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El Pas De las Ausencias

Beatriz Concha Ilustraciones de la autora

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Indice

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La Manta El Duende de la Luna La Giganta Jorobada Don Bartolo La Sorpresa La Triste Historia de Mildred En Busca de Mazapn El Hada Mazapn El Bosque Helado La Historia del Ceibo Un Extrao Ser El Regreso

1 La Manta
Haba una vez dos hermanitos llamados Benjamn y Elena. Ambos eran muy unidos. Cuando digo muy unidos, quiero decir que jugaban y estudiaban juntos, y se ayudaban mutuamente. Tambin peleaban y hacan travesuras que les ocasionaban castigos. Los padres de Benjamn y Elena estaban separados y, por razones que los nios no entendan, fueron entregados a la tutela del pap. Como ste deba trabajar y ellos eran muy pequeos, se cas para tener quien los cuidara. Claro que eso fue un error, como veremos ms tarde. La Mami, como llamaban los nios a la madrastra, no era mala, pero no tena la intuicin de una madre, por la sencilla razn de que Benjamn y Elena no eran sus hijos. As, a pesar de que tenan su ropa siempre limpia y que coman cosas exquisitas tortas y postres de leche-, Benjamn y Elena no saban a quin confiar sus dudas, confusiones y miedos. Se volvieron tmidos, y si no les hubiera sucedido una serie de cosas, habran llegado a ser realmente malos. A la mam podan verla cada dos meses; y slo por el da, si era ella quien los visitaba; o por dos das, si eran los nios quienes iban a verla. Cuando esto ltimo ocurra, era delicioso, porque dorman junto a su mam, y ella, en vez de darle de comer, les contaba maravillosas historias de hadas, de hroes, y los ms entretenidos cuentos de terror, de fantasmas y de duendes. La mam era muy bonita y tena una voz fuerte, que desafinaba cuando les cantaba; pero ellos saban muy bien qu notas daba mal. Un da, cuando regresaban a la casa de campo donde vivan con el pap, la mam los acompa como siempre al bus. Elena estaba tan apenada, que haba empezado a sentir un fro mortal. La mam sac entonces de su cama una manta bastante deteriorada y cubri con ella a la nia. Benjamn, que era un poco mayor, consolaba en esas ocasiones a su hermana. Pero cada da la tarea se le haca ms difcil, porque Elena se estaba enfermando de tristeza. Cuando aquella tarde bajaron del bus, la Mami se escandaliz al ver a la nia arrebujada en una manta toda rotosa; pareca una nia harapienta. Le hizo quitarse aquel envoltorio y ponerse un chaleco muy bonito, que le combinaba con el vestido. Pero lo que la Mami no poda saber, pese a todas sus buenas intenciones, era que la manta abrigaba el corazn de Elena, pues el fro provena de ah.

Benjamn, comprendiendo que nada obtendra con explicar esto, porque no sera entendido, intercedi para que la manta no fuera a parar a la basura. Insisti en que la mam se las haba regalado para que jugaran con ella. La Mami, aunque hubiera preferido que jugaran con muecas, acept que los nios la conservaran siempre y cuando la mantuvieran lejos de su vista. Esa noche Elena dobl amorosamente la manta y la ocult bajo su almohada. Le pareca que en la trama del tejido an vibraban las notas clidas y desafinadas de la voz materna.

As fue como la manta de esta historia lleg a poder de los nios. stos no habran podido descubrir su magia si no hubiera sido por la madrastra. Ya les he dicho que sta era una buena mujer, a quien le corresponda la parte antiptica de la educacin: inculcar hbitos de orden, de limpieza, de buenos modales, en fin, ese sinnmero de continuas y rutinarias observaciones y regaos que hacen sentirse a los nios vctimas de sus mayores. Por ello, la Mami se enoj cuando al darle las buenas noches a Elena divis la manta bajo su almohada. Oblig a Benjamn a tirarla de inmediato lo ms lejos posible. El nio la llev entonces al fondo del jardn, al prado de los crisantemos blancos. All haba un pequeo claro donde l se esconda cuando quera estar solo. De este modo, el claro de los crisantemos qued alfombrado por la manta. Y Benjamn comparti con Elena su secreto ms importante: su refugio. En los das que siguieron, el refugio se fue llenando de objetos: algunos cabos de vela, carretes de hilo, trozos de soga, cajas de fsforos, un cuchillo de monte y una linterna misteriosamente desaparecida de un cajn del escritorio de pap-, y algunas golosinas requisadas de la despensa, como leche condensada, azcar flor y galletas. Era como entrar en otro mundo. Una de esas noches, Benjamn so que su mam lo tomaba de la mano y lo haca sentarse sobre la manta. Si quieres abrir la puerta del otro lado le deca en el sueo-, tienes que contar la historia. Benjamn comprendi claramente el significado de aquellas misteriosas palabras. Y las comprendi an mejor cuando, al da siguiente, la Mami le pidi que le llevara los libritos de cuentos que su mam le haba regalado y que de tanto leerlos estaban rotos, desencuadernados y algunos extraviados. Como la Mami cuidaba mucho la relacin de los nios con su verdadera mam, no pudo aceptar que ellos hubieran perdido los libros y los amenaz con un severo castigo si no los reunan en su totalidad. Benjamn tom entonces la decisin de huir de la casa. Cuando el nio le comunic a su hermana que haba decidido partir a recorrer el mundo, Elena no pudo contener el llanto. A Benjamn esto le dio una pena tremenda y, tomndola de la mano, le propuso que huyera con l. Elena, que era pequeita y vea a su hermano como a un mayor ella tena seis aos y Benjamn nueve-, acept encantada. Ambos hermanos se metieron entonces por entre el macizo de crisantemos, que en esa poca estaba florido y embalsamaba el aire con su perfume, y llegaron hasta la manta. Benjamn fij su mirada ms all de todo lo que lo rodeaba y comenz a contar la historia: -Elena y yo tenamos un burrito y un da decidimos

2 El Duende de la Luna

Decidimos montarnos en su lomo y partir a recorrer el mundo. De pronto, los crisantemos empezaron a separarse y desde la manta se abri un senderito que avanzaba por entre las flores. Entonces se oyeron, cada vez ms cerca, los cascos de un borriquito. Los nios vieron que ste era un poco enano, de crines muy rizadas, relleno y panzn; tena el pelaje sedoso, gris violeta, y pequeas manchas blancas decoraban sus ancas. El animal los observ con sus grandes ojos negros, y luego se comi algunos terrones de azcar que estaban desparramados sobre la manta. Benjamn subi a Elena sobre el lomo del borrico, y recogi rpidamente la soga, el cuchillo, la linterna, las cajas de fsforos, los carretes de hilo y el tarro de leche condensada. Envolvi todo esto con la manta, armndola como si fuera una mochila, y se la ech a la espalda. Con uno de los pedazos de soga improvis unas riendas y mont sobre el burrito. Al rato ambos hermanos trotaban por el sendero que se perda entre el bosque de crisantemos. Los nios miraban embelesados el mundo que se abra ante sus ojos. Aunque era un bosque, todos sus colores eran mucho ms intensos y brillantes que los de costumbre. El canto de los pjaros era ntido y el aire les llegaba profundo y dulce a los pulmones. A travs del follaje, los rayos del sol penetraban plidos y dorados, alegrando el alma de los nios, tanta era la belleza y el misterio que los rodeaba. El lomo del borrico los meca blandamente y Elena sinti deseos de cantar: -Un, dos, un dos, por aqu vamos dos, Uno, dos uno dos y tres, con el borriquito ya somos tres.

Por el camino atraves una codorniz con cuatro cras. -Ah va el nmero cuatro dijo Benjamn. Pero Elena sac las cuentas y sum:

-Seramos ocho si se fuera el nmero cuatro. No, el cuatro todava no llega. Cant:

-El bosque se adormece y el cuatro no aparece.

-Es cierto, -dijo Benjamn-, pero yo tengo que seguir contando el cuento. Partimos a lomo de burro continu- y entramos al gran bosque de aromos, dominio del Duendo de la Luna. Y ahora, suceder lo que voy a contar. -Bueno dijo Elena-. El cuento lo cuentas t, pero si llega a ser necesario, yo puedo contarlo por ti y vale igual. Ya? -De acuerdo respondi Benjamn. Y al sentir que estaban expresando sus ideas con claridad, le pareci que ellas eran frmulas mgicas. El burrito, que se llamaba Dulce Comodn (los nios lo abreviaron a Dulce), se detuvo de pronto y agach los cuartos traseros, haciendo que los nios se deslizaran suavemente al suelo. Benjamn y Elena quedaron sentados sobre un tapiz de esponjosas flores de aromo. stas caan como lluvia dorada y silenciosa, perfumando exquisitamente el aire. Un pjaro cantaba muy prximo, sobre una de las ramas ms bajas del aromo. Era un negro tordo y su plumaje brillaba bajo un fino rayo de sol. Elena le pregunt: -T eres el nmero cuatro? -No respondi el tordo-, pero si siguen el rumor del agua quizs lo encuentren. Por entre los rboles, llegaba melodioso el murmullo de un arroyo. El primero en seguirlo fue Dulce Comodn, que estaba sediento. Los nios corrieron detrs, hasta llegar a la orilla de un precioso arroyo de aguas transparentes que mostraban, ntidas, las piedras y arenillas del fondo. Lucirnagas de sol brillaban sobre las ondas y los nios entendieron lo que decan las aguas al correr: All voy, aqu estoy, adioos. All voy, aqu estoy, adioos.

Despus de beber la fresca agua, decidieron seguir viaje; pero tuvieron dudas sobre qu camino tomar: o remontaban el arroyo, o seguan su curso. -El tordo no fue muy claro, porque nos indic seguir el rumor del agua. Y las aguas dicen lo mismo ms arriba o ms abajo dijo Elena-. Qu haremos? -Bien repuso Benjamn-. La pregunta sera: nace el arroyo en el nmero cuatro, es afluente del nmero cuatro o desemboca en el nmero cuatro? Los habitantes del bosque son misteriosos para hablar y perderemos tiempo tratando de descifrar sus enigmas. Lo mejor es preguntar al arroyo.

-Pero las aguas slo dicen lo que van cantando al correr objet Elena. -S respondi Benjamn-, pero el arroyo no es slo el agua; tambin es el lecho por el que corre, las piedras del fondo y los seres que lo habitan. Como cada parte canta su propia cancin, tenemos que comprender la totalidad; y esta totalidad es ms fcil de encontrar en el nacimiento del arroyo. Por lo tanto, remontemos su curso y, si nos equivocamos, desandamos simplemente lo andado. Los nios montaron entonces en Dulce, que parti trotando suavemente, bordeando el arroyo aguas arriba. Chupaban golosos el tarro de leche condensada, que por decisin de amos no se terminaba nunca. A medida que el sol corra por el cielo, el arroyo tomaba colores de oro; serpenteaba, angostndose cada vez ms. Cuando se torn rojo, comenzaron a crecer los helechos, enredndose por sobre las aguas, formando tneles, hasta que el oro y el rojo plidos se esfumaron y tomaron su lugar el gris y el plata. El canto del agua fue callando hasta convertirse en el suave roce de los helechos sobre su superficie. La sombra verde oscura que stos reflejaban en el agua, se confunda con el azul de la noche que ya caa. Los pjaros cantaban sus oraciones para ir a dormir y, de pronto, el resplandor de la luna ilumin el cielo. Los nios haban llegado por fin al nacimiento del arroyo. Era una fuente en la que hunda sus fuertes races el aromo ms alto que ellos jams haban visto. -Cuando sea grande quiero tocar el arpa dijo Elena a su hermano. El sonido de las aguas, al caer de la fuente sobre unas piedras, le recordaba una meloda escuchada en ese instrumento. Benjamn no respondi. Escudriaba atento, tratando de encontrar el origen de unas gotas que caan de lo alto. Pero entre los racimos de flores que ahora parecan blancas, slo se recortaban, como una trama negra, las ramas del aromo. Espoleando a Dulce, bordearon la fuente hasta llegar al lado del enorme rbol. Dos ojos amarillos los miraron desde un hueco del tronco. Hu, hu, hu, aqu dentro estoy. Bueno o malo soy?

