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Pierre Grimbert

LE SECRET DE JI
Volume 1

MNEMOS

ICARES Laventure imaginaire

Les ditions Mnmos, novembre 1999 15, passage du Clos-Bruneau 75005 PARIS info@mnemos.com www.mnemos.com ISBN : 978-2-35408-029-7

ceux de mon clan. Vous ntes pas dans lhistoire, mais vous y tiez toujours

Le lecteur trouvera en fin de volume un glossaire dfinissant certains termes utiliss par le narrateur, ainsi que des prcisions complmentaires napparaissant pas dans le rcit mais ne dvoilant pas lintrigue, loin sen faut. La lecture de la Petite Encyclopdie peut donc tre faite en mme temps que celle de lhistoire, aux moments que le lecteur trouvera opportuns.

Premire partie

SIX HRITIERS

MON NOM EST LETI. Je fais partie du village dEza, le cinquime de la province sud du Matriarcat de Kaul. Cent dixhuit annes avant ce jour, un homme inconnu se prsenta devant le Conseil des Mres, se disant porteur dun message de la plus haute importance. Il dclara sappeler Nol, et ntre lambassadeur daucune nation connue. Pourtant, nombreuses furent celles qui virent en lui un Estien : Wallatte, Thalitte, Solene, ou autre habitant du Levant. Cest donc avec suspicion quelles sapprtrent lcouter. Nol sexprima aisment, en respectant lusage et les rgles en cours au Conseil, si bien quil semblait avoir pass toute sa vie Kaul. Les Mres le traitrent avec le mme respect en coutant son discours sans linterrompre, comme la Traditio n lexigeait. Les dbats du Conseil ntaient pas encore mis par crit lpoque, cest pourquoi il est difficile de donner une transcription exacte de ses dires. Voici peu prs ce quils taient : Honores Mres, je me prsente vous sans mauvaises intentions. La sagesse des membres du Conseil est lgendaire, aussi jespre avoir bientt lhonneur de votre confiance, mme sil mest ncessaire de conserver le secret sur un grand nombre de choses. Je ne puis dire pourquoi je suis l, ni do je viens. Je porte mon message tous les rois du monde connu, et ne puis que souhaiter les convaincre de prter foi des propos que je sais tranges. Voici, enfin, ma dclaration. Dans un dessein quil mest impossible de rvler, je vous demande de choisir une personne de votre peuple, rpute pour faire partie des plus sages, et digne de vous reprsenter. Je la retrouverai sur lle Ji, laube du jour du Hibou, avec les missaires des autres nations. La suite sera sans danger, aussi il est inutile de prvoir une escorte trop considrable, celle-ci ne pouvant pas nous accompagner dans notre voyage, de toute faon. 9

Le sage que vous choisirez ne sera absent que quelques dcades. Quun bateau attende son retour au mme endroit, compter du jour de la Terre. Ce qui se passera au retour nest pas encore crit. Je puis juste vous dire quune dcision importante sera prise, et que le rsultat vous en sera donn. Jai termin, et je devine vos questions : ne les posez pas en pure perte, honores Mres, car je ne puis y rpondre. Bien sr, Nol fut quand mme questionn, et comme il lavait dit, il conserva le silence. Lorsquil se fut retir, les Mres discutrent de la conduite tenir. Quelques-unes parmi les plus jeunes, dont les maris combattaient encore aux cts des troupes loreliennes, demandrent quon chasse ltranger, ou quon lengele jusqu en apprendre davantage. Dautres pensaient avoir t confrontes un fol inoffensif et quil ny avait pas de suite donner laffaire. Seules quelques-unes, plus pousses par la curiosit quautre chose, estimaient que lenvoi dun missaire Ji ne coterait pas grand-chose, et que ce serait le meilleur moyen dlucider le mystre. On procda au vote et cest cette sage proposition qui fut finalement retenue, sous rserve que Nol ait effectivement transmis son message dautres nations. La confirmation vint de lambassadeur de Junine, qui relata quelques jours plus tard une rencontre similaire entre Nol et les barons runis des Petits Royaumes. Vint alors le moment du choix de lmissaire. Il semblait acquis que les personnes les plus sages du Matriarcat taient membres du Conseil, et dsigner lune dentre elles permettait en outre dagir en toute discrtion. Toutes se tournrent avec respect vers lAeule, qu i tait la plus sage entre toutes. Heureusement, elle ltait assez pour se savoir trop ge pour ce voyage aventureux. Elle demanda alors que des volontaires se manifestent, non pas au titre de la plus grande sagesse, ce qui et t vaniteux, mais celui du dvouement. Quatre Mres se proposrent, et parmi elles Tiramis fut lue.

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Tiramis est mon aeule. Cest la mre de la mre de la mre de ma mre. La grand-mre de ma grand-mre. Il fut dcid de la faire accompagner dun homme pour la protger. On choisit Yon, qui tait le troisime fils de lAeule et que lon savait fort et dvou. Pour amener Nol laccepter comme un second missaire, il fut dit quil reprsenterait la gent masculine de Kaul, ce qui, aprs tout, pouvait tre vrai. Enfin, on dcida quune golette suivrait distance lhomme trange et les sages, comme ultime mesure de scurit. Au jour du Hibou, Tiramis et Yon abordrent lle Ji, prs des ctes loreliennes. Ctait une petite terre inhabite, dont on pouvait faire le tour pied en moins dune journe. Trs peu de vgtation, juste des rochers, encore des rochers, et du sable entre eux. Nol les attendait sur la plage, lair grave, mais apparemment satisfait du nombre de personnes venues. Tiramis en connaissait quelques-unes de vue ou de rputation, et un chambellan goranais autoproclam matre de crmonie se chargea de lui prsenter les autres. Il y avait l le roi Arkane de Junine, reprsentant des Baronnies ; le jeune prince Vanamel du Grand Empire de Goran, et son conseiller : Son Excellence Saat lconome, tous deux reprsentant bien sr le Grand Empire ; le chef Ssa-Vez, qui tait venu de la lointaine Jezeba ; Son Excellence Rafa Derkel, de Griteh ; le duc Reyan de Kercyan, envoy par le roi Bondrian, de Lorelia ; Son Excellence Maz Achem, reprsentant dIth ; Son Excellence le sage Moboq, reprsentant du roi Qarbal dArkarie ; et enfin Leurs Excellences lHonore Mre Tiramis et Yon de Kaul, reprsentants du Matriarcat. Chacun de ces hauts personnages tait venu en grande pompe particulirement le prince Vanamel , si bien que le petit espace de plage laiss par les rochers tait envahi par les tentures et les installations de fortune, rehausses de bannires colores quvitaient ou pitinaient une fourmilire de serviteurs et de soldats de tous uniformes. Nol accueillit chacun des missaires, les remerciant pour leur confiance, qui tait de bon augure, et les informant quils 11

attendraient jusqu la tombe de la nuit larrive dautres missaires. Il ne donna aucune information supplmentaire. Rafa de Griteh mit une objection propos de la reprsentation ingale des nations. Pour disperser les malentendus, Nol demanda alors si le Grand Empire de Goran et le Matriarcat de Kaul avaient quelque raison denvoyer chacun deux missaires. Tiramis lui servit le petit mensonge propos de Yon, reprsentant des hommes de Kaul, et le prince Vanamel objecta que son pays tant bien plus grand que la plupart, il tait normal quil soit reprsent par deux personnes. Son Excellence le sage Moboq, qui lon avait traduit les dbats, objecta alors son tour que lArkarie tait bien plus grande encore que le Grand Empire, et que le roi Qarbal aurait donc pu envoyer trois ou quatre reprsentants. Nol eut une petite moue dcourage et coupa court aux dissensions en prcisant quun nombre suprieur dmissaires napporterait de toute faon aucun avantage particulier aux nations ; la limitation tait simplement une question dordre pratique. Rafa de Griteh se dclara alors satisfait. Personne ne voulait vraiment contredire Nol ce moment-l. Lhomme trange sexprimait dans les langues maternelles de chacun avec une aisance dconcertante. Il coutait tout le monde, mais balayait de faon ferme et polie les objections de ces hauts personnages qui saccordrent tous pour lui reconnatre une personnalit hors du commun. Lorsque enfin il eut vu chacun deux et dclar vouloir mditer seul, tous prirent leur mal en patience et lobservrent avec respect, la drobe. Puis le soir arriva et Nol dclara avec regret que ni le Beau Pays, ni Romine navaient envoy dmissaire, et que ces deux royaumes ne seraient donc pas reprsents. Quelques-uns remarqurent aussi quaucun diplomate estien ntait prsent, mais ne surent quen conclure. Lhomme trange invita les sages le suivre, et sengagea pied travers le labyrinthe rocailleux que formait lle Ji. Aprs quelques instants dtonnement tous stant attendus prendre la mer , il fut suivi par Tiramis et Yon, puis le duc de Kercyan, puis tous les autres leur embotrent le pas. 12

Rests sur la plage, les divers officiels, gardes et serviteurs taient indcis. Puis plusieurs barques furent mises prcipitamment leau, lide venant que les sages pourraient embarquer de lautre ct de lle. Au dbut pratiquement adversaires, les quipages sorganisrent bientt pour patrouiller chacun dans un secteur. Mais aucune embarcation inconnue ne fut repre cette nuitl Au petit matin, des hommes en armes furent envoys dans lintrieur de lle. Les soldats fouillrent le labyrinthe tout le jour, puis le lendemain, sans autre rsultat que la dcouverte de grottes utilises comme entrepts par de quelconques contrebandiers loreliens. Aprs le quatrime jour, tout espoir tait perdu de retrouver la piste des missaires. Une par une, les dlgations quittrent lle regret, en souponnant les autres davoir dissimul des informations sur cette trange aventure, ou pire, den tre lorigine. Quatre dcades passrent, et aucune demande de ranon ntant arrive, la thse de lenlvement que quelques-uns avaient avance fut peu peu abandonne. Le jour de la Terre arriva, des bateaux furent de nouveau envoys vers lle, et on se prit dans les palais esprer en un retour imminent des sages. A laube du jour de lOurs, une dcade et demie aprs le jour de la Terre, sept personnes mergrent difficilement dentre les rochers, par le mme chemin quelles avaient emprunt deux lunes plus tt. Les soldats posts l observrent avec incrdulit le duc Reyan, fatigu, les yeux vides de toute expression, et Rafa de Griteh, les cheveux brls et la face noircie, transporter sur une civire de fortune le roi Arkane de Junine, bless la tte et pressant un garrot rougi sur le moignon de son bras gauche. Ils virent Son Excellence Yon de Kaul tituber en portant dans ses bras une Honore Mre Tiramis inconsciente. Enfin ils virent Leurs Excellences Maz Achem dIth et Moboq dArkarie fermer la marche en tranant les pieds.

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Le prince Vanamel, Saat lconome et Ssa-Vez de Jezeba manquaient lappel. Nol ltrange ntait pas revenu non plus. *** Ramur le marchand tait content : la journe avait t bonne. On ntait quau troisime jour des foires loreliennes, et il avait dj coul plus des deux tiers de sa cargaison dpices de Lineh, sans mme avoir eu besoin de ngocier ses prix. Une bourse bien pleine son ct, il se dirigeait dun pas suffisant vers le centre-ville, o il comptait fter dignement sa russite et, pourquoi pas, conclure une ou deux affaires de plus, si loccasion sen prsentait. Plus tard dans la nuit, peut-tre mme descendrait-il jusqu des quartiers moins frquentables, histoire de voir si la jeune femme quil y rencontrait tous les ans tait toujours aussi peu avare de ses charmes Ramur eut une pense pour Dona, desse du Plaisir et de lOpulence, sa divinit prfre bien sr. Il se promit de faire une offrande son culte en remerciement de ses bienfaits prochainement. Peut-tre la prochaine lune, aprs son retour Lineh Ou plutt dans trois lunes, aprs la fin des rcoltes. Mieux valait honorer Dona en une fois, aprs plusieurs bonnes aventures, que gaspiller, non, il voulait dire dranger ses prtres avec de petites offrandes rgulires mais insignifiantes. Sans se lavouer, il savait quil ne ferait son offrande quau seuil de la mort, pour pouvoir jouir de ses biens le plus longtemps possible. Aussi reconnaissant soit-il, il lui rpugnait de donner ses terces aux reprsentants du culte, qui ne manqueraient pas de le voler. Malgr larrive de la saison du Vent, et de la nuit tombante, le soleil brillait fort et Ramur lui ddia un sourire. Voil une chose dont il tait prodigue : le sourire. Son exprience lui avait appris que les gens sont moins enclins marchander avec quelquun qui prsente un visage amical. Il ntait plus trs loin du centre, alors, et la foule, qui stait claircie la sortie de la foire base dans le vieux port, tait de 14

nouveau de plus en plus dense. Ramur porta la main sa bourse en un geste coutumier, tout en observant les gens quil croisait. Grce sa vigilance, il avait jusqu prsent vit les tire-laine, mais il suffisait de quelques instants dinattention pour se retrouver plus lger dune bonne centaine de terces. Plusieurs fois il avait t tmoin de vols la tire, derrire son talage, mais il stait bien gard dintervenir. chacun ses problmes ! Personne ne lui rendrait non plus sa bourse, si elle venait disparatre. La cohue se faisait plus importante, et un bon nombre des badauds quil croisait semblaient plus excits que la normale. Il commenait regretter davoir laiss son homme de main au port. Sil prenait lenvie lun ou lautre de ces gagne-petit de se faire quelque argent sur un cadavre, ce pourrait bien tre le sien Quelquun le bouscula, qui venait en sens inverse. Ramur se retourna prcipitamment et suivit lhomme du regard sur une bonne distance, tout en faisant un rapide inventaire de sa bourse et de ses bijoux. Lindlicat sloignant portait une robe commune de prtre, avec le capuchon relev, si bien quon ne pouvait pas mme voir la couleur de ses cheveux, ou sil en avait. Les terces de Ramur taient toujours en place, mais lalerte avait t chaude, aussi renona-t-il avec regret au plaisir simple de parader avec une grosse bourse son ct. Il entreprenait de la dlier pour la glisser sous ses vtements lorsquil fut de nouveau bouscul, par larrire, quelques instants seulement aprs la premire fois. Ses doigts se crisprent sur le sac de toile dcor quand une piqre douloureuse lui enflamma le dos. Lhomme qui lavait heurt, semblable en tout point au premier, lui chuchota simplement loreille : Mon nom est Zokin. Rpte-le Zua. Comme paralys, les yeux carquills et les mains toujours cramponnes la bourse quil tenait sur son torse, Ramur le regarda sloigner sans le voir, ralisant avec horreur les implications de ce quil venait dentendre. Puis sa vue se troubla, ses jambes flchirent et il scroula. Il tait mort avant davoir touch le sol. 15

*** Au retour des sages, le premier moment de stupeur pass, chacune des dlgations voulut emmener son compatriote pour linterroger : Rafa de Griteh dclara sur un ton agressif quil ntait pas question de les sparer les uns des autres. Pas tout de suite. Prenant la tte du groupe, il chemina jusquaux tentes ithares, o il senferma avec ses compagnons et deux prtres eurydiens verss dans les arts de la gurison. Ils furent panss par ces derniers dans un silence respectueux. Ce nest que lorsque Rafa fit quelques pas hors de leur retraite quil lui fut demand des nouvelles des sages manquant lappel. Il y rpondit simplement quils taient morts, sans donner aucune prcision. Dans les jours qui suivirent, les survivants ne se mlrent que trs peu la foule bigarre de rois, de barons, de notables et autres personnalits venues pour lvnement. Aux questions qui leur taient poses, ils gardaient le silence, ou dclaraient ne se souvenir de rien. Puis, seule cette dernire rponse fut donne. Les nations en deuil Goran, Jezeba plirent bagage rapidement et quittrent lle en mauvais termes avec les autres. On crut mme la possibilit dune nouvelle guerre entre Goran et Lorelia, mais feu le prince Vanamel semblait trop peu estim par lempereur Mazrel pour justifier louverture des hostilits. Un par un, chacun des sages rentra chez lui. Ils furent de nouveau interrogs, sparment, mais ne rpondirent que par le silence. Plusieurs suzerains les prirent alors en grippe On enleva Maz Achem ses responsabilits au Grand Temple. Il abandonna par la suite toute activit religieuse et quitta Ith. Rafa de Griteh fut interdit de commandement, ce qui, pour celui qui avait t le stratge personnel du roi, tait une grande humiliation. Il demeura tout de mme dans larme, et fit 16

tellement parler de lui par ses exploits que dans ses dernires annes son honneur et son titre lui furent rendus. Arkane de Junine tant roi lui-mme, il ne connut que la dsapprobation publique de ses pairs des Baronnies. Sachant que la force des Petits Royaumes venait de leur union, il prvint tout dsaccord en abdiquant en faveur de son fils. Le sage Moboq rentra en Arkarie en dclarant simplement quil valait mieux que tous ignorent ce qui stait pass. Comme ctait un sage, tout le monde accepta sa dcision et sempressa doublier laffaire. Reyan de Kercyan fut le plus ls. On lui retira son titre de duc, on lui prit ses terres. Il fut publiquement disgraci. Il ne sombra pas dans le dsespoir comme on aurait pu sy attendre, mais vint sinstaller Lorelia mme, o il survcut en faisant du commerce. Tiramis quitta delle-mme le Conseil des Mres. Elle dclara simplement, une seule fois, que le Matriarcat ntait pas en danger et quelle dsirait quon ne linterr oge plus jamais ce sujet. LAeule elle-mme demanda alors que toutes respectent ce vu ; il tait inutile de raviver des souvenirs apparemment trop terribles. Tiramis prit Yon en Union lanne suivante. Yon est mon aeul. Le grand-pre de ma grand-mre. Ils sinstallrent ici, il y a cent dix-huit annes, dans ce mme petit village de la province sud o jhabite. Pour tous les autres, Nol et les sages sont oublis. Les rares personnes qui savent quelque chose ont du mal faire la diffrence entre les faits et les histoires que lon a racontes parfois. Je nai pas oubli. Les hritiers nont pas oubli. *** Quelque chose nallait pas. Nort avait toujours eu une sorte de sixime sens, qui lavait sauv maintes reprises, et ce dernier tait en train de carillonner plus fort que les six cents cloches de Leem.

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Il se sentait observ depuis lapoge. Non pas admir : Nort avait toujours attir les regards, fminins en gnral, par son imposante masse musculaire mais l, ctait autre chose. Quelquun le surveillait. Le surveillait, lui ! Debout, la hallebarde bien stable dans la main, le bras tendu sur le ct, dans lattitude la plus militaire possible, Nort gardait la porte ouest des jardins du palais imprial de Goran. Il accomplissait dordinaire cette tche avec une patience proverbiale mais aujourdhui, il tait mal laise. Il observa les passants un par un, puis examina les fentres les plus proches, pour tenter de dmasquer son espion. En vain. Il jeta alors un rapide coup dil ses deux subordonns, figs dans la mme posture, esprant que lun ou lautre partageait ses penses. Mais ces derniers navaient apparemment en tte que larrive de la relve. Un vieil homme en haillons sapprocha deux en prsentant dans ses mains crasseuses une timbale tout aussi souille. Un tranger, sans doute, se dit le garde, peut-tre un Lorelien. Lhomme entamait une srie de supplications en un mlange dithare et de goranais quand Nort, dun signe, le fit repousser sans mnagement par son subordonn de gauche. Cet pisode, le ramenant aux tches quotidiennes, lui fit oublier momentanment ses inquitudes. Il faisait chaud, porte ouest, en cette fin de journe, et Nort se mit lui aussi guetter la relve. Il sentait la fatigue dans son bras droit et aspirait pardessus tout lcher cette maudite hallebarde qui lui dchirait lpaule. Il avait hte aussi de faire quelques pas ; ancien troupier, il ne stait jamais vraiment habitu aux longues heures dimmobilit force de la garde. Enfin, sa patience fut rcompense et il entendit avec soulagement les six coups brefs marquant la fin de la journe et du sixime dcan, quelque part derrire lui, dans le palais. Un instant aprs, la porte souvrait devant trois hommes en tenue rglementaire, habills plus chaudement pour la garde de nuit. Il y eut le passage orchestr des hallebardes, puis le salut rituel, et la relve prit sa place. Nort prfra ne pas parler de ses impressions au grad responsable du poste de nuit. Il se serait couvert de ridicule en 18

confiant ses craintes de fillette un guerrier vtran, et ne voyait de toute faon aucune raison de le faire. Ayant quartier libre, il dcida de ne pas regagner tout de suite les btiments rservs aux gardes, et de saccorder la marche laquelle il aspirait depuis un bon moment. Et puis, quelque chose au fond de lui lempchait de se casaner maintenant : il ne serait pas tranquille tant que ce maudit pressentiment qui le tenait comme une gueule de bois ne serait pas pass. Sil le fallait, Nort tait prt dclencher une petite bagarre avec quelques inconnus, pour faire taire son malaise De fait, il saperut quil marchait un peu vite, en grommelant, la main serre sur la poigne de son glaive et en dvisageant dun il noir tous les passants quil croisait. Il sarrta, prit une longue inspiration et repartit dun pas plus modr. Il tait rare quil perde ainsi son sang-froid. Par Mishra, si quelque chose doit arriver, alors que a arrive, sangdieu ! maugra-t-il. Des clats de voix se firent alors entendre derrire lui. Se retournant, Nort vit la foule bigarre de Goran fuir devant quelque chose dencore indiscernable. Puis la masse humaine se spara en son milieu pour cder le passage deux tueurs zu. Des tueurs zu ! Ici, Goran, o leur influence et leur rputation taient grandes, ils ne faisaient aucun effort de discrtion. Nort vit la tunique carlate, le bandeau vermillon enserrant un crne ras, la maudite dague longue et fine comme une aiguille jetant des clats de lumire dans leurs mains et surtout leurs yeux. Des yeux de fanatiques prts tout pour parvenir leur fin : abattre leur proie. Ils venaient dans sa direction, mais Nort tant au milieu de la rue, cela ne signifiait rien. Il tira son glaive tout en reculant doucement main gauche et sut aussitt quils taient l pour lui. Les deux tueurs lavaient en effet observ tout au long de son dplacement. Nort se rappelait ces regards, prsent : il les avait surpris, sans pouvoir y mettre un visage, toute la journe 19

Ils ntaient plus qu quelques pas, maintenant, et avanaient vite, courant presque. Nort vit en un clair les dagues, les regards meurtriers, et la foule curieuse qui ninterviendrait pour rien au monde. Une colre sauvage monta en lui et il se rua sur les deux hommes en hurlant, rsolu vendre chrement sa peau. Ctait sans compter avec le troisime assassin qui arrivait dans son dos et quil navait pas vu. Son cri mourut dans sa gorge quand laiguille empoisonne la transpera, et cest en silence quil scroula devant ses meurtriers. *** Quelques lunes aprs leur retour, les sages survivants ressentirent le besoin de se runir. Lancien roi Arkane de Junine donna corps le premier cette envie en conviant chacun deux au plus beau des Petits Royaumes. La date choisie fut celle du jour du Hibou : on commmorerait ainsi ce jour o ils taient tous partis, lun derrire lautre, la suite de Nol lEtrange. Arkane, bien que manchot, vieillissant et plus ou moins mis au ban par ses pairs, tait toujours un puissant personnage, et faire retrouver ses anciens compagnons ne fut pas une difficult. Tous rpondirent son appel, mme Moboq qui tait le plus loign de tous et voyagea pendant deux dcades. Ils furent accueillis chaleureusement. Dans son palais personnel, lancien roi, les voyant ainsi tous runis et heureux de ltre, dclara que cette aventure avait au moins eu lheureuse issue de lamiti. Ils parlrent de leurs destins personnels, des vnements qui avaient fait suite au voyage . Chacun compatit aux malheurs des autres, particulirement ceux de Rafa, Maz Achem ou Reyan de Kercyan. Mais personne ne sapitoyait sur son propre sort, tous nonant simplement les faits, sans apparemment regretter le mutisme qui en tait la cause. Plus tard, labri des regards indiscrets des espions de tout acabit envoys cette occasion, chacun des missaires 20

renouvela son serment de garder le secret quoi quil advienne, au-del de la souffrance, du dshonneur et de la solitude quils pourraient ressentir. Ils se quittrent en se promettant de se runir encore, ce quils firent lanne suivante, puis deux ans aprs, puis rgulirement tous les deux ans. A leur quatrime rencontre, le roi Arkane ntait plus ; il fut le premier dentre eux disparatre. Mais trois nouvelles personnes participrent : Tiramis et Yon avaient eu une fille, et Maz Achem, bien que vieillissant lui aussi, avait pris en Union lune de ses anciennes lves, qui lui avait rapidement donn un fils. Il vint avec sa jeune pouse et personne nmit dobjection. Thom de Junine, en faveur de qui Arkane avait abdiqu, demanda reprsenter son pre ; il ne savait rien du secret, mais dsirait rendre hommage ce qui reprsentait la chose la plus importante du monde aux yeux dArkane. Sa proposit ion fut bien sr accepte. Larrive de ces nouveaux personnages dans le groupe changea le style des runions ; du ton grave quelles avaient auparavant, elles sorientrent peu peu vers des ftes familiales. Les nations cessrent denvoyer des espions tenter de dmasquer le secret ; celui-ci ntait mme plus voqu. leur tour, le sage Moboq, Rafa de Griteh et Reyan de Kercyan eurent une femme et des enfants. Les retrouvailles, avec lagrandissement du groupe, se firent alors plus organises. Comme tous venaient de contres lointaines, on dcida de fixer la rencontre tous les trois ans, Berce en Lorelia, qui est le point de la cte le plus proche de lle Ji et qui se trouve approximativement au milieu des lieux de rsidence de chacun. Au fil des ans les anciens disparurent. La plupart de leurs descendants continurent se runir pour clbrer un vnement dont ils ignoraient presque tout Parfois, lorsque la nuit est assez noire, les anciens emmnent les ans des enfants jusqu lle. L, ils leur font partager une partie de leur savoir, puis prter un serment solennel de silence. Peut-tre ne devraient-ils pas Mais un secret peut-il toujours le rester ? 21

Cette anne est celle de la runion. Le jour du Hibou nest que dans trois dcades. Cette anne sera ma quinzime, et on memmnera sur lle. Ceux qui y sont alls reviennent diffrents. Plus graves, plus srieux. Plus tristes. Je nai pas vraiment envie de savoir. Mais je veux faire partie des hritiers. Revoir mes cousins, oncles et tantes adoptifs. Rendre hommage Tiramis, Yon, et tous mes anctres depuis eux, jusqu ma mre disparue. Dans trois dcades aura lieu la runion des hritiers, et jirai sur lle.

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LIVRE I LES CHEMINS DE BERCE


BOWBAQ SE REVEILLA SANS BRUIT. Il garda les yeux ferms encore quelques instants, puis les ouvrit regret. Il faisait sombre ; le matin tait encore loin. Il ramena ses couvertures et peaux sur lui et sallongea confortablement, les mains derrire la tte. Wos semblait tourment. Bowbaq entendait lanimal sagiter dans son enclos. Sans doute, une fois de plus, les loups saventuraient-ils trop prs de la petite chaumire. Lhomme hsita se lever, puis dcida de rester au chaud. Wos avait toujours t trop nerveux, et les loups pas assez tmraires ni affams pour sattaquer un poney des steppes en pleine possession de ses moyens. Bowbaq se tourna puis se tourna encore. Sa femme lui manquait. Ispen avait comme dhabitude rejoint son clan dorigine, avec leurs deux enfants, pour passer la saison des Neiges. chaque fois, les premiers temps, il tait heureux de cette libert retrouve. Mais aprs quelques dcades, la solitude commenait lui peser. Peut-tre pourrait-il, lui aussi, faire une visite chez les siens ? Il tait trop tard, maintenant, pour rejoindre Ispen. Mais son propre village natal ntait qu quelques jours de voyage Wos hennit. Quel casse-pieds, ce poney ! Quand Bowbaq pensait toutes les fois o Matre Wos faisait le fier, se trouvait trop noble pour tirer une luge, et navait en tte que de grandes chevauches aventureuses ! Il tait beau, laventurier ! Lchant un soupir, Bowbaq se rsolut senqurir de sa monture. Il rejeta les couvertures avec regret et sapprocha de la chemine. 23

Les braises du foyer taient encore rouges ; il en conclut quil ne dormait que depuis quelques dcans. Malgr cela, le froid tait dj mordant dans la petite maison, et les quelques courants dair passant par les jours minuscules des parois laissaient deviner une temprature encore plus basse au-dehors. Il empila quelques bches et ranima le feu. Puis il sapprta sortir, enfilant grossirement toutes ses fourrures mais sans en serrer les attaches. Enfin, il squipa de son bton de marche et entrouvrit la porte. Le froid le mordit aussitt au visage. La nuit semblait calme, pargne par le blizzard et les frquentes chutes de neige de ces derniers jours. Il referma soigneusement et fit quelques pas vers larrire de la maison, o se trouvait lenclos. On y voyait presque comme en plein jour ; la lune tait reine, et sa clart se rflchissait sur le paysage immacul. Malgr sa grande taille, Bowbaq tait gn dans sa marche par lpaisse couche poudreuse qui recouvrait le sol, et cela lui prit plusieurs dcilles pour parvenir la clture. Le poney ly attendait en trpignant dimpatience, et commena lui parler ds quils furent en vue lun de lautre : tranger chasser nous. tranger venir. Chasser nous. tranger. Plusieurs. Venir chasser nous. tranger. Plusieurs. Bowbaq se massa les yeux quelques instants, en faisant les derniers pas. Les facults de Wos taient vraiment tonnantes pour un animal de troupeau. Il tait rare quun poney communique avec autant de facilit. Mais il lui manquait la rserve et le calme qui taient le privilge des prdateurs, aussi ses mots arrivaient dans lesprit de lhomme en un dsordre et un vacarme mental indescriptibles. Redressant la tte, il planta son regard dans celui de lanimal et atteignit son esprit, comme il le faisait souvent. Puis il lui parla sans prononcer un mot, simplement de pense pense, en sappliquant choisir des mots simples et des concepts accessibles pour le poney. Scurit. tranger faible. Peur nous. Puis il forma limage mentale dun loup et lenvoya dans lesprit de lanimal. tranger petit. Nous grand. 24

Wos se cabra, puis envoya quelques ruades nerveuses dans le vide. Il ntait rassur ni par les caresses, ni par les belles paroles de Bowbaq. Non. Non. Non. Pas lui. Lui petit. Pas lui. Pas danger. Non. tranger grand. Danger. Plusieurs. Chasser nous. Venir. Non. Pas lui. Danger. La panique gagnait visiblement lanimal devant lignorance de son matre. Malgr ses facults, Wos tait incapable de dcrire le vritable objet de sa peur : seul son instinct lavertissait. Bowbaq tenta pour la forme datteindre lesprit profond du poney, mais sans succs. Pas des loups ? Quoi donc, alors ? Un ours insomniaque, en retard sur lhibernation ? Mais Wos parlait de plusieurs. Bowbaq regretta que les animaux ne sachent pas compter. Plusieurs, a pouvait tre beaucoup. Des renards ? Des anators ? Et pourquoi pas, une harde de lions tachets ? Si Mir tait l, Wos et lui-mme seraient beaucoup moins inquiets. Bowbaq avait lev le lionceau depuis sa naissance, et ctait sa fiert, et celle de son clan, que dtre lami dun vritable fauve adulte. Seulement Mir servait cette anne descorte Ispen et aux enfants dans leur voyage, et devait tre des dizaines de lieues dici. La nuit allait tre moins agrable que prvu. Fermant son esprit au babil exalt du poney, Bowbaq revint sur ses pas. Il ntait pas vraiment inquiet, les prdateurs pouvant simplement tre de passage, ou rder proximit de la maison sans oser sy aventurer surtout lorsquil aurait allum quelques bchers, et se serait post avec son arc en vue de tous les mangeurs de viande mal intentionns ! Mais ctait trs contrariant de se retrouver ainsi faire une garde de nuit, alors quil avait pris la prcaution de btir la chaumire lcart des grandes concentrations animales connues. Revenu lintrieur, Bowbaq rassembla ce dont il aurait besoin pour sa veille : un briquet silex, des brindilles et quelques bches sches, son arc et son carquois, un petit couteau en ivoire quil passa dans sa ceinture, et enfin une bouteille de fruits ferments accompagne dun morceau consistant de lard fum. Il mit lensemble dans une peau paisse 25

dont il comptait se couvrir, serra les attaches de ses vtements et ressortit. En refermant la porte, il remarqua que les hennissements de Wos, loin de se calmer, staient amplifis. Il entendit aussi un petit claquement sec, en mme temps quil sentit une vibration prs de sa tte. Il se colla par rflexe dans lembrasure en se protgeant le visage. Puis son regard tomba sur lorigine du bruit Un carreau darbalte tait plant dans le bois un pied peine de ses yeux ! Bowbaq pensait le voir encore trembler. Lchant son sac improvis, il se jeta face contre terre, juste assez tard pour sentir un second projectile frler le haut de son bonnet et se ficher violemment dans la porte. Il rampa ensuite aussi vite que possible, jusqu un petit monticule blanc quil savait tre une souche morte recouverte par la neige, quelques pas de la maison. Il sy adossa et empoigna immdiatement son petit couteau divoire. Les seuls bruits audibles taient ceux que faisait Wos, et sa propre respiration haletante. Bowbaq sappliqua la calmer tout en concentrant son attention sur son agresseur. O taitil ? Qui tait-il ? Combien taient-ils ? Une arbalte ne se rarme pas en quelques instants, ce qui laissait deux possibilits : soit lhomme en possdait deux au moins , soit il tait accompagn. Malheureusement, aprs la discussion avec Wos, la balance penchait plutt en faveur de la seconde possibilit. Des pillards ? Des guerriers dun clan ennemi ? Des voyageurs ? Les rflexions de Bowbaq partaient dans toutes les directions. Il se concentra pour ne penser qu une chose : se sortir de l. Le reste serait clairci plus tard ou pas. Sil parvenait revenir jusqu la maison, ouvrir la porte, entrer et senfermer, il pourrait mieux se dfendre Les armes ny manquaient pas, et il pourrait tenir ses ennemis distance au moins jusquau matin sauf sils y provoquaient un incendie. De toute faon, la maison semblait des lieues de distance, et Bowbaq se mordit les lvres de ne pas avoir eu plutt le rflexe de bondir lintrieur ds la premire flche !

