous parce qu chaque instant on lui rpte quil est plein desprit, magnanime, gnreux, savant, quil est le rsum, le pot-pourri de toutes les vertus, et il le croit, limbcile ! On lui a servi tant de plats sucrs que tout autre sa place en aurait eu honte ; mais lui, il a aval tout ce quon lui a prsent et il en redemande encore. Vous allez voir quil nous dvorera tous par la faute de papa ! Oh ! le mchant Foma ! Je dis ce que jai dire et je nai peur de personne. Il est bte, capricieux, malpropre,

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grossier, cruel, tyran, calomniateur, menteur ! Ah ! sil ne tenait qu moi, il y a longtemps quon laurait chass dici ; mais papa ladore ; papa en est fou ! Ah ! La gnrale fit un cri et saffaissa sur le divan. Ma chre Agafia Timofievna, mon ange ! criait Anfissa Ptrovna, prenez mon flacon ! De leau ! de leau ! plus vite ! De leau ! de leau ! criait mon oncle. Ma mre, ma mre ! calmez-vous. Je vous supplie genoux de vous calmer ! On devrait vous mettre en cellule, vous mettre au pain et leau criminelle que vous tes ! sifflait entre ses dents la Prplitzina qui semblait vouloir percer Sachenka de son regard furieux. Eh bien, quon me mette au pain et leau ! Je ne crains rien ! criait Sachenka, emporte. Je dfends papa parce quil ne peut se dfendre lui-mme. Mais, quest-ce que votre Foma Fomitch auprs de mon petit pre ? Il mange le pain de papa et, par-dessus le march, il linsulte, il le rabaisse, lingrat ! Mais je le mettrais en lambeaux, votre Foma Fomitch ; je le provoquerais en duel et je le tuerais avec deux pistolets ! Sacha ! Sacha ! criait mon oncle au comble de la souffrance. Encore un mot et tu me perds jamais ! Papa ! scria Sacha en se prcipitant vers son pre quelle treignit dans ses bras, les yeux baigns de larmes. Papa ! comment vous perdriez-vous, vous si bon, si beau, si gai, si intelligent ! Est-ce donc vous de vous soumettre ce mchant ingrat ? de devenir comme un jouet dans ses mains jusqu en tre la rise de tout le monde ? Papa ! mon pre ador !

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Elle clata en sanglots et, se couvrant la figure de ses mains, elle senfuit de la salle. Ce fut un tumulte indescriptible. La gnrale avait une syncope et, genoux devant elle, mon oncle lui baisait les mains. La demoiselle Prplitzina se dmenait autour deux et nous lanait des regards froces, mais triomphants. Anfissa Ptrovna bassinait deau frache les tempes de la gnrale et lui tenait son flacon. Prascovia Ilinitchna, toute tremblante, versait dabondantes larmes. jvikine cherchait un coin o se cacher et, ple comme une morte, linstitutrice, perdue de terreur, restait l, debout. Seul, Mizintchikov ne smouvait pas. Il se leva, sapprocha de la fentre et se mit regarder au dehors sans prter la moindre attention la scne qui se jouait. Tout coup, la gnrale se souleva du divan, se redressa et, me toisant furieusement : Allez-vous en ! cria-t-elle en frappant du pied. Je ne mattendais nullement une pareille algarade. Allez-vous en ! Allez-vous en ! Quittez cette maison ! Que vient-il faire ici ? Je ne veux pas quil reste un seul instant dans la maison. Je le chasse ! Ma mre ! Ma mre ! Voyons, mais cest Srioja ! marmottait mon oncle, tout tremblant de peur. Il est ici en visite, ma mre ! Quel Srioja ? Sottises ! Pas dexplications ! Quil sen aille. Cest Korovkine ; jen suis sre ; mes pressentiments ne me trompent point. Il est venu pour chasser Foma Fomitch ! Mon cur le sent bien Allez-vous en, canaille ! Mon oncle, dis-je, touffant une noble indignation, sil en est ainsi, je excusez-moi et je saisis mon chapeau.

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Serge ! Serge ! Que fais-tu ? Vas-tu ty mettre aussi ? Ma mre, mais cest Srioja ! Serge, de grce ! Cria-t-il en courant aprs moi et en sefforant de me reprendre mon chapeau, tu es mon hte, tu resteras ici ; je le veux ! Ce quelle dit na pas dimportance, ajouta-t-il voix basse, cest parce quelle est en colre Cache-toi seulement pour un instant ; a va se passer. Je tassure quelle te pardonnera. Elle est trs bonne, mais en ce moment elle ne sait pas ce quelle dit Tu as entendu : elle te prend pour Korovkine, mais je te jure quelle te pardonnera Que veux-tu ? demanda-t-il Gavrilo, qui, tout tremblant, tait entr dans la chambre. Gavrilo ntait pas seul. Il tait accompagn dun jeune garon de seize ans et trs beau, je sus plus tard quon ne lavait pris dans la maison que pour sa beaut. Il sappelait Falali et portait un accoutrement spcial : chemise de soie rouge col galonn, ceinture tisse de fils dor, pantalon de velours noir et bottes en chevreau revers rouges. Ce costume tait de linvention de la gnrale. Lenfant sanglotait et les larmes coulaient de ses beaux yeux bleus. Quest-ce encore que cela ? Exclama mon oncle. Quest-il arriv ? Mais parle donc, brigand ! Foma Fomitch nous a ordonn de nous rendre ici ; il nous suit, rpondit le malheureux Gavrilo. Moi, cest pour lexamen, et lui Et lui ? Il a dans ! rpondit Gavrilo avec des larmes dans la voix. Il a dans ! scria mon oncle avec terreur. Jai dans ! Sanglota Falali.

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Le Kamarinski ? (Danse populaire russe, sur lair dune chanson relatant les hauts faits dun paysan de ce nom. On lappelle aussi la Kamarinskaa) Le Kamarinski ! Et Foma Fomitch ta surpris ? Il ma surpris. Ils me tuent ! Exclama mon oncle. Je suis perdu ! Et il se prit la tte deux mains. Foma Fomitch ! Annona Vidopliassov en pntrant dans la salle. Et Foma Fomitch se prsenta en personne devant la socit bouleverse.

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VI LE BUF BLANC ET KAMARINSKI LE PAYSAN


Mais, avant de prsenter Foma Fomitch au lecteur, je crois indispensable de dire quelques mots de Falali, et dexpliquer ce quil y avait de terrible dans le fait quil et dans la Kamarinskaa et que Foma let surpris dans cette joyeuse occupation. Falali tait orphelin de naissance et filleul de la dfunte femme de mon oncle, qui laimait beaucoup. Il nen fallait pas plus Foma Fomitch. Aussitt quil se fut install Stpantchikovo, et quil eut rduit mon oncle sa merci, il prit en haine ce favori. Or, le jeune garon avait plu la gnrale, et il tait rest prs de ses matres, en dpit de la fureur de Foma ; la gnrale lavait exig, et Foma avait d cder. Mais, bouillant de rancune au souvenir de cette offense, tout lui tait offense, chaque occasion propice, il sen vengeait sur mon pauvre oncle, pourtant bien innocent. Falali tait merveilleusement beau. Il avait un visage de belle fille des champs. La gnrale le choyait, le dorlotait, y tenait comme un jouet rare et coteux, et presque autant, sinon davantage, qu son petit chien fris Ami. Nous avons dcrit le costume quelle avait invent pour lui. Les demoiselles le fournissaient de pommade et le coiffeur Kouzma tait charg de le friser les jours de fte. Ce ntait pas un idiot, mais il tait si naf, si franc, si simple, quau premier abord on et pu le croire. Avait-il eu quelque rve, il venait aussitt le raconter ses matres. Il se mlait leur conversation sans prendre garde sil les interrompait, et leur racontait mme des choses quon ne

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leur raconte pas dordinaire. Il fondait en larmes si Madame tombait en syncope ou si lon criait trop aprs Monsieur. Tous les malheurs le touchaient. Il lui arrivait de sapprocher de la gnrale et de lui baiser les mains en la suppliant de ne pas se fcher, et la gnrale lui pardonnait gnreusement toutes ses privauts. Il tait bon, sensible, sans rancune, doux comme un agneau, gai comme un enfant heureux. Toujours plac derrire la chaise de la gnrale, il adorait le sucre et, quand on lui en donnait, il le croquait aussitt de ses superbes dents blanches, cependant que ses beaux yeux et tout son visage exprimaient le plus vif plaisir. Pendant longtemps, Foma Fomitch lui en voulut, mais, la fin, convaincu quil narriverait rien par la colre, il rsolut de sinstituer le bienfaiteur de Falali. Tout dabord, il gronda mon oncle de ngliger linstruction de ses domestiques et dcida denseigner ce malheureux garon et la morale et la langue franaise. Comment ! disait-il lappui de son absurde lubie, comment ! Mais il est toujours prs de sa matresse. Oubliant son ignorance du franais, il peut fort bien arriver quelle lui dise, par exemple, donnez-moi mon mouchoir. Il doit comprendre ce que cela veut dire pour la servir convenablement. Non seulement on ne pouvait russir le faire mordre au franais, mais le cuisinier Andron, son oncle, aprs dinfructueuses tentatives de lui apprendre le russe, avait depuis longtemps relgu lalphabet sur une planche. Falali tait absolument ferm la science des livres, et ce fut mme lorigine de toute une affaire. Les domestiques staient mis le taquiner au sujet de son franais, et Gavrilo, le vieux et respectable valet de chambre de mon oncle, osa mme nier ouvertement lutilit de cette langue.

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Cela revint aux oreilles de Foma Fomitch, qui se mit en fureur et, pour punir Gavrilo, le contraignit tudier aussi le franais. Voil do provenait cette question du franais, qui avait tant indign M. Bakhtchiev. Quant la tenue, ce fut encore pis, et Foma ne put obtenir le moindre rsultat. Malgr sa dfense, Falali venait chaque matin lui raconter ses rves, ce que Foma estimait par trop familier et tout fait indcent. Mais Falali persistait ne pas changer. Bien entendu, tout cela retomba sur mon oncle. Savez-vous, savez-vous ce quil a fait aujourdhui ? criait Foma en choisissant avec soin, pour produire plus deffet, le moment o tout le monde tait runi. Savez-vous, colonel, o aboutit votre faiblesse systmatique ? Il a dvor le morceau de pt que vous lui aviez donn pendant le dner, et devinez ce quil a dit aprs ? Viens ici, imbcile ! viens, idiot ! gueule rose ! Falali savanait, pleurant et sessuyant les yeux deux mains. Quas-tu dit aprs avoir dvor ton pt ? Rpte-le devant tout le monde ! tes. Falali ne soufflait mot et se rpandait en larmes abondan-

Eh bien, je vais le dire pour toi. Tu as dit, en frappant sur ton ventre aussi plein quindcent : Je me suis rempli le ventre de pt comme Martin de savon ! Je vous demande, colonel, sil est permis de profrer de pareilles paroles devant des gens bien levs, plus forte raison dans le grand monde ? Las-tu dit, oui ou non ? Rponds ! Je lai dit ! confirmait Falali en sanglotant.

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prsent, dis-moi ce que cest que ce Martin qui mange du savon. O as-tu vu un Martin manger du savon ? Allons, je voudrais bien pouvoir me figurer ce Martin phnomnal. Silence de Falali. Je te demande qui est ce Martin. Je veux le voir, le connatre ! Allons, quest-il ? Un commis denregistrement ? Un astronome ? Un pote ? Un domestique ? Il faut pourtant quil soit quelque chose. Un domestique ! rpondait enfin Falali sans sarrter de pleurer. Quels sont ses matres ? Cela, Falali ne le savait pas. Naturellement, le tout finissait par une grande colre de Foma qui quittait la salle en criant quon lavait offens ; la gnrale avait une crise de nerfs et mon oncle, maudissant le jour de sa naissance, demandait pardon tout le monde, se croyant oblig, pour le reste de la journe, de marcher sur la pointe des pieds dans sa propre maison. Comme un fait exprs, le lendemain mme de cette affaire, Falali, ayant compltement perdu de vue et Martin et toutes ses souffrances de la veille, Falali apportait le th du matin Foma Fomitch, et ne manquait pas de lui communiquer quil avait rv dun buf blanc. La mesure tait comble. En proie la plus furieuse indignation, Foma faisait immdiatement appeler mon oncle et le chapitrait dimportance sur lindcence des songes de Falali. On prit de svres mesures : Falali fut puni et mis genoux dans un coin. On lui dfendit davoir de ces rves de paysan. Si je me fche, expliquait Foma, cest que je ne puis admettre quil vienne me raconter ses rves, surtout quand il sagit dun buf blanc. Convenez vous-mme, colonel, que ce buf blanc na dautre signification que la grossiret et lignorance de votre Falali. Tels rves, telles penses. Navais-je pas dit

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quon nen ferait rien de bon et quil tait absurde de le laisser auprs des matres ? Jamais vous ne parviendrez transformer cette me de paysan en quelque chose dlev, de potique. Et, sadressant Falali : Est-ce que tu ne peux pas voir dans tes rves des spectacles nobles, dlicats, distingus, par exemple : une scne de la vie lgante, des messieurs jouant aux cartes, ou des dames se promenant dans un beau jardin ? Falali avait promis, pour la nuit suivante, de ne peupler ses rves que de messieurs lgants et de dames distingues. En se couchant, les larmes aux yeux, il avait pri Dieu de lui envoyer un de ces rves superfins et il avait longtemps mdit sur les moyens de ne plus voir ce maudit buf blanc. Mais nos vouloirs sont fragiles. son rveil, il se rappela, non sans terreur, quil navait cess de rver toute la nuit de ce misrable buf blanc, et navait russi contempler une seule dame en promenade dans quelque beau jardin. Ce fut terrible, Foma dclara fermement quil ne pouvait admettre la possibilit dune pareille rcidive. Il ntait donc pas douteux que Falali obissait un plan trac par quelquun de la maison dans le but de le molester, lui, Foma. Ce furent des cris, des reproches, des larmes. Vers le soir, la gnrale tomba malade et une morne tristesse pesa sur la maison. Le seul espoir restait quen sa troisime nuit, Falali et enfin quelque songe distingu, mais lindignation fut au comble lorsquon sut que, de toute la semaine, il navait cess de rver du buf blanc. Il ne rverait plus jamais du grand monde ! Le plus trange, cest que lide de mentir ne vint pas Falali. Il ne savisa pas de dire quau lieu du buf blanc, il avait vu, par exemple, une voiture remplie de dames en compagnie de Foma Fomitch. Un pareil mensonge neut pas constitu un bien grand pch. Mais, let-il voulu, Falali tait incapable de mentir. On navait mme pas essay de le lui suggrer, car chacun savait quil se trahirait ds les premiers mots et que Foma Fomitch le pincerait en flagrant dlit. Que faire ? La situation de

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mon oncle devenait intenable. Falali tait incorrigible et le pauvre garon se mit maigrir dangoisse. Mlanie, la femme de charge, laspergea dune eau bnite o trempait un charbon, afin de conjurer le mauvais sort quon lui avait indubitablement jet, opration laquelle collabora la bonne Prascovia Ilinitchna, mais qui ne servit de rien. Quil soit maudit ! criait Falali ; il mapparat toutes les nuits ! Chaque soir, je dis cette prire : Rve ! Je ne veux pas voir le buf blanc ! Rve ! Je ne veux pas voir le buf blanc ! Mais, jai beau faire, il mapparat, norme, avec ses cornes, son gros mufle meuh ! meuh ! Mon oncle tait au dsespoir mais, par bonheur, Foma semblait avoir oubli le buf blanc. Bien entendu, personne ne le croyait homme perdre de vue une circonstance aussi importante. Chacun se disait avec terreur quil lavait seulement mise de ct pour en user en temps utile. On sut plus tard qu ce moment, Foma Fomitch avait des proccupations diffrentes et que dautres plans mrissaient dans son cerveau. Ctait l lunique motif du rpit quil laissait Falali et dont tout le monde profitait. Le jeune garon retrouvait sa gaiet ; il commenait mme oublier le pass. Les apparitions du buf blanc se faisaient plus rares quoiquil tnt, de temps autre, rappeler son existence fantastique. En un mot, tout aurait march le mieux du monde si la Kamarinskaa neut pas exist. Falali dansait ravir ; la danse tait sa principale aptitude ; il dansait par vocation, avec un entrain, une joie inlassables ; mais toutes ses prfrences allaient au paysan Kamarinski. Ce ntait pas que les comportements lgers et inexplicables de ce volage campagnard lui plussent particulirement, non : il sadonnait la Kamarinskaa parce quil lui tait impossible den entendre les accents sans danser. Et parfois, le soir, deux ou trois laquais, les cochers, le jardinier qui jouait du violon et aussi les dames de la domesticit, se runissaient en quelque en-

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droit cart de la maison des matres, le plus loin possible de Foma Fomitch, et l se dchanaient la musique, les danses et, finalement, la Kamarinskaa. Lorchestre se composait de deux balalakas, dune guitare, dun violon et dun tambourin que Mitiouchka maniait avec une incomparable maestria. Et il fallait voir Falali se donner carrire ; il dansait jusqu perte de conscience, jusqu extinction de ses dernires forces. Encourag par les cris et les rires de lassistance, il poussait des hurlements perants, riait, claquait des mains. Il bondissait, comme entran par une force prestigieuse qui le dominait et il sappliquait avec zle suivre le rythme toujours acclr de lentranante chanson et ses talons frappaient la terre. Il y trouvait une immense volupt qui se fut perptue pour sa joie, si le tapage occasionn par la Kamarinskaa ntait parvenu aux oreilles de Foma Fomitch. Stupfait, celui-ci envoya sans retard chercher le colonel. Colonel, javais une seule question vous faire : votre rsolution de perdre cet idiot est-elle ou non irrvocable ? Dans le premier cas, je me retire immdiatement ; dans le second, je Mais quy a-t-il ? scria mon oncle pouvant. Ce quil y a ? Tout simplement ceci quil danse la Kamarinskaa. Eh bien, voyons quest-ce que cela peut faire ? Comment, ce que cela peut faire ? cria Foma dune voix perante. Et cest vous qui dites cela ? vous ! leur seigneur et, peut-on dire, leur pre ? Ignorez-vous que la chanson raconte lhistoire dun ignoble paysan lequel, en tat dbrit, osa laction la plus immorale ? Savez-vous ce quil fit, ce paysan corrompu ? Il nhsita pas fouler aux pieds les liens les plus sacrs, les pitiner de ses bottes de rustre, de ses bottes accoutumes aux planchers des cabarets ? Comprenez-vous mainte-

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nant que votre rponse offense les plus nobles sentiments ? Quelle moffense moi-mme ? Le comprenez-vous, oui ou non ? Mais, Foma, ce nest quune chanson ! Voyons, Foma Ce nest quune chanson ! Et vous navez pas honte de mavouer que vous la connaissez, vous, un homme du monde, vous, un colonel ! Vous, le pre denfants innocents et purs ! Ce nest quune chanson ! Mais il nest pas douteux quelle fut suggre par un fait rel ! Ce nest quune chanson ! Mais quel honnte homme avouera la connatre et lavoir entendue, sans mourir de honte ? Qui ? Qui ? Mais tu la connais toi-mme, Foma, puisque tu men parles ainsi ! rpondit mon oncle dans la simplicit de son me. Comment ! Je la connais ! Moi ! Moi ! Cest--dire On moffense ! scria tout coup Foma bondissant de sa chaise, en proie la plus folle rage. Il ne sattendait pas une rplique aussi crasante. Je ne dcrirai pas la colre de Foma. Le colonel fut ignominieusement chass de la prsence de ce prtre de la moralit, en chtiment dune rponse indcente et dplace. Mais de ce jour, Foma stait bien jur de surprendre Falali en flagrant dlit de Kamarinskaa. Le soir, alors que tout le monde le croyait occup, il gagnait le jardin en cachette, contournait les potagers et se blottissait dans les chanvres do il commandait le petit coin choisi par les amateurs de chorgraphie. Il guettait le pauvre Falali comme le chasseur guette loiseau, dlicieusement, repassant ce quil dirait toute la maison et surtout au colonel en cas de russite. Son inlassable patience se vit enfin couronne de succs ; il surprit la Kamarinskaa ! On comprend pourquoi mon oncle sarrachait les cheveux devant les larmes de Falali ; on comprend son motion en entendant Vidopliassov annoncer

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aussi inopinment Foma Fomitch dont lentre nous trouva en plein dsarroi.

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VII FOMA FOMITCH


Cest avec une attentive curiosit que jexaminai celui que Gavrilo avait fort justement qualifi de vilain monsieur. Il tait de taille exigu, avec le poil dun blond clair et grisonnant, de petites rides par tout le visage et une norme verrue sur le menton ; il frisait la cinquantaine. Je ne fus pas un peu surpris de le voir se prsenter en robe de chambre, de coupe trangre, il est vrai mais en robe de chambre et en pantoufles. Le col de sa chemise tait rabattu lenfant, ce qui lui donnait un air extrmement bte. Il marcha droit au fauteuil inoccup, lapprocha de la table et sassit sans rien dire personne. Le tumulte, lmotion qui rgnaient avant son arrive staient mus tout coup en un tel silence quon et entendu voler une mouche. La gnrale se fit douce comme un agneau, pauvre idiote qui laissait voir toute son adoration ; elle le dvorait des yeux, cependant que la demoiselle Prplitzina ricanait en se frottant les mains et que la pauvre Prascovia Ilinitchna tremblait deffroi. Mon oncle se multiplia tout aussitt. Du th, du th, ma sur ! Sucrez-le bien, ma sur, Foma Fomitch aime le th bien sucr aprs la sieste. Tu le veux sucr, nest-ce pas, Foma ? Il sagit bien de th, fit lentement et dignement Foma, en agitant la main dun air proccup. Vous ne pensez quaux friandises ! Ces paroles de Foma et le ridicule de son entre pdantesque mintressrent prodigieusement. Jtais curieux de voir jusquo irait linsolence de cet individu et son mpris de la plus lmentaire politesse.
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Foma, reprit mon oncle, je te prsente mon neveu, Serge Alexandrovitch, qui vient darriver. Foma Fomitch le toisa des pieds la tte et, sans maccorder la plus lgre attention, il dit aprs un long silence : Je mtonne que vous vous appliquiez minterrompre systmatiquement. Je vous parle daffaires srieuses et vous me rpondez par Dieu sait quoi ! Avez-vous vu Falali ? Je lai vu, Foma Ah ! vous lavez vu ? Eh bien, je vais vous le montrer nouveau, si vous lavez vu. Admirez votre crature, au sens moral du mot. Allons, approche, idiot ! approche, gueule de Hollande ! Viens donc, viens, naie pas peur ! Falali sen vint en pleurnichant, la bouche ouverte et avalant ses larmes. Foma Fomitch le contemplait avec volupt. Cest avec intention, Paul Smionovitch, que je lai appel gueule de Hollande, fit-il, se carrant dans le fauteuil et, tournant lgrement la tte du ct dObnoskine assis prs de lui. En gnral, je ne trouve pas utile dattnuer mes expressions. La vrit doit rester la vrit et lon aura beau cacher la boue, on ne lempchera pas dtre la boue. Ds lors, quoi bon les attnuations ? mentir aux autres et soi-mme ? Ce nest que dans une tte vide de mondain qua pu germer une ide aussi absurde que le besoin des convenances. Dites, je vous prends tmoin, quelle beaut trouvez-vous dans cette binette ? Je parle de beaut noble, leve ! Il sexprimait dune voix douce, lente, indiffrente.

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Lui, beau ? laissa tomber Obnoskine avec la plus insolente nonchalance. Il me fait leffet dun roastbeef et voil tout. Je mapproche de la glace et je my contemple, poursuivit solennellement Foma. Je suis loin de me prendre pour une beaut, mais jai d arriver cette conclusion force quil y a dans mon il gris quelque chose qui me distingue dun Falali. Il exprime la pense, cet il, et la vie, et lintelligence ! Je ne cherche pas mexalter personnellement ; mes paroles sappliquent la gnralit de notre classe. Eh bien, pensezvous quon puisse trouver en ce beefteak ambulant la moindre parcelle dme ? Vraiment, remarquez, Paul Smionovitch, chez ces hommes totalement privs didal et de pense et qui ne mangent que de la viande, comme le teint est frais, mais dune fracheur grossire, rpugnante, bte ! Voulez-vous connatre la valeur exacte de sa capacit intellectuelle ? H ! toi, lobjet, approche un peu quon tadmire. Quas-tu ouvrir la bouche ? Tu veux avaler une baleine ? Es-tu beau ? Rponds : es-tu beau ? fs. Je suis beau ! rpondit Falali avec des sanglots toufObnoskine partit dun clat de rire. Vous lavez entendu ? lui cria triomphalement Foma. Il va vous en dire bien dautres. Je suis venu lui faire passer un examen. Sachez, Paul Smionovitch, quil est des gens pour comploter la perte de ce pauvre idiot. Il se peut que mon jugement soit svre et que je me trompe ; mais je ne parle que par amour pour lhumanit. Il vient de se livrer la danse la plus inconvenante ; qui donc sen proccupe ici ? coutez-moi a ! Allons ! Rponds, que viens-tu de faire ? Rponds ! rponds immdiatement ! Jai dans, sanglot Falali.

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Quest-ce que tu as dans ? Quelle danse ? Parle ! La Kamarinskaa La Kamarinskaa ! Et quest-ce que cest que Kamarinski ? Tche de nous donner une rponse comprhensible, de nous clairer sur ton Kamarinski. Un pay san Un paysan ? rien quun paysan ? Tu mtonnes. Cest donc un remarquable paysan, un clbre paysan, si on compose des chants et des danses en son honneur ? Voyons, rponds ! Tourmenter tait chez Foma un vritable besoin. Il se jouait de sa victime comme le chat de la souris ; mais Falali se taisait, pleurnichant sans parvenir comprendre la question. Rponds donc ! insistait Foma. On te demande quel tait ce paysan Appartenait-il un seigneur ? la couronne ? la commune ? tait-il libre ? Il y a diffrentes sortes de paysans. la commune Ah ! la commune ! Vous entendez, Paul Smionovitch ? Voici un point historique lucid, le moujik Kamarinski appartenait la commune Et qua-t-il fait, ce paysan ? Quels exploits lui valent les honneurs de la chanson ? La question tait dlicate et mme dangereuse, sadressant Falali. Voyons vous pourtant intervint Obnoskine en jetant un regard vers sa mre qui commenait sagiter sur son sige.

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loi !

Mais que faire ? Les caprices de Foma Fomitch faisaient

De grce, mon oncle, si vous narrtez pas cet imbcile, vous voyez o il veut en venir. Falali est capable de dire nimporte quoi, je vous lassure ! dis-je loreille de mon oncle qui, fort perplexe ne savait quel parti prendre. Dis donc, Foma, si tu Je te prsente mon neveu qui tudiait la minralogie Colonel, je vous prie de ne pas minterrompre avec votre minralogie o vous ne vous y connaissez gure plus que dautres, peut-tre. Je ne suis pas un enfant. Il va me rpondre quau lieu de travailler pour nourrir sa famille, ce paysan senivra et, oubliant sa pelisse au cabaret, se mit courir par les rues en tat divresse. Tel est le sujet bien connu de ce pome qui glorifie livrognerie. Ne vous inquitez pas ; il sait, maintenant, ce quil doit rpondre. Eh bien rponds ; qua-t-il fait, ce paysan ? Je te lai souffl ; je te lai fourr dans la bouche. Mais je veux lentendre de toi : qua-t-il fait ? quest-ce qui lui a mrit cette gloire immortelle que chantent les troubadours ? Eh bien ? Linfortun Falali jetait autour de lui des regards angoisss. Ne sachant que rpondre, il ouvrait et fermait alternativement la bouche comme un poisson pch qui agonise sur le sable. Jaurais honte de le dire ! dit-il enfin au comble de la dtresse. Ah ! il a honte de le dire ! triompha Foma. Voil ce que je voulais lui faire avouer, colonel ! On a honte de le dire, mais non de le faire ! Telle est la moralit que vous avez seme, qui lve et que vous arrosez, maintenant. Mais assez de paroles ; va-t-en

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dans la cuisine, Falali. Pour le moment, je ne te dirai rien par gard pour les personnes qui mentourent, mais tu seras cruellement puni aujourdhui mme. Si on me linterdit, si, cette fois encore, on te fait passer avant moi, eh bien, tu resteras ici pour consoler les matres en leur dansant la Kamarinskaa ; quant moi, je quitterai cette maison sur-le-champ. Jai dit. Va-t-en ! Il me semble que vous tes un peu svre, remarqua trs mollement Obnoskine. En effet ! cest trs juste ! sexclama mon oncle. Mais il arrta et se tut. Foma le couvait dun regard sombre. Je mtonne, Paul Smionovitch, de lattitude des crivains contemporains, de ces potes, de ces savants, de ces penseurs, dclara-t-il. Comment ne se proccupent-ils pas des chansons que chante en dansant le peuple russe ? Quont fait jusqu prsent tous ces Pouchkine, tous ces Lermontov, tous ces Borozdine ? Je reste songeur. Le peuple danse la Kamarinskaa, cette apothose de livrognerie, et eux, pendant ce tempsl, ils chantent les myosotis ! Cest une question sociale ! Quils me montrent un paysan, sil leur plat, mais un paysan sublime, un villageois, dirai-je, et non un paysan. Quils me le montrent dans toute sa simplicit, ce sage villageois, ft-il mme chauss de laptis (Sandales en corce de bouleau) faisons cette concession ! mais quils me le montrent plein de ces vertus enviables mme pour quelque Alexandre de Macdoine russe et trop clbre, je le dis franchement. Je connais la Russie et la Russie me connat ; aussi nhsit-je pas en parler. Quon me le montre charg de famille, ce paysan aux cheveux blancs, affam et suffoquant dans son izba, mais content, soumis et nenviant pas lor des riches. Que, dans sa compassion, le riche lui apporte son or et que lon voie la vertu du paysan sassocier celle de son matre, le grand seigneur ! Ces deux hommes, tant spars sur lchelle sociale, se rapprocheront enfin dans la vertu : cest l une grande ide ! Mais, au contraire, que voyons-

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nous ? Dun ct les myosotis et, de lautre, le paysan tout dbraill et bondissant du cabaret dans la rue ! Voyons, quy a-t-il l de potique, dadmirable ? O, lesprit ? o, la grce ? o, la moralit ? Je te dois cent roubles pour ces paroles, Foma Fomitch ! fit jvikine affectant le ravissement. Puis il ajouta tout bas : Pour ce dont je dispose ! Mais il faut flatter, flatter ! Ah ! vous avez admirablement exprim cela ! dit Obnoskine. En effet, trs juste ! scria mon oncle qui avait cout avec la plus profonde attention, en me regardant dun air de triomphe. Et, se frottant les mains, il ajouta : Comme cest trait ! Il vous a une de ces conversations varies ! Son cur dbordait, il scria : Foma Fomitch, voici mon neveu ; je te le prsente. Il a fait aussi de la littrature. Mais, comme devant, Foma ne prit pas garde la prsentation de mon oncle. Au nom de Dieu, ne me prsentez plus ! Je vous le demande trs srieusement ! lui murmurai-je dun ton dcid. Ivan Ivanovitch, reprit Foma en sadressant Mizintchikov et le regardant fixement, vous avez entendu ? Quelle est votre opinion ? Mon opinion ? Cest moi que vous parlez ? fit Mizintchikov en homme quon vient de rveiller.

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Oui, cest vous. Je vous le demande parce que je nattache dimportance qu lopinion des gens vraiment instruits et non celle de ces problmatiques esprits dont toute lintelligence consiste se faire prsenter toute minute comme savants et que lon fait parfois venir pour jouer les polichinelles. Ctait une pierre dans mon jardin. Il ne faisait pas doute que Foma navait abord cette dissertation littraire que dans lunique but de mblouir, de me rduire rien, dcraser le savant ptersbourgeois, lesprit fort. Jen fus convaincu. Puisque vous tenez connatre mon opinion, fit Mizintchikov, sachez donc que je suis de votre avis. Comme toujours ! Cela en devient mme curant ! remarqua Foma. Il se tourna de nouveau vers Obnoskine et continua : Paul Smionovitch, je vous dirai franchement que, si jestime limmortel Karamzine, ce nest pas pour sa Marfa de Possade ni pour sa Vieille et Nouvelle Russie, mais parce quil a crit Frol Siline, cette magnifique pope ! Cest une uvre purement populaire qui perdurera travers les sicles. Cest une pope sublime ! Trs juste ! trs juste ! Une grande poque ! Frol Siline est un homme de bien ! Je me rappelle avoir lu quayant pay pour laffranchissement de deux jeunes filles, il contempla le ciel et pleura. Cest un trait sublime ! approuva mon oncle tout joyeux. Mon pauvre oncle ! Il ne manquait jamais loccasion de simmiscer dans une conversation savante ! Foma sourit mchamment, mais il ne dit rien. Dailleurs, on crit aussi fort bien de nos jours, dit Anfissa Ptrovna, se mlant prudemment la conversation. Ainsi, tenez : Les Mystres de Bruxelles.

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Je ne suis pas de votre avis, rpondit Foma, comme regret. Il ny a pas longtemps que jai encore lu un de ces pomes Quoi ! Cest toujours les myosotis ! Si vous voulez le savoir, celui que je prfre parmi les nouveaux crivains, cest encore le Prpistchik il crit dune plume lgre ! Prpistchik ! scria Anfissa Ptrovna, celui qui crit des lettres dans le journal ? Ah ! cest ravissant ! Quel jeu de plume ! Prcisment ! Il joue, pour ainsi dire, avec sa plume quil a dune lgret surprenante. Bon ! mais cest un pdant, remarqua Obnoskine avec nonchalance. Pdant, oui, je nen disconviens pas ; mais cest un aimable, un gracieux pdant ! Certes, aucune de ses ides ne saurait supporter une svre critique, mais on est entran par cette plume facile ! Un bavard, je vous laccorde, mais un aimable, un gracieux bavard ! Avez-vous remarqu quen un de ses articles il dit avoir des proprits ? Des proprits ? senquit mon oncle. Ah ! ah ! dans quel gouvernement ? Foma sarrta, regarda un instant mon oncle et continua du mme ton : Eh bien, je vous le demande, que mimporte, moi, lecteur, quil ait des proprits ? Sil en a, grand bien lui fasse ! Mais que cest charmant ! gentiment prsent ! Cest tincelant desprit, dun esprit qui jaillit en bouillonnant ; cest une source desprit intarissable. Oui, voil comme il faut crire, et il me semble que jaurai crit ainsi si jeusse consenti crire dans les journaux

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Et mme mieux, peut-tre, ajouta respectueusement jvikine. Tu aurais, dans le style, quelque chose de mlodieux ! fit mon oncle. Mais Foma Fomitch ny tint plus. Colonel, dit-il, pourrais-je vous prier, avec la plus grande politesse, naturellement, de ne pas nous interrompre et de nous laisser poursuivre notre conversation en paix ? Vous ne pouvez rien y comprendre cette conversation ; vous ne sauriez y exprimer davis ; cela vous est ferm ! Ne venez donc pas troubler notre intressant entretien littraire. Buvez votre th ; mlezvous de grer votre proprit, mais laissez la littrature ! elle ny perdra rien, je vous lassure ! ser. Ctait le dernier mot de linsolence. Je ne savais que pen-

Mais, Foma, tu le disais toi-mme, que tu aurais quelque chose de mlodieux ! dit mon oncle plein dangoisse et de confusion. Oui, mais je le disais en connaissance de cause ; je le disais propos. Mais vous ! Parfaitement, nous le disions spirituellement, en connaissance de cause, soutint jvikine en tournant autour de Foma Fomitch. Ceux qui manquent desprit nont qu nous en emprunter, nous en avons assez pour deux ministres, et il en resterait pour le troisime ! Voil comment nous sommes ! Bon ! je viens encore de dire une btise ? conclut mon oncle avec un sourire bonhomme.

