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Alexandre Dumas, dit Dumas pre


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Alexandre Dumas, dit Dumas pre

Alexandre Dumas crivain franais (Villers-Cotterts 1802 Puys, prs de Dieppe, 1870). La question des origines familiales est omniprsente dans l'uvre de Dumas, sans doute parce que les siennes sont complexes : son pre, Thomas-Alexandre Dumas, est le fils d'un aristocrate franais tabli Saint-Domingue, Antoine-Alexandre Davy de La Pailleterie, et de son esclave noire Marie-Csette Dumas. Arriv en France en 1776, Thomas-Alexandre choisit le nom de sa mre pour s'engager. Il sert dans l'arme de la Rpublique, puis de l'Empire, et meurt en 1806, laissant sa femme et ses deux enfants dans une situation difficile. Le futur crivain connat cependant une enfance libre et heureuse Villers-Cotterts. En 1823, il gagne Paris, et obtient une place de secrtaire dans les bureaux du duc d'Orlans. Mais ses ambitions le portent ailleurs, vers une carrire de dramaturge ; le romantisme est d'abord une grande poque de thtre. C'est au dbut de 1829, avec Henri III et sa cour, qu'il connat son premier grand succs : d'un jour l'autre, il devient clbre. Grand succs aussi d'Antony (1831), de la Tour de Nesle (1832), d'Angle (1833), de Kean (1836). Dumas est alors lanc dans le monde romantique, il se lie avec Hugo, Vigny, Delacroix, Nerval, frquente les Orlans et collectionnne les matresses. lui tout seul, il est le parfait rsum d'une poque. Il voyage aussi beaucoup (Italie, Sicile, Allemagne) et publie dans les journaux ses Impressions de voyage. Sa fortune littraire prend un nouveau tournant au dbut des annes 1840, avec l'apparition de la presse moderne grands tirages qui fidlise ses lecteurs grce au roman-feuilleton. Dumas collabore plusieurs grands titres : la Presse, le Sicle, le Constitutionnel, le Journal des dbats. Avec la collaboration, entre autres, d'Auguste Maquet, rencontr en 1839, il publie des romans qui vont connatre un succs sans prcdent : les Trois Mousquetaires (1844), le Comte de Monte-Cristo (1844-1846), Vingt Ans aprs (1845), la Dame de Monsoreau (1846), les Quarante-Cinq (1847), Joseph Balsamo (1846-1848), le

Vicomte de Bragelonne, (1847-1850), le Collier de la reine (1849-1850), Ange-Pitou (1851), la Comtesse de Charny (1852-1853)... Enrichi, il achte en 1844 un terrain Marly-le-Roi o il fait construire le chteau de Monte-Cristo, de style noRenaissance. Mais il en profitera peu : la rvolution de 1848 cause la ruine du Thtre-Historique, dans lequel il avait investi une partie de sa fortune. Paralllement, il est candidat la dputation, mais sans succs. En dcembre 1851, aprs le coup d'tat de Louis-Napolon Bonaparte, qu'il avait d'abord soutenu, il se rfugie Bruxelles. Mais il s'agit surtout pour lui de fuir ses cranciers. Par ailleurs, il entreprend alors la rdaction de ses Mmoires. Revenu Paris en 1853, il fonde le journal le Mousquetaire, qui s'avrera une bonne action mais une mauvaise affaire et qui cesse de paratre en 1857, remplac par le Monte-Cristo, dont il assume seul la rdaction. Mais l'criture est toujours concurrence par les voyages : en Angleterre, en Allemagne, en Russie surtout (1858-59), encore et toujours en Italie (1859-1860) : il y rencontre Garibaldi et prend part l'expdition des Mille. Naples, il fonde l'Indipendente pour soutenir la cause de l'unit italienne. Les dernires annes voient encore paratre quelques grands romans : la San Felice (1863-1865), les Blancs et les Bleus (1867), Cration et Rdemption (1869-1870). Dumas, entre deux voyages, prononce des sries de confrences en France et l'tranger. En septembre 1870, affaibli et ruin, il se rend chez son fils Puys, o il meurt le 5 dcembre 1870.

Une singulire destine littraire


Bien que reconnu par ses pairs (voir les tmoignages de Hugo, de George Sand), il a longtemps t maltrait par la postrit, qui ne voyait en lui qu'un crivain pour la jeunesse, d'o un grand nombre d'ditions remanies et abrges de ses titres les plus fameux, populariss en outre par le cinma. Son uvre a souffert aussi d'tre catalogue rapidement (roman populaire, roman historique) plutt qu'tudie srieusement. Il semble que la situation est en train de changer et qu'une nouvelle lecture de Dumas s'impose, porte par des ditions critiques srieuses dues Claude Schopp, qui rvlent au public certains romans encore peu connus : la San Felice, les Mohicans de Paris, Olympe de Clves.

Dumas n'est-il qu'un romancier historique ?