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Les instants filaient comme leau dune rivire et il savait que chaque moment perdu avantageait un peu plus ses ennemis, qui ne tarderaient pas le contourner, sils ntaient dj en train de le faire. Sil pouvait au moins rcuprer son arc, il pourrait peut-tre empcher toute agression de ce ct Mais il suffirait aux autres de sinstaller prs dun feu avec un homme de garde, et dattendre quelques heures que leur proie soit compltement gele. Bowbaq ralisa alors avec horreur que sil navait pas t rveill par Wos, il serait dj mort. Ses agresseurs navaient apparemment aucune hsitation, et ils lauraient certainement surpris et lchement tu dans son sommeil. Wos Si le poney ntait pas enferm, il pourrait lappeler et senfuir. Il retraa mentalement le chemin quil avait parcouru jusqu lenclos, mais ce dernier tait encore plus loin que lentre de la maison. Que faire ? Peut-tre Le long du mur sud lautre direction possible , courait une fosse qui servait lcoulement de leau, pendant la fonte des neiges Elle tait certainement remplie elle-mme de neige gele, cette poque, mais le fond devait tre au moins un pied en dessous du niveau du sol Bien sr, elle ntait pas large En se dbarrassant de ses fourrures les plus encombrantes, il devait pouvoir y ramper sur une douzaine de pas, tout au plus hors de porte des carreaux et assez vite pour que ses agresseurs naient pas le temps de sapprocher. Il ne prit pas le temps de chercher dautres alternatives et enleva sans mme les dnouer les premires paisseurs de fourrure. Une brise glace le traversa aussitt cruellement, et il espra quil nchapperait pas ses agresseurs pour mourir gel sur la route de son plus proche voisin. Le plus difficile allait tre les quelques pas qui le sparaient de la fosse. Il glissa son poignard dans sa botte, saccroupit, muscles bands, prit une grande inspiration et se projeta plus quil ne courut dans le petit dnivellement le long du mur. Ses mains et ses genoux senfoncrent dans un pied et demi de neige ; il les dgagea promptement et rampa avec toute son

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nergie vers larrire de la maison, sattendant tout moment sentir la piqre douloureuse dune flche. Il nen tait pas certain, mais il lui semblait bien avoir entendu au moins un claquement pendant son saut. Il ne prit pas la peine de vrifier si un nouveau bois empenn dpassait de ses murs. Par contre, il percevait maintenant clairement des clats de voix : un homme, qui devait se trouver une trentaine de pas environ, lanait des ordres dans une langue inconnue. Il arrivait au bout de la petite tranche. Ses coudes et ses genoux taient tremps et dj transis, et le reste de son corps ne valait gure mieux. Il releva un peu la tte et lana un rapide regard circulaire. Deux hommes accouraient vers lui, de directions diffrentes. Lun tenait une petite lance et lautre une lame courbe. Ils taient couverts de fourrures des pieds la tte mais ne semblaient nullement gns par ce surplus de vtements. leurs pieds taient fixs de grands tamis tresss, comme ceux quutilisent les Arques de Tolensk, qui leur permettaient de courir presque normalement malgr lpaisseur de la neige. Bowbaq sentit ses chances diminuer un peu plus encore. Il dcida de tenter le tout pour le tout et se redressa brusquement dans le foss, puis parcourut toute allure la petite distance qui lui restait jusqu lenclos. La douleur clata sur le ct de son paule gauche o un carreau tir par un troisime homme venait de se ficher. Avec lnergie du dsespoir, il escalada les poutres, se laissa tomber de lautre ct et traversa le champ jusqu la barrire. Wos sy trouvait dj, impatient. Bowbaq sattendait chaque instant encaisser un nouveau dard ou voir un de ses ennemis lui couper la route. Il ouvrit prcipitamment la porte et sapprocha du poney pour y grimper. Wos ne lentendait pas de cette oreille. peine le passage fut-il assez grand pour lui quil sy engouffra, laissant Bowbaq seul et impuissant. Il regarda, incrdule, lanimal galoper de lautre ct, sourd ses appels dsesprs et furieux. Cet idiot nallait mme pas dans la bonne direction

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Wos sembla croiser lhomme la lance, lorsque au dernier moment il changea de cap et le chargea violemment. Lagresseur surpris fut projet terre en deux coups ports des lourds sabots du poney gant. Wos le pitina consciencieusement quelques instants encore, puis releva la tte et fona vers le second. Bowbaq, aprs un moment de surprise, se mit son tour en action. Il retraversa le champ, escalada nouveau la clture et bondit dans la neige o il senfona jusquaux g enoux. Puis il progressa tant bien que mal jusquau corps de lhomme la lance. La partie semblait moins facile pour Wos avec son second adversaire. Celui-ci faisait des moulinets impressionnants avec son pe, empchant ainsi le poney de sapprocher assez prs pour tre dangereux. Au moins, pensa Bowbaq, il serait occup pendant un moment. Le troisime homme tait maintenant visible et utilisait toute son nergie rarmer une arbalte. Le cadavre de lhomme la lance ntait pas beau voir. Wos avait plusieurs fois frapp au visage et au cou, si bien que la tte tait presque dtache. Haletant, Bowbaq retint un haut-lecur. Il semparait de la longue arme lorsquun rugissement se fit entendre, quil reconnut aussitt. Mir le lion tait l. une centaine de pas, lore de la fort enneige, il trnait, comme posant pour une gravure. Son rugissement finit en un grondement grave et continu, audible mme cette distance. Sa crinire tait gonfle comme si elle avait doubl de volume, et dresse de lchine la queue tout le long de lpine dorsale. Ses taches jauntres taient quasi estompes, cette poque, et tout son corps ntait que blanc dalbtre o seuls tranchaient deux yeux flamboyants et une gueule de sang et divoire. Mir avana de deux pas gracieux. Puis son grondement se tut, et aprs un instant dimmobilit il entama une srie de bonds rapides vers les lieux de la bataille. Aussi vite quils staient figs larrive du lion, tous reprirent leurs activits. Wos prfra prendre un peu de distance avec Mir, qui se dirigea tout droit sur lhomme lpe.

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Le fauve le plaqua terre et Bowbaq comprit ses cris, sans mme voir la scne, quil avait un ennemi de moins. Lui-mme se dirigeait grandes enjambes vers le troisime homme, qui ne semblait pas vouloir renoncer ses projets malgr les retournements de situation en sa dfaveur. Bowbaq navait jamais arm darbalte, et il se demandait sil aurait le temps de rejoindre son ennemi avant que ce dernier ne lui colle un carreau en plein front ! Sil sarrtait maintenant et projetait sa lance Non. Pourtant, il tait sr de latteindre Il pouvait toucher nimporte quoi cette distance Non. Il ne tuerait pas. Pourtant Il sauverait sa vie, pourrait revoir Ispen, ses enfants, ses amis Non. Jamais Bowbaq nterait volontairement la vie dun homme. Il sen tait fait le serment. Son temps de rflexion avait de toute faon scell son destin : avec un cri de joie, lhomme engagea la petite flche dans la rainure et leva larme quelques pas seulement de la cible qui courait vers lui. Bowbaq ferma les yeux et plongea en poussant de toute la force de ses jambes. Il entendit le claquement fatal de larbalte, en mme temps quil sentit le manche de la lance heurter quelque chose avec violence. Allong dans la neige, il guettait larrive de la douleur cause par le carreau quil navait pu manquer dencaisser. Mais seul celui fich dans son paule gauche le perscutait. Il releva la tte juste assez vite pour voir son ennemi sapprter le frapper de larme dsormais inutile. Il roula sur lui-mme, lcha un cri de douleur lorsque son paule frla le sol, sagenouilla et balaya lair dun mouvement latral de la lance. Le bois rencontra une tte et ltranger scroula son tour. Bowbaq se redressa, furibond, et tint la lance pointe vers la poitrine de son agresseur. Lhomme assis par terre fit glisser son capuchon, enleva une cagoule et dcouvrit son crne chauve. Il tait assez jeune, plus que Bowbaq en tout cas, dans sa 30

trentime anne peut-tre. Ce ntait pas un Arque ; il ne semblait pas tre des Hauts-Royaumes non plus. Lhomme massa sa tempe douloureuse et y dcouvrit du sang. Il jeta un regard mauvais Bowbaq, qui eut un petit pincement au cur en dcouvrant la ralit de la blessure quil avait inflige. Si le coup avait t plus fort, il aurait peut-tre rompu son serment Mir vint se placer ct de lui et Bowbaq lui flatta le flanc dune main. Ltranger se leva, sans brusquerie, mais le lion lana tout de mme un grondement menaant. Bowbaq lui interdit dune pression de la main de la mettre excution. Qui tes-vous ? demanda-t-il. Lhomme ddaigna de rpondre et entreprit dter ses fourrures, sans se hter. La question fut rpte mais de nouveau ignore. Lorsque ltranger sarrta, il ne lui restait quune tunique lgre entirement rouge et un fin bandeau de mme couleur, quil se noua autour du front. Il stait aussi mis pieds nus. Je nai pas lintention de vous tuer. Je veux seulement savoir qui vous tes, essaya de nouveau Bowbaq, en ithare cette fois. Lhomme plaa calmement ses bras le long du corps, leva la tte en fermant les yeux, dans une attitude recueillie. Mais enfin, quest-ce que vous voulez ? Mourir maintenant, l, ici, comme a ? Soudain, plus rapide que la foudre, ltranger dtourna la lance et bondit sur Bowbaq en brandissant une dague fine et longue dun pied au moins. Mir fut encore plus vif et le projeta cinq pas dun seul coup dune patte monstrueuse. Puis il fut sur lui en deux bonds et lui trancha ngligemment la jugulaire, sans tenir compte des rappels de Bowbaq. Cela faisait beaucoup dmotions pour lArque, qui avait toujours abhorr la violence. Il se laissa tomber assis dans la neige, et passa un moment le visage enfoui dans la paume de ses mains. Une langue rpeuse lui lcha les doigts et lodeur dune haleine charge sinstalla fermement dans ses narines. Bowbaq caressa Mir distraitement, une main toujours sur les yeux, 31

lorsque les scnes passes simposrent sa mmoire. Avec un rflexe de recul, il dtailla la face paisible du lion un pied de la sienne Sa crinire immacule, ses yeux interrogateurs Sa gueule rougie du sang de ses victimes. Bowbaq se releva. Mme sil tait reconnaissant Mir et Wos de leur intervention, mme sil leur devait la vie, il avait indirectement contribu la mort de trois hommes et il ntait pas oblig daimer a. Les mots du grand lion glissrent dans son esprit : Lhomme tre sauf ? Lhomme bless. Bowbaq saperut quil avait presque oubli le carreau fich dans son paule. La douleur stait faite maintenant moins cuisante, et la blessure saignait beaucoup moins. Il tira doucement sur lempennage pour sonder la profondeur de la perforation et grimaa lorsque son corps protesta contre ce mauvais traitement. Ctait gal, sil ne lenlevait pas rapidement, ce serait encore plus douloureux plus tard. Je guris. Suis heureux voir Mir. Le lion approuva dun claquement de mchoire et disparut sans un mot supplmentaire dans la fort. Bowbaq savait quil navait plus rien craindre cette nuit : rien ni personne ne franchirait le barrage du fauve. Il sassura que Wos allait bien et regagna la maison. La chaleur du feu laccueillit avec bienveillance. Il enleva dlicatement ses vtements tremps en faisant attention deffleurer le moins possible le dard agressif. Lorsque enfin la blessure fut dgage, il prit lun de ses gants pleines dents, bloqua une grande respiration et retira dun geste brusque le corps tranger. Il ne mordit pas le gant, mais le laissa tomber en lchant un cri. Haletant, la main pressant un linge sur la blessure, il observa le carreau pos devant lui et nota avec soulagement quil tait ressorti entier. Quand le saignement eut diminu, il arrosa abondamment la plaie dalcool et y attacha une compresse. Puis, aprs un instant de rflexion, il sarrosa aussi abondamment la gorge.

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Ainsi soign et rchauff, il se sentit beaucoup mieux et chercha enfin des rponses aux questions quil se posait depuis le dbut des vnements. Qui taient ces hommes ? Que voulaient-ils ? part le tuer, bien sr Bowbaq ne connaissait pas grand-chose en dehors de lArkarie centrale. Pour autant quil sen souvienne, il navait jamais caus de tort assez grand quiconque pour quon lui envoie trois assassins. Ou alors ces hommes agissaient pour leur propre compte, mais ils taient trs mal informs, lArque ne possdant aucune richesse digne de ce nom. Des fous, peuttre ? Des fanatiques en qute dun sacrifice ? Ou alors La curiosit fut la plus forte, et il dcida de ne pas attendre le matin comme il lavait dabord prvu pour examiner les cadavres. Il se rhabilla avec des vtements secs et sortit. Surmontant son apprhension, il sapprocha dabord de lhomme tu par Wos. Sa peau avait blanchi et une fine couche de givre commenait le recouvrir. Bowbaq glissa ses mains sous le cadavre et le souleva pour le retourner. Des craquements curants se firent entendre quand le corps gel et raidi fut arrach son carcan de neige ; lArque ne voulut surtout pas savoir do ils provenaient. Sa fouille rapide il avait hte dy mettre fin ne fut pas trs fructueuse. Lhomme semblait ne rien possder de particulier, hormis une tunique rouge et une dague similaires celles de lhomme larbalte. Bowbaq passa ce dernier. Mir y avait apparemment pris sa part de gibier. Cette fois, lArque ne put retenir sa nause et rendit tout ce quil avait dans lestomac. Il manquait au corps un bras entier et la plupart de ses ctes taient mises nu. Bowbaq se disciplina tant bien que mal et fouilla les poches intactes de la tunique dchiquete. Il eut plus de rsultat. Sa main trouva un parchemin couvert de sang quil extirpa avec dlicatesse. Il tait pli au moins six fois sur lui-mme et, une fois grand ouvert, ne prsentait plus grand-chose de comprhensible. Bowbaq ne reconnaissait pas les quelques signes pargns par lnorme tache vermillon ;

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mais il devait aussi admettre quil ne savait pas lire Il abandonna et reprit son inspection. Il trouva en secouant les chausses un petit flacon en bois, demi rempli dun liquide lodeur cre. Une drogue ? Du poison ? Il frmit cette ide. Et si le carreau avait t empoisonn ? Il devrait tre mort, dj. Ou alors, leffet tait lent Ou ses vtements avaient absorb une partie du suc mortel Eh bien ! Sil ne mourait pas dici quelques jours, il naurait jamais la rponse ces questions. Il renversa le liquide dans la neige et rassembla les vtements de lhomme sur son cadavre. Lexamen du troisime corps ne lui apprit pas grand-chose de plus ; il y trouva une autre dague et la mme tunique carlate que sur les autres. Ces hommes appartenaient de toute vidence une organisation quelconque, groupe militaire, secte religieuse ou autre. contrecur, Bowbaq admit enfin la conclusion laquelle il tait arriv depuis longtemps. Ces hommes taient venus dans un but unique et vident : le tuer. Lui, et peut-tre sa famille. Deux choses seulement faisaient de lui quelquun dun peu particulier : dabord, sa conscience de lesprit animal. Il tait erjak. Mais des dizaines dArqus possdaient ce don, et il avait aussi t dcel chez quelques trangers. La seconde chose, et non la moindre, tait son appartenance aux hritiers de Ji. Bowbaq tait le descendant la quatrime gnration du sage Moboq. Ayant cart toutes les autres suppositions, il ne restait que celle-l : on avait tent de le tuer parce que son arrire-arrire-grand-pre avait pris part ltrange aventure du sicle dernier, oublie ou inconnue de presque tout le monde aujourdhui. Aucune hsitation ntait permise : Bowbaq devait mettre sa famille labri et prvenir les autres hritiers du sort qui les menaait certainement ! Il se mit aussitt aux prparatifs de son dpart en se demandant comment il pourrait bien rejoindre Ispen, alors que le glacier devait lui couper la route depuis deux dcades, au 34

moins Puis il ralisa que cet obstacle nen tait pas un pour Mir. Une fois son paquetage fini, il prit son courage deux mains et rassembla les cadavres et les effets de ses trois agresseurs. Il arrosa le tout dhuile en abondance et y mit le feu. Aprs un instant dincertitude, il jeta aussi dans les flammes le parchemin macul de sang. Le trophe tait un peu trop souill son got. Mir rapparut ce moment. Il avait trouv, plus loin, quatre poneys attachs un arbre. Bowbaq ly suivit en ruminant de noires penses sur le chiffre quatre, mais une fois sur place, il savra que lune des btes ntait quun animal de bt. Lexamen des fontes et des sacs trouvs l se rvla strile. Rien que des vtements et quipements ncessaires une chevauche dans un pays froid. Bowbaq dtacha les poneys et les guida jusqu son enclos en leur prodiguant tout le long du chemin des paroles apaisantes, pour calmer la nervosit quils ressentaient la proximit du grand lion. Puis il les dbarrassa de leur chargement, quil tria rapidement ; une bonne moiti partit dans les flammes ; il conserva lautre, qui tait sans signes distinctifs. Aprs avoir harnach Wos, il sapprocha du fauve et lui fit ses recommandations. Ma compagne et mes petits sont en danger. Je dois les protger. Mais je ne peux les rejoindre. Mir comprend ? Comprend. Harde en danger. Cest a. Mir peut les protger. Mir le fait-il ? Humains avec femme et petits de lhomme me craignent. Veulent me tuer. Ispen dire venir ici. Pas sauf de partir. Mir est sage, mais sil ne part pas, la famille la harde est perdue. Mir doit partir. Le lion fit deux tours sur lui-mme, visiblement embarrass. Bowbaq savait combien la situation tait dsarmante pour lui, les animaux ne comprenant pas le concept de choix, et trs succinctement celui de futur. Puis Mir lcha un court rugissement et parla. Il avait pris sa dcision. Je partir protger la harde parce lhomme dire.

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Et il se mit aussitt en route. Soulag, Bowbaq se mit en selle et, les quatre poneys sa suite, prit la direction du sud en esprant se tromper sur la gravit de la situation Mais le feu qui brla jusquau matin tait la preuve du contraire. *** Cette runion du Conseil sannonait trs longue. Comme de coutume, on procdait dabord lexpdition des affaires courantes intrieures, et il semblait que chacune des vingt-huit Mres reprsentantes dautant de villages avait son lot de propositions, de rclamations et dinterrogations formuler. Mme les trois Mres charges du bien-tre de Kaul, la capitale, et qui monopolisaient en temps normal cette phase des dbats, semblaient dpasses par les vnements. Corenn senfona dans son fauteuil avec rsignation. Depuis dix-neuf ans quelle sigeait au Conseil, elle avait appris la patience. Elle aussi avait dfendu ardemment les intrts locaux dune bourgade du Matriarcat, quinze ans plus tt ; maintenant elle uvrait pour ltat tout entier. Elle tait Mre charge de la Tradition ; entendez gardienne des institutions. La tche de Corenn depuis quelques annes depuis le dcs de son prdcesseur tait dassurer lintgrit de ltat et son respect par les citoyens. Malgr laide de ses subordonns, elle tait souvent oblige de prendre la route elle-mme pour calmer les esprits chauffs tel endroit, organiser des lections tel autre, ou sassurer du bon usage du pouvoir encore ailleurs. Son autorit dans le Matriarcat tait si grande quelle pouvait cet instant mme, ici au Conseil, ordonner le silence lune ou lautre des lues pour non-respect du droit danesse, par exemple. Sa nomination par lAeule avait lpoque soulev nombre de protestations, surtout de la part des femmes plus ges quelle et qui pensaient mriter de droit ce sige permanent. Mais Corenn avait su faire preuve defficacit dans son travail et nuser qu bon escient des moyens judiciaires dont elle 36

disposait, rglant la majorit des affaires quon lui soumettait par la seule diplomatie. Elle gagna ainsi peu peu la confiance et souvent lamiti de ses pairs, surtout aprs que lAeule eut plac lune aprs lautre des Mres plus ges des postes aussi importants que la Justice, le Trsor ou les Ressources. Toutes admirent alors quelle avait su faire le bon choix. Une seconde tche, non officielle et connue exclusivement des membres permanents, lui avait t confie. Corenn tait charge de reprer, parmi les nombreux Kauliens quelle rencontrait au cours de ses voyages, ceux qui semblaient prsenter des facults lutilisation de la magie. Elle-mme tait mage, bien que ne faisant que trs rarement appel ses capacits, quelle estimait assez faibles. chaque fois quon signalait un fait extraordinaire dans telle ou telle province, quune chose en apparence impossible stait produite, Corenn se rendait sur place, questionnait, observait, et, trop peu souvent son got, trouvait un individu qui avait peut-tre le talent. Sans rien lui dvoiler, elle demandait alors cette personne son opinion sur la magie, le Matriarcat, lventualit de changer de vie. Lorsque les rponses la satisfaisaient ce qui tait gnralement le cas , elle proposait un essai, en demandant la plus grande discrtion. Deux fois seulement, sur la vingtaine de personnes quelle avait vues jusqu prsent, lpreuve avait t couronne de succs. Corenn avait chaque fois transmis son savoir ses recrues, deux femmes. Elles taient maintenant employes par la Mre charge des Relations mondiales, autant dire comme espionnes. Le dessein du Conseil permanent avait t de runir assez de mages pour faire renatre la grandeur lgendaire des Mres dantan ; mais lobjectif semblait encore bien loin aujourdhui. Les dbats se poursuivaient. Corenn tait oblige par la Tradition dont elle tait gardienne dassister toutes les runions. Mais son intervention tait rarement ncessaire, la plupart des sujets abords pendant les conseils des villages tournant essentiellement autour de la nourriture, du commerce,

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de la scurit ou autres thmes domestiques. Toujours les mmes problmes depuis quinze ans. Elle attendit donc patiemment, votant lorsquune consultation tait demande, fronant les sourcils lorsquune jeune lue levait un peu trop la voix en prsence de ses anes ce qui suffisait en gnral ramener lindlicate une attitude plus respectueuse. Enfin, la Mre charge de la Mmoire relut les dcisions qui avaient t prises ce jour et rappela les sujets dont il faudrait encore dbattre. Les reprsentantes des villages quittrent alors limmense salle de runion. Ne restaient que seize personnes : le Conseil permanent, qui devait maintenant dbattre des questions importantes souleves auparavant, ainsi que des affaires du pays et de ses voisins. Autrefois, on demandait Corenn un compte rendu de ses recherches de magiciens Mais depuis longtemps, cela nintressait plus grand-monde. Cest donc directement par les affaires trangres que lon commena. Les discours sur le commerce, les taxes, la concurrence internationale lennuyaient plus encore que les querelles villageoises. Cette partie fut malheureusement la plus longue. Puis la Mre charge des Relations mondiales annona avec fiert la ratification dfinitive du trait de paix avec Romine. Toutes applaudirent et la flicitrent ; mme si Romine ne mritait plus depuis longtemps son titre de Haut-Royaume et navait quune trs faible force militaire, mieux valait sassurer son bon voisinage. On discuta ensuite du trafic portuaire croissant, problme pos juste avant au conseil des villages et qui navait pas t rsolu. Les Mres tentrent de formuler une bauche de lgislation, mais finirent rapidement par reconnatre quaucune ne connaissait bien le sujet. Il fut dcid de mener une tude et de consulter un expert, tche confie la Mmoire. On reverrait alors la question. La journe tant dj bien avance, et les principaux sujets passs en revue, lAeule proposa de reporter les autres la prochaine dcade. Toutes acceptrent avec soulagement car les

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runions staient tendues du troisime au sixime dcan et elles taient lasses. Corenn rassemblait ses affaires lorsque Wyrmandis, Mre charge de la Justice, sapprocha delle. Tu connais un certain Xan, sculpteur Partacle, je crois ? Elle le connaissait bien, oui. Ctait lui qui avait pris en charge lorganisation de la runion des hritiers, cette fois-ci. Corenn et lui correspondaient rgulirement ; elle apprciait cet homme doux et sens, un des rares qui ne considraient pas le don de magie comme une difformit monstrueuse, mais comme un talent perfectionner. Oui, en effet. Comment le sais-tu ? Je suis dsole davoir te lapprendre, mais il est mort. Corenn accusa le coup pendant quelques instants. Wyrmandis patientait, gne, et semblait avoir hte den finir avec les questions que Corenn allait obligatoirement poser. Que lui est-il arriv ? Il a t tu, avec sa femme et ses trois enfants, chez lui. Je suis dsole, rpta-t-elle. Ermeil aussi. Richa. Garolfo. Et comment sappelait le plus jeune, dj ? Elle ne sen souvenait plus. Morts. Tous morts. Ils nont pas souffert. Je crois quils dormaient quand cest arriv. Daprs les informations que jai de Goran, ils ont t empoisonns. Corenn dglutit pniblement. Sous leffet de la surprise, sa voix ne fut quun murmure. Empoisonns ? Ils ont t assassins ? Oui. En fait Wyrmandis lattira un peu lcart et baissa le ton. Il est peu prs certain quil sagit de Zu. Cest pour ce la que jai eu linformation. Corenn comprenait. Les Zu navaient pas mis les pieds Kaul depuis des dcennies ; et chacun faisait des vux pour que cela continue. La Justice tait donc charge de suivre de prs les actions de ces tueurs de par le monde. Pourquoi ? Mais pourquoi des Zu auraient-ils supprim Xan et sa famille ? Qui aurait voulu a ?

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Je lignore. Jesprais que tu pourrais me lapprendre. Les Goranais aussi sinterrogent. Ces derniers temps les Zu se sont attaqus un tas de gens qui nont rien en commun avec les nobles, les prtres et les bourgeois qui composent leurs cibles habituelles. Corenn eut soudain une intuition qui la glaa dhorreur. Tu as les noms de ces gens ? Je veux dire, les victimes inhabituelles ? Oui, bien sr, dans mon tude. Je peux ten citer quelques-uns de mmoire : il y a un soldat goranais, un noble lorelien, un marin de Lineh, ou de Yiteh, je crois, une herboriste du Pont La terre sembla souvrir sous les pieds de Corenn. Toutes ces personnes, elle les connaissait, personnellement ou de nom. Nort, Kercyan, Ramur, Sofi Tous des hritiers de Ji. Presque tous des amis. Wyrmandis stait arrte dans son morbide inventaire en voyant plir son auditrice. Elle se balanait dun pied sur lautre lorsque Corenn reprit ses esprits et lui demanda gravement : Dis-moi Ne me rponds que si tu es sre Aucune na t tue par les Zu ? Personne du nom de Lti ? Aucune Kaulienne, non, heureusement ! Pas jusqu hier soir, en tout cas. Quy a-t-il ? La magicienne poussa un soupir de soulagement, en ignorant la question. Sa petite Lti tait indemne ; Lti, sa seule famille ; sa meilleure raison de vivre ; Lti, la fille de sa cousine, mais quelle considrait comme la sienne depuis la disparition de cette dernire. Je dois partir tout de suite. Ma nice est en danger et et moi aussi, ralisa-t-elle soudain. Wyrmandis, jai besoin de cette liste, et au plus vite. Peux-tu me la faire apporter chez moi ? Lintresse frona les sourcils en dvisageant son amie. Laffaire semblait grave. Les Zu en auraient aprs toi ? Les Zu ? Je pense que tu ferais mieux de tout me raconter. Je ferai ce quil faut pour te protger. Je ne peux pas, lana Corenn en sloignant grands pas. Jarriverai peut-tre dj trop tard. 40

Elle se retourna de nouveau linstant daprs, sans cesser de marcher. Quant nous protger Elle jeta un regard circulaire sur limmense salle. Quelques soldats ventripotents gardaient les issues : les vtrans mritants de la petite arme du Matriarcat. tu sais bien que cest impossible. Elle parcourut presque en courant les longs couloirs du btiment lamenant ses appartements personnels de GrandMaison. Pour la premire fois depuis longtemps, la magicienne avait peur. *** Par tous les dieux et leurs putains ! Reyan tait vraiment furibond. La donzelle pour laquelle il avait dploy toute sa panoplie de sducteur, quil avait emmene dans les endroits en vogue toute la soire, qui il avait offert le repas, les gobelets, et surtout les entres dans les meilleurs tablissements de Lorelia ; eh bien cette ingrate lui avait refus lhospitalit et un peu de tendresse pour la nuit, et lui avait proprement claqu la porte au nez. Les choses avaient pourtant t prometteuses. la fin de la reprsentation daujourdhui, il avait utilis une fois de plus son truc de charmeur. Au lieu de la rplique Je ne peux car jen aime une autre, oubliez-moi ! , originellement crite par Barle, il citait Je ne peux car jen aime une autre ; cest celle-l ! , et faisait monter sur scne lune ou lautre fille repre auparavant comme tant seule, et bien sr dun physique agrable. Barle, le chef de la troupe, avait pouss des hauts cris quand son jeune acteur avait eu cette inspiration pour la premire fois. Mais il stait fait plus tolrant devant le succs comique de cette entorse au texte. Barle avait le sens du spectacle, heureusement. La sance termine, Reyan avait comme dhabitude offert sa proie de prendre un gobelet. Cette tape dcisive passe, il lui avait fait visiter la roulotte, prsent chacun de ses 41

compagnons, mentionn lair de rien ses nombreux voyages et ses souvent prtendus triomphes devant des cours royales. ce moment, le sort de sa victime tait scell. De nouveau attabl devant un gobelet, Reyan tait alors pass une sance de flatterie en rgle, vantant la beaut, la prestance, le naturel et autres qualits relles ou imaginaires de sa compagne. Peut-tre pourrait-elle jouer la comdie ? Elle deviendrait srement une grande artiste Avait suivi, enfin, la balade nocturne ponctue de visites dans les bars et tavernes, jusquau moment o il avait cru pouvoir conqurir le lit de la belle. Seulement voil, ce soir ctait rat, et il se retrouvait seul marcher dans la nuit, et un orage approchait, pour couronner le tout ! Il flanqua un violent coup de pied dans une flaque profonde, projetant de leau sur plusieurs pas. Il tait dj tremp, de toute faon. Il navait pas toujours besoin dutiliser tous ces stratagmes. Le plus souvent sa jeunesse, son charme et quelques mots desprit renversaient la plupart des citadelles fminines. Il en tait dautant plus contrari davoir dploy tellement defforts en vain. Cette femme ntait quune goste, jugea -t-il, amus en mme temps par sa propre mauvaise foi. Aucune autre femme, quelque peu sensible, ne laurait laiss ainsi la recherche dun lit ! Il tait hors de question de dormir chez une catin : ce temps o il tait vraiment dbauch tait bel et bien rvolu, mme sil gardait quelques amies dans la guilde des Trois-Pas. Barle avait srement boucl la roulotte, et il tait meilleur pour la sant de coucher la belle toile que de rveiller un Barle toujours plus ronchon avec lge. Restaient les auberges, mais Reyan trouvait quil avait assez dpens pour la soire, dautant plus quil avait une autre ide en tte. Malgr leurs petits dsaccords, Mess ne pourrait refuser son cousin lhospitalit pour la nuit. Surtout sil voulait bien se rappeler que sa maison tait aprs tout leur maison, hrite parts gales de leur grand-mre. Sous cette pluie battante, il 42

voulait bien pour une fois se reconnatre comme un de Kercyan. Il voulait bien se reconnatre comme nimporte quoi ! Il sarrta un carrefour. tait-ce gauche ou en face ? Malgr toute son enfance passe Lorelia, il ntait plus tout fait sr du chemin. Il faut dire aussi quil tentait de rallier au plus court, sengouffrant dans les troites ruelles des vieux quartiers, et il avait peut-tre surestim sa connaissance de la plus grande ville du monde connu. Il prit en face par instinct et sen flicita en dbouchant dans la cour des Fromagers. La vieille maison familiale ntait plus trs loigne, dans la rue du Changeur, aprs la cour du PetitCheval main gauche. Un immense clair zbra le ciel, et le tonnerre salua peu de temps aprs son passage. Reyan pressa encore le pas. Il fut enfin proximit de la btisse. Elle tait grande, certes, mais vieille, trs vieille. Son arrire-arrire-grand-pre, celui dont il portait le nom, lavait acquise plus dun sicle auparavant, et elle tait dj ancienne cette poque. Pour le jeune acteur, elle symbolisait la dchance de la famille Kercyan, dont on lui avait rebattu les oreilles toute son enfance Mais ce soir, elle reprsentait surtout un toit protecteur et un lit accueillant. La partie amusante allait tre dentrer sans dranger Mess ce dernier serait bien capable de le laisser dehors, et Reyan avait vu assez de portes se claquer pour cette nuit. Il se passerait donc de la permission de son cousin pour sjourner dans sa propre maison. Il lui suffisait demprunter le mme chemin quautrefois, lorsquil faisait le mur linsu de sa grand-mre pour aller traner dans les bouges, les tavernes peu recommandables ou autres hauts lieux des nuits loreliennes. Oui, une poque il avait t vraiment dbauch. Il se hissa sur le mur peu lev de la cour intrieure, accessible rue des Tisons. Dans le temps, leur chien Baron gardait cette cour, et Reyan devait prvoir chaque fois de se munir dune friandise pour acheter son silence. Maintenant nimporte qui pouvait entrer ; il fut un peu gn de limprudence de Mess bien quelle lui facilite les choses. 43

La plus grande difficult tait de grimper, comme un funambule, tout le long du fate du mur dont la hauteur allait saccentuant, jusqu la petite terrasse de la salle commune. Quelques barres mtalliques et gargouilles miniatures taient incrustes au sommet pour dcourager ce genre de tentative, mais elles ntaient pas vraiment un obstacle en temps normal. Seulement aujourdhui il pleuvait, et la pierre tait glissante. Reyan ntait tomb quune fois, un jour o, en plus de stre enivr comme son habitude, il avait mch des racines sches dune certaine plante importe des Bas-Royaumes. Il stait rveill peu avant laube, allong sur le pav, Baron lui lchant le visage, et avait eu tout juste le temps de regagner sa chambre sans se faire prendre par sa grand-mre. Plus jamais il navait fum, respir ou ingr quelque plante ou poudre douteuse que ce soit. La nuit fut illumine par la foudre et il saccroupit en lchant un juron dans le tonnerre. Il ne faudrait pas quen plus il se fasse ramasser par les vigiles, qui il aurait bien du mal expliquer quil rentrait chez lui par effraction ! Dautant plus que Mess ne validerait pas forcment ses dires Il atteignit enfin la petite terrasse. La partie tait maintenant pratiquement gagne ; seul un petit doute subsistait encore. Il escalada la faade jusqu la petite corniche, deux pas au-dessus de lui, en sagrippant aux reliefs dcoratifs. a semblait plus difficile quautrefois. Le manque de pratique, sans doute Puis, une fois perch sur le petit rebord, il tira sur le volet de bois masquant la fentre du couloir du second tage, en priant tous les dieux et leurs putains que Mess ne lait pas condamne ou ferme. Le bois frotta sur la pierre et un gond grina, mais le volet souvrit. Reyan espra que le bruit, bien que couvert par celui de lorage, navait pas rveill son cousin. Il attendit un autre grondement de tonnerre pour se glisser lintrieur et refermer. Il se dlecta un instant du plaisir simple de ne plus prendre deau sur la tte, puis passa le suivant guetter des bruits de pas, mais ne perut que le flic-floc des gouttes ruisselant de ses vtements.