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Au moins, vous lavouez ! Bon ! bon ! Foma, je ne me fche pas. Je sais que, si tu me fais des observations, cest en ami, en frre. Je te lai permis moi-mme ; je ten ai mme pri. Cest pour mon bien ! Je te remercie et jen profiterai. Jtais bout de patience. Tout ce que javais entendu raconter jusqualors sur Foma mavait sembl exagr. Mais, aprs cette exprience personnelle, ma stupfaction ne connaissait plus de bornes. Je nen croyais pas mes oreilles ; je ne pouvais admettre la possibilit de ce despotisme et de cette insolence dune part, non plus que de cet esclavage et de cette dbonnairet de lautre. Cette fois, dailleurs, mon oncle lui-mme en tait mu ; cela se voyait bien. Je brlais du dsir dattaquer Foma, de me mesurer avec lui, dtre grossier, au besoin, sans souci des consquences. Cette pense mexcitait normment. Dans mon ardeur guetter une occasion javais compltement abm les bords de mon chapeau. Mais loccasion ne se prsentait pas ; Foma tait positivement dcid ne pas me voir. Tu as raison, Foma, continua mon oncle en sefforant visiblement de se reprendre et de dtruire limpression dsagrable produite par lalgarade. Tu as raison, Foma et je te remercie. Il faut connatre un sujet avant que den discuter ; je le confesse. Ce nest pas la premire fois que je me trouve dans une semblable situation. Imagine-toi, Serge, quil madvint un jour dtre examinateur Vous riez ? Je vous jure que je fis passer des examens. On mavait invit dans un tablissement scolaire pour assister aux preuves, et lon mavait plac ct des examinateurs tant pour me faire honneur que parce quil y avait une place vacante. Je tavoue que je ntais pas fier, ne connaissant aucune science et mattendant constamment tre appel au tableau. Mais, peu peu, je maguerris et je me mis faire des questions aux lves qui rpondaient fort bien en gnral ;

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lun deux, je demandai ce que ctait que No On djeuna aprs lexamen et lon but du champagne. Ctait un tablissement tout fait bien Foma Fomitch et Obnoskine pouffaient de rire. Moi aussi, jen riais ensuite ! scria mon oncle en riant et tout heureux de voir la gaiet revenue. Tiens, Foma, je veux vous amuser tout en vous racontant comment je fus attrap une fois Imagine-toi, Serge, que nous tions en garnison Krasnogorsk Colonel, permettez-moi de vous demander si votre histoire sera longue, interrompit Foma. Oh ! Foma, cest une histoire trs amusante. Il y a de quoi mourir de rire. coute seulement, et tu vas voir a ! Jcoute toujours vos histoires avec plaisir, pour peu quelles rpondent au programme que vous venez de tracer, dit Obnoskine en billant. Nous navons plus qu couter, dcida Foma. Je te jure que ce sera trs amusant, Foma. Je vais vous raconter comment, une fois, je commis une gaffe. coute, toi aussi, Serge ; cest fort instructif. Nous tions donc Krasnogorsk, reprit mon oncle, tout heureux et radieux, racontant prcipitamment et par phrases haches, comme il lui arrivait toujours lorsquil discourait pour la galerie. peine arriv dans cette ville, je vais le soir au thtre. Il y avait alors une actrice remarquable, nomme Kouropatkina, laquelle senfuit avec lofficier Zverkov avant la fin de la pice, si bien quon dut baisser le rideau. Quelle canaille, ce Zverkov ! ne demandant qu boire, jouer aux cartes, non quil fut un ivrogne, mais pour passer un moment avec les camarades. Seulement, quand une

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fois il stait mis boire, il oubliait tout : il ne savait plus o il vivait, ni dans quel pays il se trouvait, ni comment il sappelait ; il oubliait tout ! Mais ctait un charmant garon Me voil donc en train de regarder le spectacle. lentracte, je rencontre mon ancien camarade Kornsoukhov un garon unique, ayant fait campagne, dcor ; jai appris quil a embrass depuis la carrire civile et quil est dj conseiller dtat. Enchants de nous retrouver, nous causions. Dans la loge voisine, trois dames taient assises, celle de gauche tait laide faire peur Jai su depuis que ctait une excellente femme, une mre de famille et quelle avait rendu son mari trs heureux Moi, comme un imbcile, je dis Kornsoukhov : Dis donc, mon cher, connais-tu cet pouvantail ? Qui ? Mais cette dame. Cest ma cousine ! Diable ! vous jugez de ma situation ! Pour rparer ma gaffe, je reprends : Mais non, pas celle-ci, celle-l ; regarde. Cest ma sur ! Sapristi ! Et sa sur tait jolie comme un cur, gentille comme tout et trs bien habille, des broches, des bracelets, des gants ; en un mot, un vrai chrubin. Elle pousa plus tard un excellent homme du nom de Pitkine avec qui elle stait enfuie et marie sans le consentement de ses parents. Aujourdhui, tout va bien ; ils sont riches et les parents nen finissent pas de se rjouir Alors voil : ne sachant plus o me mettre, je lui dis encore : Non, pas celle-l ; celle qui est au milieu ! Ah ! au milieu ? Cest ma femme ! Entre nous, elle tait mignonne croquer ! On laurait toute mange avec plaisir Eh bien, lui dis-je, si tu nas jamais vu dimbcile, contemples-en un devant toi. Tu peux me couper la tte sans remords ! a le fit rire. Il me prsenta ces dames aprs le spectacle et il avait d raconter lhistoire, le polisson, car elles riaient beaucoup. Jamais je nai pass une aussi bonne soire. Voil, Foma, ce quil peut nous arriver ! Ha ! ha ! ha ! Mais mon pauvre oncle riait en vain ; en vain promenait-il autour de lui son regard bon et gai. Son amusante histoire fut accueillie par un silence de mort. Foma Fomitch se taisait tristement et les autres limitaient. Seul, Obnoskine souriait en pr-

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vision de la mercuriale qui attendait mon oncle. Ygor Ilitch rougit et se troubla. Ctait tout ce quattendait Foma. Avez-vous fini ? demanda-t-il enfin au conteur sur un ton fort austre. Jai fini, Foma. Et vous tes content ? Comment, content ? Que veux-tu dire ? fit mon oncle avec anxit. Vous sentez-vous soulag, prsent ? tes-vous satisfait davoir interrompu lentretien intressant et littraire de vos amis pour contenter votre mesquin amour-propre ? Mais voyons, Foma, je voulais vous amuser, et toi Nous amuser ! scria Foma en senflammant soudain, nous amuser ! Mais tout ce que vous savez faire, cest de lennui ! Et savez-vous que votre anecdote est presque immorale ? Je ne parle pas de linconvenance, cela va de soi. Vous venez davouer, avec la plus rare grossiret de sentiments, que vous vous tiez moqu dune noble femme uniquement parce quelle navait pas eu lheur de vous plaire. Vous croyiez nous faire rire avec vous, nous faire approuver votre conduite malsante, parce que vous tes le matre de la maison ? Il vous plat, colonel, de vous entourer de flatteurs, de compres et de piqueassiettes ; il vous est loisible de les faire venir de fort loin pour augmenter votre cour au grand dtriment de la franchise et de la noblesse de lme ; mais Foma Fomitch Opiskine ne sera jamais votre courtisan ni votre parasite. Cela, je vous le garantis ! H ! Foma, tu ne mas pas compris !

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Non, colonel, je vous ai pntr depuis longtemps. Vous tes transparent pour moi. En proie au plus fol amour-propre, vous prtendez lesprit, oubliant que lesprit sclipse derrire les prtentions. Vous Mais finis donc, Foma, nas-tu pas honte de parler ainsi devant tout le monde ? La vue de tout cela me chagrine, colonel ; mais, le voyant, je ne saurais me taire. Je suis pauvre et votre mre me donne lhospitalit. On croirait que cest pour vous flatter que je me tais, et je ne veux pas quun blanc-bec soit en droit de me considrer comme votre pique-assiette ! Peut-tre tout lheure, quand je suis entr dans cette salle, ai-je un peu forc ma franchise, peut-tre ai-je us de grossiret, mais cest parce que vous me mettez dans une situation pnible. Vous tes avec moi dune telle arrogance quon me prendrait pour votre esclave. Vous prenez plaisir mhumilier devant des trangers, alors que je suis votre gal, entendez-vous, votre gal, et sous tous les rapports ! Il est fort possible que ce soit moi qui vous rende service en vivant chez vous, au lieu que vous soyez mon bienfaiteur. On mhumilie ; je suis bien oblig de faire mon propre loge. Il mest impossible de me taire ; je dois parler et protester sans retard et dnoncer votre jalousie phnomnale. Vous voyez que, dans une conversation amicale, jai pu montrer mes connaissances, mon got, lextrme tendue de mes lectures ; a vous gne ; vous ne pouvez le supporter. Et vous voulez aussi faire talage de vos connaissances et de votre got. Votre got ! permettez-moi de vous demander le got que vous avez ? Vous vous entendez la beaut comme un buf la viande ; excusezmoi si cest un peu brutal, mais a a au moins le mrite dtre juste et franc. Ce ne sont pas vos courtisans qui vous parleront ainsi, colonel ! Ah ! Foma !

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Ah ! Foma ! Oui, je sais bien ; la vrit semble parfois dure. Mais nous en reparlerons plus tard. En attendant, laissezmoi aussi gayer un peu la socit Paul Smionovitch, avezvous jamais vu un pareil monstre sous une forme humaine ? Voici dj longtemps que je lobserve. Regardez-le bien ; il meurt denvie de mavaler tout cru ! Il sagissait de Gavrilo, le vieux serviteur, qui, debout prs de la porte, assistait avec tristesse au traitement inflig son matre. Paul Smionovitch, je veux vous offrir la comdie. Eh ! toi, corbeau, approche un peu ! Daignez donc vous approcher, Gavrilo Ignatich ! Voyez, Paul Smionovitch, cest Gavrilo condamn apprendre le franais en punition de sa grossiret. Je suis comme Orphe, moi ; jadoucis les murs de ce pays, non par la musique, mais par lenseignement de la langue franaise. Voyons ce franais, Monsieur. Sais-tu ta leon ? Je lai apprise, rpondit Gavrilo en baissant la tte. Et parlez-vous franais ? Voui, moussi, j parle in p tait-ce lair morne de Gavrilo ou le dsir dexciter lhilarit que tout le monde devinait chez Foma, mais, peine le vieillard eut-il ouvert la bouche que tout le monde clata. La gnrale elle-mme condescendit rire. Anfissa Ptrovna se renversa sur le dossier du canap, poussant des cris de paon et se couvrant le visage de son ventail. Mais ce qui parut le plus amusant, cest que Gavrilo, voyant la tournure que prenait lexamen, ne put se retenir de cracher en marmottant dun ton de reproche :

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ge !

Dire quil me faut supporter une pareille honte mon Foma Fomitch smut.

Quoi ? Quest-ce que tu as dit ? Voil que tu fais linsolent ? Non, Foma Fomitch, rpondit Gavrilo avec dignit, je ne fais pas linsolent ; un paysan comme moi na pas le droit dtre insolent envers un seigneur de naissance comme toi. Mais tout homme est cr limage de Dieu. Jai soixante-deux ans passs. Mon pre se souvient de Pougatchov, et mon grandpre fut pendu au mme tremble que son matre, Matv Nikitich, Dieu ait leurs mes ! par ce mme Pougatchov, circonstance laquelle mon pre dut dtre distingu par le dfunt matre Afanassi Matvitch qui en fit dabord son valet de chambre, puis son matre dhtel. Quant moi, Foma Fomitch, tout domestique que je sois, je nai jamais subi une honte pareille ! En prononant les derniers mots, Gavrilo carta les mains et baissa la tte. Mon oncle lobservait avec inquitude. Voyons, voyons, Gavrilo, exclama-t-il, allons, tais-toi ! a ne fait rien, dit Foma en plissant lgrement et en sefforant de sourire. Laissez-le dire. Voil le fruit de votre enseignement Je dirai tout ! continua Gavrilo avec une animation extraordinaire ; je ne garderai rien ! On peut me lier les mains, on ne mattachera pas la langue. Mme pour moi, vil esclave devant toi, un pareil traitement est une offense. Je dois te servir et te respecter parce que je suis n dans ltat de servitude ; je dois remplir tous mes devoirs en tremblant de crainte. Quand tu

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cris un livre, mon devoir est de ne laisser personne entrer chez toi ; cest en cela que consiste mon service. Faut-il faire quelque chose pour toi ? cest avec le plus grand plaisir. Mais, sur mes vieux jours, vais-je me mettre aboyer un langage tranger et faire le pantin devant le monde ? Je ne peux plus paratre parmi les domestiques : Franais, tu es Franais ! me crient-ils. Non, monsieur Foma Fomitch, je ne suis pas seul de mon avis, moi, pauvre sot ; tous les bonnes gens commencent dire dune seule voix, que vous tes devenu tout fait mchant et que notre matre nest devant vous quun petit garon et que, quoique vous soyez le fils dun gnral, quoique vous eussiez pu ltre vous mme, vous nen tes pas moins un mchant homme, mchant comme une furie ! Gavrilo avait fini. Jexultais. Tout ple de rage Foma Fomitch ne pouvait revenir de la surprise o lavait plong le regimbement inattendu du vieux Gavrilo ; il semblait se consulter sur le parti prendre. Enfin, lexplosion se produisit : Comment ? Il ose minsulter, moi ! moi ! Mais cest de la rbellion ! hurla-t-il en bondissant de sa chaise. La gnrale bondit aprs lui en claquant des mains. Ce fut un incroyable remue-mnage. Mon oncle se prcipita vers le coupable pour lentraner hors de la salle. Aux fers ! quon le mette aux fers ! criait la gnrale. Ygorouchka, expdie-le tout droit la ville et quil soit soldat, ou tu nauras pas ma bndiction. Charge-le de fers et engage-le ! Cest--dire ? criait Foma. Un esclave ! Un Chalden ! Un Hamlet ! Il ose minsulter ! Lui, la semelle de mes chaussures, il ose me traiter de furie ! Je mavanai avec dcision en regardant Foma Fomitch dans le blanc des yeux et, tout tremblant dmotion, je lui dis :

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Javoue que je partage entirement lavis de Gavrilo ! Il fut tellement saisi par ma sortie quau premier abord il semblait nen pas croire ses oreilles. Quest-ce encore ? vocifra-t-il avec rage, tombant en arrt devant moi et me dvorant de ses petits yeux injects de sang. Qui est-tu donc, toi ? Foma Fomitch bredouilla mon oncle perdu, cest Srioja, mon neveu Le savant ! hurla Foma, cest lui le savant ? Libert ! galit ! fraternit ! Journal des dbats ! dautres, mon cher ; ce nest pas ici Ptersbourg ; tu ne me la feras pas ! Je me moque de tes Dbats. Ce sont des Dbats pour toi, mais pour nous, ce nest rien ! Mais jen ai oubli sept fois autant que tu en sais ! Voil le savant que tu es. Je crois bien que, si on ne let retenu, il se ft jet sur moi. Mais il est ivre ! fis-je en jetant autour de moi un regard tonn. Qui ? Moi ? cria Foma dune voix altre. Oui, vous ! Ivre ? Ivre ! Foma ne put le supporter. Il poussa un cri strident, comme si on let gorg et bondit hors de la pice. La gnrale allait tomber en syncope quand elle prit le parti de courir aprs lui.

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Tout le monde la suivit, y compris mon oncle. Quand je repris mes esprits, il ne restait dans la pice qujvikine qui souriait en se frottant les mains. Vous mavez promis de me raconter une histoire de Jsuite, me dit-il dune voix doucereuse. Que dites-vous ? demandai-je, ne comprenant plus de quoi il pouvait sagir. Vous mavez promis de me raconter une anecdote au sujet dun Jsuite Je courus vers la terrasse do je gagnai le jardin. La tte me tournait.

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VIII DCLARATION DAMOUR


Agac, mcontent de moi, jerrai dans le jardin pendant prs dune demi-heure, rflchissant sur la conduite tenir. Le soleil se couchait. Tout coup, au dtour dune alle, je me trouvai face face avec Nastenka. Elle avait les yeux pleins de larmes quelle essuyait avec son mouchoir. Je vous cherchais, fit-elle. Je vous cherchais aussi. Dites-moi si je suis ou non dans une maison de fous ? Vous ntes nullement dans une maison de fous ! rpondit-elle dun air offens et me regardant fixement. Mais alors, que se passe-t-il ? Au nom du Christ, donnezmoi un conseil ! O se trouve maintenant mon oncle ? Puis-je aller le trouver ? Je suis heureux de vous avoir rencontre ; peut-tre pourrez-vous me tirer dembarras. Nallez pas auprs de votre oncle. Je viens moi-mme de les quitter. Mais o sont-ils ? Qui le sait ? Peut-tre sont-ils tous retourns dans le potager, dit-elle, irrite. Quel potager ?

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La semaine passe, Foma Fomitch cria quil ne voulait plus rester dans cette maison. Il courut au potager, prit une bche dans la hutte et se mit remuer la terre. Nous nen revenions pas, le croyant devenu fou. Alors, il dit : Afin que lon ne me reproche plus le pain que je mange, le pain quon me donne, je vais bcher la terre ; je paierai de mon travail la nourriture que jai reue et je men irai ensuite ! Voil o vous me rduisez ! Et tout le monde de pleurer, de se mettre genoux devant lui, de vouloir lui ter sa bche. Mais il persistait remuer la terre ; il a ravag tout un carr de navets. Comme on lui a cd une fois, il se peut quil ait recommenc. Avec lui, il faut sattendre tout. Et vous pouvez me raconter cela avec ce sang-froid ? mcriai-je dans une grande indignation. Elle leva sur moi des yeux tincelants. Pardonnez-moi ; je ne sais plus ce que je dis, repris-je. coutez : savez-vous pourquoi je suis venu ici ? Non non rpondit-elle en rougissant et une expression de douleur se reflta sur son charmant visage. Excusez-moi continuai-je. Je ne suis plus moi-mme. Je sais que je devrais prendre plus de prcautions, surtout avec vous Mais, nimporte ; je pense que, dans des cas pareils, la franchise est encore le meilleur parti Javoue ou plutt, je voulais dire vous connaissez les intentions de mon oncle ? Il ma ordonn de vous demander votre main ! Oh ! quelle sottise ! Ne me parlez pas de cela, je vous en prie, interrompit-elle prcipitamment, la figure tout empourpre. Jtais fort embarrass.

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Comment, sottise ? Mais il ma crit Il vous a crit ! fit-elle avec animation. Il mavait pourtant promis de ne pas le faire. Quelle sottise ! mon Dieu ! quelle sottise ! Excusez-moi, bredouillai-je, ne sachant plus que dire. Peut-tre ai-je agi brutalement, imprudemment, mais aussi, la circonstance est exceptionnelle. Pensez donc limbroglio o nous nous dbattons ! Oh ! mon Dieu, ne vous excusez pas. Croyez quil mest pnible dentendre tout cela ; et pourtant, je dsirais vous parler, dans lespoir que vous minstruiriez Ah ! que cest fcheux ! Il vous a crit ! Cest ce que je craignais le plus. Quel homme, mon Dieu ! Et vous lavez cru ? Et vous tes venu bride abattue ? Pourquoi faire ? Elle ne cachait pas sa contrarit et il faut avouer que sa situation ntait pas enviable. Javoue je ne mattendais pas, fis-je dans une grande confusion, la tournure que prend je pensais, au contraire Ah ! vous pensiez cela ? dit-elle, non sans une lgre ironie. Vous savez, vous allez me montrer la lettre quil vous a crite. Volontiers. Mais ne men veuillez pas ; ne vous froissez pas ; nous sommes dj assez malheureux ! supplia-t-elle, sans cependant que le sourire ironique quittt sa jolie bouche.

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Oh ! ne me prenez pas pour un imbcile, mcriai-je avec fougue. Mais peut-tre tes-vous prvenue contre moi. Maurait-on calomni prs de vous ? Ou vous tes-vous fait une opinion par la gaffe que vous mavez vu commettre ? Vous vous tromperiez. Je comprends que ma situation puisse vous paratre assez ridicule. Ne vous moquez pas de moi, je vous en prie ! Je ne sais mme pas ce que je dis et cest la faute de mes maudits vingt-deux ans ! Oh ! mais quest-ce que cela peut faire ? Cela fait que celui qui na que vingt-deux ans porte cet ge crit sur le front. Cest ainsi que je lai proclam en arrivant, quand je fis ce joli bond au milieu de la salle, cest ainsi que je le marque encore par mon attitude en ce moment. Maudit ge ! Non. Non, dit Nastenka, en se retenant de rire, je suis persuade que vous tes bon, gentil, intelligent, et je vous jure que je parle franchement. Seulement, vous avez trop damourpropre. On sen corrige. Il me semble que jai autant damour-propre quil faut en avoir ! Que non ! Ainsi, tantt, cette honte que vous avez prouve pour un faux-pas ! Et de quel droit tourniez-vous en ridicule ce bon, ce gnreux oncle qui vous a fait tant de bien ? Pourquoi vouliez-vous rejeter sur lui le ridicule qui vous crasait ? Ctait mal, cela, ctait vilain ! Cela ne vous fait pas honneur et je vous avoue que vous me ftes odieux ce moment-l. Attrape ! Cest vrai ; je me suis conduit comme un imbcile ; je dirai plus, comme un lche ! Vous lavez remarqu et men voil bien puni. Grondez-moi ; moquez-vous de moi ; mais coutez : peut-tre changerez-vous davis par la suite, continuai-je en-

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tran par un trange sentiment, vous ne me connaissez que si peu ! il se peut que, lorsque la connaissance sera plus vieille, alors peut-tre Au nom de Dieu, laissons cela ! scria Nastenka avec une visible impatience. Bien, bien, laissons. Mais o pourrai-je vous voir ? Comment, o me voir ? Il est impossible que le dernier mot soit dit, Nastassia Evgrafovna ! Je vous supplie, fixez-moi un rendez-vous pour aujourdhui mme. Mais il se fait tard. Alors, disons demain matin, si possible, le plus tt que vous pourrez ; je me ferai rveiller de bonne heure. Vous savez, il y a un pavillon, l-bas, prs de ltang. Jen connais bien le chemin ; jy suis souvent all, tant petit. Un rendez-vous ? Mais pour quoi faire ? Ne pouvonsnous causer maintenant ? Mais, je ne suis encore au courant de rien, Nastassia Evgrafovna. Avant tout, il faut que je parle mon oncle. Il doit me raconter tout et, alors, je vous dirai peut-tre quelque chose de grave Non, non, pas du tout ! scria Nastassia, finissons-en tout de suite pour ny plus revenir. Il est inutile que vous alliez au pavillon : je vous jure que je ny viendrai pas et je vous prie srieusement de ne plus penser toutes ces btises ! Mais, alors, mon oncle a agi envers moi comme un fou ! mcriai-je dans un lan de dpit insupportable. Pourquoi mavoir fait venir ? Mais, quel est ce bruit ?

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Nous tions tout prs de la maison do nous parvenaient des hurlements et des cris atroces. Mon Dieu, fit-elle en plissant encore ! Je le prvoyais bien. Vous le prvoyiez ? Encore une question, Nastassia Evgrafovna ; une question que je nai pas le droit de vous poser, mais je my dcide pour le bien gnral. Dites-moi (et votre rponse restera ensevelie dans mon cur) dites-moi franchement si mon oncle vous aime ou non ? Ah ! laissez donc toutes ces btises une fois pour toutes ! scria-t-elle, rouge de colre. Vous aussi ? Mais, sil met aime, il ne se serait pas employ vous marier avec moi, et elle eut un amer sourire. O avez-vous pris cela ? Ne comprenezvous pas de quoi il sagit ? Vous entendez ces cris ? Mais cest Foma Fomitch Certes oui, cest Foma Fomitch ; mais, en ce moment, il sagit de moi. Ils disent la mme folie que vous, ils le croient aussi amoureux de moi Comme je suis pauvre et sans force, comme il nen cote rien de me calomnier et quils veulent le marier avec une autre, ils exigent quil me chasse, quil me renvoie dans ma famille. Mais lui, lorsquon lui parle de cela, il se met en colre et il serait prt mettre en pices Foma Fomitch lui-mme Voil pourquoi ils sont en train de crier. Alors, cest donc vrai ? Il va pouser cette Tatiana ? Quelle Tatiana ? Cette sotte !

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Ce nest pas du tout une sotte ! Elle est trs bonne et vous navez pas le droit de parler ainsi. Cest un noble cur, plus gnreux que beaucoup dautres. Es-ce sa faute si elle est malheureuse ? Excusez-moi. Admettons que vous ayez raison. Mais ne vous trompez-vous pas sur le fond mme de laffaire ? Comment se fait-il quils soient aussi bienveillants lgard de votre pre ? Sils taient aussi anims contre vous que vous le dites, sils voulaient vous chasser, ils auraient une autre attitude envers lui et ne lui feraient pas si bon accueil. Mais ne voyez-vous pas ce que mon pre fait pour moi ? Il joue le bouffon ! On laccueille parce quil a su gagner les bonnes grces de Foma Fomitch. Cet ancien bouffon est flatt den avoir un maintenant. Pour qui croiriez-vous donc quil pt agir ainsi ? Ce nest que pour moi, pour moi seule ! quoi a lui servirait-il, lui ? ce nest pas pour lui-mme quil sabaisserait ainsi devant qui que ce ft. Il peut paratre ridicule aux yeux de certains, mais cest lhomme le plus honnte, le plus noble ! Il croit (Dieu sait pourquoi, mais ce nest pas parce que je suis bien pay), il croit prfrable que je reste dans cette maison. Mais jai russi le dissuader en une lettre rsolue. Il est venu pour me chercher et memmener ds demain. Nous sommes la dernire extrmit. Ils vont me dvorer et je suis certaine quon se dispute en ce moment cause de moi. cause de moi, ils vont le dchirer, ils vont le perdre. Et il est pour moi comme un pre, plus quun pre, vous entendez ! Je ne veux plus attendre ; jen sais plus long que les autres. Demain, demain mme, je partirai. Qui sait ? Peut-tre pourront-ils raccommoder son mariage avec Tatiana Ivanovna Voil. Maintenant vous savez tout et je vous prie de len instruire, puisque je ne peux mme plus lui parler ; on nous pie et surtout cette Prplitzina. Dites-lui quil ne sinquite pas de moi, que jaime mieux manger du pain noir dans lizba de mon pre que de continuer ici lui occasionner du tourment. Pauvre, je dois vivre en pauvre Mais Dieu !

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quel vacarme ! Que se passe-t-il encore ? Tant pis ; jy vais de ce pas et cote que cote. Je vais tout leur cracher la face et advienne que pourra ! je le dois. Adieu ! Et elle senfuit. Je restai l, conscient du rle ridicule que je venais de jouer et me demandant comment tout cela allait se terminer. Je plaignais la pauvre jeune fille et avait grandpeur pour mon oncle. Soudain Gavrilo surgit prs de moi. Il tenait encore son cahier la main. Votre oncle vous demande, dit-il dun ton morne. Mon oncle mappelle ? o est-il ? Dans la salle o lon prend le th, o vous tiez tantt. Avec qui ? Tout seul. Il vous attend. Moi ? Il a envoy chercher Foma Fomitch Nos beaux jours sont passs ! ajouta-t-il en poussant un profond soupir. Chercher Foma Fomitch ? Hum ! Et o est Madame ? Elle est en syncope, dans son appartement. Elle est sans connaissance et elle pleure. En causant ainsi, nous arrivmes la terrasse. Il faisait presque nuit. Mon oncle tait en train darpenter grands pas la salle o avait eu lieu mon engagement avec Foma Fomitch. Des bougies allumes taient poses sur les tables. ma vue, il slana vers moi et me pressa les mains avec force. Il tait ple

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et haletant ; ses mains tremblaient et, par intervalles, un frmissement nerveux lui parcourait tout le corps.

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IX VOTRE EXCELLENCE
Mon ami, tout est fini ; le sort en est jet ! murmura-t-il tragiquement. Mon oncle, ces cris que jai entendus ? Oui, mon cher, des cris, toutes sortes de cris ! Ma mre est en syncope et tout est sens dessus dessous. Mais jai pris une dcision et je tiendrai bon. Je ne crains plus personne, Srioja. Je veux leur faire voir que jai une volont ; je le leur prouverai ! Je tai envoy chercher pour my aider Srioja ; jai le cur bris mais je dois agir, je suis forc dagir avec une svrit implacable. La vrit ne pardonne pas ! Mais quarrive-t-il, mon bon oncle ? solu. Je me spare de Foma, rpondit mon oncle dun ton r-

Mon cher oncle ! mcriai-je avec transport. Vous ne pouviez rien faire de mieux. Et si peu que je puisse aider ce que vous avez rsolu, disposez de moi dans les sicles des sicles. Je te remercie, mon petit, je te remercie ! Mais tout est dj arrt. Jattends Foma ; on est all le chercher. Lui ou moi ! Nous devons nous sparer. De deux choses ou lune, ou bien Foma quittera cette maison, ou bien je redeviens hussard. On me reprendra et lon me donnera une brigade. bas tout le systme ! Une vie nouvelle va commencer ! Quest-ce que cest que ce cahier de franais ? cria-t-il Gavrilo dune voix furieuse.
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Il nen faut plus ! Brle-moi a ! pitine-le ! dchire-le ! cest moi, ton matre qui te lordonne et qui te dfends dapprendre le franais. Tu ne peux pas, tu noseras pas me dsobir, car cest moi qui suis ton matre et non Foma Fomitch ! Gloire Dieu ! marmotta Gavrilo. De toute vidence, mon oncle ne plaisantait pas. Mon ami, reprit-il dun ton pntr, ils exigent limpossible ! Tu seras mon juge. Tu seras entre lui et moi comme un juge impartial. Tu ne pouvais timaginer ce quils veulent de moi ! Cest absolument inhumain et malhonnte Je te dirai tout cela mais, auparavant Je sais dj tout, mon cher oncle ! interrompis-je, et je devine Je viens de causer avec Nastassia Evgrafovna. Mon ami, pas un mot de cela prsent, pas un mot ! interrompit-il son tour, non sans prcipitation et presque avec effroi. Plus tard, je te raconterai tout moi-mme, mais, en attendant Eh bien, o donc est Foma Fomitch ? cria-t-il Vidopliassov qui entrait dans la salle. Le laquais venait annoncer que Foma Fomitch ne consentait pas venir, quil considrait la sommation de mon oncle par trop brutale et quil en tait offens . Mon oncle frappa du pied en criant : Amne-le ! amne-le ici de force ! Trane-le ! Vidopliassov, qui navait jamais vu son matre dans un tel transport de colre, se retira fort effray. Jtais stupfait.

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Il faut quil se passe quelque chose de bien grave, me disais-je, pour quun homme de ce caractre en vienne ce point dirritation, et trouve la force de pareilles rsolutions ! Pendant quelques minutes, mon oncle se remit arpenter la pice. Il semblait en lutte avec lui-mme. Ne dchire pas ton cahier, dit-il enfin Gavrilo. Attends et reste ici. Jaurais peut-tre besoin de toi. Puis, sadressant moi : Mon ami, me dit-il, il me semble que je me suis un peu emball. Toute chose doit tre faite avec dignit, avec courage, mais sans cris, sans insultes. Cest cela ! Dis-moi, Srioja, ne trouverais-tu pas prfrable de tloigner un moment ? Cela test sans doute gal ? Je te raconterai aprs tout ce quil se sera pass, hein ? Quen penses-tu ? Fais-le pour moi. Je le regardai fixement et je dis : Vous avez peur, mon oncle ! Vous avez des remords. Non, mon ami, je nai pas de remords ! scria-t-il avec beaucoup de fougue. Je ne crains plus rien. Mes rsolutions sont fermement prises. Tu ne sais pas, tu ne peux timaginer ce quils viennent dexiger de moi. Pouvais-je consentir ? Non et je le leur prouverai. Je me suis rvolt. Il fallait bien que le jour arrivt o je leur montrerais mon nergie. Mais, sais-tu, mon ami, je regrette de tavoir fait demander. Il sera pnible Foma de tavoir pour tmoin de son humiliation. Vois-tu, je voudrais le renvoyer dune faon dlicate, sans labaisser. Mais ce nest quune manire de parler ; jaurai beau envelopper mes paroles les plus adoucies, il nen sera pas moins humili ! Je suis brutal, sans ducation ; je suis capable de lcher quelque mot que je serai le premier regretter. Il nen demeure pas moins quil ma fait beaucoup de bien Va-t-en, mon ami Voil quon lamne ; on lamne ! Srioja, sors, je ten supplie Je te raconterai tout. Sors, au nom du Christ !

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Et mon oncle me conduisit vers la terrasse au moment mme o Foma faisait son entre. Je dois confesser que je ne men allai pas. Je dcidai de rester o jtais. Il y faisait noir et, par consquent, on ne pouvait me voir. Je rsolus dcouter ! Je ne cherche pas excuser mon action, mais je dis hautement que ce fut un exploit de martyr, quand je pense que je pus couter des choses pareilles pendant toute une grande demiheure sans perdre patience. Jtais plac de manire non seulement fort bien voir, mais aussi bien entendre. prsent, imaginez-vous un Foma qui lon a ordonn de venir sous peine de voir employer la force en cas de refus. Sont-ce bien mes oreilles qui ont entendu une telle menace, colonel ? larmoya-t-il en entrant. Est-ce bien votre ordre que lon ma transmis ? Parfaitement, ce son tes oreilles, Foma ; calme-toi, fit courageusement mon oncle. Assieds-toi et causons srieusement en amis et en frres. Assieds-toi, Foma. Foma Fomitch sassit solennellement dans un fauteuil. Mon oncle se mit arpenter la pice pas prcipits et irrguliers, ne sachant videmment par o commencer. Tout fait en frres, rpta-t-il. Tu vas comprendre, Foma, tu nes pas un enfant ; je nen suis pas un non plus ; en un mot, nous sommes tous deux en ge Hem ! Vois-tu Foma, il y a sur certains points des malentendus entre nous oui, sur certains points. Alors, ne vaudrait-il pas mieux se sparer ? Je suis convaincu que tu es un noble cur, que tu ne me veux que du bien et que cest pour cela que tu Mais assez de paroles superflues ! Foma, je suis ton ami pour la vie et je te le jure sur tous les saints ! Voici quinze mille roubles ; cest tout ce que je pos-

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sde en numraire ; jai gratt les dernires miettes et je fais du tort aux miens. Prends-les sans crainte ! Toi, tu ne me dois rien ; je dois tassurer la vie. Prends sans crainte ! Toi, tu ne me dois rien, car jamais je ne pourrai te payer tout ce que tu as fait pour moi et que je reconnais parfaitement, quoique nous ne nous entendions pas en ce moment sur un point capital. Demain, aprs-demain, quand tu voudras, nous nous quitterons. Va dans notre petite ville, Foma, ce nest qu dix verstes dici. Tu trouveras derrire lglise, dans la premire ruelle, une trs gentille maisonnette aux volets verts ; elle appartient la veuve dun pope ; on la dirait faite pour toi. Cette dame ne demandera pas mieux que de la vendre, et je lachterai pour ten faire prsent. Tu ty installeras et tu seras tout prs de nous ; tu ty consacreras la littrature, aux sciences ; tu acquerras la clbrit. Les fonctionnaires de la ville sont des gens nobles, affables, dsintresss ; le pope est un savant. Tu viendras nous voir les jours de fte et ce sera une existence de paradis ! Veux-tu ? Voil donc comment il voulait chasser Foma ! me dis-je. Il ne mavait pas parl dargent. Il se fit un long et profond silence. Dans son fauteuil, Foma semblait atterr et, immobile, il regardait mon oncle visiblement gn par ce silence et ce regard. Largent ! murmura-t-il enfin dune voix volontairement affaiblie. O est-il cet argent ? Donnez-le ! Donnez-le vite ! Le voici, Foma, dit mon oncle, ce sont les dernires miettes, quinze mille roubles, tout ce que javais. Voici ! Gavrilo ! Prends cet argent pour toi ! fit Foma avec une grande douceur. Il pourra ttre utile, vieillard. Mais non ! criat-il tout coup en se levant prcipitamment. Non ! Donne-le, Gavrilo, donne-le ! Donne-moi ces millions que je les pitine, que je les dchire, que je crache dessus, que je les parpille, que

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je les souille, que je les dshonore ! On moffre de largent, moi ! On achte ma dsertion de cette maison ! Est-ce bien moi qui entendis de pareilles choses ! Est-ce bien moi qui encourus ce dernier opprobre ? Les voici, les voici, vos millions ! Regardez : les voici ! les voici ! les voici ! Voil comment agit Foma Opiskine, si vous ne le saviez pas encore, colonel ! Foma parpilla la liasse travers la chambre. Notez quil ne dchira aucun des billets, et quil ne les pitina pas plus quil ne cracha dessus, ainsi quil se vantait de le faire. Il se contenta de les froisser, non sans quelques prcautions. Gavrilo se prcipita pour ramasser largent quil remit son matre aprs que Foma fut parti. Cette conduite de Foma eut le don de stupfier mon oncle. son tour, il restait l, immobile, ahuri, la bouche ouverte, devant le parasite qui tait retomb dans le fauteuil et haletait comme en proie la plus indicible motion. Tu est un tre sublime, Foma ! scria enfin mon oncle revenu lui. Tu es le plus noble des hommes. Je le sais, rpondit Foma dune voix faible, mais avec une extrme dignit. Foma, pardonne-moi ! Je me suis conduit envers toi comme un lche ! Oui, comme un lche ! acquiesa Foma. Foma, ce nest pas la noblesse de ton me qui me surprend, poursuivit mon oncle charm, ce qui mtonne, cest que jaie pu tre assez aveugle, assez brutal, assez lche pour oser te proposer cet argent. Mais tu te trompes, Foma, je ne tachetais pas ; je ne te payais pas pour quitter la maison. Je voulais tout simplement tassurer des ressources, afin que tu ne fusses pas

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dans le dnuement en me quittant. Je te le jure ! Je suis prt te demander pardon genoux, genoux, Foma ! Je vais magenouiller tout de suite tes pieds pour peu que tu le dsires Je nai pas besoin de vos gnuflexions, colonel ! Mais, mon Dieu, songe donc, Foma, que jtais hors de moi, affol ! Dis-moi comment je pourrai effacer cette insulte ? Allons, dis-le moi ? Il ne me faut rien, colonel ! Et soyez sr que, ds demain, je secouerai la poussire de mes chaussures sur le seuil de cette maison. Il fit un mouvement pour se lever. Mon oncle, effray, se prcipita et le fit asseoir de force. Non, Foma, tu ne ten iras pas, je te lassure ! criait-il. Ne parle plus de poussire, ni de chaussures, Foma ! Tu ne ten iras pas ou bien je te suivrai jusquau bout du monde jusqu ce que tu maies pardonn. Je jure, Foma, que je le ferai ! Vous pardonner ? Vous tes donc coupable ? dit Foma. Mais comprenez-vous votre faute ? Comprenez-vous que vous tiez dj coupable de mavoir donn votre pain ? Comprenezvous que, de ce moment, vous avez empoisonn toutes les bouches que jai pu manger chez vous ? Vous venez de me reprocher chacune de ces bouches ; vous venez de me faire sentir que jai vcu dans votre maison en esclave, en laquais, que jtais au-dessous des semelles de vos chaussures vernies ! Moi qui, dans la candeur de mon me, me figurais tre l comme votre ami, comme votre frre ! Nest-ce pas vous, vous-mme qui maviez fait croire cette fraternit ? Ainsi, vous tissiez dans lombre cette toile o je me suis laiss prendre comme un sot ? Vous creusiez tnbreusement cette fosse dans laquelle vous

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venez de me pousser ! Pourquoi, depuis si longtemps, ne mavez-vous pas assomm du manche de votre bche ? Pourquoi, ds le commencement, ne mavez-vous pas tordu le cou comme un poulet qui qui ne peut pondre des ufs ! Oui, cest bien cela ! Je tiens cette comparaison, colonel, quoi quelle soit emprunte la vie des campagnes et quelle rappelle la plus triviale littrature ; jy tiens parce quelle prouve labsurdit de vos accusations ; je suis juste aussi coupable envers vous que ce poulet qui a mcontent son matre en ne pouvant lui donner dufs ! De grce, colonel, est-ce ainsi que lon paie un ami, un frre ? Et pourquoi voulez-vous macheter ? pourquoi ? Tiens, mon frre bien-aim, je suis ton dbiteur, tu mas sauv la vie : prends donc ces deniers de Judas, mais disparais de ma vue ! Que cest simple ! Quelle brutalit ! Vous vous figuriez que je convoitais votre or, tandis que je ne nourrissais que des penses sraphiques pour ldification de votre bonheur ! Oh ! vous mavez bris le cur ! Vous vous tes jou de mes sentiments les plus purs, comme un enfant de son hochet ! Il y avait longtemps, colonel, que je prvoyais cette avanie et voil pourquoi il y a longtemps que mtranglent votre pain et votre sel ! Voil pourquoi mcrasaient vos moelleux dredons. Voil pourquoi vos sucreries mtaient plus brlantes que le poivre de Cayenne ! Non, colonel, soyez heureux tout seul et laissez Foma suivre, sac au dos, son douloureux calvaire. Ma dcision est irrvocable, colonel ! Non, Foma, non ! Il nen sera pas ainsi ! Il nen peut tre ainsi, gmit mon oncle cras. Il en sera ainsi, colonel, et cela doit tre ainsi ! Je vous quitte ds demain. Rpandez vos millions ; parsemez-en toute ma route jusqu Moscou ; je les foulerai aux pieds avec un fier mpris. Ce pied que vous voyez, colonel, pitinera, crasera, souillera vos billets de banque et Foma Fomitch se nourrira exclusivement de la noblesse de son me. La preuve est faite ; jai dit : adieu, colonel ! Adieu, colonel !

