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STRUCTURE DU ROMAN

Ds l'incipit du roman, le ton est donn : avec arrogance, le narrateur affirme sa libert de dmiurge et s'emploie saper les fondements mmes de l'illusion romanesque. Nous comprenons que nous avons affaire un jeu neuf qui chappe ironiquement la classification des genres : c'est la fois un roman la ligne picaresque et une gerbe de rcits allant de la nouvelle au conte, qui peuvent s'amenuiser jusqu' l'anecdote ou le bon mot, truffe d'une srie d'essais de morale ou d'esthtique, o le gnie de Diderot s'exerce au sermon, l'oraison funbre, la fable, au portrait, la dissertation, Nous devons accepter ds le dpart cette construction binaire du roman et des rcits adjoints. Cependant ces deux mouvements ne sont pas inconciliables : les rcits se rattachent plus ou moins au noyau central par un personnage, un thme rcurrent ou un simple cho. Tentons donc cette analyse. Quatre motifs s'entrelacent dans Jacques le Fataliste avec une malignit irritante :

le voyage picaresque vers "nulle part", tantt racont la troisime personne par le narrateur, tantt dispos en dialogue entre Jacques et son matre (); le rcit discontinu fait par Jacques de ses amours avec Denise (); les digressions auxquelles se livrent les personnages ou les histoires que racontent certains d'entre eux et le narrateur lui-mme (); les commentaires du narrateur o s'entrelacent le motif philosophique de la fatalit et le motif esthtique de la technique romanesque ().

Si l'on s'attache, comme on est tent de le faire, la ligne romanesque d'un voyage picaresque, ou encore l'histoire des amours de Jacques, en cherchant suivre une intrigue jusqu' son dnouement, on est du par les interruptions systmatiques (on dnombre jusqu' 180 cassures ), agac par l'intrusion du narrateur propos et hors de propos, gn enfin par le nombre incroyable de digressions de toutes sortes. Le voyage du matre et de son valet est nanmoins susceptible de fournir au roman son ossature indispensable : on peut distinguer dans leurs errances un cycle de huit journes, partir desquelles on peut tenter de dresser le tableau suivant :
[rfrences des pages : dition Garnier-Flammarion, 1997.] le voyage picaresque Premire journe
(pp. 42-48)

les amours de Jacques

digressions

commentaires

Commence la belle toile, elle s'achve l'auberge des voleurs. A cheval, Jacques et son matre arrivent dans un lieu qu'on apprendra tre une

Jacques entreprend l'histoire de ses amours : son arrive, bless au genou, la maison du paysan. Jacques raconte sa premire nuit chez le paysan et rapporte le

thme du fatalisme libert romanesque.

Deuxime journe
(pp. 48-62)

auberge, Conches, puis la demeure d'un ami lieutenant. A cheval, Jacques est emport puis bless par le cheval du bourreau. Il est veill par son matre dans une nouvelle auberge.

dialogue que celui-ci eut avec sa femme. le frre de Jacques histoire de Le Pelletier histoire du capitaine et de son ami Gousse.

Troisime journe
(pp. 62-105)

Jacques continue son histoire (dtails de l'opration chirurgicale). Il se met en pension chez le chirurgien.