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Il ta sa cape et ses chaussons tremps et enroula les uns dans lautre. Son paquetage sous le bras, il se dirigea ensuite pas furtifs vers son ancienne chambre. Nul doute que son cousin lavait conserve telle quelle ; elle tait comme a depuis un sicle, et il tait trop attach aux traditions, au patrimoine historique de leurs anctres et autres btises du mme acabit pour dplacer ne serait-ce quun seul meuble. Il passa devant deux portes donnant sur des pices vides, puis parvint destination, derrire langle du couloir. Une drle dodeur flottait cet endroit ; Reyan jeta un coup dil vers la chambre de Mess quelques pas de l. Sa porte ntait pas ferme. Peut-tre son cousin tait-il absent ? Ce serait vraiment dommage davoir fait tous ces efforts de discrtion dans une maison vide ! Il voulut en avoir le cur net et sapprocha. Lodeur se fit immdiatement plus forte et Reyan se sentit mal laise ; il commenait lui venir une intuition morbide. Il poussa la porte du dos de la main et recula prcipitamment en se pinant le nez. Un corps gisait l celui de Mess ! Il en fut certain lorsque la lumire dun clair clata dans la chambre du dfunt. Lodeur tait horrible, forte, et cest avec beaucoup de volont quil put sapprocher du lit. Rien ne laissait dire de quoi il tait mort. Son visage ne semblait pas crisp, et il portait des vtements de nuit ; il en conclut seulement que ctait arriv pendant son sommeil. Et aussi, que quelquun avait touch le corps. Quelquun lavait allong au-dessus des draps. Quelquun lavait plac les jambes jointes, les bras tendus, la tte lgrement penche en arrire. Quelquun avait tir ses vtements sur ses membres. Alors pourquoi avait-on laiss le corps labandon ? Lodeur se fit insupportable et Reyan se retourna pour sloigner. La foudre claqua et quelqu'un tait dans lembrasure de la porte. Quelquun, ou quelque chose.

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Reyan allait conserver chaque dtail de cet instant jamais dans sa mmoire. Un homme en tunique carlate, et qui tenait une dague, lobservait silencieusement. Il tait chauve et son visage tait peint : des orbites noires, un nez noir, des oreilles noires jurant sur un maquillage blanc, donnaient lensemble lallure morbide dun crne humain. Un crne monstrueux, sans expression, o rien ne vivait, que deux foyers ardents : les yeux dun dment. Lacteur avait voyag et il sut reconnatre ce quil avait en face de lui. Un des messagers de Zua, un fou furieux de Z, un maudit tueur Z. La chose parla dans la pnombre. Sa voix tait gutturale et sa prononciation du lorelien vraiment particulire. Reyan se demanda, en se reprochant le dtachement quil prouvait lheure de sa mort, si cela faisait partie de la mise en scne habituelle des assassins. Es-tu prt paratre devant Zua ? Lacteur ne perdit pas de temps rpondre et chargea lintrus, lui projetant sa cape et ses chaussons la figure. Il poussa dun coup de pied lhomme dsquilibr et se retrouva courir dans le couloir. Sa dague. Sa dague empoisonne. Avait-il t touch ? Non, il ne croyait pas. Il passa devant lancienne chambre de sa grand-mre puis dvala les escaliers jusquau premier. Le Z tait dj sur ses talons, trois pas, moins peut-tre. Reyan sattendait tout moment sentir lacier mortel pntrer sa chair, et cette ide lui donnait des ailes. Il parcourut le long couloir en dix enjambes peine et, parvenu au bord du premier escalier menant au rezde-chausse, se jeta terre. Le Z buta violemment dans son corps et fut projet pardessus, directement vers les marches. Reyan ne perdit pas de temps juger du rsultat et se releva pour courir vers lautre escalier quil dvala jusqu moiti. Il sauta au-dessus de la rampe et atterrit sur le sol au moment o le Z se relevait, apparemment indemne. Il se mit lui aussi descendre en grinant quelques mots des menaces et des injures, nen pas douter. 46

Lacteur se dirigeait dj vers une porte loigne, quil ouvrit et franchit toute vitesse. La bibliothque ; il y avait des armes dans la bibliothque. Il dcrocha la premire venue, et le Z dboulant dans la pice quelques instants aprs esquiva de justesse un coup de hache malheureusement trop vite donn. Les deux hommes taient maintenant en garde, chacun tudiant lautre avec lespoir de le surprendre dans la pnombre sparant deux clairs. Reyan aurait normalement eu lavantage avec son arme, dans un combat conventionnel, mais il suffisait ici au Z de le toucher une fois seulement pour le terrasser avec laide du poison. Lacteur navait jamais beaucoup pratiqu les armes ; il nen portait mme pas. Lenseignement quil avait reu dans sa jeunesse se limitait aux pes classiques de la noblesse lorelienne : des lames de trente-cinq livres quon avait bien du mal manier. Ce savoir ne lui servait que pendant les reprsentations. Avant de jouer avec Barle, il avait aussi fait partie dune petite troupe de cirque, o il prsentait un numro plutt minable, il est vrai de lancer de couteaux. Mais les armes accroches ici aux murs navaient rien voir avec les objets parfaitement quilibrs dalors. Peut-tre pourrait-il tout de mme essayer ? La foudre rvla que le Z stait dplac sur la gauche, et Reyan, surpris, le repoussa avec quelques moulinets accompagns de cris. Heureusement, lorage tait maintenant son point culminant, et les clairs se succdaient assez rapidement pour que chacun des protagonistes ne perde pas trop longtemps son adversaire de vue. Nempche qu ce petit jeu, lassassin aurait le dessus tt ou tard La pnombre revint et lacteur frappa de tous cts, au hasard, comme il lavait fait jusqu maintenant, esprant blesser le Z ou tout au moins lempcher dapprocher. Puis la scne fut claire, puis cache encore. Le tueur semblait prendre plaisir la situation, taquinant lacteur droite, gauche, de plus en plus prs chaque fois.

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Reyan ralisa soudainement quil ntait quune proie anonyme pour le Z, et il eut horreur de a. Il prit sa dcision et lappliqua en un instant. La lueur dun clair passe, il projeta sa hache dans la direction suppose de lassassin et se plaqua contre un mur. Ses doigts rencontrrent un objet en mtal ; il le dcrocha aussitt et se retrouva avec une pe btarde en main. Le bruit du tonnerre avait couvert tous les autres : il navait entendu ni choc, ni cri, ni hache tomber terre. Le calme revenu, il couta, haletant dans la pnombre. Les intervalles se faisaient plus longs, aussi cette attente silencieuse lui parut durer une ternit. La lumire revint pour dcouvrir un cadavre. Le Z avait reu larme en plein front. Reyan sapprocha et lui enfona sans remords la pointe de son pe dans la gorge, juste au cas o. Il dtestait vraiment quon tue ses cousins et quon le pourchasse dans la maison mme de ses anctres. Arm dune arbalte, il fit ensuite avec prcaution le tour de la maison, fermant toutes les issues et vrifiant chaque coin sombre. Rassur sur ce point, il revint au cadavre de l assassin et le fouilla des pieds la tte. Il y trouva un passe-partout, quil glissa aussitt dans sa propre poche, un petit flacon en bois, une bobine de fil, une petite bote contenant une pte marron lgrement humide, un bandeau rouge, et, surtout, un parchemin. Le petit flacon et la bote devaient contenir le poison et lantidote ou lantidote et le poison. Il claircirait cela plus tard. Le reste tait anodin, mis part le papier quil dplia avec soin. Comme il le craignait, il fut incapable de le dchiffrer. Reyan connaissait et lisait plusieurs langues, mais ceci ntait ni du lorelien, ni de lithare, ni du goranais, encore moins du romin. Probablement du ramz, vu la nationalit du porteur. Il reconnut pourtant certains mots, qui scrivaient toujours de la mme manire tant quon utilisait lalphabet ithare. Mess de Kercyan. Reyan de Kercyan.

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Et dautres noms de personnes dont il connaissait lexistence, avec leurs adresses prsumes. Il sut tout de suite quels taient leurs points communs : dabord, tous taient loreliens. Ensuite, tous taient des maudits hritiers de cette maudite le Ji. Il semblait quil nen avait pas fini avec cette histoire qui lui pourrissait la vie. Toute son enfance, on lui avait parl de Reyan lAncien, qui prfra tout perdre plutt que de rompre un serment. Mais il navait rien demand, lui ! La famille tait-elle vraiment plus heureuse, en tant humble mais honorable ? Maintenant, quelquun organisait une chasse. Avait-il demand en tre le gibier ? Il flanqua deux coups de pied dans le cadavre. a ne servait rien, mais a lui faisait du bien. Il rumina encore un moment et prit une dcision. Si les Zu voulaient sa peau, sa seule chance tait de svanouir dans la nature. Sexiler pendant quelques annes, jusqu ce que les choses se tassent. Au Vieux Pays, peut-tre. Maudit ! Il flanqua un autre coup de pied dans le corps. Puis parcourut de nouveau le parchemin. Il connaissait un peu certains de ces gens Il les avait rencontrs au cours dune de ces runions ridicules o les emmenait leur grand-mre, Mess et lui Vraisemblablement, ils taient tous en danger ou dj morts. a ntait pas son problme ! Ctait le leur ! Il soupira bruyamment. Il avait vraiment connu de meilleurs moments. Sa conscience navait pas fini de le tourmenter Il ramassa ses prises de guerre, puis passa de pice en pice pour rassembler un petit paquetage. Il monta le tout jusqu la fentre du second et se prpara ressortir ; mieux valait viter la porte dentre, qui pouvait tre surveille. Il se ravisa, revint la bibliothque et choisit deux couteaux quil glissa lun dans sa botte, lautre dans sa ceinture. Puis il ramassa avec prcaution la dague du Z et lpe ensanglante pour laquelle il prit aussi un fourreau. Ainsi charg, il embrassa 49

une dernire fois la pice du regard quand il eut une ultime inspiration. Il retourna prs du cadavre et le dpouilla de ses vtements. Une panoplie officielle de tueur, a pourrait srement servir quelque chose. Et Reyan ignorait ce que lui rservait lavenir. *** Ce matin avait commenc le jour du Faucon. Le jour de la Promesse ntait plus que dans une dcade : la dcade des Incertains. Yan, quinze ans, humble pcheur dun petit village kaulien, ralisa que jamais ces dix jours nauraient aussi bien mrit leur nom. Il avait beau retourner le problme dans tous les sens, il ne savait pas comment il oserait faire sa demande Lti. Il avait vu assez de ftes de la Promesse pour savoir ce qui lattendait. Les prtendants une Union devaient obtenir laccord de leur aime avant le soir moment o tout le village clbrait les engagements dcids. Bien sr, on pouvait changer des vux nimporte quelle priode de lanne, mais Yan savait combien Lti tait attache aux traditions, et quelle serait trs certainement furieuse sil osait seulement aborder le sujet en un autre jour que ceux prvus par le culte dEurydis. Non, il fallait vraiment quil prenne son courage deux mains, quil lui fasse sa demande la dcade prochaine, sous peine de voir son projet remis lanne suivante. Maudit, maudit Il ne stait jamais rendu compte quel point tous ces rituels qui lamusaient plutt en temps normal taient contraignants lorsquon y tait rellement confront. Demande, Promesse, Tmoignage, Union, tant dtapes franchir devant le village tout entier, pour simplement pouvoir vivre avec Lti ! Et cela sans compter les railleries et les sarcasmes graveleux des jours de la Vierge, du Champignon et des Enfants, auxquels Yan ne pouvait penser quavec beaucoup dapprhension.

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La dcade des Incertains Non, il tait certain de vouloir sunir avec Lti, mais absolument pas de vouloir affronter tous ces moments difficiles ! Et encore, ces problmes ntaient rien compars langoisse majeure qui le travaillait. Est-ce quelle accepterait ? Cest vrai, tout le monde les avait toujours considrs comme promis lun lautre, depuis leur enfance. Yan, orphelin trs jeune, avait t recueilli et lev par Norine, la mre de Lti, jusqu ce quil ft jug trop grand pour habiter en toute dcence avec les deux femmes. Il tait alors retourn habiter dans la petite maison de ses parents, mais passait toujours la majeure partie de son temps avec sa famille adoptive, pchant pour elle, travaillant pour elle, prfrant mme entretenir son habitation que la sienne propre, qui tombait un peu en ruine plus chaque jour. Lorsque Norine avait disparu, il stait occup de Lti tombe malade, jusqu sa gurison. Ils taient maintenant orphelins tous les deux. Oui, aux yeux de tout le monde, ils taient promis lun lautre. Aux yeux de tout le monde, mais ses yeux elle ? Yan se savait un pcheur plutt mdiocre, ne possdait presque rien, et ne se trouvait pas particulirement beau ou charmant. Il navait aucun talent particulier part peut-tre celui de savoir lire un peu , aucune famille sur qui compter, et passait auprs des autres pour un rveur un tantinet paresseux. Lti tait ses yeux la plus belle fille du monde connu. Il aimait sa volont, son rire, son got de la vie. Les femmes de sa famille avaient souvent t des Mres ; sa tante tait membre du Conseil permanent ; et il tait probable quelle-mme serait lue Mre son tour dans quelques annes. Sa maison tait la plus grande du village, et meuble plus richement que toutes les autres runies. Oui, Lti tait srement trop bien pour lui. Yan aurait fait nimporte quoi pour tre, par exemple, plus beau, plus drle, plus riche, plus talentueux, plus intressant. Il avait tent par exemple damliorer les techniques traditionnelles de pche en plonge, en utilisant une vieille carcasse darbalte quil avait bricole la place de lhabituel harpon. Mais les rsultats avaient t mdiocres, faute de mise 51

au point, et les villageois staient dsintresss de la chose, la jugeant dangereuse et bonne pour les paresseux. Il avait aussi pass plusieurs jours avec un voyageur rudit, sabreuvant de son savoir thorique sur les oiseaux marins, alors quil lui servait de guide vers les criques et les plages intressantes. Mais quand il avait annonc Lti que les corioles migraient jusquau nord de lArkarie, au dbut de la saison du Feu, elle lui avait demand quoi cela pouvait bien lui servir de le savoir. Il cherchait encore quelque chose lui rpondre. Il avait cess de pcher pendant un moment et tait tour tour devenu lapprenti du forgeron, du menuisier, dun paysan, du meunier et mme du brasseur. Mais il avait d abandonner chaque fois, conscient de lagacement croissant de chacun d es matres-artisans devant ses suggestions, qui ne visaient daprs eux qu en faire le moins possible. Seul le prtre du village proposait encore de le prendre en charge, mais Yan dclinait loffre poliment. Il respectait Eurydis et Brosda, mais de l leur consacrer sa vie Bref, il se trouvait maintenant sans autre projet davenir que celui de prendre Lti en Union. Sa vie serait diffrente alors. Peut-tre changeraient-ils de village, ou tout au moins voyageraient-ils Tout dabord, il pourrait enfin laccompagner cette mystrieuse fte o elle se rendait tous les trois ans avec sa mre et sa tante. Rien que cela serait une exprience enthousiasmante. Voir de nouveaux endroits, rencontrer des inconnus Mieux que a, des trangers ! a allait tre vraiment passionnant. Oui, a allait tre passionnant, sil trouvait le courage de faire sa demande, et quelle soit accepte. Yan dcida quil stait fait assez de mauvais sang pour la journe et se releva. Au vu du soleil, a devait faire presque un dcan quil tait allong sur la plage ruminer, et il fallait aussi penser au prsent : quallaient-ils manger ce soir ? Il sapprocha des trous quil avait creuss dans le sable et o il avait plac, dans la matine, un panier tress en labyrinthe. La mare tait monte puis redescendue, laissant dans le pige un certain nombre de crabes et de coquilles. Il apprciait de moins 52

en moins le crabe avec le temps, mais devrait bien sen contenter, puisquil ntait pas sorti avec les pcheurs ! Dailleurs, Lti avait srement prvu lun ou lautre plat, elle aussi. Il mit ses prises dans un panier et reprit le chemin du village. Bien quayant cherch sisoler, Yan ne stait pas beaucoup loign et navait quune demi-lieue parcourir. Il tait parti depuis ce matin seulement, mais il lui tardait dj de revoir Lti. Il navait jamais ralis, avant dy rflchir, quel point elle comptait pour lui. Daussi loin quil sen souvienne, ils navaient jamais pass plus de quelques jours spars lun de lautre. Et maintenant il avait ltrange sentiment quil pourrait la perdre jamais. Cest avec cette ide quil approcha du hameau. Une bande denfants galopa dans sa direction ds quils laperurent. Yan leur offrit un sourire, qui se crispa bientt. Lti est partie ! Lti est partie ! Les gamins lentouraient en tirant sur ses vtements ; chacun voulait lui livrer un secret, mais ctait toujours le mme. Lti est partie ! Lti est partie ! Les oreilles de Yan bourdonnaient. Partie ? Comment a, partie ? Jusqu ce soir, oui, peut-tre. Elle ne pouvait pas tre vraiment partie Il aperut la Mre du village qui progressait petits pas dans sa direction. Il fut auprs delle en un instant. Elle lui dit tout en une fois, sur un ton qui se voulait rassurant, mais la main compatissante pose sur son paule semblait plus sincre. Elle est partie lapoge. Elle ta cherch partout pour te prvenir, mais personne ne savait o tu tais. Cest sa tante Corenn, celle du Conseil, qui la emmene. Elle tait arrive dans la matine ; jai limpression quil sest pass quelque chose de grave, parce quelles sont parties trs vite. Lti, elle pleurait ! dit un des gamins dune voix innocente. Par o sont-elles parties ? Mon garon, Corenn a demand que personne ne les suive, et cest srement un sage conseil. Il vaut mieux pour 53

O est partie Lti ? demanda-t-il aux enfants. Quinze doigts se levrent en direction de lest tandis que retentissait un chur de Par l ! et de Lti, elle est partie par l ! Yan, attends ! ordonna la Mre. Mais il ne lcoutait dj plus, gagnant grandes enjambes sa maison. Il renversa le contenu dun sac de toile, y fourra une gourde, deux tuniques, une ligne et quelques hameons, son vieux couteau de pche et quelques fruits schs. Puis il ramassa un harpon et ressortit aussi vite quil tait entr, courant dj dans la direction indique par les gamins. a ne sert rien, tu ne les rattraperas jamais ! Elles sont parties lapoge, elles sont cheval ! lui cria llue. Yan tait dj hors du village. *** Lti se refusait y croire, tout en sachant que ctait pourtant la vrit. Tous ses amis, tous les hritiers, ses faux cousins, cousines, oncles, tantes, grands-mres, grands-pres, tous taient morts. Elle pensait tous les noms, voyait chaque visage, et sattristait un peu plus encore en pensant quelle naurait jamais assez de larmes pour tous. Sa tante Corenn semblait aussi trs branle, bien que plus rserve. Elle navait pas prononc un mot depuis leur dpart ; Lti savait aussi quelle navait pas dormi la nuit prcdente, ayant voyag tout le temps. Elle devait tre morte de fatigue ; dailleurs a se lisait sur son visage. Toutes deux marchaient lentement en tranant leurs chevaux par la longe. Les deux btes aussi taient extnues ; elles non plus navaient pas pris de repos depuis la veille. Lti se fora demander, entre deux sanglots : On doit aller jusquo ? Corenn sembla merger un peu. Son regard quitta le sol pour se porter lhorizon. Elle sclaircit la voix avant de rpondre.

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Je ne sais pas. Le plus loin possible, en tout cas. On scartera du chemin pour dormir un moment, tout lheure, mais je voudrais continuer encore un peu. Elle se tourna vers sa nice en esquissant un sourire forc. a va aller ? Oui, oui, assura-t-elle. En y rflchissant, elle prfrait encore marcher et marcher toujours. a lui donnait limpression de fuir sa tristesse ; nul doute quen sarrtant, tous ses tourments la rattraperaient. Ctait peut-tre la mme chose pour sa tante ? Mle au chagrin de toutes ces disparitions, limage de Yan venait la hanter continuellement. Elle regrettait de ne pas avoir pu lui parler Peut-tre ne le reverrait-elle plus jamais ? Une nouvelle crise de larmes lenvahit et elle sy abandonna compltement. Elle tait si heureuse, hier encore Pourquoi ? Mais pourquoi tout a ? Elles cheminaient ainsi en silence, lune et lautre plonges dans leurs penses Il tait trop tard lorsquelles entendirent les chevaux venant leur rencontre. Corenn affole pressa sa nice et leurs montures vers les taillis du bas-ct, comme elle lavait fait chaque fois, mais pas assez vite pour chapper au regard des trois hommes qui surgirent au dtour du chemin. Ils ralentirent dans un bel ensemble leur course rapide, puis sarrtrent avant de dvisager silencieusement les deux femmes. Lti comprit, sans savoir pourquoi, quelle avait devant elle les assassins. Sa tante le savait aussi ; sa main se crispa sur son paule. Puis Corenn vint se placer devant sa nice, et fit face aux trangers avec rsolution. Ils portaient tous les trois la mme tunique de couleur rouge, et avaient le crne ras. On aurait pu les prendre pour de jeunes prtres inoffensifs dun culte anodin. Ainsi, voil donc le s fameux tueurs zu Ils navaient pas lair bien terribles, premire vue. Ils nen avaient pas lair, si lon ne tenait pas compte de lhorrible rputation qui les prcdait, et de leur regard de fanatique qui semblait plus dtailler lme que lapparence. Si lon ne tenait pas compte, non plus, des armes diverses qui pendaient de part et dautre de leur monture, et de 55

la dague tristement clbre qui trnait dans son fourreau leur ceinture. Le plus grand fit un signe dans leur direction en lchant un ordre bref. Ses acolytes descendirent aussitt de cheval. Lti les vit, incrdule, impuissante, empoigner leurs lames et sapprocher sereinement, lun de face, lautre scartant un peu de ct pour leur couper la route. Ce ntait pas possible. Elle nallait pas mourir l, comme a, poignarde sur un chemin de terre, et maintenant. Ce ntait pas possible. Elle voulut courir, mais ses jambes taient paralyses, comme le reste de son corps. Elle voulait que sa tante senfuie mais elle la savait trop fatigue. Ce ntait pas possible. Pas comme a. Elles nallaient pas mourir comme a. Le plus grand des tueurs eut soudain un hoquet et Lti trouva la force de lever les yeux vers lui. Du sang coulait de sa bouche. La pointe dune flche sortait de sa poitrine. Lhomme y porta les mains gauchement, comme sil tait ivre. Une seconde flche mergea de son corps comme par magie, un demi-pied au-dessus de lautre. Les yeux du Z se rvulsrent et il glissa en bas de son cheval. Un homme en noir levait un arc une trentaine de pas. Les deux tueurs restants ragirent aussitt et se rurent vers les taillis. Lun deux manqua de rapidit et lcha un gargouillement lorsquun trait traversa sa gorge. Il scroula en stouffant dans son sang. Les deux femmes navaient pas boug dun pouce. Lti se sentait incapable de bouger. Ses yeux allaient de lhomme en noir aux cadavres, des cadavres lhomme en noir, et elle ne pouvait rien faire dautre quobserver, fascine, le combat qui se droulait pour son salut. Linconnu empoigna son pe et la planta dans le sol. Calmement, consciencieusement, il visa ensuite avec son arc les buissons rpartis devant lui. Le Z en dboula comme une furie et courut sa rencontre ; la flche lui passa deux doigts de la tte. Linconnu lcha larme dsormais inutile et sempara prcipitamment de sa lame. 56

Les deux hommes se faisaient face, lassassin prt bondir, les genoux flchis et la main crispe sur sa dague, lhomme en noir marquant la distance avec son pe tendue devant lui. Puis tout fut jou en un instant. Le Z slana si vite que Lti, bien que sy attendant, fut surprise. Mais linconnu ragit aussitt, comme sil avait su ce quallait tenter son adversaire. Sa lame jeta un clair et le Z eut la main tranche et le ventre ouvert dans la mme danse dacier. Lti vit les entrailles de lhomme se dverser sur ses jambes et le sol, malgr ses efforts dsesprs pour les retenir avec un bras ensanglant. Sa volont cda et elle svanouit pesamment. *** Yan sentait le dsespoir le gagner peu peu. La nuit tait tombe depuis longtemps, et lide quil avait eue tout lheure de couper travers la garrigue du Sud kaulien, pour aller plus vite, semblait beaucoup moins bonne maintenant. Il stait tromp ; la clart de la lune tait insuffisante pour lclairer, parce que ne traversant pas lpaisse couche de feuillage qui le surplombait la plupart du temps. Ses membres et son visage taient irrits, griffs et mme coups parfois par les multiples ronces et autres plantes qui formaient les taillis, et il tait tomb plusieurs reprises. Quelques dcans de voyage seulement, et il tait dj bless de partout, couvert de terre, les vtements dchirs et les cheveux emmls. Le plus grave tait quil commenait douter de son chemin. tait-il toujours dans la bonne direction ? Bon, est-ce quil ntait pas tout simplement perdu ? Par deux fois il avait eu limpression de passer au mme endroit. Se reprer aux toiles, oui Mais ctait plus facile quand on les voyait ! En plus du feuillage parfois trs fourni qui rduisait son champ de vision, stait leve depuis peu une brume qui prsageait un brouillard mmorable. Son pied se prit dans une racine et il faillit chuter une fois de plus, se rattrapant de justesse une branche basse que

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rencontra sa main. Il avait eu un peu de chance, cette fois-ci : ce ntait pas une branche pineuse. Une famille de margolins dtala sous ses pieds quelques pas plus loin. a devait tre la sixime fois. Il fallait vraiment que ces bestioles soient sourdes pour ne pas lavoir entendu arriver avant. Quand il pensait au mal quil avait dhabitude pour en piger ! Yan se maudissait de ne pas avoir pens prendre au moins de quoi faire du feu. aurait d tre une priorit lors de ses prparatifs prcipits, plutt que des fruits ou une ligne pche. Les autres avaient raison : il ntait vraiment quun rveur bon rien. Il ne manquait plus, pour complter le tableau, quil tombe nez nez avec un ours ou un loup errant. Il aurait lair fin avec son couteau de pche et son harpon rouill ! Il aurait mieux fait daller dabord au village voisin et se dbrouiller pour rcuprer leur cheval. Il aurait mieux fait de trouver une arme digne de ce nom. Il aurait mieux fait de prendre le temps de rflchir, comme il le conseillait si bien aux autres. Mais Lti serait srement loin alors Morte, peut-tre Il flanqua un grand coup rageur de son harpon dans un amas de ronces de sda qui lui barrait le passage. Une nue de grosses mouches argentes sen envola en bourdonnant. Une chauve-souris sauta sur laubaine et plana jusqu elles pour en faire son repas ; Yan la chassa en criant et en gesticulant comme un fou. Ctait injuste, mais elle lui avait fait peur. Il se permit une pause de quelques instants. Une pense amusante le traversa, malgr la situation : peut-tre que Lti tait finalement rentre au village, et quelle sinquitait pour lui. Cest alors quil passerait vraiment pour le roi des nigauds Mais mme cette ide tait plaisante, car elle sous-entendait un retour la vie normale. Malheureusement, pour linstant, il ne pouvait quavancer en essayant de retrouver le chemin. Il dcouvrit celui-ci deux dcimes plus tard, derrire un pais bosquet de feuillus. Soulag, il scruta aussitt les deux

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horizons, esprant discerner dans la pnombre et la brume la silhouette des cavalires. Mais il ne vit rien, bien sr. Il lui fallait maintenant prendre une dcision : retourner vers le village, en priant pour quelles ne soient pas encore arrives jusquici, ou continuer vers lest en faisant des vux pour quelles se soient arrtes pour la nuit. Si elles obliquaient avant quil ne les rejoigne, il tait probable quil ne les reverrait jamais. Cette ide le glaa deffroi et il se mit en route bonne allure vers la frontire lorelienne. La fatigue de sa marche difficile commenait se faire cruellement sentir, mais il prit sur lui de lignorer. Et puis avancer ainsi, sans trbucher sur des racines ou traverser des buissons pineux, tait beaucoup moins dsagrable. La seule difficult tait de ne pas perdre le chemin. Peu frquent, son trac ntait pas toujours rgulier ; avec le brouillard, Yan avait parfois beaucoup de mal faire la diffrence entre la piste et la garrigue. une occasion, il crut mme stre perdu de nouveau. Il finit par limiter son attention quelques pas devant lui, exclusivement, marchant le regard pratiquement viss sur ses pieds. Il progressa ainsi presque une lieue, quand un dtail, qui avait failli lui chapper, le sortit de sa rverie. Il allait marcher sur une empreinte toute frache laisse par le sabot dun cheval. Ltonnant ntait pas lempreinte, bien sr, sur une route frquente par des cavaliers. Mais sa direction. Il en trouva rapidement dautres, un certain nombre mme, ce qui ne laissait aucun doute : deux chevaux, trois peut-tre, staient rcemment enfoncs sous les bosquets. Submerg par une vague despoir, Yan se lana sur cette nouvelle piste, sappliquant reprer de nouveaux indices du passage des animaux. Ce fut plus difficile quil ne lavait pens, et il dut plus dune fois revenir sur ses pas pour corriger sa direction, la pnombre ne favorisant pas les choses. Cest une de ces occasions quil ralisa quil avait peut-tre commis une erreur. 59

Une branche basse, quelconque, quil avait simplement repousse comme il lavait fait tant de fois cette nuit, ne stait pas remise en place, mais tait tombe. Un vgtal vivant de cette taille ne casse pas comme a. Il dcouvrit en ltudiant de plus prs une mince ficelle fixe son extrmit, plus ou moins tendue, et qui senfonait dans les broussailles. Ingnieux. Lautre bout devait actionner une alarme quelconque. Yan avait imagin assez de piges de chasse pour quon nait pas besoin de lui faire un dessin. Il courut se cacher quelques pas. Qui pouvait bien mettre en place une telle installation, part des brigands ? part des types qui navaient pas la conscience tranquille ? Ce ntait ni Lti, ni Corenn, en tout cas. Alors qui ? Yan dcida quil vivrait trs bien sans la rponse, et entreprit de faire un large dtour pour regagner le chemin. Il consacra toute son attention prserver le silence de sa progression et avana, se retournant frquemment. Un frisson glac le parcourut soudain. Et si elles avaient t attaques ? Enleves ? Par ces types la mauvaise conscience ? Il fallait quil sen assure. Il tait venu jusque-l pour a. Il dissimula son sac sous un feuillu, aprs toutefois y avoir pris son couteau. Il abandonna aussi le harpon, pas assez maniable. Puis il retourna auprs de la corde, quil entreprit de remonter jusqu son extrmit, tout en conservant entre elle et lui une certaine distance prudente. Il avana ainsi sur une quinzaine de pas. Ces gens lautre bout staient installs plutt loin ; cela ne faisait que confirmer sa thorie. Puis il entendit, de plus en plus distinctement, les craquements caractristiques dun feu de bois. Il abandonna la piste de la ficelle et se glissa en direction du foyer. Il parcourut les derniers pas en rampant pratiquement, avec une seule chose en tte : ne pas faire de bruit, surtout, ne pas faire de bruit. Le feu tait allum au fond dune dnivellation du terrain, entoure darbustes et de buissons de sda, si bien quil tait impossible de le voir en passant simplement vingt pas. Trois

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chevaux taient attachs non loin ; et deux formes allonges tournaient le dos Yan. Son cur bondit dans sa poitrine : il nen tait pas sr, mais Oui, ce corps, l Ctait Lti ! Quelque chose de froid se plaqua contre sa gorge. Il aperut du coin de lil le reflet terne dune lame cale dans une main dhomme. Lche ce couteau. Et allonge les bras devant toi. Doucement, lui susurra une voix calme loreille. Yan obtempra en se maudissant. Comment faisait-il pour toujours tout rater ? La lame quitta sa gorge. Il se demanda un instant sil ne devrait pas en profiter. Pas facile, dans cette position Quelque chose le frappa la nuque et il sombra dans linconscience. *** Maz Lana ? a va aller ? La prtresse leva la tte vers Rimon, le jeune novice, qui venait avec compassion tenter de la rconforter. Il avait toujours t son meilleur lve, ainsi quun ami fidle, et Lana savait quelle lui transmettrait son titre de Maz un jour ou lautre si Eurydis le permettait. Oui, oui. Je te remercie. Je peux faire quelque chose pour vous ? Non, merci. Pas pour linstant. Jai juste besoin dtre seule pendant un moment. De rflchir un peu. Daccord. Je vais rester dans lentre. Nhsitez pas mappeler, si vous avez besoin de quelque chose. Il ajouta, sur le seuil de la porte : Le Temple a envoy quelques officiers. Ils montent la garde autour du btiment. Vous tes en scurit. Tant mieux, tant mieux. Allez, sauve-toi. Rimon sexcuta docilement, avec un dernier regard apitoy pour son professeur. Parfois, Lana se disait quil y avait plus que du respect, plus que de lamiti dans les yeux du jeune novice.