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Il fit derechef un mouvement pour se lever. Pardon, Foma, pardon ! Oublie ! dit encore mon oncle dun ton suppliant. Pardon ? Quavez-vous besoin de mon pardon ? Admettons que je vous pardonne ; je suis chrtien et ne puis pas ne pas pardonner ; jai dj presque pardonn ! Mais dcidez vousmme ; cela aurait-il le sens commun ? serait-il digne de moi de rester, ne ft-ce quun moment dans cette maison dont vous mavez chass ? Mais je tassure, Foma, que cela naurait rien que de convenable ! Convenable ? Sommes-nous donc des pairs ? Est-ce que vous ne comprenez pas que je viens de vous craser de ma gnrosit et que votre misrable conduite vous a rduit rien ? Vous tes terre et moi, je plane. O donc est alors la parit ? Lamiti est-elle possible hors de lgalit ? Cest en sanglotant que je le dis et non en triomphant, comme vous le pensez, peuttre. Mais je pleure aussi Foma ; je te le jure ! Voil donc cet homme, reprit Foma, pour lequel jai pass tant de nuits blanches ! Que de fois, en mes insomnies, je me levais, me disant : cette heure, il dort tranquillement, confiant en ta vigilance. toi de veiller pour lui, Foma ; peuttre trouveras-tu les moyens du bonheur de cet homme ! Voil ce que pensait Foma pendant ses insomnies, colonel ! Et nous avons vu de quelle faon le colonel len remercie ! Mais finissons-en

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Mais je saurai mriter de nouveau ton amiti, Foma, je te le jure ! Vous mriteriez mon amiti ? Et quelle garantie moffrezvous ? En chrtien que je suis, je vous pardonnerai et jirai mme jusqu vous aimer ; mais, homme de cur, pourrai-je contenir mon mpris ? La morale minterdit dagir autrement, car, je vous le rpte, vous vous tes dshonor tandis que je me conduisais avec noblesse. Montrez-moi celui des vtres qui serait capable dun acte pareil ? Qui dentre eux refuserait cette grosse somme qua pourtant repousse le misrable Foma, ce Foma honni, par simple penchant la grandeur dme ? Non, colonel, pour vous galer moi, il vous faudrait dsormais une longue suite dexploits. Mais de quel exploit peut-tre capable celui qui ne peut me dire vous, comme son gal, qui me tutoie, comme un domestique ? Mais, Foma, je ne te tutoyais que par amiti ! Je ne savais pas que cela te ft dsagrable Mon Dieu, si javais pu le savoir ! Vous, continua-t-il, qui navez pu, ou plutt qui navez pas voulu consentir une de mes plus insignifiantes demandes, lune des plus futiles, alors que je vous priais de me dire : Votre Excellence ! Mais, Foma, ctait un vritable attentat la hirarchie Cest une phrase que vous avez apprise par cur et que vous rptez comme un perroquet. Vous ne comprenez donc pas que vous mavez humili, que vous mavez fait affront par ce refus de mappeler Excellence ! Vous mavez dshonor pour navoir pas compris mes raisons ; vous mavez rendu ridicule comme un vieillard lubies que guette lasile des alins. Est-ce que je ne sais pas moi-mme quil et t ridicule pour moi dtre appel Votre Excellence, moi qui mprise tous ces grades,

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toutes ces grandeurs terrestres sans valeur intrinsque si elles ne saccompagnent pas de vertu ? Pour un million, je naccepterai pas le grade de gnral sans vertu. Cependant, vous mavez pris pour un dment quand ctait votre bien que je sacrifiais mon amour-propre en permettant que vous et vos savants, vous pussiez me regarder comme fou ! Ce ntait que pour clairer votre raison, pour dvelopper votre moralit, pour vous inonder des rayons des lumires nouvelles, que jexigeais de vous le titre de gnral. Je voulais justement arriver vous convaincre que les gnraux ne sont pas forcment les plus grands astres du monde ; je voulais vous prouver quun titre nest rien sans une grande me, quil ny avait pas tant se rjouir de la visite de ce gnral, alors quil se trouvait peut-tre tout prs de vous de vritables foyers de vertu. Mais vous tiez tellement gonfl de votre titre de colonel quil vous paraissait dur de me traiter en gnral. Voil o il faut chercher les causes de votre refus et non dans je ne sais quel attentat la hirarchie. Tout cela vient de ce que vous tes colonel et que je ne suis que Foma ! Non, Foma, non ; je tassure que tu te trompes. Tu es un savant et non simplement Foma Jai pour toi la plus grande estime. Vous mestimez ! Fort bien ! Veuillez alors me dire, du moment que vous mestimez, si je ne suis pas digne selon vous du titre de gnral ? Rpondez nettement et immdiatement : en suis-je digne ou non ? Je veux me rendre compte de votre degr dintelligence et de votre esprit. Par ton honntet, par ton dsintressement, par la grandeur dme, tu en es digne, proclama mon oncle avec orgueil. Alors, si jen suis digne, pourquoi ne voulez-vous pas me dire : Votre Excellence ?

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Foma, je te le dirai, si tu y tiens. Je lexige ! je lexige ! colonel. Jinsiste et je lexige prcisment parce que je vois combien cela vous est pnible. Ce sacrifice sera le commencement des exploits quil vous faut accomplir pour mgaler. Ce nest que lorsque vous vous serez vaincu vous-mme que je pourrai croire votre sincrit Ds demain, je te dirai : Votre Excellence ! Non, pas demain, colonel ; demain, cela va de soi ! Jexige que vous me le disiez tout de suite. Bien, Foma, je suis prt Seulement comment le dire comme a tout de suite ? Pourquoi pas tout de suite ? Auriez-vous honte ? Si vous avez honte, cest une insulte que vous me faites. Eh bien Foma, je suis prt et jen serai fier Seulement Foma, puis-je te dire comme a tout dun coup : Bonjour, Votre Excellence ? On ne peut pas faire a Votre bonjour, Votre Excellence serait insultant ; a aurait lair dune plaisanterie, dune farce que je ne saurais admettre. Je vous en prie, colonel ! prenez un autre ton ! Foma, tu ne plaisantes pas ? Dabord, je ne suis pas tu, Ygor Ilitch, mais vous ; ensuite je ne suis pas Foma, mais Foma Fomitch ; ne loubliez pas. Je jure, Foma Fomitch, que je suis plein de bonne volont et prt de tout mon cur contenter tes dsirs Mais que dois-je dire ?

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Vous trouvez difficile de faire vos phrases avec : Votre Excellence ? Cela se conoit et vous auriez d vous expliquer plus tt. Cest tout fait excusable, surtout quand on nest pas crivain, pour mexprimer avec dlicatesse. Je vais vous aider : rptez aprs moi : Votre Excellence Eh bien : Votre Excellence Non ; pas de : eh bien, mais tout simplement : Votre Excellence . Je vous demande, colonel, de prendre un autre ton. Jespre aussi que vous nallez pas vous formaliser, si je vous propose de vous incliner lgrement en prononant ces mots, ce qui exprime le respect et le dsir de tenir compte de toutes les observations faites. Jai frquent, moi aussi, la socit des gnraux et je connais ces nuances. Et bien : Votre Excellence Votre Excellence Combien je suis heureux de loccasion qui soffre moi de vous prsenter mes excuses pour avoir si mal compris lme de Votre Excellence. Jose vous assurer qu lavenir je npargnerai point mes faibles forces pour le bien commun Et en voil assez pour vous ! Pauvre oncle ! Il dut rpter ce galimatias phrase par phrase, mot par mot ! Je rougissais comme un coupable ; la colre mtouffait. Voyons, senquit le bourreau, ne sentez-vous pas maintenant dans votre cur une sorte dallgresse, comme si un ange y fut descendu ? Rpondez : sentez-vous la prsence de lange ? Oui, Foma, je sens une sorte dallgresse, rpondit mon oncle.

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Maintenant que vous tes vaincu, vous sentez votre cur comme si on le baignait dans les saintes huiles ? Oui, Foma, on le dirait baign dans lhuile. Dans lhuile ? Hem ! Je ne vous ai pas parl dhuile Mais nimporte. Vous saurez dsormais, colonel, ce que cest que le devoir accompli ! Luttez contre vous-mme ! Vous avez trop damour-propre. Votre orgueil est excessif. Oui, Foma, je le vois, soupirait mon oncle. Vous tes un goste, un tnbreux goste Oui, je suis un goste, Foma ; je le sais depuis que je te connais. Je vous parle en ce moment comme un pre, comme une tendre mre Vous dcouragez tout le monde et vous oubliez la douceur des caresses. Tu as raison, Foma. Dans votre grossiret, vous heurtez les curs dune faon si brutale, vous sollicitez lattention dune manire si prtentieuse que vous feriez sauver tout homme dlicat lautre bout du monde. Mon oncle soupira encore. Soyez plus doux, plus attentif pour les autres, tmoignezleur plus daffection ; pensez aux autres plus qu vous-mme et vous ne serez pas oubli non plus. Vivez, mais laissez vivre les autres, tel est mon principe ! Souffre, travaille, prie, espre ! voil les rgles de conduite que je voudrais inculquer

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lhumanit entire ! Suivez-les et je serai le premier vous ouvrir mon cur, pleurer sil le faut, sur votre poitrine. Tandis que vous ne vivez que pour vous ; cest lassant la fin ! Homme aux douces paroles ! pronona dvotement Gavrilo. Tout cela est vrai, Foma ; je le sens acquiesa mon oncle, tout mu. Mais tout nest pas de ma faute ; jai t lev ainsi ; jai vcu parmi les soldats. Je te jure, Foma, que jtais trs sensible. Quand je fis mes adieux au rgiment, tous les hussards, toute la brigade pleurait. Ils disaient tous quils ne reverraient plus mon pareil Alors, je mtais dit que je ntais pas un homme absolument mauvais. Nouveau trait dgosme. Je vous reprends en flagrant dlit damour-propre exaspr. Vous vous vantez et vous cherchez vous parer des larmes de ces hussards. Me voyez-vous faire parade des larmes de qui que ce soit ? Et cependant, a ne me serait pas difficile : jaurais de quoi me vanter aussi ! a ma chapp, Foma : je nai pas pu me contenir au souvenir du beau temps pass ! Le beau temps ne nous tombe pas du ciel ; cest nous qui le faisons nous-mmes ; il est dans notre cur, Ygor Ilitch. Pourquoi suis-je toujours heureux, calme, content, en dpit de mes malheurs ? Pourquoi nimportun-je personne except les imbciles, les savants que je npargne pas et que je npargnerai jamais ? Quels sont ces savants ? Un homme de science . Mais, chez lui, cette science est un leurre et non une science ! Voyons, que disait-il, ce tantt ? Quil vienne ! Faites venir tous les savants. Je suis en mesure de les confondre tous, de renverser toutes leurs doctrines ! Quant la noblesse de sentiments, je nen parle mme pas

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Certainement, Foma, certainement, personne nen doute ! Tout lheure, jai fait preuve desprit, de talent, de colossale rudition littraire, dune connaissance approfondie du cur humain ; jai montr dans un brillant dveloppement comment tel Kamarinski pouvait devenir un thme lev de conversation dans la bouche de lhomme de talent. Eh bien, lequel dentre eux a su mapprcier ma valeur ? Non, on se dtournait de moi. Je suis certain quil vous a dj dit que je ne savais rien ! Et pourtant, il avait peut-tre devant lui un Machiavel, un Mercadante, dont tout le dfaut tait sa pauvret, son gnie mconnu ! Non, cela, cest impardonnable ! On me parle aussi dun certain Korovkine. Quest-ce encore que celuil ? Foma, cest un homme desprit et de science que jattends. Celui-l est vritablement un savant ! Hum ! Je vois a, une sorte dAliboron moderne, pliant sous le poids des livres. Ces gens-l nont pas de cur, colonel, ils nont pas de cur. Quest-ce que linstruction sans la vertu ? Non, Foma, non ! Si tu avais entendu comme il parlait du bonheur conjugal ! Ses paroles allaient droit au cur, Foma ! Hem ! On verra. On lui fera passer un examen ce Korovkine. Mais en voil assez ! conclut-il en se levant. Je ne saurais encore vous accorder mon pardon total, colonel, car loutrage fut sanglant. Mais je vais prier et peut-tre Dieu fera-til descendre la paix en mon me offense. Nous en reparlerons demain. Pour le moment, permettez-moi de me retirer. Je suis trs fatigu ; je me sens affaibli

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Ah ! Foma, fit mon oncle avec empressement, tu dois tre bien las. Si tu mangeais un morceau pour te rconforter ? Je vais donner des ordres. Manger ? Ha ! ha ! ha ! Manger ! rpondit Foma avec un rire de mpris. On vous fait vider une soupe empoisonne et puis on vous demande si vous navez pas faim ? On soignerait les plaies du cur avec de petits plats ? Quel triste matrialiste vous faites, colonel ! Foma, je te jure que je te faisais cette offre de bon cur ! Cest bien, laissons cela. Je me retire. Mais vous, courez immdiatement vous jeter aux pieds de votre mre et tchez dobtenir son pardon par vos larmes et vos sanglots ; tel est votre devoir. Ah ! Foma, je nai cess dy penser tout le temps de notre conversation : jy pensais linstant mme en te parlant. Je suis prt rester genoux devant elle jusqu laube. Mais pense seulement, Foma, ce que lon exige de moi ! Cest injuste, cruel ! Sois gnreux, fais mon bonheur ; rflchis, dcide, et alors alors je te jure Non, Ygor Ilitch, non ; ce nest pas mon affaire, rpondit Foma. Vous savez fort bien que je ne me mle pas de tout cela. Je vous sais convaincu que je suis la cause de tout, bien que je me sois toujours tenu lcart de cette histoire et ds le commencement, je vous le jure. Seule agit ici la volont de votre mre qui ne cherche que votre bien, naturellement. Rendezvous auprs delle ; courez-y et rparez, par votre obissance, le mal que vous avez fait Il faut que votre colre soit passe avant que le soleil ne se couche. Quant moi, je vais prier pour vous toute la nuit. Voici longtemps dj que je ne sais plus ce que cest que le sommeil, Ygor Ilitch. Adieu ! Je te pardonne aussi, vieillard ajouta-t-il en se tournant vers Gavrilo je sais

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que tu nas pas agi dans la plnitude de ta raison. Pardonne-moi si je tai offens Adieu, adieu tous et que Dieu vous bnisse ! Foma sortit. Je me prcipitai aussitt dans la salle. Tu nous coutais ? scria mon oncle. Oui, mon oncle, je vous coutais. Dire que vous avez pu lappeler Votre Excellence ! Quy faire, mon cher ? Jen suis mme fier. Quest-ce, auprs de son sublime exploit ? Quel cur noble, dsintress ! Quel grand homme ! Serge, tu as entendu Comment ai-je pu lui offrir de largent ? je ne parviens pas men rendre compte. Mon ami, jtais aveugl par la colre ; je ne le comprenais pas, je le souponnais, je laccusais Mais non. Je vois bien quil ne pouvait tre mon ennemi. As-tu vu la noblesse de son expression lorsquil a refus cet argent ? Fort bien, mon oncle, soyez aussi fier quil vous plaira. Quant moi, je pars ; la patience me manque. Je vous le demande pour la dernire fois : que voulez-vous de moi ? Pourquoi mavez-vous appel auprs de vous ? Mais si tout est rgl et que vous navez plus besoin de moi, je veux partir. De pareils spectacles me sont insupportables. Je partirai aujourdhui mme. Mon ami, fit mon oncle, avec son agitation accoutume, attends seulement deux minutes. Je vais de ce pas chez ma mre pour y terminer une affaire de la plus haute importance. En attendant, va-t-en chez toi ; Gavrilo va te reconduire ; cest maintenant dans le pavillon dt, tu sais ? dans le jardin. Jai donn lordre dy transporter ta malle. Quant moi, je vais prs de ma mre implorer son pardon ; je prendrai une dcision ferme je sais laquelle et je reviendrai aussitt vers toi pour te raconter tout, tout, jusquau dernier dtail ; je touvrirai mon cur Et

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et nous finirons par revoir de beaux jours ! Deux minutes, Serge, seulement deux minutes ! Il me serra la main et sortit prcipitamment. Je navais plus qu suivre Gavrilo.

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X MIZINTCHIKOV
Le pavillon o me conduisit Gavrilo et quon appelait Pavillon dt avait t construit par les anciens propritaires. Ctait une jolie maisonnette en bois, situe au milieu du jardin, quelques pas de la vieille maison. Elle tait entoure de trois cts par des tilleuls dont les branches touchaient le toit. Les quatre pices qui la composaient servaient de chambres damis. En pntrant dans celle qui mtait destine, japerus sur la table de nuit une feuille de papier lettres, couverte de toutes sortes dcritures superbes et o sentrelaaient guirlandes et paraphes. Les majuscules et le guirlandes taient enlumines. Lensemble composait un assez gentil travail de calligraphie. Ds les premiers mots je vis que ctait une supplique moi adresse, o jtais qualifi de bienfaiteur clair . Il y avait un titre : Les gmissements de Vidopliassov. Mais tous mes efforts pour comprendre quelque chose ce fatras restrent vains. Ctaient des sottises emphatiques, crites dans un style pompeux de laquais. Je devinai seulement que Vidopliassov se trouvait dans une situation difficile, quil sollicitait mon aide et mettait en moi tout son espoir en raison de mes lumires . Il concluait en me priant dintervenir en sa faveur auprs de mon oncle, au moyen de la mcanique . Ctait la fin textuelle de lptre que jtais encore en train de lire quand la porte souvrit et Mizintchikov entra. Jespre que vous voudrez bien me permettre de faire votre connaissance, me dit-il dun ton dgag, mais avec la plus grande politesse et en me tendant la main. Je nai pu vous dire un mot ce tantt, mais du premier coup, jai senti le dsir de vous connatre plus amplement.
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En dpit de ma mauvaise humeur, je rpondis que jtais moi-mme enchant, etc. Nous nous assmes. Quest-ce que cest que a ? demanda-t-il la vue de la lettre que javais encore la main. Ne sont-ce pas les gmissements de Vidopliassov ? Cest bien a. Jtais sr quil vous attaquerait aussi. Il me prsenta une feuille semblable et contenant les mmes gmissements. Il y a longtemps quon vous attendait et quil avait d se prparer. Ne vous tonnez pas ; il se passe ici beaucoup de choses assez tranges et il y a vraiment de quoi rire. Rire seulement ? Voyons, faudrait-il donc pleurer ? Si vous le voulez, je vous raconterai lhistoire de Vidopliassov et je suis sr de vous amuser. Je vous avoue que Vidopliassov mintresse assez peu pour le moment ! rpondis-je dun ton mcontent. Il me paraissait vident que la dmarche et lamabilit de Mizintchikov devaient avoir un but et quil avait besoin de moi. Laprs-midi il se tenait morne et grave, et maintenant je le voyais gai, souriant et tout prt me narrer de longues histoires. Ds le premier abord, on voyait que cet homme tait fort matre de lui et quil connaissait son monde fond. Maudit Foma ! dis-je avec emportement et en dchargeant un grand coup de poing sur la table. Je suis sr que cest lui la source unique de tout le mal et quil mne tout. Maudite crature ! On dirait que vous lui en voulez tout de mme un peu trop, remarqua Mizintchikov.

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Un peu trop, mcriai-je soudainement enflamm. Il se peut que tantt jaie dpass la mesure et que jaie ainsi autoris lassistance me condamner. Je comprends fort bien que jaie assez mal russi, et il tait inutile de me le dire. Je sais aussi que ce nest pas ainsi que lon agit dans le monde, mais, rflchissez et dites-moi sil y avait moyen de ne pas semporter ! Mais on se croirait dans une maison dalins, si vous voulez savoir ce que jen pense ! et et je men vais ; voil tout ! Fumez-vous ? senquit placidement Mizintchikov. Oui. Alors, vous me permettrez dallumer ma cigarette. Lbas, il est interdit de fumer et je commenais mennuyer srieusement. Je conviens que a ne ressemble pas mal un asile dalins ; mais soyez sr que je ne me permettrai pas de vous juger, car, votre place, je me serais peut-tre emport deux fois plus fort. En ce cas, comment avez-vous pu conserver ce calme imperturbable, si vous tiez tellement rvolt ? Je vous vois encore impassible et je vous avoue quil ma sembl singulier que vous vous dsintressiez ainsi de la dfense du pauvre oncle toujours prt faire du bien tous et chacun ! Vous avez raison ; il est le bienfaiteur dune quantit de gens ; mais je trouve compltement inutile de le dfendre ; a ne sert rien ; cest humiliant pour lui, et puis je serais chass ds le lendemain dune pareille manifestation. Je dois vous dire franchement que je me trouve dans une situation telle quil me faut mnager cette hospitalit.

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Je ne saurais vous reprocher votre franchise Mais il y a certaines choses que je voudrais vous demander, car, vous demeurez ici depuis un mois dj Tout ce que vous voudrez ; entirement votre service, rpondit Mizintchikov avec empressement, et il approcha une chaise. Expliquez moi comment il se peut que Foma Fomitch ait refus une somme de quinze mille roubles quil tenait dj dans les mains : je lai vu de mes propres yeux. Comment ? Est-ce possible ? scria mon interlocuteur. Racontez-moi a, je vous prie. Je lui fis le rcit de la scne, en omettant lincident Votre Excellence . Il coutait avec une avide curiosit et changea mme de visage quand je lui confirmai ce chiffre de quinze mille roubles. Cest trs habile, fit-il quand jeus fini. Je ne len aurais pas cru capable ! Cependant cest un fait quil a refus largent. Comment expliquer cela ? Serait-ce vraiment par noblesse de sentiments ? Il en a refus quinze mille pour en avoir trente plus tard. Dailleurs, je doute que Foma agisse daprs un vritable calcul, ajouta-t-il aprs un moment de mditation. Ce nest pas du tout un homme pratique. Cest un espce de pote Quinze mille Hum ! Voyez-vous, il aurait pris cet argent sil avait pu rsister la tentation de poser, de faire des embarras. Ce nest quun pleurnicheur dou dun amour-propre phnomnal. Il schauffait. On le sentait ennuy et mme jaloux. Je lexaminai curieusement. Il ajouta, pensif :

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Hum ! Il faut sattendre de grands changements. En ce moment Ygor Ilitch nourrit un tel culte pour ce Foma quil pourrait bien en arriver se marier par pure complaisance ! ajouta-t-il entre ses dents. Alors, vous croyez la possibilit de ce mariage insens et criminel avec cette idiote ! Mizintchikov me regarda fixement. Leur ide nest pas draisonnable. Ils prtendent quil doit faire quelque chose pour le bien de la famille. Comme sil nen avait pas dj assez fait ! mcriai-je avec indignation. Et vous pouvez trouver raisonnable cette rsolution dpouser une pareille toque ? Certes, je suis daccord avec vous que ce nest quune toque. Hum ! Cest trs bien vous daimer ainsi votre oncle et je compatis vos inquitudesCependant, il faut considrer quavec largent de cette demoiselle, on pourrait grandement tendre la proprit. Dailleurs, ils ont dautres raisons encore : ils craignent que Ygor Ilitch se marie avec linstitutrice vous savez, cette jeune fille si intressante ? Est-ce probable, votre sens ? lui demandai-je, trs mu. a me fait leffet dune calomnie. Expliquez-moi ce point, au nom de Dieu : cela mintresse infiniment. Oh ! il en est amoureux ; seulement, il le cache. Il le cache ! Vous croyez quil le cache ? Et elle, est-ce quelle laime ?

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a se pourrait. Du reste, elle a tout avantage lpouser ; elle est si pauvre ! Mais sur quoi vous basez-vous pour croire quils saiment ? Il est impossible de ne pas sen apercevoir, et je crois quils se donnent des rendez-vous. On a mme t jusqu les prtendre en relations intimes. Seulement, nen parlez personne. Cest un secret que je vous confie. Comment croire une telle chose ? mcriai-je. Est-ce que vous y croyez ? Je nen ai certainement pas la certitude absolue, nayant pas vu de mes yeux. Mais cest fort possible. Comment ? Mais lhonntet de mon oncle. rappelez-vous la dlicatesse,

Jen suis daccord. Cependant on peut se laisser entraner, comptant rparer cela plus tard par un mariage. On est si facilement entran ! Mais, je le rpte, je ne garantis pas la vracit de ces faits, dautant plus que ces gens-l ne la mnagent pas. Ils lont mme accuse de stre donne Vidopliassov. Eh bien, voyons, est-ce possible ? mcriai-je. Avec Vidopliassov ! Est-ce que le seul fait den parler nest pas rpugnant ? Vous ny croyez pas ? Je vous dis que je ne crois rien de tout cela, rpondit Mizintchikov avec la mme placidit. Mais, cest possible. Tout est possible en ce monde ! Dabord, je nai pas vu, et puis a ne me regarde pas. Cependant, comme je vois que vous semblez vous y intresser normment, sachez-le : jestime assez peu probable que de telles relations aient jamais exist. Ce sont l

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les tours dAnna Nilovna Prplitzina. Cest elle qui a rpandu ces bruits par jalousie, car elle comptait se marier avec Ygor Ilitch, je vous le jure sur le nom de Dieu ! uniquement parce quelle est la fille dun lieutenant-colonel. En ce moment, elle est en pleine dception et fort irrite. Je crois vous avoir fait part de tout ce que je sais sur ces affaires et je vous avoue dtester les commrages, dautant plus que cela nous fait perdre un temps prcieux. Je venais pour vous demander un petit service. Un service ? Tout ce que vous voudrez, si je puis vous tre utile Je le crois et jespre vous gagner ma cause, car je vois que vous aimez votre bon oncle et que vous vous intressez son bonheur. Mais, au pralable, jai une prire vous adresser. Laquelle ? Il se peut que vous consentiez ce que je veux vous demander, mais, en tout cas, avant de vous exposer ma requte, jespre que vous voudrez bien me faire la grande faveur de me donner votre parole de gentilhomme que tout ce que nous aurons dit restera entre nous, que vous ne trahirez ce secret pour personne et ne mettrez pas profit lide que je crois indispensable de vous communiquer. Me donnez-vous votre parole ? Le dbut tait solennel. Je donnai ma parole. Eh bien ? fis-je. Laffaire, voyez-vous, est trs simple. Je veux enlever Tatiana Ivanovna et lpouser. Vous comprenez ? Je regardai M. Mizintchikov entre les deux yeux et fus quelques instants sans pouvoir prononcer une parole.

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Je dois vous avouer que je ny comprends rien, dclaraije la fin, et dailleurs, je pensais avoir affaire un homme sens je naurais donc pu prvoir Ce qui signifie, tout simplement, que vous trouvez mon projet stupide, nest-ce pas ? Du tout, mais Oh ! je vous en prie ! Ne vous gnez pas. Tout au contraire, vous me ferez grand plaisir dtre franc ; nous nous rapprocherons ainsi du but. Je suis daccord qu premire vue, cela peut paratre trange, pourtant, jose vous assurer que, non seulement mon intention nest pas si absurde, mais quelle est tout fait raisonnable. Et si vous voulez tre assez bon pour en couter tous les dtails De grce ! Je suis tout oreilles. Du reste, ce ne sera pas long. Voici : je suis sans le sou et couvert de dettes. De plus, jai une sur de dix-neuf ans, orpheline qui vit chez des trangers sans autres moyens dexistence et cest un peu de ma faute. Nous avions hrit de quarante mes, mais cet hritage concida, par malheur, ma nomination au grade de cornette ! Jai commenc par engager notre bien ; puis jai dpens le reste faire la noce ; je suis honteux quand jy pense ! Maintenant, je me suis ressaisi et jai rsolu de changer dexistence. Mais, pour ce faire, il me faut cent mille roubles. Comme je ne puis rien gagner au service, comme je ne suis capable de rien et que mon instruction est presque nulle, il ne me reste qu voler ou me marier richement. Je suis venu ici pour ainsi dire sans chaussures et pied, ma sur mayant donn ses trois derniers roubles quand je quittai Moscou. Aussitt que je connus Tatiana Ivanovna, une pense germa dans mon esprit. Je dcidai immdiatement de me sacrifier et de lpouser.

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Convenez que tout cela est parfaitement raisonnable, dautant plus que je le fais surtout pour ma sur. Mais, alors, permettez : vous avez lintention de demander officiellement la main de Tatiana Ivanovna ? Dieu men garde ! Je serais aussitt chass dici et ellemme sy refuserait. Mais, si je lui propose de lenlever, elle consentira. Pour elle, le principal, cest le romanesque, limprvu. Naturellement, cet enlvement aboutira un mariage. Le tout est que je russisse la faire sortir dici. Mais quest-ce qui vous garantit quelle voudra bien senfuir avec vous ? Oh ! a, jen suis certain. Tatiana Ivanovna est prte une intrigue avec le premier venu qui aura lide de lui offrir son amour. Voil pourquoi je vous ai demand votre parole dhonneur que vous ne profiteriez point du renseignement. Vous comprendrez que ce serait pch de ma part de laisser passer une pareille occasion, tant donnes, surtout, ces conjonctures o je me trouve. Alors, elle est tout fait folle ! Ah ! pardon ! fis-je, en me reprenant, joubliais que vous aviez des vues sur elle Ne vous gnez donc pas ! Je vous en ai dj pri. Vous me demandez si elle est tout fait folle ; que dois-je vous rpondre ? Elle nest pas folle puisquelle nest pas enferme. De plus je ne vois aucune folie cette manie des intrigues damour. Jusqu lanne dernire, elle vcut chez des bienfaitrices, car elle tait dans la misre depuis son enfance. Cest une honnte fille et doue dun cur sensible. Vous comprenez : personne ne lavait encore demande en mariage, et les rves, les dsirs, et les espoirs, un cur brlant quelle devait toujours rprimer, le martyre que lui faisait endurer sa bienfaitrice, tout cela tait

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bien pour affecter une me tendre. Soudain elle devient riche : convenez que cela pourrait faire perdre la tte nimporte qui. Maintenant, on la recherche, on lui fait la cour et toutes ses esprances se sont rveilles. Tantt, vous lavez entendu raconter cette anecdote du galant en gilet blanc ; elle est authentique et de ce fait, vous pouvez juger du reste. Il est donc facile de la sduire avec des soupirs et des billets doux et, pour peu quon y ajoute une chelle de soie, des srnades espagnoles et autres menues balanoires, on en fera ce quon voudra. Je lai tte, et jen ai obtenu tout aussitt un rendez-vous. Mais je me rserve jusquau moment favorable. Cependant, il faut que je lenlve dici peu. La veille, je lui ferai la cour, je pousserai des soupirs ; je joue de la guitare assez bien pour accompagner mes chansons. Je lui fixerai un rendez-vous dans le pavillon pour la nuit et, laube, la voiture sera prte. Je la mettrai dans la voiture et en route ! Vous concevez quil ny a l aucun risque. Je la mnerai dans une pauvre, mais noble famille o lon aura soin delle et, pendant ce temps-l, je ne perdrai pas une minute ; le mariage sera bcl en trois jours. Il nest pas douteux que jaurai besoin dargent pour cette expdition. Mais Ygor Ilitch est l ; et il me prtera quatre ou cinq cents roubles sans se douter de leur destination. Avez-vous compris ? Je comprends merveille, dis-je aprs rflexion. Mais, en quoi puis-je vous tre utile ? Mais en beaucoup de choses, voyons ! Sans cela, je ne me serais pas adress vous. Je viens de vous parler de cette famille noble mais pauvre, et vous pourriez me rendre un grand service en tant mon tmoin ici et l-bas. Je vous avoue que sans votre aide, je suis rduit limpuissance. Autre question : pourquoi avez-vous daign jeter votre choix sur moi que vous connaissez tout juste depuis quelques heures ?

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Votre question me fait dautant plus de plaisir quelle me donne loccasion de vous dire toute lestime que jprouve votre endroit, rpondit-il avec un sourire aimable. Fort honor ! Non, voyez-vous, je vous tudiais tantt. Vous tes un tantinet fougueux et aussi un peu jeune Mais, ce dont je suis certain, cest quune fois votre parole donne, vous la tenez. Avant tout vous ntes pas un Obnoskine. Et puis, je vois que vous tes honnte et que vous ne me volerez pas mon ide, except, cependant, le cas o vous seriez dispos vous entendre avec moi. Je consentirais peut-tre vous cder mon ide, cest-dire Tatiana Ivanovna et serais prt vous seconder dans son enlvement, condition quun mois aprs votre mariage, vous me remettriez cinquante mille roubles. Comment ! vous me loffrez dj ? Certes ! je puis parfaitement vous la cder au cas o cela vous sourirait. Jy perdrais, sans doute, mais lide mappartient et les ides se paient. En dernier lieu, je vous fais cette proposition, nayant pas le choix. Dans les circonstances actuelles, on ne peut laisser traner cette affaire. Et puis, cest bientt le carme pendant lequel on ne marie plus. Jespre que vous me comprenez ? Parfaitement et je mengage tenir la parole que je vous ai donne. Mais je ne puis vous aider dans cette affaire et je crois de mon devoir de vous en prvenir. Pourquoi donc ? Comment ! pourquoi ? mcriai-je, donnant enfin carrire mon indignation. Mais est-ce que vous ne comprenez pas que cette action est malhonnte ? Il est vrai que vous escomptez

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juste titre la faiblesse desprit et la regrettable manie de cette demoiselle, mais cest prcisment ce qui devrait arrter un honnte homme. Vous-mme, vous la reconnaissez digne de respect. Et voici que vous abusez de son triste tat pour lui extorquer cent mille roubles ! Il ny a pas de doute que vous navez aucune intention dtre vritablement son mari et que vous labandonnerez Cest dune telle ignominie que je ne puis comprendre que vous me proposiez une collaboration votre entreprise ! Oh ! mon Dieu ! que de romantisme ! scria Mizintchikov avec le plus sincre tonnement. Dailleurs, est-ce mme du romantisme ? Je crois tout simplement que vous ne me comprenez pas. Vous dites que cest malhonnte ? mais il me semble que tout le bnfice est pour elle et non pour moi Prenez seulement la peine de rflchir. videmment, votre point de vue, vous accomplissez un acte des plus mritoires en pousant Tatiana Ivanovna ! rpliquai-je en un sourire sarcastique. Mais certainement, un acte des plus gnreux ! sexclama Mizintchikov en schauffant son tour. Veuillez rflchir que cest, avant tout, le sacrifice ce ma personne que je lui fais en devenant son mari ; a cote tout de mme un peu, je prsume ? Deuximement, je ne prends que cent mille roubles pour ma peine et je me suis donn ma parole que je ne prendrais jamais un sou de plus ; nest-ce donc rien ? Enfin, allez au fond des choses. Quelle vie pourrait-elle esprer ? Pour quelle vct tranquille, il serait indispensable de lui enlever la disposition de sa fortune et de lenfermer dans une maison de fous, car il faut constamment sattendre ce quun vaurien, quelque chevalier dindustrie orn de moustaches et dune barbiche lespagnole, dans le genre dObnoskine, sen empare force de guitare et de srnades, lpouse, la dpouille et labandonne sur une grande route. Ici, par exemple, dans cette honnte maison, on ne

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lestime que pour son argent. Il faut la sauver de ces dangereux alas. Je me charge de la garantir contre tous les malheurs. Je commencerai par la placer sans retard Moscou dans une famille pauvre, mais honnte (une autre famille de ma connaissance) ma sur vivra prs delle. Il lui restera environ deux cent cinquante mille roubles, peut-tre mme trois cents. Aucun plaisir, aucune distraction ne lui manqueront : bals, concerts, etc. Elle pourra, sil lui plat, rver damour ; seulement, sur ce chapitre-l, je prendrai mes prcautions. Libre elle de rver, mais non de passer du rve laction ; n-i-ni, fini ! prsent, tout le monde peut ternir sa rputation, mais, quand elle sera ma femme, Mme Mizintchikov, je ne permettrai pas quon salisse mon nom. Cela seul serait cher ! Naturellement, je ne vivrai pas avec elle : elle sera Moscou et moi Ptersbourg, je vous lavoue en toute loyaut. Mais quimporte cette sparation ? Pensez-y ; tudiez-la donc un peu. Peut-elle faire une pouse et vivre avec son mari ? Peut-on lui tre fidle ? Elle ne vit que de perptuel changement. Elle est capable doublier demain quelle est marie aujourdhui. Mais je la rendrais tout fait malheureuse, si je vivais avec elle et si jen exigeais laccomplissement de tous ses devoirs conjugaux. Je viendrais la voir une fois par an, peut-tre un peu plus souvent, mais non pas pour lui extorquer de largent, je vous lassure ! Jai dit que je ne prendrais pas plus de cent mille roubles ! En venant la voir pour deux ou trois jours, je lui apporterai une distraction, le plaisir et non lennui ; je la ferai rire ; je lui conterai des anecdotes ; je la mnerai au bal ; je la courtiserai ; je lui ferai des cadeaux ; je lui chanterai des romances ; je lui donnerai un petit chien ; je lui crirai des lettres damour. Mais elle sera ravie de possder un mari aussi romanesque, aussi amoureux, aussi gai ! mon avis, cette faon dagir est trs rationnelle et tous les maris devraient sy tenir. Les femmes naiment leurs maris qualors quils ne sont pas l et, avec ma mthode, joccuperai de la plus agrable faon et pour toute sa vie le cur de Tatiana. Dites-moi ce quelle pourrait dsirer de mieux ? Mais ce sera une existence paradisiaque !

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Je lcoutais en silence et avec un profond tonnement, comprenant quel point il tait impossible de discuter contre ce monsieur Mizintchikov, convaincu jusquau fanatisme de lquit et mme de la grandeur du projet quil exposait avec lenthousiasme dun inventeur. Mais il subsistait un point dlicat claircir. Avez-vous pens, lui dis-je, quelle est presque fiance mon oncle qui vous infligerez un sanglant outrage en lenlevant la veille du mariage ? Et cest encore lui que vous comptez emprunter largent ncessaire cet exploit ! Ah ! nous y sommes ! scria-t-il fougueusement. Javais prvu cette objection. Mais dabord et avant tout, votre oncle na pas encore fait sa demande ; je puis donc ignorer quon lui destine cette demoiselle. Ensuite, veuillez remarquer que jai conu ce projet, voici trois semaines de cela, quand je ne connaissais rien des intentions des htes de la maison. En sorte que, moralement, le droit est pour moi et que je suis mme autoris juger svrement votre oncle, puisquil me prend ma fiance dont jai dj obtenu un rendez-vous secret, notez-le bien ! Enfin, ntiez-vous pas en fureur, il ny a quun instant, la seule ide quon voult marier votre oncle cette Tatiana Ivanovna ! et voil que vous voulez considrer comme un outrage le fait dempcher cette union. Mais, cest, au contraire, un grand service que je rends votre oncle. Comprenez donc que je le sauve ! Il nenvisage ce mariage quavec rpugnance et il en aime une autre ! Pensez la femme que lui ferait Tatiana Ivanovna ! Et elle aussi serait malheureuse, car il faudrait bien la contraindre et lempcher de jeter des roses aux jeunes gens. Si je lemmne la nuit, aucune gnrale, aucun Foma Fomitch ne pourra plus rien faire : rappeler une fiance enfuie presque la veille du mariage serait par trop scandaleux. Nest-ce pas un immense service que je rendrai Ygor Ilitch ?