la vrit et le talent (histoire du pote de Pondichry) l'esprit de chevalerie

Jacques raconte son sjour chez le A cheval, Jacques et son chirurgien qui lui matre atteignent un gte. soutire 24 francs par L'htesse se lamente des jour. Il secourt une Quatrime blessures infliges par deux misreuse puis, journe bourgeois sa chienne dtrouss par des (pp. 105-127) Nicole, que nos deux hros brigands, se retrouve prennent d'abord pour sa sans un sou. Il refuse servante. de manger, quand un carrosse vient le chercher. A l'auberge, Jacques et son Cinquime matre coutent l'htesse journe raconter l'histoire de Mme (pp. 127-188) de la Pommeraye. A l'auberge, Jacques, malade, entreprend de continuer l'histoire de ses amours. Mais il se dispute avec son matre. Tous deux quittent l'auberge en compagnie du marquis des Arcis et de son secrtaire. Le soir, le marquis raconte l'histoire du pre Hudson. A cheval. Rduit au silence par un mal de gorge, Jacques coute son matre raconter l'histoire de ses amours. Jacques l'interrompt pour connatre l'histoire de Desglands. Aprs avoir retrouv le cheval du matre, ils couchent en route. Jacques et son matre arrivent la maison de la nourrice o est lev le fils que ce dernier a accept de reconnatre. Le matre tue le

pause : Gousse en prison histoire du ptissier et de la ptissire

intervention finale du histoire de Mme de narrateur (dfense de la Pommeraye et du Mme de la marquis des Arcis. Pommeraye).

Sixime journe
(pp. 188-218 )

Jacques est recueilli par un seigneur, M. Desglands, matre de Jeanne, elle-mme mre de Denise, qui elle confie le soin de Jacques.

histoire du pre Hudson.

la nature de Jacques - son fatalisme - sa libert.

Septime journe
(pp. 218-291)

histoire de l'ami Bigre, puis de Suzanne et Marguerite. par le matre, intervention du Jacques raconte la perte histoire du chevalier narrateur : la lascivit de son pucelage. de Saint-Ouen et en littrature. d'Agathe, interrompue par l'histoire de l'empltre de Desglands. Les amours de Jacques connaissent un dnouement hypothtique (scne de la dispute, scne du fantaisie du narrateur. La fin du roman est prsente, par l'diteur, comme un brouillon douteux.

Huitime journe
(pp. 291-304)

chevalier de Saint-Ouen et massage). s'enfuit. Jacques est men en prison. Il est possible que Jacques, recrut dans la bande de Mandrin, retrouve le chteau de Desglands, dont il deviendra le concierge, et pouse Denise.

La structure rvle tout d'abord un refus de la linarit. On peut parler ici d'une construction "spirale", comme en caduce, o les motifs s'enroulent autour du pilier central, le voyage. Ceci est moins original qu'il n'y parat : les rcits enchsss se retrouvent souvent dans le roman de l'poque, notamment le roman picaresque (qu'on pense Don Quichotte ou au Gil Blas de Santillane de Lesage), o l'itinraire du hros croise la route d'autres personnages, eux-mmes assez pittoresques et bavards pour ouvrir le champ leurs histoires. Ce qui importe davantage ici, c'est la persistance des mmes motifs, qui s'entrelacent d'une manire plus ordonne que la fantaisie apparente de la composition ne le laisse prvoir. C'est dire que sous le dsordre, les discontinuits, l'unit harmonique des thmes, loin de rvler, l'exemple du Nouveau Roman, l'absurdit de la vie, dcouvre une logique complexe, un ordre musical.

Les thmes chronologiques : D'abord celui du voyage. Il fournit des repres temporels fugaces mais cohrents (huit journes aisment identifiables par les haltes dans les auberges ou les dparts matinaux). Cependant nous ne trouvons pas ici l'exactitude scrupuleuse des temps et des lieux propres au roman picaresque et reprise dans le Gil Blas de Lesage, par exemple. Ce n'est pas dans la chronologie du voyage que nous trouvons les intentions relles de Diderot, mais plutt dans sa contestation. Car, au vrai, il ne s'y passe rien, ou pas grand-chose, en dehors d'une prcipitation inattendue des pripties finales, o le matre retrouve le chevalier de Saint-Ouen et se venge en le tuant de son ancienne tratrise. Pass et prsent, "ralit" et fiction se rejoignent alors dans une confusion qui manifeste chez le narrateur un refus dlibr de fournir quelque dnouement que ce soit. Par cette libert, cette fausse improvisation o les dtours de l'intrigue sont ceux des chemins, Jacques le Fataliste appartient, plus qu'au picaresque, ce genre problmatique qu'on a commenc nommer littrature itinrante . Deuxime fil, le rcit des amours de Jacques. Insre par pisodes dans les tapes du voyage sur le ton badin de la conversation, l'histoire amoureuse de Jacques consacre sa libert de narrateur : son rcit rtrospectif s'interrompt et rebondit, faisant partager au lecteur l'agacement du matre. Ici encore, les caractristiques du roman rejoignent celles d'un genre pris l'poque, le roman libertin cette fois : au ralisme des situations, s'ajoute une connivence salace entre Jacques et son matre qui reste un des fils de l'cheveau que le lecteur est le plus avide de suivre ! Leur relation trs libre, dgages des schmas sociaux, voque plus d'un titre d'autres couples