Benjamn cerr los ojos y esper que la respuesta fluyera de su corazn. -En este momento eres bueno respondi. -Si es as dijo el bho (pues era un bho)-, escogiste bien el camino. El origen es la respuesta y la meta es la respuesta. Si no sabes preguntar, estars siempre confundido. Mira la luna y all est el cuatro. Benjamn mir hacia arriba: entre el enjambre de ramas vio una celeste cabeza recortada contra el halo de la luna. -Quin eres? pregunt Benjamn.

-Soy el Duende de la Luna respondi el pequeo ser y luego suspir tristemente-. Yo los conozco a ustedes, sobre todo a ti, pequea Elena. Cada vez que te dormas llorando porque echabas de menos a tu mam, yo acuda sobre un rayo de luna, me posaba en tu cabecita y tocaba mi flauta hasta disipar tu pena. se es mi trabajo: ahuyentar la tristeza de los nios cuando stos se duermen llorando. Pero hace unos das me robaron mi flauta y no pude acudir a tu cama. Entonces, la Ausencia de tu mam aprovech de meterse en tu corazn y ah se qued. Si no logramos que salga pronto, ella ir echando races; stas entierran sus uas en el corazn y ah se aferran fuertemente. Benjamn mir preocupado a su hermana; por primera vez not en sus ojos la presencia velada de otros ojos. -Y quines son las Ausencias? pregunt al duende. -Las Ausencias son las que se quedan en reemplazo de las personas que se van. Cuando las personas han vivido mucho tiempo en un lugar y luego se marchan, sus Ausencias son tan fuertes que hasta escuchamos sus murmullos. Si las personas son muy queridas, las Ausencias son ms fuertes y poderosas. Para poder existir ellas se alimentan de tristeza, las que se encargan de sembrar constantemente en el corazn cuando han logrado penetrar en uno. Elena me daba mucho trabajo explic el duende-, porque cada vez que se separaba de su mam, la Ausencia de sta trataba de enterrarle las uas para echar races. Esto lo hacen durante el sueo; pero yo estaba atento y lo impeda tocando mi flauta. Hace unas noches me la robaron y la Ausencia penetr en el

corazn de Elena; sus uas ya estn comenzando a enraizar. Debemos recuperar rpidamente mi flauta o ser tarde. Elena rompi en llanto. -S dijo entre sollozos-, fue la noche en que so que mi mam sala ahogada del ro y chorreaba algas de pelo. Su cara linda me daba miedo y me llamaba y me llamaba No recuerdo ms. -Miren! Este manantial brota del corazn de Elena dijo el duende. Los nios miraron. Al fondo, a travs del agua cristalina, vieron un pequeo corazn que lata bombeando el manantial. La transparencia del agua les permiti ver tambin un rostro, plido y tan triste, que difcilmente pudieron reconocer a su madre. El duende dijo: -sta es la misma imagen de tu sueo verdad? -S respondi Elena, y volvi a llorar con desconsuelo. -Bien, sta no es tu mam; sta es su Ausencia, tenemos que expulsarla de tu corazn, porque si no lo hacemos no podrs crecer bien; la Ausencia lo impedir. Aydame a recuperar mi flauta: quizs con sus notas podamos expulsarla. -Pero quin te la rob? pregunt Benjamn. -La Giganta Jorobada repuso el duende-. Ella vive en la montaa rocosa que est detrs del Bosque de Aromos. Es mala; siempre est tratando de cazar a los pajaritos, pone trampas a las ardillas y a los conejos y tira de la cola al lobo. En un tiempo lejano su casa era bonita y la rodeaba un hermoso jardn; pero ahora todo est seco y la casa parecera abandonada si no fuera por el humo que sale de la chimenea cada vez que prepara su comida. Como yo tomo forma slo cuando alumbra la luna, no puedo entrar en su casa durante el da. Ella, por las noches, cierra todas las ventanas, de manera que no queda ni una rendija por la cual meterme. Es por esto que slo ustedes pueden ayudarme.

3 La Giganta Jorobada

Benjamn y Elena se sintieron cansados. Benjamn extendi entonces la manta sobre el suelo, mientras Dulce Comodn se echaba para que ambos se apoyaran sobre su tibia barriga. Los nios bebieron por turno largos sorbos de leche condensada y luego se acurrucaron para dormir,

-Que tengan dulces sueos dijo el Duende de la Luna-. Yo velar por ustedes. Y maana, aunque no les sea posible verme, ir indicndole el camino a Dulce Comodn para que puedan llegar hasta la montaa rocosa. Mientras Elena est sobre la manta, las uas de la Ausencia slo pueden echar races lentamente. Eso nos da algo de tiempo. Buenas noches. -Hu, hu, hu dijo el bho-. Elena tendr un sueo esta noche y yo se lo interpretar maana antes de que salga el sol. Los dos hermanitos cerraron los ojos y se durmieron arrullados por el canto de grillos, sapitos y por el rumor del agua que brotaba del corazn de Elena. Despertaron con el suave estremecimiento del pellejo de Dulce Comodn. Restregndose los ojos, escucharon el canto de aleluya con que los pjaros saludan al nuevo da. La luna ya no estaba y el azul de la noche era cada vez ms tenue, dando paso a la blancura del alba. -Hu, hu, hu, qu soaste, Elena? pregunt el bho, con un ojo abierto y el otro cerrado-. Aprate en contarlo, que tengo que dormirme pronto. Elena se sent frente al bho y comenz a narrar su sueo. -Yo iba por una calle con grandes edificios, todos grises. Las personas, tambin grises, caminaban serias y apuradas, sin ver nada. De pronto, al final de la calle, vi venir hacia m a un hermoso joven. Yo saba que debamos encontrarnos. Cuando estuvimos frente a frente, algo pas que nos llenamos de alegra. En las calles brotaron rboles y flores y la gente cambi sus ropas grises por otras de colores brillantes. Tomados de la mano, el joven y yo volamos sobre la ciudad hasta llegar a un gran ro. Ah sentimos que una fuerza poderosa nos lanzaba a las aguas, que corran muy turbulentas. Nosotros tratbamos de seguir volando, pero la fuerza termin por hundirnos en el agua. La corriente tiraba de m hacia un lado y de mi compaero hacia otro; apenas podamos sujetarnos de los dedos. Yo tena mucho miedo; saba que no deba soltar la mano del joven porque, su lo haca, me ahogara. Mientras ms luchaba por mantener mis dedos enlazados con los del joven, ms se calmaba el agua y terminbamos nadando suavemente hasta alcanzar la orilla opuesta. Ah estaba todo nevado y caminbamos sin ningn temor. Entonces mir al joven: ya no era un joven sino un anciano que me sonrea dulcemente. Not que mi pelo tambin era blanco, que tambin yo estaba viejecita. Caminamos luego hasta los pies de un rbol y nos sentamos sobre la nieve. Entonces el rbol se transform en un almendro florido, cuyas flores caan sobre nuestras cabezas para convertirse despus en nios que corran risueos en distintas direcciones. Eso fue todo el sueo. -Hu, hu, hu, tu sueo es hermoso y te lo explicar, nia. Ese joven es tu futuro esposo. Cuando lo conozcas los va a envolver la alegra del amor; ella los transportar sin otra preocupacin que la de quererse. Pero despus de un tiempo, el ro de la vida, que es grande y poderoso, los traer de vuelta y enfrentarn la realidad, que suele ser dura; problemas que tratan de separar a las parejas, como pas con tus padres, Elena. Pero t y tu esposo sabrn que la nica ayuda que pueden tener es el amor, que no permite que sus dedos se suelten. De esta forma, lograrn llegar al otro lado, el de la vejez plena. El rbol es la familia que ustedes habrn creado, que se esparcir y florecer por doquier, pues lleva la semilla del verdadero amor. Es un buen presagio tu sueo, y tengo la esperanza de que esta aventura termine bien. Adis y buena suerte.

As habl el bho y se adentr en el hueco de su rbol para dormir. Benjamn arm nuevamente la manta. Pero esta vez la puso de montura sobre Dulce Comodn para que Elena pudiera cabalgar sobre ella. Recordaba las palabras del duende y temblaba al pensar en las uas de la Ausencia, que poco a poco se apoderaban del corazn de su hermanita. Ya antes de iniciar esta aventura, l haba notado un cambio en la expresin de su rostro. De ordinario tan dulce y confiado, se haba transformado en una carita inexpresiva, salvo cuando demostraba su pena. A ratos volva a ser la misma chiquita alegre de antes, pero esos momentos eran cada vez ms cortos y distanciados. Iniciaron la marcha, dejando al borriquillo que siguiera el camino que le indicaba el duende. Benjamn not que el burrito poda ver al duende, aunque ste no era visible a la luz del da. Los helechos del bosque se abran al paso del grupo y Elena cant:

-Cuatro somos al parecer, aunque uno no se deja ver.

Benjamn se alegr al or la vocecita clara de Elena. Las pisadas del burrito apenas sonaban sobre la tierra cubierta de flores de aromo. Millares de blandas pelotitas formaban una alfombra dorada cuyo perfume envolva a los viajeros, producindoles una grata modorra. Todo era tan hermoso; podan ver las especies ms raras de pjaros, que revoloteaban cerca de ellos sin temor alguno. Una o dos veces algunos se posaron sobre el hombro de Elena y cantaron sus trinos, que la pequea trataba despus de repetir. Benjamn traduca la meloda con alguna frase como: -Quin eres, quin eres? Soy yooo. Me quieres, me quieres? S, seooor! O si no, esta otra: -Prenme, prenme, se me rompi una patita.

O bien: -Dame un peso, peladito. Dame un peso, peladito.

Y la pareja responde: -Te la doy? No te la doy! Te la doy? No te la doy!

Se entretuvieron durante el viaje hasta que al salir del bosque divisaron una llanura tapizada de flores silvestres, entre las cuales resaltaban, en azul luminoso, las pequeas campnulas. Al fondo, la montaa rocosa se elevaba con mil reflejos, y en la cumbre, coronando la cima, se alzaba un castillo de forma singular. Pareca modelado en masa de suaves colores. Y su apariencia era tan cmica que los nios sintieron el cosquilleo delicioso de la risa. De pronto el burro se detuvo y ech las orejas hacia atrs. En vano Benjamn trat de hacerlo seguir espoleando sus flancos; lo nico que logr fue que se le estremeciera el pellejo. Un bramido a sus espaldas hizo brincar a ambos hermanos; al volverse, vieron que una enorme vieja jorobada se abalanzaba sobre ellos gritando y enarbolando un garrote. Apenas tuvieron tiempo de reaccionar. Quien los salv fue Dulce Comodn, que sali rpidamente de su inmovilidad. Dando una vuelta, se situ detrs de la vieja, apoy firmes sus patas delanteras, levant las traseras y le dio una buena patada en el trasero, hacindola volar a unos metros. La mujer cay sobre un macizo de cardos en flor. All qued sentada, con los ojos muy abiertos y el moo cado sobre una oreja. Era tan grande el desconcierto que su rostro reflejaba, y tan cmico su aspecto, que los nios se echaron a rer. Esto era lo que faltaba para que su desconcierto se transformara en dolor. Comenz a hacer pucheros y termin por soltar el llanto, cosa que impresion a los nios. Ambos se acercaron poco a poco a ella, siempre con algo de temor. La enorme mujer, entre hipos y sollozos, les gritaba frases de las cuales slo entendan algo as como nios malos, seres perversos.