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Javoue que ce dernier argument mimpressionna profondment. Et, sil lui fait ds demain sa demande, fis-je, elle serait officiellement sa fiance, et sera trop tard pour lenlever ! Bien entendu, il serait trop tard ! Cest donc pour cela quil faut travailler ce que cette ventualit ne puisse se produire et que je vous demande votre concours. Seul, jaurais beaucoup de peine, mais, nous deux, nous parviendrons empcher Ygor Ilitch de faire cette demande ; il faut nous y appliquer de toutes nos forces quand nous devrions rouer de coups Foma Fomitch, pour attirer sur lui lattention gnrale et dtourner tous les esprits du mariage. Naturellement cela ne se ferait qu toute extrmit et cest dans ce cas que je compte sur vous. Encore un mot : vous navez parl de votre projet personne autre que moi ? Mizintchikov se gratta la nuque avec une grimace mcontente. Javoue, rpondit-il que cette question mest plus dsagrable avaler que la plus amre pilule. Cest justement que jai dj dvoil mon plan, oui, jai fait cette btise ! et qui ? Obnoskine. Cest peine si je peux y croire moi-mme. Je ne comprends pas comment a a pu se produire. Il tait toujours prs de moi ; je ne le connaissais pas ; lorsque cette inspiration me fut venue, une fivre sempara de moi et, comme javais reconnu ds labord quil me fallait un alli, je me suis adress Obnoskine Cest absolument impardonnable ! Mais que vous rpondit-il ?

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Il sauta l-dessus avec ravissement. Seulement, le lendemain matin, il avait disparu et il ne reparut que trois jours aprs, avec sa mre. Il ne me parle plus ; il fait plus : il mvite. Jai tout de suite compris de quoi il retournait. Sa mre est une fine mouche qui en a vu de toutes les couleurs (je lai connue autrefois). Il nest pas douteux quil lui a tout racont. Je me tais et jattends ; eux mespionnent et laffaire traverse une phase excessivement dlicate. Voil pourquoi je me hte. Mais que craignez-vous deux ? Je ne crois pas quils puissent faire grandchose ; mais, en tout cas, ils me nuiront. Ils exigeront de largent pour payer leur silence et leur concours ; je my attends Seulement, je ne peux ni ne veux leur donner beaucoup ; ma rsolution est prise : il mest impossible de leur abandonner plus de trois mille roubles de commission. Comptez : trois mille roubles pour eux, cinq cents que cotera le mariage ; il faudra payer les vieilles dettes, donner quelque chose ma sur Que me restera-t-il sur les cent mille roubles ? Ce serait la ruine ! Dailleurs, les Obnoskine sont partis. Ils sont partis ? demandai-je avec curiosit. Aussitt aprs le th ; que le diable les emporte ! Demain, vous les verrez revenir. Allons, voyons, consentez-vous ? Je ne sais trop que rpondre. Laffaire est trs dlicate. Vous pouvez compter sur mon absolue discrtion ; je ne suis pas Obnoskine ; mais je crois bien que vous navez rien esprer de moi. Je vois, dit Mizintchikov en se levant, que vous navez pas assez souffert de Foma Fomitch ni de votre grandmre et que, malgr votre affection pour votre bon oncle, vous navez encore pu apprcier les tortures quon lui fait endurer. Vous ne faites

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que darriver Mais attendons ! Restez seulement jusqu demain soir et vous consentirez. Autrement, votre oncle est perdu, comprenez-vous ? On le mariera de force. Noubliez pas quil pourrait faire sa demande ds demain et qualors, il serait trop tard ; il vaudrait mieux vous dcider aujourdhui ! Vraiment, je vous souhaite toute russite, mais, pour ce qui est de vous aider Je ne sais trop Entendu. Mais attendons jusqu demain, conclut Mizintchikov avec un sourire moqueur. La nuit porte conseil. Au revoir. Je reviendrai vous voir demain de trs bonne heure. Rflchissez. Et il sen fut en sifflotant. Je sortis presque sur ses talons pour prendre un peu lair. La lune ntait pas encore leve ; la nuit tait noire et latmosphre suffocante ; pas un mouvement dans le feuillage. Malgr mon extrme fatigue, je voulus marcher, me distraire, rassembler mes ides, mais je navais pas fait dix pas que jentendais la voix de mon oncle. Il gravissait le perron du pavillon en compagnie de quelquun et causait avec animation. Son interlocuteur ntait autre que Vidopliassov.

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XI UN GRAND TONNEMENT
Mon oncle ! mcriai-je. Enfin ! Mon ami, javais aussi grande hte de te voir. Laisse-moi en finir avec Vidopliassov et nous pourrons causer. Jai beaucoup te dire. Comment ? Encore Vidopliassov ! Mais renvoyez-le ! Patiente cinq ou dix minutes, Serge et je suis toi. Cest une petite affaire rgler. Mais il vous importune avec toutes ses btises ! fis-je, trs mcontent. Que te dire, mon ami ? Certainement que le moment est assez mal choisi pour venir mennuyer avec de telles btises Voyons, Grigori, comme si tu ne pouvais pas choisir une autre occasion pour me faire tes plaintes ! Quy puis-je ? Aie au moins piti de moi ! Vous mreintez, tous tant que vous tes ! Je nen peux plus, Serge ! Et mon oncle fit des deux mains un geste de profond ennui. Quelle affaire a-t-il donc, si importante quon ne puisse la remettre ? Jai grand besoin, mon oncle, de Eh ! mon ami, on crie assez que je ne me soucie pas de la moralit de mes gens ! Il se plaindra demain que je nai pas voulu lcouter et alors de nouveau

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Il fit un geste. Voyons, finissons-en au plus vite. Je vais vous aider. Montons. Que veut-il ? fis-je une fois que nous fmes dans le pavillon. Mon ami, son nom ne lui plat pas. Il demande la permission den changer. Comment trouves-tu cela ? Son nom ne lui plat pas ! Eh bien, mon oncle, avant que de lentendre, permettez-moi de vous dire que cest seulement dans votre maison quon voit de tels miracles ! Et, les bras carts, je fis un grand geste dtonnement. Eh ! mon ami, je sais aussi carter les bras. quoi cela sert-il ? dit mon oncle dun ton fch. Va, parle-lui ; retournele ! Depuis deux mois quil mennuie ! Mon nom nest pas convenable ! reprit Vidopliassov. Mais pourquoi ? lui demandai-je bahi. Parce quil a un sens indcent. Pourquoi ? Et puis, comment en changer ? On ne change pas de nom ! De grce, peut-on porter un nom pareil ? Je veux bien quil soit assez bizarre, continuai-je, toujours aussi tonn. Mais quy faire ? Ton pre le portait. Ainsi donc, par la faute de mon pre, il faut que je souffre toute ma vie, car mon nom mattire dinnombrables dsagrments, dinsupportables plaisanteries, rpondit Vidopliassov.

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Je parierais, mon oncle, mcriai-je avec colre, je parierais quil y a du Foma Fomitch l-dessous. Non, mon ami, non ; tu te trompes. Il est bien vrai que Foma le comble de ses bienfaits ; il en a fait son secrtaire et cest l lunique emploi de Grigori. Bien entendu, il sest efforc de le dvelopper, de lui communiquer sa noblesse dme et il en a fait un homme clair sous certains rapports Je te raconterai tout cela Cest exact, interrompit Vidopliassov, Foma Fomitch est mon bienfaiteur. Il ma fait concevoir mon nant et que je ne suis quun ver sur la terre ; il ma enseign ma destine. Voici, Srioja, fit mon oncle avec sa prcipitation accoutume. Ce garon vcut Moscou depuis son enfance. Il tait domestique chez un professeur de calligraphie. Si tu voyais comme il a bien profit des leons de son matre ! il crit avec des couleurs, avec de lor ; il dessine ; en un mot, cest un artiste. Il enseigne lcriture Ilucha et je lui paie un rouble cinquante kopeks la leon ; cest le prix fix par Foma. Il donne des leons chez dautres propritaires qui le rtribuent galement. Aussi, tu vois comme il shabille ! En outre, il fait des vers. Eh bien, fis-je, il ne manquait plus que cela ! Des vers, mon ami, des vers ! et ne crois pas que je plaisante ; de vrais vers, des vers superbes. Il na qu voir nimporte quel objet pour faire des vers dessus. Un vritable talent ! Pour la fte de ma mre, il en avait compos de si beaux que nous nen revenions pas dtonnement. Le sujet tait pris dans la mythologie ; il y avait des muses et ctait trs bien rim ! Foma lui avait corrig cela. Naturellement, je ny vois pas de mal ; jen suis trs content. Quil compose des vers sil lui plat pourvu quil ne fasse pas de btises ! Cest un pre qui te parle, Grigori.

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Quand Foma eut connaissance de ces posies, il le prit pour lecteur et pour copiste ; en un mot, il lui a donn de linstruction et Grigori ne ment pas en lappelant son bienfaiteur. Mais cela fit germer dans son cerveau et le romantisme et lesprit dindpendance ; Foma ma expliqu tout cela, mais je lai dj oubli. Javoue mme que, sans lintervention de Foma, jallais laffranchir. Jen suis honteux, vois-tu Mais Foma est oppos ce projet parce quil a besoin de ce serviteur et quil laime ; il ma aussi fait remarquer que cest un honneur pour moi davoir des potes parmi mes gens et que jadis, il en tait ainsi chez certains barons, dans les poques de vraie grandeur . Bon ! va pour la vraie grandeur. Je commence lestimer, comprends-tu, mon ami ? Mais ce qui est mauvais, cest quil devient fier et ne veut plus adresser la parole aux domestiques. Ne te froisse pas, Grigori, je te parle en pre. Il devait pouser Matriona, une jeune fille honnte, travailleuse et gaie. prsent, il nen veut plus, quil se soit fait une trs haute ide de lui-mme, ou quil ait rsolu de conqurir la clbrit avant de chercher femme ailleurs Cest principalement sur le conseil de Foma Fomitch que jagis de la sorte, nous fit observer Vidopliassov. Comme il me veut du bien Parbleu ! comment se passer de Foma Fomitch ? mcriai-je involontairement. Eh ! mon cher, laffaire nest pas l, interrompit prcipitamment mon oncle, mais on ne le laisse plus tranquille. La jeune fille nest pas timide ; elle a excit contre lui toute la domesticit qui sen moque et le persifle ; jusquaux enfants qui le traitent en bouffon Tout cela par la faute de Matriona, fit Vidopliassov. Cest une sotte ; et moi, il faut que je ptisse parce quelle a mauvais caractre !

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Eh bien, Grigori, cest ce que je disais ! continua mon oncle avec un air de reproche. Ils ont trouv son nom une rime indcente et voil pourquoi il me demande sil ny aurait pas moyen den changer. Il prtend souffrir depuis longtemps de ce nom malsonnant. Un nom si vulgaire ! ajouta Vidopliassov. Bon ! tais-toi, Grigori. Foma est de son avis cest--dire pas prcisment, mais il y a lieu de considrer ceci : au cas o nous publierions ses vers ainsi que le projette Foma, un pareil nom serait plutt nuisible ; nest-ce pas ? Alors, il veut faire diter ses vers, mon oncle ? Oui ; cest dcid. Ldition sera faite mes frais. Le premier feuillet mentionnera quil est mon serf et dans lintroduction lauteur exprimera, en quelques mots, toute sa gratitude envers Foma, qui la instruit et auquel le livre sera ddi. Cest Foma qui crira la prface. Cela sappellera : Les Rveries de Vidopliassov Non, les Gmissements de Vidopliassov , corrigea le laquais. Eh bien, tu vois ? Les gmissements avec ce nom ridicule et qui, selon Foma, rvolte la dlicatesse et le bon got ! Dautant plus que tous ces critiques semblent trs ports la raillerie, et particulirement Brambus Rien ne les arrte et le nom leur serait un prtexte quolibets. Je lui dis quil na qu signer de nimporte quel nom (cela se nomme, je crois, un pseudonyme). Non, me rpondit-il, ordonnez toute votre domesticit de me donner un nouveau nom, un nom convenant mon talent.

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Et je parie que vous avez consenti, mon oncle ? Oui, Srioja, et principalement pour ne pas avoir de discussions avec eux. Il y avait justement ce moment-l un petit malentendu entre Foma et moi Mais, depuis ce temps, Grigori change de nom tous les huit jours ; il choisit les plus dlicats : Olandrov, Tulipanov Voyons Grigori : dabord, tu as voulu tappeler Grigori Vierny et puis ce nom te dplut parce quun mauvais plaisant lui avait trouv une rime fcheuse. Il fut dailleurs puni sur ta plainte. Mais de combien de noms tes-tu successivement affubl ? Une fois, tu prtendis tre Oulanov . Avoue que cest l un nom stupide ! Cependant, javais donn mon consentement, ne ft-ce que pour me dbarrasser de lui. Et mon oncle se tourna vers moi. Pendant trois jours, tu fus Oulanov Tu as mme us toute une rame de papier tudier leffet que a faisait en signature. Mais, cette fois encore tu neus pas la main heureuse : on dcouvrit une nouvelle rime dsobligeante. Alors, quel nouveau nom avais-tu choisi ? Je ne men souviens dj plus. Tantsev, rpondit Vidopliassov. Sil faut que mon nom ait quelque chose de sautillant, quil ait au moins une tournure trangre : Tantsev. Parfait, Tantsev. Jai encore consenti. Seulement, du coup on inventa une rime telle que je ne peux mme pas la rpter. Aujourdhui, il a trouv quelque chose dautre, je parie ! Estce vrai, Grigori ? Allons, avoue ! En effet, voici longtemps dj que je voulais mettre vos pieds un nouveau nom, mais beaucoup plus noble. Et cest ? Essbouktov.

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Et tu nas pas honte, Grigori, tu nas pas honte ? Un nom de pommade ! Toi, un homme intelligent, cest tout ce que tu as trouv et, sans doute, aprs de laborieuses recherches. Allons, on voit a sur les flacons de parfums ! coutez, mon oncle, fis-je demi-voix, cest un imbcile, le dernier des imbciles ! Quy faire, mon cher ? rpondit tout bas mon oncle, ils disent tous quil est remarquablement intelligent et que ce sont les nobles sentiments qui lagitent Mais, renvoyez-le pour lamour de Dieu ! De grce, Grigori, coute-moi ! dit mon oncle dune voix aussi suppliante que sil et eu peur de Vidopliassov lui-mme. Rflchis, mon ami : nai-je de temps que pour couter tes plaintes ? Tu te plains quon tait encore insult ? Bon ! je te donne ma parole de men occuper ds demain. Mais, pour le moment, va-t-en ; Dieu soit avec toi ! Attends : que fait en ce moment Foma Fomitch ? Quand je lai quitt, il se couchait et il ma ordonn, au cas o on le demanderait, de dire quil allait passer la nuit en prires. Hum ! Eh bien, va-t-en, va-t-en, mon ami ! Vois-tu, Srioja, il ne quitte pas Foma Fomitch et je le crains un peu. Les domestiques ne laiment pas parce quil va tout rapporter Foma. Le voil parti, mais, demain, il forgera quelque mensonge L-bas, mon cher, jai tout arrang ; je me suis calm Javais hte de te rejoindre. Enfin nous voici donc encore ensemble ! et il me serra la main avec motion. Et moi qui te croyais fch et prt prendre la poudre descampette. Javais donn ordre de te surveiller Ce Gavrilo, tantt, crois-tu ! Et Falali et toi tout en mme temps ! Mais Dieu merci, je vais enfin pou-

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voir te parler loisir, cur ouvert ! Ne ten va pas, Srioja : je nai que toi ; toi et Korovkine Enfin, mon oncle, quavez-vous arrang, l-bas et quai-je attendre ici aprs ce qui sest pass ? Je vous avoue que ma tte clate ! Et la mienne, donc ! Voil six mois que tout y est la dbandade, dans ma tte ! Mais, grce Dieu, tout est arrang. Primo, on ma pardonn ; on ma compltement pardonn, certaines conditions, il est vrai, mais je nai presque plus rien craindre dsormais. On a pardonn aussi Sachourka. Tu te rappelles Sacha, Sacha, Sacha ! ce tantt ? Elle a la tte chaude et stait un peu laisse aller, mais cest un cur dor ; Dieu la bnisse. Je suis fier de cette fillette, Srioja. Quant toi, on te pardonne aussi. Tu pourras faire tout ce quil te plaira : parcourir toutes les pices, te promener dans le jardin cette seule condition que tu ne diras rien demain ni devant ma mre, ni devant Foma Fomitch. Je le leur ai promis en ton nom ; tu couteras, voil tout Ils disent que tu es trop jeune pour Ne te formalise pas, Sergue ; tu es en effet trs jeune Anna Nilovna est aussi de cet avis Il ntait pas douteux que jtais fort jeune et je le prouvai sur le champ en mlevant avec indignation contre ces clauses humiliantes. coutez, mon oncle, mcriai-je, presque suffoquant, dites-moi seulement une chose et tranquillisez-moi : suis-je ou non dans une maison de fous ? Te voil bien ! Tu te mets tout de suite critiquer ! Tu ne peux te contenir ! scria-t-il, afflig. Il ny a pas de maison de fous, mais on sest emport de part et dautre. Voyons, conviensen : comment tes-tu conduit ? Tu te rappelles ce que tu as os dire un homme que son ge devrait te rendre vnrable ?

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Des hommes pareils nont pas dge, mon oncle. Voyons, mon ami, tu dpasses la mesure ! Cest de la licence. Je ne dsapprouve pas lindpendance de pense tant quelle reste dans les bornes du bon got, mais tu dpasses la mesure ! Et tu mtonnes, Serge ! Ne vous fchez pas, mon oncle ; jai tort, mais seulement envers vous. En ce qui concerne votre Foma Bon ! votre Foma, prsent ! Allons, Serge, ne le juge pas si svrement ; cest un misanthrope, un malade et voil tout. Il ne faut pas se montrer trop exigeant avec lui. Mais en revanche, cest un noble cur ; cest le plus noble des hommes. Tu en as encore vu la preuve tantt et, sil a parfois de petites lubies, il ny faut pas faire attention. qui cela narrive-t-il pas ? Je vous demanderais plutt qui ces choses-l arrivent ? Ah ! tu ne cesses de rpter la mme chose ! Tu nas gure dindulgence, Srioja ; tu ne sais pas pardonner ! Bien, mon oncle, bien ; laissons cela. Dites-moi : avezvous vu Nastassia Evgrafovna ? Mon ami ; cest justement delle quil sagissait Mais voici le plus grave : nous avons tous dcid daller demain souhaiter la fte de Foma. Sachourka est une charmante fillette, mais elle se trompe. Demain, nous nous rendrons tous auprs de lui, de bonne heure, avant la messe. Ilucha va lui rciter une posie ; a lui fera plaisir ; a le flattera. Ah ! si tu voulais venir avec nous, toi aussi ! Il te pardonnerait peut-tre entirement. Comme ce serait bien de vous voir tous deux rconcilis ! Allons, Srioja, oublie loutrage ; tu las toi-mme offens Cest un homme des plus respectables

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Mon oncle, mon oncle ! mcriai-je, perdant patience, jai vous parler daffaires trs graves et vous le demande encore : quadvient-il en ce moment de Nastassia Evgrafovna ? Eh bien, mais quas-tu donc, mon ami ? Cest cause delle quest survenue toute cette histoire qui, dailleurs, nest pas dhier et dure depuis longtemps. Seulement, je navais pas voulu ten parler plus tt, de peur de tinquiter. On voulait la chasser, tout simplement ; ils exigeaient de moi son renvoi. Tu timagines ma situation ! Mais, grce Dieu, voici tout arrang. Vois-tu, je ne veux rien te cacher ; ils men croyaient amoureux et se figuraient que je voulais lpouser, que je volais ma perte en un mot, car ce serait en effet ma perte ; ils me lont expliqu Alors, pour me sauver, ils avaient dcid de la faire partir Tout cela vient de maman et dAnna Nilovna. Foma na encore rien dit. Mais je les ai tous dissuads et javoue tavoir dclar officiellement fianc Nastenka. Jai dit que tu ntais venu qu ce titre. a les a un peu tranquilliss, et maintenant, elle reste, titre dessai, cest vrai, mais elle reste. Et tu as mme grandi dans lopinion gnrale quand on a su que tu recherchais sa main. Du moins, maman a paru se calmer. Seule, Anna Nilovna continue grogner. Je ne sais plus quinventer pour lui plaire. En vrit, quest-ce quelle veut ? Mon oncle, dans quelle erreur ntes-vous pas ? Mais sachez donc que Nastassia Evgrafovna part demain, si elle nest pas dj partie ! Sachez que son pre nest venu aujourdhui que pour lemmener ! Cest ds prsent dcid : elle-mme me la dclar aujourdhui et elle ma charg de vous faire ses adieux. Le saviez-vous ? Mon oncle restait l, devant moi, la bouche ouverte. Il me sembla quun frisson lagitait et que des gmissements schappaient de sa poitrine. Sans perdre un instant, je lui fis un rcit htif et dtaill de mon entretien avec Nastia. Je lui dis ma

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demande, et son refus catgorique, et sa colre contre lui, qui navait pas craint de me faire venir. Je lui dis que, par son dpart, elle esprait le sauver de ce mariage avec Tatiana Ivanovna. En un mot, je ne lui cachai rien et jexagrai mme, intentionnellement, tout ce que ces nouvelles pouvaient avoir de dsagrable pour lui, car jesprais lui inspirer des mesures dcisives la faveur dune grande motion. Son motion fut grande en effet. Il sempoigna la tte en poussant un cri. O est-elle, sais-tu ? Que fait-elle en ce moment ? parvint-il enfin prononcer, ple deffroi. Puis il ajouta avec dsespoir : Et moi, imbcile, qui venais ici, bien tranquille, croyant que tout allait le mieux du monde ! Je ne sais o elle est maintenant ; mais tout lheure, quand ces cris ont clat, elle courut vous trouver pour vous dire tout cela de vive voix. Il est probable quon la empche de vous rejoindre. videmment on len a empche. Que va-t-elle devenir ? Ah ! tte chaude ! orgueilleuse ! Mais o va-t-elle ? O ? Ah ! toi, tu es bon ! mais pourquoi ta-t-elle refus ? Cest stupide ! Tu devrais lui plaire ! Pourquoi ne lui plais-tu pas ? Mais rponds donc, pour lamour de Dieu ! Quas-tu rester ainsi ? Pardonnez-moi, mon oncle : que rpondre de pareilles questions ? Mais cest impossible ! Tu dois tu dois lpouser ! Ce nest que pour cela que je tai drang et que je tai fait venir de Ptersbourg. Tu dois faire son bonheur. On veut la chasser dici, mais quand elle sera ta femme, ma propre nice, on ne la chassera pas. O veut-elle aller ? Que fera-t-elle ? Elle prendra une place de gouvernante ? Mais, cest idiot ! Comment vivra-t-elle en attendant de trouver une place ? Le vieux a sur les bras neuf enfants qui meurent de faim. Elle nacceptera pas un sou de

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moi, si elle sen va avec son pre cause de ces mchants commrages. Et quelle sen aille ainsi, cest terrible ! Ici, ce sera un scandale ; je le sais. Tout ce quelle a pu toucher dargent a t mang au fur et mesure ; cest elle qui les nourrit Je pourrais lui trouver une place de gouvernante dans une famille honnte et distingue, avec ma recommandation ? Mais o les prendre, les vraies familles honntes et distingues ? Cest dangereux ; qui se fier ? De plus la jeunesse est toujours susceptible. Elle se figure aisment quon veut lui faire payer le pain quelle mange par des humiliations. Elle est fire ; on loffensera, et alors ? Et, avec cela, pour peu quune canaille de sducteur se rencontre, qui jette les yeux sur elle Je sais bien quelle lui crachera au visage, mais il ne len aura pas moins offense, le misrable ! et la voil souponne, dshonore ? et alors ? Mon Dieu ! la tte men tourne ! Mon oncle, lui dis-je avec solennit, jai vous adresser une question ; ne vous en fchez pas. Comprenez quelle peut rsoudre bien des difficults ; je suis mme en droit dexiger de vous une rponse catgorique. Quoi ? Fais ta question. Dites-le moi franchement, sincrement : ne vous sentezvous pas amoureux de Nastassia Evgrafovna et ne dsirez-vous pas lpouser ? Noubliez pas que cest l le seul motif des perscutions quelle subit ici. Mon oncle eut un geste dimpatience la fois nergique et fbrile. Moi ? Amoureux delle ? Mais ils sont tous fous, ou bien cest un vritable complot. Mais pourquoi donc taurais-je fait venir sinon pour leur prouver quils ont tous perdu la raison ? Pourquoi chercherais-je te la faire pouser ? Moi ? Amou-

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reux ? Amoureux delle ? Mais ils ont tous perdu la tte ; voil tout ! Quoi quil en soit, mon oncle, laissez-moi vous parler cur ouvert. Trs srieusement, je nai rien dire contre un pareil projet. Au contraire, si vous laimez, jy verrais son bonheur ? Alors que le Seigneur vous laccorde et vous donne amour et prosprit ! Mais enfin, que dis-tu ? cria mon oncle avec une motion qui ressemblait de lhorreur. Je suis stupfait que tu puisses parler ainsi de sang-froid tu as toujours lair press darriver ; je lai dj remarqu Mais cest insens, ce que tu dis l. Voyons, comment pourrais-je pouser celle que je regarde comme ma fille et que jaurais honte de considrer autrement, car ce serait un vritable pch ! Je suis un vieillard, et elle, cest une fleur. Foma me la parfaitement expliqu en se servant de ces mmes termes. Mon cur dborde pour elle daffection paternelle, et tu viens me parler de mariage ? Il serait possible quelle ne me refust pas par reconnaissance, mais, par la suite, elle me mpriserait pour en avoir profit. Je la mnerais sa perte et je perdrais son affection ! Oui, je lui donnerais bien volontiers mon me, la chre enfant ! Je laime autant que Sacha, peut-tre davantage, je lavoue. Sacha est ma fille de par la force des choses ; Nastia lest devenue par affection. Je lai prise pauvre ; je lai leve. Mon ange dfunt, ma chre Katia laimait ; elle me la lgue pour fille. Je lui ai fait donner de linstruction : elle parle franais ; elle joue du piano ; elle a des livres et tout ce quil lui faut Quel sourire elle a ! Las-tu remarqu, Serge ? On dirait quelle veut se moquer, mais elle ne se moque point ; elle est trs tendre au contraire Je me figurais que tu allais arriver et te dclarer et quils comprendraient tous que je nai aucune vue sur elle, quils cesseraient de faire courir ces vilains bruits. Alors, elle pourrait vivre en paix avec nous et comme nous serions heureux ! Vous tes tous deux orphelins et tous deux mes enfants que jai levs Je vous aurais tant aims ! Je

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vous aurais consacr ma vie ; je ne vous aurais jamais quitts ; je vous aurais suivi partout ! Ah ! pourquoi les hommes sont-il mchants ? pourquoi se fchent-ils ? pourquoi se hassent-ils ? Oh ! que jaurais voulu pouvoir leur expliquer cela ! Je leur aurais ouvert mon cur ! Mon Dieu ! Mon oncle, tout cela est trs joli ; mais il y a un mais ; elle ma refus ! Elle ta refus ! Hum ! jen avais presque le pressentiment, quelle te refuserait ! fit-il tout pensif. Puis il reprit : Mais non ; tu as mal compris ; tu as sans doute t maladroit ; tu las peut-tre froisse ; tu lui auras dbit des fadaises Allons, Serge, raconte-moi encore comment a cest pass ! Je recommenais mon rcit circonstanci. Quand jen fus lui dire que Nastenka voulait sloigner pour le sauver de Tatiana Ivanovna, il sourit amrement. Me sauver ! dit-il, me sauver jusqu demain matin ! Vous ne voulez pas me faire entendre que vous allez pouser Tatiana Ivanovna ? mcriai-je, trs effray. Et comment donc aurais-je obtenu que Nastia ne fut pas renvoye demain ? Je dois faire ma demande demain ; jen ai fait la promesse formelle. Vous tes fermement dcid, mon oncle ? Hlas ! mon ami. Cela me brise le cur, mais ma rsolution est prise. Demain je prsenterai ma demande ; la noce sera simple ; il vaut mieux que tout se passe en famille. Tu pourrais tre garon dhonneur. Jen ai dj touch deux mots pour quon ne te ft pas partir. Que veux-tu, mon ami ? Ils disent que cela grossira lhritage des enfants et que ne ferait-on pas pour

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ses enfants ? On marcherait sur la tte, pour eux, et ce nest que justice. Il faut bien que je fasse quelque chose pour ma famille. Je ne puis rester toute ma vie un inutile. Mais, mon oncle, cest une folle ! mcriai-je, moubliant. Mon cur se serrait douloureusement. Allons ! pas si folle que a. Pas folle du tout, mais elle a eu des malheurs Que veux-tu, mon ami, je serais heureux den prendre une qui aurait sa raison Cependant, il en est qui, avec toute leur raison Et si tu savais comme elle est bonne ; quelle noblesse de sentiments ! Oh ! mon Dieu ! voil donc quil se soumet ! mcriai-je avec dsespoir. Mais que veux-tu que jy fasse ? On me le conseille pour mon bien et puis, jai toujours eu le pressentiment que, tt ou tard, je ne pourrais lviter et que je serais contraint ce mariage. Cela vaut encore mieux que de continuelles disputes et, je te le dirai franchement, mon cher Serge, jen suis mme bien aise. Ma rsolution est prise ; cest une affaire entendue et un embarras de moins et je suis plus tranquille. Vois-tu, quand je suis venu te trouver ici, jtais tout fait calme, mais voil bien ma chance ! cette combinaison, je gagnais que Nastassia restt avec nous ; cest cette seule condition que javais consenti et voici quelle veut senfuir ! Mais cela ne sera pas ! Il frappa du pied et ajouta dun air rsolu : coute, Serge, attends-moi ici ; ne tloigne pas ; je reviens linstant. O allez-vous, mon oncle ? Je vais peut-tre la voir, Serge ; tout sarrangera ; croismoi : tout sexpliquera et et tu lpouseras ; je ten donne ma parole.

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Il sortit et descendit dans le jardin. De la fentre, je le suivis des yeux.

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XII LA CATASTROPHE
Je restai seul. Ma situation tait intolrable : mon oncle prtendait me marier toute force avec une femme qui ne voulait pas de moi ! Ma tte se perdait dans un tumulte de penses. Je ne cessais de songer ce que mavait dit Mizintchikov. Il fallait tout prix sauver mon oncle. Javais mme envie daller trouver Mizintchikov pour tout lui dire. Mais o donc tait all mon oncle ? Parti dans lintention de se mettre la recherche de Nastassia, il stait dirig vers le jardin ! Lide dun rendez-vous clandestin sempara de moi, me causant un dsagrable serrement de cur. Je me rappelai lallusion de Mizintchikov la possibilit dune liaison secrte Mais, aprs un instant de rflexion, jcartai cette pense avec indignation. Mon oncle tait incapable dun mensonge ; ctait vident Mais mon inquitude grandissait. Presque inconsciemment, je sortis et me dirigeais vers le fond du jardin en suivant lalle au bout de laquelle je lavais vu disparatre. La lune se levait ; je connaissais parfaitement le parc et ne craignais pas de mgarer. Arriv la vieille tonnelle, au bord de ltang mal soign et vaseux, dans un endroit fort isol, je marrtai soudain : un bruit de voix sortait de la tonnelle. Je ne saurais dire ltrange sentiment de contrarit qui menvahit. Je ne doutai pas que ces voix ne fussent celles de mon oncle et de Nastassia et je continuai mapprocher, cherchant calmer ma conscience par cette constatation que je navais pas chang mon pas et que je ne procdais point furtivement.
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Tout coup, je perus nettement le bruit dun baiser, puis quelques paroles prononces avec animation, puis un perant cri de femme. Une dame en robe blanche senfuit de la tonnelle et glissa prs de moi comme une hirondelle. Il me sembla mme quelle cachait sa figure dans ses mains pour ne pas tre reconnue. videmment javais t vu de la tonnelle. Mais quelle ne fut pas ma stupfaction quand je reconnus que le cavalier sorti la suite de la dame effraye ntait autre quObnoskine, lequel tait parti depuis longtemps dj, au dire de Mizintchikov. De son ct, il parut fort troubl ma vue ; toute son insolence avait disparue. Excusez-moi ; mais je ne mattendais nullement vous rencontrer, fit-il en bgayant avec un sourire gn. Ni moi non plus, rpondis-je dune voix moqueuse, dautant plus quon vous croyait parti. Mais non, Monsieur ; jai seulement fait un bout de conduite ma mre. Mais permettez-moi de vous parler comme lhomme le plus gnreux quel sujet ? Il est, dans la vie, certaines circonstances o lhomme vraiment gnreux est oblig de sadresser toute la gnrosit de sentiment dun autre homme vraiment gnreux Jespre que vous me comprenez ? Nesprez pas. Je ny comprends rien. Vous avez vu la dame qui se trouvait avec moi dans cette tonnelle ?

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Je lai vue, mais je ne lai pas reconnue. Ah ! vous ne lavez pas reconnue ? Bientt je lappellerai ma femme. Je vous en flicite. Mais en quoi puis-je vous tre utile ? cret. En une seule chose : en me gardant le plus profond se-

Je me demandais quelle pouvait bien tre cette dame mystrieuse. Ntait-ce pas ? Vraiment, je ne sais pas lui rpondis-je. Jespre que vous mexcuserez, mais je ne puis vous promettre Non, je vous en prie, a nom du ciel ! suppliait Obnoskine. Comprenez ma situation : cest un secret. Il pourrait vous arriver, vous aussi, dtre fianc ; alors, de mon ct Chut ! Quelquun vient ! O donc ? Cest cest srement Foma Fomitch, chuchota Obnoskine, tremblant de tout son corps, je lai reconnu sa dmarche Mon Dieu ! encore des pas de lautre ct ! Entendezvous ? Adieu ; je vous remercie et je vous supplie Obnoskine disparut, et un instant aprs mon oncle tait devant moi. Est-ce toi ? me cria-t-il tout frmissant ? Tout est perdu, Serge ; tout est perdu ! Quy a-t-il de perdu, mon oncle ?

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Viens ! me dit-il, haletant et, me saisissant la main avec force, il mentrana sa suite. Pendant tout le parcours qui nous sparait du pavillon il ne pronona pas une parole et ne me laissa pas non plus parler. Je mattendais quelque chose dextraordinaire, et je ne me trompais pas. peine fmes-nous entrs quil se trouva mal. Il tait ple comme un mort. Je laspergeai deau froide en me disant quil stait certainement pass quelque chose daffreux pour quun pareil homme svanouit. Mon oncle, quavez-vous ? lui demandai-je. Tout est perdu, Serge. Foma vient de me surprendre dans le jardin, avec Nastenka, au moment o je lembrassais. Vous lembrassiez au jardin ! mcriai-je en le regardant avec stupeur. Au jardin, mon ami. Jai t entran au pch. Jy tais all pour la rencontrer. Je voulais lui parler, lui faire entendre raison ton sujet, certainement ! Elle mattendait depuis une heure derrire ltang, prs du banc cass Elle y vient souvent, quand elle a besoin de causer avec moi. Souvent, mon oncle ? Souvent, mon ami ! Pendant ces derniers temps, nous nous y sommes rencontrs presque chaque nuit. Mais ils nous ont indubitablement espionns ; je sais quils nous ont guetts et que cest louvrage dAnna Nilovna. Nous avions interrompu nos rencontres depuis quatre jours, mais, aujourdhui, il fallait bien y aller ; tu las vu ! comment aurais-je pu lui parler autrement ? Je suis all au rendez-vous dans lespoir de ly trouver. Elle my attendait depuis une heure : javais besoin de lui communiquer certaines choses

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Mon Dieu ! quelle imprudence ! Vous saviez bien quon vous surveillait ! Mais, Serge, la circonstance tait critique ; nous avions des choses importantes nous dire. Le jour, je nose mme pas la regarder ; elle fixe son regard sur un coin, et moi, je regarde obstinment dans le coin oppos, comme si jignorais jusqu son existence. Mais la nuit, nous nous retrouvions et nous pouvions nous parler notre aise Eh bien, mon oncle ? Eh bien, je nai pas eu le temps de dire deux mots, voistu ; mon cur battait clater, les larmes me jaillirent des yeux Je commenais essayer de la convaincre de tpouser quand elle me dit : Mais vous ne maimez donc pas ? Bien sr que vous ne voyez rien ! Et soudain, voil quelle se jette mon cou, quelle mentoure de ses bras et quelle fond en larmes avec des sanglots ! Je naime que vous, me dit-elle, et je npouserai personne. Je vous aime depuis longtemps, mais je ne vous pouserai pas non plus et, ds demain, je pars pour menfermer dans un couvent. Mon Dieu ! elle a dit cela ! Aprs, mon oncle, aprs ? Tout coup, je vois Foma devant nous ! Do venait-il ? Stait-il cach derrire un buisson pour paratre au bon moment ? Le lche ! Le cur me manqua. Nastenka prit la fuite et Foma Fomitch passa prs de moi en silence et me menaant du doigt. Comprends-tu, Serge, comprends-tu le scandale que cela va faire demain ?

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Si je le comprends ! Tu le comprends ! scria mon oncle au dsespoir, en se levant de sa chaise. Tu le comprends, quils veulent la perdre, la dshonorer, la vouer au mpris ; ils ne cherchaient quun prtexte pour la noter faussement dinfamie et pouvoir la chasser. Le prtexte est trouv. On a dit quelle avait avec moi de honteuses relations ; on a dit aussi quelle en avait avec Vidopliassov ! Cest Anna Nilovna qui a lanc ces bruits. Quarrivera-t-il prsent ? Que se passera-t-il demain ? Est-il possible que Foma parle ? Il parlera, mon oncle, sans aucun doute ! Mais sil parle, sil parle seulement ! murmura-t-il, se mordant les lvres et serrant les poings Mais non ; je ne puis le croire. Il ne dira rien ; cest un cur vraiment gnreux ; il aura piti delle Quil ait piti delle ou non, rpondis-je rsolument, votre devoir est, en tout cas, de demander demain mme la main de Nastassia Evgrafovna. Et comme il me regardait, immobile, je repris : Comprenez, mon oncle, que si cette aventure sbruite, la jeune fille est dshonore. Il vous faut donc prvenir le mal au plus vite. Vous devez regarder les gens en face, hardiment et firement, faire votre demande sans tergiverser, vous moquer de ce quils pourront dire et craser ce Foma, sil a laudace de souffler mot contre elle. Mon ami ! scria mon oncle, jy avais dj pens en venant ici. Et quaviez-vous rsolu ?