du mme acabit, hrits de la comdie de murs : Don Juan et Sganarelle, bien sr, mais aussi plus largement la relation matre-valet propre la commedia dell'arte.

Les digressions romanesques : Elles constituent plus de la moiti du texte et rongent dlibrment le schma prcdemment dcel, si bien qu'on peut parler d'un art baroque o la dcoration l'emporte sur 1a structure centrale. La confusion s'augmente de la difficult de distinguer les rcits attribus l'auteur et les rcits annexes de Jacques apparents celui de ses amours. Cependant l'analyse permet de dceler quatre groupes : Une nouvelle romanesque, l'histoire de M. des Arcis et de Mme de la Pommeraye, comporte elle seule une cinquantaine de pages. Elle est inspire Diderot par l'histoire de M. Des Frans et de Silvie, la sixime des Illustres Franaises de Robert Challe (1713. Laclos s'en souviendra aussi pour Les Liaisons dangereuses). Sur le thme de la vengeance amoureuse, elle possde un rythme propre de lenteur et d'acclration, au point que Schiller, en 1785, 1'a isole dans sa traduction et qu'on trouve, encore aujourd'hui, des ditions part de ce petit chef-d'uvre (Robert Bresson en a fait la matire de son film, Les Dames du Bois de Boulogne). Pour la relier l'ensemble, Diderot y intercale neuf interruptions de l'htesse et plusieurs rcits annexes, points de soudure assez artificiels, et, surtout, fait intervenir le marquis des Arcis en personne au dtour du voyage de nos deux hros. Deux nouvelles "exemplaires", l'histoire du chevalier de Saint-Ouen et celle de l'abb Hudson, dveloppent le thme de la perfection dans le mal. On y trouve un got raliste pour la peinture des bas-fonds : voleurs, prostitues, receleurs, marchands la toilette, usuriers, policiers. La premire, trente pages environ, se dcoupe en trois pisodes - le fils de famille, l'amant bern, le flagrant dlit - arbitrairement coups par des rflexions morales et esthtiques et par l'histoire de l'empltre de Desglands. Mais le lien avec l'ensemble n'a rien d'artificiel puisque l'ami bern de Saint-Ouen est le matre de Jacques et que son histoire permet une des conclusions de l'ouvrage : la rencontre chez la nourrice du btard et le duel. L'abb Hudson se droule en douze pages d'un seul tenant, prcdes par le thme des fausses vocations. Le fait que le narrateur est le marquis des Arcis et la victime son secrtaire Richard constitue cependant un lien lger avec l'ensemble. Un cycle paysan, relativement autonome, est li l'enfance de Jacques et son initiation sexuelle. Le ralisme paysan s'oppose au ralisme urbain des nouvelles prcdentes. Le langage lui-mme change de registre. Les Deux Carmes, l'Histoire de Jason le brocanteur, Justine et les deux Bigre, Suzanne, Marguerite, Suzon et le vicaire enfourch nous rappellent les Cent nouvelles ou le Dcamron de Boccace. A l'unit du dcor rpond l'unit du thme : la libert sexuelle. L'loge de l'obscnit en littrature forme la conclusion la plus naturelle du cycle. Une galerie d'originaux, grappe d'histoires courtes, dont la mise en scne et l'approfondissement sont plus ou moins labors : le pote de Pondichry et M. Le Pelletier, le cycle de Desglands et le cycle de Gousse, l'histoire du ptissier et de la ptissire, sans omettre la fable de la Gaine et du Coutelet.