Ya cerca de ella, pudieron notar que realmente no era vieja; slo su aspecto encogido le daba esta apariencia. Al verlos tan cerca, la mujer se levant llorando a gritos y se alej a trastabillones, sacudiendo torpemente su gordo trasero, en el cual haba quedado prendida una linda flor de cardo. Nuevamente Benjamn fue acometido por un ataque de risa, pues aquella flor le haca pensar en un rabito de conejo. Elena, en cambio, se mantuvo seria. Era la primera vez que vea llorar a una persona mayor y esto la dej profundamente impresionada. Del bosque sali un lobo gris con sus cachorritos. Los nios se asustaron, pero el lobo los tranquiliz. -No teman les dijo-. En este bosque nunca falta alimento. Si hiciera un invierno crudo y escaseara la caza, tendra que atacarlos para alimentar a mi familia y a m. Pero no es el caso. Somos esquivos como cualquier fiera, pero no malos. Mala, en cambio, es esa mujer que nos da de

garrotazos porque s. Estoy muy satisfecho de que alguien la haya puesto en su lugar; quiz esto la haga pensar un poco. Los dos hermanos se sentaron frente al lobo y acariciaron a los cachorros, que les mordan suavemente las piernas. -Qu linda es tu familia, lobo! dijo Benjamn cortsmente-. Quiz t sepas algo ms sobre la Giganta Jorobada. Imagino que fue ella quien nos atac. Nos urge recuperar algo que rob. -No me extraa repuso el lobo-, pues siempre est robando algo. Saquea los nidos de los pjaros y les esconde los huevos o simplemente los rompe. Tambin roba las manzanas del huerto de don Bartolo, el leador, que tiene su cabaa al otro lado de la pradera, en las faldas de la montaa. Pero l es un hombre bondadoso y la deja robar, porque sus manzanos dan frutos en abundancia. Por eso l tambin permite que los pjaros picoteen sus manzanas; y las que ya no sirven las deja para abonar la tierra. Para lea, slo corta de los rboles las ramas enfermas, decrpitas o las que han crecido defectuosamente. Con eso ayuda a que nuestro bosque sea esplndido. Vayan donde l: seguramente podr informarlos de cosas que yo no s. Dulce Comodn rebuzn, recordando a los nios que deban seguir el viaje. -Adis, lobo dijo Benjamn-. Que nunca te falte la caza. -Adis respondi el lobo-. Que tengan suerte y logren lo que buscan y entr en el bosque seguido de su familia.

4 Don Bartolo

Ambos hermanos montaron nuevamente sobre el burro y ste retom su suave trote entre las altas flores. A sus espaldas an podan divisar a la giganta, corriendo en direccin opuesta a la que tomaba el borriquito. Despus de un rato vieron el techo rojo de una cabaa y una alta chimenea que humeaba alegre. Luego apareci la casa completa, con sus muros de piedra. En la puerta, trozando lea, se encontraba un hombre bajo, de mejillas rojas como sus manzanas, y anchas espaldas. Una barba corta y rizada le enmarcaba la redonda cara. Cuando vio a los nios, les sonri alegremente mostrando sus dientes grandes y blancos. -Tengo la sensacin de conocer a este seor dijo Benjamn a su hermana.

El hombre haba dejado su tarea y esperaba que los nios se acercaran, con expresin de franca alegra. -Buenas tardes, amigo! salud Benjamn, apendose del borrico. -Salud! replic don Bartolo, sacudiendo la mano que le estiraba el nio-. Bienvenida, seorita dijo luego, inclinndose muy serio frente a Elena-. En qu puedo servirlos? Los nios sentan placer al ser tratados como personas mayores. -Podramos descansar un rato en su casa? Acabamos de atravesar el bosque y estamos algo cansados. -Adelante, joven; por favor, seorita. Me siento honrado de recibirlos en mi casa dijo don Bartolo con un grueso vozarrn, abriendo la puerta. La cabaa se compona de una gran habitacin con piso de tablas y cielo de vigas. La parte baja de sus muros era de piedra y el resto de troncos. Las ventanas no tenan vidrios: slo postigos de madera con gracioso corazn calado en cada hoja. El mobiliario, labrado en madera de nogal y encina, inclua una gran cama ubicada en una esquina, con ricas mantas de lana torcida. Una chimenea de ladrillos serva a la vez de cocina y sobre ella colgaban dos cucharas de madera, cuyos mangos tallados representaban una flor. En el centro de una de estas flores, una cara risuea tena las facciones de don Bartolo. En la otra cuchara, el centro de la flor estaba liso. -Por qu esta flor no tiene nada? pregunt Elena. Don Bartolo se sent en un taburete y encendi una pipa de cermica. Sonriendo, soador, comenz a hablar: -En esa flor tallar el rostro de la mujer con que sueo. Ella es grande, bien rellena, alegre como yo, y sabe cocinar unos deliciosos pasteles de manzanas. Debe ser femenina, aunque sin remilgos, con el pelo anudado en una trenza de la cual yo pueda tirar de mis barbas cuando se enoje conmigo. Cuando se rompa una olla, yo la repondr fabricando una nueva con greda de la montaa; nunca faltar nada, porque yo proveer de todo. Mi mujer no deber ser muy dulce, porque sera aburrido. Ella debe sorprenderme cada cierto tiempo, pero no constantemente. No debe ser muy joven, porque yo no lo soy y no nos entenderamos. Si Dios nos bendice con hijos, nos reiremos juntos de sus travesuras. Yo le ensear, si es nio, a tallar, a cazar y a modelar la greda; y si es nia, ella le ensear a preparar ricos pasteles, a mantener la casa hermosa colocando flores y cortinas y a trenzar su cabello con velloritas. Oh, seremos felices, muy felices! Don Bartolo se qued con la mirada perdida y una sonrisa boba, como si viera su sueo dentro de las volutas de humo de su pipa. Los nios esperaron unos minutos; luego Benjamn carraspe. Don Bartolo despert de su ensueo y se puso ms colorado de lo que era naturalmente. -Perdonen, nios! Es que en verdad estoy tan solo Bien; ahora cuntenme ustedes qu hacen por estos lados. Pero primero les servir un poco de conejo asado y papas con mantequilla.

Se sentaron a la gran mesa de madera y se sirvieron en platos de greda la sabrosa comida de don Bartolo. -La verdad reconoci Benjamn- es que estaba un poco hostigado de leche condensada. Comieron con apetito. Las manzanas, dulces y jugosas, le parecieron las mejores que haba probado en su vida. Con sus barriguitas llenas, le fueron contando a don Bartolo la aventura desde su inicio, para terminar explicndole la necesidad urgente de recuperar la flauta. -Oh dijo don Bartolo-, ese Duende de la Luna es gran amigo mo! No ser fcil quitarle a esa vieja bruja la flauta. Una vez la segu, sin que se diera cuenta, hasta su casa. Parece que adems de todas sus fechoras tiene encerrada a una nia, porque cuando me acerqu a la casa o que alguien cantaba con una linda voz y luego ol el perfume de un pastel de manzanas. Debe tenerla muy bien escondida. Cierta vez sali hacia el bosque y olvid echar candado a su puerta. Yo entr, pero en la casa pareca no haber nadie. Busqu por todas las habitaciones, sin encontrar nada. Sin duda es una bribona y la tiene escondida en algn cuarto secreto. Quizs la haya robado. Cuando sal, ella vena de regreso, y se me abalanz, furiosa, con un garrote. Si no corro rpido, me habra quebrado ms de un hueso.

La tarde caa y don Bartolo les ofreci que pasaran esa noche en su casa. Elena se acost en la gran cama y Benjamn la cubri con la manta deshilachada, explicndole a don Bartolo la proteccin que ella ejerca sobre su hermanita. Cuando la nia se durmi, Benjamn y el leador siguieron conversando junto a la chimenea. -Si cuando recuperes la flauta ya es tarde y su poder no es suficiente, te aconsejo que recurras al Hada Mazapn y a su servidora, la araa Cosquillona. -Quines son esos seres? pregunt Benjamn. -El Hada Mazapn vive en el castillo que est en la cumbre de la montaa. El castillo est hecho de mazapn y por eso tiene ese aspecto tan curioso. Su servidora, la araa Cosquillona, se entretiene hacindoles cosquillas en la barriga a los nios pequeos cuando duermen. sa es la razn por qu ser ren aunque los paps piensan que estn soando con los angelitos; pero no siempre es as. Puede ser Cosquillona, que pasea sus patas de dedos por aqu y por all. El Hada Mazapn es, yo dira, la esencia de la alegra. Cuando corto lea o hago mis cermicas, ella me inspira canciones. Algunas veces la he visto. Te has fijado lo hermosa que es la cara de la gente cuando est alegre? Esa expresin la da el Hada Mazapn. Las gentes, adultos o nios, son socorridos por Mazapn y Cosquillona cuando estn en dificultades. Hasta las personas ms serias e importantes son visitadas a veces por estas juguetonas, lo cual les facilita sus tareas.

De vez en cuando Cosquillona se ensaa con los ms serios, esos que creen que rer o bromear les resta importancia ante los dems. Cosquillona salta sobre sus barrigas en el momento que ellos creen menos oportuno, producindoles ataques de risa que no pueden controlar. Don Bartolo y Benjamn pasaron as gran parte de la noche, conversando a la luz de las brasas que se consuman en la chimenea. El leador acab por quedarse profundamente dormido, con la pipa entre las manos. Benjamn le cubri las piernas con una manta y luego se acost al lado

de Elena, que dorma profundamente. Cuando la habitacin qued totalmente a oscuras, el Duende de la Luna entr, montado en el rayo de plata dulce que se colaba por el postigo. -Duerme tranquilo, Benjamn dijo con voz suave y extraamente grave-. Yo estoy siempre con ustedes.

5 La Sorpresa
A penas haban empezado a cantar los pjaros, cuando don Bartolo despert a los nios. Les tena ya servido el desayuno: chocolate con leche y pan recin horneado, crujiente y sabroso. En una palangana con agua fra, Elena se lav bien la cara, el cuello y las orejas. Benjamn se negaba a levantarse, pues todava estaba sooliento con la vigilia de la noche. Don Bartolo sacudi al nio: -Arriba, joven! Tienes mucho trabajo por delante. Si quieres trasnochar como los mayores, tienes que saber levantarte a pesar del sueo. Tu hermanita est en peligro y debemos ayudarla! El recuerdo de Elena termin de despertar a Benjamn, que se levant de un salto y trat de reconocer el lugar en que se encontraba. Rpidamente se dirigi a la palangana y se ech agua por toda la cabeza. Despus se pein y trenz el pelo a su hermanita. -Pero si parecen unos soles! exclam don Bartolo al verlos desayunando tan arreglados. Listos para enfrentar el da, don Bartolo analiz la situacin. -Bien, muchachos! He decidido acompaarles hasta la guarida de esa bruja jorobada. Aunque va contra mis principios luchar contra una mujer, sta no puede considerarse del todo como tal y ello tranquiliza mi conciencia. No vaya a ocurrir que unos pequeines como ustedes terminen en la olla de esa ogresa. Con que andando, pues ya tengo preparada una alforja con vveres y una botija de agua fresca. Don Bartolo tranc la puerta de su cabaa y partieron bordeando las faldas de la montaa. Casi una hora de camino les llev encontrar el angosto sendero que, serpenteando, suba ms all del primer contrafuerte. Benjamn se ape del burrito para caminar al lado de don Bartolo y aliviar la marcha del animal.

Por ms que intent animar a Elena, sta iba pensativa y a cada rato se quejaba de una u otra cosa. Una mariposa blanca revolote un rato alrededor de la nia y luego se pos en la punta de su nariz. Esto la hizo rer y la alegra ilumin su carita. -Ves? dijo don Bartolo a Benjamn-. Ah tienes el Hada Mazapn ayudando a Elena. Ser nuestra gran aliada en esta empresa. A medida que suban la montaa, el terreno se haca spero, seco, y los pastos amarillos crecan profusamente, abundantes en pinchos que se adheran a los pantalones de Benjamn. La pendiente se empinaba tan escabrosa, que hasta los cascos de Dulce Comodn resbalaron en ms de una oportunidad. El sendero se angostaba bordeando la montaa, y por la orilla exterior se inclinaba peligrosamente sobre un barranco erizado de cactus. Por fin, tras una curva cerrada, el camino se abri como una plataforma y ah, en medio, cortndolo, vieron la casa de la Giganta Jorobada. En una casita de dos pisos, de piedra, con un techo de paja que llegaba hasta el suelo en uno de sus costados. La chimenea no humeaba en ese momento. Apenas alcanzaron a dar dos pasos cuando la puerta de madera se abri de golpe y, como una tromba, emergi una mujerona blandiendo un garrote. Avanz a la carga unos cuantos pasos, pero fren en seco al ver a Dulce Comodn. Entonces, ms rpido de lo que haba salido, volvi a entrar y cerr la puerta de golpe. Luego asom la cabeza por una ventana del piso alto y aull: -Vyanse, malvados, vyanse o les echar encima el panal de abejas! Don Bartolo tranquiliz a los nios: -Adems es mentirosa, la muy bribona. No tiene ningn panal de abejas. Camin hasta bajo la ventana y grit: -A ver, bruja, devuelve lo que robaste, que a ti no te sirve de nada! Como respuesta, recibi un chorro de agua sobre la cabeza. -Vieja condenada, ya te arrancar el moo de tu cabezota! La verdad es que don Bartolo no se imaginaba cmo podra cumplir sus amenazas si la giganta se atrincheraba en su casa. De pronto le lleg una manzana podrida que le hizo volar el sombrero. -Y adems usa mis manzanas como proyectiles en mi contra! Don Bartolo saltaba de ira. Sin duda el Hada Mazapn se hizo presente, porque los nios se echaron a rer y don Bartolo se contagi con ellos, sujetndose la barriga de risa. -Ay, Cosquillona, djame ya! rea don Bartolo. La giganta no estaba acostumbrada a escuchar risas y miraba entre sorprendida y enojada desde su observatorio. -Maaa! dijo sacando la lengua lo ms larga que pudo.