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Mais tous deux savaient que jamais les choses niraient plus loin. Elle se leva et fit quelques pas dans la petite cellule qui lui servait dhabitation. Bien quaustre, peu dcore et meuble dans un but uniquement fonctionnel, sa chambre lui avait toujours paru trs confortable. Le principal attrait en tait la vue magnifique quon avait de la fentre Le soleil de lapoge miroitant sur les eaux libres de lAit, tincelant sur la myriade de dmes et de crtes des temples de la Sainte-Cit, rchauffant les premires pentes des hautes montagnes du Rideau Ith tait une si belle ville. Paisible, pacifiste, pargne par la barbarie du reste du monde connu. Lana ferma les yeux pour une prire muette. Sage Eurydis, pourquoi cette nouvelle preuve ? Navait-elle point assez souffert de ses peines rcentes ? Les vnements de la matine revinrent malgr elle simposer sa mmoire. Elle avait commenc avec ses disciples une rflexion sur la vanit de la richesse, sujet qui lui tenait particulirement cur, tant la vnalit est difficile ignorer mme par le plus sage des sages. Ils staient comme leur habitude installs dans les jardins au pied du mont Fleuri, et dbattaient paisiblement des nombreux exemples fournis par la littrature religieuse. Ce type denseignement tant ouvert tous, il ntait pas rare de voir des trangers sasseoir dans le cercle avec les membres du culte, par curiosit ou intrt intellectuel. Aussi personne ne fit-il dobjection quand un jeune homme sans masque et portant une robe commune de novice vint se joindre eux. Linconnu conserva le silence, mais mit beaucoup dapplication couter chacun des orateurs, et tout particulirement les femmes. Cela navait pas chapp Lana qui, seulement intrigue alors, comprenait maintenant parfaitement Quand ltranger fut certain de savoir qui dirigeait la classe, il bondit sur ses pieds comme un flin et se prcipita en brandissant une dague. Vers elle. 62

Elle tait la cible de ce jeune homme au regard de dment et la volont farouche. Lana navait fait aucun geste pour se dfendre, et narriverait jamais comprendre pourquoi. Elle voyait lassassin se rapprocher delle, trs distinctement, comme si elle percevait le temps dune autre faon. Et se dit simplement que ctait la fin de sa vie terrestre. Heureusement, ou malheureusement, plutt quelques-uns de ses disciples ragirent assez vite pour la sauver. Elle sentit les larmes lui couler sur les joues, enfin. Personne, personne ne mritait un tel sacrifice. Quatre taient morts, simplement effleurs par la dague monstrueuse. Quatre jeunes gens qui rprouvaient depuis toujours la violence. Quatre enfants qui naspiraient qu servir Eurydis toute leur vie. Lopan, Vascal, Durenn Orphalle Lana sabandonna compltement sa douleur. Pauvre Orphalle. Si jeune, si innocente Dramatiquement, lassassin avait ralis son chec quelques instants aprs avoir poignard la jeune novice qui stait place en travers de son chemin. Entrav, immobilis par plusieurs paires de mains et de bras, il stait plong en plein cur larme terrifiante quon tentait de lui arracher. Lana stait rveille dans sa cellule, Rimon ses cts. Elle ne se rappelait mme pas stre vanouie. Il lui avait racont le peu de choses quil y avait dire : des officiers du Temple avaient dispers les curieux, puis escort toutes les personnes impliques jusque chez elles. Chacun allait tre interrog et plac sous protection pendant quelque temps. On prenait la justice trs au srieux, Ith. Trois coups rsonnrent sa porte, et Lana alla ouvrir en sefforant de retrouver une attitude digne. Lapitoiement sur soi-mme tait loin dtre une valeur morale du culte dEurydis. Un vieil homme la dvisageait avec compassion. Petit et maigre, sans masque, vtu dune simple robe use et pieds nus. Emaz Drkin. Votre Excellence, salua-t-elle en linvitant entrer. 63

Allons, allons, Lana. Lheure nest pas au protocole, la gronda-t-il gentiment en la serrant dans ses bras malingres. Elle lui rendit son treinte en sanglotant, sa volont cdant lmotion. Ils se sparrent aprs quelques instants, et Lana referma la porte sur eux. Vous voulez une infusion ? proposa-t-elle en essayant de retrouver un ton naturel. Une autre fois, mon enfant, une autre fois. Avant tout, nous avons parler de choses importantes. Lana acquiesa et vint sasseoir sur le petit banc plac devant sa table, invitant lEmaz faire de mme. Elle stait dout que Drkin ntait pas venu seulement en ami, mais aussi en tant que haut dirigeant du Temple. Il soupira un instant, cherchant ses mots, puis lana une discussion qui, bien que sur un ton calme, ntait rien dautre quun interrogatoire. Lana, savez-vous qui tait cet homme ? Non. Pas du tout. Lana faisait des efforts pour ne plus clater en sanglots Vous laviez dj vu, auparavant ? Non, je ne crois pas. Pas mon cours, en tout cas. Sauf sil portait un masque, bien sr. LEmaz marqua un silence. Il hsitait encore parler de certaines choses. Savez-vous ce que sont les Zu ? osa-t-il enfin. Lana ouvrit de grands yeux effrays. Oui, bien sr, elle le savait ! Une secte de tueurs, qui commettaient leurs crimes au nom dune desse justicire, voil ce quils taient. Dans les sicles passs, les Zu avaient systmatiquement massacr tous les Eurydiens dbarquant sur leur le. Comment aurait-elle pu ignorer cela, elle qui avait tudi lhistoire dIth ? Vous croyez que Elle ne finit pas sa phrase. Malheureusement, oui. Les officiers ont trouv sur son corps un parchemin o taient clairement indiqus votre nom, et dautres renseignements vous concernant. Il tait rdig en ramz. 64

Lana accusa le coup. Elle avait simplement pens avoir eu affaire un dment. Elle apprenait maintenant que la tentative tait prmdite. Et quelle tait loin dtre hors de danger. Lana, ce que je vais vous demander maintenant est trs important. Le Temple ne peut se permettre de nouvelles frictions avec les Zu, de nouveaux martyrs, une nouvelle croisade. Alors, dites-moi pourquoi ils en ont aprs vous. Lana rflchit pendant un instant, qui parut une ternit lEmaz. Je ne sais pas, malheureusement. Je nen ai aucune ide. Le vieil homme parut du. Tant pis. On naurait pas pu les faire changer dide, de toute faon, mais on aurait au moins su comment vous protger Ce que vous dites est horrible ! Cela signifie quils vont essayer, et essayer encore jusqu russir ! Peut-tre pas, mon enfant, peut-tre pas. Cest lautre chose dont je dois vous parler. Le Temple peut sarranger pour vous mettre labri, mais au prix dun gros sacrifice, que vous ntes pas oblige daccepter. Lana se prpara au pire. Dites-moi toujours. part le jeune Rimon, tous vos disciples se demandent si vous avez survcu. Le Temple garde pour linstant cette information secrte Lana fut horrifie. Vous ntes pas en train de suggrer que Cest la meilleure chose faire, mon enfant. Rflchissez. Par malheur, la jeune Orphalle a pri sous les coups du meurtrier. Ne rendez pas son sacrifice vain en mourant la prochaine dcade. Lana se demandait comment de telles ides pouvaient venir aux Emaz. Tirer profit du malheur de la jeune fille Les tmoins seront incapables de dire qui a t tu, continua le Grand Prtre. Pour eux, au moins une femme masque figure au nombre des victimes. Si nous annonons en plus votre dcs, il nen faudra pas plus pour tromper les Zu 65

Jai bien compris, Votre Excellence. Il me faut juste un peu de temps pour rflchir. Parce que ce stratagme moblige quitter Ith, nest-ce pas ? Malheureusement, pour quelque temps. Votre salut en dpend. Mon salut Lana se leva et admira de nouveau le paysage par sa fentre. Il lui semblait dj que ctait la dernire fois quelle en jouissait. Bien. Puisquil le faut, jabandonnerai tout ce que jai. Tout ce qui fait ma vie. Que Eurydis men donne la force. Sages paroles, conclut lEmaz soulag, en se levant. Jaurais eu beaucoup de peine de vous perdre. Nous mettrons au point les dtails plus tard ; dici l, je vais prendre les dispositions qui simposent pour pour ce que nous avons dcid. Il prit cong en ltreignant une nouvelle fois, brivement. De nouveau seule, Lana se dbattit un moment avec sa conscience. Elle avait menti un Emaz. Effrontment. Elle savait pourquoi les Zu la recherchaient. Du moins, elle savait cause de quoi. Son anctre Maz Achem, et son voyage mystrieux sur une petite le lorelienne. Lle Ji. Les Zu venaient de lui donner le dpart dun voyage quelle projetait depuis des annes. Mais le Grand Temple ne devait rien en savoir. *** Yan mergeait lentement des tnbres, luttant contre llancement sourd au bas de son crne qui tentait de ly ramener. Il tait allong sur le dos, et en ouvrant les yeux ne vit que le ciel du petit matin au-dessus des feuillages le surplombant. Il se rveille annona une voix chevrotante. Le cur de Yan bondit dans sa poitrine : ctait celle de Lti, sans erreur possible. Il se redressa, trop brusquement, et la douleur ravive le ramena aussitt dans linconscience. 66

Il sen chappa de nouveau un moment plus tard. Le soleil tait mont ; on devait tre au dbut du troisime dcan. Yan se hissa sur les coudes, avec prcaution cette fois. Il remarqua avec un immense soulagement quil ne stait pas tromp : Lti se trouvait l, assise non loin de lui, et semblait en bonne sant si lon exceptait son visage et ses yeux rougis par les larmes. Sa tante tait l aussi et le fixait dun air dsapprobateur ; ainsi quun tranger habill tout en noir, debout, qui lui prsentait une expression franchement hostile. Bien quil nen ait pas rencontr beaucoup, Yan tait presque sr que linconnu tait un natif des Bas -Royaumes. Il tait plutt petit plus petit que lui, du moins mais le premier adjectif qui venait lesprit en le voyant tait impressionnant. Le second, certainement, dangereux. Il devait avoir quarante ans au moins. En tout cas, cest ce que laissaient penser sa peau profondment tanne, dj parcourue de petites rides, son profond regard bleu nuit, ses cheveux sombres grisonnant par endroits. Une moustache paisse et une vilaine cicatrice sur la joue droite lui barraient le visage dans deux directions. Il tait vtu de toute vidence pour le combat : des pices de cuir solidement attaches les unes aux autres, o brillaient et l des morceaux de mtal fixs dessus ou en dessous selon les cas ; et cela des pieds la tte. Ce costume original ntait plus tout neuf : us aux articulations, griff de partout, rapic certains endroits. Lhomme portait, sans sembler en tre gn, une lame courbe dnude, ainsi quun poignard sa ceinture. Yan se dit quil devait manier ces armes aussi naturellement que lui enfilait sa tunique en se levant. Et cet homme impressionnant et dangereux le fixait avec un regard de braise. Est-ce quon ne ta pas dit de rester dans ton village ? Hein ? Est-ce quon te la dit, ou pas ? lui cracha-t-il au visage. Son accent prononc tait typique des Bas-Royaumes. Yan encore hbt regarda en direction de Lti et de sa tante, la recherche dun soutien. Mais lune sanglotait le visage dans les mains, tandis que lautre semblait plutt de lavis de ltranger. Sa tte lui paraissait lourde ; il se demanda sil nallait pas svanouir de nouveau. 67

Qui tes-vous ? parvint-il articuler. Sa gorge tait sche et ses propres paroles sonnaient bizarrement dans ses oreilles. Je te prsente Grign, rpondit Corenn pour lhomme en noir. Cest un cousin. Un cousin fort loign. Yan ramena son regard vers lhomme singulier, qui faisait nerveusement les cent pas en se lissant la moustache. Ce type serait apparent Lti ? Sans lui, nous serions dj mortes, reprit Corenn sur un ton conciliateur. Il nous a sauv la vie, hier. Et il ne va rien te faire, conclut-elle haut et fort en se tournant vers le guerrier. a reste voir, grina lintress. Est-ce que tu es venu seul ? Quelquun sait o tu es all ? Est-ce quon ta suivi ? Lesprit embrum par la douleur, Yan mit un certain temps assimiler toutes ces questions et y rpondre, ce qui eut lair dagacer encore plus le nomm Grign. Non, je suis tout seul Et personne ne ma suivi, jai travers la garrigue Quest-ce qui sest pass ? Lhomme en noir le fixa pendant quelques instants. Tu es sr ? Sil le dit, cest que cest vrai, cest tout. Yan nest pas du genre mentir, et na aucune raison de le faire. Le Kaulien lana un regard reconnaissant Corenn pour son intervention inespre. Lhomme en noir nallait pas en rester l pour autant. Comment nous as-tu retrouvs ? Jai vu les empreintes des chevaux sur le bord du chemin. Comme il y avait du brouillard, javais le nez pratiquement sur mes pieds Je crois que a suffit, Grign. Daccord, daccord. De toute faon, on ne peut pas perdre encore du temps. Il faut se remettre en route au plus vite, cest-dire maintenant. Il fit mine de sloigner vers les chevaux. Et moi, quest-ce que je fais ? Yan naimait pas du tout les sous-entendus de la dernire rplique du guerrier.

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Toi ? Tu te reposes un peu si tu veux, puis tu retournes dans ton village. Tu ne parles de a personne. Cest bien compris ? a ntait pas vraiment une question. Yan regarda Lti qui pleurait en silence. Le jour de la Promesse tait pour bientt. Ce type leur avait sauv la vie ? Pourquoi taient-elles en danger ? Non, je reste. Je vais avec vous, rpondit-il dune voix quil aurait voulue plus forte. Grign mit un soupir las et sloigna de quelques pas. Yan comprenait bien que, sans la prsence des deux femmes, le guerrier ne perdrait pas son temps avec un gamin qui lui tenait tte, et emploierait des moyens plus convaincants. Yan, je te connais bien, essaya Corenn. Mieux que tu ne le penses, peut-tre. Je tai vu grandir toutes ces annes, en mme temps que Lti. Et je sais que tu fais a pour elle. Il ne rpondit rien, mais guetta avidement la raction de lintresse. Elle nen eut aucune part, peut-tre, un sanglot un peu plus fort que les autres. Lti semblait vraiment choque, bouleverse, compltement ferme au reste du monde. Yan lavait dj connue ainsi, aprs la disparition de Norme. Cest en restant avec nous que tu la mets en danger, poursuivit Corenn sur un ton doux. Ainsi que moi, et Grign, et dautres personnes encore, que tu ne connais pas mais dont la survie est incertaine, et dpend en partie de la ntre. Sans compter, bien sr, ta propre vie. Tu ralises que tu aurais pu te faire tuer par Grign, cette nuit ? Tu imagines ? Tu crois que Lti ne pleure pas assez comme a ? Tous ces arguments taient irrfutables, mais Yan ne voulait ladmettre. Il savait que Corenn, grande diplomate, essayait de labuser comme lui le ferait avec un gamin. La douleur dans son crne revenait de plus en plus forte, et, gn dans sa rflexion, il se bloqua sur cette ide : rester avec Lti, rester avec Lti. Je dois venir avec vous. Dsol, ajouta-t-il moins fermement. Corenn eut une petite moue due et chercha autre chose. Malgr toute sa volont, Yan comprit quil finirait par cder la 69

raison ou la force. Il devait lui aussi chercher convaincre, plutt qu simposer. Les hommes qui vous cherchent ne me connaissent pas. Ils ne savent mme pas que je suis avec vous. Je pourrais srement vous aider. Alors, je viens. Le silence tomba sur cette dernire rplique. Puis Grign quitta larbre auquel il stait adoss et sapprocha grands pas. Yan eut une furieuse envie de se protger le visage pour prvenir dventuels coups, mais ctait srement la dernire chose faire sil voulait les accompagner. Le guerrier saccroupit devant lui et lui parla les yeux fixs dans les siens, un index point sur son visage : Daccord, tu viens. Mais fais un pas de travers, dsobismoi une seule fois et je te botte le cul. Et jespre que tu ny resteras pas. Yan se demanda si cette remarque concernait les dangers probables du voyage ou la correction promise. Peu lui importait : il restait avec Lti. Il acquiesa en y mettant toute sa sincrit, et Grign le libra du fardeau de son regard pesant pour aller changer quelques mots avec Corenn. Lti navait toujours pas boug et continuait sangloter, le visage enfoui dans ses mains. La dernire fois, a avait dur plus dune dcade. Les prochains jours promettaient dtre gais. Il saperut quil ne lui avait mme pas encore adress la parole. Il se leva trs doucement, tituba jusqu elle, puis se laissa tomber plus quil ne sassit. Elle parut se rveiller un peu, lui jeta les bras autour du cou et sanglota sur son paule. Il la serra contre lui. Allons, il avait au moins gagn a Tu monteras avec elle, vint lui dire Grign. On achtera un autre cheval ds que possible. Daccord. Yan ntait mont que deux fois dans sa vie mais ne voulait pas tre dj considr comme un fardeau. On part tout de suite. Il faut avoir dpass Bnlia avant demain soir. Lti se leva et commena rassembler ses affaires. Corenn fit de mme. a le gnait un peu de voir une Mre du Conseil 70

permanent, lune des plus hautes autorits de Kaul, obir ainsi sans discuter cet tranger un peu inquitant. Ctait elle qui devrait diriger le groupe, son avis. Mais peut-tre partageaitelle tout simplement son opinion, ou tait-elle trop fatigue pour prendre la direction des oprations. Yan se leva son tour et dcouvrit son propre sac, son harpon et son couteau de pche au pied dun arbre. Il se souvenait davoir laiss son bagage dans les broussailles avant dapprocher du camp ; ce Grign avait d en fait le suivre tout le temps. Comme espion, il avait vraiment chou sur toute la ligne ! Il sapprocha des chevaux et attendit patiemment quon lui dise quoi faire. Lhomme en noir, en train dquilibrer les charges, lui prit son bagage dont il retira le harpon long de deux pas. Si tu viens, tu laisses ce machin-l. Trop encombrant, trop voyant, inutile. Yan prit lobjet quon lui tendait et labandonna docilement dans un buisson pineux. Grign parut satisfait. Il dcrocha un des deux arcs quil avait sur son cheval et le tendit au pcheur. Tu sais ten servir ? Oui, mentit-il. Il nen avait jamais tenu de sa vie. Mais si a pouvait rassurer le guerrier Et avec une telle arme, il pourrait vraiment protger Lti. Bien. Voil les flches. Tu ne tires que si je te le demande. Et tu restes distance. Tu napproches jamais de ta cible. Cest bien compris ? Oui. Yan essayait davoir lair laise, le carquois dans une main, larc dans lautre. Maudit, ctait plus lourd quil ne le pensait. Est-ce quil pourrait vraiment se servir de a ? Tu as dj tu quelquun ? Non. Par Eurydis, non, jamais, non ! Est-ce que ce type simaginait quil passait son temps embrocher des gens au harpon ? Yan ne put mentir sur ce point. Il ne stait mme jamais battu. 71

Bon. La discussion semblait close pour Grign, qui se retourna pour charger les derniers sacs. Je voudrais une arme, aussi. Lti se tenait devant eux, les bras ballants. Elle ne pleurait plus, mais son visage et ses yeux rougis lui donnaient une allure de folle. Elle navait pas beaucoup dormi, non plus. Grign lui tourna le dos. Il ne semblait pas enclin accder ses dsirs. Les femmes ne se battent pas, rpondit-il simplement dune voix ferme. Lti restait immobile, incomprise. Yan sentait une nouvelle crise de larmes venir ; il lui tendit son couteau de pche. Tiens. Juste au cas o. Mais reste hors des combats. Lhomme en noir les fixa un instant tous les deux. Lti prit la lame avant quil nintervienne et sloigna. Yan se demanda sil ne venait pas dj de mettre fin sa carrire de chevalier protecteur, mais le guerrier se dtourna en hochant la tte, entranant les chevaux par la bride. Corenn poussa les deux jeunes Kauliens la suite de Grign, vrifia dun dernier regard quils navaient rien oubli, et prit la direction du chemin son tour. Elle avait la forte impression que ctait le dpart dun long voyage. *** Un gros margolin un peu tmraire tait en train de se faufiler vers sa rserve de provisions. Bowbaq, faussement assoupi, lavait repr depuis un bon moment. Ce nest que lorsque le petit glouton se jeta sur le sac, dchirant la toile coups frntiques de dents et de griffes, quil se dcida intervenir. H ! Si jen faisais autant ton terrier ! Le rongeur se figea tout droit puis dtala plus vite encore que sil avait t encercl par une meute de loups. Il navait pas d comprendre grand-chose la menace, mais cette intrusion dans son esprit lavait compltement affol. 72

a se passait toujours ainsi, la premire fois. Bowbaq se souvenait de la raction trs agressive de Mir la premire tentative. Heureusement quil avait pris la prcaution de lattacher avant. Pour Wos, avait t autre chose. Bowbaq avait pu atteindre son esprit avant mme quil ne vienne au monde. Le lien fut ensuite beaucoup plus facile maintenir Pauvre Wos. Il avait d labandonner aux environs de Cyrla-Haute. Le poney gant, laise dans les grandes tendues glaces de lArkarie centrale, souffrait dj cruellement du climat doux du Nord lorelien. Jamais il naurait pu tenir jusqu Berce. Bowbaq lavait donc renvoy en pays arque, lui expliquant quil le rejoindrait bientt, ce qui navait pas t une mince affaire puisque lanimal ne comprenait que la notion de futur proche. Il avait donc d tricher, inventant quelque chose du genre Si Wos va l-bas, il voit Bowbaq. Pour le poney la perception particulire du temps, a ne ferait pas de diffrence quil y soit tout de suite, ou une lune aprs. Lerjak voyageait donc pied depuis la frontire lorelienne. a ne le drangeait pas beaucoup ; il lavait souvent fait, sa grande taille et sa masse en rapport lempchant de monter un cheval de la race commune. Il reconnaissait, aussi, craindre le ridicule quil y aurait se prsenter sur un aussi petit animal. Le jour du Hibou se rapprochait ; Bowbaq avait compt quil viendrait aprs la huitime nuit. Par le Grand Ours, pourvu quil ne se soit pas tromp dans ses calculs ! Il lui faudrait bien six jours pour parvenir destination, et la possibilit darriver trop tard le perscutait. Aussi quittait-il de temps autre son allure tranquille pour se lancer dans une longue course grandes enjambes, quil ne ralentissait quen croisant dautres personnes. Bien quil mette beaucoup dapplication prendre les chemins les plus petits, les sentes peine discernables et les pistes plus traces par les animaux que par les humains, Bowbaq rencontrait beaucoup trop dtrangers son got. Ctait vrai quil tait maintenant dans les Hauts-Royaumes, et 73

quil devait sattendre en voir beaucoup plus quen Arkarie, o son plus proche voisin ntait pas moins de six lieues Mais, en plus du besoin inconscient de discrtion quil ressentait et qui lincitait la solitude, Bowbaq dtestait la foule. Pour lui, rencontrer plus de cinq inconnus dans une journe tait une exprience extrmement prouvante. Aussi avait-il d prendre beaucoup sur lui pour participer chacune des runions des hritiers de Ji. Il avait mme travers une sorte de crise. Sa route lavait amen la veille aux environs de Lermian, quil avait bien sr contourne de trs loin. Mais la simple proximit de la grande ville du royaume marchand, et la recrudescence des voyageurs qui y tait lie, avaient suffi le dstabiliser pendant un moment. Il avait connu un instant dhsitation, se demandant ce quil faisait l, des dcades de voyage dIspen et des enfants, et courant la rencontre de dangers probables. Ctait heureusement pass aussi vite que ctait venu, son sens du devoir ayant repris le dessus. Il fallait quil voie les hritiers, quil les prvienne. Ils taient ses seuls amis. Il rassembla ses affaires, vrifia les attaches de son bagage et se lana dans une nouvelle course. *** Yan nen menait pas large avec Lti comme passagre, son chargement et son arc au ct, lui qui ntait mont sur un cheval que deux fois dans sa vie. Corenn sen aperut et lui donna quelques conseils pour sinstaller, pendant que Grign, excd, faisait trpigner sa monture sur place. Lui avait pratiquement vcu cheval, et tait un cavalier accompli. Il avait du mal comprendre quon puisse tre aussi gauche. Ils se mirent en route un petit trot monotone. Au cours de leur progression, lhomme en noir se sparait souvent du groupe pour observer lhorizon en claireur, derrire chaque relief important du chemin. Lti appuya sa joue sur le dos de son ami et finit par sassoupir. Yan ressentait une fiert quil savait immrite et infantile, de voyager ainsi en pays inconnu avec son aime, tel un chevalier protecteur avec sa princesse. 74

Mais ctait loin dtre une balade dagrment, et il y avait plus dune ombre au tableau. Il entama une conversation voix basse avec Corenn. Vous avez bien dit que Grign vous avait sauv la vie ? Quest-ce qui sest pass ? Corenn soupira et rflchit un instant avant de rpondre. Des hommes cherchent nous supprimer. Pas juste une bande isole, mais un groupe organis. On les appelle les tueurs zu. Tu en as entendu parler ? Non. Bon. Ils font partie dune secte religieuse, la Main de Zua. Tu as entendu parler de Zua ? Yan se souvenait davoir lu quelque chose qui y ressemblait, dans lun des quelques livres qui lui taient passs entre les mains, mais il ntait pas certain de la prononciation. Cest une le de la mer de Feu, non ? Cest a. Cest aussi la desse principale de ses habitants. Une desse justicire, devant qui lon est cens comparatre aprs que ses messagers ont appliqu sa sentence Corenn sarrta, les yeux troubles. Elle se remmorait certainement des pisodes trs pnibles. Yan tait prt respecter son recueillement, mais elle reprit son explication, faisant visiblement des efforts pour se dominer. En fait, ces messagers ne sont jamais que des assassins, que nimporte qui peut engager en faisant une offrande au culte. Les Zu lexpliquent en invoquant la prdestination et la volont divine : si quelquun paye pour la mort dun autre, cest Zua qui condamne le second par la voix du premier. Je suis sr quils en sont persuads Yan resta songeur quelques instants. Pourquoi quelquun voudrait-il tuer Lti ? Et vous, je veux dire ? La vraie raison, nous lignorons. Il semble, seulement, que quelquun cherche supprimer tous les hritiers. Yan najouta rien. Tu sais ce que sont les hritiers, nest-ce pas ? Lti ten a srement parl ?

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vrai dire, cest une sorte de secret, sacr ses yeux, alors on nen parle jamais. Je sais que a a un rapport avec vos anctres, cest tout. Vu la situation, je pense quil est prfrable que tu saches tout Et Corenn lui raconta lhistoire de Nol et des missaires, de leurs descendants, des runions du jour du Hibou, du mystre toujours entier de cette aventure oublie de presque tous. Cela lui fit du bien de parler de ces choses quelle nabordait que trs rarement avec des trangers. Yan, fascin par le rcit, comprenait maintenant mieux Lti et son respect des traditions. Il se sentit plus proche delle encore, mais en mme temps plus loign. Lui ntait pas un de ces fameux hritiers. Corenn conclut son histoire par la nouvelle des morts brutales de ses amis, sa course effrne jusqu Eza, et leur voyage jusqu la rencontre avec les assassins et Grign. Grign est un descendant de Rafa Derkel. Les trois Zu qui nous ont attaques avaient dabord cherch le tuer Bnlia. Mais ils ne lont pas trouv, et finalement cest lui qui les a suivis jusqu leur cible suivante Elle marqua un silence. Nous serions mortes hier. Elle semblait vouloir clore l la conversation. Yan patienta silencieusement un moment ses cts, puis fit avancer son cheval jusqu celui du guerrier. Corenn vient de me raconter ce qui sest pass. Comment avez-vous pu chapper aux Zu Bnlia ? Grign le dvisagea trangement pendant quelques instants, au point dembarrasser Yan. Tu me souponnes de quelque chose ? Non, bien sr que non ! sexclama-t-il. Je suis curieux, cest tout ! Le guerrier prit un instant pour juger de la sincrit du pcheur. Les Zu ne sont pas les seuls vouloir ma peau. Si je ne gardais pas constamment un il dans le dos, on maurait mis en terre depuis longtemps. 76

Il le planta l et lana son cheval au galop jusquau sommet de la prochaine colline. Ctait vraiment un drle de personnage. Ils avaient de la chance de lavoir avec eux, pensa Yan. Corenn le rejoignit en souriant : Je ne sais pas ce que tu lui as dit, mais si tu lagaces, il va te botter le cul ! lana-t-elle avec une petite grimace, en imitant laccent de Grign. Yan lui rendit son sourire. Heureusement que ses compagnons ntaient pas comme le guerrier taciturne, sinon le voyage aurait paru bien long ! Il ralisa soudain quil ne savait mme pas o ils allaient. On fuit au hasard, ou bien on a un but prcis ? Non, on ne fuit pas. Si on fuyait, on irait plutt de lautre ct, fit la Mre en indiquant louest. Nous devons essayer de rencontrer dautres hritiers ; peut-tre que lun deux a des informations importantes. Et l, on avisera. Comment va-t-on en trouver dautres ? Puis il comprit. Berce, bien sr. Votre lieu de runion habituel. Cest l que tous les survivants iront. Corenn acquiesa. Yan poursuivit : Je suppose que vous y avez pens, mais Si les tueurs sont aussi bien renseigns et efficaces que vous le dites, ils vont arriver la mme conclusion et nous attendre l-bas. Oui, certainement. Malheureusement, cest la meilleure solution que nous ayons. On avisera. Yan sassombrit. On allait quand mme beaucoup aviser dans les jours prochains. Sil ntait pas contre un peu daventure, plonger tout droit dans la gueule du loup tait trs loin de lemballer. Vous pensez quon en rencontrera beaucoup ? Je lespre. Je naimerais pas avoir me dire que nous ne sommes plus que trois. Mais au vu de ma liste Elle ne finit pas sa phrase, et ils restrent silencieux pendant un moment. Combien tes-vous, normalement ? Je veux dire, combien tiez-vous avant ? 77

Je ne sais pas exactement. Peut-tre soixante-dix, ou quatre-vingt, mais il a d y avoir des naissances depuis trois ans. Et tous ne venaient pas aux runions, loin de l. Je ne connais pas les visages de la moiti dentre eux. Et je suis sre que certains ignorent mme toute lhistoire. Xan avait le projet, cette anne, de rassembler tout le monde. a navait pas t fait depuis trs longtemps. Yan fit un rapide calcul mental. Vous ntes pas nombreux, encore. Si lon compte une moyenne de deux enfants par gnration, depuis plus dun sicle, votre nombre devrait dpasser largement la centaine. Oui, cest vrai. Peut-tre est-ce mieux ainsi, vu les circonstances Et Combien sont morts ? Daprs ma liste, trente et un adultes et enfants. Corenn dglutit pniblement, puis dtourna son regard. Elle est srement incomplte. Yan cessa de la questionner. Malgr ses efforts pour se dominer, la Mre tait visiblement de nouveau au bord des larmes. Et lui-mme mit un peu de temps raliser. *** Ils sarrtrent pour djeuner en haut dune colline, do lon pouvait surveiller les alles et venues. Grign sinstalla un peu lcart, sous le couvert des arbres, et passa tout le temps de la halte scruter lhorizon. Lti avait de meilleures couleurs ; dormir un moment, mme sur un cheval, lui avait fait beaucoup de bien. Ils parlrent peu et se remirent rapidement en route, lanxit de Grign les ayant tous gagns. Lti sinstalla derrire Corenn. Bien que plus laise, Yan regrettait de ne plus chevaucher avec son aime serre contre son dos. Mais il leur fallait alterner, afin de ne pas fatiguer toujours la mme monture. Le reste de la journe allait tre trs monotone ; il en fut tout fait sr aprs quelques lieues franchies sans histoires. Comme aucun de ses compagnons ne parlait tous absorbs 78

par leurs penses , Yan dcida de prendre son mal en patience et dobserver le paysage. Mais il fut rapidement lass des vgtaux de toutes tailles cachant lhorizon, et quon trouvait galement prs dEza. Aussi cest presque avec plaisir quil vit Grign revenir contrari dune de ses patrouilles de reconnaissance. Un cavalier nous rattrape, au grand galop. Il porte une robe de prtre. Une robe rouge ? demanda Lti sur un ton assassin. Non. Mais a ne signifie rien. Vous pensez que cest un Z ? Non, je ne crois pas. Ils agissent en groupe, le plus souvent. Mais je ne parierais pas ma vie l-dessus. Vous tes certain que les trois qui vous ont attaqus hier sont morts ? intervint Yan. Plus morts que les rois de Lermian, rpondit le guerrier avec un rictus inquitant. Si je nattaque jamais en premier, je ne laisse en tout cas aucun survivant chez mes ennemis intimes. Cest une rgle de survie de base. Yan eut la vision dun Grign tranchant sadiquement les gorges dhommes blesss, rlant et suppliant. Il chassa cette ide avec effroi. Il voulait certainement dire quil frappait pour tuer, au cours des combats. Quelles sont vos suggestions ? demanda Corenn. On se cache. Il faut toujours viter le combat, lorsquon peut le faire. On va devoir se cacher, comme a, chaque fois quon rencontrera quelquun ? Trois regards tonns se tournrent vers Lti. Elle avait parl presque avec colre. Non, bien sr que non, rpondit sa tante sur un ton apaisant. Mais pour linstant, cest la meilleure chose faire. Nous ne devons prendre aucun risque ; car nous miserions notre vie ! Tu comprends ? Cest juste un cavalier qui passe, rtorqua Lti boudeuse. Mme si cest un Z, il est seul. Grign le tuera facilement. Est-ce que tu te rends bien compte de ce que tu dis ?

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La jeune fille ne rpondit pas. Elle tait peut-tre alle trop loin, effectivement. Grign secoua la tte dun air incompris, en menant le groupe assez loin sous le couvert des arbres o ils mirent pied terre. Corenn tenta de ramener sa nice des penses plus raisonnables. Le chemin que nous empruntons est le plus rapide de Kaul en Lorelia ; en fait cest presque le seul. Les Zu vont forcment y patrouiller, sils se doutent que nous allons Berce. Tu comprends ? Oui, oui, lcha la jeune fille, excde mais pas convaincue. On ne va pas se cacher tout le temps ; on le fait seulement parce quil existe une possibilit que le cavalier soit un assassin notre recherche. Quand nous aurons pass Bnlia, nous serons beaucoup plus tranquilles. Ils ne peuvent pas surveiller toutes les routes loreliennes, moins de disposer de centaines dhommes. Dame Corenn, vous avez admirablement compris la situation ; je nen attendais pas moins de vous. Merci, matre Grign. Yan stait bien abstenu de participer la discussion ; et surtout de donner raison lune ou lautre des Kauliennes. Ce dont il navait surtout pas besoin, ctait dtre ml une dispute. Et il sentait malheureusement que lune ou lautre allait bientt le prendre tmoin. Il fut tir daffaire involontairement par Grign. Prends ton arc et suis-moi. Lti, si tu as fini ton caprice, essaie de faire taire ce cheval, sil te plat. O allez-vous ? Je veux venir avec vous. Le guerrier ne rpondit pas et prit la direction du chemin. Yan fit une moue dsole et impuissante lattention de son amie, et sloigna la suite de Grign. Jamais Lti ne stait sentie aussi humilie. Elle se sentait assez de rage pour abattre un arbre rien quavec ses mains. Elle alla voir le cheval rebelle, qui elle imposa le silence par la seule force du regard. La pauvre bte eut la bonne ide dobir. 80

Lti passa ensuite un moment faire les cent pas, puis ny tint plus et laissa libre cours sa colre. Tante Corenn ! Jestime Grign, je suis contente de lavoir nos cts, et je sais que nous lui devons la vie. Mais cela lui donne-t-il le droit de nous traiter comme des incapables, des fardeaux inutiles ? Elle marqua un temps avant de continuer. Comment peux-tu le supporter, toi, une femme, une Mre du Conseil permanent ? Elle regretta cette ultime rplique avant mme de lavoir acheve. Mais il tait trop tard : Corenn, dhumeur toujours gale, reine de la diplomatie, sachant pardonner beaucoup de choses, la fixa avec gravit. Puis vint le sermon Lti, est-ce que tu as dj t traque ? Non, rpondit la jeune fille embarrasse. Est-ce que tu as dj endoss la responsabilit de la vie de plusieurs personnes ? Non, non. Quest-ce que tu connais de la clandestinit ? Quelle exprience as-tu du danger ? Est-ce que tu sais seulement te battre ? Non, je ne sais pas me battre, je nai jamais tu personne, et je nai jamais mang de mduse crue non plus. Voil. Grign, pour son malheur, a connu et connat toutes ces horreurs. Aussi agit-il de son mieux pour notre bien, et nous devons lui faire confiance. Je ne dis pas le contraire ! Simplement : pourquoi demande-t-il Yan de laider et pas moi ? a na rien voir avec toi. a vient de son ducation, de ses convictions. Pour lui comme pour nimporte quel natif des Bas-Royaumes , les femmes ne doivent pas se battre. Et ta place, je renoncerais tout de suite le faire changer davis. Mais cest stupide ! Dans larme du Matriarcat, il y a des femmes, au mme titre que les hommes, et qui font aussi bien queux ! Tu crois ? Il y a quelques capitaines, oui, peut-tre, et un bon nombre de guerrires. Mais sont-elles vraiment aussi efficaces ? 81

Lti tait atterre. Toute son ducation tait base sur lgalit entre les sexes, voire mme sur une certaine suprmatie des femmes. Et voil que la Gardienne des Traditions en personne lui disait le contraire. En quelque sorte, tu es de son avis, comprit-elle enfin. En quelque sorte. Je connais Grign depuis longtemps, et je lui fais confiance. Je lui laisse avec joie la responsabilit de notre scurit. Lti nen avait pas fini. Eh bien moi, je trouve quil a tort. Une femme peut srement faire aussi bien quun homme pour ce qui est de donner stupidement des coups dpe. Corenn prfra abandonner le sujet. La tournure que prenait cette conversation ne lui plaisait pas du tout. Ce dont elle navait surtout pas besoin, ctait que sa seule famille restante se mette en tte daffronter en duel des assassins de profession. *** Yan et Grign sinstallrent la lisire de la fort, en un endroit o ils avaient une vue trs profonde du chemin. Le cavalier stait rapproch et ne serait plus long les dpasser. Ctait un homme dge moyen, vtu comme un prtre, sans extravagance. Son comportement ntait pas spcialement suspect, mis part sa prcipitation. Yan tait sr quil navait rien voir avec eux. Encoche une flche et prpare-toi. Grign avait plant sa lame courbe dans le sol devant lui et faisait de grands efforts pour tendre la corde dun arc plus grand encore que celui de Yan. Le pcheur aurait bien aim attendre pour observer le guerrier, mais aurait sembl trop louche. Il tira une flche de son carquois, sallongea sur le ventre et fit son possible pour lencocher. Lhomme en noir lobservait avec incrdulit. Pas terre ! Mais quest-ce que tu fais !