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Cela mme ! Ma dcision tait prise avant que jeusse commenc mon rcit. Bravo, mon oncle ! et je me jetai son cou. Nous causmes longtemps. Je lui exposai la ncessit, lobligation absolue o il tait dpouser Nastenka et quil comprenait dailleurs mieux que moi. Mon loquence touchait au paroxysme. Jtais bien heureux pour mon oncle. Quel bonheur que le devoir le pousst ! Sans cela, je ne sais sil et jamais pu sveiller. Mais il tait lesclave du devoir. Cependant, je ne voyais pas comment laffaire pourrait bien sarranger. Je savais, je croyais aveuglment que mon oncle ne faillirait jamais ce quil aurait reconnu tre son devoir, mais je me demandais o il prendrait la force de lutter contre sa famille. Aussi mefforaisje de le pousser le plus possible, et je travaillais le diriger de toute ma juvnile ardeur. Dautant plus dautant plus, disais-je, que, maintenant, tout est dcid, et que vos derniers doutes sont dissips. Ce que vous nattendiez pas sest produit, mais tout le monde avait remarqu depuis longtemps que Nastassia vous aime. Permettriez-vous donc que cet amour si pur devint pour elle une source de honte et de dshonneur ? Jamais ! Mais, mon ami, un pareil bonheur mest-il donc rserv ? cria-t-il en se jetant mon cou. Pourquoi maime-telle, pour quel motif ? Cependant, il ny a en moi rien qui Je suis vieux en comparaison delle Je ne pouvais mattendre Cher ange ! cher ange ! coute, Serge, tu me demandais tout lheure, si jtais amoureux delle. Est-ce que tu avais quelque arrire-pense ? Mon oncle, je voyais que vous laimiez autant quil est possible daimer ; vous laimiez sans le savoir vous-mme. Songez donc : vous me faites venir et vous voulez me marier avec

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elle, dans lunique but de lavoir pour nice et sans cesse prs de vous. Et toi, Serge, me pardonnes-tu ? Oh ! mon oncle ! Nous nous embrassmes encore. Jinsistai : Faites bien attention, mon oncle, quils sont tous contre vous, quil faut vous armer de courage et foncer sur eux tous, pas plus tard que demain ! Oui oui, demain ! rpta-t-il tout pensif. Sais-tu, il faut faire cela avec courage, avec une vraie gnrosit, avec fermet, oui, avec fermet. Ne vous intimidez pas, mon oncle ! Je ne mintimiderai pas, Serge. Mais voil, je ne sais par o commencer ! Ny songez pas. Demain dcidera de tout. Pour aujourdhui, appliquez-vous reprendre votre calme. Inutile de rflchir ; cela ne vous soulagera pas. Si Foma parle, il faut le chasser sur-le-champ et lanantir. Il serait peut-tre possible de ne pas le chasser. Mon ami, voil ce que jai dcid. Demain, je me rendrai chez lui de fort bonne heure. Je lui dirai tout, comme je viens de te le dire. Il me comprendra, car il est gnreux ; cest lhomme le plus gnreux quil puisse exister. Une seule chose minquite, ma mre naurait-elle pas prvenu Tatiana Ivanovna de la demande que je vais faire demain ? Cest cela qui serait fcheux !

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Ne vous tourmentez pas au sujet de Tatiana Ivanovna, mon oncle ! et je lui racontai alors la scne sous la tonnelle avec Obnoskine, mais sans souffler mot de Mizintchikov. Mon oncle sen trouva trs tonn. Quelle crature fantasque ! vritablement fantasque ! scria-t-il ! On veut la circonvenir la faveur de sa simplicit ! Ainsi, Obnoskine Mais il tait parti ! Oh ! que cest bizarre ! follement bizarre ! Serge, jen suis abasourdi Il faudrait faire une enqute et prendre des mesures Mais es-tu bien sr que ce soit Tatiana Ivanovna ? Je rpondis que, daprs tous les indices, cela devait tre Tatiana Ivanovna, bien que je neusse pu voir son visage. Hum ! ne serait-ce pas plutt une intrigue avec quelquune de la ferme que tu aurais prise pour Tatiana ? Ce pourrait trs bien tre Dasha, la fille du jardinier, une coquine avre ; cest pourquoi je ten parle ; elle est connue ; Anna Nilovna la guette Mais non ! puisquil disait vouloir pouser la personne ! Cest trange ! Nous nous sparmes enfin en nous embrassant et je lui souhaitai bonne chance. Demain, demain ! me rptait-il, tout sera dcid avant mme que tu sois lev. Jirai chez Foma, jagirai noblement, je lui dcouvrirai tout mon cur, toutes mes penses, comme un frre. Adieu, Serge, va te reposer, tu es fatigu. Quant moi, il est probable que je ne fermerai pas lil de la nuit ! Il sortit et je me couchai tout aussi tt, extrmement fatigu, ananti, car la journe avait t pnible. Javais les nerfs briss et avant de russir mendormir compltement, jeus plusieurs rveils en sursaut. Mais, si singulires que fussent mes impressions de ce jour, je ne me doutais pas, en mendormant,

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quelles ntaient rien en comparaison de ce que mon rveil du lendemain me prparait.

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SECONDE PARTIE

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I LA POURSUITE
Je dormais profondment et sans rves. Soudain, je sentis un poids norme mcraser les jambes et je mveillai en poussant un cri. Il faisait grand jour ; et un ardent soleil inondait la chambre. Sur mon lit, ou plutt sur mes jambes se trouvait M. Bakhtchiev. Pas de doute possible, ctait bien lui. Dgageant mes jambes, tant bien que mal, je massis dans mon lit avec lair hbt de lhomme qui vient de se rveiller. Et il me regarde ! cria le gros homme. Quas-tu mexaminer ainsi ? Lve-toi, mon petit pre, lve-toi ! Voici une demi-heure que je suis occup tveiller ; allons, ouvre tes lucarnes ! Quy a-t-il donc ? Quelle heure est-il ? Oh ! il nest pas tard, mais notre Dulcine na pas attendu le jour pour filer langlaise. Lve-toi, nous allons courir aprs elle ! Quelle Dulcine ? Mais notre seule Dulcine, linnocente ! Elle sest sauve avant le jour ! Je ne crois venir que pour un instant, le temps de vous veiller, mon petit pre, et il faut que a me prenne deux heures ! Levez-vous, votre oncle vous attend. En voil une histoire ! Il parlait dune voix irrite et malveillante.
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De quoi et de qui parlez-vous ? demandai-je avec impatience, mais commenant dj deviner ce dont il sagissait. Ne serait-il pas question de Tatiana Ivanovna ? Mais sans doute, il sagit delle ! Je lavais bien dit et prdit : on ne voulait pas mentendre. Elle nous a souhait une bonne fte ! Elle est folle damour. Lamour lui tient toute la tte ! Fi donc ! Et lui, quen dire avec sa barbiche Serait-ce Mizintchikov ? Le diable temporte ! Allons, mon petit pre, frotte-toi les yeux et tche de cuver ton vin, ne ft-ce quen lhonneur de cette fte. Il faut croire que tu ten es donn hier souper, pour que ce ne soit pas encore pass. Quel Mizintchikov ? Il sagit dObnoskine. Quant Ivan Ivanovitch Mizintchikov, qui est un homme de bonne vie et murs, il se prpare nous accompagner dans cette poursuite. Que dites-vous ? criai-je en sautant bas de mon lit, estil possible que ce soit avec Obnoskine ? Diable dhomme ! fit le gros pre en trpignant sur place, je madresse lui comme un homme instruit ; je lui fait part dune nouvelle et il se permet davoir des doutes ! Allons, mon cher, assez bavard ; nous perdons un temps prcieux ; si tu veux venir avec nous, dpche-toi denfiler ta culotte ! Et il sortit, indign. Tout fait surpris, je mhabillais au plus vite, et descendis en courant. Croyant que jallais trouver mon oncle en cette maison o tout semblait dormir dans lignorance des vnements, je gravis lescalier avec prcaution et, sur le palier, je rencontrai Nastenka vtue la hte dune matine ; sa chevelure tait en dsordre, et il tait vident quelle venait de quitter le lit pour guetter quelquun.

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Dites-moi, est-ce vrai que Tatiana Ivanovna est partie avec Obnoskine ? demanda-t-elle avec prcipitation. Sa voix tait entrecoupe ; elle tait trs ple et paraissait effraye. On le dit. Je cherche mon oncle. Nous allons nous mettre sa poursuite. Oh ! ramenez-la ! ramenez-la bien vite ! Si vous ne la rattrapez pas, elle est perdue ! Mais o donc est mon oncle ? Il doit tre l-bas, prs des curies o lon attelle les chevaux la calche. Je lattendais ici. coutez : dites-lui de ma part que je tiens absolument partir aujourdhui ; jy suis rsolue. Mon pre memmnera. Sil est possible, je pars linstant. Maintenant, tout est perdu ; tout est mort ! Ce disant, elle me regardait, perdue, et, tout coup, elle fondit en larmes. Je crus quelle allait avoir une attaque de nerfs. Calmez-vous ! suppliai-je. Tout ira pour le mieux. Vous verrez Mais quavez-vous donc, Nastassia Evgrafovna ? Je je ne sais ce que jai, dit-elle en me pressant inconsciemment les mains. Dites-lui Mais il se fit un bruit derrire la porte ; elle abandonna mes mains et, tout apeure, elle senfuit par lescalier sans terminer sa phrase. Je retrouvai toute la bande : mon oncle, Bakhtchiev et Mizintchikov, dans la cour des communs, prs des curies. On

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avait attel des chevaux frais la calche de Bakhtchiev, et tout tait prt pour le dpart ; on nattendait plus que moi. Le voil ! cria mon oncle en mapercevant. Eh bien ! mon ami, ta-t-on dit ? ajouta-t-il avec une singulire expression sur le visage. Il y avait dans sa voix, dans son regard et dans tous ses mouvements de leffroi, du trouble, et aussi une lueur despoir. Il comprenait quun revirement important se produisait dans sa destine. Je pus enfin obtenir quelques dtails. la suite dune trs mauvaise nuit, M. Bakhtchiev tait sorti de chez lui ds laurore pour se rendre la premire messe du couvent situ cinq verstes environ de sa proprit. Comme il quittait la grande route pour prendre le chemin de traverse conduisant au monastre, il vit soudain filer au triple galop un tarantass contenant Tatiana et Obnoskine. Tout effraye, les yeux rougis de larmes, Tatiana Ivanovna aurait pouss un cri et tendu les bras vers Bakhtchiev, comme pour le supplier de prendre sa dfense. Ctait du moins ce quil prtendait. Et lui, le lche, avec sa barbiche, ajoutait-il, il ne bougeait pas plus quun cadavre : il se cachait ; mais compte l-dessus, mon bonhomme ; tu ne nous chapperas pas ! Sans plus de rflexions, Stphane Alexivitch avait repris la grande route et gagn toute vitesse Stpantchikovo, o il avait aussitt fait veiller mon oncle, Mizintchikov et moi. On stait dcid pour la poursuite. Obnoskine ! Obnoskine ! disait mon oncle, les yeux fixs sur moi comme sil et voulu en mme temps me faire entendre autre chose. Qui let cru ?

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On peut sattendre toutes les infamies de la part de ce misrable ! cria Mizintchikov avec indignation, mais en dtournant la tte pour viter mon regard. Eh bien ! partons-nous ? Allons-nous rester l jusqu ce soir, raconter des sornettes ? interrompit M. Bakhtchiev en montant dans la calche. En route ! en route ! reprit mon oncle. Tout va pour le mieux, mon oncle ! lui glissai-je tout bas. Voyez donc comme cela sarrange ! Assez l-dessus, mon ami ; ce serait pch de se rjouir Ah ! vois-tu, cest maintenant quils vont la chasser purement et simplement, pour la punir de leur dconvenue ! Je ne prvois que daffreux malheurs ! Allons, Ygor Ilitch, quand vous aurez fini de chuchoter, nous partirons ! cria encore M. Bakhtchiev. moins que vous ne prfriez faire dteler et nous offrir une collation ! Quen pensez-vous ? Un petit verre deau de vie ? Cela fut dit dun ton tellement furibond quil tait impossible de ne point dfrer sur le champ au dsir de M. Bakhtchiev. Nous montmes sance tenante dans la calche, et les chevaux partirent au galop. Pendant quelque temps, tout le monde garda le silence. Loncle me regardait dun air entendu, mais ne voulait point parler devant les autres. Parfois, il sabsorbait dans ses rflexions, puis il tressaillait comme un homme qui sveille et regardait autour de lui avec agitation. Mizintchikov semblait calme et fumait son cigare dans lextrme dignit de lhonneur injustement offens.

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Mais Bakhtchiev semportait pour tout le monde. Il grognait sourdement, couvait les hommes et les choses dun il franchement indign, rougissait, soufflait, crachait sans cesse de ct et ne pouvait prendre sur lui de se tenir tranquille. tes-vous bien sr, Stpane Alexivitch, quils soient partis pour Michino ? senquit soudain mon oncle. Et, se tournant vers moi, il ajouta : Cest une vingtaine de verstes dici, mon ami, un petit village dune trentaine dmes quun employ en retraite du chef-lieu vient dacheter lancien propritaire. Cest un chicanier comme on en voit peu. Du moins, on lui a fait cette rputation, peut-tre injustement. Stpane Alexivitch assure que telle est prcisment la direction prise par Obnoskine, et lemploy retrait serait son complice. Parbleu ! cria Bakhtchiev, tout ragaillardi. Je vous dis que cest Michino ! Seulement, il est bien possible quil ny soit plus, votre Obnoskine. Nous avons perdu trois heures bavarder ! Ne vous inquitez pas, interrompit Mizintchikov. Nous le retrouverons. Oui, cest a ; nous le retrouverons ; mais bien sr ! En attendant, il tient sa proie et il peut courir ! Calme-toi, Stpane Alexivitch, calme-toi ; nous les rattraperons, dit mon oncle. Ils nont pas eu le temps de rien organiser. Tu verras. Pas le temps de rien organiser ! rpta Bakhtchiev dune voix furieuse. Oui, elle naura eu le temps de rien organiser, avec son apparence si douce ! Elle est si douce ! dit-on, si douce ! fit-il dune voix flutte qui voulait videmment contrefaire quelquun. Elle a eu des malheurs ! Mais elle nous a tourn les talons, la pauvre malheureuse. Allez donc courir aprs

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elle sur les grandes routes, ds laube, en tirant la langue ! On na pas seulement eu le temps de dire convenablement ses prires loccasion de la belle fte ! Fi donc ! Cependant, remarquai-je, ce nest pas une enfant, elle nest plus en tutelle. On ne peut la faire revenir si elle ne le veut pas. Alors, comment ferons-nous ? Tu as raison, dit mon oncle, mais elle consentira, je te lassure. Elle se laisse faire en ce moment mais, aussitt quelle nous aura vus, elle reviendra, je ten rponds. Mon ami, cest notre devoir de ne pas labandonner, de ne pas la sacrifier. Elle nest plus en tutelle ! scria Bakhtchiev en se tournant vers moi. Cest une sotte, mon petit pre, une sotte accomplie et il importe peu quelle ne soit pas en tutelle. Hier, je ne voulais mme pas ten parler, mais, dernirement, mtant tromp de porte, jentrai dans sa chambre par mgarde. Eh bien, debout devant sa glace et les poings sur les hanches, elle dansait lcossaise ! Elle tait mise ravir, comme une gravure de mode. Je ne pus que cracher et men aller. Et, ds ce moment, jeus le pressentiment de la chose aussi nettement que si je lavais lue ! Mais pourquoi la juger aussi svrement ? insistai-je, non sans une certaine timidit. Il est connu que Tatiana Ivanovna ne jouit pas dune sant parfaite enfin elle a des manies Il me semble que le seul coupable est Obnoskine. Elle ne jouit pas dune sant parfaite ? Allons donc ! rpartit le gros homme tout rouge de colre. Tu as jur de me faire enrager ! Tu las jur depuis hier ! Elle est sotte, mon petit pre, je te le rpte, absolument sotte ! Il ne sagit pas de savoir si elle jouit ou non dune sant parfaite : elle est folle de Cupidon depuis sa plus tendre enfance et vous voyez o Cupidon la conduite. Quant lautre, avec sa barbiche, il ny faut mme

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plus penser. Il galope sa troka, drelin ! drelin ! drelin ! sonnez clochettes ! et comme il doit rire, avec largent dans sa poche ! Croyez-vous donc quil labandonnerait tout aussitt ? Tiens ! Tu te figures quil irait promener avec lui un pareil trsor ? Quest-ce quil en ferait ? Il la dpouillera et puis il la laissera sous quelque buisson, au bord de la route : bonsoir la compagnie ! Il ne lui restera plus que labri de son buisson et le parfum des fleurs. quoi bon temporter, Stpane ? Cela navancera pas les affaires ! scria mon oncle. Quas-tu te fcher ? Tu mabasourdis. Quest-ce que a peut bien te faire ? Y-t-il un cur dans ma poitrine, oui ou non ? Jai beau ne lui tre quun tranger, cela mirrite. Cest peut-tre aussi par affection que je le dis H ! que le diable memporte ! Quel besoin avais-je de revenir chez vous ? Quest-ce que a peut bien me faire ? Quest-ce que a peut bien me faire ? Ainsi sagitait M. Bakhtchiev ; mais je ne lcoutais plus, plong que jtais dans une profonde mditation au sujet de celle que nous poursuivions. Voici brivement la biographie de Tatiana Ivanovna, telle que jeus loccasion de la recueillir par la suite, dune source certaine. Il faut la connatre pour comprendre ses aventures. Pauvre orpheline leve ds lenfance dans une maison trangre et peu hospitalire, puis jeune fille pauvre, puis demoiselle pauvre, enfin vieille fille pauvre, Tatiana Ivanovna, dans toute sa pauvre vie, avait bu jusqu la lie la coupe amre du chagrin, de lisolement, de lhumiliation et des reproches. Elle connut, sans que rien ne lui en ft pargn, tout ce que le pain dautrui apporte avec lui de rancurs. La nature lavait doue dun caractre enjou, trs impressionnable et lger.

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Dans les dbuts, elle supportait tant bien que mal sa triste destine et trouvait encore rire son rire insouciant et puril. Mais le sort en eut raison avec le temps. Peu peu, elle plit, maigrit, devint irritable et dune susceptibilit maladive et finit par tomber en une rverie interminable, seulement interrompue par des crises de larmes et de sanglots convulsifs. Seule limagination la consolait, la ravissait dautant plus que la ralit lui apportait moins de biens tangibles. Ces rves, qui jamais ne se ralisaient, lui apparaissaient dautant plus charmants que ses espoirs de terrestre bonheur svanouissaient plus compltement et sans retour. Ce ntait plus en songe, mais les yeux grands ouverts, quelle rvait de richesses incalculables, dternelle beaut, de prtendants riches, nobles et lgants, princes ou fils de gnraux qui lui gardaient leurs curs dans une puret virginale et expiraient ses pieds, damour infini, jusqu ce quil appart, lui, ltre dune beaut idale, runissant en soi toutes les perfections, affectueux et passionn, artiste, pote, fils de gnral, le tout la fois ou successivement. Sa raison faiblissait sous laction dissolvante de cet opium de rveries secrtes et incessantes, lorsque, tout coup, la destine lui joua un dernier tour. Demoiselle de compagnie chez une vieille dame aussi hargneuse qudente, elle se trouvait rduite au dernier degr de lhumiliation, confine dans le terre--terre le plus lugubre et le plus curant, accuse de toutes les infamies, la merci des offenses du premier venu, sans personne pour la dfendre, abrutie par cette vie atroce et en mme temps ravie dans lartificiel paradis de ses songes follement ardents, quand elle apprit soudain la mort dun parent loign dont tout les proches avaient disparu depuis longtemps. Dans sa lgret, elle ne sen tait jamais proccupe. Ctait un homme bizarre qui avait vcu enferm, dans un lieu lointain, solitaire, morne, craignant le bruit, soccupant de phrnologie et dusure.

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Une norme fortune lui tombait du ciel comme par miracle et se rpandait ses pieds en longue coule dor : elle tait lunique hritire de loubli. Cette ironie du sort lacheva. Comment ce cerveau affaibli ne se ft-il pas aveuglment fi ses visions, alors quune partie sen vrifiait ? La malheureuse y laissa sa dernire lueur de bon sens. Dfaillante de flicit, elle se perdit dfinitivement dans le monde charmant des fantaisies insaisissables et des fantmes sducteurs. Foin des scrupules, des doutes, des barrires qulve la ralit et de ses lois rigoureuses et fatales ! Elle avait trente-cinq ans, rvait de beaut blouissante et, dans le froid de son triste automne, elle sentait derrire elle les richesses dun coffre inpuisable ; tout cela se confondait sans lutte dans son tre. Si lun de ses rves stait fait vie, pourquoi pas les autres ! Pourquoi napparatrait-il pas ? Tatiana Ivanovna ne raisonnait point ; elle se contentait de croire. Et, tout en attendant lidal, elle vit jour et nuit dfiler devant elle une arme de postulants, dcors ou non, civils ou militaires, appartenant larme ou la garde, grands seigneurs ou potes, ayant vcu Paris ou seulement Moscou, avec ou sans barbiches, avec ou sans royales, espagnols ou autres, mais surtout espagnols, cohue innombrable et inquitante ; un pas de plus et elle tait mre pour la maison de fous. Enivrs damour, ces jolis fantmes se serraient autour delle en une foule brillante et ces crations fantasmagoriques, elle les transportait dans la vie de chaque jour. Tout homme dont elle rencontrait le regard tait amoureux delle ; le premier passant venu se voyait promu espagnol et, si quelquun mourait, ctait damour pour elle. Cela se confirmait ses yeux de ce que des Obnoskine, des Mizintchikov et tant dautres se mirent la courtiser, et tous dans le mme but. On lentourait de petits soins ; on sefforait de lui plaire, de la flatter. La pauvre Tatiana ne voulut mme pas souponner que toutes ces manuvres navaient pas dautre objectif que son argent, convaincue que, par ordre suprieur, les

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hommes, corrigs, taient devenus gais, aimables, charmants et bons. Il ne paraissait pas encore, mais, sans nul doute, il allait bientt paratre et la vie tait fort supportable, si attrayante, si pleine damusements et de dlices que lon pouvait bien patienter. Elle mangeait des bonbons, cueillait des fleurs, recherchait les plaisirs et lisait des romans. Mais la lecture surexcitait son imagination et elle abandonnait le livre ds la seconde page, senvolant dans ses rveries la plus lgre allusion amoureuse, la description dune toilette, dune localit, dune pice. Sans cesse elle faisait venir de nouvelles parures, des dentelles, des chapeaux, des coiffures, des rubans, des chantillons, des patrons, des dessins de broderies, des bonbons, des fleurs, des petits chiens. Trois femmes de chambre passaient leurs journes coudre dans la lingerie et la demoiselle ne cessait dessayer ses corsages et ses falbalas et, du matin jusquau soir, parfois mme la nuit, elle restait se tourner devant sa glace. Depuis sa subite fortune, elle avait rajeuni et embelli. Je ne me rappelle pas quel lointain degr de parent lunissait feu le gnral Krakhotkine et fus toujours persuad que cette consanguinit navait jamais exist que dans limagination inventive de la gnrale, dsireuse daccaparer la riche Tatiana et de la marier au colonel de gr ou de force. M. Bakhtchiev avait raison de dire que Cupidon avait brouill la tte Tatiana, et loncle tait fort raisonnable de la poursuivre et de la ramener, ft-ce malgr elle. Elle net pu vivre sans tutelle, la pauvrette ; elle et pri, moins quelle ne ft devenue la proie de quelque coquin. Nous arrivmes Michino vers dix heures. Ctait un misrable trou de village environ trois verstes de la grande route. Six ou sept cabanes de paysans, enfumes, peine couvertes de chaume, y regardaient le passant dun air morne et assez peu hospitalier.

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On ne voyait pas un jardin, pas un buisson un quart de verste la ronde. Un vieux cytise endormi laissait piteusement pendre ses branches au-dessus dune mare verdtre quon appelait ltang. Quelle fcheuse impression ne devait pas produire un tel lieu dhabitation sur Tatiana Ivanovna ! Triste mise en mnage ! La maison du matre tait nouvellement construite en bois, troite, longue, perce de six fentres alignes et htivement couvertes de chaume, car lemploy-propritaire tait en train de sinstaller. La cour ntait pas encore compltement entoure et lon voyait, sur un seul ct, une barrire de branchages de noyers entrelacs dont les feuilles dessches navaient pas eu le temps de tomber. Le long de cette haie tait rang le tarantass dObnoskine. Nous tombions tout fait inopinment sur les coupables et, par une fentre ouverte, on entendait des cris et des pleurs. Nous entrmes dans le vestibule, do un gamin nu-pieds senfuit notre aspect. Nous passmes dans la premire pice. Sur un long divan turc, recouvert de perse, Tatiana tait assise, tout plore. En nous voyant, elle poussa un cri et se couvrit le visage de ses mains. Prs delle sigeait Obnoskine, effray et confus faire piti. Il tait ce point troubl quil se prcipita pour nous serrer la main comme sil et t grandement rjoui de notre arrive. Par la porte ouverte qui donnait dans la pice suivante, on pouvait apercevoir un pan de robe : quelquun nous guettait et coutait par une imperceptible fente. Les habitants de la maison ne se montrrent pas ; il semblait quils fussent absents. Ils staient tous cachs. La voil, la voyageuse ! Elle se cache la figure dans les mains ! cria M. Bakhtchiev en pntrant notre suite. Calmez vos transports, Stpane Alexivitch ! Cest indcent la fin ! Seul, ici, Ygor Ilitch a le droit de parler ; nous au-

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tres, nous ne sommes que des trangers, fit Mizintchikov dun ton acerbe. Mon oncle jeta sur M. Bakhtchiev un regard svre ; puis, feignant de ne pas sapercevoir de la prsence dObnoskine qui lui tendait la main, il sapprocha de Tatiana Ivanovna dont la figure restait toujours cache et, de sa voix la plus douce, avec le plus sincre intrt, il lui dit : Tatiana Ivanovna, nous avons pour vous tant daffection et tant destime, que nous avons voulu venir nous-mmes afin de connatre vos intentions. Voulez-vous rentrer avec nous Stpantchikovo ? Cest la fte dIlucha. Ma mre vous attend avec impatience et Sacha et Nastia ont d bien vous pleurer toute la matine Tatiana Ivanovna releva timidement la tte, le regarda au travers de ses doigts et, soudain, fondant en larmes, elle se jeta son cou. Ah ! Emmenez-moi ! Emmenez-moi vite ! criait-elle travers ses sanglots. Au plus vite ! Elle a fait une sottise, et elle le regrette prsent ! siffla Bakhtchiev en me poussant. Alors, laffaire est termine, dit schement mon oncle Obnoskine sans presque le regarder. Tatiana Ivanovna, votre main et partons ! Il se fit un frou-frou derrire la porte qui grina et souvrit un peu plus. Cependant, fit Obnoskine, surveillant avec inquitude la porte entrouverte, il me semble qu un certain point de vue jugez vous-mme, Ygor Ilitch votre conduite chez moi en-

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fin, je vous salue et vous ne daignez mme pas me voir Ygor Ilitch Votre conduite chez moi fut une vilaine conduite, Monsieur, rpondit mon oncle en regardant svrement Obnoskine et ici, vous ntes mme pas chez vous. Vous avez entendu ? Tatiana Ivanovna ne dsire pas rester ici une minute de plus. Que vous faut-il encore ? Pas un mot, entendez-vous ? Pas un mot de plus ; je vous en prie ! Je dsire viter toute explication complmentaire et ce sera dailleurs beaucoup plus avantageux pour vous. Mais Obnoskine perdit courage un tel point quil se mit lcher les btises les plus inattendues. Ne me mprisez pas, Ygor Ilitch, dit-il voix basse et pleurant presque de honte, mais se retournant sans cesse vers la porte comme sil et craint quon lentendt. Ce nest pas ma faute : cest maman. Je ne lai pas fait par intrt, Ygor Ilitch : je lai fait tout simplement Bien sr, je lai aussi fait par intrt mais, dans un noble but, Ygor Ilitch. Jaurais employ ce capital dune faon utile ; jaurais fait du bien, Monsieur. Je voulais aider aux progrs de linstruction publique et je songeais fonder une bourse dans une Facult Voil quel emploi je destinais ma fortune, Ygor Ilitch ; ce ntait pas pour autre chose, Ygor Ilitch Nous sentmes tous la confusion nous envahir. Mizintchikov lui-mme rougit et se dtourna et le trouble de mon oncle fut tel quil ne savait plus que dire. Allons, allons ; assez, assez ! balbutia-t-il enfin. Calmetoi Paul Smionovitch. Quy faire ? Si tu veux, viens dner, mon ami Je suis trs content, trs content Mais M. Bakhtchiev agit tout autrement.

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Crer une bourse ! rugit-il furieusement. Cela tirait bien, de crer des bourses ! Tu serais surtout fort heureux de chiper celles que tu pourrais Tu nas pas seulement de culottes et tu te mles de crer des bourses ! Chiffonnier, va ! Tu timaginais subjuguer ce tendre cur ! Mais o donc est-elle, ton espce de mre ? Se serait-elle cache ? Je parie quelle nest gure loin derrire le paravent moins quelle ne se soit fourre sous son lit, de venette ! Stpane ! Stpane ! cria mon oncle. Obnoskine rougit et voulut protester, mais avant quil et eu le temps douvrir la bouche, la porte souvrit et, rouge de colre, les yeux dardant des clairs, Anfissa Ptrovna, en personne, fit irruption dans la pice. Quest-ce que cela signifie ? cria-t-elle. Quest-ce quil se passe ici, Ygor Ilitch ? vous vous introduisez avec votre bande dans une maison respectable ; vous effrayez les dames ; vous commandez en matre ! De quoi a a-t-il lair ? Jai encore toute ma raison, grce Dieu ! Et toi, lourdaud, continua-t-elle en se tournant vers son fils, tu as donc baiss pavillon devant eux ? On insulte ta mre dans ta maison et tu restes l, bouche be ! Tu fais un joli coco ! Tu nes plus un homme ; tu nes quune chiffe ! Il ne sagissait plus de dlicatesses, ni de manires distingues, ni de maniement de face--main, comme la veille. Anfissa Ptrovna ne se ressemblait plus. Ctait une vritable furie, une furie qui avait jet son masque de grce. Ds que mon oncle laperut, il prit Tatiana sous le bras et se dirigea vers la porte. Mais Anfissa Ptrovna lui barra le chemin. Vous ne sortirez pas ainsi, Ygor Ilitch, reprit-elle. De quel droit emmenez-vous Tatiana Ivanovna par force ? Il vous

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contrarie quelle ait chapp aux vils calculs que vous aviez manigancs avec votre mre et lidiot Foma Fomitch ! Cest vous qui vouliez vous marier par intrt. Excusez-nous, Monsieur, si nous avons ici des ides plus nobles. Cest en voyant ce qui se tramait contre elle que Tatiana Ivanovna se confia delle-mme Pavloucha, pour sarracher sa perte. Car elle la suppli de la tirer de vos filets et cest pour cela quelle dut senfuir nuitamment de chez vous. Voil, Monsieur, comment vous lavez pousse bout. Nest-il pas vrai, Tatiana Ivanovna ? Alors comment osez-vous faire irruption dans une noble et respectable maison, la tte dune bande et faire violence une digne demoiselle, malgr ses cris et ses larmes ? Je ne le permettrai pas ! Je ne le permettrai pas ! Je ne suis pas folle ! Tatiana restera, parce quelle le veut ainsi ! Allons, Tatiana Ivanovna, ne les coutez pas ; ce sont vos ennemis ; ce ne sont pas vos amis ! Nayez pas peur ; venez et je vais les mettre sur le champ la porte ! Non ! non ! cria Tatiana avec effroi. Je ne veux pas ! Je ne veux pas. Il nest pas mon mari ! Je ne veux pas pouser votre fils ! Il nest pas mon mari ! Vous ne voulez pas ? glapit Anfissa Ptrovna, touffant de colre. Vous ne voulez pas ? Vous tes venue jusquici et vous ne voulez pas ? Mais alors, comment avez-vous os nous tromper ainsi ? Alors, comment avez-vous os lui promettre votre main et vous sauver de nuit avec lui ? Vous vous tes jete sa tte et vous nous avez engags dans la dpense et dans les ennuis ! Et il se pourrait qu cause de vous mon fils perdit un beau parti ! des dots de plusieurs dizaines de mille roubles ! Non, Mademoiselle, vous payerez cela ; vous devez le payer ; nous avons des preuves ; vous vous tes enfuie avec lui, la nuit Mais nous ncoutions plus cette tirade. Dun commun accord, nous nous groupmes autour de mon oncle et nous avanmes vers le perron en marchant droit sur Anfissa Ptrovna. La calche avana.

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Il ny a que de malhonntes gens qui soient capables dune pareille conduite ! Tas de lches ! criait Anfissa Ptrovna du haut du perron. Elle tait hors delle. Je vais porter plainte Tatiana Ivanovna, vous allez dans une maison infme ! Vous ne pouvez pas pouser Ygor Ilitch ; il entretient sous vos yeux cette institutrice ! Mon oncle tressaillit, plit, se mordit les lvres et courut installer Tatiana Ivanovna dans la voiture. Je fis le tour de la calche et, le pied sur le marchepied, jattendais le moment de monter, quand Obnoskine surgit tout coup prs de moi. Il me saisit la main. Au moins, ne me retirez pas votre amiti ! dit-il en la serrant fortement. Son visage avait une expression dsespre. Mon amiti ? fis-je en mettant le pied sur le marchepied. Mais voyons, Monsieur ! Hier encore, je reconnus en vous lhomme suprieurement instruit. Ne me condamnez pas. Cest ma mre qui ma induit en tentation, mais je nai aucune responsabilit l-dedans. Jaurais plutt le got de la littrature ! Je vous assure que cest ma mre qui a tout fait. Eh bien, rpondis-je, je vous crois ; adieu ! Nous partmes au galop, poursuivis longtemps encore par les cris et les maldictions dAnfissa Ptrovna, cependant que toutes les fentres de la maison se garnissaient subitement de visages inconnus qui nous regardaient avec une curiosit sauvage. Nous tions cinq dans la calche. Mizintchikov tait mont sur le sige, ct du cocher, pour laisser sa place M. Bakhtchiev qui se trouvait maintenant en face de Tatiana

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Ivanovna. Elle tait trs contente que nous lemmenions, mais continuait pleurer. Mon oncle la consolait de son mieux. Il tait triste et pensif ; on voyait que les infamies vomies par Anfissa Ptrovna sur le compte de Nastenka lavaient pniblement affect. Cependant, notre retour se ft effectu sans encombre sans la prsence de M. Bakhtchiev. Assis vis--vis de Tatiana Ivanovna, il se trouvait assez mal laise et ne pouvait garder son sang-froid ; il ne tenait pas en place, rougissait, roulait des yeux farouches et, quand mon oncle entreprenait de consoler Tatiana, le gros homme, positivement hors de lui, grognait comme un bouledogue quon taquine. Mon oncle lui jetait des coups dil inquiets. Enfin, devant ces extraordinaires manifestations de ltat dme de son vis--vis, Tatiana Ivanovna se prit lexaminer avec attention, puis elle nous regarda, sourit et, soudain, du manche de son ombrelle, elle frappa lgrement lpaule de M. Bakhtchiev. Insens ! dit-elle avec le plus charmant enjouement, et elle se cacha aussitt derrire son ventail. Ce fut la goutte deau qui fit dborder le vase. Quoi ? rugit-il. Quest-ce dire, Madame ? Alors, cest sur moi que tout va retomber, maintenant ? Insens ! insens ! rptait Tatiana Ivanovna clatant de rire et battant des mains. Arrte ! cria Bakhtchiev au cocher. Halte ! On sarrta. Bakhtchiev ouvrit la portire et sortit en hte de la voiture. Mais quas-tu donc ? Stpane Alexivitch ? O vas-tu ? criait mon oncle stupfait.

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Non ; jen ai assez ! clamait le gros pre, tout tremblant dindignation. Que le diable vous emporte ! Je suis trop vieux, Madame, pour quon me fasse des avances. Je prfre encore mourir sur la grandroute ! Et, ajoutant en franais : Bonjour, Madame, comment vous portez-vous ? il sen fut pied, en effet. La calche le suivait. la fin, mon oncle perdit patience et scria : Stpane Alexivitch, ne fais pas limbcile ! En voil assez ! Monte donc ; il est temps de rentrer. Laissez-moi ! rpliqua Stpane Alexivitch tout haletant, car son embonpoint le gnait pour marcher. Au galop ! ordonna Mizintchikov au cocher. Que dis-tu ? Que dis-tu ? Arrte ! voulut crier mon oncle ; mais la calche tait dj lance. Mizintchikov avait calcul juste ? Il obtint tout de suite le rsultat quil avait escompt. Halte ! halte ! cria derrire nous une voix dsespre. Arrte, sclrat ! arrte, misrable ! Le gros homme parut enfin, bris de fatigue, respirant peine ; dinnombrables gouttes de sueur perlaient son front ; il dnoua sa cravate et retira sa casquette. Trs sombre, il monta dans la voiture sans souffler mot. Cette fois, je lui cdai ma place de faon quau moins il ne se trouvt pas en face de Tatiana Ivanovna, qui, pendant toute cette scne, navait cess de se tordre de rire et de battre des mains ; elle ne put plus le regarder de sang-froid de tout le reste du voyage. Mais, jusqu ce quon fut arriv la maison, il ne dit pas un mot et garda les yeux fixs sur la roue de derrire.

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Il tait midi quand nous rintgrmes Stpantchikovo. Je me rendis directement au pavillon et, tout aussitt, je vis apparatre Gavrilo avec le th. Jallais le questionner, mais mon oncle entra derrire lui et le renvoya.