Una mosca fue absorbida por el negro vaci de su garganta. Esto le produjo un ataque de tos. Desapareci en el interior para luego salir corriendo en direccin al pozo, detrs de la casa. Se hizo un largo silencio. De pronto escucharon un alarido y el ruido de algo pesado chocando con el agua. -Vamos! grit don Bartolo-. La bribona se ha cado y no quiero que se ahogue sin que nos diga dnde escondi la flauta! Asomndose sobre la boca del pozo grit: -Viste lo que te pas por rabiosa y acelerada? Y ahora nos devolvers la flauta? -Glu-glu-glu. Nooo! Glu-glu-glu fue la respuesta. -Pues ahgate! -Glu-glu-glu. Nooo! aull la voz desde el fondo. -Nos la devolvers? -Glu-glu-glu. Bueno! -Sujtate del balde! Nosotros te izaremos! Con ayuda de Benjamn comenzaron a dar vuelta la roldana del pozo hasta que asom el moo, ms ladeado que nunca por el peso del agua. Don Bartolo enganch la manivela para ayudar a la giganta a salir. Nada ms cmico y lamentable que la figura de la mujer sentada sobre el balde y con un sapito instalado en la cabeza. El animalito le salt a la nariz y luego se le meti por el escote. La giganta se rea por primera vez, quiz despus de cunto tiempo. Sudorosos y jadeantes por el esfuerzo, don Bartolo y Benjamn miraban sorprendidos a la Giganta. sta corra de all para ac, totalmente derecha, sin joroba, luciendo una figura realmente impresionante. -Vaya, vaya murmur don Bartolo-. No est del todo mal esta muchacha. En una de las carreras, la giganta pas por el lado de don Bartolo, que la sujet de un brazo, le meti la mano en el escote y agarr el sapito, lanzndolo de vuelta al agua. La mujer, con el moo deshecho y toda mojada, estaba demasiado humillada como para mirar de frente. Gruesos lagrimones rodaron por sus mejillas. Don Bartolo y Benjamn tuvieron la impresin de estar mirando a una nia. Luego de un rato, durante el cual don Bartolo carraspe, tosi y farfull algunas palabras de consuelo, Benjamn opt por acercarse y le tendi una mano. -Buenas tardes, seora. Permtame presentarme: soy Benjamn y ste es el seor don Bartolo, leador y alfarero de oficio. A pesar de las circunstancias desagradables en que nos hemos conocido, estoy contento de poder acercarme a usted para conversar sobre un importante asunto. Sabemos que est en sus manos solucionarlo. Benjamn estaba encantado con su discurso. Nunca se haba expresado tan larga y correctamente. Don Bartolo meta y sacaba nervioso las manos de sus bolsillos. La giganta sorbi sus lgrimas y sec las mejillas, bastante rosadas y tersas, pues con el chapuzn haba quedado

limpia. Pero daba la impresin de estar sin habla. Se mantena inmvil, con los brazo colgando a los costados, y miraba el suelo moviendo un pie hacia adelante y hacia atrs. En ese momento, Elena apareci con un ramillete de campnulas azules y lo puso en las manos de la giganta. -Seora Giganta, acepte por favor estas flores! dijo con su dulce voz y bes el dedo meique de la mujer, empinndose en las puntas de los pies para alcanzarlo.

La Giganta cogi torpemente el ramo de flores, abriendo tanto los ojos por la sorpresa y el desconcierto, que todos pudieron verlos: eran azules y luminosos como las mismas campnulas. Luego, temerosa, acarici la cabeza de Elena y esboz una sonrisa.

-Oh, Mazapn, Mazapn, qu poderosa eres! murmur don Bartolo contemplando extasiado a la giganta. Nuevamente Elena habl: -Seora, sera bueno que cambiara sus ropas. Con stas, mojadas, se va a resfriar. Muy seria, como una pequea mam, tom de la mano a la enorme mujer y la encamin hacia la casa. Don Bartolo y Benjamn las quedaron mirando, cansados y felices. -Bueno, muchacho. A decir verdad, nunca me imagin que esto terminara tan bien. Pero ya te lo haba dicho. El Hada Mazapn es una gran aliada. Carambolas! Qu manera de transformar a esa mujer! Casi dira que es bonita! Hum, quizs sepa cocinar, hum, tal vez. Sumido en sus conjeturas, don Bartolo ech a caminar rumbo a la casa; Benjamn la segua. Cuando entraron, la sorpresa de ambos no tuvo lmites. Sentada en una banqueta estaba la giganta y detrs, sobre un taburete, Elena le trenzaba el pelo insertando en l pequeas campnulas. Un antiguo vestido con volantes en los puos y cuello cubra la figura de la mujer, ahora erguida y majestuosa. Ruborizada, baj los ojos al ver entrar al leador. ste se puso turnio, sintiendo que el corazn se le escapaba del pecho. Elena y Benjamn se guiaron un ojo. Despus, mientras los dos hermanos arreglaban la sala, don Bartolo fue en busca de leos al monte, mientras la Giganta lavaba montones de ollas y platos sucios. Volaron las telas de araa de los muros, el piso qued barrido y, en menos tiempo del que pensaban, la casita estuvo limpia y arreglada. La Giganta se encerr durante una hora en la cocina. Cuando sali, llevaba en sus manos un gran pastel de manzanas. Don Bartolo cay de espaldas, sin conocimiento.

6 La Triste Historia de Mildred

Despus de haber reanimado al leador, se sentaron todos ante la mesa exquisitamente puesta con manteles de hilo bordado, cubiertos de plata y copas de cristal. Ante tanto esplendor, nuestros amigos no se atrevan a tratar de seora Giganta a la duea de casa; slo la llamaban seora. Pero ella les solucion esta dificultad contndoles su historia:

-Cuando nac comenz a decir tmidamente- mis padres me llamaron Mildred. Yo era una preciosa nia de bucles rubios y ojos azules; pero cuando cumpl los doce aos, comenc a crecer ms que los otros nios, y a los quince alcanc la estatura que ahora tengo. Desde ese momento dejaron de llamarme por mi nombre y me apodaron La Giganta. Slo mis padres seguan llamndome Mildred, lo que causaba gran risa a los que nos rodeaban. Cmo llamarte Mildred?, me decan. Ese nombre corresponde a un criatura dulce y pequeita, toda femineidad, en cambio t pareces un camello. Tanto se rean de mi tamao, que comenc a inclinarme, tratando de disimular los centmetros que me sobraban. Cuando murieron mis padres y qued sola, se ensaaron conmigo. Una vecina me llev a su casa con el pretexto de cuidarme, pero me encarg los trabajos ms pesados porque yo era grande y fuerte. Me cambi los lindos vestidos que me haba hecho mi madre por unos delantales que parecan sacos. El da entero cortaba lea, acarreaba baldes de agua y cargaba sacos de papas. Lo peor era cuando me enviaba al mercado. Tanto de ida como de vuelta, deba soportar las burlas y golpes de muchachos y nias, que me perseguan sin que nadie me defendiera. Un da uno de ellos me lanz una piedra a la cabeza y la sangre me corri sobre la cara y el cuello. El dolor y la ira me cegaron: por primera vez us mi fuerza contra alguien. Agarr al miserable por el cuello, lo levant como si fuera una pluma, y lo arroj sobre sus compaeros. stos huyeron despavoridos y me acusaron a sus padres, los que le exigieron al alcalde un castigo ejemplar. Para entonces la mujer que me tena en custodia me castigaba duro, pues deca que dado mi tamao deba pegarme el doble de lo acostumbrado. Cualquier cosa era ms digna de respeto y cario que yo. Comenc a odiar las flores y los animales; senta envidia de no ser uno de ellos. Una noche tom el bal en que guardaba lo que quedaba de mi casa, que se lo haba apropiado aquella mujer, lo cargu a mis espaldas, y hu del pueblo. Esta casa en la que estamos la construy mi padre y venamos aqu de paseo. En ese entonces era linda, con un bello jardn. Pero desde la muerte de mis padres nadie ha vuelto y afortunadamente se haban olvidado de su existencia. Yo, conciente ya de mi enorme fuerza, me diverta asustando a quienes se cruzaran en mi camino. Era delicioso no ser yo la que hua y producir espanto en lugar de burlas. Desgraciadamente, acumul tanto rencor como un pozo sin fondo; cada vez que quera hacer ms dao para sentirme satisfecha. Cuando encontr el huerto de manzanas de don Bartolo la giganta se ruboriz y baj los ojos- pens por un momento pedirle algunas, pero luego tuve miedo. Quiz me echara los perros o me dara con la puerta en las narices, por lo que prefer robarlas, con la seguridad de que poda darle unos manotazos si llegaba a descubrirme Don Bartolo la interrumpi: -Te equivocas, muchacha afirm-; yo te vea robar, pero te dejaba hacerlo, no porque sintiera miedo, pues mi oficio es de hombres rudos, sino porque me parecas una vieja gibada y me dabas lstima. Si te hubiera visto como ahora te veo, te habra zarandeado de tu linda trenza y te habra dado unas palmadas en ese trasero gordo que tienes. Mildred repuso toda coqueta y nerviosa: -Y yo te habra tirado de las barbas, Bartolo. El leador zapateaba de gusto: -Oh, es perfecta, perfecta!

-Con las primeras manzanas que rob continu Mildred-, slo pens en hacer un pastel de manzanas, tal como me ense mi buena madre. Mientras las cocinaba me sent feliz, pues me pareci estar aqu con mis padres. Cuando el pastel estuvo listo, lo traje al comedor y me encontr sola. No haba nadie para compartir mi obra. Me sent ms desdichada que nunca y nuevamente me invadi el rencor y el odio contra todo. Don Bartolo se tiraba los pelos de la barba. -Oh, muchacha! exclam-. Si hubieras salido en ese momento me habras encontrado muy dispuesto a ser tu invitado. Yo te segu hasta ac y pens que tenas una nia encerrada, y que era ella quien cantaba al cocinar. Desdichada equivocacin, que nos ha hecho perder tanto tiempo! El leador no pudo resistir ms sus impulsos. -Mildred, mujer maravillosa! dijo, arrodillndose ante ella-, deseas compartir conmigo tus pasteles? A mi lado estars protegida y nadie se atrever a encontrarte fea ni ridcula. Eres la compaera que tanto he anhelado. Mi cabaa ser tu palacio y en ella sers la reina. Yo tirar de tu trenza y t de mis barbas cuando riamos. Aceptas, hermosa ma? Las mejillas de Mildred parecan dos rojas amapolas. -Podra responderte ms tarde, Bartolo? Estoy tan, no s como decirlo, tan confusa. Benjamn la ayud rogndole que continuara con su historia. Mientras don Bartolo se acomodaba nuevamente en su taburete, Mildred continu:

-Yo conoca la existencia del Duende de la Luna. Mientras mis padres vivieron, nunca sufr una pena profunda, el amor que me tenan lo suavizaba todo; las burlas que me hacan no pasaban la puerta de mi casa. Adentro todo era paz. Hasta que lleg el horrible da en que segu sus cuerpos hasta el cementerio y la tierra fue cayendo, palada tras palada, cubrindolos para siempre. Esa noche la soledad se llen de murmullos que me los recordaban -Eran sus Ausencias que llegaban para apoderarse de tu corazn! grit Benjamn, interrumpiendo a Mildred, que lloraba. -Esa noche continu ella- sent por primera vez el dolor al que slo el sueo concede una tregua. Entonces apareci el duende, en un rayo de luna que caa a los pies de mi cama, y comenz a tocar una meloda tan dulce y milagrosa que pareca como si una mano bondadosa, como la de mi madre, limpiara mi alma de su pena. Y dorm. Durante mucho tiempo el duende me visitaba todas las noches. Y aunque yo estuviera molida de fatigas y malos tratos, lograba conciliar el sueo en paz con la vida. Sin embargo, poco a poco, la humillacin, la falta de amor y los abusos fueron sembrando en mi corazn rencor y odio. Entonces qued realmente sola. Ya no lograba ver al duende con claridad y la meloda de su flauta se fue esfumando junto con su imagen. Esto aument mi angustia y empec tambin a sentir rabia hacia el duende. Cuando hu del pueblo y me instal en esta casa jur que le robara la flauta. Mi intencin, ms que hacer sufrir al duende, era poder tocar su flauta cuando yo quisiera. Una noche en que regresaba contenta con un saco lleno de rojas manzanas Bueno, Bartolo, ya no caben excusas de mi parte, lo vi revoloteand o alrededor de mi casa. Me acerqu a l sigilosamente y le arrebat la flauta. Ay, chiquita, pobrecita Elena! dijo, mirando la nia-, qu no dara yo por retroceder en el tiempo y borrar el dao que te hice! Mildred volvi a llorar y nadie trat de consolarla. Todos saban que el llanto que viene de la comprensin de los errores, es agua bendita que cura las llagas. Despus de un rato, Elena sac su pauelito y se lo ofreci. Mildred se son con estrpito y luego los miro uno por uno; no encontr en ellos ninguna expresin de reproche. Don Bartolo acerc su taburete a ella y le habl tomndole las manos: -Mi pobre nia, se acabaron las penas. Yo tallar, si t lo quieres, tu rostro en mi otra cuchara de madera. Todas las acciones de una vida nueva borrarn los errores del pasado y todos aprendern a amarte. Puedes creerme, Mildred? Ella vio tal seguridad en la expresin suplicante de don Bartolo, que no pudo no creerle y reclin dulcemente la cabeza en el hombro del rudo leador. Aquella noche el Duende de la Luna encontr su flauta sobre la mesa, junto a la ventana abierta.

7 En Busca de Mazapn
Elena despert con el canto de los pjaros y salt de la cama deseosa de salir a jugar. Era evidente que el duende haba tocado para ella durante toda la noche. Baj el primer piso en calzoncito y corpio; all estaba la ex Giganta Mildred preparando un rico desayuno. Radiante de felicidad, cogi a la nia entre sus grandes brazos y subi a vestirla y peinarla. Los ronquidos de don Bartolo y de Benjamn resonaban estrepitosos. Cuando finalmente ambos despertaron, la mesa para el desayuno estaba lista. -Bien dijo don Bartolo, ponindose grave-, aunque las cosas van por buen camino, todava no hemos logrado lo principal: sanar para siempre a Elena. Mildred, duea ma, yo acompaar a estos nios hasta el castillo de Mazapn; t cuidars entretanto de esta casa. Y cuando regresemos quiero verte tan hermosa como ests ahora. Comenzaron as los preparativos del viaje. Don Bartolo llen una botija con agua del pozo y en la mochila pusieron una hogaza de pan amasado por Mildred. -Este pan est hecho con tanto amor, que cada pedazo ser un banquete deca don Bartolo y guiaba el ojo a Mildred-. Como tenemos un largo camino de ascenso hasta el castillo, slo llevaremos lo indispensable. Elena, cmodamente instalada sobre Dulce Comodn, se despidi de Mildred dndole un beso en la nariz. Esto los divirti mucho, porque haban descubierto que cada vez que algo presionaba la nariz de Mildred, sta no poda evitar que se le moviera la punta en redondo. As, entre risas y bromas, parti el pequeo grupo. Una mariposa blanca revoloteaba alrededor de ellos, parndose indistintamente sobre sus cabezas o sobre las crines del borrico. Elena cant una vez ms, con su vocecita alegre: De noche aparece el cuatro, un duendecito lunero; le sigue el nmero cinco, que es un recio caballero. Las mariposas que ah veis dibuja el nmero seis. Y en tan grata compaa al castillo llegaremos cuando se termine el da.

A medida que suban, el sendero se iba haciendo ms estrecho y tortuoso; ya que no se vean dedales de oro, ni siquiera abrojos. Las piedras casi no se distinguan de la tierra, tan seca, rida y agrietada era la gran montaa. -Por qu el Hada Mazapn escogi la cumbre de esta montaa para construir su castillo? pregunt Benjamn, tratando de no resbalar hacia el abismo que se abra al borde del sendero. Don Bartolo, sudoroso, tanteaba con su bastn antes de dar cada paso. Sin detenerse, respondi: -Es la prueba que ella pone a los que desean conocerla. Quienes lo consiguen pueden ser felices, dondequiera que se encuentren.

Una masa de nubes ocultaba el sol. Ni siquiera se distingua ya el sendero. La mariposa se pos sobre la cabeza de Dulce Comodn; don Bartolo dej entonces que el burrito pasara adelante y l se agarr de la cola, tomando de la mano a Benjamn. -Ahora dijo- slo nos queda seguir a este borriquillo. Sujtate firme de mi mano y no te sueltes; s que lo que viene es terrible. No debemos tener miedo; o, mejor dicho, no debemos dejarnos llevar por el miedo, porque entonces estamos perdidos. El leador no haba an terminado de hablar, cuando una rfaga de viento fro y denso se abalanz sobre el grupo. Como un enorme cuerpo ululante, de fuerza avasalladora, el viento los empujaba, penetrndoles hasta los huesos. En un momento don Bartolo se encontr pataleando en el aire y tuvo que aferrarse con fuerza a la cola del burro, que segua lentamente su camino. La mano que sujetaba a Benjamn pareca una batidora que se agitaba en todas direcciones. Quin sabe cunto tiempo dur la acometida de este viento enorme, pero se les hizo una eternidad. Y de pronto pas. Don Bartolo, entumecido, segua asido a la mano del nio y a la cola del burro, con los ojos cerrados y la boca apretada. Una leve patada de Dulce Comodn lo hizo reaccionar. Cuando abri los ojos, lo primero que vio fue la delgada figura de Elena con el trasero parado y la cabeza enterrada en el cuello del borrico. Benjamn, a su vez, estaba lacio y tena una expresin de inmensa felicidad. -Benjamn! llam el leador, palmoteando la cara del nio. Pero ste no reaccion. Don Bartolo corri hasta el burro. En ese momento Elena se apeaba del animal, con la mariposa posada en su cabeza. -Ests bien, pequea? pregunt don Bartolo ansiosamente. -Qu pas don Bartolo? Qu tiene Benjamn? Don Bartolo pareca realmente preocupado. Elena se inclin sobre su hermano y le acarici una mejilla. La mariposa revolote un momento junto a la oreja de la nia; Elena sonri maliciosa y mir a don Bartolo. -Quiere ver algo divertido, don Bartolo? Mire: slo con dos de mis dedos. Alzando entonces sus dedos ndices, inici con ellos una danza alrededor del cuerpo del nio, mientras deca: -Tiqui-tiqui-tiqui-tn, despierta, Benjamn!

Elena acercaba poco a poco ambos dedos a las costillas de su hermano, estirndolos y enroscndolos como si fueran pequeos gusanos. Finalmente empez a recorrer con ellos el cuerpo del nio. Benjamn estall de pronto en risa y se enderez como un resorte. -Listo dijo Elena muy ufana, y aprovech de hacer un poco ms de cosquillas a su hermano, que se retorca de risa.

El sol se haba vuelto radiante e iluminaba un paisaje maravilloso. Las planicies que se perdan en el horizonte; los ros y los bosques, los pequeos poblados, todo tena ahora los colores ms esplndidos. -Desde este momento, nios, han adquirido el don de ver las cosas tal como realmente son dijo don Bartolo, emocionado-. Hace muchos aos, cuando yo era un nio como ustedes, llegu hasta ac. Ya no recuerdo por qu vine; creo que porque me senta muy solo y decid hacerme ermitao. Saben qu fue lo que se me concedi a m? Pues no estar nunca solo. Desde entonces comenc a sentir la vida que anima a cada piedra, a cada planta. Todo lo que mis manos hacan se transformaba en algo vivo, lleno de voluntad de servir. Cuando necesitaba cortar un rbol, escuchaba al que me llamaba y me deca donde deba golpear con mi hacha para no hacerle dao. Y cuando quera cazar un conejo, elega al que corra dicindome: Corro porque no puedo dejar de hacerlo; pero ya he tenido muchos hijos, he comido ricos pastos y la lluvia ha perfumado la tierra donde cav mi madriguera. Ya estoy cansado y no te ser difcil alcanzarme. -Por eso estaba tan rico el conejo que comimos en su casa, don Bartolo? pregunt Elena, con las mejillas encendidas. -As es repuso don Bartolo-. Saben qu voy a hacer cuando vuelva con mi dama a nuestra cabaa en el valle? Voy a tallar su rostro en la otra cuchara de madera. sa ser la cuchara para revolver la olla de las mermeladas; la que tiene mi rostro revolver la olla del guisado! Dulce Comodn resopl. El camino haba terminado y se encontraban en una inmensa pradera de dedales de oro. Recortado contra las nubes se alzaba un castillo, iluminado por el prpura, el violeta y el naranja del sol crepuscular. La mariposa blanca revoloteaba, invitndolos. Los viajeros la siguieron a travs de la pradera, hasta las puertas mismas del castillo, que se abrieron de par en par.

8 El Hada Mazapn

Cuando traspasaron las puertas del castillo, una multitud de pequeos seres los rodearon. Les daban la bienvenida en un delicado torbellino, como el que deshoja los ptalos de los manzanos floridos al final de la primavera. Eran seres extraos, maravillosos, que irradiaban luces tornasoladas. Algunos parecan flores; otros, pequeos insectos; todos tenan alguna caracterstica que produca risa. Pero no la risa burlona sino la que producen los hechos graciosos que se viven en

un sueo. La ms entusiasta de todas era una elfa-flor; su nariz se transformaba en un suspiro azul, a travs del cual sala su voz anunciando alegremente: Ya llegaron! De pronto la mariposa blanca que los haba precedido se detuvo un instante en el aire; luego sus alas se extendieron y agrandaron, para transformarse despus en una hermosa mujer. -Mam! exclamaron Elena y Benjamn. -Mildred! susurr don Bartolo. -Yo soy lo que ustedes ms aman. Soy lo que ms anhelan ver. Soy el hada Mazapn dijo la bella aparicin. Tras un gesto de sus manos, comenz a sonar una msica tan hermosa que traspasaba el corazn y haca brotar en cada uno, como fuente, un sentimiento de amor ilimitado por todo, por todos y por cada cosa. Cuando termin la meloda, don Bartolo y los nios se encontraron abrazados. Esto los hizo nuevamente rer con ganas. Observaron entonces que estaban dentro de un jardn sin lmites. Tampoco se vean los muros del castillo, y entre los rboles y arbustos crecan flores de todas las especies. Todo susurraba misteriosamente y los nios comprendieron lo que don Bartolo haba querido decirles despus que atravesaron el gran viento helado. Ahora, y mientras Elena escuchaba un cuento que le contaba un conejito muy nervioso, Benjamn y don Bartolo se sentaron sobre la hierba, junto al hada Mazapn, para explicarle el problema de la nia. Lo que ms tranquiliz a Benjamn fue que, a pesar de la expresin grave con que la dama escuchaba la historia, ella irradiaba la sensacin de que nada era terrible, que todo tena solucin, que, en buenas cuentas, todo era como tena que ser. Una vez que Benjamn hubo terminado su relato, el hada Mazapn habl.