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Yan se releva rapidement et affecta une attitude dgage. Il ne fallait pas que Grign saperoive quil navait jamais touch un arc de sa vie Il espionna du coin de lil son compagnon et limita de son mieux. Tenir la flche entre deux doigts, garder un bras tendu a avait lair facile. Tu tires uniquement si je le fais. Puis tu encoches aussitt et tu attends mes ordres. Grign tint en joue le cavalier sur cent vingt pas au moins, jusqu ce quil chappe leurs regards derrire un tournant du chemin. Mais ce ne fut que lorsque le bruit des sabots du cheval fut presque inaudible quil relcha sa tension. Yan fit de mme en tout point. L-bas, ct, tire ! lui cria le guerrier pratiquement dans loreille. Yan pivota en bandant larc, chercha la cible du regard, crut la voir et lcha tout. La corde lui rpa tout lintrieur du bras tandis que la flche glissait ridiculement sur le sol. Il fouilla fivreusement les buissons du regard sans rien trouver. Il sentit trs bien, par contre, la tape un peu forte que Grign lui donna sur la tte. Tu nas jamais vu darc de ta vie ! Ose me dire le contraire ! Yan se tendit, furieux et vex. Il sentait son visage rougir comme un lubillier et fut plus vex encore dtre aussi transparent. Vous tes fou ! Vous mavez fait peur ! Cest dangereux, vous savez, jaurais pu tuer quelquun ! a ne lest pas si lon sait tenir son arme, rtorqua le guerrier sans se dmonter. Tu naurais pas d me mentir sur ce point. La colre de Yan fondit comme neige au soleil, devant le ton calme et les arguments senss de Grign. Mais pas sa honte. Il se sentait maintenant comme un gamin pris en faute. Je prfre nettement savoir o on en est rellement. Si on avait vraiment d se battre, a aurait t dangereux pour toi, pour moi et donc pour les autres. Cest bon, cest bon. Jadmets que jai eu tort. 83

Bien. Pour moi, la discussion est close. Maintenant, voyons ce que lon peut faire de toi. Il alla ramasser la flche et expliqua en quelques phrases, et une dmonstration par la pratique, quelle tait la bonne position de larcher. Yan couta attentivement, puis tira de nouveau la demande du guerrier. Le rsultat obtenu ft satisfaisant : la flche partit bien droit, et sans que la corde lui brle le bras. Bien. Cest toujours a. Il ne te reste plus qu apprendre viser ; l je ne peux rien pour toi. Je vais tellement mentraner que vous noserez mme plus tirer, plaisanta-t-il pour montrer sa bonne volont. Ils regagnrent leur petit campement improvis. Yan se sentait toujours un peu honteux et stupide, mais plus confiant envers Grign. Aprs tout, le guerrier taciturne navait quun souci en tte : leur viter des ennuis. Ils furent violemment apostrophs par Lti ds leur retour. Vous avez t longs ! Quest-ce qui sest pass ? Rien. Tout va bien. Le guerrier navait aucune envie de sterniser sur des explications inutiles. Grign ma montr comment tirer larc. Cest plus difficile que je ne le croyais, mais a va une fois quon a compris le truc. Contente de lapprendre. Jespre que tu tamuseras bien avec ton jouet pour hommes. Et elle le planta l. Yan tait stupfait. Il stait dj disput avec Lti, mais jusqu prsent il avait toujours au moins su pourquoi. Quest ce qui lui prenait ? Peut-tre tait-elle en colre parce quil montrait de lintrt pour une arme. Un objet fait pour tuer. Ctait a, elle mprisait les hommes parce quils ne pensaient qu se dtruire entre eux. Non, a ne tenait pas debout non plus. Tout lheure, elle avait fortement suggr que Grign les dbarrasse du cavalier sans autre forme de procs. Il savana pour lui parler puis changea davis. Que pourrait-il bien lui raconter ? Quand elle tait dans cet tat, tous 84

les efforts de rconciliation taient inutiles. Mieux valait attendre que les choses se tassent. Lti tait encore sous le choc de ses motions rcentes, et son quilibre en avait pris un coup. Ne restait qu esprer que a lui passerait au plus vite *** Rey ! H, Rey, cest toi ? Rey ! Reyan lana lun de ses jurons les plus grossiers. Alors quil avait russi quitter Lorelia sans faire de vagues, alors quil tait remont tout le long du Gisle jusqu la ville du Pont, alors enfin quil avait presque quitt le royaume en toute discrtion, voil quun stupide type de sa connaissance hurlait son nom tue-tte en pleine rue. Il lui fit un petit signe de la main et alla sa rencontre. Puisquil tait dcouvert, autant ne pas se faire remarquer plus encore en ragissant bizarrement, comme en faisant le sourd ou en senfuyant toutes jambes. a le vexait beaucoup de se faire reconnatre comme a, si facilement. Il avait pass un bon moment concevoir un dguisement discret, mettant en uvre tout son talent dacteur pour choisir des vtements lui donnant lair plus vieux, plus grand, et moins lorelien. Mais bon, cest vrai quil ntait pas all jusquau maquillage, aucun postiche ni teinte ne pouvant tenir pendant tout un voyage. Il ferait mieux la prochaine fois ! Ctait dj heureux quil ait pu prendre ces dfroques. Quand il avait rveill Barle, trois nuits plus tt, Reyan avait eu peur pendant un moment que son chef de troupe ne finisse le travail commenc par le Z. Mais aprs une longue sance de critique sur les bons--rien-sauf-attirer-des-ennuis, les amuseurs, les rigolos, les plaisants, les ftards quil stait pourtant jur de ne plus prendre dans sa roulotte, tout cela sur un ton de voix bien au-dessus de la normale, Barle avait consenti aider son jeune acteur. Il lui avait donn des vtements, de la nourriture, et mme, sans quil lait demand Reyan nen tait pas encore remis , une bourse pleine de terces dor, lunique condition quil revienne un jour jouer avec eux pour les rembourser. 85

Il avait ensuite immdiatement pli bagage avec toute la troupe, prenant la direction de Partacle en esprant traner derrire lui les ventuels probables, mme poursuivants de Reyan. Mais tous ces efforts seraient striles sil se faisait reprer cause de labruti qui continuait faire de grands signes dans sa direction. Quel tait son nom, dj ? Tiric ? Iryc ? Rey pressa le pas et fut enfin ses cts. Tas pas besoin de hurler mon nom dans la rue, comme a. Je ne suis pas sourd, lui dit-il en guise de salut. Bzoin de discrtion, hein ? Jsuis au courant. Rey observa son interlocuteur sans rpondre. Celui-ci tait visiblement trs satisfait de son petit effet. Il arborait un sourire goguenard dcouvrant une dentition jauntre et trs accidente. Ses habits taient crasseux, ses cheveux sales, et son haleine empestait la vinasse un tic le gobelet. Do le connaissait-il, dj ? Rey se souvenait avoir trinqu quelquefois avec lui et dautres solards, mais ne se rappelait plus quelle occasion cest--dire dans quel cabaret il lavait rencontr pour la premire fois. Il est vrai quil connaissait ainsi des centaines de noms et des milliers de visages Ctait quoi son boulot lui, dj ? Laffreux se dandinait ridiculement, trs sr de lui, les mains dans les poches. Mon vieux, je nsais pas cque tas fait, mais tes srement le type le plus demand du coin, reprit-il. La Guilde offre deux cents terces pour ta tte. Mais tu lsavais dj, non ? La Guilde. Alors l, ctait vraiment la fin. Si les Zu taient prts louer les services du crime organis pour le retrouver, il fallait vraiment quil quitte le royaume au plus tt. Il ne serait en scurit nulle part en Lorelia. Darlane a mme fait dire que si on nte rtrouvait pas avant les hommes Safrost, il y aurait dla purge dans les bandes. Les gars chuchotent que Darlane aurait tellment la trouille de louper ccontrat quy srait mme prt envoyer pter les accords de la Grande Guilde. Mon vieux, ya des types qui ten veulent mort, a cest sr.

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Safrost ? Rey en avait dj entendu parler a ntait pas le chef prsum de la Guilde goranaise ? Pour a, oui, il avait des ennuis des ennuis qui le poursuivraient dans tous les Hauts-Royaumes. Menfin, tas pas tinquiter, nous on est potes, comme frres. Cest pas moi qui tbalancerais, mme pour tout ctor. Tu mconnais. Pas assez, justement. Jte connais pas assez, face de rat. Tu bosses pour la Guilde. Rey lana des coups dil presss autour de lui. Apparemment, personne ntait en train de sapprocher sournoisement pour lui planter une lame dans le dos. Mieux valait ne pas tenter la chance plus longtemps. Bon, eh bien tu comprends que je doive te laisser. Merci pour tes renseignements. On se reverra peut-tre un de ces jours, lana-t-il Iryc en esprant sen dbarrasser. Attends. Jpeux ptttaider. Dis-moi o tu vas, jleur dirai qutes parti ailleurs. Rey rflchit un court instant, et prit sa dcision. Je vais Romine. Essaie de les envoyer vers Goran. Et si tu veux vraiment me rendre service Il empoigna une douzaine de terces dans sa bourse. a marrangerait si tu pouvais macheter un cheval et un peu de bouffe. Maintenant que je sais tout a, je vais essayer de ne plus me montrer. Tu nas qu mamener le tout lAuberge du Pont, tu connais ? Je tattendrai l-bas ce soir. Iryc sourit jusquaux oreilles en empochant les pices. Jle frai. csoir, alors. Cest a, ce soir. Ils se sparrent et Rey sengagea dans une ruelle, bifurqua rapidement dans une autre, puis une autre encore. Il sarrta aprs langle du mur et attendit un bon moment, dague en main et muscles bands. Mais personne ne lavait suivi. Les terces avaient mis laffreux en confiance. Ce soir, il ne serait srement pas lauberge. Si Iryc gardait le silence et les pices, tant mieux. Sil se rendait au rendezvous, eh bien il aurait gagn un cheval. Et si ctait un sale tratre, ses chefs lui feraient payer sa btise leur manire. 87

De toute faon, Rey venait de changer ses plans : plus question pour lui de tenter de se faire oublier, o que ce soit. Les Zu plus la Grande Guilde, a faisait beaucoup trop dennemis pour lui tout seul. Il fallait quil retrouve les autres hritiers. Le jour mme, il se mit en route pour Berce. *** Nous ne devons plus tre trs loin de Jerval. Il va falloir quon prenne quelques dispositions. Yan scruta le guerrier des Bas-Royaumes avec curiosit. Si Grign voulait prendre des dispositions, a ne pouvait quannoncer des changements majeurs dans la chevauche, jusqualors sans histoire, du petit groupe. Cest quoi ? Une grande ville ? Pas vraiment, non. a serait mme plutt le contraire, compar aux cits royales loreliennes. Mais mieux vaut ne pas prendre de risques. On a besoin dun quatrime cheval, rappela Corenn. Je pense quon aurait tort dviter le village. Je suis bien daccord, dautant plus que le dtour nous retarderait inutilement. Alors, que proposez-vous ? Nous allons nous sparer. Temporairement, bien sr, ajouta le guerrier devant les airs surpris de ses compagnons. Mais encore ? Vous, dame Corenn, ainsi que votre nice, traverserez le village en tte. Je vous suivrai une centaine de pas. Nallez pas trop vite, je ne veux pas vous perdre de vue. Passez sans vous hter, cest tout. Rpondez si lon vous parle, mais nengagez pas la conversation. Et moi, quest-ce que je fais ? demanda Yan. Tu vas donner ton cheval Lti. Tu vas entrer pied, aprs nous, et tu en achteras un autre. Si jamais a tourne mal pour nous, tu files aussitt. Sinon, tout ira bien, puisque les Zu ne te connaissent pas.

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Je me trompe peut-tre, mais si le but de tous ces calculs est de passer inaperu, a ne marchera pas. Quand un cavalier traverse mon village, il peut prendre toutes les attitudes quil veut, tout le monde le dvisage. a devient mme le sujet de conversation du jour. Pas Jerval. Cest la premire bourgade lorelienne aprs la frontire kaulienne. Il passe ici des cavaliers tous les jours ; comme celui de tout lheure, par exemple. Aprs tout, Bnlia nest qu une journe de voyage ; les habitants ne vont pas lever la tte chaque fois que quelquun passe dans un sens ou dans lautre ! Et quest-ce quon doit faire, si on est attaqu ? demanda Lti dun air provocateur. Vous galopez sans vous retourner. Je vous rattraperai aprs mtre charg des suicidaires qui auraient os me mettre de mauvaise humeur. Cest clair ? Lti ne rpondit pas. Ctait clair, oui. Grign nentendait pas discuter de ses ordres. Le guerrier donna quelques terces Yan. Tu viens dune ferme, pas trs loin. Tu es seulement venu acheter un cheval pour ton pre, et tu dois repartir aussitt pour tre rentr avant la nuit. Marchande un peu pour donner le change, mais ny passe pas un dcan. Yan examinait les pices avec intrt. Ctait la premire fois quil voyait de la monnaie lorelienne. Combien cote un cheval, normalement ? Sept ou huit terces dargent, en gnral. Cde neuf, et ton homme croira sans problme lhistoire du garon de ferme stupide Tu crois que tu sauras jouer ce rle ? glissa le guerrier avec ironie. Yan releva la tte et le dvisagea, un peu vex. Par Eurydis ! Mais Grign souriait ! Il pouvait donc se montrer un peu humain ? Il lui rendit son sourire. La plaisanterie tait acide, mais pour une fois que le guerrier faisait un effort Achte aussi quelque chose manger, demanda Corenn. Du pain, du fromage, un peu de viande. a nous fera du bien de prendre un bon repas. 89

Daccord. Essaie de tout prendre au mme endroit. Pas la peine de laisser ton bon souvenir tout le village. Oui. Et rejoins-nous rapidement. Oui. Cest tout ? a a lair vraiment difficile de traverser un village tellement dangereux. Cest srieux, Yan. Nous pourrions tous nous retrouver morts dans la prochaine dcime. Essaie de ne pas loublier. Cest vraiment encourageant. Ils firent halte peu aprs, le temps de laisser Lti monter sur le cheval de Yan. Puis elle et sa tante reprirent la route ; Grign sapprtait en faire de mme quand Yan larrta. Dites Si cest une ide que vous avez eue pour mabandonner, je ne vais pas trouver a drle du tout. Le guerrier lui fit face, gravement choqu. Jai dit que tu pouvais venir avec nous, alors tu viens. Je nai pas lhabitude de manquer ma parole. Il lana son cheval au petit trop, puis se retourna aprs quelques mtres pour ajouter avec un sourire : En plus, cest toi qui rapportes manger ! Yan fut plus que rassur. Apparemment, Grign lavait accept part entire dans le groupe. Tant mieux. Il se mit en route bonne allure pour le petit village. Ses compagnons lui manquaient dj. *** Malgr sa motivation, Yan mit quelque temps parvenir Jerval. Il tait un peu tard pour y penser, mais ils auraient d, lui et ses compagnons, se sparer beaucoup plus prs de la petite bourgade. a lui aurait vit cette nouvelle marche force. Il vit avec soulagement que tout avait lair calme ; comme il lavait devin en observant les silhouettes distance, les autres taient passs sans problme. Heureusement. Pour la premire fois de sa vie, Yan ntait plus dans le Matriarcat. Intress, il tournait la tte dans toutes les directions afin de remarquer le plus de dtails possible. Mais 90

Jerval ressemblait finalement beaucoup Eza et il fut assez du. Les habitants taient habills dune faon originale, et larchitecture tait inhabituelle. Voil tout. En fait, tous les villages des Hauts-Royaumes devaient se ressembler, et aprs tout celui-ci ntait qu deux jours de voyage du sien. Bnlia, Lorelia, voil qui ferait du changement. Il sapprocha dune bande de gamins qui jouaient avec des pes de bois et leur demanda o lon pouvait acheter des chevaux. Ils le regardrent sans comprendre. Maudit, il avait parl en kauli sans sen rendre compte. Il reposa sa question en ithare, en esprant que ces gosses avaient reu lenseignement des prtres eurydiens. Leurs visages silluminrent et ils lentranrent au bout dune ruelle o se trouvait un enclos. Un homme chauve et ventripotent vint sa rencontre et entama la conversation avec lui sur un ton exclusivement marchand. Laffaire fut vite traite. Yan choisit un cheval, avec pour seul critre celui de sa couleur, car malheureusement il ntait pas expert en la matire. Puis on marchanda quelques instants pour tomber daccord sur un prix de neuf terces pour la bte et un harnachement de base. Le jeune homme navait mme pas eu besoin dutiliser les mensonges prvus ; lleveur se fichait perdument de ce quil allait faire de son cheval. Yan demanda au plus grand des gamins qui lentouraient toujours daller lui faire ses courses. Il lui tendit trois terces dargent avec la promesse de lui laisser une part du butin. Le gosse partit en courant, le reste de la bande sa suite. Lleveur apporta le harnachement prvu et libra le cheval de son enclos. Yan tourna les sangles dans tous les sens et tenta maladroitement de les attacher la bte, qui se droba chaque fois. Le marchand finit par lui prter main forte, en secouant la tte dun air las. Enfin le cheval ft prt, et Yan lui caressa le col tout en attendant les enfants. Ils taient longs, tout de mme Il savana jusqu lentre de la ruelle et les chercha dans la rue principale. Un petit gamin dtala en lapercevant. Daccord. Il avait appris quelque chose aujourdhui : les enfants loreliens ntaient pas forcment honntes. 91

Il fit lui-mme ses achats avec largent quil lui restait, chargea sa monture et y grimpa. Il vit avec soulagement quelle se laissait faire. Puis il se dirigea vers la sortie du village. Des rires venaient dune rue transversale. Yan se pencha pour y regarder et y vit quelques-uns des gamins qui le montraient du doigt en pouffant. Il plissa les yeux et les dsigna son tour en imitant le bruit du serpent, comme sil lanait on se sait quelle maldiction terrible. Les gosses ouvrirent de grands yeux et senfuirent toutes jambes, compltement affols. Yan fut agrablement surpris de son petit effet. Il rejoignit Grign, Corenn et Lti moins dune demi-lieue du village. Apparemment, tout sest bien pass, commenta lhomme en noir. Vous plaisantez ? Jai t attaqu par une bande de jeunes ogres qui mauraient dvor tout cru, si je navais pas pu men dfaire par ma vaillance et ma ruse. Cest a, cest a. Ils taient au moins vingt, arms de couteaux longs dun pied, et de la bave coulait de leurs bouches lhaleine putride et aux dents empoisonnes Bien sr. Allez, on y va. Leurs yeux injects de sang me fixaient avec des envies meurtrires, et je croyais vraiment ma dernire heure arrive quand celui qui devait tre le chef leva son arme vers le ciel en hurlant de toutes ses forces une chanson que tous reprirent bientt : Le crabe et la langouste vont par deux, le crabe et la langouste sont heureux Cest une berceuse, non ? Oui, je nai pas compris non plus pourquoi ils chantaient a. Mme Lti, qui voulait pourtant continuer bouder, rit avec eux. *** Grign ne dcida dun arrt que bien aprs le sixime dcan, presque la tombe de la nuit. Comme son habitude, il guida 92

le petit groupe hors du chemin, vers une petite fort peu loigne o ils senfoncrent au hasard. Ils traversrent une premire clairire, puis une deuxime, et ce nest qu la troisime, aprs avoir dtaill les environs, que le guerrier autorisa linstallation du campement. Ils commencrent par manger, la faim leur tenaillant le ventre. Tous se sentirent ensuite langoureux, la fatigue due au voyage et leur dernire nuit, trs mauvaise, se faisant insistante. Yan commenait se prparer une couche sommaire quand Grign intervint : Mieux vaut prvoir une tente pour cette nuit. La couleur du ciel ne me dit rien qui vaille ; je ne serais pas tonn quon ait de la pluie. Maudit, je suis maudit. Dabord des ogres, et de la pluie, maintenant. Rassemblant son courage, il prit sur lui de monter les deux tentes leur disposition : celle de Grign, et celle de Corenn. Il allait devoir dormir avec lhomme en noir ; a laurait un peu ennuy, dhabitude, mais ce soir il sen fichait comme dune peau de margolin, pourvu quil dorme. Tous se couchrent rapidement, sauf Grign qui dclara vouloir veiller un peu et soccuper des chevaux. Yan se demanda si cet homme se fatiguait jamais. Enfin, il admit une fois de plus quil tait rassurant de lavoir avec eux. Quant lui, il sendormit presque aussitt. Il se rveilla quelques dcans plus tard, au milieu de la nuit. Le guerrier, allong prs de lui, se retourna silencieusement dans son sommeil. Yan ne lavait pas entendu entrer, ni se coucher. La pluie tombait, fine, sur la toile extrieure, et un lger vent faisait remuer le tissu dtendu par endroits. Yan se mit sur le dos et tenta de se rendormir. Il avait de nouveau mal la nuque, o Grign lavait frapp la nuit prcdente. Il se massa un peu, mais a ne le soulagea pas beaucoup. La douleur lempchant de sassoupir, il laissa ses penses vagabonder, comme il aimait le faire.

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Le jour davant, au mme dcan, il se dbattait dans les taillis de la garrigue kaulienne. Maintenant, il tait en Lorelia et partageait une tente avec un inconnu qui avait bien failli le tuer. Et demain, o serait-il ? Et encore plus tard ? Bien que les circonstances ne sy prtassent gure, il tait heureux que ces changements bouleversent sa vie routinire. Il tait vrai, aussi, quil navait pas encore t confront de rels dangers, contrairement Lti, Corenn ou Grign. Des gens cherchaient-ils vraiment les tuer ? Malgr les tmoignages de ses compagnons, il avait du mal le croire. Comment pouvaient tre ces tueurs Zu ? En se basant sur la description quen avait faite Corenn, il les imaginait trs grands et trs forts, avec un regard de sadique, et vtus dune simple tunique teinte avec du sang. Tous, bien sr, arms dune dague projetant du poison sur des victimes suppliantes, comme le ferait un serpent insensible. Il imaginait parfaitement, maintenant, lhomme habill de cuir rouge. Il tait de dos, et se retournait vers lui avec une lenteur extrme. Et le jeune homme reconnut avec horreur son visage : le tueur Z ntait autre que Grign ! Yan se rveilla en sursaut. Il stait tout de mme rendormi. Mais quel cauchemar Sa nuque lui faisait plus mal que jamais, et il se sentait un peu fivreux. Lnervement, d aux cts ralistes de son rve, sans doute. Il dcida daller faire un petit tour lextrieur. Il se mit prcautionneusement genoux et progressa lentement vers la sortie de la tente. Une main lui attrapa fermement le mollet, et il ne put retenir un petit cri de surprise. O vas-tu ? La voix du guerrier ntait mme pas ensommeille. Yan sappliqua reprendre son calme. Je narrive pas dormir. Je vais juste prendre lair. Ne tloigne pas, ordonna Grign en le lchant. Et nallume pas de feu. Mais non, mais non, rpondit-il excd. Le guerrier lui avait vraiment fait peur. 94

La fracheur de la nuit et du crachin se chargrent de le dtendre. Il se massa une nouvelle fois la nuque, puis fit quelques pas au hasard, qui lamenrent prs des chevaux. Grign avait confectionn avec quelques branchages un toit improvis pour les btes, et rassembl du fourrage. Yan ny avait mme pas pens. Il fallait quil apprenne tout a : soccuper des chevaux, tirer larc, se reprer, tant dautres choses encore Lui qui avait toujours voulu voyager se rendait compte maintenant quil ne pourrait aller bien loin en ne comptant que sur lui-mme. Apprendre tirer larc Tout de mme, il esprait navoir jamais tirer rellement sur quelquun. Quoique Si ce quelquun sen prenait Lti Cela lui amena une autre ide. Quel jour tait-on ? Yan tait loin de connatre son calendrier par cur, et il en tait probablement de mme pour ses compagnons. Mais ce ntait pas grave, aprs tout. Le nom du jour importait peu ; tant quon noubliait pas que ctait le neuvime avant le jour de la Promesse. Jusqu prsent, a ne se passait pas trs bien. Lti tait trs affecte par les vnements et Yan esprait quelle irait bientt mieux. Il hsitait dj beaucoup faire sa demande avant mais il ny parviendrait jamais si lhumeur de la jeune fille ne samliorait pas. La pluie commenait sinfiltrer dans ses vtements, et il ne tarda pas regagner sa tente. Il fallait quil se force dormir un peu : les jours prochains allaient probablement tre trs fatigants. *** Maz Lana retint son souffle en poussant la porte dentre de la petite ferme perdue dans la campagne. Elle avait beau la savoir inhabite et close depuis plusieurs dcades, elle sattendait plus ou moins tomber nez nez avec lun des anciens rsidants ou son cadavre.

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La maisonne appartenait la branche romine de sa famille, quelle navait jamais connue, mais qui descendait au mme titre quelle de leur anctre Maz Achem. Elle stait lance leur recherche ds le lendemain de son arrive au temple de Mestbe, et force de patience avait fini par retrouver le lieu o le sage missaire avait vcu ses dernires annes. Elle navait pas t trs tonne dapprendre que ses lointains cousins avaient t rcemment assassins, sans raison apparente. tonne, non. Afflige, oui. Car cette tragdie ne faisait que confirmer ses craintes. La porte tait bloque ; verrouille, peut-tre. Lana fit le tour du petit btiment dans lespoir de trouver une autre entre, mais il ny en avait pas, moins peut-tre de passer par le toit. La prtresse rejeta cette ide aussitt, incapable de simaginer en train descalader un mur. Il ne lui restait quune chose faire Elle sempara dune lourde pierre et se mit marteler le bois coups rguliers, tout en faisant de vives prires Eurydis pour que personne ne la surprenne. Ntant pas stupide, elle avait bien sr gard le secret sur sa parent avec les victimes, et navait aucun dsir de gcher sa couverture en se faisant surprendre en pleine effraction. La serrure finit par cder, et Lana dgagea la porte de son montant avec quelques coups dpaule donns de son plus fort ce qui ntait pas beaucoup. Elle examina lintrieur en haletant. Tout tait sombre. Affreusement, horriblement sombre. En temps normal, jamais elle ne serait entre l-dedans. Mais on ntait pas en temps normal. Elle rassembla son courage et entra pas dcids, se dirigeant tout droit vers une lucarne condamne dont elle dfona les planches de la mme manire. Ses propres coups rsonnaient violemment sur les murs en pierre, et elle se mit frapper de plus en vite et de plus en plus fort, cdant peu peu la panique. Enfin, la lucarne ft dgage et la pice suffisamment claire. 96

Lana saccorda un instant de repos et de rflexion. Ce quelle cherchait ne se trouvait srement pas dans cette pice faisant office de sjour et de salle manger. Il fallait en tout cas lesprer : les quelques meubles toujours en place taient dans un tat lamentable. Des suites dun pillage, peut-tre. Ou dune possible bagarre entre ses cousins et les Zu. Ou dun peu des deux. Lana sentit langoisse et les larmes revenir. Ith tait si loin ! Et surtout, elle tait si seule face des vnements quelle ne comprenait pas, face des situations au-dessus de ses forces, face la violence Elle sortit quelques instants pour remettre de lordre dans ses ides. Lambiance morbide de la maison lui faisait perdre son calme. Aprs une courte prire et surtout quelques encouragements, elle se sentit un peu mieux et reprit son investigation. Elle cherchait quelque chose. Quelque chose de trs important. Quelque chose de certainement vital. Et cela valait bien un petit moment doppression Elle fouilla donc la maison de fond en comble, dgageant chacune des fentres des pices quelle traversait. Elle fit de son mieux, pendant tout ce temps, pour ne pas penser ces cousins inconnus. Pour ne pas savoir, par exemple, qui appartenaient ces jouets, ni ce quon avait fait leurs propritaires. Pour ne pas les imaginer en train de vivre. Pour ne pas savouer, enfin, quelle regrettait de ne pas avoir connu sa propre famille. Le temps passant, elle vit diminuer de plus en plus ses espoirs. Et elle finit par admettre, contrecur, que lobjet ntait pas l. Ntait plus l. Sil avait jamais exist. Ce dont elle doutait encore. Et il ny avait sa connaissance quun moyen sr de le savoir. De tout savoir. Elle abandonna la fermette aprs avoir adress une fervente prire Eurydis pour le repos des esprits de ses cousins. Puis elle se dbarrassa du plus gros de la poussire de ses vtements et remonta cheval pour rentrer Mestbe.

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Ce quelle envisageait de faire pour dcouvrir la vrit demandait beaucoup de prparatifs, tant matriels que spirituels. Aprs tout, elle allait peut-tre en mourir *** Yan se rveilla un peu avant laube. Grign tait dj lev ; une fois de plus le jeune homme ne lavait pas entendu. Cen tait presque agaant. Il se vtit sans fioritures et sortit de la tente. La journe allait tre pluvieuse, le ciel tait bas et gris. Le guerrier ntait pas l, mais il ny avait srement aucune raison de sinquiter. La tente de Corenn et Lti tait encore ferme ; Yan espra quelles avaient pu passer une bonne nuit, aprs leurs motions de la veille. Dordinaire, le matin, il allait nager un peu si le temps tait beau, ou se contentait dablutions sommaires dans le cas contraire. Puis il rejoignait Lti pour grignoter quelque chose avant les occupations de la journe. a se prsentait plutt mal pour les ablutions ; mais on devait pouvoir faire quelque chose pour le djeuner. Il fit quelques pas sous les arbres et ne tarda pas dcouvrir avec un grand plaisir un jeune lubillier dont les fruits, quoique peu nombreux, feraient trs bien laffaire. Lti adorait ces tiges consistantes et sucres, dont Norine faisait autrefois des liqueurs. Il tomba plus loin sur un nid de virvois abandonn o restaient encore trois ufs. Deux autres avaient t casss et gobs par un merle charognard peut-tre, ce qui expliquerait labandon du nid. Yan ramassa les ufs en esprant que Grign le laisserait allumer un petit feu. Les ufs crus ntaient pas ses prfrs. Enfin, il tomba sur un noisetier dont il dchargea les branches. Personne nen prendrait au djeuner, mais il navait jamais pu passer devant des noisettes sans en ramasser un sac plein.