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II NOUVELLES
Mon ami, me dit-il prcipitamment, je ne viens que pour un instant ; il me tarde de te communiquer Je me suis inform. Personne de la maison na t la messe, except Ilucha, Sacha et Nastenka. Il paratrait que ma mre serait tombe en attaque de nerfs et quon aurait eu grandpeine la faire reprendre ses sens. Il est dcid que lon va se runir chez Foma et on me prie de my rendre. Je ne sais seulement si je dois ou non lui souhaiter sa fte, Foma, et cest l un point important. Enfin, je me demande leffet quaura produit toute cette histoire ; Serge, jai le pressentiment que cela va tre affreux ! Au contraire, mon oncle, me htai-je de lui rpondre, tout sarrange admirablement. Il vous est ds prsent impossible dpouser Tatiana Ivanovna ; ce serait monstrueux. Je voulais vous lexpliquer en voiture. Oui, oui, mon ami. Mais ce nest pas tout Dans tout cela, on voit clairement apparatre le doigt de Dieu Mais je veux parler dautre chose Pauvre Tatiana Ivanovna ! Quelle aventure ! Quel misrable que cet Obnoskine ! Je lappelle misrable et jtais tout prt en faire tout autant que lui en pousant Tatiana Ivanovna Bon ! ce nest pas ce que je voulais te dire Astu entendu ce que criait ce matin cette malheureuse Anfissa Ptrovna au sujet de Nastia ? Je lai entendu, mon oncle. Jespre que vous avez enfin compris quil faut vous presser. Absolument. Je dois prcipiter les choses tout prix, rpondit mon oncle. Le moment solennel est arriv. Mais voici,
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mon ami, il est une chose que nous navons pas envisage hier, et, cette nuit, je nen ai pas ferm lil : consentira-t-elle mpouser ? De grce, mon oncle ! puisquelle vous dit quelle vous aime ! Mon ami, elle ajoute aussitt : mais je ne vous pouserai pour rien au monde. Eh ! mon oncle, on dit cela Mais les circonstances ont chang aujourdhui mme. Tu crois ? Non, mon cher Serge, cest dlicat, trs dlicat ! Croirais-tu pourtant que, malgr mes ennuis, mon cur men faisait souffrir de bonheur ! Allons, au revoir. Il faut que je men aille ; on mattend et je suis dj en retard. Je ne voulais que te dire un mot en passant. Ah ! mon Dieu ! scria-t-il en revenant sur ses pas, joublie le principal. Voil : jai crit Foma ! Quand donc ? Cette nuit. Il faisait peine jour, ce matin, quand je lui fis porter ma lettre par Vidopliassov. En deux feuilles, je lui ai tout racont trs sincrement ; en un mot, je lui dis que je dois, que je dois absolument demander la main de Nastenka. Comprendstu ? Je le supplie de ne pas bruiter notre rendez-vous dans le jardin et je fais appel sa gnrosit pour intercder auprs de ma mre. Sans doute jcris fort mal, mon ami, mais cela, je lai crit du fond de mon cur, en arrosant le papier de mes larmes. Et qua-t-il rpondu ? Il ne ma pas encore rpondu, mais, ce matin, comme nous allions partir, je lai rencontr dans le vestibule, en vte-

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ments de nuit, pantoufles et bonnet, car il ne peut dormir quavec un bonnet de coton ; il allait vers le jardin. Il ne me dit pas un mot, ne me regarda mme pas. Je le regardai en face, moi, et du haut en bas, mais rien ! Mon oncle, ne comptez pas sur lui ; il ne vous fera que des misres. Non, non, mon ami ; ne dis pas cela ! criait mon oncle avec de grands gestes. Jai confiance. Dailleurs, cest mon dernier espoir. Il saura comprendre ; il saura apprcier les circonstances. Il est hargneux, capricieux, je ne dis pas le contraire, mais, quand il sagira de gnrosit, il brillera comme un diamant oui, comme un diamant. Tu en parles comme tu le fais parce que tu ne las jamais vu dans ses moments de gnrosit Mais, mon Dieu ! sil allait parler de ce quil a vu hier, alors, vois-tu, Serge, je ne sais ce quil pourrait arriver ! qui se fier, alors ? Non, il est incapable dune pareille lchet. Je ne vaux pas la semelle de ses bottes ! Ne hoche pas la tte, mon ami, cest la pure vrit, je ne la vaux pas. Ygor Ilitch, votre maman dsire vous voir ! glapit den bas la voix dsagrable de la Prplitzina. Elle avait certainement eu le temps dentendre toute notre conversation par la fentre. On vous cherche vainement dans toute la maison. Mon Dieu ! me voil en retard. Quel ennui ! fit prcipitamment mon oncle. De grce, mon ami, habille-toi. Je ntais venu que pour te demander de my accompagner. Jy vais ! jy vais ! Anna Nilovna, jy vais ! Rest seul, je me rappelai ma rencontre avec Nastenka et je me flicitai de ne pas en avoir parl mon oncle ; cela naurait servi qu le troubler davantage. Je prvoyais un orage et nimaginais point comment mon oncle parviendrait se tirer daffaire et faire sa demande Nastenka. Je le rpte : en dpit

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de ma foi en sa loyaut, je ne pouvais mempcher de douter du succs. Cependant, il fallait se hter. Je me considrais comme oblig de laider et me mis aussitt ma toilette, mais javais beau me dpcher, je ne faisais que perdre du temps. Mizintchikov entra. Je viens vous chercher, dit-il ; Ygor Ilitch vous demande tout de suite. Allons ! Jtais prt ; nous partmes. Chemin faisant, je lui demandai : Quoi de neuf ? Ils sont tous au grand complet chez Foma qui ne boude pas aujourdhui ; mais il semble absorb et marmotte entre ses dents. Il a mme embrass Ilucha, ce qui a ravi Ygor Ilitch. Pralablement, il avait fait dire par la Prplitzina quil ne dsirait pas quon lui souhaita sa fte et nen avait parl que pour prouver votre oncle La vieille respire des sels, mais elle sest calme parce que Foma est calme. On ne parle pas plus de notre aventure de ce matin que sil ntait rien arriv ; on se tait parce que Foma se tait. De toute la matine il na voulu recevoir qui que ce ft et ne sest pas drang bien que la vieille lait fait supplier au nom de tous les saints de venir la voir, parce quelle avait le consulter ; elle a mme frapp en personne sa porte, mais il est rest enferm, rpondant quil priait pour lhumanit ou quelque chose dapprochant. Il doit mijoter un mauvais coup ; cela se voit sa figure. Mais Ygor Ilitch est incapable de lire sur ce visage et il se flicite de la douceur de Foma Fomitch. Cest un vritable enfant Ilucha a prpar je ne sais quels vers et on menvoie vous chercher. Et Tatiana Ivanovna ? Eh bien ?

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Est-ce quelle est avec eux ? Non ; elle est dans sa chambre, rpondit schement Mizintchikov. Elle se repose et pleure. Peut-tre est-elle honteuse. Je crois que cette institutrice lui tient compagnie en ce moment Tiens ! Quest-ce donc ? On dirait quil samasse un orage. Voyez-moi donc ce ciel ! En effet, rpondis-je, je crois bien que cest lorage. Un nuage montait qui noircissait tout un coin de ciel. Nous tions arrivs la terrasse. Eh bien, que pensez-vous dObnoskine, hein ? continuaije, ne pouvant me retenir de questionner Mizintchikov sur cette aventure. Ne men parlez pas ! Ne me parlez plus de ce misrable ! cria-t-il en sarrtant subitement, rouge de colre. Il frappa du pied. Imbcile ! Imbcile ! Gter une affaire aussi bonne, une pense si lumineuse ! coutez : je ne suis quun ne de navoir pas surveill ses manigances ; je lavoue franchement et peuttre dsiriez-vous cet aveu ? Mais, je vous le jure, sil avait su jouer son jeu, je lui aurais sans doute pardonn. Le sot ! le sot ! Comment peut-on souffrir des tres pareils dans une socit ! Il faudrait les exiler en Sibrie ! les mettre aux travaux forcs ! Mais ils nauront pas le dernier mot ! Jai encore un moyen ma disposition et nous verrons bien qui lemportera. Jai conu quelque chose de nouveau Convenez quil serait absurde de renoncer une ide parce quun imbcile vous la vole et na pas su lemployer. Ce serait trop injuste. Et puis cette Tatiana est faite pour se marier ; cest sa destine et si on ne la pas encore enferme dans une maison de sant, cest quon peut lpouser. Vous allez connatre mon nouveau projet

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Oui, mais plus tard ! interrompis-je. Nous voici arrivs. Bien, bien, plus tard ! rpondit-il, la bouche tordue par un sourire convulsif. Mais, o allez-vous donc ? Je vous dis : tout droit chez Foma Fomitch ! Suivez-moi ; vous ne connaissez pas encore le chemin. Vous allez en voir une comdie a prend une vraie tournure de comdie

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III LA FTE DILUCHA


Foma occupait deux grandes et belles pices, les mieux meubles de la maison. Le grand homme tait entour de confort. La tapisserie frache et claire, les rideaux en soie de couleur qui garnissaient les fentres, les tapis, la psych, la chemine, les meubles lgants et commodes, tout tmoignait des soins attentifs que lui prodiguaient les matres de la maison. Les fentres taient garnies de fleurs et il y en avait aussi sur des guridons placs dans les embrasures. Au milieu du cabinet de travail stalait une grande table recouverte de drap rouge, charge de livres, de manuscrits, au milieu desquels se dtachaient un superbe encrier de bronze et un tas de plumes commis aux soins de Vidopliassov, le tout destin tmoigner de limportance des travaux intellectuels de Foma Fomitch. ce propos, je dirai quaprs huit ans environ, passs dans cette maison, Foma navait rien produit qui mritt mention, et plus tard, quand il et quitt cette terre pour un monde meilleur, nous examinmes ses manuscrits : le tout ne valait rien. Nous trouvmes le commencement dun roman historique se passant au VII sicle, Novgorod, un monstrueux pome en vers blancs : LAnachorte au cimetire, ramassis de divagations insenses sur la proprit rurale, limportance du moujik et la faon de le traiter, et enfin une nouvelle mondaine galement inacheve : La Comtesse Vlonskaa. Ctait tout et, cependant, Foma Fomitch imposait chaque anne mon oncle une norme dpense en livres et revues dont beaucoup furent retrouvs intacts. Par la suite, il mtait souvent arriv de sur 218

prendre notre Foma plong dans la lecture dun Paul de Kock aussitt dissimul Une porte vitre donnait du cabinet de travail dans la cour. On nous attendait. Foma Fomitch tait assis dans un confortable fauteuil, toujours sans cravate, mais vtu dune longue redingote qui lui descendait jusquaux talons. Il tait en effet silencieux et absorb. Quand nous entrmes, il releva lgrement les sourcils et me regarda dun il scrutateur. Je le saluai, il me rpondit par un salut peu marqu, mais nanmoins fort poli. Ma grandmre, voyant que Foma mavait tmoign de la bienveillance, madressa un signe de tte et un sourire. La pauvre femme ne stait nullement attendue voir son favori accueillir avec autant de calme la fugue de Tatiana Ivanovna, et cela lavait rendue trs gaie, malgr ses crises de nerfs et ses faiblesses du matin. La demoiselle Prplitzina se trouvait derrire sa chaise, son poste ordinaire ; les lvres pinces, souriant avec une aigre malice, elle frottait ses mains osseuses. Prs de la gnrale taient deux vieilles et silencieuses personnes quelle protgeait comme tant de bonnes familles. Il y avait aussi une religieuse en tourne, arrive du matin, et une dame du voisinage, fort ge et ne parlant gure, qui tait venue aprs la messe pour souhaiter la fte de la gnrale. Ma tante Prascovia Ilinitchna se morfondait dans un coin tout en considrant Foma Fomitch et sa mre avec une vidente inquitude. Mon oncle tait assis dans un fauteuil ; une joie intense brillait dans ses yeux. Devant lui se tenait Ilucha, joli comme un amour avec ses cheveux friss et sa blouse de fte en soie rouge. Sacha et Nastenka lui avaient appris des vers en cachette, pour que le plaisir de son pre en ce jour ft encore augment par les progrs de son fils.

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Loncle tait prt pleurer de bonheur ; la douceur inattendue de Foma, la gaiet de la gnrale, la fte dIlucha, les vers, tout cela lavait absolument rjoui et il avait solennellement demand lautorisation de menvoyer chercher, afin que jentendisse les vers et que je prisse ma part de la satisfaction gnrale. Sacha et Nastenka, entres aprs nous, staient assises ct dIlucha. Sacha riait chaque instant, heureuse comme une enfant et, bien que ple et languissante, Nastenka finissait par sourire de la voir. Seule, elle avait t accueillir Tatiana au retour de son expdition et ne lavait plus quitte depuis ce moment. Lespigle Ilucha regardait ses deux institutrices comme sil net pu se retenir de rire. Ils devaient avoir tous trois prpar une trs amusante plaisanterie quils sapprtaient mettre en uvre. Javais compltement oubli Bakhtchiev. Assis sur une chaise, toujours rouge et fch, il ne soufflait mot et boudait, se mouchait, dressant une silhouette lugubre au milieu de cette fte de famille. jvikine sempressait auprs de lui. Il tait dailleurs aux petits soins pour tout le monde, baisait les mains de la gnrale et de son htesse, chuchotait quelques mots loreille de Mlle Prplitzina, faisait sa cour Foma Fomitch ; en un mot, il se multipliait. Tout en attendant les vers dIlucha, il se prcipita ma rencontre avec force salutations en tmoignage de son estime et de son dvouement. On ne let gure cru venu Stpantchikovo pour prendre la dfense de sa fille et lemmener dfinitivement. Le voil ! scria joyeusement mon oncle ma vue. Ilucha ma fait la surprise dapprendre une posie ; oui, cest une vritable surprise. Jen suis trs mu, mon ami, et je tai envoy chercher tout exprs Assieds-toi ct de moi et coutons ! Foma Fomitch, mon cher, avoue donc que cest toi qui leur a inspir cette ide pour me faire plaisir. Jen jurerais !

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Du moment que mon oncle sexprimait ainsi et sur un pareil ton, on pouvait supposer que tout allait bien. Mais comme lavait dit Mizintchikov, le malheur tait que mon oncle ne savait pas dchiffrer les physionomies. laspect de Foma, je compris que lancien hussard avait eu le coup dil juste et quil fallait en effet sattendre quelque coup de thtre. Ne faites pas attention moi, colonel, rpondit-il dune voix dbile, dune voix dhomme qui pardonne ses ennemis. Je ne puis que louer cette surprise qui prouve la sensibilit et la sagesse de vos enfants. Les vers sont fort utiles, ne ft-ce que pour lexercice darticulation quils comportent Mais, ce matin, colonel, je ne me proccupais pas de posie ; jtais tout mes prires, vous le savez. Je nen suis pas moins prt couter ces vers. Pendant ce temps, jembrassais Ilucha et lui faisais mes souhaits. Cest juste, Foma, reprit mon oncle, javais oubli, mais je ten demande pardon, tout en tant trs sr de ton amiti, Foma ! Embrasse-le donc encore une fois, Srioja et regarde-moi ce gamin ! Allons, commence, Ilucha. De quoi sagit-il ? Ce doit tre une ode solennelle de Lomonossov, sans doute ? Et mon oncle se redressait, ne pouvant tenir en place, tant il tait impatient et joyeux. Non, petit pre, ce nest pas de Lomonossov, dit Sachenka, contenant peine son hilarit, mais, comme vous tes un ancien soldat et que vous avez combattu les ennemis, Ilucha a appris une posie militaire : Le sige de Pamba , petit pre. Le sige de Pamba ! Ah ! je ne me rappelle pas ce qutait cette Pamba Connais-tu a, Srioja ? Srement, il a d

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se passer l quelque chose dhroque, et mon oncle se redressa encore. Rcite, Ilucha, ordonna Sachenka. Ilucha commena sa rcitation dune voix grle, claire et gale, sans sarrter aux points ni aux virgules, suivant la coutume des enfants qui dbitent des posies apprises par cur. Depuis neuf ans, Pedro Gomez Assige le chteau de Pamba, Ne se nourrissant que de lait. Et toute larme de don Pedro, Au nombre de neuf mille Castillans, Obit au vu prononc, Ne mange mme pas de pain Et ne boit que du lait. Comment ? Quest-ce ? Quest-ce que ce lait ? sexclama mon oncle en me regardant avec tonnement. Continue rciter ! fit Sachenka. Chaque jour, don Pedro Gomez Dplore son impuissance En se voilant la face. Dj commence la dixime anne ; Et les mchants Maures triomphent, Car, de larme de don Pedro, Il ne reste plus que dix-neuf hommes Mais ce sont des sottises ! scria mon oncle avec inquitude. Cest impossible ! Il ne reste que dix-neuf hommes de toute une arme auparavant trs considrable. Quest-ce que cela, mon ami ?

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Mais Sacha ny tint plus et partit dun franc clat de rire de gamine et, bien que la pice net rien de bien drle, il tait impossible de la regarder sans partager son hilarit. Cest une posie comique, papa ! scria-t-elle, toute joyeuse de son ide enfantine. Lauteur ne la compose que pour faire rire, papa ! Ah ! cest une posie comique ! fit mon oncle dont le visage sclaira, une posie comique ! Cest ce que je pensais Parbleu ! parbleu ! cest une posie comique ! Et elle est trs drle : ce Gomez qui ne donnait que du lait toute son arme pour tenir un vu ? Ctait malin, un vu pareil ! Cest trs spirituel ; nest-ce pas, Foma ? Voyez-vous, ma mre, les auteurs samusent parfois crire des posies fantaisistes ; nest-ce pas Serge ? Cest trs drle ! Voyons, Ilucha, continue. Il ne reste plus que dix-neuf hommes ! Don Pedro les runit Et leur dit : O mes dix-neuf ! Dployons nos tendards, Sonnons de nos cors, Et nous laisserons l Pamba. Il est vrai que nous navons pas pris la place, Mais nous pouvons jurer Sur notre conscience et notre honneur, Que nous navons pas Trahi une seule fois notre vu, Depuis neuf ans que nous navons Rien mang, absolument rien Que du lait ! Quel imbcile ! Il se console facilement ! interrompit encore mon oncle, parce quil a bu du lait pendant neuf ans ! La belle affaire ! Il et mieux fait de manger un mouton lui seul et de laisser manger ses hommes ! Cest trs bien ; cest magnifi-

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que ! Je comprends ; je comprends prsent : cest une satire ou comment appelle-t-on a ? une allgorie, quoi ! a pourrait bien viser certain guerrier tranger ? ajouta-t-il en se tournant vers moi, les sourcils froncs et clignant de lil, hein ? Quen penses-tu ? Seulement, cest une satire inoffensive qui ne peut blesser personne ! Cest trs beau ! trs beau ! et cest dune grande noblesse ! Voyons, continue, Ilucha ! Ah ! les polissonnes ! les polissonnes ! et il regardait avec attendrissement Sachenka et plus furtivement Nastenka qui souriait en rougissant. Encourags par ce discours, Les dix-neuf Castillans Vacillant sur leurs selles, Crirent dune voix faible : Santo Yago Compostello ! Honneur et gloire Don Pedro ! Honneur et gloire au Lion de Castille ! Et le chapelain Diego Se dit entre ses dents : Si cet t moi le commandant, Jaurais fait vu de ne manger Que de la viande et de ne boire que du vin . Eh bien, quest-ce que je disais ? scria mon oncle, trs content. Le seul homme intelligent de toute cette arme ntait autre que le chapelain. Quest-ce que cela, Serge ? Leur capitaine ? quoi ? Un aumnier, mon oncle, un ecclsiastique ! Ah ! oui, oui ! Chapelain ! Je sais : je me rappelle ! Jai lu quelque chose l-dessus dans Radcliffe. Il y en a de diffrents ordres Des bndictins, je crois ? Y a-t-il des Bndictins ? Mais oui, mon oncle.

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Hem ! Cest ce quil me semblait. Voyons, Ilucha, continue. Trs bien ! trs bien ! Et, en entendant cela, Don Pedro Dit avec un rire bruyant, Je lui dois bien un mouton, Car il a trouv l une bonne plaisanterie. Ctait bien le moment de rire ! Quel imbcile ! Un mouton ! Sil y avait l des moutons, pourquoi nen mangeait-il pas lui-mme ? Continue, Ilucha. Trs bien ! Cest magnifique ! Cest mordant ! Cest fini, petit pre. Ah ! cest fini ? Au fait, que restait-il faire ? Nest-ce pas, Serge ? Trs bien, Ilucha ! Cest merveilleusement bien ! Embrasse-moi, mon chri, mon pigeonneau ! Mais qui lui a suggr cette ide ? Cest toi, Sacha ? Non ; cest Nastenka. Nous avions lu ces vers, il y a quelques temps. Alors, elle avait dit : Cest trs amusant ; il faut le faire apprendre Ilucha pour le jour de sa fte ; ce quon rira ! Ah ! cest vous Nastenka ? Je vous remercie beaucoup marmotta mon oncle en rougissant comme un enfant. Embrasse-moi encore une fois, Ilucha ! Embrasse-moi aussi, polissonne ! fit-il en prenant sa fille dans ses bras et en la regardant avec amour. Et il ajouta, comme si, de contentement, il net su quoi dire : Attends un peu, Sachourka, ta fte va aussi venir bientt. Je demandai Nastenka de qui tait cette posie.

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Ah ! oui ; de qui est-elle, cette posie ? sempressa dinsister mon oncle. En tout cas, cest dun gaillard intelligent ; nest-ce pas, Foma ? Hem ! grommela Foma, dont un sourire sardonique navait pas quitt les lvres pendant tout le temps de la rcitation. Je ne me souviens plus, rpondit Nastenka en regardant timidement Foma Fomitch. Elle est de M. Kouzma Proutkov, petit pre ; nous lavons vue dans le Contemporain, dit Sachenka. Kouzma Proutkov ? Je ne le connais pas, fit mon oncle. Je connais Pouchkine ! Du reste, on voit que cest un pote de mrite, nest-ce pas, Serge ? Et, par-dessus le march, on sent quil ne nourrit que les plus nobles sentiments. Cest peut-tre un militaire. Je lapprcie hautement. Ce Contemporain est une superbe revue. Je vais my abonner si elle a daussi bons potes pour collaborateurs Jaime les potes ; ce sont de rudes gaillards. Te rappelles-tu, Serge, jai vu chez toi, Ptersbourg, un homme de lettres. Il avait un nez dune forme trs particulire en vrit Que dis-tu, Foma ? Non, rien rien fit celui-ci en feignant de contenir son envie de rire. Continuez, Ygor Ilitch, continuez ! Je dirai mon mot plus tard Stpane Alexivitch coute galement avec le plus grand plaisir votre discours sur les hommes de lettres ptersbourgeois Bakhtchiev, qui se tenait lcart, absorb dans ses penses, releva vivement la tte en rougissant et sagita sur son fauteuil.

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Foma, laisse-moi tranquille ! dit-il en fixant sur son interlocuteur le regard mchant de ses petits yeux injects de sang. Quai-je faire de la littrature ? Que Dieu me donne la sant ! conclut-il en grommelant et que tous ces crivains des voltairiens, et rien de plus ! Les crivains ne sont que des voltairiens ? fit jvikine sapprochant aussitt de M. Bakhtchiev. Vous dites l une grande vrit. Lautre jour, Valentine Ignatich disait la mme chose. Il mavait aussi qualifi de voltairien ; je vous le jure. Et pourtant, jai si peu crit ! tout le monde le sait Cest vous dire que, si un pot de lait tourne, cest la faute Voltaire ! Il en est toujours ainsi chez nous. Mais non ! riposta gravement mon oncle, cest une erreur ! Voltaire tait un crivain qui raillait les superstitions dune faon fort mordante ; mais il ne fut jamais voltairien ! Ce sont ses ennemis qui lont calomni. Pourquoi vouloir tout faire retomber sur ce malheureux ? Le mchant ricanement de Foma se fit de nouveau entendre. Mon oncle lui jeta un regard inquiet et se troubla visiblement. Non, Foma, vois-tu, je parle des journaux, fit-il avec confusion et dans lespoir de se justifier. Tu avais raison de me dire quil fallait sabonner. Je suis de ton avis. Hum ! les revues propagent linstruction ! On ne serait pour la patrie quun bien triste enfant si lon ne sabonnait pas. Nest-ce pas, Serge ? Hum ! Oui Prenons, par exemple, le Contemporain Mais, tu sais, Srioja, les plus forts articles scientifiques se publient dans cette grosse revue comment lappelles-tu ? avec une couverture jaune Les Mmoires de la Patrie, petit pre.

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Cest cela ! Et quel beau titre ! nest-ce pas, Serge ? Cest pour ainsi dire toute la patrie qui prend des notes ! Quel but sublime ! Une revue des plus utiles ! Et ce quelle est volumineuse ! Allez donc diter un pareil ballot ! Et a vous contient des articles vous tirer les yeux de lorbite Lautre fois jarrive, je vois un livre. Je le prends, je louvre par curiosit et jen lis trois pages dun trait. Mon cher, je restai bouche be ! On parlait de tout l-dedans : du balai, de la bche, de lcumoire, de la happe. Pour moi, une happe nest quune happe. Eh bien pas du tout, mon cher. Les savants y voient un emblme, ou une mythologie ; est-ce que je sais ? quelque chose en tout cas Voil ! On sait tout prsent ! Je ne sais trop ce quallait faire Foma en prsence de cette nouvelle sortie de mon oncle, mais, ce moment prcis, Gavrilo apparut et, la tte basse, il sarrta au seuil de la porte. Foma lui jeta un regard significatif. Tout est-il prt, Gavrilo ? senquit-il dune voix faible, mais rsolue. pir. Tout est prt, rpondit tristement Gavrilo dans un sou Tu as mis le petit paquet dans le chariot ? Je ly ai mis. Alors, je suis prt ! dit Foma. Il se leva lentement de son fauteuil. Mon oncle le regardait, bahi. La gnrale quitta sa place et jeta autour delle un coup dil circulaire et tonn. prsent, colonel, commena Foma avec une extrme dignit, permettez-moi dimplorer de vous labandon momenta-

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n de ce thme si intressant des happes littraires ; il vous sera loisible den poursuivre le dveloppement sans moi. Mais, vous faisant un ternel adieu, je dsirerais vous dire encore quelques mots La terreur et ltonnement semparrent de tous les assistants. Foma ! Foma ! Mais quas-tu ? O veux-tu donc ten aller ? scria enfin mon oncle. Je me prpare quitter votre maison, colonel ! posa Foma dune voix calme. Jai dcid daller o le vent me poussera et cest dans ce but que jai lou un simple chariot mes frais. Mon petit baluchon sy trouve maintenant ; il nest pas gros : quelques livres prfrs, de quoi changer deux fois de linge et cest tout ! Je suis pauvre, Ygor Ilitch, mais, pour rien au monde je naccepterais votre or, comme vous avez pu vous en convaincre hier mme ! Mais, Foma, au nom de Dieu, quest-ce que cela signifie ? supplia mon oncle, plus blanc quun linge. La gnrale poussa un cri et, les bras tendus vers Foma Fomitch, le contempla avec dsespoir, cependant que la demoiselle Prplitzina slanait pour la soutenir. Les dames piqueassiettes restrent cloues sur leurs siges et M. Bakhtchiev se leva lourdement. Allons, bon ! voil que a commence ! murmura prs de moi Mizintchikov. On entendit ce moment les lointains roulements du tonnerre ; lorage approchait.

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IV LEXIL
Il me semble, colonel, que vous me demandez ce que cela veut dire ? dclama emphatiquement Foma, certainement ravi de la confusion gnrale. Votre question mtonne ! Expliquezmoi donc votre tour comment vous pouvez me regarder en face ? Expliquez-moi encore ce problme psychologique du manque de pudeur chez certains hommes et je men irai alors, enrichi dune nouvelle connaissance relative la corruption du genre humain. Mais mon oncle tait incapable de rpondre ; ananti, pouvant, la bouche ouverte et les yeux carquills, il ne pouvait dtourner son regard de celui de Foma. Mon Dieu ! que dhorreurs ! gmit la demoiselle Prplitzina. Comprenez-vous, colonel, que vous devez me laisser partir sans autres questions ? Car vraiment, tout homme et g que je sois, je commenais craindre srieusement pour ma moralit ! Croyez-moi : laissez vos questions ; elles ne pourraient avoir dautres rsultats que votre propre honte ! Foma ! Foma ! scria mon oncle, et des gouttes de sueur perlrent sur son front. Permettez-moi donc, sans plus dexplications, de vous dire quelques mots dadieu et de vous donner quelques derniers conseils. Ce seront mes ultimes paroles dans votre maison, Ygor Ilitch. Le fait est consomm et il est impossible de le rparer. Jespre que vous savez quel fait je fais en ce moment al 230

lusion. Mais, je vous en supplie deux genoux, si la dernire tincelle de moralit nest pas encore teinte au fond de votre cur, rprimez llan de vos passions ! Si ce feu perfide na pas encore embras tout ldifice, teignez lincendie ! Foma, je tassure que tu te trompes ! protesta mon oncle, se reprenant peu peu et pressentant avec terreur le dnouement. Matrisez vos passions ! poursuivit Foma avec la mme pompe, comme si mon oncle net rien dit. Luttez contre vousmme : Si tu veux vaincre le monde, commence par te vaincre toi-mme ! Tel est mon principe. Propritaire foncier, vous devez briller comme un diamant sur vos domaines ; et quel abominable exemple ne donnez-vous pas vos subordonns ! Pendant des nuits entires, je priais pour vous, mefforant de dcouvrir votre bonheur. Je nai pu le trouver, car le bonheur nest que dans la vertu Mais cest impossible, Foma ! interrompit encore mon oncle. Tu te mprends ; tu parles hors de propos Rappelez-vous donc que vous tes un seigneur, continua Foma sans prter plus dattention que devant aux paroles de mon oncle. Ne croyez pas que la paresse et la volupt soient les seuls buts du propritaire terrien. Cest l une ide nfaste. Ce nest pas lincurie quil se doit, mais au souci, au souci devant Dieu, devant le tsar et devant la patrie ! Un seigneur doit travailler, travailler comme le dernier de ses paysans ! Bon ! vais-je donc labourer aux lieu et place de mes paysans ! grommela Bakhtchiev. Et cependant, je suis un seigneur Je madresse vous, maintenant, fit-il en se tournant vers Gavrilo et Falali qui venaient dapparatre prs de la porte.

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Aimez vos matres et obissez-leur avec douceur et empressement ; ils vous aimeront en retour Et vous, colonel, soyez bon et compatissant pour eux. Ce sont aussi des tres humains crs limage de Dieu, des enfants qui vous sont confis par le tsar et par la patrie. Plus le devoir est grand, plus est grand le mrite ! Foma Fomitch ! mon ami, que veux-tu donc faire ? cria la gnrale avec dsespoir. Elle tait prte tomber en pamoison, tant son apprhension tait violente. Je crois quen voil assez ? conclut Foma sans daigner remarquer la gnrale. Maintenant, passons aux dtails ; ce sont de petites choses, mais indispensables, Ygor Ilitch. Le foin de la prairie de Khariline nest pas encore fauch. Ne vous laissez pas mettre en retard ; faites-le couper et le plus tt sera le mieux ; cest l mon premier conseil. Mais, Foma Vous projetez dabattre une partie de la fort de Zyrianovski, je le sais. Abstenez-vous en ; cest mon deuxime conseil. Conservez les forts ; elles gardent la terre humide Il est bien dommage que vous ayez fait aussi tard les semences de printemps, beaucoup trop tard ! Mais, Foma Mais trve de paroles ; je ne pourrai tout dire et le temps me manque. Je vous enverrai mes instructions par crit. Eh bien, adieu ! adieu tous ! Dieu soit avec vous et quil vous bnisse ! Je te bnis, aussi, mon enfant, dit-il Ilucha Dieu te prserve du poison de tes futures passions. Je te bnis aussi, Falali, oublie la Kamarinskaa ! Et vous vous tous, souvenezvous de Foma Allons, Gavrilo ! Aide-moi monter dans ce chariot, vieillard.

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Et Foma se dirigea vers la porte. Poussant un cri aigu, la gnrale se prcipita vers lui. Non, Foma ! je ne te laisserai pas partir ainsi ! scria mon oncle et, le rejoignant, il le prit par la main. Vous voulez donc employer la force ? demanda lautre avec arrogance. Oui, Foma, sil le faut, jemploierai la force ! rpondit mon oncle tremblant dmotion. Tu en as trop dit : il faut texpliquer. Tu as mal compris ma lettre, Foma ! Votre lettre ? hurla Foma en senflammant instantanment, comme sil net attendu que ces paroles pour faire explosion. Votre lettre ! La voici, votre lettre ! la voici ! Je la dchire, cette lettre ! Je la pitine, votre lettre ! et, ce faisant, jaccomplis le plus sacr devoir de lhumanit ! Voil ce que je fais, puisque vous me contraignez des explications. Voyez ! voyez ! voyez ! bre. Et les fragments de la lettre sparpillrent dans la cham-

Foma, criait mon oncle en plissant de plus en plus, je te rpte que tu ne mas pas compris. Je veux me marier, je cherche mon bonheur Vous marier ! Vous avez sduit cette demoiselle et vous mentez en parlant de mariage, car je vous ai vu hier soir sous les buissons du jardin ! La gnrale fit un cri, et saffaissa dans son fauteuil. Un tumulte effrayant sensuivit. Linfortune Nastenka restait immobile sur son sige, comme morte. Sachenka, effraye et quon

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eut dite en proie un accs de fivre, tremblait de tous ses membres en serrant Ilucha dans ses bras. Foma, criait furieusement mon oncle, si tu as le malheur de divulguer ce secret, tu commettras la plus basse action du monde ! Je vais le divulguer, votre secret ! hurlait Foma, et jaccomplirai la plus noble des actions ! Je suis envoy par Dieu lui-mme pour fltrir les ignominies des hommes. Je monterai sur le toit de chaume dun paysan et je crierai votre acte ignoble tous les propritaires voisins, tous les passants ! Oui, sachez tous, tous ! que, cette nuit, je lai surpris dans le parc, dans les taillis, avec cette jeune fille lair si innocent ! Quelle horreur ! minauda la demoiselle Prplitzina. Foma ! tu cours ta perte ! criait mon oncle les poings serrs et les yeux tincelants. Mais Foma continuait brailler : Et lui, pouvant davoir t vu, il a os tenter de me sduire, moi, honnte, loyal, par une lettre menteuse, afin de me faire approuver son crime Oui, son crime ! car, dune jeune fille pure jusqualors, vous avez fait une Encore un seul mot outrageant son adresse, Foma, et je jure que je te tue ! Ce mot, je le dis, oui, de la jeune fille la plus innocente jusqualors, vous tes parvenu faire la dernire des dpraves. Foma navait pas encore prononc ce dernier mot, que mon oncle lempoignait et, le faisant pirouetter comme un ftu de paille le prcipitait toute vole contre la porte vitre qui donnait sur la cour. Le coup fut si rude que la porte cda, souvrit largement et que nous vmes Foma, dgringolant les sept mar-

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ches du perron, aller scraser dans la cour au milieu dun grand fracas de vitres brises. Gavrilo ! ramasse-moi a ! cria mon oncle plus ple quun mort, mets-le dans le chariot et que, dans deux minutes, a ait quitt Stpantchikovo ! Quelle que ft la trame ourdie par Foma, il est assez probable quil tait loin de sattendre un pareil dnouement. Je ne saurais mengager dcrire la scne qui suivit cette catastrophe : gmissement dchirant de la gnrale qui scroula dans son fauteuil, bahissement de la Prplitzina devant cet inattendu coup dnergie dun homme toujours si docile jusque l, les oh ! et les ah ! des dames pique-assiettes, leffroi de Nastenka qui faillit svanouir et autour de qui sempressait mon oncle, trpignant travers la pice en proie une indicible motion devant sa mre sans connaissance, Sachenka folle de peur, les pleurs de Falali, tout cela formait un tableau impossible rendre. Ajoutez quun orage formidable clata juste ce moment ; les clats du tonnerre se succdaient constamment tandis quune pluie furieuse fouettait les vitres. En voil une fte ! grommela Bakhtchiev baissant la tte et cartant les bras. a va mal ! murmurai-je, fort troubl mon tour, mais, au moins, voil Foma dehors et il ne rentrera plus ! Ma mre ! avez-vous repris vos sens ? Vous sentez-vous mieux ? Pouvez-vous enfin mcouter ? demanda mon oncle, sarrtant devant le fauteuil de la vieille dame qui releva la tte et attacha un regard suppliant sur ce fils quelle navait jamais vu dans une telle colre.

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Ma mre, reprit-il, la coupe vient de dborder ; vous lavez vu. Je voulais vous exposer cette affaire tout autrement et loisir ; mais le temps presse et je ne puis plus reculer. Vous avez entendu la calomnie, coutez prsent la justification. Ma mre, jaime cette noble jeune fille, je laime depuis longtemps et je laimerai toujours. Elle fera le bonheur de mes enfants et sera pour vous la fille la plus respectueuse ; en prsence de tous mes parents et amis, je dpose vos pieds ma demande, et je prie mademoiselle de me faire limmense honneur de devenir ma femme. Nastenka tressaillit. Son visage sempourpra. Elle se leva avec prcipitation. Cependant, la gnrale ne quittait pas des yeux le visage de son fils ; elle semblait en proie une sorte dahurissement, et, soudain, avec un sanglot dchirant, elle se jeta ses genoux devant lui. Elle criait : Ygorouchka ! mon petit pigeon ! fais revenir Foma Fomitch ! Envoie-le chercher tout de suite ou je mourrai avant ce soir ! Mon oncle fut atterr de voir agenouille devant lui, sa vieille mre si tyrannique et si capricieuse. Une expression de souffrance passa sur son visage. Enfin, revenu de son tonnement, il se prcipita pour la relever et linstaller dans le fauteuil. Fais revenir Foma Fomitch, Ygorouchka ! continuait gmir la gnrale, fais-le revenir, le cher homme, je ne peux vivre sans lui ! Ma mre ! exclama douloureusement mon oncle, navezvous donc rien entendu de ce que je vous ai dit ? Je ne peux faire revenir Foma, comprenez-le ! Je ne le puis pas et je nen ai pas le droit aprs la basse et lche calomnie quil a jete sur cet ange dhonntet et de vertu. Comprenez, ma mre, que lhonneur mordonne de rparer le tort caus cette jeune fille !

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Vous avez entendu : je demande sa main et je vous supplie de bnir notre union. La gnrale se leva encore de son fauteuil et alla se jeter genoux devant Nastenka. Petite mre ! ma chrie ! criait-elle, ne lpouse pas ! Ne lpouse pas et supplie-le de faire revenir Foma Fomitch ! Mon ange ! chre Nastassia Evgrafovna ! Je te donnerai, je te sacrifierai tout si tu ne lpouses pas. Je nai pas dpens tout ce que je possdais ; il me reste encore quelque argent de mon dfunt mari. Tout est toi ; je te comblerai de biens ; Ygorouchka aussi ! mais ne me mets pas vivante au cercueil ! demande-lui de ramener Foma Fomitch ! La vieille dame aurait poursuivi ses lamentations et ses divagations si, indignes de la voir genoux devant une institutrice gages, la Prplitzina et les autres femmes ne staient prcipites pour la relever au milieu des cris et des gmissements. Lmotion de Nastenka tait telle quelle ne pouvait qu peine se tenir debout. La Prplitzina se mit pleurer de dpit. Vous allez tuer votre mre ! criait-elle mon oncle ; on va la tuer. Et vous, Nastassia Evgrafovna, comment pouvez-vous brouiller une mre avec son fils ? Dieu le dfend ! Anna Nilovna, dit mon oncle, retenez votre langue ! jai assez souffert ! Et moi, ne mavez-vous pas fait souffrir aussi ? Pourquoi me reprochez-vous ma situation dorpheline ? Je ne suis pas votre esclave ; je suis la fille dun lieutenant-colonel et je ne remettrai jamais le pied dans votre maison que je vais quitter aujourdhui mme !