-La nica forma dijo serenamente- como Elena pueda liberarse de la Ausencia de su mam, es que vayan al Bosque Helado, donde habitan las Ausencias. Es peligroso, porque las Ausencias tratan de aprisionar all a todos quienes se les acercan. El arma terrible que ellas manejan es la tristeza. La tristeza termina por congelar el alma y queda all aprisionada. Afortunadamente, ustedes llegaron a mi reino y lo conservarn para siempre, donde quiera que estn. En el viaje al Bosque Helado debern ir solos. La misin de don Bartolo era conducirlos nicamente hasta ac. Su presencia en el Bosque Helado sera intil e incluso perturbadora. Pero no te sientas afligido, Benjamn, porque ahora ser yo quien les acompaar. No hay camino que lleve al Bosque Helado. Para que puedan llegar all, yo ser el puente y ustedes caminarn sobre m. Por ahora descansarn aqu. Cuando llegue el momento de partir dijo, mirando a Benjamn-, t lo vas a saber sin que nadie te lo diga. Solamente observa.

Mientras terminaba de hablar, su figura se iba diluyendo en el paisaje. Benjamn mir a don Bartolo y en sus ojos vio la mirada del hada Mazapn. -Bueno, muchacho; mientras estemos aqu podr ensearte muchas cosas. Primero que todo aprende a or. Elena no ha perdido el tiempo y ahora est escuchando la historia del zorzal. -Por qu ha desparecido el castillo? pregunt Benjamn. -Porque ahora estamos en su interior, y en su interior no hay lmites. Desde afuera nosotros vemos las cosas de una sola forma. Ya ves que para m el hada Mazapn tiene el aspecto de Mildred, y para ustedes el de vuestra madre. Mazapn es, a un mismo tiempo, Mildred y tu mam. No trates de entenderlo. Solamente vvelo y as estars siempre adentro. Comprendes, muchacho? Pero Benjamn ya estaba absorto escuchando lo que susurraba un laurel. As pas el tiempo, hasta el da en que Benjamn divis, por entre las copas de los rboles, un arcoris, y sinti la urgencia de correr hasta donde naca. Lleg a un claro del bosque, junto a una inmensa roca de cuya cima agrietada flua un manantial. El agua rebotaba sobre las piedras y su espuma formaba el arcoris. -Es el puente, Elena! grit Benjamn. Don Bartolo traa a la nia de una mano y con la otra conduca a Dulce Comodn. -Bien, muchacho dijo el leador-, aqu nos separamos. No tengas miedo: Mazapn est con ustedes. Cuando hayan cruzado el puente, cuidad que Elena se abrigue con la manta para que el fro del Bosque Helado no se una al fro de su corazn. Eso facilitar las cosas. Ya nos volveremos a encontrar y tendremos mucho que contarnos. Benjamn, emocionado, estrech la mano de don Bartolo. -Hasta pronto, amigo. Y gracias Cosquillona, siempre presente donde se encuentra el hada Mazapn, don Bartolo, Benjamn y Elena se habran puesto a llorar. Elena se abraz fuertemente al cuello del leador y le dio unos besos rituales; esto es: el primero en la mejilla izquierda, luego en la derecha, en la frente, en la nariz y en la barbilla. Despus sac de su bolsillo una bolsita de pelo trenzado y le dijo: -Llvale este recuerdo a Mildred. Adentro estn las flores azules ms chiquitas y perfumadas que encontr. Cuando prepare pastel de manzanas, dile que le ponga algunas. Con esto se acordarn de nosotros y sabrn cmo estamos. -Seorita respondi don Bartolo muy solemne-, es un presente que formar parte de los tesoros patrimoniales de nuestro hogar. Hago fe de la alegra que tendr mi duea al recibir tan precioso obsequio. Y le aseguro al mundo que cuando ustedes terminen su aventura habr nacido una verdadera maga. Monten ahora sobre Dulce Comodn, porque ya Cosquillona me est recorriendo la barriga!

Con ambos hermanos sobre el lomo, el borriquito ech a trotar. Pronto trepaba por el puente de colores. Cuando Elena volvi la cabeza para decir nuevamente adis a don Bartolo, slo vio la espuma multicolor de donde naca el arcoris.

9 El Bosque Helado

Si hay una experiencia sublime en este mundo, es caminar sobre un arcoris. Es algo indescriptible, tanto, que para imaginrselo hay que pensar que los colores llegan a tener perfumes, sonidos, texturas, burbujitas azules, como el color de las violetas, temblorcillos rojos, como el sonido de un clarinete tenor. Inefable. Cada uno tiene que imaginrselo por s mismo. Es un asombro y un vahdo, un vrtigo y una felicidad. Las pisadas de Dulce Comodn no se escuchaban mientras se deslizaban sobre la espuma de colores. De pronto el maravilloso puente comenz a descender lentamente. Poco a poco los colores fueron palideciendo, volvindose silenciosos, impalpables, enfrindose. La marcha de Dulce Comodn se fue haciendo resbalosa, veloz, como si en sus cascos llevase patines. Bajaron as cada vez ms rpido, sintiendo mayor fro y desazn, hasta llegar a la rivera de un ro caudaloso, en el que flotaban grandes tmpanos de hielo. Benjamn se sinti inquieto. Apendose del borrico, abrig bien a su hermanita con la manta. Los colores encendidos haban desaparecido de las mejillas de Elena y su mirada reflejaba nuevamente la tristeza profunda de cuando haban iniciado su aventura. Frente a ellos se alzaba un muralln de rboles esculidos, grises y negros, como si alguna vez el bosque se hubiera incendiado y luego petrificado. No creca hierba alguna y el suelo era cenagoso. La inquietud de Benjamn aument. Se daba cuenta de que tena miedo. Espole a Dulce Comodn, que por segunda vez se retacaba y no tena la menor intencin de dar un paso ms. Desesperado, Benjamn mir hacia atrs, con la esperanza de regresar al arcoris. Pero el puente haba desaparecido y slo corra, ancho y silencioso, el ro de aguas casi negras y tmpanos flotantes. Aqu no hay fe, no hay esperanza, slo hay tristeza, pens Benjamn y se puso a llorar. Estaba solo, terriblemente solo con su hermanita tan pequea y cuya salvacin dependa de l. Record las ltimas palabras de don Bartolo: No tengas miedo: Mazapn est con ustedes. Entre lgrimas, Benjamn mir a su alrededor buscando alguna seal que le indicara la presencia del hada. Divis un sauce inclinado sobre las aguas del ro; junto a su tronco haba un bulto. El nio se acerc y sinti un escalofro de horror y asco al ver que se trataba de un perro muerto. Regres corriendo al lado de su hermana. Elena segu montada sobre Dulce Comodn, envuelta en la vieja manta, con la cabeza inclinada hacia un lado, la mirada perdida y un gesto de amarga resignacin en

sus labios. Esta visin le produjo un remecimiento interno. Fue como un oleada de calor que brot impetuosamente de su corazn y lo recorri hasta las puntas de sus cabellos. -No! grit con fuerza-. No se apoderarn de ella! Aqu mando yo! En ese momento vio frente a l algo que no haba visto momentos antes; un camino se introduca en el bosque y, entre sus rboles, haba nieve sucia que pareca estar derritindose. Benjamn tom de las riendas a Dulce Comodn y penetr lentamente por el ancho sendero que se perda en el bosque. Su miedo haba desaparecido. Ahora senta una firme determinacin: llegar hasta donde tena que llegar y hacer lo que deba hacer, aunque no saba an a dnde iba ni qu hara. A medida que se acercaba a un recodo del sendero, la nieve se haca ms espesa y el aire le helaba las manos y la nariz. De pronto se detuvo. Unas carcajadas estridentes se escuchaban entre los rboles. Eran un remedo de la verdadera risa. Sbitamente aparecieron marchando, una detrs de otra, tres pequeas figuras envueltas en negros andrajos. Podran haber sido tres nias, pero tenan la fealdad contrahecha de algunas mujeres que haba visto en una calle muy pobre, cerca del mercado. Detrs de ellas, arrendolas con un largo bculo, vena una mujer alta y flaca, de nariz aguzada y ojos bizcos, malignamente risueos. Se detuvieron frente a los nios. Las tres pequeas harapientas se empujaban, pellizcndose y arandose. Mientras trataban de lanzarse sobre los nios, se retorcan, agredindose entre ellas, aullando de risa. La mujer alta blandi el palo sobre las tres pequeas arpas y stas se quedaron quietas. Luego mir fijamente a Benjamn. -Qutale la manta a tu hermana! orden, mientras sus ojillos se juntaban como dos negras piedras para llegar al corazn del nio. Benjamn le sostuvo la mirada sin pestaear; escudriaba atentamente la cara de la mujer. -Saca esa manta y djame a la nia! insisti la mujer, exasperada. Benjamn sinti su propia voz, alta, poderosa: -Soy el hijo del Rey! La mujer y sus tres retoos se encogieron, lanzando un alarido. En seguida, enderezndose, se alinearon nuevamente, la ms alta siempre atrs. Y reiniciaron la marcha. La mujer gritaba frases desarticuladas, reclamando contras las injusticias de la vida: -Claro, as es mi escuela de brujas! Nunca dejan a la ms linda! Siempre pierdo! Es injusto, muy injusto perder! y desaparecieron entre los rboles. Benjamn se volvi hacia su hermanita; comprendi que estaba muy asustada, aunque la expresin de susto de su cara le dio risa. Cariosamente la acomod, dndole nimo:

-No te preocupes, Elena. Ests conmigo, no tengas miedo. Y sacando de la bolsa el tarro de leche condensada, se lo puso en los labios. -Bebe un poquito. La leche condensada tiene muchas caloras y es buena para el fro. La nia se reanim con el dulzor de la leche. -Qu es feo este lugar, Benjamn! Ya que eres t quien est contando toda esta historia, no podras cambiar este lugar por otro mejor? -No, Elena, no puedo cambiarlo. Mejor dicho, no debo cambiarlo, porque sera hacer trampa. Estamos aqu y debes ayudarme para que todo salga bien.

Elena comenz a hacer pucheros. -Es que tengo mucho miedo, Benjamn. -Cantemos entonces propuso el nio-. Cmo es esa cancin que te gusta tanto?

Esta noche, cuando todo quieto est, de la fuente rumorosa surgirn, con vestidos vaporosos, ms de cien ninfas blancas que en silencio danzarn.

Poco a poco Elena fue sacando su voz y ambos terminaron cantando a todo pulmn:

Primaveral cancin de amor que resucita como una flor que al ver el sol de amor palpita.

Por primera vez, el eco alegre de sus voces se introdujo en aquel reino de tristeza, don todo pareca llorar. Extraos susurros comenzaron a orse por todos lados. El bosque entero crepitaba, como si en sus rboles muertos empezaran a revivir ocultas presencias que esperaban en silencio. Misteriosas sombras se movan entre los troncos, espiando el paso de los nios. Cada vez que stos fijaban su mirada en una de ellas, se esfumaban entre la neblina gris azul que suba desde el suelo. Una voz ronca, spera, jadeante, los detuvo: -Detnganse un instante, nios, por favor! Los dos hermanos buscaron con la mirada quin les hablaba. -Aqu! Soy yo! La voz no sala de ningn sitio determinado y la escuchaban dentro de ellos mismos. -Aqu, frente a ti! Benjamn mir hacia un retorcido tronco de ramas mutiladas y negruzcas.

-S, soy yo la voz sala del tronco-. Por favor, canten nuevamente. Es que todava existe el sol? Hace tanto, tanto tiempo que sus rayos no nos entibian. Acrquense! No tengan miedo! Benjamn talone a Dulce Comodn y avanz hasta el rbol. Una profunda compasin se apoder de los nios al ver los restos de lo que alguna vez haba sido un esplndido ceibo.

10 La Historia del Ceibo

-Esto es lo que queda de m y de mis hermanos empez a decir el ceibo-. Una vez fuimos un bosque vivo. La hierba creca bajo nosotros y ramos el refugio de todos los seres que pueblan el bosque. Magnficas hiedras se descolgaban por nuestras ramas y los pjaros anidaban en nuestras copas o en nuestros troncos. Ardillas y liebres corran ligeras, trepaban por nuestra corteza. Las flores brotaban, porque entonces haba primaveras, y los hongos crecan bajo la hojarasca. Por las noches, duendes y elfos se reunan en corro a danzar y competan cantando extraas melodas, y contando historias misteriosas. Gracias a nosotros el invierno era misericordioso y toda criatura tena un refugio abrigado para esperar el retorno del sol. Un da vino el Gran Terror. Danzaba entre nosotros, con su lengua ardiente, destruyendo, abrasndonos en un terrible suplicio. Fueron unos das interminables. Cuando ya no quedaba nada vivo que devorar, se extingui a s mismo. Aquel da nos transformamos en el Pas de las Ausencias. Ellas nos habitan ahora y es triste orlas recordndonos lo que fuimos. Por favor, nios, canten nuevamente esa cancin.