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Il revint au campement en constatant la richesse de la fort lorelienne. Une promenade dans la garrigue du Sud kaulien aurait t moins fructueuse. Grign tait revenu, lui aussi. Il tait en train de refermer des gourdes quil avait laisses ouvertes la veille au soir. La pluie leur avait fourni de leau. Yan se dit quil aurait d y penser aussi. Il y avait deux puits Eza, bien plus quil nen fallait pour les quelque deux cent trente villageois, aussi lide quils puissent manquer deau ne lui tait pas venue lesprit. Pourtant, il avait lui-mme install un petit systme de rcupration deau de pluie chez Norine Le guerrier tait lui aussi all chercher de quoi manger, bien que les provisions de la veille ne fussent pas puises. Il avait rcolt une grosse quantit de noyaudes et abattu un faisan marin. Yan fut un peu chagrin de ne pas tre le seul en avoir eu lide. Il mit ses trouvailles avec les autres et sapprocha de Grign. Bonjour. Le guerrier le regarda avec une pointe dtonnement. Bonjour aussi. Vous avez bien dormi ? Oui. Merci. Un silence sinstalla. Grign prfrait visiblement saffairer autour de ses gourdes et de ses sacoches quchanger des politesses. Yan sloigna un peu, puis soudain inspir se prcipita dans sa tente. Il en ressortit avec larc et les flches quon lui avait confis. Il sloigna un peu du camp pour ne pas avoir supporter le regard critique du guerrier, ni ses remarques forcment moqueuses. Il sarrta aprs une centaine de pas et se choisit une cible : une drle de marque, comme un nud, dans lcorce dun arbre loign. Il mit une dcille au moins tendre larc correctement et viser. Enfin il lcha prise en redoutant la douleur, sanction immdiate dune mauvaise manipulation. La flche partit normalement, mais passa plus de deux pas de la cible pour senfuir plus loin dans les broussailles. Yan se rendit compte alors quil allait srement perdre toutes ses 99

flches en sentranant de cette faon. Il rcupra la premire et se choisit un nouveau but : un groupe de jeunes troncs serrs, qui devraient arrter mme ses plus mauvais essais. Il tira une vingtaine de fois, son meilleur rsultat tant de se rapprocher un peu plus dun pied de la cible. Son bras se fatiguait et il commenait dsesprer ; a allait tre plus difficile que prvu. Tu me laisses essayer ? Lti tait quelques pas derrire lui. Elle avait certainement vu ses derniers tirs ; Yan ne se sentait pas glorieux. Dautant plus que Lti naimait apparemment pas quil se serve de larc. Mais au fait, pourquoi voulait-elle essayer, alors ? Je ten prie. Il passa larme Lti, dont le visage sillumina. Bien sr, quel idiot il tait ! Elle stait sentie mise lcart par les deux hommes. Il aurait d le comprendre avant ; Lti ntait pas du genre se faire materner outre mesure. Il lui rpta de son mieux les conseils que lui avait donns Grign, et elle se mit en position. Quest-ce que tu visais ? Le tronc un peu tordu, l, devant les autres. Mais il narrte pas de bouger, ajouta-t-il en riant. Lti sourit et tira progressivement sur la corde. Ctait vraiment trs dur. Elle plissa les yeux, serra les dents et banda ses muscles le plus possible. Malheureusement, larc ne se tendait pas beaucoup. bout de force, elle lcha prise et la flche fit un petit bond en avant pour atterrir plat sur le sol, une douzaine de pas plus loin. Cest pas grave, dit aussitt Yan pour la consoler. Cest parce quil est trop tendu, voil tout. On doit pouvoir trouver des arcs un peu plus lgers. Il avana la main pour la dbarrasser de larme. Attends. Donne-moi une autre flche, si tu veux. Yan sexcuta. a ne servait pas grand-chose, son avis : elle avait dj trop fatigu son bras lancer la premire, et ne pourrait faire que moins bien avec la seconde. Lti encocha, prit la position et tira sur la corde. Puis elle orienta son arc vers le haut, la flche pratiquement dirige sur la 100

cime des arbres. Yan crut une dfaillance physique de son amie et allait venir son aide, mais elle tira avant. La flche dcrivit une trajectoire courbe qui se termina en plein sur le tronc-cible, o elle se planta chichement un instant, avant de chuter au sol. Yan resta bouche be, les yeux visss sur lentaille faite par la pointe dans le bois. Lti lana un grand cri dune joie sauvage avant de se retourner vers lui. Tu as vu ? Je lai fait, Yan. Je lai fait. Je ne suis pas plus mauvaise quun autre. Je lai fait ! Le pcheur se sentait pour sa part trs mauvais. Lti avait vraiment tous les talents, et lui, aucun. Il ne ressentait pas de jalousie, mais plutt une relle admiration pour celle dont il pensait souvent ne pas tre digne. Il examina son visage parfait, le voile brun de ses cheveux abondants, ses yeux ptillants o on lisait lamour de la vie, sa bouche qui dvoilait un sourire heureux. Elle devrait toujours tre comme a. Yan se promit de faire nimporte quoi pour quelle soit toujours comme a. Lti alla rechercher la flche, quelle lui rendit en mme temps que larc. Tiens. Je nai pas envie de me battre ds ce matin avec Grign le Grincheux. Jai ma rponse. Allons djeuner. Yan se demanda de quelle rponse il sagissait, et surtout de quelle question. Mais il sabstint de le lui demander ; mieux valait essayer de la garder de bonne humeur toute la journe. Et puis, tant quil ntait pas la victime de ses sobriquets Ils mangrent avec plaisir les mets rcolts et un peu de ceux qui restaient de la veille. Corenn aussi avait meilleure mine ; elle qui tait reste taciturne pendant toute la soire du jour prcdent, menait maintenant la discussion en plaisantant sur les capacits culinaires des deux hommes qui se restreignaient selon elle aller cueillir quelque chose sur une branche . Yan protesta un peu pour la forme, et mme Grign lana une ou deux reparties volontairement provocantes. Personne ne prit tout cela au srieux et ils se mirent bientt en route pour une nouvelle journe de voyage. 101

*** Une pluie bruineuse mais insistante commena tomber en milieu de matine, vers la fin du deuxime dcan. Chacun se couvrit comme il put, en esprant quelle cesse rapidement. Ce quelle fit, pour reprendre malheureusement peu aprs avec plus de force. Le chemin stait fait route peu peu, que dautres voies croisaient ou rejoignaient. Grign fit bifurquer sa petite troupe dans lune des plus larges, qui remontait vers le nord. Je pensais que Bnlia tait droit devant nous ? stonna Corenn. Elle lest, cest vrai. Mais je prfre faire un dtour et rduire le plus possible les chances quont les Zu de nous retrouver si toutefois ils nous cherchent. Ils ne sont srement pas encore au courant de la mort des trois autres. Quavez-vous fait des corps ? demanda Yan sur une soudaine inspiration. Laisss sur place. Ne tattarde jamais sur un cadavre, si tu veux vivre longtemps. Surtout dans les Hauts-Royaumes, ajouta le guerrier avec un sourire nigmatique. Vous les avez fouills ? Grign plissa les yeux. Pourquoi aurais-tu voulu que je les fouille ? Je ne sais pas Il y avait peut-tre des choses apprendre, des machins qui auraient pu nous servir Vous navez pas t tent de prendre leur bourse, par exemple ? osa enfin Yan. Grign le dvisagea avec gravit. Mme travers le rideau de pluie, le jeune homme pouvait sentir lintensit du regard pos sur lui. Maudit, il avait une fois de plus contrari le guerrier ltrange sensibilit. Tu laurais fait, toi ? Tu aurais dpouill un mort ? Yan ne rflchit quun instant. Non, je crois que non. Non, bien sr, dclara-t-il sincrement aprs un instant de rflexion. Tant mieux. 102

Grign avait lair vraiment srieux. Yan se promit dapprendre tenir sa langue. Il lana un regard discret aux deux Kauliennes. Corenn arborait un lger sourire amus, et Lti semblait contrarie, par la pluie peut-tre. Quoi quil en soit, il avait le sentiment de stre fait gronder comme un gamin, devant ses amies, qui plus est. Et a arrivait beaucoup trop souvent depuis quelque temps. Aussi revint-il la charge, un peu stupidement Je les aurais quand mme fouills. mon avis, vous auriez d les fouiller. Tu veux quon y retourne ? Corenn prfra intervenir, sentant quune dispute pointait lhorizon. On a quitt les lieux tout de suite aprs pour ne pas se faire reprer. On naurait donc de toute faon pas eu le temps de faire quoi que ce soit. Alors inutile den dbattre. Dame Corenn, japprcie dcidment votre intelligence, rpondit le guerrier. Et vous savez quelle est la valeur de ce compliment, venant de la part dun vieux clibataire aux ides troites comme moi. Je le considre et vous en remercie, matre Grign. Jespre que vous saurez vous en souvenir quand, mon tour, je serai dun avis contraire au vtre, rpondit-elle avec un sourire malicieux. Puisse ce jour ne jamais venir ; car il verrait ma libert mourir pour celle dune femme, dame Corenn. Je prfre avoir tort avec vous, que raison contre vous. Yan nen croyait pas ses oreilles. Ils lavaient compltement oubli. Et quest-ce que ctait que ces manires de parler ? Il se tourna vers Lti pour observer sa raction ; la jeune fille observait sa tante et son oncle en souriant batement ; il narrivait pas comprendre pourquoi. Trs bien, puisque tout le monde lignorait, il dcida dignorer tout le monde. Il ne tint pas longtemps, sa bonne nature lempchant de bouder longtemps, son intelligence lavertissant du ridicule dune telle attitude, et surtout personne ne faisant davantage attention lui quauparavant.

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Le petit groupe croisa un trio de cavaliers environ une lieue aprs leur changement de direction. Grign ne donna pas lordre de se mettre couvert ; en fait il ne faisait mme plus dexcursions en claireur. Yan supposa quils taient plus en scurit, maintenant quils taient sur un des nombreux chemins secondaires. Ils progressrent ainsi en silence pendant quelques lieues, croisant, dpassant ou se faisant rattraper par un nombre croissant de pitons et de cavaliers. Ils rencontrrent mme une voiture excessivement dcore, tire par six chevaux, que conduisaient deux hommes en livre arborant une expression hautaine quils avaient d copier sur leur passager apparemment un noble lorelien. Yan suivit le carrosse des yeux aussi loin quil le put. On ne voyait pas, et on ne verrait jamais de tels quipages Kaul. Pourrait-il un jour voyager de cette faon ? Ils traversrent deux villages semblables Jerval, ou Eza en fait. Yan ne demanda mme pas leurs noms. la fin du troisime dcan marquant lapoge, et alors quils traversaient de nouveau un village, Corenn fit sarrter sa monture devant la faade dun btiment de belle taille. Grign, que diriez-vous de faire une halte dans cette auberge ? Jai pris tellement deau sur la tte, ce matin, que jai limpression quil me faudra un sicle pour scher. Dame Corenn, jaimerais accder votre dsir, et javoue que je ne serais pas moi-mme contre un gobelet de vin et un repas cuit devant un bon feu de chemine. Mais la prudence men empche : si nous pouvons chevaucher sans crainte des rencontres, jai bien peur quil nous faille attendre Bnlia pour nous exposer des regards inconnus. Vous avez sans doute raison, reconnut-elle. Veillez sur nous, matre Grign, ou je laisserai rapidement ma fatigue avoir raison de mon bon sens. Je doute que cela arrive jamais, dame Corenn. Mais ce sera un plaisir de prendre soin de vous. Ils se remirent en route au petit trot. Lti sapprocha discrtement de Yan. Tu as vu ce qui se passe ? Ils se font la cour ! 104

Yan eut un violent hoquet de surprise. Il eut soudainement envie de rire trs fort, mais cette envie steignit trs vite sous le regard srieux de Lti. Ils ne se font pas la cour, ils discutent Bien sr que si. Tu as vu comme ils se parlent ? Lti avait lair convaincue, et trs heureuse aussi. Yan se sentait une fois de plus un peu stupide. Quoi, il fallait lui donner du dame Lti pour lui plaire ? Il ntait pas contre un essai, si elle ne lui riait pas au nez comme ctait malheureusement probable. Quelque chose lui chappait. Depuis quelque temps, beaucoup de choses lui chappaient. Il examina le guerrier et la Mre, le combattant et la diplomate, lhomme sans loi et la Loi. Non, rien ne les rapprochait, si ce ntait leur ge voisin. Comment pourraientils tre ensemble ? Lti simaginait-elle que Grign allait faire une demande sa tante au jour de la Promesse, comme un jeune homme timide une jeune fille hsitante ? cette pense, Yan eut de nouveau envie de rire. Cette ide lui faisait envisager le jour fatidique avec un peu moins dapprhension. Il se promit dy repenser chaque fois que le sujet le tourmenterait, cest--dire pratiquement tout le temps. *** Ils croisrent de plus en plus de monde au fur et mesure quils approchaient du fleuve. Des paysans, des cavaliers, des marchands et leurs caravanes Yan dtaillait chaque particularit de ces personnages avec une curiosit avide. Lun deux guidait un troupeau danimaux tranges, sorte de mlange entre un chien et un mouton. Un autre portait une arme insolite ; comme une pe deux lames, une de chaque ct du manche. Un autre encore menait un ne portant de grands paniers dnormes fruits de couleur rose. Ceux-l marchaient en file indienne, la tte basse, psalmodiant quelques mots inintelligibles des fidles dun culte inconnu. Celui-ci encourageait ses six femmes acclrer le pas pour ne pas perdre son cheval de vue. Ces deux autres se querellaient dans une langue baroque. Celle-l 105

Ne dvisage pas les gens ainsi, Yan, lui dit Corenn. Je ne veux pas les gner, bredouilla le jeune homme. Mais ils sont tous si tranges ! Tu leur parais tout aussi trange. Chacun parat trange aux yeux dun autre. Mais la courtoisie veut que lon ignore ces dtails. Ce nest pas juste une question de politesse, prcisa Grign. Lun de ces types pourrait venir te chercher querelle. Simplement parce que jai les yeux sur lui ? Tout de mme pas ! Continue, et tu verras. Je ne te donne pas jusqu cette nuit pour te faire insulter ou prendre un mauvais coup. Yan prfra ne pas rpondre. Dans le doute, il fut plus discret dans son observation. Ils atteignirent le Gisle peu avant la tombe de la nuit. Des dizaines de personnes attendaient l le bac qui les mnerait sur lautre rive. Le fleuve tait assez large et devait tre profond, ce qui expliquait pourquoi personne ne traversait gu. Ils mirent pied terre et se dgourdirent les jambes. Cest autre chose que la Mche, tout de mme, dit-il Lti. Pff, fit Grign dun air ddaigneux. La Mche, cest peine une grosse rivire. Et a, le Gisle, cest rien du tout. Tu devrais voir lAit. Jaimerais bien, rpondit le Kaulien dun air rveur. Un jour ou lautre, si je peux. Corenn appela les jeunes gens auprs delle. Regardez, au sud, les petites lumires. Vous les voyez ? Cest Bnlia. Cest beaucoup plus beau vu dici, dit Lti. Je ne me souviens que de la puanteur et de la salet des rues. Rien voir avec Kaul ! Comment alliez-vous Berce, avant ? demanda Yan. Je veux dire, si vous ne preniez pas le bac ? On prenait le bateau Bnlia et on dbarquait Lorelia, tout simplement, lui rpondit la Mre. Mais la traverse nest pas la porte de toutes les bourses, surtout si tu as des bagages. Il faut payer deux fois la taxe royale pour les 106

marchandises : une fois dans chaque ville. Aussi les petits marchands prfrent-ils prendre un bac un peu plus haut sur le fleuve, ici ou quelques lieues. De l : marche jusquau Vlanse, traverse, et nouvelle marche jusqu Lorelia. Ce que lon va faire. Cest certainement beaucoup plus long. Cest aussi beaucoup moins risqu, intervint le guerrier. la place des Zu, je me posterais sur les quais bnliens pour avoir une chance de nous pincer. Tandis quils ne peuvent pas surveiller les alles et venues de tous les bacs. Celui quils attendaient ntait qu la moiti de son trajet, et ne devrait pas arriver avant un petit moment. Yan dcida de mettre ce temps profit pour explorer un peu les environs, mais Grign linterpella ds quil fit mine de sloigner. O vas-tu ? Juste faire un tour. Pas question. Tu restes ici. Yan se figea, indcis. Il avait promis dobir, daccord, mais le guerrier y allait un peu fort Jy vais, moi aussi, dclara soudain Lti dune voix dfiante. Ce nest peut-tre pas une bonne ide, dit Corenn. Tous ces gens, ici, ne sont pas comme les villageois de Kaul. Vous me feriez plaisir en restant avec nous. Prsent comme a, Yan voulait bien cder. Mais Lti sentit flchir le jeune homme et lentrana par le bras avant quil ne puisse dire un mot. On va juste marcher un peu ! Apprenez nous faire confiance ! Grign et Corenn les regardrent sloigner pendant quelques instants, leur tour indcis sur la conduite tenir. votre avis, si je les ramne par la peau des fesses, cest un manque de diplomatie ? Ils le verraient srement ainsi, matre Grign. Peut-tre vaudrait-il mieux fermer les yeux sur ce caprice, et abuser de notre autorit pour des situations vraiment dangereuses ?

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Je me range donc votre avis. Mais jespre presque quil leur arrivera quelque chose, histoire de leur remettre la poutre sous le toit ! Le guerrier trpigna pendant quelques instants en se lissant la moustache, signe chez lui de nervosit. Men voudrez-vous si je vous laisse seule un moment avec les chevaux ? dcida-t-il enfin. Je vais tout de mme aller traner derrire nos protgs, histoire de voir si tout va bien Faites, mon ami, rpondit-elle en souriant. Je nen attendais pas moins de vous. Grign marmonna un remerciement et sloigna bonne allure. Comment se pouvait-il que la situation lui chappe ainsi sans arrt ? *** Une poigne dchoppes dissmines sur la rive prs du petit pont dembarquement taient lunique attraction des environs, si lon omettait une auberge quelques centaines de pas. Lti voulant simplement faire la preuve de son libre arbitre, elle stait contente de marcher droit devant elle, jusqu ce que Yan la guide vers le petit march qui avait attir son attention. Gure intresse au dpart, la jeune Kaulienne y prit par la suite beaucoup de plaisir. Outre les lgumes, fruits, viandes, poissons, fromages, pains et boissons diverses proposs la plupart du temps, et qui dj paraissaient tranges et de qualit douteuse, taient vendus talismans sotriques ou religieux ; cartes du monde connu et inconnu ; objets singuliers dont Yan et Lti ne reconnurent ni la provenance, ni lusage ; herbes et onguents divers ; armes lgres Lti stait arrte devant ce dernier tal et dtaillait avec convoitise chacun des objets prsents. Yan patientait silencieusement ses cts, esprant quelle ne se mettrait pas en tte dacheter quelque chose cet endroit. Il avait dj assez dapprhension concernant ce qui les attendait leur retour auprs de Grign. 108

La jeune Kaulienne sintressait quelque chose en particulier. Yan saperut quil sagissait dun arc. Maudit, il allait bientt avoir des ennuis Une vieille femme en haillons baragouina soudain quelques mots leur intention. Je ne comprends pas, lui rpondit Lti dune voix claire. La vieille leva les bras et les yeux au ciel dans une attitude de remerciement. Elle tait au moins aussi sale que le vieux Vosder, pensa Yan. Il naurait pas cru que a pouvait tre possible. Des Kaulins ! marmonna-t-elle dans un kauli plus quapproximatif. Des Kaulins ! Jen tre sre. On dit Kauliens, rpondit schement Lti. Et jen tais sre. Et, surtout, on ne vous a rien demand. Elle lui tourna franchement le dos, pour accorder de nouveau toute son attention ltal. Yan allait en faire autant mais la vieille sadressa directement lui, en tirant avec insistance sur la manche de sa tunique. Veux-tu savoir ton avenir ? Pour trois tics, je te donne le jour de demain. Yan se dgagea tant bien que mal. Cette vieille avait de la poigne. Pourquoi ce genre dennui tombait-il toujours sur lui ? Non, merci. a ne mintresse pas. Si, Kaulien. a te intresse. Demain intresse nimporte quel gens. Lti se retourna brusquement et fit face la vieille cassepieds. Dcidment, ce soir, tout le monde voulait leur donner des ordres. Si ce ntait son respect relatif pour les ans, d son ducation dans le Matriarcat, elle aurait dj bien prcis sa faon de penser cette enquiquineuse. Yan essayait en vain de sen dbarrasser sans tre impoli. Non, non, vraiment. Demain ne mintresse pas. Il se rendit compte quil disait vraiment nimporte quoi. Si, Kaulien. Demain te intresse. Donne-moi trois tics, et je te dis tes bonheurs et tes malheurs. Quand tu tre riche et quand tu feras Union. Quand tu as enfants et combien tu vis longtemps.

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Yan rflchit un court instant. Il avait toujours largent de Grign sur lui ; il le sortit et commenait le trier dans sa paume devant lui, lorsque la vieille y piocha avidement trois pices. Il ntait pas sr, mais navait-elle pas pris une pice plus grande que les deux autres ? Lti secoua la tte dun air dsapprobateur. Le jeune homme savait bien ce quelle pensait. Toutefois la vieille avait parl de quelque chose qui lintressait : quand tu feras Union. Bien, bien. Prte moi un objet. Un que tu tiens beaucoup. Un que tu as longtemps. Yan rflchit quelques instants. Quest-ce quil pourrait bien lui donner ? Chez lui, oui, il avait un tas de souvenirs et dobjets ftiches, provenant de ses parents, de Lti, de Norme, ou encore de ses propres expriences Comme son arbalte-harpon, par exemple. Mais ici ? Il fit mentalement la liste de ce quil avait sur lui. Et se souvint enfin. Sous sa tunique, pendu son cou, le coquillage de Lti. Celui quelle lui avait offert alors quils taient gs de huit ans peine, et quil navait jamais quitt. Le petit reine-lune bleu quelle lui avait donn comme tmoignage, peut-tre par jeu denfant, mais quil avait toujours pris au srieux. Oh, bien sr, il avait dj d changer plusieurs fois le lacet de cuir. Mais jamais il navait pass plus dune journe sans ce coquillage autour du cou, depuis quil le possdait. Cen tait devenu tellement naturel quil ny pensait mme plus. Oui, sil devait dsigner un objet important dans sa vie, ctait celui-l. Il le sortit de sous sa tunique, hsita lenlever, mais cda pour viter le ridicule. Lti lui lana un regard quil ne sut dchiffrer. tait-elle vexe quil lenlve ? Ou, peut-tre, trouvait-elle stupide le fait davoir conserv cette babiole aprs toutes ces annes ? Ou encore ne se souvenait-elle mme pas de le lui avoir offert ? Il prfra ne pas y penser et consacrer toute son attention sur la vieille. Cette dernire serra le coquillage dans ses deux mains jointes, aprs lavoir longuement examin. Elle ferma les yeux dans une attitude recueillie et commena balancer la tte en de lents mouvements exagrs. Yan ralisait le grotesque de la situation, mais il tait trop tard pour faire marche arrire. Et 110

puis, malgr tout, il tait curieux dentendre ce quon allait lui raconter, aussi faux que a puisse tre. La vieille mit un long rle chevrotant, que lon pouvait interprter comme le signe dune grande souffrance, ou au contraire comme une sorte de soupir de soulagement. Puis elle rouvrit les yeux. Tu tre pcheur. Yan attendit la suite patiemment, puis comprit que la vieille attendait une confirmation de sa part. Il la lui donna dun signe de tte. La vieille sourit, tout en continuant tourner la tte comme une roue de carriole. Tu veux faire quelque chose. Tu veux pas tre pcheur, seul. Yan, ne sachant quoi faire dautre, acquiesa de nouveau. La vieille eut un genre desclaffement trangl. Tu veux fort un femme, jeune. Hein ? Le jeune Kaulien ne fit aucun geste. Il aurait voulu dire oui, mais il redoutait la raction de Lti. La vieille eut une nouvelle moue, presque moqueuse. Maintenant, je te donne demain. Elle referma les yeux, poussa un nouveau soupir, puis se mit parler dun ton grave et monocorde. Tu unies la femme que tu veux prochain an. Elle tre chef ton village. Toi jamais pcher. Voyager beaucoup. Puis tu as fort argent. Trs heureux. Puis tu as deux fils. Trs forts. Tu tre fier. Trs heureux. Tu vis longtemps avec femme. Tu veux savoir quand ? Non, pas du tout ! Yan tait peu dsireux de connatre la date possible de sa mort, quelle soit vraie ou fausse. La vieille acquiesa. Tu as raison. Non tre bon de savoir trop fort de choses sur demain. Elle lui remit son reine-lune dans la main, leur tourna le dos et sloigna petits pas, laissant Yan faire le tri dans ses sentiments.

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Quel culot, quand mme, cette sortie ! Non tre bon de savoir trop fort de choses sur demain. Daccord, alors pourquoi cette vieille voulait-elle prdire lavenir aux gens ? Tu as de la chance, a sest bien pass. Yan se tourna vers son amie. Est-ce quelle se moquait de lui ? Non, elle avait lair sincre. Ils sloignrent de ltal. Pourquoi dis-tu a ? Elle aurait pu tannoncer de mauvaises nouvelles, des malheurs, des maladies, des dcs Elle aurait mme pu dater tout a. Mais elle ta seulement parl de choses agrables, tout en restant assez vague. Alors je dis que tu as de la chance. Je pensais que tu ny croyais pas. Si, jy crois Tu sais, les hritiers de Ji, ma tante, tout a, a laisse supposer que limpossible est peut-tre possible Mais mon avis, il ne faut pas chercher savoir. Et puis, elle avait plus lair dune mendiante que dun devin ! Quel rapport entre ta tante et limpossible ? Ne fais pas attention. Je te le dirai peut-tre un jour. Yan se renfrogna. Il tait pour sa part grandement insatisfait de son entretien avec la vieille, et apprenait en plus que Lti et Corenn lui faisaient des cachotteries. Il prfra ne pas sattarder sur ce dernier point pour linstant, sentant que a pourrait le contrarier. Tu crois que ce quelle ma dit est vrai ? Tu crois que toute ma vie va se drouler comme a ? Peut-tre Il y a pire, comme destin, non ? Je ne sais pas. Si tu voyais la tte que tu fais ! Javais raison, mieux vaut ne pas savoir. Ils restrent silencieux quelques instants. Devant lair grave de son ami, Lti reprit la conversation : a ne te plairait pas davoir deux fils ? De voyager ? Dtre riche ? De vivre longtemps ? Tu ne tattendais quand mme pas ce quelle te dise : Tu seras roi, tu commanderas des armes, tu es le sauveur annonc par telle prophtie oublie, tu mneras une vie pleine daventures, et bla-bla-bla, et bla-blabla. On nest pas dans une histoire de chevaliers !

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Yan nota que, derrire ses sarcasmes, elle avait omis de parler de son Union prdite pour lanne suivante volontairement, nen pas douter. Bien sr, tout a me plairait Mais je crois quelle a tout invent. Ce quelle ma dit sur le prsent, on pouvait le deviner, et tout le reste, ctait imaginaire. Et a me fait penser que jaurais effectivement beaucoup, beaucoup de chance si tout se droule ainsi. Tous deux se replongrent dans leurs penses. Maudit, en plus, il tait en train dattrister Lti. Elle navait surtout pas besoin de a en ce moment ; il faisait vraiment nimporte quoi ! Ils rejoignirent Corenn silencieusement, en tranant les pieds. Et nous voil de retour, ma tante. Tu vois quil ny avait pas de raisons de sinquiter. Cest quand le chien mord quon le sait enrag. Tant mieux si tout sest bien pass ; mais reconnais ton tour que aurait pu tre diffrent. Oui, peut-tre. Si tu veux. Bien. Alors vous ne devrez pas vous servir de lexprience daujourdhui comme argument pour la fois prochaine. Vous comprenez ce que je veux dire ? Oui, oui. Lti admit cela contrecur. Sa tante arrivait toujours tirer parti dune discussion. Raisonnant, cdant sur les points secondaires, vitant les sujets pineux, mais ayant toujours le dernier mot, mme si ctait pour conclure sur un statu quo. Tout cela sans lever la voix, mentir ou exercer de pressions. Lti lui connaissait ce talent ; elle lavait maintes fois vu utiliser en accompagnant la Mre dans ses voyages en pays kaulien. Mais elle en tait parfois la victime, et son impuissance rsister lui plaisait beaucoup moins. Parfois, elle se demandait mme si sa tante nusait pas de ses pouvoirs magiques pour influencer lesprit de ses auditeurs mais ctait peu probabl e. O est Grign ? Il ne devrait pas tarder. De fait, le guerrier les rejoignit quelques instants plus tard. Il ne fit aucun commentaire. 113

*** Le bac tait maintenant proximit de la rive, et les voyageurs se pressaient au bord du pont dembarquement gard par trois hommes de forte stature. Grign mena le petit groupe dans la file. Puis le bac accosta et se vida de ses passagers, qui fendirent la foule pour se diriger vers lauberge ou la route. Enfin commena lembarquement. Yan, qui observait chaque tape de la manuvre, ralisa quil fallait payer pour traverser le fleuve. Dire quavec sa propre barque il serait de lautre ct en quelques coups de rame ! Bon, il est vrai quil resterait le problme des chevaux Matre Grign ? Le guerrier et Corenn ne purent retenir un sourire lannonce de ce titre. Yan passa outre et continua. Jai toujours des pices qui vous appartiennent. Je vous rembourserai tout, bien sr, mais jai peur de ne pas en avoir assez pour payer la traverse. Corenn le rassura. Ne tinquite pas pour a. Jen aurais bien assez pour nous emmener tous jusqu Goran, sil le fallait. Je crois bien que je mettrais longtemps vous rendre une telle somme. On verra plus tard. Corenn, qui en tant que membre du Conseil permanent avait lune des rtributions les plus leves du Matriarcat, ne se voyait pas endetter un jeune et honnte pcheur, qui de plus ferait certainement un jour ou lautre partie de sa famille. Ctait tout fait inconcevable. La file avanait vite et ce fut bientt leur tour. Corenn changea quelques mots en lorelien avec lun des trois gardes du pont, quelques pices changrent de main, et le petit groupe put enfin monter dans la grande barge. Trois des hommes qui composaient son quipage saffairaient placer montures, passagers et marchandises de la meilleure faon, se souciant de lquilibre des charges et de 114

lintgrit de lensemble. Le quatrime allumait des lampes huile pendues des petits mts aux quatre coins du bateau, ainsi qu divers endroits sur le pont. Cest le seul bac ma connaissance qui fait des traverses la nuit, annona Grign. Je crois que cest un des plus grands, aussi. Lti baissa la voix pour sadresser lhomme en noir. a nest pas dangereux de prendre justement c elui-l ? Je veux dire, on ne risque pas de se faire reprer plus facilement ? Non, non. Il y a une trentaine de bacs sur le Gisle, sur trois ou quatre lieues le long du fleuve. Chacun dentre eux doit faire au moins cinq ou six traverses dans la journe, je pense. moins davoir une arme, il est impossible de surveiller toutes les alles et venues ; les Zu ne vont mme pas essayer. Cest une supposition. Oui. Tu as quelque chose de mieux ? Cest pas croyable ! Vous tes vraiment susceptible, vous savez ! Jai horreur des critiques, cest tout, conclut Grign sur un ton calme. Yan se dit que a pourrait tre la devise du guerrier. Quand tous les voyageurs furent embarqus et rpartis sur la barge, les bacheliers la dtachrent et, laide de longues perches de bois, lloignrent progressivement du bord. Un plouf retentissant fit arrter la manuvre : lun des passagers, passablement ivre, avait perdu lquilibre et got la fracheur du fleuve. Tout le monde rit de bon cur, sauf le capitaine qui tentait de sermonner ses hommes, et la victime subitement dessole que lon aidait remonter. Puis un nouveau dpart fut donn. Cest presque une tradition chez les bacheliers, dit Grign. Jai mme entendu dire quils organisent de temps autre un certain concours secret de mouillage. Je suis sr quils ont fait exprs de placer ce bonhomme prs du bord. Les Loreliens ont de drles de jeux, stonna Yan. Je me trompe, ou il me semble que les Kauliens samusent plonger des falaises ? a ne me parat pas beaucoup plus intelligent. 115

a nest pas pareil. Personne nest oblig de le faire. Oh, allez, Yan, tu as ri aussi, intervint Lti dhumeur joyeuse. a ntait pas bien mchant. Cest tout fait vrai, enchana Grign. Une blague courante Romine consiste lcher un cochon rouge en chaleur dans la maison dun ami. Aprs en avoir, si possible, bloqu les issues Inutile de dire que si la victime ne flanque pas une racle au farceur, cest vraiment un ami. Je veux bien le croire. Quest-ce quun cochon rouge ? Corenn stonna. Comment ! Tu nen as jamais vu, Yan ? Et toi, Lti ? Non. Jai du mal le croire. a ressemble un mlange entre un sanglier et un cochon, sauf pour la couleur, qui est franchement rouge. Ils se dplacent en bandes de cinquante ou soixante, mais on a vu des troupeaux de plus de trois cents btes. Ils font des dgts normes. Romine en est infeste, et on a d organiser des battues dans louest de Kaul, il y a quelques annes, parce que lon commenait en voir de plus en plus dans le Matriarcat. Cest la premire fois que jen entends parler. Et alors, matre Grign, que fait un cochon rouge en chaleur ? Il grogne, il crie, il mord, il rue, il charge tout ce qui bouge, et le reste aussi dailleurs. Mais surtout, il pue. Il parat quon ne peut pas rester, avec toute la volont du monde, prs dun mle dans cet tat. En fait, sesclaffa Lti, cest un peu comme Yan quand il revient de la pche languille de vase ! Trs drle. Rappelle-moi de ty emmener la prochaine fois. Cest excellent, les anguilles, remarqua Corenn. Vous voulez venir aussi ? Ce sera avec joie. Vous verrez comme cest amusant. Yan se sentait de meilleure humeur. Oublis, les soucis sur son avenir. Il devait dabord profiter daujourdhui. La barge glissait silencieusement sur leau calme du fleuve, seulement trouble par le mouvement des perches de bois dans les profondeurs et les perces des poissons dans les rangs des 116

insectes. La ple clart des lampes et la lune mendiante ne repoussaient pas beaucoup la nuit dj profonde, mais elles taient apaisantes. Au loin vers le sud, les lumires de Bnlia avaient moins dclat que les vers luisants volant au-dessus de ltendue noire. Sur les berges, on avait allum des foyers signalant les ponts dembarquement et la proximit des auberges accueillantes. Une promesse de confort prochain La temprature avait baiss, et Yan semmitoufla de son mieux dans sa tunique. Il eut lide de sinquiter du bien -tre de Lti, mais nosa rompre en parlant lambiance tranquille cre par le chant des grenouilles, le murmure des voyageurs, le bruit des remous Il sapprocha simplement delle et lui frotta le dos et les paules avec douceur. Elle le remercia dun sourire. Si seulement tout pouvait toujours se passer comme a entre eux Il passa ses bras autour de son cou et Lti posa la tte sur son paule. Et ils restrent ainsi, silencieux et immobiles, ensemble cachs dans la nuit ; abandonns leurs sentiments. *** Les jeunes Kauliens furent doucement tirs de leur rverie par Corenn ; le bac allait bientt accoster. Yan ne sen tait mme pas rendu compte. Il lcha son amie regret et mena comme le faisaient les autres son cheval par la bride. Quand tous furent descendus, Grign les conduisit vers lauberge proximit. Ce ct du fleuve ressemblait en tout point lautre : le pont dembarquement, les gardiens encaisseurs, les voyageurs qui attendaient le bac, les choppes dsertes Au-dessus de la porte de lauberge trnait une enseigne qui semblait dmesure, compare lentre. On pouvait y lire en ithare : Auberge du bac. Visiblement, le propritaire ntait pas un original. Vous tes dj venu ici ? demanda Yan Grign. Trois fois, je crois. Ou quatre, peut-tre. Mais mon dernier sjour remonte six ans au moins. Il y a peu de chances que lon me reconnaisse. Non, ce nest pas pour a 117

Yan hsitait se ridiculiser une fois de plus. Moi Je ne suis jamais entr dans une auberge. Je crois quil ny en a mme pas autour dEza. Alors, est-ce quil y a des choses spciales faire ? Ou des choses ne pas faire ? Ses trois compagnons rirent de bon cur. Tant que tu payes pour la casse, tu peux faire peu prs tout ce que tu veux, rpondit le guerrier avec un sourire. Sauf, peut-tre, tuer laubergiste ou bastonner les clients. Tu sauras te retenir ? Jaurai peut-tre du mal pour les clients, grina Yan. Bon. Je vais toujours aller voir si on peut nous accueillir. Le guerrier ouvrit la petite porte et se baissa pour viter lenseigne monstrueuse. Des bruits de voix, des odeurs de nourriture chaude et une douce chaleur vinrent caresser furtivement les sens des trois Kauliens, pendant que Grign entrait. Il revint presque aussitt, accompagn dun jeune garon qui emmena les chevaux vers lcurie aprs que chacun eut rcupr ses bagages. Un homme dge mr savana leur rencontre alors quils pntraient enfin dans lauberge. Lentre surplombait la salle principale du haut dun petit escalier de trois marches. Une douzaine dpaisses tables de bois, entoures de bancs, composait le gros du mobilier. Un norme tas de bches ou plutt de troncs quon aurait coups en deux occupait tout un mur. proximit trnait une imposante chemine o dansaient des flammes hautes de quatre pieds. Yan pouvait en sentir la chaleur mme cette distance. Plusieurs portes et escaliers permettaient la circulation vers la cuisine, la cave, les tages ou autres dpendances. Oui, cette auberge tait trs grande. Une trentaine de paires dyeux staient leves vers les nouveaux arrivants, puis lattention de chacun fut de nouveau entirement consacre la nourriture et aux pichets qui couvraient les tables. La clientle se composait essentiellement dhommes, seuls ou par petits groupes. Des fermiers, des artisans, des marchands, ou simplement des voyageurs. Lhte les salua en lorelien, puis les guida aussitt vers une table libre o ils sinstallrent. Aprs quelques phrases 118

changes, Corenn donna plusieurs pices laubergiste qui sclipsa rapidement vers la cuisine. Le jeune garon dcurie leur apporta peu aprs, en plusieurs voyages et dans le dsordre, du pain neuf, une terrine chaude, un rata de lgumes, un norme morceau de fromage, des couverts et des gobelets, un pichet de bire et, la demande de Corenn, un autre deau. Ils mangrent de bon apptit en devisant sur les diffrences entre les cuisines lorelienne et kaulienne, mais sans parvenir faute de vraiment chercher dsigner la meilleure. Est-ce que toutes les auberges sont comme a ? demanda Yan. Non, loin de l, lui rpondit Grign. Celle-ci nest frquente que par des gens de passage, qui ne dsirent quun repas et une nuit au chaud. Les bouges quon trouve dans les grandes cits nont pas vraiment la mme clientle En fait, je voulais dire : est-ce que toutes les auberges sont aussi grandes ? On pourrait faire manger tous les habitants dEza sur ces tables ! Si tu crois a, tu nes pas au bout de tes surprises. Jai vu des dizaines dendroits plus grands que celui-ci, dans les HautsRoyaumes. Des auberges plus grandes que des palais. Je me demande toujours si vous me prenez pour un niab ou si vous tes srieux. Je suis srieux. Lermian, jai pass la nuit dans une htellerie de six cents chambres. Et les deux tiers au moins taient occupes. Yan ntait toujours pas convaincu, mais il laissa Grign le bnfice du doute. Pourquoi pas, aprs tout ? Le guerrier avait de toute vidence pass la moiti de sa vie voyager. Et lautre moiti sy prparer, peut-tre. Il avait travers tous les royaumes, sjourn dans toutes les grandes villes, rencontr des centaines de personnes, vcu des milliers dexpriences Yan ralisa que le vtran qui les protgeait depuis quelques jours, avec sa lame courbe et ses vtements noirs, son pass mystrieux et sa force de caractre, le fascinait compltement.