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Mais mon oncle ne lcoutait pas. Il sapprocha de Nastenka et lui prit dvotement la main. Vous avez entendu ma demande, Nastassia Evgrafovna ? lui demanda-t-il avec une anxit dsole. Non, Ygor Ilitch, non ! Laissons cela ! rpondit-elle, son tour dcourage. Tout cela est bien inutile ! et, lui pressant les mains, elle fondit en larmes. Vous ne faites cette demande quen raison de lincident dhier Mais vous voyez bien que a ne se peut pas. Nous nous sommes tromps, Ygor Ilitch ! Je me souviendrai toujours que vous ftes mon bienfaiteur et je prierai toujours pour vous toujours ! toujours ! Les larmes touffrent sa voix. Mon pauvre oncle pressentait cette rponse. Il ne pensa mme pas rpliquer, insister Il lcoutait, pench vers elle et lui tenant la main, dans un silence navr. Ses yeux se mouillrent. Nastia continua : Hier encore, je vous disais que je ne pouvais tre votre femme. Vous le voyez : les vtres ne veulent pas de moi ; je le sentais depuis longtemps. Votre mre ne nous donnera pas sa bndiction les autres non plus. Vous tes trop gnreux pour vous repentir plus tard, mais vous serez malheureux cause de moi victime de votre bon cur. Oh ! cest bien vrai, Nastenka ! Cest un bon curacquiesa jvikine qui se tenait de lautre ct du fauteuil, cest cela, ma fille, cest justement le mot quil fallait dire ! Je ne veux pas tre une cause de dissentiments dans votre maison, continua Nastenka. Ne vous inquitez pas de mon sort, Ygor Ilitch, personne ne me fera de tort, personne ne minsultera Je retourne aujourdhui mme chez mon pre. Il faut nous dire adieu, Ygor Ilitch

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La pauvrette fondit encore en larmes. Nastassia Evgrafovna, est-ce votre dernier mot ? fit mon oncle en la regardant avec une dtresse indicible, dites une seule parole et je vous sacrifie tout ! Ctait le dernier mot, le dernier ! dit jvikine, et elle vous a si bien dit tout cela que jen suis moi-mme surpris. Ygor Ilitch, vous tes le meilleur des hommes et vous nous avez fait grand honneur ! beaucoup dhonneur ! trop dhonneur ! Cependant, elle nest pas ce quil vous faut, Ygor Ilitch. Il vous faut une fiance riche, de grande famille, de superbe beaut, avec une belle voix et qui savancerait dans votre maison pare de diamants et de plumes dautruche. Il se pourrait alors que Foma Fomitch fit une concession et quil vous bnt. Car vous ferez revenir Foma Fomitch ! Vous avez eu tort de le maltraiter ainsi. Cest lardeur excessive de sa vertu qui la fait parler de la sorte Vous serez le premier dire par la suite que, seule, la vertu le guidait ; vous verrez. Autant le faire revenir tout de suite, puisquil faut quil revienne Fais-le revenir ! Fais-le revenir ! cria la gnrale. Cest la vrit quil te dit, mon petit. Oui, continua jvikine, votre mre se dsole bien inutilement Faites-le revenir. Quant moi et Nastia, nous allons partir. Attends, Evgraf Larionitch ! scria mon oncle. Je ten supplie ! Jai encore un mot dire, Evgraf, un seul mot Cela dit, il scarta, sassit dans un fauteuil et, baissant la tte, il se couvrit les yeux de ses mains, emport dans une ardente mditation.

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Un pouvantable coup de tonnerre clata presque audessus de la maison qui en fut toute secoue. Hbtes de peur, les femmes poussrent des cris aigus et se signrent. Bakhtchiev en fit autant. Plusieurs voix murmurrent : Petit pre, le prophte lie ! Au coup de tonnerre succda une si formidable averse quon et dit quun lac se dversait sur Stpantchikovo. Et Foma Fomitch, que devient-il dans les champs ? fit Prplitzina. Ygorouchka, rappelle-le ! scria dsesprment la gnrale en se prcipitant comme une folle vers la porte. Mais les dames pique-assiettes la retinrent et, lentourant, la consolaient, criaient, pleurnichaient. Ctait un tumulte indescriptible. Il est parti avec une redingote ; il na mme pas pris son manteau ! continua la Prplitzina. Il na pas non plus de parapluie. Il va tre foudroy ! Cest sr ! fit Bakhtchiev, et tremp jusquaux os ! Vous feriez aussi bien de vous taire ! lui dis-je voix basse. Cest un homme, je pense ! rpartit le gros homme avec emportement. Ce nest pas un chien ! Est-ce que tu sortirais maintenant, toi ? Va donc te baigner, si tu aimes tant cela ! Pressentant et redoutant le dnouement, je mapprochai de mon oncle, rest immobile dans son fauteuil. Mon oncle, fis-je en me baissant son oreille, allez-vous consentir au retour de Foma Fomitch ? Comprenez donc que ce

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serait le comble de lindcence, au moins tant que Nastenka sera dans cette maison. Mon ami, rpondit mon oncle en relevant la tte et me regardant rsolument dans les yeux, je viens de prononcer mon jugement et je sais maintenant ce quil me reste faire. Ne tinquite pas, aucune offense ne sera faite Nastenka ; je marrangerai pour cela. Il se leva et sapprocha de sa mre. Ma mre, dit-il, calmez-vous. Je vais faire revenir Foma Fomitch. On va le rattraper ; il ne peut encore tre loin. Mais je jure quil ne rentrera ici que sous une seule condition : cest que, devant tous ceux qui furent tmoins de loutrage, il reconnatra sa faute et demandera solennellement pardon cette digne jeune fille. Je lobtiendrai de lui ; je ly forcerai. Autrement, il ne franchira pas le seuil de cette maison. Mais je vous jure, ma mre, que, sil consent le faire de bon gr, je suis prt me jeter ses pieds, et lui donner tout ce que je puis lui donner sans lser mes enfants. Quant moi, ds aujourdhui je me retire. Ltoile de mon bonheur sest teinte. Je quitte Stpantchikovo. Vivez-y tous heureux et tranquilles. Moi, je retourne au rgiment pour finir ma triste existence dans les tourmentes de la guerre, sur quelque champ de bataille Cen est assez ; je pars ! ce moment, la porte souvrit et Gavrilo apparut, tremp, crott au-del du possible. Quy a-t-il ? Do viens-tu ? O est Foma ? scria mon oncle en se prcipitant vers lui. Tout le monde entoura le vieillard avec une avide curiosit, interrompant chaque instant son rcit larmoyant par toutes sortes dexclamations.

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Je lai laiss prs du bois de bouleaux, une verste et demie dici. Effray par le coup de tonnerre, le cheval pris de peur stait jet dans le foss. Eh bien ? interrogea mon oncle. Le chariot versa Eh bien et Foma ? Il tomba dans le foss Mais va donc, bourreau ! Stant fait mal au ct, il se mit pleurer. Je dtelai le cheval et je revins ici vous raconter laffaire. Et Foma, il est rest l-bas ? Il sest relev et il a continu son chemin en sappuyant sur sa canne. Ayant dit, Gavrilo soupira et baissa la tte. Je renonce dcrire les larmes et les sanglots de ces dames. Quon mamne Polkan ! cria mon oncle en se prcipitant dans la cour. Polkan fut amen ; mon oncle slana dessus, poil et, une minute plus tard, le bruit dj lointain des sabots du cheval nous annonait quil tait la poursuite de Foma. Il navait mme pas pris de casquette. Les dames se jetrent aux fentres ; les ah ! et les gmissements sentremlaient de conseils. On parlait de bain chaud, de th pectoral et de frictions lalcool pour ce Foma Fomitch

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qui navait pas mang une miette de pain depuis le matin ! La demoiselle Prplitzina ayant mis la main, par hasard, sur les lunettes de lexil, la trouvaille produisit une sensation extraordinaire. La gnrale sen saisit avec des pleurs et des gmissements, et se colla de nouveau le nez contre la fentre, les yeux anxieusement fixs sur le chemin. Lmotion tait son comble Dans un coin, Sachenka sefforait de consoler Nastia et toutes deux pleuraient enlaces. Nastenka tenait Ilucha par la main et lembrassait coup sur coup, faisant ses adieux son lve qui pleurait chaudes larmes sans trop savoir pourquoi. jvikine et Mizintchikov sentretenaient lcart. Je crus bien que Bakhtchiev allait suivre lexemple des jeunes filles et se mettre pleurer, lui aussi. Je mapprochai de lui. Non, mon petit pre, me dit-il, Foma Fomitch sen ira peut-tre dici, mais le moment nen est pas encore arriv ; on na pas trouve de bufs corne dor pour tirer son chariot ! Soyez tranquille, il fera partir les matres et sinstallera leur place. Lorage pass, M. Bakhtchiev avait chang dides. Soudain, des cris se firent entendre : On lamne ! le voici ! et les dames slancrent vers la porte en poussant des cris de paon. Dix minutes ne staient pas coules depuis le dpart de mon oncle. Une telle promptitude paratrait invraisemblable si lon navait connu plus tard la trs simple explication de cette nigme. Aprs le dpart de Gavrilo, Foma Fomitch tait en effet parti en sappuyant sur sa canne, mais, seul au milieu de la tempte dchane, il eut peur, rebroussa chemin, et se mit courir aprs le vieux domestique. Mon oncle lavait retrouv dans le village.

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On avait arrt un chariot ; les paysans accourus y avaient install Foma Fomitch devenu plus doux quun mouton, et cest ainsi quil fut amen dans les bras de la gnrale qui faillit devenir folle de le voir en cet quipage, encore plus tremp, plus crott que Gavrilo. Ce fut un grand remue-mnage. Les uns voulaient lemmener tout de suite dans sa chambre pour ly faire changer de linge ; dautres prconisaient bruyamment diverses tisanes rconfortantes ; tout le monde parlait la fois Mais Foma semblait ne rien voir, ne rien entendre. On le fit entrer en le soutenant sous les bras. Arriv son fauteuil, il sy affala lourdement et ferma les yeux. Quelquun cria quil se mourait et des hurlements clatrent, cependant que Falali, beuglant plus fort que les autres, sefforait darriver jusqu Foma pour lui baiser la main.

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V FOMA FOMITCH ARRANGE LE BONHEUR GNRAL


O suis-je ? murmura Foma dune voix dhomme mourant pour la vrit ? Maudit chenapan ! murmura prs de moi Mizintchikov. Comme sil ne le voyait pas ! Il va nous en faire des siennes prsent ! Tu es chez nous, Foma : tu es parmi les tiens ! scria mon oncle. Allons, du courage ! calme-toi ! Vraiment, Foma, tu ferais bien de changer de vtements ; tu vas tomber malade Veux-tu prendre quelque chose pour te remettre ? Un petit verre te rchauffera. Je prendrais bien un peu de malaga ! gmit Foma qui ferma encore les yeux. Du malaga ! Jai peur quil ny en ait plus, dit mon oncle en interrogeant sa sur dun il anxieux. Mais si ! fit-elle. Il en reste quatre bouteilles. Et, faisant sonner ses clefs, elle sencourut la recherche du malaga, poursuivie par les cris de toutes ces dames qui se pressaient autour de Foma comme des mouches autour dun pot de confitures. Lindignation de M. Bakhtchiev ne fut pas mince. Voil quil lui faut du malaga ! grommela-t-il presque voix haute. Il lui faut un vin dont personne ne boit ! Dites-moi maintenant qui lon donnerait du malaga si ce nest une ca-

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naille comme lui ? Pouah ! Les tristes sires ! Mais quest-ce que je fais ici ? quest-ce que jattends ? Foma, commena mon oncle haletant et constamment oblig de sinterrompre, maintenant que te voil repos, que te voil revenu avec nous cest--dire, Foma, je pense, quayant offens une innocente crature O ? o est-elle, mon innocence ? fit Foma, comme dans un dlire de fivre. O sont mes jours heureux ? O es-tu, mon heureuse enfance, quand, innocent et beau, je poursuivais travers les champs le papillon printanier ? O est-il ce temps ? Rendez-moi mon innocence ! Rendez-la moi ! Et, les bras carts, Foma sadressait successivement chacun des assistants, comme si quelquun deux let eue en poche, cette innocence. Je crus que Bakhtchiev allait clater de colre. Mais pourquoi pas ? grognait-il furieusement. Rendez-lui donc son innocence et quils sembrassent ! Jai bien peur qutant gamin, il ne ft dj aussi fripouille quil lest actuellement. Jen jurerais ! Foma ! reprit mon oncle. O sont-ils ces jours bnis o je croyais lamour et o jaimais lhomme ? geignait Foma, alors que je le prenais dans mes bras et que je pleurais sur son cur ? Et prsent, o suisje ? o suis-je ? Tu es chez nous ; calme-toi ! scria mon oncle. Voici ce que je voulais te dire, Foma Si vous vous taisiez un peu ? siffla la Prplitzina, dardant sur lui ses mchants yeux de serpent.

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O suis-je ? reprenait Foma. Quest-ce donc qui est autour de moi ? Ce sont des taureaux et des bufs qui me menacent de leurs cornes. Vie ! ques-tu donc ? Vis bafou, humili, battu et ce nest quune fois la tombe comble que les hommes, se ressaisissant, craseront tes pauvres os sous le poids dun monument magnifique ! Il parle de monument, mes aeux ! fit jvikine en claquant des mains. Oh ! ne mrigez pas de monuments ! gmissait Foma. Je nai que faire de vos monuments ! Je ne convoite de monument que celui que vous pourriez mriger dans vos curs ! Foma ! interrompit mon oncle, en voil assez ; calmetoi ! Il ne sagit pas de monuments. coute-moi Vois-tu, Foma, je comprends que, tantt, tu pouvais brler dune noble flamme en me faisant des reproches. Mais tu avais dpass la limite quet d te montrer ta vertu ; Foma, tu tes tromp, je te le jure ! Non, mais finirez-vous ? piaula de nouveau la Prplitzina. Voulez-vous donc profiter que ce pauvre homme est entre vos mains pour le tuer ? La gnrale et toute sa suite smurent et toutes ces mains gesticulrent pour imposer silence mon oncle. Taisez-vous vous-mme, Anna Nilovna, je sais ce que je dis ! rpondit mon oncle avec fermet. Cette affaire est sacre ; il sagit dhonneur et de justice ! Foma, tu es un homme raisonnable ; tu dois immdiatement demander pardon la noble fille que tu as injustement outrage. Que dites-vous ? Quelle jeune fille ai-je outrage ? sinforma Foma en promenant ses regards tonns sur

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lassistance, comme sil et perdu tout souvenir de ce qui stait pass et ne comprit plus de quoi il sagissait. Oui, Foma, et, si tu reconnais volontairement ta faute, je te jure que je me prosternerai tes pieds et que Qui donc ai-je outrag ? hurlait Foma. Quelle demoiselle ? O est-elle, cette jeune fille ? Rappelez-moi donc quelques particularits sur elle En ce moment, trouble et pleine de peur, Nastenka sapprocha de mon oncle et le tira par la manche. Non, Ygor Ilitch, laissez-le ; je nai pas besoin dexcuses. quoi bon tout cela ? dit-elle dune voix suppliante. Laissez donc ! Ah ! je me rappelle, prsent ! scria Foma. Mon Dieu ! je me rappelle ! Oh ! aidez-moi, me ressouvenir ! Dites : est-ce donc vrai que lon ma chass dici comme un chien galeux ? Estce vrai que la foudre ma frapp ? Est-ce vrai que lon ma jet du haut de ce perron ? Est-ce vrai ? Est-ce vrai ? Les sanglots et les gmissements de ces dames lui rpondirent loquemment. Oui, oui ; je me souviens quaprs ce coup de foudre, aprs ma chute, je revins en courant vers cette maison pour y remplir mon devoir et disparatre jamais. Soulevez-moi ; si faible que je sois, je dois accomplir mon devoir. On le souleva. Il prit une pose dorateur et, tendant les mains. Colonel ! clama-t-il, me voici de nouveau en pleine possession de moi-mme. La foudre na pas oblitr mes facults

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intellectuelles. Je ne ressens plus quune surdit dans loreille droite, rsultat probable de ma chute sur le perron Mais quimporte ? quimporte loreille droite de Foma ? Il sut communiquer ces derniers mots tant dironie amre et les accompagner dun sourire si triste que les gmissements des dames reprirent de plus belle. Toutes, elles attachaient sur mon oncle des regards de reproche et de haine. Mizintchikov cracha et sen fut vers la fentre. Bakhtchiev me poussa furieusement le coude ; il avait peine tenir en place. prsent, coutez tous ma confession ! gmit Foma, parcourant lassistance dun regard fier et rsolu et vous, Ygor Ilitch, dcidez du sort du malheureux Opiskine ! Depuis longtemps, je vous observais ; je vous observais, langoisse au cur et je voyais tout, tout ! alors que vous ne pouviez encore vous douter que je vous observais. Colonel, je me trompais peut-tre, mais je connaissais et votre gosme, et votre orgueil sans limites, et votre luxure phnomnale. Et qui donc pourrait maccuser si jai trembl pour lhonneur de la plus innocente crature ? Foma ! Foma ! nen dis pas trop, Foma ! scria mon oncle en surveillant avec inquitude lexpression douloureuse qui envahissait le visage de Nastia. Ce ntait pas tant linnocence et la confiance de cette personne qui me troublaient que son inexprience, continua Foma, sans paratre avoir entendu lavertissement de mon oncle. Je voyais quun tendre sentiment tait en train dclore dans son cur, comme une rose au printemps et je me remmorais involontairement cette pense de Ptrarque que linnocence est souvent un cheveu de la perdition . Je soupirais ; je gmissais et, pour cette jeune fille plus pure quune perle, jaurais volontiers donn tout mon sang. Mais qui et pu rpondre de vous, Ygor Ilitch ? Connaissant limptuosit de vos passions,

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sachant que vous seriez prt tout sacrifier leur satisfaction dun moment, je me sentais plong dans un abme dpouvante et de crainte sur le sort de la plus honnte jeune fille Foma, comment as-tu pens des choses pareilles ? scria mon oncle. Je vous observais la mort dans lme. Si vous voulez savoir quel point jai souffert, interrogez Shakespeare ; il vous rpondra dans son Hamlet ; il vous dira ltat de mon me. Jtais devenu mfiant et farouche. Dans mon inquitude, dans mon indignation, je voyais tout au pire. Voil pourquoi vous avez pu remarquer mon dsir de la faire quitter cette maison : je voulais la sauver. Voil pourquoi, tous ces derniers temps, vous me voyiez nerveux et courrouc contre tout le genre humain. Oh ! qui me rconciliera dsormais avec lhumanit ? Je comprends que je fus peut-tre exigeant et injuste envers vos htes, envers votre neveu, envers M. Bakhtchiev, en exigeant de lui une connaissance approfondie de lastronomie. Mais qui ne me pardonnerait en considration de ce que souffrait alors mon me ? Je cite encore Shakespeare et je dis que je me reprsentais alors lavenir comme un abme insondable au fond duquel tait tapi un crocodile. Je sentais que mon devoir tait de prvenir ce malheur, que je navais pas dautre raison de vivre. Mais quoi ? Vous ne comprtes pas ces nobles mouvements de mon me, et vous ne me paytes que dingratitudes, de railleries, dhumiliations Foma ! sil en est ainsi, je comprends bien des choses ! scria mon oncle en proie une extrme motion. Du moment que vous comprenez si bien, colonel, daignez donc mcouter sans minterrompre. Je continue. Consquemment, toute ma faute consistait en mon souci du bonheur et du sort venir de cette enfant, car, auprs de vous, cest une enfant. Mon extrme amour de lhumanit avait fait de moi un

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dmon de colre et de vengeance. Je me sentais prt me jeter sur les hommes pour les tourmenter. Et savez-vous, Ygor Ilitch, comme par un fait exprs, chacun de vos actes ne faisait que me confirmer en mes soupons. Savez-vous quhier, lorsque vous vouliez me combler de votre or pour acheter ma dsertion, je me disais : Cest sa conscience quil loigne en ma personne, pour faciliter la perptration de son crime ! Foma ! Foma ! Ainsi, ctait l ce que tu pensais hier ? scria mon oncle terrifi. Mon Dieu ! et moi qui ne souponnais rien ! Le ciel lui-mme mavait inspir ces craintes, poursuivit Foma. Alors, dites vous-mme ce que je pus penser quand laveugle hasard meut amen vers ce banc fatal ; dites ce que je pus penser ce moment ! oh ! mon Dieu ! en voyant de mes propres yeux tous mes soupons raliss dune si clatante manire ? Mais il me restait encore un espoir, un faible espoir, il est vrai, mais quand mme un espoir, et voici que vous le dtruisez vous-mme par cette lettre o vous me dclarez votre intention de vous marier et me suppliez de ne pas divulguer ce que jai vu Mais, pensai-je, pourquoi mcrit-il seulement alors que je lai surpris, quand il aurait si bien pu le faire avant ? Pourquoi nest-il pas accouru vers moi, heureux et beau, car lamour embellit le visage ? pourquoi ne sest-il pas jet dans mes bras ? pourquoi nest-il pas venu pleurer sur ma poitrine les larmes de son immense bonheur ? pourquoi ne ma-t-il pas tout racont, tout ? Suis-je donc le crocodile qui vous aurait dvor au lieu de vous donner un bon conseil ? Suis-je donc un rpugnant cancrelat qui vous et mordu au lieu daider votre bonheur ? Je ne pus que me poser cette question : Suis-je son ami ou le plus dgotant des insectes ? Et je pensais : Pourquoi, enfin, a-t-il fait venir son neveu de la capitale dans le but prtendu den faire lpoux de cette jeune fille, sinon pour nous tromper tous, y compris ce neveu trop lger, et poursuivre en secret son criminel projet ? Non, colonel, si quelquun a ancr

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en moi la conviction que votre amour tait coupable, cest vous, vous seul ! Ce nest pas tout : vous tes galement coupable lgard de cette jeune fille que vous avez expose la calomnie, aux plus dshonorant soupons, elle, pure et sage, par votre gosme mfiant et maladroit. La tte basse, mon oncle se taisait. Lloquence de Foma avait videmment teint toutes ses vellits de dfense et il se reconnaissait pleinement coupable. La gnrale et sa cour coutaient Foma dans un silence dvot et la Prplitzina contemplait la pauvre Nastenka avec un air de triomphe fielleux. Surpris, nerv, abattu, continua Foma, je mtais enferm chez moi pour prier Dieu de minspirer des penses judicieuses. Je finis par me dcider vous prouver publiquement pour la dernire fois. Peut-tre y ai-je apport trop dardeur ; peut-tre me suis-je par trop abandonn mon indignation ; mais, en rcompense des plus nobles intentions, vous mavez jet par la fentre. Et, tout en tombant, je me disais : Voici comme on rcompense la vertu ! Puis je me brisai sur le sol et je ne me souviens plus de ce quil arriva par la suite. ce tragique souvenir, des cris perants et des sanglots interrompirent Foma. Arme de la bouteille de malaga quelle venait darracher aux mains de Prascovia Ilinichna, la gnrale voulut courir lui, mais Foma carta majestueusement du mme coup et le malaga et la gnrale. Silence ! scria-t-il, il faut que je termine. Je ne sais ce quil marriva aprs ma chute. Ce que je sais, cest que je suis tremp, sous le coup de la fivre et uniquement proccup darranger votre bonheur. Colonel ! daprs diffrents indices sur lesquels je ne mtendrai pas pour le moment me voici enfin convaincu que votre amour est pur et lev, sil est aussi trs mfiant. Battu, humili, souponn doutrage une jeune fille pour lhonneur de laquelle je suis prt, tel un chevalier du

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moyen ge, verser jusqu la dernire goutte de mon sang, je me dcide vous montrer comment Foma Fomitch Opiskine venge les insultes quon lui fait. Tendez-moi votre main, colonel ! Avec plaisir, Foma ! exclama mon oncle. Et, comme tu viens de texpliquer favorablement lhonneur de la plus noble personne alors certainement je suis heureux de te tendre la main et de te faire part de mes regrets Et mon oncle lui tendit chaleureusement la main sans se douter de ce quil allait advenir de tout cela. Donnez aussi votre main, continua Foma dune voix faible, cartant la foule de dames qui lentourait et sadressant Nastenka, qui se troubla et leva sur lui un regard timide. Continuant tenir la main de mon oncle dans les siennes, il reprit : Approchez-vous, approchez-vous, ma chre enfant, cela est indispensable pour votre bonheur. Quest-ce quil mdite ? fit Mizintchikov. Peureuse et tremblante, Nastia sapprocha lentement et tendit Foma sa petite main. Foma la prit et la mit dans celle de mon oncle. Je vous unis et je vous bnis ! pronona-t-il dun ton solennel ; si la bndiction dun martyr frapp par le malheur vous peut tre de quelque utilit. Voil comment se venge Foma Fomitch Opiskine ! Hourra ! La surprise gnrale fut immense. Ce dnouement tant inattendu laissait les spectateurs abasourdis. La gnrale tait bouche be avec sa bouteille de malaga dans les mains, Prplitzina plit et se prit trembler de rage. Les dames piqueassiettes frapprent des mains, puis restrent comme figes sur

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place. Frmissant de la tte aux pieds, mon oncle voulut dire quelque chose mais ne put. Nastia avait pli affreusement en murmurant dune voix faible que cela ne se pouvait pas Mais il tait trop tard. Il faut rendre cette justice Bakhtchiev que, le premier, il rpondit au hourra de Foma. Puis ce fut moi. Puis, de toute la force de sa voix argentine, ce fut Sachenka qui slana vers son pre pour lembrasser, puis Ilucha, puis jvikine et le dernier de tous, Mizintchikov. Hourra ! rpta Foma, hourra ! Et maintenant, enfants de mon cur, genoux devant la plus tendre des mres. Demandez-lui sa bndiction et, sil le faut, je vais magenouiller avec vous. Nayant pas encore eu le temps de se regarder et ne comprenant pas encore bien ce qui leur arrivait, mon oncle et Nastia tombrent genoux devant la gnrale et tout le monde se groupa autour deux, tandis que la vieille dame restait indcise, ne sachant que faire. Ce fut encore Foma qui dnoua la situation en se prosternant, lui aussi, devant sa bienfaitrice, dont il rsolut ainsi lindcision. Fondant en larmes, elle donna son consentement. Mon oncle se releva et serra Foma dans ses bras. Foma ! Foma ! fit-il. Mais sa voix strangla et il ne put continuer. Du champagne ! hurla Stpane Alexivitch. Hourra ! Non, pas de champagne ! protesta Prplitzina qui avait eu le temps de se remettre et de calculer la valeur de chaque circonstance et de toutes ses suites, mais allumons un cierge, faisons une prire devant licne avec laquelle on les bnira comme il se fait chez les gens pieux. On sempressa dobtemprer cette sage objurgation. Stpane Alexivitch monta sur une chaise pour placer le cierge de-

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vant la sainte image, mais la chaise craqua et il neut que le temps de sauter terre o il se reut fort bien sur ses pieds et, de la meilleure grce du monde, il cda avec dfrence la place la mince Prplitzina qui alluma le cierge. La religieuse et les dames pique-assiettes commencrent se signer pendant quon dcrochait limage du Sauveur et quon lapportait la gnrale. Mon oncle et Nastia se mirent de nouveau genoux et la crmonie eut son cours sous la haute direction de la Prplitzina : Saluez votre mre jusqu terre ! Baisez licne ! Baisez la main de votre mre ! Aprs les fiancs, M. Bakhtchiev crut devoir baiser successivement licne et la main de la gnrale, il tait fou de joie. Hourra ! cria-t-il. prsent, il faut du champagne ! Tout le monde tait ravi, du reste. La gnrale pleurait, mais ctaient des larmes de bonheur, lunion bnie par Foma devenant immdiatement pour elle et convenable et sacre. Elle comprenait surtout que Foma avait su se distinguer de telle sorte quelle tait dsormais sre de le conserver auprs delle jamais. Mon oncle se mettait par instant genoux devant sa mre pour lui baiser les mains, puis il se prcipitait pour membrasser, puis Bakhtchiev, Mizintchikov, jvikine. Il faillit touffer Ilucha dans ses bras. Sacha embrassait Nastenka et Prascovia Ilinitchna versait un dluge de larmes, ce quayant remarqu, M. Bakhtchiev sapprocha delle et lui baisa la main. Pntr dattendrissement le vieil jvikine pleurait dans un coin en sessuyant les yeux dun mouchoir malpropre. Dans un autre coin, Gavrilo pleurnichait aussi en dvorant Foma dun regard admiratif, tandis que Falali sanglotait haute voix et, sapprochant de chacun des assistants, lui baisait dvotement la main. Tous taient accabls sous le poids dune ivresse senti-

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mentale. On se disait que le fait tait accompli et irrvocable et que tout cela tait louvrage de Foma Fomitch. Cinq minutes ne staient pas coules que lon vit apparatre Tatiana Ivanovna. Quel instinct, quel flair lavertit aussi rapidement, au fond de sa chambre, de ces vnements damour et de mariage ? Elle entra, lgre, le visage rayonnant et les yeux mouills de larmes joyeuses, vtue dune ravissante toilette (elle avait eu le temps den changer !) et se prcipita pour embrasser Nastenka. Nastenka ! Nastenka ! Tu laimais et je ne le savais pas ! Mon Dieu ! ils saimaient, ils souffraient en silence, en secret ! On les perscutait ! Quel roman ! Nastia, mon ange, dis-moi toute la vrit, aimes-tu vraiment ce fou ? Pour toute rponse Nastia lembrassa. Dieu ! quel charmant roman ! et Tatiana battit des mains. coute, Nastia, mon ange, tous les hommes, sans exception, sont des ingrats, des mchants qui ne valent pas notre amour. Mais peut-tre celui-ci est-il meilleur que les autres. Approchetoi, mon fou ! scria-t-elle en sadressant mon oncle. Tu es donc vraiment amoureux ? Tu es donc capable daimer ? Regarde-moi, je veux voir tes yeux, savoir sils sont menteurs ? Non, non ! ils ne mentent pas, ils refltent bien lamour ! Oh ! que je suis heureuse ! Nastenka, mon amie, tu nes pas riche, je veux te donner trente mille roubles ! Accepte-les, pour lamour de Dieu ! Je nen ai pas besoin, tu sais, il men reste encore beaucoup. Non, non, non ! cria-t-elle avec de grands gestes en voyant Nastia prte refuser. Taisez-vous aussi, Ygor Ilitch, cela ne vous regarde pas. Non, Nastia, je veux te faire ce cadeau, il y a longtemps que javais lintention de te donner cette somme, mais jattendais ton premier amour Je me mirerai dans votre bonheur. Tu me feras beaucoup de chagrin si tu nacceptes pas, je vais pleurer. Nastia ! Non, non et non !

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Tatiana tait dans un tel ravissement quil et t cruel de la contrarier, en ce moment du moins. On remit donc laffaire plus tard. Elle se prcipita pour embrasser la gnrale, la Prplitzina, tout le monde. Bakhtchiev sapprocha delle et lui baisa la main. Ma petite mre ! ma tourterelle ! Pardonne un vieil imbcile, je navais pas compris ton cur dor ! Quel fou ! Je te connais depuis longtemps, moi ! fit Tatiana pleine denjouement. Elle lui donna de son gant une tape sur le nez et passa, plus lgre quun zphyr, en le frlant de sa robe luxueuse, pendant que le gros homme faisait place avec dfrence. Quelle digne demoiselle ! fit-il attendri. Puis, me regardant joyeusement dans le blanc des yeux, il me chuchota en confidence : On a pu recoller le nez de lAllemand ! Quel nez ? quel Allemand ? demandai-je ? demandai-je tonn. Mais le nez de lAllemand que javais fait venir de la capitale qui baise la main de son Allemande pendant quelle essuie une larme avec son mouchoir. Evdokime la raccommod hier ; je lai fait prendre par un courrier. On va lapporter tout lheure un jouet superbe ! Foma ! criait mon oncle au comble de la joie, tu es lauteur de mon bonheur ! Comment pourrai-je jamais te revaloir cela ? Ne vous proccupez pas de cela, colonel ! rpondit Foma dun air sombre ; continuez ne faire aucune attention moi et soyez heureux sans Foma.

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Il tait videmment fort froiss de ce quau milieu de la joie gnrale on semblt lavoir oubli. Cest que nous sommes en extase, Foma ! cria mon oncle. Je ne sais plus o je me trouve ! coute, Foma, je tai fait de la peine. Toute ma vie, tout mon sang ne suffiront pas racheter cela ; aussi, je me tais et je ne cherche mme pas mexcuser. Mais, si jamais tu as besoin de ma tte, sil te faut ma vie, sil est ncessaire que je me prcipite dans un gouffre bant, ordonne seulement, et tu verras ! Je ne ten dis pas plus, Foma ! Et mon oncle fit un geste exprimant limpossibilit o il tait de dcouvrir une expression plus nergique de sa pense ; pour le surplus, il se contenta dattacher sur Foma des yeux brillants de larmes reconnaissantes. Voil lange quil est ! piaula la Prplitzina comme un cantique de louanges Foma. Oui, oui ! fit son tour Sachenka. Je ne me doutais pas que vous fussiez aussi brave homme, Foma Fomitch, et soyez sr que, dsormais, je vous aimerai de tout mon cur. Vous ne pouvez vous imaginer quel point je vous estime ! Oui, Foma ! fit Bakhtchiev, daigne aussi me pardonner. Je ne te connaissais pas ! je ne te connaissais pas ! Toute ma maison est ton service ! Ce qui serait tout fait bien, cest que tu viennes me voir aprs-demain, avec la mre gnrale et les fiancs et toute la famille. Je vous ferai servir un de ces dners ! Je ne veux pas me vanter, mais je crois que je vous offrirai quelque chose ! Je vous en donne ma parole ! Au milieu de ces actions de grces, Nastenka sapprocha de Foma Fomitch et, sans plus de paroles, lembrassa de toutes ses forces.

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Foma Fomitch, dit-elle, vous tes notre bienfaiteur ; vous nous avez rendus si heureux que je ne sais comment nous pourrons jamais le reconnatre ; ce que je sais, cest que je serai pour vous la plus tendre, la plus respectueuse des surs Elle ne put aller plus loin ; les sanglots tranglrent sa voix. Foma la baisa sur le front. Il avait aussi les larmes aux yeux. Enfants de mon cur, scria-t-il, vivez, panouissezvous et, aux moments de bonheur, souvenez-vous du pauvre exil ! mon sujet, laissez-moi vous dire que ladversit est peut-tre la mre de la vertu. Cest Gogol qui la dit, je crois. Cet crivain ntait pas fort srieux, mais, parfois, on rencontre en son uvre des ides fcondes. Or lexil est un malheur ! Dsormais, je serai le plerin parcourant la terre appuy sur son bton et, qui sait ? il se peut quaprs tant de souffrances, je devienne encore plus vertueux ! et cette pense sera mon unique consolation. Mais o vas-tu donc, Foma ? scria mon oncle effray. Tous les assistants tressaillirent et se prcipitrent vers Foma. Mais, puis-je rester dans votre maison aprs la faon dont vous mavez trait, colonel ? interrogea Foma avec la plus extraordinaire dignit. On ne le laissa point parler. Les cris de tous couvrirent sa voix. On lavait mis dans le fauteuil et on le suppliait ; et lon pleurait ; je ne sais ce quon net pas fait. Il nest pas douteux quil ne songeait nullement quitter cette maison, pas plus quil ny avait song la veille, ni quand il bchait le potager. Il savait que, dsormais, on le retiendrait dvotement, quon saccrocherait lui, maintenant surtout quil avait fait le bon-

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heur gnral, que son culte tait restaur, que chacun tait prt le porter sur son dos et sen ft trouv fort honor. Peut-tre un assez piteux retour ne laissait-il pas de blesser son orgueil et exigeait-il quelques exploits hroques. Mais, avant tout, loccasion de poser tait exceptionnelle, loccasion de dire de si belles choses et de stendre, et de faire son propre loge ! Comment rsister pareille tentation ? Aussi nessaya-t-il pas dy rsister. Il sarrachait des mains qui le retenaient ; il exigeait son bton ; il suppliait quon lui rendit sa libert, quon le laisst partir aux quatre coins du monde. Il avait t dshonor et battu dans cette maison o il ntait revenu que pour arranger le bonheur de tous ! Mais pouvait-il rester dans la maison dingratitude ? Pouvait-il manger des stchis qui, bien que nourrissants, ntaient assaisonns que de coups ? Mais, la fin, sa rsistance mollissait sensiblement. On lavait de nouveau install dans le fauteuil o son loquence ne tarissait pas. Que jai eu souffrir ici ! criait-il. Est-ce quon ne me tirait pas la langue ? Et vous-mme, colonel, ne mavez-vous pas fait la nique toute heure, tel un enfant des rues ? Oui, colonel, je tiens cette comparaison, car, si vous ne mavez pas proprement fait la nique, ctait une incessante et bien plus pnible nique morale. Je ne parle pas des horions Foma ! Foma ! scria mon oncle. Ne rappelle pas ce souvenir qui me tue ! Je tai dj dit que tout mon sang ne suffirait pas laver cette offense. Sois magnanime ! oublie ; pardonne et reste pour contempler ce bonheur qui est ton uvre Je veux aimer lhomme ! criait Foma, et on me le prend ! On mempche daimer lhomme ! on marrache lhomme ! Donnez, donnez-moi lhomme que jaime ! O est-il, cet homme ? O sest-il cach ? Pareil Diogne avec sa lanterne, je lai cherch pendant toute mon existence, et je ne peux pas le

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trouver et je ne pourrai aimer personne tant que je naurai pas trouv cet homme ! Malheur celui qui a fait de moi un misanthrope ! Je crie : donnez-moi lhomme que je laime et lon me pousse Falali ! Aimerais-je Falali ? Voudrais-je aimer Falali ? Pourrai-je enfin aimer Falali, alors mme que je le voudrais ? Non ! Pourquoi ? Parce quil est Falali ! Pourquoi je naime pas lhumanit ? Mais parce que tout ce qui est au monde est Falali ou lui ressemble ! Je ne veux pas de Falali ! Je hais Falali ! Je crache sur Falali ! Jcraserai Falali ! et, sil et fallu choisir, jeusse prfr Asmode Falali. Viens, viens ici, mon ternel bourreau ; viens ici ! cria-t-il tout coup linfortun Falali qui se tenait innocemment derrire la foule groupe autour de Foma Fomitch et, tirant par la main le pauvre garon moiti fou de peur, il continua : Viens ici ! Colonel ! je vous prouverai la vracit de mes dires, la ralit de ces continuelles railleries dont je me plaignais ! Dis-moi, Falali (et dis la vrit !), de quoi as-tu rv cette nuit ? Vous allez voir, colonel, les fruits de votre politique ! Voyons, parle, Falali ! Tremblant deffroi, le malheureux enfant jetait autour de lui des regards dsesprs qui cherchaient un appui ; mais tous attendaient sa rponse en frissonnant. Eh bien, Falali, jattends ! Pour toute rponse, Falali fit une affreuse grimace, ouvrit une bouche immense et se mit pleurer comme un veau. Eh bien, colonel, vous voyez cet enttement ? Est-ce naturel ? Pour la dernire fois, Falali, je te demande de quoi tu as rv cette nuit ? De Dis que tu as rv de moi ! lui souffla Bakhtchiev.

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De vos vertus ! lui souffla jvikine dans lautre oreille. Falali se tournait alternativement de chaque ct, puis : De vos de vos ver du buf blanc ! beugla-t-il enfin, et il fondit en larmes. Il y eut un ah ! horrifi. Mais Foma Fomitch tait en humeur de gnrosit : Je me plais du moins reconnatre ta franchise, Falali, dclara-t-il, une franchise que je ne trouve pas chez bien dautres. Que Dieu soit avec toi ! Si tu me taquines volontairement linstigation de ces autres, Dieu vous rcompensera tous ensemble. Sil en est autrement, je te flicite pour ton inestimable franchise, car, mme dans le dernier des hommes (et tu les), jai pour habitude de voir encore limage de Dieu Je te pardonne, Falali Mes enfants, embrassez-moi ; je reste ! Il reste ! scrirent dune seule voix tous les assistants ravis. Je reste et je pardonne. Colonel, donnez du sucre Falali ; il ne faut pas quil pleure dans un pareil jour de bonheur ! Une telle gnrosit fut naturellement trouve extraordinaire. Se proccuper de ce Falali et dans un tel moment ! Mon oncle se prcipita pour excuter lordre donn et, tout aussitt, un sucrier dargent se trouva comme par enchantement dans les mains de Prascovia Ilinitchna. Dune main tremblante, mon oncle russit en extraire deux morceaux de sucre, puis trois, quil laissa tomber, lmotion layant mis dans limpossibilit de rien faire.