Benjamn y Elena se esforzaron en cantar. Gruesas lgrimas se deslizaban por sus mejillas mientras repetan las alegres estrofas: Margaritas y jazmines, pueblan los jardines de perfume y paz.

All donde caan las lgrimas de los nios, empezaron a crecer brotes verdes pequeitos, miles de retoos frescos y vivos. El rbol quemado cruji y con voz apenas audible dijo: -Termin la soledad. Benditos los ojos que me regaron. En este reino, donde la risa no es de alegra, las lgrimas de ustedes no han sido de tristeza sino de amor por nuestra miseria. Ahora el bosque renacer a partir de este lugar. Y con un profundo suspiro qued en silencio. Benjamn y Elena abrazaron el grueso tronco. -Duerme tranquilo, amigo ceibo murmur Benjamn, mientras Elena depositaba un beso sobre un mun quemado que tena el aspecto de una nariz.

-Sabes, Benjamn? Se me pas el miedo dijo Elena. Benjamn sonri gravemente satisfecho. Se senta sabio y poderoso. -Claro respondi-. Es porque te has olvidado de ti y ayudaste al ceibo. Ves por qu la historia tiene que seguir su propio hilo? A propsito de hilo, hazme una cadeneta larga, larga, con el hilo de los carretes que estn en el morral. Creo que vamos a necesitarla. Elena abri la bolsa y sac los carretes de hilo de seda amarilla (eran los que la Mami usaba para bordar los cojines). Muy seria, enganch el hilo en sus deditos y comenz a tejer hbilmente una cadeneta. -sta es una cadeneta de oro, s? le propuso a Benjamn. -S respondi Benjamn-, pero de un oro mgico que no se corta con nada. A medida que teja la cadeneta, el hilo se transformaba en pequeos eslabones de oro, que Elena ovillaba de tanto en tanto. Se haban apartado ya del ceibo y prosiguieron su camino, siempre por el sendero que se abra ante ellos. Cuando sentan hambre, coman del pan que Mildred haba amasado para el viaje, o beban del tarro de leche condensada. As, con sus barriguitas llenas, podan resistir el fro hmedo que ascenda con la neblina desde la tierra. El cielo descolorido fue tornndose cada vez ms gris y las sombras los rodearon antes que hubiesen llegado a algn destino. Un sueo pesado se apoderaba de ambos y Benjamn detuvo la marcha. -Pasaremos aqu la noche, Elena. Apate para que Dulce Comodn se eche y podamos dormir abrigados junto a l. Pero no hubo forma de hacer que el burrito se echara. Obstinadamente, resoplaba y pona las patas tiesas. Desalentado, Benjamn se abrig con parte de la manta y ambos hermanos se cobijaron junto a un tronco, bien acurrucados uno contra el otro. Casi al instante, se quedaron profundamente dormidos. De pronto, una meloda se introdujo en el sueo de Benjamn. El nio no quera escucharla: slo deseaba dormir, pero la frase musical se repeta insistentemente. Entonces escuch la voz de su mam unida a la de la msica: -Benjamn, no debes dormir. Si se duermen estn perdidos. Benjamn se revolvi inquieto. -Estoy cansado; quiero dormir La voz insisti, apremiante: -Benjamn, despierta! El nio trat de abrir los ojos, pero stos se le cerraban; le pareca tener los prpados pegados. -Benjamn, haz un esfuerzo! Despierta! No se duerman!

Con los ojos an cerrados, Benjamn se enderez. Senta el cuerpo sin fuerzas, como si su esqueleto fuese de lana. -No puedo! gimi-. Mam, aydame! y vio el rostro de su madre, luminoso y alegre, que se acerc, besndole en la frente. El sueo se esfum como por encanto y logr abrir los ojos. Al lado de su hermanita, la pequea figura del Duende de la Luna tocaba la flauta. -Qu bueno que ests aqu! Elena, despierta! La nia estaba tan plida y dormida que Benjamn se asust. La remeci vigorosamente hasta que abri los ojos. Quiero dormir! llorique Elena-. Djame! Pero Benjamn continu remecindola. -Duende, aydame! suplic, afligido. El duende levant sus dedos de la flauta, dej destapados todos sus agujeros y sopl. Elena se enderez; tena las trenzas totalmente paradas sobre su cabeza y los ojos muy abiertos. A pesar de la angustia que acababa de pasar, Benjamn rompi en una alegre carcajada que contagi a su hermana. -De qu te res? pregunt Elena, desconcertada, aunque rindose tambin. -Si te hubieras visto con las trenzas paradas! Benjamn se desternillaba de risa mientras el duende saltaba sujetndose la barriga. Durante unos momentos el coro alborozado inund las sombras que los rodeaban y las densas nubes se retiraron. La luna emergi entonces, grande y blanca, y ba con su luz todo el lugar.

11 Un Extrao Ser

Calmada la hilaridad, el duende les hablo: -Han pasado un serio peligro. Si no hubiesen despertado, habran quedado atrapados por las Ausencias. Ellas estn furiosas porque se rompi el encantamiento y ya no tienen poder sobre ustedes. Pero escuchen: no deben continuar por el sendero que han seguido. Es un camino

engaoso que no conduce a parte alguna. Yo los guiar al centro mismo del bosque. Debemos apurarnos, porque si amanece ya no me podrn ver. Vamos! Diciendo esto, llev la flauta a sus labios y comenz a tocar una alegre meloda. Benjamn y Elena montaron sobre Dulce Comodn y reiniciaron la marcha. Esta vez lo hacan por entre los rboles quemados, siguiendo al duende. Cuando una nube ocultaba la luna, la figurita desapareca, pero los nios se guiaban por el sonido de la msica. Un viento helado corra por entre los troncos, cargado de suspiros y lamentos, sin que lograra penetrar la vieja manta que envolva a los nios. Voces suplicantes, de infinita tristeza les susurraban al odo: -No sigan, no vale la pena. La vida es tan triste, todo es doloroso, lloremos, lloremos Si no hubiese sido por la alegre meloda que los preceda, los nios habran prestado atencin a las voces, que de pronto se volvieron amenazantes: -Cuidado! Hay peligro! No sigan! Dolorosas carcajadas se mezclaban con amenazas rabiosas. Viendo que Elena haca pucheros, Benjamn le tap los odos con sus manos. Cuando la luna empezaba ya a fundirse, presagiando el amanecer, desembocaron en un vasto claro del bosque. En su centro se elevaba un pozo medio destruido. Una figura negra esperaba junto a las piedras; con la cabeza baja, observaba a los nios que se acercaban. El duendecillo era apenas visible, tan transparente se haba vuelto. -Llegamos justo a tiempo dijo-. Muy luego no podrn verme ni or mi flauta. Recuerden, sin embargo, que no deben tener miedo. El hada Mazapn est con ustedes. El duende termin de esfumarse. Los nios se encontraron solos frente a la dudosa figura negra que los aguardaba junto al pozo. El lugar no poda ser ms desolador, circundando todo de negros troncos por entre los que se escurra la neblina. Un vapor gris como el humo que deja un incendio, se deslizaba helado por el suelo cubierto de escarcha. Poco a poco, el burrito lleg hasta el pozo. La figura se irgui, embozada en un manto oscuro. Con un susurro les indic que desmontaran.

Benjamn dud por un instante, pero comprendi enseguida que deba hacerlo. Envolvi a su hermanita en la manta y la ayud a apearse del burro; luego, cobijndola a su lado, se aproxim hasta quedar frente al extrao ser. Elena mantena los ojos cerrados y la nariz oculta bajo un brazo de Benjamn. -No quiero mira dijo en voz baja. Nuevamente la embozada figura susurr algo a travs del negro pao que la cubra: -Deben sacar agua del pozo. Es lo primero que deben hacer. No haba reflexiones ni emocin en aquella voz. Benjamn se desprendi con suavidad de Elena, cogi la manilla de la roldana e hizo descender el cubo hasta el fondo del pozo. Luego comenz a izarlo lentamente, con gran esfuerzo. El cubo pesaba como si contuviera un elefante. De pronto, cuerda y cubo cayeron nuevamente al fondo. Benjamn sinti que lo acometa de ira.

-Tramposa! T sabas que se iba a romper! grit colrico, volvindose hacia la figura que se estremeca de risa. Una risa amarga, como todas las de aquel lugar. Benjamn se abalanz furioso sobre el ser, arrancndole el manto con que se cubra. La imagen que vio lo llen de horror y de compasin a la vez. Restos de cabellos cubran parte de un crneo que no era de hombre ni de mujer. El rostro y el cuerpo slo conservaban despojos de piel, y los ojos, dos cuencas de las que brotaba una desolacin extrema. Benjamn no supo qu le produca ms horror: si el aspecto de cadver medio putrefacto o la tristeza que emanaba de aquel ser; o ambas cosas a la vez. Los dientes descarnados rean y las manos esculidas se tendieron hacia Benjamn. -No me toques! .orden imperioso el nio-. Ni a m ni a mi hermana! La figura se encogi sumisa. Indicando el pozo, murmur: -Seguir as hasta que beba del agua. Pero el balde pesa tanto que corta la soga. Elena sac una mano por un pliegue de la manta y, con la carita vuelta hacia otro lado y los ojos bien cerrados, le pas a Benjamn el ovillo de cadenetas de oro. -Claro refunfu Benjamn-, pero ahora no tenemos el cubo! Elena indic hacia el morral que colgaba a un costado de Dulce Comodn. Segua con los ojos bien cerrados. -Oye dijo Benjamn-, esta cosa no es tan terrible: slo da asco. -No quiero verla. Despus me cuentas contest Elena y se tap la cabeza con la manta. Desde adentro grit-: Usa la botija de don Bartolo! Benjamn sac del morral la hermosa bota de cuero en que don Bartolo haba guardado el agua. An estaba a la mitad. -No podemos perder esta agua -dijo, y luego se volvi hacia el miserable ser que los observaba encogido-. Eres una tramposa exclam, pero esta vez sin ira-. Quieres que tiremos el agua que tenemos para beber. Si quieres tomar agua del pozo, baja t misma a buscarla. Y sin ms, le amarr a la cintura la cadeneta de oro y enroll uno de sus extremos a la manivela de la roldana. Luego orden con voz firme: -Baja y bebe; yo te sacar despus. El atado de huesos se arrastr dificultosamente hasta la boca del pozo. Antes de dejarse caer en l mir a Benjamn: -Y si esta cadena se corta? No sera bueno para ustedes que yo no pudiera salir. -La cadena no se cortar respondi el nio-. Y si ocurriera, da lo mismo que ests abajo o arriba. Tal como ests no sirves para nada. Empuj entonces el cuerpo, el que cay dando un alarido. Lo primero que se escuch fue el chocar contra el agua, luego unos lamentos y glogloteos. De pronto una voz preciosa, que ambos nios conocan muy bien, grit desde el fondo:

-Suban la cuerda rpido, hijos mos! Elena se desprendi rpidamente de la manta y corri junto al pozo. -Es mi mam! Es mi mam linda! Ambos nios comenzaron a enrollar con todas sus energas la cuerda de oro. El peso era tremendo. Con los dientes apretados, Benjamn resoplaba: -Podra estar aqu don Bartolo! Te acuerdas cmo sac a Mildred del pozo? Ella es mucho ms grande y gorda que mi mam. La preciosa voz se escuchaba cada vez ms cerca: -Otro esfuerzo, mis lindos, un poco ms! Unas manos blancas, hermosas, se sujetaron del borde; luego apareci la cabeza. Era ella, la madre, con el pelo negro chorreando agua y algas, y los ojos tristes, profundos. -Bien, mis lindos, ya estoy aqu. Vengan, mis adorados. Sali del pozo. Sonrea tristemente. Algo previno a Benjamn. Todo era demasiado simple. Rpido, se interpuso entre la hermosa mujer y su hermanita, que trataba desesperadamente de abrazarla. -No, Elena! No es mi mam, es la tramposa! Elena comenz a llorar; trataba de liberarse de los brazos de Benjamn. -Djame! Es mi mam, tonto malo! Pero el nio la sujetaba con fuerza. Con el forcejeo, la manta cay al suelo y se enred en los pies de Benjamn. Sin soltar la mano de Elena, que tironeaba tratando de llegar hasta su mam, el nio recogi la manta y la arroj sobre la figura de su madre, que los llamaba con las manos extendidas. La vieja manta cay sobre la mujer y nuevamente se escuch un alarido. Las manos blancas y suaves se engarfiaron; arrancndose la manta, apareci una figura terrible: era la madre, pero vieja, con el pelo blanco erizado, las comisuras de los labios cadas en una mueca de cansancio y amargura, y los ojos sin vida. Todo su ser emanaba ira. Elena cerr nuevamente los ojos. Benjamn, tomndola por los hombros, le habl con firmeza: -Mrala, Elena; eso es lo que se enraiz en tu corazn. Ella es la Ausencia de nuestra mam. Si no la miras, se quedar dentro de ti. Tienes que mirarla! -No quiero! gema la nia-. Mi mam es linda! -Por eso mismo, tonta insisti Benjamn-. Nuestra mam es linda y esa que est frente a ti es una mentira, es lo que ella no es. No tengas miedo de abrir los ojos. -Es que esa mujer me da miedo! grit Elena.