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Le guerrier semblait ce soir plus enclin la discussion. Plus dtendu, maintenant quils avaient quitt le Matriarcat. Peuttre aussi cause du pichet de bire quil avait bu pratiquement seul. Ctait le moment ou jamais dapprendre le connatre Vous venez des Bas-Royaumes, nest-ce pas ? Du moins, cest ce que laisse penser votre accent. Et alors ? Rien. Je suis un peu curieux, cest tout. Toi, tu nes pas curieux, tu es carrment fureteur. Cest aussi ce que dit lAeule de mon village, rpondit Yan en souriant. Elle a fini par mapprendre lire, pour que je trouve moi-mme les rponses aux questions que je lui posais tout le temps. Mais comme elle ne possde que trois livres en tout et pour tout, jai malgr cela continu lembter jusqu ce quelle me dise un jour quelle navait pas les rponses toutes mes questions. Comme tous les gamins, a ne mtait jamais venu lesprit. Cest bien que tu saches lire, complimenta Corenn. Un peu, seulement. En ithare. Lti intervint, le sourire aux lvres. Je lai vu une fois passer toute une journe essayer de dchiffrer un parchemin quil avait trouv chez le vieux Vosder. Il tait tellement du de ne pas y arriver que je suis alle chercher lAeule pour quelle le raisonne. Jai eu du mal marrter de rire, en voyant sa tte, quand elle lui a dit que ctait du goranais. Je ne pouvais pas le savoir, ils emploient les mmes signes, rpondit Yan, boudeur. Yan est alors all jusqu Assiora, continua Lti, pour se faire traduire le parchemin. Une journe de marche, plus le retour. Tout a pour voir des vieux mots. Yan, rougissant de vexation et de honte, prfra ne pas rpondre. Tu ne sais pas lire, toi, Lti ? demanda Corenn innocemment. Elle connaissait la rponse ; mais la question devait amener sa nice respecter un peu plus son ami et les efforts quil faisait pour samliorer. 120

Non, je ne sais pas. Mais je suis convaincue que a ne sert rien, rpondit sans se dmonter la jeune fille. Tu as tort, intervint Grign. Jai souvent pens comme toi, mais jai plus souvent encore regrett de penser comme toi. Il nest jamais trop tard, matre Grign. On le dit, dame Corenn, on le dit. Mais je crois que je ne changerai plus, maintenant. Les annes quil me reste vivre seront comme celles que jai derrire moi. Un silence gn suivit cette dernire rplique. Yan le rompit le premier. O tes-vous n, alors, exactement ? Le guerrier laissa passer un temps, comme sil fouillait dans des souvenirs lointains ou comme sil hsitait ouvrir son cur. Griteh. Alors le plus heureux des Bas-Royaumes, il y a quarante-deux ans. Mais je ny suis pas all depuis bien longtemps. Yan hsita un instant continuer, mais la curiosit fut la plus forte. Pourquoi ? osa-t-il enfin. Grign laissa chapper un soupir. Parce que je ny suis plus le bienvenu. Et que plus rien ne my attache, dailleurs. Ses amis virent tout de suite quil ne disait pas la vrit sur ce dernier point. Le guerrier tait incapable de mentir sur ses sentiments. Ctait probablement une des raisons de son silence habituel. Quest-ce qui vous est arriv ? Yan remarqua que Lti tait galement suspendue aux lvres du guerrier, attendant quil laisse ses souvenirs remonter la surface. Mais les instants passaient, le silence fut de plus en plus long, et il apparut finalement que le guerrier nallait pas rpondre. Racontez-leur, Grign, demanda Corenn dune voix douce. Ils vont vous harceler de questions tant quils ne sauront pas, et vous finirez un jour ou lautre par cder ou vous fcher. Le guerrier neut aucune autre raction que celle de dvisager Corenn, comme sil la voyait pour la premire fois. 121

Racontez-le et acceptez-le, ou taisez-vous et oubliez cette histoire pour toujours. Mais cessez de vous tourmenter, ajoutat-elle plus doucement encore. Grign fut dsempar un instant, puis il se dcida, sans tre sr davoir fait le bon choix. Il ne faudra surtout pas me plaindre, encore moins me prendre en piti. Surtout pas. Disons que je vous raconte pour que vous tiriez des leons de mon exprience. Oui, oui, rpondirent les jeunes Kauliens lunisson. Ils taient daccord pour tout, pourvu quil parle. Bien. Le guerrier but une dernire et longue rasade, comme pour se donner du courage. On aurait dit quil avait plus peur de parler que de sattaquer trois Zu, remarqua Lti. Vous avez entendu parler dAleb 1er, Aleb le Vainqueur, ou plus mon got Aleb le Violent ? Non, rpondit Lti. Yan croyait se souvenir du nom, mais nen tait pas certain. Il prfra faire Yan lIgnorant pour avoir une version dtaille. Ctait mon chef, continua Grign. Alors seulement le prince Aleb. Jai fait la guerre ses cts contre les royaumes voisins de Griteh : Irzas, Quesraba, Tarul, et mme Yiteh pendant un temps. Vous comprenez ? On faisait la guerre. Contre des guerriers. Yan et Lti se regardrent un instant, puis sempressrent dacquiescer. Ils ne comprenaient pas bien, non, mais on verrait plus tard. Griteh tait depuis plusieurs dcennies un royaume de second ordre, dont nimporte quelle arme ennemie franchissait les frontires sa guise. Grce nos victoires, la scurit et la paix taient enfin revenues dans le pays. Mais cela ne dura que quelques annes, au bout desquelles Aleb ordonna de nouveau le regroupement des tribus. Je repris alors ma place ses cts, comme devait le faire tout homme dhonneur pour dfendre ses proches. Mais je minterrogeais sur les raisons dun tel rassemblement, aucune arme ntant signale nos portes. Grign sarrta. Les jeunes Kauliens attendirent en gigotant quelques instants, puis Lti ny tint plus. 122

Et alors ? Quest-ce qui sest pass ? Jaurais d comprendre tout de suite. Aleb nous a parl tous, longtemps, avec des mots qui allaient droit au cur. Il a mont peu peu les hommes contre Quesraba, rappelant nos conflits passs, leurs tratrises lors de nos rares alliances, les batailles perdues qui demandaient une revanche ! la fin, il a mme prsent Quesraba comme une part de notre royaume, occupe par des ennemis. Il a dit des choses qui taient vraies, et dautres qui ltaient moins, des choses tristes, et des choses mettre en colre un berger romin. Mais tout ce quil a pu dire ne peut excuser ce qui sest pass ensuite. Grign ne sarrta quun court instant pour avaler sa salive. Allez ! le pressa aussitt impoliment Lti. Tous les hommes runis se sont lancs son commandement sur Quesraba, et je ntais pas le dernier. On mit une journe rejoindre la frontire, mais lardeur et la colre des guerriers navaient pas diminu, entretenues quelles taient par Aleb et ses capitaines qui avaient entirement pous sa cause. Enfin, on arriva devant le premier village ennemi . Je donnai lordre mes cavaliers de le contourner et de se diriger vers la capitale pour y rencontrer larme ennemie, comme il est dusage, mais Aleb le Maudit avait dautres plans. Grign prit une nouvelle rasade. Il fit donner lassaut au village. Des centaines de gens sont morts cette nuit-l. Des gens qui ntaient mme pas arms. Des gens qui ignoraient tout de la politique et des frontires. Des gens comme vous. Des gens comme Il fit une courte pause, puis reprit : Et je nai rien fait. Le guerrier, le regard perdu dans le fond de son gobelet, regrettait une fois encore de ne jamais russir senivrer. Quoi quil fasse, il restait toujours parfaitement conscient. Il restait responsable de ses actes. Jaurais pu tenter de raisonner Aleb. Jaurais pu tenter de raisonner les guerriers. Jaurais mme pu lancer mes hommes contre le meurtrier. Mais je nai rien fait. Jai pass tout ce temps immobile, regarder les atrocits qui taient commises 123

devant moi. Jai vu des enfants tus coups de cimeterre, jai vu des vieillards brls vifs dans leurs maisons. Jai vu des femmes violes sous les yeux des hommes agonisants. Jai vu torturer des animaux de la pire faon, et pas seulement Grign dit doucement Corenn. Mieux valait mettre fin cette morbide litanie. Le guerrier la regarda un instant, soupira et poursuivit. Je sais, ce nest pas beau entendre. Mais cest ce qui sest pass. Quand je pense quau dbut de la bataille jai failli me jeter dans cette folie Il se tut, le regard trouble. Pas une larme ne coula de ses yeux, mais toute la tristesse et les regrets du monde pesaient sur ses paules. Les Kauliens respectrent sa douleur. En fait, plus personne ne voulait lui poser de questions, maintenant, et ils en seraient rests l si Grign navait repris, dune voix plus matrise : Au dbut, jai cherch les ennemis. Mais o sont-ils ? Pourquoi donne-t-on lassaut ? Est-ce que cest un pige ? Puis je me suis mis esprer que ce ft un pige. Les Ramgriths, mes frres, ne pouvaient pas tre en train de massacrer de simples villageois. Non, il y avait srement autre chose. Des guerriers taient cachs proximit, ou parmi ces paysans, et Aleb avait donn lordre dattaquer parce quil avait flair la ruse, parce que ctait un bon chef. Je me suis accroch mes chimres toute la nuit, ignorant volontairement la tuerie qui se droulait devant moi. Au petit matin, jadmis enfin que javais perdu mon honneur, et mme mon nom dhumain. Je me suis enfui de ces lieux maudits et me suis retranch dans mes terres. Javais besoin dtre seul, pour rflchir la manire dont jallais mettre fin mes jours. Yan et Lti se regardrent, embarrasss. Grign prit une grande inspiration et continua. Je ny suis pas parvenu. a me paraissait une autre lchet, et en mme temps a me paraissait une faiblesse de ne pas le faire. Je me suis tortur lesprit pendant une dcade. Enfin, jai choisi de vivre pour agir, plutt que mourir pour navoir rien fait.

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Je me suis rendu Griteh et jai demand audience au roi Coromn, qui a bien voulu me recevoir. Ma famille sert servait la sienne depuis le pre du pre de Rafa le Stratge. Coromn tait un homme intransigeant, parfois dur et insensible, mais qui essayait dtre juste. Je ne pouvais croire quil avait autoris le massacre de Quesraba et les autres qui lavaient immdiatement suivi. Je lui donnai ma version de lhistoire : la seule vritable. Son propre fils avait dshonor le trne de Griteh, le royaume et tous ses sujets, en se livrant une tuerie sanguinaire suivie dun pillage, comme de vulgaires brigands lauraient fait. Coromn ragit tout dabord comme je lesprais, en convoquant aussitt son fils pour confronter nos dires. Ce dernier nia bien sr tout en bloc, rapportant une bataille imaginaire contre les troupes quesrabes. Puis il en fournit des preuves , faisant tmoigner ses capitaines et prsentant des uniformes et armes ennemis, prises de guerre datant certainement dun ancien conflit. Le roi se tourna alors vers moi et attendit ma rponse. Que pouvais-je dire ? Personne ne parlerait contre le prince, je venais de le comprendre. Je ne suis quun guerrier ; lintrigue, la tricherie ne sont pas mon fort, et je ne voyais pas alors comment je pourrais le contredire. Jeus soudain grande envie den dcoudre avec Aleb le Menteur. Ctait la seule solution que jaie trouve : empcher dfinitivement ce chacal de nuire. Je le dfiai publiquement en duel dhonneur. Il eut lieu le lendemain. Je ne dormis pas cette nuit-l, bien quun assassinat et sign la perfidie de mon adversaire. Nous nous affrontmes selon les rgles, devant le roi et les chefs de tribu, tant donn le caractre officiel de notre duel. Aleb est rput, encore aujourdhui, pour tre le meilleur combattant de tous les Bas-Royaumes. Mais la vrit tait de mon ct et la colre aussi. Il me toucha la main et au visage ; je lui blessai la jambe et lui enlevai un il. Coromn fit cesser le duel, comme il en avait le droit. Peut-tre pour protger son fils devenu borgne ; peut-tre parce quil en avait assez vu. 125

Il mattribua lhonneur de la victoire ; mais Aleb tait toujours en vie. Le roi lui retira simplement ses droits au trne, quil transmit son frre cadet. Et je fus en fin de compte banni du royaume pour avoir dsobi aux ordres de mon capitaine. Le guerrier avait prononc ce dernier mot avec haine et dgot. Yan tait refroidi. En fait, tout le monde avait maintenant un air srieux et mlancolique qui ne lui plaisait pas du tout. Il tenta de dvier la conversation. Cest de l que vient votre cicatrice ? Non, non. a, cest autre chose. Cest un acchor qui ma fait a. Je te raconterai a une autre fois, si tu es sage avec dame Corenn, ajouta Grign avec un lger sourire. Yan acquiesa en rendant le sourire. Il ignorait ce qutait un acchor, et sa curiosit tait une fois de plus veille, mais il sut se retenir. Vous ntes jamais retourn l-bas ? demanda Lti. Non, jamais. Quelque temps aprs mon dpart, Aleb a assassin de ses propres mains son pre et son frre. Puis il est mont sur le trne et a command des excutions en masse. Enfin, il sest lanc la conqute mais je devrais plutt dire la destruction de tout le nord des Bas-Royaumes. a me fait mal au ventre de voir quil y est si bien arriv Les autres rois ne se liguent pas contre lui ? Cela paraissait une consquence logique Yan. Quelques-uns ont essay. Mais Aleb a engag des troupes entires de mercenaires, jez, pldes, ramyiths et mme goranais. Il les laisse occuper et piller tout leur sol les terrains conquis. Ce qui lintresse, ce nest pas denrichir Griteh, cest dtendre son propre pouvoir. Il a pris La Hacque pour capitale ; ce nest mme pas une ville ramgrithe ! Son arme comporte mme srement deux fois plus de Yussa que de Ramgriths, dailleurs. Cest quoi, les Yussa ? Les mercenaires. Enfin, tous les hommes qui se sont mis sous les ordres dAleb, mme si un seul combat pour trois qui ne font que piller. Mre Eurydis, quil ne lui vienne pas lide de traverser la mer ! dit Lti. 126

Oh, non. Aleb mprise les Hauts-Royaumes. Il se contente de menvoyer rgulirement des assassins pour me faire payer son il perdu Jusquau jour o lun deux russira. moins que les Zu ne lui tent ce plaisir. Mais peut-tre est-ce lui qui les envoie, qui sait ? Voil o vous mne votre mauvais caractre, plaisanta Corenn. Je suis ainsi, rpondit srieusement Grign. a fait combien de temps, maintenant, que vous tes parti ? coupa Lti. Une quinzaine dannes, au moins Le guerrier rflchit un instant. Non. a fait dj dix-neuf ans, dit-il avec une pointe deffroi. Et ce type essaie toujours de vous tuer, vingt ans aprs ? On vous traque depuis vingt ans ? Jai dj rencontr des hommes qui ont consacr toute leur vie la vengeance. La volont humaine na pas de limites ; et notre folie non plus. Pour quelquun qui se dit peu friand de rflexion, je suis admirative devant la profondeur de vos penses, matre Grign. En fait, je tiens ces mots dun ami du Beau Pays. Mais leur vrit ma touch ; il a su exprimer en une seule phrase limpression que mont laisse vingt annes de voyages travers le monde connu. Jaimerais beaucoup rencontrer cet homme avis, qui a lhonneur de se voir appeler votre ami. Jespre que nous en aurons loccasion, un jour, dame Corenn. Si nous sortons indemnes de cette mauvaise aventure. Ils restrent silencieux quelques instants. Vous navez jamais pens retourner voir cet Aleb ? La question brlait les lvres de Yan depuis un moment, et le guerrier mit au moins autant de temps avant dy rpondre. Jy pense sans arrt, avoua-t-il enfin. Mais jen mourrais coup sr. Avant mme darriver jusqu lui Il ajouta encore, aprs un instant : Et puis, aprs tout, je suis banni. Je nai pas le droit dy retourner ! 127

Les jeunes Kauliens se demandrent longtemps si cette remarque tait une plaisanterie ou une objection srieuse. Un silence sinstalla, qui sternisa. Je vais voir si nos chambres sont prtes, finit par dire le guerrier en se levant. Il avait besoin dtre un peu seul. Aprs quelques instants, Corenn livra ses impressions aux deux jeunes gens. Je pensais connatre Grign mieux que quiconque. Mais jamais, jamais je naurais cru quil vous ferait toutes ces confidences aussi vite. Je naurais mme pas cru quil puisse parler autant, remarqua Lti. Il ne va pas vous le demander, et je sais que vous lauriez fait de toute faon, mais respectez ses souvenirs. Il doit oublier, ou accepter. Ne lui en parlez plus, sil naborde pas le sujet lui-mme. Et bien sr, nen parlez pas dautres. Vous comprenez pourquoi ? Bien sr, acquiescrent-ils en un bel ensemble. Yan comprenait que le guerrier voyait sa confession comme une faiblesse et quil regrettait dj lavoir faite. Mais il avait aussi devin autre chose Dame Corenn Oui ? Vous ne trouvez pas que quil a lair de cacher quelque chose ? Quil ne nous a pas tout dit ? La Mre dvisagea avec gravit le jeune pcheur ignorant, lesprit pourtant si alerte. Puis elle retourna son regard vers le guerrier taciturne qui revenait. Jespre quil nous le dira un jour, glissa-t-elle. Quand il sera en paix.

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LIVRE II LLE OUBLIE


CELA FAISAIT QUATRE JOURS DEJA que Yan, Grign, Lti et Corenn avaient abandonn les rives du Gisle. Ils avaient travers le comt de Kolimine, comme des centaines dautres voyageurs, et franchi le Vlanse en se mouillant les pieds par un gu utilis depuis plusieurs dcennies. Ils taient ensuite descendus vers le sud, jusqu Lorelia, en obliquant toutefois vers lest quelques lieues avant darriver aux faubourgs de la ville. Enfin, ils taient moins dune journe de Berce. Yan navait pas t la fte ces derniers jours. Outre la pluie insistante qui les avait suivis pratiquement tout le temps, et qui diminuait leur allure et leur patience, il avait d supporter la nervosit croissante de Grign, lapparent calme indiffrent de Corenn, qui tait tout aussi agaant, et surtout les remarques deux mares de Lti sur, par exemple, le bien-fond de ses perptuelles questions, sa tendance se laisser diriger, son ct niab, et bien dautres quil prfrait oublier. Il avait eu lintelligence de ne pas rpondre ces attaques, les mettant sur le compte de la crise morale que traversait son amie. Un soir, une seule fois, elle avait avou se demander qui, parmi ses amis, avait pu chapper aux Zu et si seulement mme il y en avait. Personne navait voulu mettre dhypothses, et le sujet navait plus t abord. Tout de mme Le jour de la Promesse tait pour le surlendemain, et Yan aurait prfr avoir de meilleures relations avec son aime pendant les derniers moments prcdant sa demande ! Il sentait de nouveau lhsitation lui torturer lesprit. Aurait-il le courage 129

Oh, ce ntait pas une question de vaillance ou de lchet. Si Lti lui demandait de sauter du plus haut de la falaise dEza, de plonger au milieu dun banc dorzos ou de dfier un de ces tueurs rouges, il le ferait sans hsiter pour une raison valable, bien sr. Mais sapprocher delle et lui demander Non ! Il observa avec dpit quelle nhsiterait pas un instant, sa place. Quand elle voulait faire quelque chose, elle le faisait, tout simplement. Ce serait bien si elle voulait Il secoua la tte, comme pour chasser ces rflexions de son esprit. Il ne fallait surtout pas quil cherche savoir ce quelle pensait. Il le saurait bien assez tt et le regretterait peut-tre. La demande et t plus facile faire sils avaient dj abord le sujet ensemble. Mais non, aprs toutes ces annes vcues lun ct de lautre, toutes ces discussions, tout ce temps pass se connatre, jamais ils navaient suggr une Union entre eux. Il le regrettait plus quamrement. Bien sr, les autres avaient conclu lUnion leur place ; et eux-mmes avaient parl plus dune fois, chacun son tour, de leur compagnon idal : beau, protecteur et amoureux pour Lti ; belle, mystrieuse et gaie pour Yan. Mais cela ntait quun jeu ; la femme rve pour le jeune Kaulien tait sans hsitation son amie de toujours. Correspondait-il, lui, lidal de Lti ? Il secoua la tte une nouvelle fois, plus nergiquement. Il fallait quil cesse dy penser ! a va, Yan ? Corenn le regardait trangement. Elle devait lobserver depuis un petit moment. Yan se rendit compte quil devait offrir un beau spectacle, remuer ainsi la tte comme un fou. Oui, oui Merci. Je suis juste un peu fatigu. Nimporte quoi, Yan, tu dis vraiment nimporte quoi, songea-t-il. On va sarrter un moment, dcida Grign. Non, non, cest pas la peine, a va aller. Vraiment nimporte quoi. Ils sarrtrent tout de mme, quelques centaines de pas du chemin, comme leur habitude. Pendant que chacun se 130

dgourdissait les jambes, se massait le dos et tentait dponger tant bien que mal ses vtements tremps, Grign allait et venait, se raidissant chaque bruit suspect aux environs, et sy rendant systmatiquement pas de loup, la main sur la garde de sa lame. Il eut tt fait de transmettre sa nervosit aux autres. Vaincue par la curiosit, Corenn se dcida distraire le guerrier de son guet. Vous pensez quil y a un danger ? vrai dire, non, rpondit-il sans la regarder. Mais il pourrait. Et je ne miserais pas notre vie sur ma seule impression. Jusquici, ctait plutt calme, non ? remarqua Lti. Oui. Mais les Zu avaient perdu notre trace. Alors que maintenant, nous nous rendons tout droit o nous sommes certains dtre attendus. Et a, a me rend nerveux. Sils sont l-bas, ils ne vont pas en plus surveiller les routes, non ? objecta la jeune fille. Tu parierais notre vie l-dessus ? Lti resta interdite. Non, bien sr que non ! Elle voulait simplement faire une remarque. Mre Eurydis, que cet homme tait susceptible ! Rflchis un peu, reprit Grign. Pourquoi les Zu nont ils pas attendu que tous les hritiers soient runis Berce, au jour du Hibou, pour les massacrer en masse ? Grign ! gronda Corenn. Mais il en fallait plus pour dmonter Lti. Vous croyez que je ny ai pas pens ? Ils avaient peut-tre peur que quelques-uns en rchappent, ou de mettre les absents sur leurs gardes ! Peut-tre craignaient-ils une dfaite ! Ou peut-tre, encore, veulent-ils avant tout tre discrets ! Ou peut-tre, rpondit le guerrier doucement, que les Zu veulent nous empcher daller sur lle. Peut-tre ne veulent-ils pas que les hritiers se runissent cette anne. Grign avait voulu mettre de leffet dans sa rponse, et il y avait russi. Lti admit silencieusement quelle ny avait pas song.

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videmment, dans ce cas, ils taient encore en danger. Plus que jamais, mme. Corenn dsapprouva dun regard noir ces rvlations, prmatures son got. Sa nice tait encore beaucoup trop fragile, motionnellement, pour quon vienne la perturber avec des histoires de complot grande chelle. Chacun senferma ensuite dans son silence, gotant simplement au plaisir dun peu de repos mrit. En cette fin de journe, Yan aurait aim dj sinstaller pour la nuit, mais Grign voulait visiblement comme son habitude que les membres du petit groupe fassent taire leur fatigue pour avancer un peu plus encore. De fait, il demanda un instant plus tard quils se remettent en route. Tous lui embotrent le pas, habitus quils taient lui obir, maintenant. leur grand tonnement, il ne prit pas la direction du chemin, mais senfona travers la fort. Il fit leffort, tout de mme, de prononcer quelques mots dexplication, mais chacun avait dj compris, la surprise passe, la ncessit vitale dtre discret lapproche de Berce. a ne rendait pas la marche plus agrable pour autant. Yan trouva cela plus fatigant encore que sa nuit dans la garrigue de Kaul. Le sol tait boueux et glissant, parsem de flaques ; la pluie accumule dans les feuillages prenait un malin plaisir sinfiltrer sous leurs vtements ; les chevaux extnus se faisaient difficilement traner Frquemment, aussi, Grign demandait dun geste imprieux une immobilisation immdiate et silencieuse de ses compagnons. Il restait alors de longs instants lcoute, sloignait furtivement parfois, puis remettait la colonne en marche. Tout cela namliorait pas ltat de tension dans lequel ils staient peu peu installs. Au retour de sa cinquime escapade, qui avait t beaucoup plus longue que les autres, le guerrier ne donna pas le signal du dpart. Il leur intima par signes de conserver le silence, puis les entrana dans un large dtour qui leur prit plus dune dcille. Enfin, il se dtendit un peu et chuchota quelques mots ladresse de Corenn. Yan nentendit pas tout, mais comprit que 132

le guerrier avait vu trois hommes en train dinstaller un campement ; quils navaient peut-tre rien de dangereux, mais quil ne miserait pas sa vie l-dessus. Apparemment, Grign navait rien dun joueur. Au fond, ctait plutt rassurant. Ils progressrent ainsi pendant un dcan entier, ne sarrtant pas mme la tombe de la nuit. Yan se demandait comment le guerrier pouvait se reprer ; pour sa part, il tait compltement dsorient et aurait t bien en peine dindiquer ne ft-ce que le nord. Il saperut que Grign examinait de temps autre un petit objet tir dune des nombreuses poches de son habit de cuir noir. Il finit par le rattraper la tte de la petite colonne, dvor par la curiosit. Comment faites-vous pour nous guider ? Les toiles sont caches, et nous navons pas la moindre route ni le plus petit repre pour nous aider. Cest magique, rpondit le guerrier sans sourciller. Quoi ? Cest magique. Je pense trs fort mon but, et le chemin apparat dans mon esprit. Tous les hommes ramgriths ont ce pouvoir. Yan resta interdit. Est-ce quil se payait sa tte ? Bon, daccord, ce nest pas magique. Cest grce cet objet, tout simplement. Tu vois la pointe de la flche ? Quand elle se stabilise, elle indique toujours le nord. Yan dtaillait, merveill, le petit objet divoire taille que lui avait tendu son compagnon. Aprs quelques instants, la petite pointe de mtal se fixa plus ou moins vers sa gauche. Si ce ntait pas une nouvelle blague, ctait peut-tre magique, aprs tout Do tenez-vous a ? demanda-t-il en rendant lobjet. Je lai achet prix dor un marin romin. Cest grce des inventions de ce genre que le Vieux Pays a domin le monde connu pendant des sicles. Et cest aussi pourquoi, si longtemps aprs cette poque, ils gardent encore jalousement leurs secrets. Comment a marche ? Ce nest pas vraiment magique, nest-ce pas ? 133

Franchement ? Mais oui ! Je ne sais pas. a marche, cest tout. Cest peut-tre magique, cest peut-tre divin, cest peut-tre normal. Je ne sais pas, rpta-t-il. a nest srement pas magique, intervint Corenn. Pourquoi ? Jai dj vu des aiguilles de ce genre. mon avis, elles nont rien de spcial. a relve simplement dun phnomne naturel comme, par exemple, les mares, les saisons, la croissance de la lune ou autres. Dans les Bas-Royaumes, et mme ailleurs, remarqua Grign, jai rencontr des peuples qui considrent chacun de ces phnomnes comme une uvre divine. Je suppose que a dpend du point de vue o lon se place. Pourquoi pas, aprs tout ? Folie dun homme est vrit dun autre, conclut nigmatiquement Corenn. Yan tait loin dtre satisfait. Il lui revenait en mmoire ce que Lti avait dit, ou plutt ce quelle navait pas dit, propos de sa tante et du surnaturel. De quoi pouvait-il sagir ? Que lui cachaient-elles ? En y repensant Toute cette histoire de sages missaires qui disparaissaient dune le, puis y rapparaissaient deux lunes plus tard Il ny avait gure prt foi jusqu prsent, mais lapproche du lieu en question, et aprs ces quelques jours passs avec des hritiers convaincus de la vracit de lhistoire, il commenait douter srieusement. Se pouvait-il vraiment que tout, dans cette vieille lgende, fut vrai ? Son esprit fut soudain stimul par la curiosit comme il ne lavait jamais t. De lirrationnel. De la magie. Des lgendes. Pour les ctoyer, ne serait-ce que trs peu et de loin, Yan tait prt faire nimporte quoi. Il avait, dans ses plus jeunes annes, cout lAeule raconter toutes ses histoires, du royaume sous-marin de Xfalis au drame du Dauphin parlant, en passant par la longue qute de Quyl, la lgende du mage Guessardi, et les contes religieux sur Brosda, Eurydis ou encore Odrel. Une confrontation, mme minime, avec quelque chose se 134

rapportant aux anciens rcits lui semblait tre une exprience des plus enrichissantes. Il en oublia tout dun coup sa fatigue et, momentanment, ses apprhensions au sujet du jour de la Promesse. Quattendait-on pour aller plus vite ? Il dut malheureusement faire taire son exaltation quelque temps aprs, alors que le groupe rencontrait de nouveau le chemin. Grign fit alors faire demi-tour tout le monde, jusqu un baraquement abandonn quils avaient dpass et o il proposa enfin de sarrter pour la nuit. Comme de coutume, le guerrier fit une inspection dtaille des environs avant de se dtendre un peu. Ils se restaurrent rapidement, puis chacun sattela aux tches quils staient tacitement assignes par lhabitude : Grign soccupait des chevaux, Yan des gros travaux dinstallation du campement qui furent rduits cette fois dgager la masure et Corenn et Lti lamnagement gnral. Je pense quil vaudrait mieux laisser quelquun de garde, cette nuit, dit Grign. Yan, tu te sens assez en forme ? Bien sr. De toute faon, je suis trop nerv pour dormir tout de suite. Bien. Tu nauras qu me rveiller quand tu te sentiras fatigu. Et moi ? coupa Lti. Quand viendra mon tour ? Pas tant que je pourrai lviter. Cest plus dangereux que tu ne le crois. Et alors ? Je nai pas peur, si cest ce que vous voulez dire. Vous me laissez vous aider, ou non ? Non. Lti leva les yeux au ciel, excde et impuissante face la volont du guerrier. Je me passerai de votre permission. Je resterai veille toute la nuit, si je veux. toi de voir, remarqua simplement le guerrier. Lti, aprs avoir cherch pendant quelques instants ce quelle allait pouvoir rpondre, entra dans une nouvelle priode de bouderie.

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Ces moments privilgis de bonheur me manqueront beaucoup, plus tard, annona ironiquement Corenn. Seul Yan gota la plaisanterie. Quand tous furent couchs, il se posta lendroit que lui avait indiqu Grign, arc et flches en main. Seul dans la nuit et le froid, couter et scruter lombre, il ressentait pourtant une joie particulire, un peu sauvage, quil navait jamais connue auparavant. Ctait la premire fois que le guerrier lui faisait entirement confiance. Ctait aussi la premire fois quil veillait vraiment sur Lti. Comme sils taient unis. *** Le matin du lendemain le trouva moins vaillant. Il avait difficilement gard les yeux ouverts jusquau milieu de la nuit, puis rveill Grign contrecur. Il aurait voulu laisser se reposer le guerrier mais ne sentait que trop le sommeil le vaincre peu peu. Aussi, bien que se levant le dernier, et tard dj dans la matine, il se sentait encore assez fatigu pour dormir un dcan de plus. Il eut tout de mme la bonne surprise de voir, en sortant de la masure, que le ciel tait dcouvert. Le soleil rchauffait dj la terre lorelienne dune manire prometteuse. Une brise lgre traversait de temps autre les feuillages encore fournis des arbres environnants, alors que des centaines doiseaux clbraient en chantant ce court rpit qutait la saison du Vent. Lti ntait pas l, et Grign non plus. Comme il ne manquait aucun des chevaux, Yan ne sinquita pas plus. Il rejoignit Corenn qui saffairait autour dun petit feu. Elle le salua et lui tendit une infusion chaude et odorante. Quest-ce que cest ? Du coz. Cest une plante importe de Mestbe. Le got est particulier, mais on dit que a secoue les plus endormis. En tout cas, aucune des Mres du Conseil nassisterait une runion entire sans en dguster un bol ou deux ! 136

Yan sourit de lallusion et gota au breuvage. Il le trouva plutt bon. Vous nous cachez beaucoup de talents, dame Corenn, ditil sans rflchir. Je me demande comment je dois prendre a, rponditelle en feignant dtre vexe. Non, non, ce nest pas ce que je voulais dire, je Je sais, je plaisante. Certaines personnes qui me connaissent bien te donneraient mme entirement raison, conclut-elle mystrieusement. Yan rflchit un instant cette dernire rplique, mais ne sut quen penser. Il passa donc autre chose. Que va faire le Conseil ? Pour vous, je veux dire ? Normalement, comme je nai pas officiellement dmissionn, mon assistante devrait me remplacer jusqu mon retour. Mais si mon absence se prolonge, lAeule nommera quelquun dautre ma place, quand elle le jugera opportun. Comme si jtais morte, en fait Et vous le ressentez comment ? Je le regrette, bien sr. Mais quy pouvons-nous ? Tant que les Zu seront notre recherche, notre seule chance de survie est, paradoxalement, de faire le mort ! Kaul, seule la Mre charge de la Justice est au courant de notre situation. Mais cest dj une personne de trop Si nos ennemis viennent lapprendre, elle sera son tour en danger. Et nous le serions plus encore par les informations quils pourraient en tirer. Yan acquiesa. Sil navait pas encore tout fait compris la gravit des vnements, Corenn venait grandement de ly aider. Pourquoi Grign ne nous parle-t-il pas de ces choses ? a pourrait aider Lti comprendre ; a pourrait mieux se passer entre eux. Tu crois que Lti a besoin dentendre a en ce moment ? Peut-tre pas, effectivement. Elle tait dj assez choque par lassassinat de ses amis, et celui auquel elle avait chapp. Alors, pourquoi me le dites-vous, moi ? Parce que je te sais intelligent. Et que tu auras besoin de ces renseignements si Grign met son projet excution.