C'est donc une matire romanesque considrable que Diderot met en uvre, en prenant soin le plus souvent d'viter ce qu'il appelle l'insipide rhapsodie des faits : avec plus ou moins de vraisemblance, il s'efforce de souder cet ensemble, mnageant un systme complexe d'chos entre la progression des deux personnages et la digression qui fait clater en gerbe une vingtaine d'histoires. Ainsi les thmes du cycle de Desglands s'apparentent ceux de l'histoire de Mme de La Pommeraye, l'histoire du ptissier celle du chevalier de Saint-Ouen.

Les commentaires : L'originalit de Jacques le Fataliste tient, nous l'avons dit, au statut du narrateur. Bien loin, comme il le devrait, d'entretenir l'illusion romanesque, celui-ci ne cesse de rvler sa prsence. Ses commentaires peuvent prendre la forme de remarques vasives ou de jugements sur ses personnages, mais on peut plus frquemment y distinguer deux sujets essentiels : C'est d'abord le fatalisme, qui donne son surnom Jacques et constitue pour les philosophes des Lumires, et pour Diderot en particulier, une interrogation permanente (c'est aussi le sujet du Candide de Voltaire). Tout est crit l-haut , chaque balle a son billet , le grand rouleau o tout est crit : les expressions ne manquent pas pour exprimer la conviction de Jacques, qu'on appellerait plus justement aujourd'hui le dterminisme.
FATALISME ET DTERMINISME Le fatalisme est un systme qui affirme une ncessit fatale (fatum), devant laquelle les dcisions et les actions des hommes sont inoprantes. Dans la langue philosophique, cette rsignation au destin peut, comme chez les Stociens, prendre la forme d'un consentement actif aux volonts divines, mais dans son acception usuelle, le mot dsigne plutt une soumission paresseuse. C'est plutt de dterminisme qu'il faudrait parler dans le cas de Jacques, adepte lointain, via son capitaine, des thories de Spinoza. En effet, alors que le fatalisme affirme une dtermination inconditionnelle des vnements excluant tout libre arbitre en l'homme, le dterminisme dsigne, quant lui, leur dtermination conditionnelle conformment au principe de causalit, qui n'exclut pas l'efficacit de l'action humaine : L'effet tant certain, la cause qui le produira l'est aussi ; et si l'effet arrive, ce sera par une cause proportionne. Ainsi, votre paresse fera peut-tre que vous n'obtiendrez rien de ce que vous souhaitez, et que vous tomberez dans les maux que vous auriez vits en agissant avec soin. L'on voit donc que la liaison des causes avec les effets, bien loin de causer une fatalit insupportable, fournit plutt un moyen de la lever. (Leibniz, Thodice, 55). Jacques est plus dterministe que fataliste puisque, athe, il se situe dans le champ de la philosophie, voire de la science, et non sur le terrain de la religion ou de la magie. C'est la considration de l'ordre ncessaire de la nature qui lui offre matire se consoler des accidents de la vie : Il fallait que cela ft, car c'tait crit l-haut. [...] Lorsque l'accident tait arriv, il revenait son refrain et il tait consol..