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Eh ! cria-t-il, pour un pareil jour ! Et il donna Falali tout le contenu du sucrier, ajoutant : Tiens Falali, voil pour ta franchise ! Monsieur Korovkine ! annona soudainement Vidopliassov apparu sur le seuil de la porte. Il se produisit une petite confusion. La visite de Korovkine tombait videmment fort mal propos. Tous les regards interrogrent mon oncle, qui scria un peu confus : Korovkine ! Mais jen suis coup sr enchant ! et il regarda timidement Foma. Seulement, je ne sais sil est convenable de le recevoir en un pareil moment. Quen penses-tu, Foma ? Mais a ne fait rien ! a ne fait rien ! rpondit Foma avec la plus grande amabilit. Recevez donc Korovkine, et quil prenne part la flicit gnrale. En un mot Foma Fomitch tait dune humeur anglique. Jose respectueusement vous annoncer, remarqua Vidopliassov, que M. Korovkine nest pas dans un tat normal. Comment ? Il nest pas dans un tat normal ! Quest-ce que tu nous chantes l ? scria mon oncle. Mais il est ivre Et, avant que mon oncle ait eu le temps de rougir, douvrir la bouche, de se troubler, nous connmes le mot de cette nigme. Dans la porte sencadra Korovkine en personne ; il sefforait dcarter Vidopliassov pour se mieux rvler la socit surprise.

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Ctait un homme de petite taille, mais rbl, dune quarantaine dannes, aux cheveux noirs grisonnants et taills en brosse, au visage rouge et plein, aux petits yeux injects de sang. Il avait une haute cravate de crin et portait un frac extrmement us, dchir sous laisselle et tout couvert de duvet et de foin, un impossible pantalon et une crasseuse casquette quil tenait la main. Il tait abominablement ivre. Parvenu au milieu de la pice, il sarrta, vacillant, et parut un instant plong dans une profonde mditation divrogne ; puis sa figure spanouit en un large sourire. Excusez, Messieurs et Mesdames ! Je crois que je suis un peu (ici, il sappliqua une tape sur la tte). La gnrale se couvrit dune expression de dignit offense. Toujours assis dans son fauteuil, Foma toisait avec ironie lexcentrique visiteur que Bakhtchiev contemplait avec un tonnement o il y avait de la compassion. La confusion de mon oncle tait immense. Il souffrait le martyre pour Korovkine. Korovkine, commena-t-il, coutez Attendez que je me prsente, interrompit Korovkine. Je me prsente, interrompit Korovkine. Je me prsente : lenfant de la nature Mais que vois-je ? Des dames ! Et tu ne dis pas, canaille, que tu as des dames ? ajouta-t-il en guignant mon oncle avec un sourire malin. . a ne fait rien, courage ! On va se prsenter aussi au beau sexe Charmantes dames ! commena-t-il dune langue pniblement pteuse et en sarrtant chaque mot, vous voyez devant vous un malheureux qui en un mot et ctera Jaurais peine dire le reste Musiciens ! une polka ! Nauriez-vous pas envie de vous reposer un peu ? senquit laimable Mizintchikov en sapprochant placidement de Korovkine.

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Me reposer ? Cest pour minsulter que vous dites a ? Nullement, mais a fait tant de bien aprs un voyage Jamais ! rpondit Korovkine avec indignation. Tu crois que je suis saoul ? Eh bien, pas du tout ! Du reste, o est-ce quon repose, ici ? Venez, je vais vous y conduire. Oui, tu vas me conduire lcurie ? dautres, mon cher ! Je viens dy passer la nuit Et puis dailleurs, mne-moizy Pourquoi ne pas aller avec un brave homme ? Inutile de mapporter un oreiller ! Un militaire na pas besoin doreiller ! Prpare-moi un canap un canap Puis, coute Je vois que tu nes pas mchant Prpare-moi donc aussi tu comprends ? Du rhum, quoi ! Un tout petit verre, pour chasser la mouche, rien que pour chasser la mouche ! Entendu parfait ! rpondait Mizintchikov. Bien, mais attends donc. Il faut que je prenne cong Adieu, mesdames et mesdemoiselles ! Vous mavez, pour ainsi dire transperc le cur Mais bon ! je ferai ma dclaration plus tard Rveillez-moi seulement vers le commencement, ne ft-ce que cinq minutes avant le commencement Mais ne commencez pas sans moi ; vous entendez ! Et le joyeux gaillard sortit en compagnie de Mizintchikov. Tout le monde se taisait. Ltonnement ne se dissipait pas. Enfin, Foma se mit ricaner doucement et peu peu, son rire se fit plus franc, ce que voyant, la gnrale commena sgayer aussi, malgr que son visage ne perdit rien de son air de dignit outrage. Le rire gagnait de tous cts. Mais mon oncle restait

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sur place, comme assomm, rougissant aux larmes et nosant plus prononcer un mot. Mon Dieu ! fit-il enfin, qui et pu se douter ? Mais aussi aussi cela peut arriver tout le monde. Foma, je tassure que cest un trs honnte homme, et trs lettr, Foma tu verras ! Je vois ! je vois ! rptait Foma en se tordant de rire, trs lettr ! tout fait lettr ! Et comme il parle sur les chemins de fer ! fit mi-voix le perfide jvikine. Foma ! scria mon oncle. Mais un rire gnral couvrit ses paroles. Foma se tordait et mon oncle fit tout bonnement comme les autres. Eh bien, quoi ! reprit-il. Tu es gnreux, Foma ; tu as une grande me ; tu as fait mon bonheur ; tu pardonneras aussi Korovkine ! Seule, Nastenka ne riait pas. Elle couvait son fianc dun regard plein damour qui disait clairement : Que tu es donc charmant et bon ! et quel noble cur tu es ! et que je taime !

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VI CONCLUSION
Le triomphe de Foma fut aussi complet que dfinitif car, sans lui, rien ne se ft arrang et le fait accompli primait toutes les rserves, toutes les objections. Mon oncle et Nastenka lui vourent une gratitude illimite et javais beau vouloir leur expliquer les motifs rels de son consentement, ils ne voulaient rien entendre. Sachenka clamait : Oh ! le bon, le bon Foma Fomitch ! Je vais lui broder un coussin ! et je crois bien que le nouveau converti, Stpane Alexivitch, met trangl la premire parole irrespectueuse envers Foma. Il se tenait constamment auprs de lui, le contemplait avec dvotion et rpondait chaque mot prononc par le matre : Tu es le plus brave des hommes, Foma ! Tu es un savant, Foma ! Pour ce qui est djvikine, il tait au septime ciel. Depuis longtemps le vieillard voyait que Nastenka avait tourn la tte Ygor Ilitch et il navait cess de rver nuit et jour ce mariage. Il avait tran laffaire tant quil avait pu et ny avait renonc que lorsquil ny avait plus eu moyen de ne pas y renoncer. Foma avait tout rpar. Quel que ft dailleurs son ravissement, le vieillard connaissait fond son Foma, voyait clairement quil avait russi sancrer pour toujours dans cette maison et que sa tyrannie naurait plus de fin. Tout le monde sait que les gens les plus capricieux et les plus dsagrables se calment toujours, ne ft-ce que pour quelque temps, alors quils obtiennent satisfaction. Au contraire, Foma Fomitch nen devint que plus stupidement arrogant. Avant le dner, quand il et chang de linge et de vtements, il sassit dans son fauteuil, appela mon oncle et, devant toute la famille, lui entama un nouveau sermon :
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Colonel ! vous allez vous marier. Comprenez-vous le devoir Et ainsi de suite. Imaginez-vous un discours tenant dix pages du Journal des Dbats, mais dix pages composes avec les plus petits caractres et remplies des plus folles sottises, sans un mot sur ces devoirs, mais dbordant de louanges hontes lintelligence, la bont, la magnanimit, au courage et au dsintressement dun certain Foma Fomitch. Tout le monde mourait de faim et brlait denvie de se mettre table ; mais personne nosait interrompre et on couta ses btises jusqu la fin. Il ny eut pas jusqu Bakhtchiev, qui, malgr son formidable apptit, ne lui prtt une oreille attentive et dfrente. Enchant de sa propre faconde, Foma Fomitch donna libre cours sa gaiet et se grisa mme table en portant les toasts les plus saugrenus. Il en vint plaisanter les fiancs et certaines de ses plaisanteries furent tellement obscnes et peu voiles que Bakhtchiev lui-mme en fut honteux. Si bien qu la fin, Nastenka se leva de table et senfuit, ce qui transporta Foma Fomitch. Il se ressaisit aussitt et, en termes brefs, mais expressifs, il esquissa lloge des qualits de labsente et lui porta un toast. Mon oncle tait prs de lembrasser pour ces paroles. En gnral, les fiancs semblaient un peu gns et je remarquai que, depuis linstant de la bndiction, ils navaient pas chang un seul mot et quils vitaient de se regarder. Au moment o lon se leva de table, mon oncle avait subitement disparu. En le cherchant, je passai sur la terrasse o, assis dans un fauteuil devant une tasse de caf, Foma prorait, fortement stimul par la boisson. Il navait autour de lui qujvikine, Bakhtchiev et Mizintchikov. Je marrtai pour couter.

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Pourquoi, criait Foma, pourquoi suis-je prt aller sur le bcher pour mes opinions ? Et pourquoi personne de vous nest-il capable den faire autant ? Pourquoi ? Pourquoi ? Mais il serait fort inutile de monter sur le bcher, Foma Fomitch, raillait jvikine. Quelle utilit ? Dabord, a fait souffrir, et puis on serait brl ; que resterait-il ? Ce quil resterait ? Des cendres sacres ! Mais, comment peux-tu me comprendre ? Comment peux-tu mapprcier ? Pour vous, il nest pas de grands hommes hors certains Csars et autres Alexandres de Macdoine. Quont-ils fait, tes Csars ? Qui ont-ils rendu heureux ? Qua-t-il fait, ton fameux Alexandre de Macdoine ! Il a conquis toute la terre ? Bon ! donne-moi une arme comme la sienne et jen ferai autant, et toi aussi, et lui aussi Mais il a assassin le vertueux Clitus, tandis que moi, je ne lai pas assassin Quel voyou ! quelle canaille ! Il na gure mrit que les verges et non la gloire que dispense lhistoire universelle Je nen dirai pas moins de Csar ! pargnez au moins Csar, Foma Fomitch ! ma. Certes non ! je npargnerai pas cet imbcile ! criait Fo-

Tu as raison, ne les pargne pas ! appuyait ardemment Stpane Alexivitch, fanatis par des libations trop abondantes ; il ne faut pas les rater ! Tous ce gens-l ne sont que des sauteurs qui ne pensent qu tourner cloche-pied ! Tas de mangeurs de saucisses ! Il y en a un qui voulait fonder une bourse ! Quest-ce que a signifie ? Le diable le sait. Mais je parie que cest encore quelque cochonnerie ! Et lautre qui vient tituber dans une socit choisie et y rclamer du rhum ! Je dis ceci : pourquoi ne pas boire ? Le tout est de savoir sarrter temps quoi bon les pargner ? Ce sont tous des canailles ! Toi seul, Foma, es un savant !

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Quand Bakhtchiev se donnait quelquun, il se donnait tout entier, sans restrictions, sans arrire-pense. Je trouvai mon oncle au fond du parc, au bord de ltang, dans lendroit le plus isol. Il tait en compagnie de Nastenka. ma vue elle senfuit dans les taillis comme une coupable. Tout rayonnant, mon oncle vint ma rencontre ; ses yeux brillaient de larmes joyeuses. Il me prit les deux mains et les pressa avec force. Mon ami, dit-il, je ne puis encore croire mon bonheur et Nastia est comme moi. Nous restons stupfaits et nous louons le Trs-Haut. Nous pleurions tout lheure. Me croirastu si je te dis que je ne puis encore revenir moi ? je suis tout troubl : je crois et je ne crois pas. Pourquoi marrive-t-il un tel bonheur ? Quai-je fait pour le mriter ? Si quelquun la mrit, mon bon oncle, lui dis-je avec chaleur, cest bien vous. Vous tes lhomme le plus honnte, le plus noble, le meilleur que jaie jamais vu. Non, Srioja, non ; cest trop, fit-il avec une sorte de regret le malheur est justement que nous ne sommes bons (cest--dire, je ne parle que de moi !) que dans le bonheur en dehors duquel nous ne voulons rien entendre. Nous en causions avec Nastia, il ny a quun instant. Ainsi, Foma avait beau tinceler devant mes yeux, le croirais-tu ? jusqu ce jour, je navais quune faible confiance en sa perfection, malgr que je cherchasse men persuader. Hier mme, je ne croyais pas en lui quand il refusait cette grosse somme. Je le dis ma grande honte et mon cur tremble encore au souvenir de ce qui sest pass. Mais je ne me contenais plus ! Il me semble, mon oncle, que votre conduite tait toute naturelle !

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Dun geste, mon oncle mimposa silence. Non, non, mon cher, ne dis rien ! Tout cela ne provient que de ma nature vicieuse, de ce que je suis un tnbreux goste et que je lche la bride mes passions. Dailleurs, Foma le dit aussi. (Quaurais-je pu rpondre cela !) Tu ne peux timaginer, Srioja, combien de fois je fus grincheux, impitoyable, injuste, arrogant, et non pas seulement avec Foma. Tout cela mest revenu en tte et jai honte de navoir rien fait jusquici qui me rende digne dun pareil bonheur. Nastia le disait aussi tout lheure, mais, en vrit, je vois pas les pchs quelle peut bien avoir commis, car cest un ange. Elle vient de me dire que nous sommes de grands dbiteurs devant Dieu, quil nous faut tcher de devenir meilleurs, de faire beaucoup de bien. Si tu avais entendu avec quelle chaleur, en quels termes elle disait tout cela. Mon Dieu ! Quelle dlicieuse jeune fille ! Il sarrta un instant sous le coup de lmotion. Puis il reprit : Nous avons dcid dtre aux petits soins pour Foma, pour ma mre et pour Tatiana Ivanovna. Quelle noble crature aussi que celle-l ! Oh ! je suis coupable envers tous ; je suis coupable envers toi ! Malheur celui qui oserait faire du tort Tatiana Ivanovna oh ! alors ! Bon ! Mais il faudrait aussi faire quelque chose pour Mizintchikov. Mon oncle, jai chang dopinion sur le compte de Tatiana Ivanovna. Il est impossible de ne pas lestimer et de ne pas compatir ses agitations. Prcisment ! prcisment ! reprit mon oncle avec chaleur, on ne peut pas ne pas lestimer Un autre exemple de ce cas est Korovkine. Bien sr que tu te moques de lui ? et il me regarda timidement. Tout le monde rit de lui et je sais bien

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que son attitude ntait gure pardonnable Cest peut-tre un des meilleurs hommes qui existent, mais la destine les malheurs Tu ne me crois pas et, pourtant, il en peut tre ainsi. Mais, mon oncle, pourquoi ne vous croirais-je pas ? Et je me mis proclamer fougueusement que, les plus nobles sentiments humains peuvent se conserver en tout tre dchu, que la profondeur de notre me est insondable et que lon na pas le droit de mpriser ceux qui sont tombs. Au contraire, il faut les rechercher pour les relever ; la mesure admise du bien et de la morale nest pas quitable etc., etc. ; en un mot, je menflammai jusqu lui parler de lcole raliste et jen vins dclamer la clbre posie : Quand, des tnbres du pch Mon oncle fut transport, ravi. Mon ami, mon ami ! scria-t-il avec motion tu me comprends admirablement et tu mas dit tout ce que jaurais voulu dire, mais mieux que je ne leusse fait. Oui ! oui ! Dieu ! pourquoi lhomme est-il mchant ? Pourquoi suis-je si souvent mchant quand il est si beau, si bien dtre bon ? Nastia le disait aussi Mais regarde, quel coin charmant, ajouta-t-il en jetant autour de lui un regard enchant. Quelle nature ! Cet arbre, cest peine si un homme pourrait lentourer de ses bras. Quelle sve ! quel feuillage ! Quel beau soleil ! Comme tout est devenu frais et riant aprs lorage ! Quand je pense quil se peut que les arbres aient une conscience, quils sentent et quils jouissent de lexistence Ne le crois-tu pas ? Quen penses-tu ? Cela se peut fort bien, mon oncle. Mais ils sentiraient leur manire, naturellement.

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Bien sr ! Oh ! ladmirable, ladmirable Crateur ! Tu dois bien te rappeler ce jardin, Srioja, o tu courais, o tu jouais, tant petit. Je me souviens du temps o tu tais petit. (Il me regarda avec amour, avec bonheur) On te dfendait seulement de tapprocher par trop de ltang. As-tu oubli que la dfunte Katia tappela un soir et quelle te caressait Tu avais couru toute la journe et tu tais tout rose avec tes cheveux blonds et boucls Elle joua avec tes boucles et me dit : Nous avons bien fait de prendre chez nous cet orphelin . Ten souviens-tu ? peine, mon oncle. Ctait vers le soir ; le soleil vous baignait tous deux, et moi, dans un coin, je fumais ma pipe en vous regardant Je visite sa tombe chaque mois (et sa voix se fit plus basse et tremblante de sanglots refouls). Jen ai parl Nastia qui ma rpondu que nous irions tous les deux. Mon oncle se tut, combattant son motion. ce moment, Vidopliassov sapprocha de nous. Vidopliassov ! cria mon oncle avec animation. Tu viens de la part de Foma Fomitch ? Non ; je viens plutt pour mon propre compte. Cest parfait, en tout cas, car tu vas nous donner des nouvelles de Korovkine. Je voulais lui en demander ce tantt, car je lai charg de surveiller le dormeur. De quoi sagit-il, Vidopliassov ? De mon changement de nom. Vous mavez promis votre haute protection contre les insultes dont on ne cesse de mabreuver chaque jour.

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Encore ce nom ! fit mon oncle, effray. Que faire ? Ce sont des insultes de toutes les heures Ah ! Vidopliassov ! Vidopliassov ! Je ne sais que devenir avec toi, gmit mon oncle avec tristesse. Voyons, quels torts peux-tu avoir supporter ? Tu vas devenir fou et tu finiras tes jours dans une maison dalins. Il me semble cependant que mon intelligence commena Vidopliassov. Bon ! bon ! mon cher, rpartit mon oncle. Je ne dis cela que pour ton bien et non pour te faire de la peine. Raconte-moi donc tes griefs : je parie que ce ne sont que bagatelles. La vie mest devenue impossible. Par la faute de qui ? Par celle de tout le monde, mais spcialement de Matriona, qui fait le malheur de mon existence. Toutes les personnes de marque qui ont pu me voir depuis mon enfance, ont toujours dit que javais lair dun tranger, surtout par les traits de mon visage, cest connu. Et voil, Monsieur, que je ne puis plus faire un pas sans que tout le monde me crie toutes sortes de vilains mots. Tenez, comme je me rendais prs de vous, on men a cri encore. Je nen peux plus ! Protgez-moi, Monsieur, de par votre haute autorit. Voyons, Vidopliassov ; quest-ce quon te dit donc ? Sans doute quelque btise laquelle il ne faut pas faire attention. Il serait indcent de vous le dire. Mais quoi donc ?

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Jaurais honte de le prononcer. Dis quand mme ! Voici : Grichka le Hollandais a mang une orange ! Hou ! quel homme tu fais ! Je me figurais Dieu sait quoi ! Ny fais pas attention et poursuis ton chemin. Jai essay, mais ils ne crient que de plus belle. coutez, mon oncle ; il se plaint quon ne veut pas le laisser tranquille dans cette maison, renvoyez-le donc pour quelque temps Moscou, chez son calligraphe, puisquil tait au service dun calligraphe. Hlas ! mon cher, le calligraphe aussi a fini tragiquement. Et comment ? Il eut le malheur de sapproprier ce qui ne lui appartenait pas. Cest pourquoi il fut mis en prison malgr tout son talent et il est irrmdiablement perdu. Puis, sadressant au valet : Cest bien, cest bien, Vidopliassov, calme-toi ; je te promets darranger tout cela Voyons, que fait Korovkine ? Il dort ? Non, il vient de partir ; je venais seulement pour vous lannoncer.

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Comment ? Il vient de partir ! Pourquoi las-tu laiss faire ? Par pure bont de cur. Il faisait peine voir. Une fois rveill, quand il se rappela tout ce qui sest pass, il se bourra la tte de coups et se mit hurler. hurler ? Pour mexprimer avec plus de respect, je dirai quil se mit pousser des gmissements varis. Il criait : Comment pourrai-je me prsenter dsormais au beau sexe ? Puis il ajouta : Je suis la honte de lhumanit ! Il disait tout cela avec tant de tristesse et en des termes si heureusement choisis ! Je te le disais que cest un homme distingu, Serge Mais, pourquoi las-tu laiss partir, puisque je te lavais confi ? ah ! mon Dieu ! Ah ! mon Dieu ! Par sensibilit. Il mavait pri de ne rien dire. Son cocher avait donn manger aux chevaux et les avait attels. Quant la somme que vous lui avez prte il y a trois jours, il ma ordonn de vous en remercier respectueusement et de vous dire quil vous lenverrait par un des prochains courriers. Quelle somme, mon oncle ? Il a parl de vingt-cinq roubles, fit Vidopliassov. Cest, mon cher, de largent que je lui avait prt lautre fois la station o nous nous tions rencontrs. Il tait sorti sans argent. Naturellement, il me lenverra par le premier courrier Mon Dieu ! que je regrette son dpart ! Si jenvoyais courir aprs lui, Srioja ? Non, mon cher oncle, ne le faites pas.

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Je suis de ton avis. Vois-tu, Srioja, je ne suis pas un philosophe, mais je crois que tout homme est beaucoup meilleur quil ne le parat. Il en est de mme avec Korovkine : il na pas pu supporter cette honte Mais allons donc auprs de Foma ! Voil trop longtemps que nous sommes ici ; il pourrait se sentir bless de notre ingratitude, de notre manque dattentions Allons ! Ah ! Korovkine ! Korovkine ! Mon rcit est termin. Les amants sont runis et le gnie de la Bont sest dfinitivement tabli dans la maison, sous les apparences de Foma Fomitch. Nous pourrions nous livrer de nombreux commentaires, mais ne sont-ils pas ds prsent superflus ? Tel est, du moins, mon avis. Je supplerai ces commentaires par quelques mots sur le sort de mes hros, car on sait quun roman ne saurait finir autrement ; cest formellement interdit par la tradition. On unit les heureux poux quelque six semaines aprs les vnements que je viens de rapporter. Tout se passa en famille, sans bruit, sans grand apparat, sans innombrables invits. Jtais le garon dhonneur de Nastenka ; Mizintchikov tait celui de mon oncle. Il y avait bien quelques invits, mais le principal personnage de la crmonie fut naturellement Foma Fomitch. Il advint bien quon loublia une fois en versant le champagne. Ce fut une grave affaire, accompagne de reproches, de gmissements, de cris. Foma stait rfugi dans sa chambre et, sy tant enferm, il clamait quon le ddaignait, que des gens nouveaux staient introduits dans la famille et quil tait tout au plus un copeau bon jeter dehors. Mon oncle tait dsol. Nastenka pleurait ; la gnrale, selon sa coutume en pareil cas, avait une crise de nerfs La fte ressemblait plutt un enterrement.

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Cette vie se prolongea pour mon oncle, et, pour la pauvre petite Nastia, pendant sept ans de cohabitation avec Foma Fomitch qui mourut lan dernier. Jusquau jour de sa mort, il ne fit que des siennes, sans parvenir jamais lasser ladoration de ceux dont il avait fait le bonheur . Tout au contraire, elle ne fit que crotre de jour en jour et proportionnellement lextravagance de ses caprices. Ygor Ilitch et Nastenka taient si heureux quils tremblaient pour une flicit dont Dieu stait montr par trop prodigue, leur gr. Ils ne pouvaient se reconnatre dignes de pareils bienfaits et taient persuads quil leur faudrait les payer plus tard par des souffrances. On pense bien que, dans cette douce maison, Foma faisait la pluie et le beau temps. Et que ne fit-il pas pendant ces sept ans ? On ne saurait mme imaginer jusqu quelles fantaisies extrmes le mena parfois son me oisive et repue, et ce quil sut inventer de caprices raffins, de friandises morales. Trois ans aprs le mariage de mon oncle, ma grandmre trpassait et lon vit Foma, devenu orphelin, en proie au plus violent dsespoir. Mme aprs un si long temps pass, ce nest quavec une vritable pouvante quon parle chez mon oncle de son tat ce moment. La tombe moiti comble, il sy prcipita, exigeant quon lenterrt aussi et, pendant tout un mois, on ne put lui laisser ni fourchette ni couteau. Une fois mme, il fallut se mettre quatre pour lui ouvrir la bouche et en extraire une pingle. Un des spectateurs de cette scne dramatique navait pu sempcher de remarquer que Foma et eu mille fois le temps davaler cette pingle, si tel et t son caprice ; pourtant, il sen tait abstenu. Une telle apprciation nen fut pas moins repousse avec indignation par tous les assistants et le malencontreux observateur se vit convaincu de malveillance et dinsensibilit.

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Seule, Nastenka avait gard le silence et ce navait pas t sans inquitude que mon oncle avait surpris sur son visage un imperceptible sourire. Il faut dailleurs remarquer que, malgr les invraisemblables caprices auxquels Foma sabandonna dans la maison de Ygor Ilitch, il ne stait plus permis les sermons despotiques ni larrogance dantan. Il se plaignait, pleurait, faisait des reproches, mais ne se laissait plus aller des crations dans le genre de Votre Excellence et je crois bien que tout lhonneur de ce changement revenait Nastenka. Insensiblement, elle avait contraint Foma de se plier devant certaines ncessits. Ne voulant pas assister lhumiliation de son mari, elle tait arrive faire respecter sa volont. Foma voyait trs clairement quelle lavait presque devin. Je dis : presque, parce que Nastenka ne cessa point de le dorloter et de faire chorus avec son mari chaque fois quil chantait les louanges du grand homme. Elle voulait que chacun respectt mon oncle en toutes choses, et cest pourquoi elle approuvait haute voix son attachement Foma Fomitch. Mais je suis bien sr que le cur dor de Nastenka avait su oublier les outrages et quune fois que Foma leut unie mon oncle, elle lui avait tout pardonn. De plus, je crois quelle avait accept de tout son cur lopinion de mon oncle, quon ne pouvait trop exiger dun martyr et dun ex-bouffon, quon devait mnager sa susceptibilit. La pauvre Nastenka avait appartenu la catgorie des humilis et elle sen souvenait. Au bout dun mois, Foma stait calm. Il tait mme devenu doux et bon, mais, en revanche, on vit dautres accidents se manifester chez lui : il tombait soudain en une sorte de catalepsie qui plongeait tous les assistants dans la plus folle pouvante.

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Brusquement, alors que le martyr parlait dabondance ou mme quil riait, on le voyait devenir soudain comme fig, ptrifi dans la posture mme o il se trouvait au moment de laccs. Supposons quil ait ri : alors, il conservait le sourire aux lvres. Tenait-il une fourchette ? lobjet restait en sa main leve. Puis, la main sabaissait delle-mme, mais Foma Fomitch ne se souvenait de rien, navait rien senti. Il restait assis, battant des paupires, mais nentendant rien, ne comprenant rien, ne disant rien. Et cela durait parfois une heure entire. Bien entendu, tous les habitants de la maison se mouraient de peur, marchaient sur la pointe des pieds, pleuraient. la fin, Foma se rveillait, accusant une extrme fatigue et assurant que de tout ce temps, il navait rien vu, rien entendu. Faut-il donc prtendre que cet homme et la passion de poser jusqu supporter des heures entires de volontaire martyre, dans le but unique de pouvoir dire ensuite : Voyez donc si mes sentiments sont plus nobles que les vtres ? Il advint un jour quayant maudit mon oncle pour les offenses dont il labreuvait toute heure et ses manques de respect , Foma se transporta chez M. Bakhtchiev, qui, depuis le mariage, stait maintes fois querell avec Foma, mais navait jamais manqu de lui demander pardon. Cette fois, Stpane Alexivitch stait employ avec une ardeur extraordinaire. Il avait reu Foma avec le plus grand enthousiasme, lavait gav de victuailles, et stait engag dire son fait mon oncle et mme dposer une plainte contre lui, car il existait entre leurs deux proprits une parcelle de terrain contestable et dont ils navaient jamais discut, mon oncle en laissant la jouissance Stpane Alexivitch sans la moindre protestation. Ngligeant de laviser, M. Bakhtchiev faisait atteler, gagnait la ville au galop, y formulait une demande de jugement lui attribuant formellement la proprit de ce lopin, charge pour mon oncle de payer tous frais et dommages-intrts que de

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droit en punition de son arbitraire et de son accaparement. Mais, ds le lendemain, Foma, sennuyant chez Bakhtchiev, pardonnait mon oncle venu pour lui offrir sa tte coupable et regagnait Stpantchikovo en sa compagnie. Quand, son retour de la ville, il navait plus retrouv Foma, la colre de Stpane Alexivitch avait t terrible ; mais, trois jours plus tard, il se rendait Stpantchikovo o, les larmes aux yeux, il avait demand pardon mon oncle et dchir sa plainte. De son ct, mon oncle lavait rconcili le jour mme avec Foma Fomitch et, de nouveau, on avait vu Stpane Alexivitch suivre Foma avec la fidlit dun chien, rpondant chacune de ses paroles : Tu es un homme intelligent, Foma ! Tu es un savant, Foma ! Foma Fomitch dort prsent dans sa tombe, ct de la gnrale, sous un prcieux mausole en marbre blanc o lon peut lire quantit de citations attendries et de formules louangeuses. Souvent, aprs la promenade, Nastenka et Ygor Ilitch pntrent pieusement dans lenclos de lglise pour prier sur les restes du grand homme. Il nen peuvent parler sans une douce mlancolie et se rappellent chacune de ses paroles, et ce quil mangeait, et ce quil aimait. Ses vtements sont conservs comme de prcieuses reliques. Seuls tous deux, mon oncle et sa femme ne sen sont attachs que davantage. Dieu ne leur a pas envoy denfants ; mais, bien quils en souffrent, ils nosent se plaindre. Sachenka est depuis longtemps la femme dun homme charmant, et Ilucha fait ses tudes Moscou, de sorte que les deux poux vivent seuls. Ils sadorent. La proccupation que chacun deux a de lautre est vritablement touchante. Nastia ne cesse de prier

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pour son mari. Il me semble que si lun deux venait mourir, labandonn ne pourrait survivre huit jours. Mais que Dieu leur donne longue vie ! Ils reoivent avec une charmante amabilit et sont toujours prts partager leur avoir avec les malheureux. Nastenka aime lire la Vie des Saints et prtend que les uvres ordinaires ne sont pas suffisantes, quil faudrait tout donner aux indigents et vivre heureux dans la pauvret. Si ce ntait le souci dIlucha et de Sachenka, il y aurait longtemps que mon oncle laurait coute, car il est en tout de lavis de sa femme. Prascovia Ilinitchna vit avec eux et fait ses dlices de leur consentement. Cest toujours elle qui tient la maison. Peu de temps aprs le mariage de mon oncle, M. Bakhtchiev lui avait offert sa main, mais elle avait refus carrment. On en avait conclu quelle allait se retirer dans un couvent ; mais cette supposition ne se ralisa pas. Prascovia possde une singulire proprit de caractre : elle ne peut que sanantir devant ceux quelle aime, elle les mange des yeux, plie devant leurs moindres caprices, les suit pas pas et les sert. Depuis la mort de sa mre, elle considra que son devoir tait de rester avec son frre et tout faire pour contenter Nastenka. Le vieux jvikine est encore en vie et, depuis ces derniers temps, il frquente de plus en plus sa fille ; mais, au commencement, il dsolait mon oncle par le soin quil apportait carter de Stpantchikovo et sa personne et sa marmaille (cest ainsi quil qualifiait ses enfants). Les invitations de mon oncle navaient aucune prise sur lui : cest un homme aussi fier que susceptible, et cette susceptibilit a mme quelque chose de maladif. cette seule pense que, pauvre, il serait reu par gnrosit dans une riche maison, quil pourrait tre considr comme un importun, il saffolait. Il refusa souvent laide de Nastenka et

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naccepta jamais que lindispensable. Il ne voulait jamais rien prendre de mon oncle. Nastenka stait grandement trompe en me disant dans le jardin que ctait pour elle que son pre jouait un rle de bouffon. Certes, il souhaitait ardemment de marier sa fille, mais, sil bouffonnait, ctait tout simplement par un besoin intrieur de trouver une issue aux colres accumules qui ltouffaient. La ncessit de railler et de donner cours de mchants propos faisait partie de sa nature. Il se prsentait comme le plus vil flatteur, tout en laissant entendre quil ne cajolait les gens que par pose, et plus basse tait sa flatterie, plus mordante tait sa raillerie. Il tait ainsi ! Mon oncle avait russi placer tous ses enfants dans les meilleurs tablissements de Moscou et de Ptersbourg, mais le vieillard ne stait laiss faire que lorsque Nastenka lui et prouv que tout cela se faisait ses frais personnels, cest--dire avec les trente mille roubles donns par Tatiana Ivanovna. la vrit, on navait jamais accept cet argent, mais on avait assur Tatiana Ivanovna, pour la consoler, quon aurait recours elle au premier besoin dargent et, pour mieux la convaincre, on lui avait par deux fois emprunt des sommes considrables. Mais Tatiana mourut il y a trois ans, et Nastia dut bien recevoir ses trente mille roubles. La mort de la pauvre demoiselle fut subite. Toute la famille se prparait se rendre au bal chez des voisins, et Tatiana navait pas eu le temps de mettre sa robe de bal et de se poser sur les cheveux une magnifique couronne de roses blanches que, prise dun malaise, elle stait laisse tomber dans un fauteuil, o elle navait pas tard expirer. On lenterra avec sa couronne de bal. Nastia en prouva un grand chagrin, car elle avait lhabitude de choyer Tatiana et de la soigner comme une enfant. Elle avait tonn tout le monde

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par la sagesse de son testament. part les trente mille roubles quelle laissait Nastenka, le reste, trois cent mille environ, devait tre consacr lducation de fillettes orphelines et les doter leur sortie des tablissements scolaires. Cest lanne de sa mort que se maria la demoiselle Prplitzina, qui tait reste chez mon oncle aprs le trpas de la gnrale, dans lespoir de gagner les bonnes grces de Tatiana Ivanovna. Sur ces entrefaites, un fonctionnaire des environs tait devenu veuf. Ctait le possesseur de Michino, le petit village o stait enfui Obnoskine en compagnie de Tatiana Ivanovna. Terrible chicanier, ce fonctionnaire, qui avait six enfants dun premier lit, souponna que la Prplitzina possdait quelque argent, et il prsenta sa demande, qui fut immdiatement accepte. Mais elle tait plus pauvre quun rat dglise. Elle ne possdait en tout et pour tout que les trois cents roubles que Nastenka lui donna en cadeau de mariage. Actuellement, le mari et la femme se battent du matin au soir. Elle passe son temps tirer les cheveux de ses enfants, leur distribuer des taloches et griffer la figure de son mari (du moins ce quon dit), en lui reprochant tout instant sa qualit de fille dun lieutenant-colonel. Mizintchikov aussi sest cas. Ayant sagement abandonn ses vues sur Tatiana Ivanovna, il se mit tudier lagriculture. Mon oncle le recommanda un comte, riche propritaire qui possdait trois mille mes environ quatre-vingt verstes de Stpantchikovo, et qui venait parfois visiter ses biens. Frapp des capacits de Mizintchikov et prenant en considration la recommandation de mon oncle, le comte proposait lancien hussard la grance de ses domaines, aprs en avoir, au pralable, chass lintendant allemand, qui le volait de son mieux, en dpit de la fameuse honntet allemande.

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Cinq ans plus tard, la proprit du comte tait devenue mconnaissable ; les paysans taient riches ; les revenus avaient doubl ; en un mot, le nouvel intendant stait distingu, et il tait devenu clbre par ses capacits dans tout le gouvernement. Aussi, quelle ne fut pas la surprise et la douleur du comte lorsque, au bout de cinq ans, et malgr toute les prires et les offres daugmentation de traitement, Mizintchikov dmissionna. Le comte simaginait quil avait t sduit par dautres propritaires de quelque gouvernement voisin. Mais tout le monde fut bien tonn quand, deux mois aprs sa retraite, Ivan Ivanovitch Mizintchikov se rendit acqureur dune magnifique proprit de cent mes situes quarante verstes du domaine du comte, et appartenant un ancien hussard ruin qui avait t son camarade au rgiment. Il avait aussitt engag ces cent mes et, un an aprs, il en rachetait soixante autres aux environs. Il est actuellement un gros propritaire. Tout le monde se demande avec tonnement o il a trouv de largent. Il en est qui hochent la tte. Mais Ivan Ivanovitch est fort tranquille, et sa conscience ne lui fait aucun reproche. Il a fait venir de Moscou cette sur qui lui avait donn ses derniers trois roubles pour sacheter des chaussures quand il tait parti pour Stpantchikovo. Une charmante fille, dailleurs, bien que ntant plus de la premire jeunesse, douce, aimante, instruite, un peu timide. Elle vivait Moscou comme demoiselle de compagnie, chez je ne sais quelle bienfaitrice. Elle est genoux devant son frre, dont elle respecte la volont lgal de la loi, tient son mnage et se trouve heureuse. Mizintchikov ne la gte pas et la nglige un peu, mais elle ne sen aperoit pas. Elle est fort aime Stpantchikovo, et lon dit que M. Bakhtchiev nest pas indiffrent ses charmes. Il la demanderait bien en mariage, mais il craint un refus. Du reste, nous

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esprons pouvoir nous occuper plus M. Bakhtchiev dans un prochain rcit.

spcialement

de

Je crois que jai pass en revue tous mes personnages ! Ah ! joublie : Gavrilo est devenu trs vieux et il a compltement dsappris le franais. Falali a fait un cocher fort prsentable et, pour ce qui est du malheureux Vidopliassov, il y a beau jour quil fut enferm dans une maison de fous o il est mort, autant que je me souviens. Un de ces jours, jirai faire un tour Stpantchikovo, et je men enquerrai auprs de mon oncle.

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propos de cette dition lectronique


Texte libre de droits. Corrections, dition, conversion informatique et publication par le groupe : Ebooks libres et gratuits http://fr.groups.yahoo.com/group/ebooksgratuits Adresse du site web du groupe : http://www.ebooksgratuits.com/ Mars 2005
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