Cette question permet d'aborder la place de l'histoire au XIXe sicle. La gnration romantique a le sentiment de vivre des vnements politiques indits, ce qui se ressent dans la littrature et l'art en gnral. L'influence de Walter Scott joue galement un rle important et suscite de nombreux mules. Il faut alors distinguer ceux qui utilisent l'histoire comme un simple dcor (Anquetil), cultivent le pittoresque, le dpaysement, et ceux qui en font le sujet mme de leur uvre (Hugo, Vigny, Dumas). Pour ces derniers, l'histoire ne saurait tre une donne gratuite, aborde de manire dsengage. Le roman historique s'oppose ainsi au roman de l'Histoire . C'est particulirement vrai pour Dumas, qui conoit le projet global d'une histoire totale, largement influenc par Vico et Michelet, empruntant au premier l'ide de cycle historique et partageant avec le second le mme engagement politique : la Rvolution est pour eux la finalit suprme, l'aboutissement de la marche des sicles. La porte didactique de l'uvre est revendique par son auteur. Nous avons eu un double but : instruire et duquer. Et nous disons instruire d'abord ; car l'amusement, chez nous, n'a t qu'un masque l'instruction.... nous avons la prtention d'avoir... appris la France autant d'histoire qu'aucun historien , crit-il en 1857, dans les Compagnons

de Jhu. Mais, loin d'tre dtermin par une idologie envahissante, le roman dit l'histoire par le biais de la fiction, porte par des individualits fortes et reprsentatives d'une poque (d'Artagnan, Athos, Gilbert), dont le destin prend une valeur exemplaire. Dumas est donc avant tout un grand romancier romantique, crateur d'un monde riche de personnages mythiques. Le pass l'intresse dans la mesure o il explique le prsent. Et c'est ce XIXe sicle parfois droutant (la Restauration, la monarchie de Juillet) qui fait irruption dans le Comte de Monte-Cristo et dans les Mohicans de Paris. L encore, on retrouve la mme exigence de totalit qui rgissait l'investigation historique, mais transpose dans le domaine social. On a pu dire ainsi de ces deux romans qu'ils constituaient un rsum de la Comdie humaine. Plongeant dans les milieux les plus varis, ils rvlent ainsi le concentr des mythes et des idologies de leur poque : l'Argent, le Pouvoir, l'Art, le Travail... La dimension politique est galement trs prsente : la fiction traduit le deuil progressif de l'hritage napolonien et l'avnement des ides rpublicaines. Loin de se cantonner dans le pass, Dumas se veut crivain de la modernit.

Le dramaturge et ses succs


La scne a prcd le roman. Dumas devient clbre ds 1829 avec Henri III et sa cour (un an avant Hernani), et mne avec Hugo la bataille pour le thtre romantique. Il a pour interprtes les acteurs les plus fameux de l'poque : Bocage, Frdric Lematre, Georges, Marie Dorval... Le drame romantique est souvent historique (Henri III, Christine, Charles VII chez ses grands vassaux, la Tour de Nesle), mais peut aussi se situer dans la priode contemporaine : Antony (1831) dresse le portrait d'un rvolt, un btard qui met en accusation la socit mesquine et rigide de son temps. La pice, qui pose clairement le problme de la naissance et de l'adultre, apparat comme le manifeste moral de toute la jeune gnration. Enfin, Kean (1836), hommage Shakespeare et au thtre, dfinit le gnie comme un mlange de dmesure et de passion.

L'autobiographie
L'autobiographie est une autre dimension importante de cette uvre multiple : Mes Mmoires, entams en 1851, s'arrteront l'vocation de l'anne 1836. Dumas ne pratique pas l'introspection, et ne s'arrte pas son destin individuel, mais s'attache la reconstitution d'une poque foisonnante : Quand j'ai commenc ce livre, croyezvous, vous qui me lisez, que 'ait t dans le but de dire ternellement moi ? Non, je l'ai pris comme un cadre immense pour vous y faire entrer tous, frres et surs en art, pres ou enfants du sicle,... vous qui avez t, ou tes encore la splendeur de notre poque... Non, ce ne sont pas mes Mmoires que j'cris.... ce sont les Mmoires de la France . Tentative inacheve certes, mais il y a d'autres manires pour Dumas de se raconter, notamment les rcits de voyage. Italie, Suisse, Russie, Allemagne, Belgique, Espagne, Afrique du Nord... Les Impressions de voyage, souvent publies d'abord en feuilletons, comme les romans, sacrifient volontiers au pittoresque et l'anecdote, et exploitent largement le folklore et l'histoire de chaque pays. Le voyage dans le temps se conjugue avec le dplacement dans l'espace. C'est ainsi que Dominique Fernandez

a pu y voir un laboratoire o il inaugure ou affine les recettes de ses grands romans . Influenc par Nodier et Hoffmann, Dumas a galement abord le conte fantastique. On retrouve son obsession de la Rvolution dans Une Journe Fontenay (Mille et Un fantmes), et dans la Femme au collier de velours : le fantastique ne sert pas sortir de la ralit et de l'Histoire, mais au contraire les voir avec des yeux hallucins qui en saisissent toute la posie macabre et thtrale. Dramaturge, romancier, fondateur de journal, grand voyageur, engag dans la vie politique de son temps, gastronome (son Grand Dictionnaire de cuisine est publi aprs sa mort), Dumas a connu une vie aux multiples facettes, ce qui en fait un des reprsentants les plus marquants du romantisme. Hugo donne la mesure de son gnie en le dfinissant comme un semeur de la civilisation . Haut de page
Cet article est extrait de l'ouvrage ci-dessous:

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