Benjamn orden entonces, con la misma voz poderosa que le brotara cuando entr en el bosque helado: -En el nombre de nuestro Padre, el Rey, abre los ojos! Como un pajarito asustado, la nia se qued quieta un rato; luego, poco a poco, fue abriendo los ojos. A medida que los abra, la figura se petrificaba; slo permaneca su fra mirada, tratando de aterrar a la nia. Pero Elena ya no senta miedo. Sostuvo la mirada de esos ojos hasta que se fue debilitando, luego, el cuerpo entero se desmoron, convertido en polvo, desparramndose sobre el suelo.

12 El Regreso

Elena pestae como si despertara de un sueo. A su lado, Benjamn la observaba sonriendo alegremente. -Hola, Elena! Viste que no era tan tremendo? Quieres bajar conmigo al pozo? Tengo curiosidad por ver qu hay dentro. Elena se senta capaz de cualquier hazaa. La cadeneta de oro haba quedado sobre el montoncito de polvo en que se haba transformado la mujer. Luego de atarse con ella, Elena dio instrucciones a Dulce Comodn para que tirara de la cadeneta cuando se lo ordenaran. Empezaron as a deslizarse lentamente dentro del pozo, Benjamn no haba olvidado su linterna. La encendi a cierta profundidad y observaron las paredes resecas y agrietadas. El fondo era igualmente seco y pedregoso. -Qu aburrido es esto! dijo Benjamn-. No hay nada! Su voz resonaba, rebotando en las paredes. -Bueno, qu queras encontrar en el pozo de una Ausencia? pregunt Elena.

Era tan lgica su observacin, que los dos se echaron a rer. Tiraron entonces de la cadeneta, y Dulce Comodn comenz a izarlos suavemente. Una vez arriba montaron sobre el borrico, mientras Benjamn le deca a Elena: -Ahora debemos salir del Bosque Helado. ste ser el Pas de las Ausencias hasta que el ceibo haya crecido y florezca nuevamente. Me gustara volver a la cabaa de don Bartolo. Vamos? -Cmo podremos volver, si el puente del arcoris ya no est? pregunt Elena. -No te preocupes por ahora del arcoris. Lo primero es salir del bosque y de eso se encarga Dulce. Dejemos que trote hacia donde quiera. El burrito caminaba con seguridad por entre los rboles. Las sombras huidizas se retiraban a su paso y ya no murmuraban. Elena sinti un cosquilleo en la barriga y empez a cantar riendo: Cul es la Ausencia de una Ausencia? Ji, ji, ji, ji, ji Una Presencia! Ja, ja, ja, ja, ja. La araa Cosquillona bailaba mientras recorra con sus patas la barriga de Elena y las costillas de Benjamn, que culpaba a su hermana de hacerle cosquillas. -Pero si yo te hago cosquillas a ti, quin me las hace a m? pregunt Elena con un verdadero ataque de risa. La risa pareca dar alas al burrito, que trotaba cada vez ms rpido. Nuevamente apareci la vieja del bastn con sus tres discpulas. Marchaban muy erguidas, repitiendo extraos conjuros. Cuando vieron al burro y a los nios abandonaron su perfecta formacin y escaparon tropezando y empujndose. -Cojeen, nias cojeen! gritaba la mujer mientras desapareca de la vista de los nios. Cuando salieron finalmente del bosque, el inmenso ro tena ahora las aguas cristalinas y ya no flotaban tmpanos en su superficie. Briznas de hierba crecan en sus riberas y el sol caa radiante, entibiando el aire. Los nios otearon el horizonte en todas direcciones; ni la montaa ni el castillo del hada Mazapn se vean en parte alguna. -Qu extrao dijo Benjamn pensativo-. Al menos deberamos ver su torre ms alta. Elena jugaba con sus dedos. -Sabes, Benjamn? Te has puesto muy sabelotodo, pero se te olvidan algunas cosas. No te acuerdas de lo que nos dijo don Bartolo? Benjamn se sinti ofendido. Pero, a decir verdad, no recordaba nada que tuviera que ver con la situacin presente. Molesto, se volvi hacia su hermana: -Y qu fue lo que dijo don Bartolo? pregunt, hablando como si no tuviera dientes.

La nia respondi haciendo lo mismo: -Don Badtoddo noz dijo que cuaddo eztbamoz dentdo no ze vea como de afueda. A Benjamn se le aclar todo, pero no poda decir palabra. El Bosque Helado, el Pas de las Ausencias, el lugar de la mayor desolacin y tristeza, era parte del reino de Mazapn! Nuevamente Cosquillona empez a hacer de las suyas en el corazn de Benjamn. ste desmont de un salto del burrito y se dio unas cuantas vueltas de carnero. -Ahora lo s todo, lo s todo! gritaba alborozado Benjamn, saltando en un pie. -Qu sabes? le pregunt Elena. Nuevamente Benjamn no pudo responder a su hermana. No encontraba palabras para expresar lo que senta. Elena lo mir sonriendo y esta vez sus dedos formaban un crculo. Con ojos maliciosos, habl despacio: -Acurdate, Benjamn, de lo que nos dijo don Bartolo: No traten de entenderlo nos aconsej-; vvanlo solamente y as estarn siempre adentro.

El nio se sent sobre una piedra y mir a lo lejos; Elena saba que en ese momento su hermano miraba dentro de su corazn. La nia sigui jugando con sus deditos, pues entenda que su hermano deba permanecer en silencio. Dulce Comodn pastaba goloso las hierbas de la ribera y espantaba con su cola los mosquitos multicolores que zumbaban al sol. De pronto, Benjamn se levant y, acercndose a su hermana, le habl dulcemente. -Sabes, Elena? Ahora podemos volver a casa. La nia se puso los dedos como anteojos y mir seria a Benjamn. -S, Elena. Ya podemos volver, porque todo est dentro del reino de Mazapn. Te das cuenta? All volveremos a encontrar a don Bartolo y a Mildred, y el Duende de la Luna nos visitar cada noche; y todo lo que hagamos ser como contar un largo, largo cuento, que ser nuestra propia vida. -Pero cmo volveremos? pregunt Elena. -En la misma forma en que partimos. Benjamn sac entonces la manta del lomo de Dulce Comodn, y la extendi sobre el suelo. Luego mont en el burrito y lo hizo ponerse sobre la manta. sta se transform al instante en un puente que se elevaba arqueado sobre el ro. Espolearon a Dulce Comodn. Desde lo ms alto del puente, los nios pudieron observar las aguas caudalosas y azules; tambin la ribera opuesta estaba llena de flores azules y se introduca en un bosque de aromos. Dulce Comodn, trotando como si reconociera el camino, los condujo a travs del bosque hasta el claro del jardn de crisantemos. All los nios desmontaron y Elena se abraz al cuello del borriquito. -Te querr siempre, Dulce Comodn le murmur en una oreja. Benjamn le dio una suave palmada en la grupa. -Ya puedes irte, Dulce Comodn. S que vendrs cuando te llamemos. Con un estremecimiento de pellejo, el animal dio media vuelta y desapareci por el sendero del bosque. Los nios doblaron la manta y la dejaron all, entre las flores. Luego salieron del prado de crisantemos y caminaron hasta la puerta de la casa. -Bueno, le diremos a la Mami que no encontramos los libros. No te preocupes, Elena. Es la verdad. La puerta de la casa estaba abierta y todo en silencio. El sol ya se pona tras los cerros y no se divisaba a persona alguna. Entraron en la casa y llamaron, pero nadie respondi. Extraados, los nios fueron a la cocina. Sobre la mesa haba unos platos de pollo con ensaladas y una fuente de leche nevada. Ambos hermanos se sentaron a comer, pues estaban hambrientos y hostigados de tanta leche condensada. Tan embebidos coman, que no sintieron los pasos que se acercaban a la cocina. Luego alguien grit: -Aqu estn! Llegaron!

Un tropel de gente entr corriendo; lo encabezaba la Mami. -Alabado sea Dios! solloz la pobre mujer, que se vea despeinada y con los ojos rojos de tanto llorar. Abraz temblando a los nios y stos experimentaron, por primera vez, un verdadero sentimiento de cario de parte de ella. Luego dio rienda suelta al llanto y, cubrindose el rostro con las manos, comenz a hablar. -Tuve tanto miedo por ustedes. Los hemos buscado en los cerros y quebradas. Dios mo! Cada vez que divisbamos un bulto, se me apretaba el corazn, temblando de que fuera uno de ustedes. He prometido a Dios que nunca ms les pegar y Dios me los ha devuelto. Pobrecitos! He sido muy dura, pero lo haca para educarlos. Tena tanto miedo de lo que iba a pasar cuando volviera su padre. Qu le dira? Los sollozos sacudan a la infeliz. Benjamn y Elena la miraron compungidos. Nunca se les haba ocurrido que la Mami pudiera llorar. Elena, recordando a Mildred, se acerc a la Mami, le acarici la cabeza y le dio un beso. Benjamn le tom las manos y tambin la bes. -Sabes, Mami? Ahora sabemos que t nos quieres y que tambin nosotros te queremos. Slo que echamos de menos a nuestra mam; pero eso es otra cosa. T nos preparas comida rica y nos arreglas la ropa y rabias con nuestras maldades; pero ahora todo ser distinto. Ambos se sentaron sobre las rodillas de la mujer y se abrazaron fuertemente a ella. Los dems comenzaron a irse y quedaron los tres solos en la cocina. La Mami sorbi los mocos y Elena le prest su pauelito. -Anda a peinarte, Mami, antes de que vuelva mi pap. La mujer se levant confusa y algo ruborizada. -Terminen su comida entretanto; vuelvo enseguida. Sali de la cocina. Benjamn y Elena se sentaron nuevamente a comer. -Esta comida es tan rica como la de Mildred dijo Elena, pasando un trozo de pan por el plato. La Mami volva en ese momento y los nios notaron que estaba realmente bonita. Les sirvi una doble porcin de leche nevada y se qued observndolos con satisfaccin mientras engullan, golosos. -Ahora les dijo-, se baarn y luego irn a dormir. Deben estar cansados. Una atmsfera de paz reinaba en la casa cuando los nios, agotados y felices, se arrebujaron entre las sbanas. La luna iluminaba la habitacin filtrndose por entre las ramas de un romero que creca junto a la ventana. La Mami, luego de dar un beso en la frente a cada uno, sali dicindoles con un guio de complicidad: -Que sueen con su mam.

Al cerrar la puerta, imagin que un duende azul entraba por el rayo de luna y se sentaba a los pies de la cama de los nios, adormecindolos con la meloda de su flauta. La visin le hizo recordar vagamente su propia niez. -Qu bueno es poder soar! se dijo con alegra.

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