Cette doctrine dterministe est affirme avec une rare constance par Diderot, depuis la Lettre sur les aveugles jusqu'au Rve de d'Alembert. La formulation la plus nette se trouve dans la lettre Landois du 29 juin 1756 : Regardez-y de prs, et vous verrez que le mot libert est un mot vide de sens; qu'il n'y a point, et qu'il ne peut pas y avoir d'tres libres; que nous ne sommes que ce qui convient l'ordre gnral, l'organisation, l'ducation, et la chane des vnements. Voil ce qui dispose de nous invinciblement. On ne conoit non plus qu'un tre agisse sans motif, qu'un des bras d'une balance agisse sans l'action d'un poids; et le motif nous est toujours extrieur, attach ou par une nature ou par une cause quelconque, qui n'est pas en nous.

Pourtant ce problme de la libert ne cesse de questionner le philosophe, sensible la distance qui spare un systme abstrait d'un comportement quotidien, et nous verrons que Jacques le Fataliste apparat souvent comme une contestation du dterminisme. Pour saisir l'intention philosophique du roman, il faudrait mesurer le degr d'adhsion de Diderot son personnage, les limites d'une possible identification, l'humour d'un auteur qui sait rire d'une doctrine qui est la sienne et d'une crature qui est, dans une certaine mesure, son porteparole. Car Diderot a fait souvent l'aveu de ses contradictions en la matire : Il est dur de s'abandonner aveuglment au torrent universel : il est impossible de lui rsister. Les efforts impuissants ou victorieux sont aussi dans l'ordre. Si je crois que je vous aime librement, je me trompe. Il n'en est rien. le beau systme pour les ingrats ! J'enrage d'tre emptr d'un diable de philosophie que mon esprit ne peut s'empcher d'approuver et mon cur de dmentir. (Lettre Mme de Maux). Ce divorce entre l'esprit et le cur nous semble tre au centre du roman et la clef aussi, le grand principe organisateur de cette structure dont on a dj signal la cohrence. Nous allons y revenir dans la page suivante. Le motif de la technique romanesque constitue l'autre sujet de prdilection dans les interventions du narrateur. On sait quelle est ici la dette de Diderot l'gard du Tristram Shandy de Lawrence Sterne, o l'on peut lire par exemple :
J'ai dj dit au Chrtien qui me lit - je le nomme chrtien l'esprant tel; s'il ne l'est pas, je le regrette et le prie de disputer la chose avec sa conscience sans rendre mon ouvrage responsable. Je lui ai dit, monsieur - car, en vrit, lorsqu'un auteur raconte une histoire aussi trangement que je le fais ici, il doit sans cesse revenir en arrire et repartir en avant afin de tisser tous ses fils dans l'imagination du lecteur, prcaution dont je me suis peut-tre avis trop tard moi-mme : tant de sujets fusent de toutes parts, incertains et ambigus, leur poursuite comporte tant de brisures et de trous, les constellations nous servent si mal, ce qui n'empche pas d'ailleurs d'en suspendre quelques-unes dans la nuit des passages les plus obscurs, sachant bien comme il est ais de se perdre ft-ce dans la pleine lumire du jour - et voyez-vous, me voil perdu moi-mme. La faute en est mon pre et sitt mon cerveau dissqu, vous y distingueriez sans lunettes, large et irrgulier, le dfaut de tissage pareil ceux qu'on rencontre parfois dans une pice de batiste invendable, courant d'un bout l'autre de la trame, et si malencontreux qu'on ne saurait y tailler une ** (j'accroche encore ici une ou deux toiles) un bandeau pour les cheveux ou mme une poupe pour le pouce, sans que le dfaut soit sensible l'il ou au doigt. 1 2 Quanto id diligentius in liberis procreandis cavendum , dit Cardan . Ceci mrement considr et dans l'impossibilit morale o je suis, vous le voyez bien, de revenir par ce dtour au point d'o je suis parti, je vais recommencer mon chapitre. Lawrence Sterne, Vie et opinions de Tristram Shandy, chap. XXXIII, 1759-1763.
( trad. Charles Mauron, Laffont, 1946) 1. D'autant plus qu'il faut craindre d'aller trop vite quand on crit un livre. 2. Cardan (1501-1576), mdecin, astrologue et mathmaticien.