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Yan allait demander un complment dinformations quand les absents firent leur retour au campement. Chacun avait lair de trs mauvaise humeur, tout particulirement Grign. Ils se tournrent le dos ds leur arrive. La journe promettait dtre agrable. Quest-ce qui se passe ? demanda-t-il sa jeune amie. Cest de la faute du grincheux. Il allait tuer un dorsdebout, lana-t-elle, boudeuse. Je len ai empch et il sest mis en colre. Yan comprenait. Lti avait eu un dors-debout plus ou moins apprivois, pendant quelques annes. Il ne fallait surtout pas lui parler de considrer ces petites btes comme du gibier. Comment as-tu fait ? Jai cri de toutes mes forces. Le dors sest rveill et sest sauv. Tu nas pas entendu ? Non. Jtais peut-tre lintrieur. Yan essaya dimaginer lexpression de Grign au moment o Lti lui hurlait dans les oreilles. Forcment, a nallait pas le mettre de bonne humeur. Lui qui pensait constamment la discrtion Le guerrier sarma des pieds la tte en ronchonnant, puis sloigna rapidement sous les arbres aprs avoir grommel ladresse de Corenn quelque chose comme : oblig daller patrouiller et faute dune gamine capricieuse et stupide . Yan naurait pas aim tre la place de Lti ce moment. Il semblait quon allait se mettre trs tard en route, aujourdhui. Aprs stre dbarbouill, avoir pli ses bagages, stre occup des chevaux et autres corves journalires, Grign ntant toujours pas revenu, Yan dcida de sentraner un peu au tir. Il sloigna du campement avec arc et flches. Lti lui embota le pas aussitt. Ils sexercrent tour de rle, la jeune fille obtenant de loin les meilleurs rsultats en prcision, mais ayant beaucoup de difficults pour la puissance du tir. Ils samusrent beaucoup, Yan gotant aussi la simple joie de se retrouver en tte--tte avec son aime Joie que venait tout de mme distraire la crainte de se faire surprendre par Grign. 138

Lti montrant des signes de fatigue, ils retournrent auprs de Corenn qui crivait dans un petit livre, assise sur une toffe tale au pied dun arbre. Yan brlait denvie de la questionner, mais son respect pour ce recueillement et la peur dtre indiscret furent les plus forts. Il se contenta donc de lobserver de temps autre, la drobe. Enfin Grign fut de retour. Il semblait plus calme, ayant matris sa colre. Il rapportait quelques pices de gibier parmi lesquelles ne figurait pas heureusement ! de dors-debout. Hasard ou attention ? Personne ne posa la question. Le guerrier se dbarrassa, puis entreprit de dplumer la paire de faisans marins quil avait abattus. Les jeunes Kauliens sen tonnrent, car il tait rare de voir ainsi Grign retarder le dpart. Sa besogne acheve, il tala toutes ses lames devant lui spectacle impressionnant et se mit les aiguiser et les graisser lune aprs lautre. Lti sapprocha et lobserva sagement pendant un moment. Vous tes encore en colre ? finit-elle par dire. Le guerrier ne leva mme pas la tte. Mais non, mais non Je rflchis, cest tout. Et il se remit la tche. Il semblait ennuy, presque gn. Je crois que jai compris, vous savez, intervint Yan. Grign le dvisagea, interrogatif. On ne peut pas aller tous Berce et plonger dans la gueule du loup. Vous ne voulez pas non plus y aller seul et nous abandonner. La meilleure solution est que moi jy aille, puisque les Zu ne me connaissent pas. Mais vous ne pouvez pas vous dcider. Trois regards attentifs attendaient maintenant la conclusion du jeune homme. Il faudra bien vous y faire, parce que je vais aller Berce aujourdhui. a peut tre trs dangereux. Yan bomba le torse, un peu stupidement. Je nai pas lintention de prendre des risques. Et puis, on na pas fait tout ce chemin pour abandonner maintenant. Bien, conclut le guerrier ragaillardi.

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Il se mit ranger ses armes, tout en expliquant au Kaulien ce quil esprait de lui. Berce est moins dune demi-journe, vers lest. Tu prendras par le chemin Mais enfin ! Yan va se faire tuer ! Lti narrivait pas croire quils taient en train de parler srieusement. Pas sil fait attention. Et il fera attention ; jai confiance en lui, rpondit le guerrier. Yan tait aux anges. Lti, son aime, sinquitait pour lui, et Grign lInflexible venait de le flatter. Allons, o tait-elle, cette arme de tueurs ? De toute faon, reprit le guerrier, il ne part pas en croisade. Cest bien compris, hein ? reprit-il son adresse. Tout ce que je veux, cest que tu observes pour nous rapporter des informations. En un seul morceau de Kaulien, si possible ! Yan lui rendit un sourire crisp. Il y a une auberge, sur la route de la mer, presque la sortie du village. Je ne sais plus quel nom Le Marchand de vin, prcisa Corenn, qui avait conserv le silence jusque-l. Cest a. Cest l que la plupart des hritiers sjournaient, pendant les runions. Prends une chambre l-bas et observe. Je vais dormir l-bas ? stonna Yan. Forcment ! Mme en partant maintenant, tu ne peux pas faire un aller-retour dici ce soir ! Quest-ce qui te gne ? Non, cest que rien, bredouilla Yan. Ce qui lembtait ? Le jour de la Promesse prvu pour le lendemain, voil. Il voulait surtout tre prs de Lti ce jour-l. Grign changea un regard avec Corenn, puis poursuivit. Tu nous rejoindras demain, ou aprs-demain, au moment que tu voudras. Fais seulement attention de ne pas te faire suivre. Yan acquiesa encore. Aprs-demain, srement pas ! Il avait dj la ferme intention de revenir ds laube, si possible. Parle avec le moins de gens possible. Dis que tu es venu pour le jour de la Promesse, que tu viens dun village kaulien,

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sauf Eza, bien sr. Que tu espres retrouver quelquun a expliquera en partie pourquoi tu fouines partout. Yan tressaillit au nom de la Promesse et observa la raction de Lti. Mais la jeune fille tait perdue dans ses penses Avaitelle seulement entendu ? Des dizaines de paysans isols des alentours rejoignent Berce de telles occasions. Comme dans ton propre village, sans doute. Tu devrais passer inaperu. Enfin, dernire recommandation : ne fais confiance personne. Compris ? Personne, rpta Yan dune voix peu assure. Tout cela semblait beaucoup moins drle, prsent. Bien, conclut Grign. Tu es toujours dcid ? Yan refoula ses sentiments contraris. Bien sr. a va tre une vraie promenade. Et je serai de retour demain, dit-il plus fort en direction de Lti. Elle stait loigne de quelques pas. Yan aurait jur lavoir entendue sangloter. *** Il fut en vue de Berce peu aprs lapoge. Press den finir et de revenir auprs de son aime, il navait pas mnag sa monture et allait arriver plus tt que ne lavait estim Grign. Aprs un dpart marqu par les encouragements de Corenn, les ultimes recommandations du guerrier et, surtout, lprouvant et larmoyant demain de Lti, il avait guid son cheval jusquau chemin crois la veille, quil avait suivi jusqu une route plus large. Lapprhension ressentie pendant les deux premires lieues avait peu peu diminu, surtout parce quil navait rencontr personne. Mais elle revenait maintenant, plus forte, et agissait physiquement sur lui, nouant son estomac, raidissant ses membres et contractant sa respiration. Yan savait bien ce dont il sagissait : la peur. Malgr son petit ct niab et ses propres fustigations verbales occasionnelles, il tait loin dtre stupide. Si une partie seulement de ce quavaient racont ses compagnons tait vraie et il ne pouvait en tre autrement , Berce devait tre un 141

vrai nid de serpents, un chausse-trape lchelle dun village, contrl par une organisation importante dassassins fanatiss. Aprs rflexion, il ne voyait pas trop ce quil pourrait y trouver dintressant, except la confirmation quil valait mieux pour ses compagnons viter lendroit. Il ne pourrait reconnatre dautres hritiers sil en voyait, et ne pourrait pas mme faire confiance quiconque prtendrait en tre. Enfin, il allait tout simplement faire de son mieux, et retourner ds le lendemain auprs de Lti. Mieux valait saccrocher cette ide Le village tait fortifi ou plutt, entour dun mur denceinte haut de trois pas environ. Il tait bien plus grand quEza. En fait, Berce tait dj une petite ville. La porte daccs ntait pas ferme, mais Yan apercevait quatre hommes proximit de louverture, installs dans une posture nglige assis contre le mur ou allongs dans lherbe insuffisante tromper sur leur fonction. Il les dtailla en approchant. Ils ne ressemblaient pas des soldats rguliers dune communaut ; outre leur attitude aussi peu militaire que possible, ils navaient ni uniforme ou quelque chose y ressemblant, ni un semblant dhygine ! Tous quatre taient plus sales encore que le vieux Vosder : barbes hirsutes, visages crasseux, mains noires, vtements ports depuis plusieurs dcades Lun deux se leva larrive de Yan, qui prfra arrter sa monture et attendre patiemment quon vienne sa rencontre. Mieux valait rester distance des trois autres. Le crasseux lui lana quelques mots interrogatifs, tout en attrapant machinalement la longe du cheval. Yan nota le geste mais ne comprit rien de ce quon lui disait. Un argot lorelien ? Je ne comprends pas, dit-il en ithare. Un autre des crasseux les rejoignit. Yan rprima une envie furieuse darracher la longe des mains du premier et de galoper ventre terre jusqu ses amis. Lautre sadressa lui en ithare. Tes pas lorelien ? Nan, rpondit-il, dun ton dfiant. Puis il reprit, plus calmement :

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Non. Je viens dAssiora, un village du centre du Matriarcat. Les deux affreux le regardaient silencieusement. Kaul ! reprit Yan. Le Matriarcat de Kaul ! Cest mme pas une dcade de voyage ! La comprhension illumina enfin le visage du second crasseux, qui sourit puis clata franchement de rire, avant de traduire son collgue qui comprit et rit son tour. Tviens du pays des femm, alors ? Le pays des femmes ? Ben ouais ! Ya qudes femm, l-bas : des femm-homet des hom-femm ! et il rit de plus belle. Yan ne comprenait pas exactement le sens de la plaisanterie mais tait sr de ne pas la goter. Il eut envie de rpliquer en attaquant les murs, apparemment libres, dhygine lorelienne, mais put se contrler et attendre en grinant des dents que les affreux, maintenant tous runis autour de lui, cessent enfin de rire stupidement. Ce fut long. Mais enfin on sintressa de nouveau lui. Alors, tviens ici pour quoi ? Pour le jour de la Promesse. Une nouvelle explosion de rires secoua les bedaines des crasseux, aprs traduction. Yan ralisa soudain lintrt que pouvait avoir un arsenal comme celui de Grign. On laurait srement trait diffremment sil tait venu vtu dune armure de cuir, avec une lame longue de quatre pieds au ct. Au lieu de cela, il portait une stupide tunique de couleur beige appartenant Lti, ainsi quun ruban que Corenn lui avait nou sur le front, pour parfaire le personnage de courtisan . Ridicule ! Je peux passer, ou pas ? snerva-t-il. Ouais, ouais, lui rpondit lautre en sessuyant les yeux. Eh, bonne chance, mon gars ! Yan ignora la nouvelle tempte dhilarit qui se dclencha dans son dos et pntra dans lenceinte. Du danger, de lhrosme, tu parles ! On allait franchement se payer sa tte pendant deux jours, oui.

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Il ravala sa colre et sa honte, et observa les environs. Il tait venu pour a, alors plus vite ce serait fait, plus vite il pourrait retourner auprs de Lti. La petite ville tait assez agite ; la prparation et lexcitation de la fte prochaine y taient srement pour beaucoup. Berce avait lair dune ville agrable. Les btiments maisons, ateliers dartisans, curies et autres paraissaient assez vieux, mais cela leur donnait un certain charme. Il nota que beaucoup dentre eux comprenaient plusieurs tages, contrairement larchitecture traditionnelle kaulienne. Il remonta ce qui devait tre la rue principale. Il croisa une vingtaine de personnes, plus ou moins affaires, dont la plupart se contentrent de lui jeter un simple regard. Tant mieux, au moins passait-il inaperu. La seule exception tait constitue de ceux qui sarrtaient et le dvisageaient dun air amus. Yan tenta dabord lindiffrence, mais il ne put sempcher ensuite de rpondre par de noirs regards et finit par arracher son ruban et desserrer sa tunique toute propre. Des enfants de tous ges couraient en bandes dans les rues ; il se promit, rancunier, de surveiller troitement la bourse que lui avait confie Corenn. On ne laurait pas deux fois ; lexprience de Jerval lui avait donn une leon. Il croisa un autre cavalier, venant en sens contraire. Celui-ci tirait son cheval par la longe ; Yan se dit quil ferait bien den faire autant, pour tre moins expos aux regards. Il descendit de sa monture et poursuivit pied. Il arriva ce qui devait tre la place principale. La coutume lorelienne voulant que lon travaille le moins possible les jours de clbration, les prparatifs de la fte du lendemain taient dj bien avancs. Les habitants avaient dispos de nombreuses tables dissemblables, rcoltes parmi la communaut, ainsi que des bancs, chaises, fauteuils et tabourets aussi peu assortis. lcart de tout cela, on avait rassembl un tas impressionnant de bois proximit dun foyer construit pour loccasion. Mais ce qui tonna et effraya le jeune homme, ce fut lestrade. Est-ce que les promis devaient monter ensemble l144

dessus, devant tout le monde ? Pire, peut-tre les hommes devaient-ils faire leur demande seuls, cet endroit ? Aprs tout, le droulement de la fte en Lorelia tait peut-tre trs diffrent des crmonies de Kaul. Yan tait l, comme hypnotis par linstallation, son imagination lui montrant les pires choses, quand quelquun vint placer son visage un pied du sien. Il navait ni vu, ni entendu lhomme arriver. Ce dernier stait gliss devant lui comme un serpent. Et le dvisageait maintenant avec insistance. Il fit la mme chose pendant quelques instants. Lhomme tait plus petit que lui et portait une robe commune de prtre, avec le capuchon relev. Il devait avoir un peu plus de trente ans, mais son visage glabre et son crne ras le faisaient paratre plus jeune. Lhomme gardait ses mains dissimules, mais ce ntait pas le plus effrayant. Un requin. Voil, son regard faisait penser celui dun requin. Yan nen avait vu qu une occasion, aprs une longue expdition des pcheurs de son village. Mais il navait pas oubli les yeux froids et vides de tout sentiment Bien sr, il ne sagissait alors que dune simple interprtation de gamin, faite la vue dun animal mort Maintenant, le requin tait vivant et semblait se repatre de la peur de sa proie ! Excusez-moi. Yan se dtourna aussi calmement que possible, pour ne pas dclencher lirrparable, alors quil navait quune envie : courir toutes jambes. Un autre requin tait dans son dos. Le deuxime homme tait moins dun pas derrire lui. Il navait pas fait plus de bruit que le premier. Il tait vtu de la mme faon, et avait le mme regard de prdateur. Yan fut glac deffroi. Il lui avait sembl voir briller lclat du mtal dans une main, lespace dun instant. Puis cette main avait disparu dans les replis dune robe. Il continua avancer calmement, sans se retourner. Il sattendait recevoir un coup de poignard dun moment lautre. Il guida son cheval de manire ce quil se place plus ou 145

moins en travers dans son dos. Mme ainsi, il pouvait sentir la brlure des regards sur sa nuque. Il sarrta de lautre ct de la place, un cabaret offrant des places en terrasse, attacha tranquillement son cheval ct dun autre, et sassit de faon pouvoir enfin observer les hommes inquitants. Ils ntaient plus l. Yan examina toute la place, en vain. Il ne put sempcher de se retourner brusquement pour vrifier derrire lui. Mais les requins avaient quitt ces eaux. Une voix nasillarde et haut perche le fit bondir sur son banc. Il sappliqua, tant bien que mal, calmer les battements de son cur, et constata quune femme dune cinquantaine dannes linterpellait depuis lentre du cabaret. Du vin ! rpondit-il en ithare, dune voix mal assure. Il craignit un instant de stre tromp sur le sens de la question, mais la femme hocha la tte et lui apporta peu aprs un gobelet plein, que Yan paya en soupirant de soulagement. Il dtestait le vin et avait donn cette rponse sans rflchir. Cependant, aprs ces motions, il trouva cette boisson une saveur et une douceur particulirement rconfortantes. Il se retourna de nouveau, faussement dtendu. Et eut une pense pour Grign. Est-ce que le guerrier vivait toujours comme a ? surveiller ses arrires ? Est-ce que son exprience suffirait les tirer daffaire ? Il repensa au mtal quil avait vu briller fugitivement. Nul doute quil sagisse des Zu. Avaient-ils prvu de le tuer ? Non, car il serait dj mort maintenant sa place, un hritier naurait pas eu la moindre chance. Comment les assassins faisaient la distinction, Yan sen fichait comme dune peau de margolin. Limportant tait de ne pas commettre de bourde les faisant changer davis sur son compte ! Les yeux scrutant la foule, il remarqua que les habitants ntaient pas dans lensemble plus sales qu Kaul. Alors, que faisaient les quatre pouilleux aux portes de la ville ? taient-ils seulement dici ? Il allait vraiment devoir faire trs attention.

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Il termina son gobelet, se leva et prit la direction du Marchand de vin, que lui indiqua la tenancire. Il traversa tout le sud de la bourgade, arrivant presque la porte donnant sur la route de la mer, avant de trouver son but. Il faillit passer devant sans la voir ; il est vrai que, contrairement lAuberge du bac, celle-ci navait quune toute petite enseigne. Un mendiant tait assis non loin de lentre, devant une coupelle o reposaient quelques pices misrables. Yan prfra ne pas abandonner son cheval dans la rue et demanda par la porte entrouverte que laubergiste lui indique lcurie. Celui -ci, un gros homme rougeaud lallure sympathique, fit mieux et prit lui-mme en charge la monture, offrant Yan dentrer afin que lon soccupe de lui. Yan acquiesa, mais prfra suivre lhomme du regard jusqu un btiment tout proche. Il pourrait avoir besoin de rcuprer son cheval en urgence, et il prfrait savoir o on le casait Une tite pice, pour manger, seigneur, pronona difficilement le mendiant dune voix chevrotante. Il ressemblait lun des quelconques mendiants quil avait pu croiser jusqu maintenant : sale, poilu, crasseux, vtu de loques rinces seulement par la pluie Ce type pouvait tre un homme travaillant pour les Zu. Ou simplement un malheureux Il avait plus lair dun malade que dun ivrogne. Yan tira une pice de sa bourse et la posa dans la coupelle. Maudit, ce quil puait ! Il avait d se rouler dedans, coup sr. Il sen loigna au plus vite. Merci, seigneur. Merci, merci, rpta le mendiant outrance. Il avait peine regard la pice. Yan haussa les paules et entra dans lauberge. La grande salle tait vide, cette heure. Le tenancier le rejoignit peu aprs. Vous navez personne qui soccupe des chevaux pour vous ? commena Yan. Si, si, jai mon grand fils. Mais pour lui aussi, cest demain le jour de la Promesse. Je serais vraiment cruel de le faire travailler aujourdhui 147

Lhomme plut tout de suite Yan. Pas tonnant que les hritiers aient sjourn ici. Pour peu que la cuisine soit telle que lavait dcrite Corenn Yan dclara vouloir passer deux nuits et paya davance, bien quon ne le lui ait pas demand. Puis, comme lhomme semblait bavard, il en profita pour obtenir quelques renseignements. Les hommes qui sont aux portes ? Non, ils ne sont pas dici. Enfin, sauf Nuguel, et le fils de Bertan. Personne ne sait do viennent les autres, peut-tre de la ville. Ce qui est sr, cest que cest pas des bonnes gens frquenter. Enfin, pour linstant, ils nont fait de mal personne, hein, alors personne ne dit rien. Vous voulez mon avis ? Ils cherchent quelquun. Et je ne voudrais pas tre sa place si ce quelquun montre son nez par ici Remarquez, cest srement aussi un bon rien de tire laine ou de coupe-jarret, du genre de celui qui ne veut pas dbarrasser ma devanture. Quest-ce que vous en pensez ? Au fait, pourquoi, ils vous ont fait des ennuis ? Yan mit un peu de temps digrer tout ce discours. Il en avait mal la gorge pour laubergiste. Non, non Ils se sont un peu pay ma tte, mais cest tout. Ils sont nombreux, comme a, attendre quelqu'un ? a, on ne saurait pas le dire. Avec tous les jeunes gens et leurs familles, comme vous, qui viennent des campagnes pour la Promesse, il y a deux fois plus de monde dans le village. Et puis il y a aussi une sorte de grande famille qui organise une fte ici tous les trois ans, et a tombe cette anne. Peut-tre quil y en a parmi eux. Yan se demanda si a ntait pas trop suspect de poser la question, mais loccasion tait trop belle, et la rponse trop importante. Vous en avez vu ? De la grande famille, vous voulez dire ? Oui, heu Il chercha dsesprment un prtexte pouvant expliquer sa question. Il nen trouva pas, et allait changer de sujet qu and laubergiste lui rpondit. Non, non. Pas encore. Mais cest encore trop tt. Peuttre dans deux ou trois jours. Ils viennent toujours ici, vous 148

savez ? Ils prennent presque toute lauberge. a marrange bien, parce que sinon, je nai pas beaucoup dhtes. En ce moment, je nai que vous, un couple qui vient de Lermian, et un groupe de cinq prtres qui nont pris que deux chambres ! Vous vous rendez compte ? Deux chambres pour cinq ! Moi, je suis respectueux des prtres ; je leur ai dit : si cest une question dargent, alors prenez chacun une chambre pour le mme prix, puisquelles sont libres. Mais ils ont refus. Vous ne trouvez pas a bizarre ? Si, si. Vraiment bizarre. Effrayant, mme. Il allait passer la nuit ct de cinq tueurs zu. Sil faisait le moindre faux pas, il ne verrait pas le matin. *** Yan mit un moment retourner dans le centre-ville. En grande partie parce que laubergiste volubile lavait longtemps retenu, le pigeant dans une discussion sans fin. Ensuite, a avait t le tour du mendiant, qui avait eu le culot de lui demander nouveau laumne. Il paraissait alors beaucoup moins malade. Certaines personnes avaient un sens de lhumour trs particulier. Sans cheval pour senfuir, et sans son arc pour se dfendre, Yan se sentait trs vulnrable. Tout ce quil avait sa disposition tait une dague prte par Grign, pour remplacer le couteau quil avait donn Lti. Ctait peu de chose De toute faon, mme avec une pe gante, il ne voyait pas comment il pourrait tenir tte aux combattants chevronns qutaient les assassins. Cest donc la peur au ventre et lesprit en feu quil revint sur lemplacement des prparatifs de la fte. Un examen dtaill lui rvla quaucun des Zu ntait l ; ou plutt, quaucun ntait visible. Il se demanda ce qui tait le mieux. La journe touchant sa fin, de plus en plus de monde se rassemblait sur la place. Apparemment, la Promesse tait aussi fte la veille, en Lorelia. Il remarqua que bon nombre de jeunes gens de son ge, en fait patientaient avec une excitation 149

grandissante dans tous les coins laisss libres par leurs ans. Tous taient en groupes, mais du mme sexe : garons avec garons, filles avec filles. Yan sadossa nonchalamment un mur, prs de deux jeunes Loreliens qui lignorrent totalement, captivs quils taient par la gent fminine pare de ses plus beaux atours. Quant lui, il dtaillait plutt les trangers. Quelques-uns dentre eux, peut-tre, faisaient partie des hritiers. Dautres travaillaient pour les sombres projets des Zu. Qui et qui ? Lti, Corenn et Grign avaient dcrit de leur mieux quelques-uns de leurs amis, mais la liste stait rapidement allonge, et Yan avait eu en peu de temps lesprit compltement embrouill. Ses compagnons eux-mmes avaient peu peu mis des rserves quant la fiabilit de leurs souvenirs ; dautant plus quil sagissait de dtails vieux de trois ans. Aussi, en dfinitive, ne pouvait-il pas compter sur ces indications pour laider. Il saperut avec effroi que le mendiant de lauberge lobservait, et sans doute depuis un moment. Ne venait-il point de dtourner son regard ? Est-ce quil le suivait ? Yan se dit quil ferait bien dviter ce pouilleux pendant son sjour Berce. Ne serait-ce, peut-tre, que pour protger sa bourse. Bonjour. Deux jeunes femmes blondes, sagement debout devant lui, les mains dans le dos, lui souriaient avec insistance. Il rougit jusquaux oreilles en les dcouvrant. Elles taient vtues bien plus court que ne se le serait permis une Kaulienne. Heu, bonjour, rpondit-il sans originalit. Cest vrai que tu viens de Kaul ? demanda ingnument la plus grande, sans cesser de sourire sen figer les traits. Yan se renfrogna. a se lisait sur son visage, ou quoi ? Sil ntait mme pas capable de passer inaperu auprs de deux villageoises, inutile desprer tromper ses ennemis ! Comment le savez-vous ? il ne pouvait se rsoudre la tutoyer. Cest mon oncle qui me la dit. Il le tient du cousin de Nuguel, qui ta vu avec les autres venir par la porte de Lorelia 150

aujourdhui. Nuguel raconte tous ses copains que tu viens pour la Promesse, pour les faire rire. Devant le visage blmissant de Yan, elle ajouta promptement : Moi, a ne me fait pas rire. Je trouve a charmant. Yan rougit de plus belle. Compltement stupide, il tait compltement stupide. Ah bon ? fut la seule chose quil put rpondre. Les Kauliens sont si romantiques, continua-t-elle. Cest vrai que vous refusez de laisser travailler une femme ? Que vous prfrez tout lui offrir ? Yan eut un hoquet trangl. Est-ce que cette fille se payait sa tte ? Ou tait-ce vraiment ce que lon disait des Kauliens dans le reste du monde ? Cest peut-tre exagr commena-t-il. De toute faon, cest srement mieux quici. Tous les garons que je connais sont des pcheurs sans avenir, qui ne cherchent sunir que pour faire des enfants. Moi, ce que je voudrais, cest vivre une histoire damour. Jaimerais vraiment, mais vraiment, tre promise un Kaulien Lingnue lui fit un clin dil plein de sous-entendus, avant de lui tourner le dos, imite en cela par son amie silencieuse. Yan les regarda sloigner comme si elles dansaient sur une corde imaginaire. Il ne se faisait aucun souci quant lavenir de lentreprenante Lorelienne. Comment Lti aurait-elle pris tout a ? Il nen avait pas la moindre ide. Son vu le plus cher tait quelle en ft jalouse Mais laventure se serait alors certainement termine par une joute entre les deux femmes, verbale ou physique. Lti ntait pas du genre laisser faire Des clameurs le tirrent de sa rverie. Un bon nombre dindividus dsignaient une direction, vers laquelle Yan porta son regard. deux ou trois lieues du village, en un point prcis des collines environnantes, quelque chose projetait des clairs de lumire Un groupe dune dizaine de cavaliers fendit soudain la foule vers la sortie du village. Avec effroi, Yan reconnut la prsence

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parmi eux dau moins trois Zu, les autres ntant que des malfrats tels ceux gardant les portes. Les assassins avaient ragi trs vite. Si lhomme qui faisait ces signes tait un hritier, il avait peu de chances den rchapper moins de fuir immdiatement. Yan avait peut-tre une petite chance de le prvenir, sil sautait en selle Mais il lui faudrait pour cela dpasser les autres sans se faire voir. Il ntait pas assez bon cavalier pour a. Dautant plus quil lui fallait dabord regagner lauberge, ce qui le retarderait encore Il y avait srement quelque chose faire Il fallait faire quelque chose Il sentait que ctait important. Il ramassa un peu de terre et sen frotta vigoureusement la joue. Ainsi macul, il parcourut bon nombre de rues avant de tomber sur le genre dartisan quil cherchait. Prtextant et maudissant sa maladresse, celle-ci layant fait tomber et se salir en un jour aussi important que celui-ci, il acheta un miroir au verrier. Lhomme rit de la msaventure avec bonhomie. Aussitt sorti, Yan se mit en qute dun endroit propice son projet. Il le trouva bientt sous la forme dune maison abandonne, o il pntra par une fentre aprs stre assur que personne ne lpiait et surtout pas le mendiant de lauberge ! Son cur battait tout rompre. Maintenant, il tait vraiment en danger. Si mme le moins dangereux de ses ennemis le voyait, ce serait la fin. Il grimpa le long dune rambarde descalier branlante et craquele, prfrant viter les marches dont ltat tait pire encore. Puis il escalada avec prcaution une chelle pourrie avant de soulever une trappe poussireuse. Il fut enfin sur le toit de la maison, haletant et soufflant, les tempes battantes dexcitation. Quelquun faisait toujours des signaux lumineux, ignorant du danger qui galopait vers lui. Yan leva le miroir le plus haut possible et lagita en tous sens. Est -ce que ce serait suffisant pour renvoyer si loin les rayons du soleil ? Est-ce quil allait se faire prendre et mourir aujourdhui ?

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Sur les collines, les clairs disparurent. Puis il y en eut trois trs courts, comme des coups frapps une porte. Ce furent les derniers. Yan cessa dagiter son miroir. Ce devait tre une rponse. Il avait russi ! Il laissa fleurir un immense sourire sur son visage. Il avait russi quelque chose, peut-tre sauv une vie, peut-tre seulement donn un peu despoir lhomme qui se trouvait lbas, sur les collines. Un hritier Srement un hritier. Pourvu que cet idiot ne se mette pas en tte de venir jusqu Berce maintenant ! Il chassa cette sombre pense pour sinquiter de son propre salut. Aprs stre nettoy la joue, il envelo ppa le miroir dans un morceau dtoffe trouv sur place et lana habilement le paquet deux toits plus loin. Il entreprit ensuite une descente acrobatique le long du mur extrieur, redoutant de se dvoiler en repassant par lintrieur. Loup repu craint rat pig Jamais il ne se serait cru capable de tels actes ! Est-ce que Grign vivait toujours comme a ? se demanda-til une fois encore, en se laissant tomber terre. *** Les cavaliers revinrent tard dans la soire, alors que la fte tait commence depuis longtemps. Yan vit avec soulagement quils ne ramenaient ni corps, ni prisonnier avec eux. Ils navaient pas non plus lexpression arrogante et fire des vainqueurs Par bonheur, linconnu stait chapp. Il ne dvisagea les trois prtres que quelques instants, craignant de se faire remarquer. Mais cela suffit ce que lun deux croise son regard. De nouveau, Yan fut glac deffroi en dcouvrant ses yeux de prdateur. Heureusement, le Z continua son chemin, examinant tout le monde indiffremment. tait-il le seul avoir peur ? Les autres ne devaient pas se rendre compte. Il se demanda quelle serait la raction des habitants sils apprenaient quun groupe de tueurs zu stait

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install dans leur village Celui-ci serait certainement dsert dans le dcan suivant. Les cavaliers se sparrent, les trois assassins prenant la direction du Marchand de vin. Yan se dcida les suivre, dsesprant dapprendre quoi que ce soit dautre ce soir. Les gens qui buvaient, ceux qui dansaient sur des airs de vigoles et de lunes--corde, et surtout ceux qui courtisaient, avaient peu de chances dintresser Grign. Et puis, la jeune Lorelienne qui lavait abord plus tt dans la journe ne cessait de lui faire des signes ; il tait clair quelle nallait pas tarder venir lui parler de nouveau. Peut-tre mme suggrer une danse ! Mieux valait viter un nouvel embarras. Il rpondit mollement un de ces signes, puis profita dun mouvement de foule pour sclipser. Ce ntait gure civilis, daccord, mais il navait pas trouv mieux. Et comme il tait peut-tre suivi par dautres regards Il marcha bonne allure vers lauberge. Loin du foyer allum sur la place, le froid de la nuit se faisait cruellement sentir. On navait pas servi de repas pendant la fte ; mais Yan, tortur par la faim, avait mang pain et terrine au cabaret, comme beaucoup de monde avec lui. Il sen flicitait maintenant. Sil avait d souper dans lauberge, seul dans la grande salle du bas, avec les Zu comme compagnons de table il naurait rien pu avaler. Il arriva bientt destination. Le mendiant ntait pas install devant la faade ; Yan lavait aperu plusieurs fois ce soir, divers endroits sur les lieux de la fte. Il tait heureux de ne plus le croiser. Un rapide coup dil par la fentre le rassura sur la vacuit des lieux, et il poussa la porte. Ce qui eut pour effet immdiat de faire apparatre laubergiste, qui tenta aussitt mais sans succs dengager la conversation. Yan prit seulement le bougeoir quon lui tendait, souhaita poliment la bonne nuit et senfuit vers les tages. Il se sentait incapable daffronter encore un dcan de babil sans fin. Il dpassa silencieusement les deux chambres occupes par les Zu, les deux premires aprs lescalier, places face face. 154

Lhte infatigable les lui avait indiques plus tt dans la journe, aprs lui avoir montr la sienne. Les prtres avaient insist pour tre placs cet endroit : le meilleur choix stratgique, remarqua Yan. Personne ne pouvait monter ou descendre sans quils ne lapprennent. La porte de gauche tait entrouverte ; lun deux faisait peuttre le guet, ou tout au moins pouvait-il couter. Yan continua tranquillement. Il ne fallait surtout pas quils sintressent lui. Sur une ide un peu tardive, il fit semblant de tituber comme un ivrogne. a pourrait donner le change. Il engagea maladroitement la cl dans la serrure de la porte de sa chambre et peina dessus quelques instants. Il neut mme pas simuler : elle tait rellement difficile. Enfin, il put ouvrir la porte, la franchit et referma derrire lui en soupirant. Il avait limpression dtre au milieu de la fosse aux serpents, ou plutt dans le bassin des requins. Une nuit, une seule nuit tenir, et il pourrait rejoindre Lti. Les nouvelles quil apporterait ntaient pas trs bonnes : le village tait entirement sous la surveillance de leurs ennemis, et les espoirs de trouver dautres hritiers se rsumaient aux signaux lumineux dun inconnu qui navait peut-tre rien voir avec cette histoire. Tout ce quil lui restait faire, ctait dattendre. Il prit son mal en patience et regarda comment il pourrait passer la nuit. Sa chambre disposait dune mansarde non vitre, plutt petite, mais suffisamment grande pour laisser passer un homme maigre ou, tout simplement, un carreau darbalte. Il sassura quelle tait bien ferme et renfora mme lattache avec de la corde. a ne ferait pas une grande diffrence pour quelquun de dcid, mais ctait mieux que de ne rien faire du tout. Il narriverait pas dormir cette nuit. Pas tout de suite, en tout cas. Malgr lheure tardive, il ne ressentait aucune fatigue, le froid et lexcitation le gardant pleinement veill. Il rsolut de prparer immdiatement ses vtements pour le lendemain. Plus question pour lui de mettre encore cette stupide tunique de fille. Cest alors quil saperut que lon avait fouill dans ses affaires. 155

Il vrifia rapidement : on ne lui avait rien vol. Il ne voyait pas, dailleurs, ce quil possdait dassez intressant pour justifier un cambriolage. Bien sr, le but ntait pas de le voler. On avait dailleurs pris un soin tout particulier remettre les choses en ltat, et Yan ne sen tait aperu que par chance. Heureusement, il navait rien dans ses affaires qui pt le trahir. Le plus grave tait seulement que lon ait pu entrer dans sa chambre. Il vrifia sa serrure. Elle avait lair en bon tat, si lon exceptait sa duret moins que ce ne soit justement d leffraction ? Maintenant, il tait certain de ne pas dormir de la nuit. Il se sentait mme prt prendre le chemin du retour immdiatement mais cela aurait t trop dangereux, trop suspect. Il sinstalla rsolument sur un tabouret, face la porte, sa dague dans la main. Trs bien, le premier qui franchirait cette porte sans y tre invit passerait un trs mauvais moment. Quant au deuxime Il ne voyait pas comment il pourrait repousser le deuxime. Dire que, quelques jours plus tt, il trouvait cela tellement passionnant ! Dans cette situation, il prfrait de loin sa vie davant, monotone et sans histoire. Il finit tout de mme par sassoupir, pendant de courts moments, dans cette position pourtant inconfortable. Il se passa un dcan peine, mais qui lui sembla en durer deux Des voix dans le couloir. Il mit quelques instants raliser quelles taient bien relles, et non pas issues de son sommeil perturb. Puis il en fut tout fait sr. Quelques hommes deux, trois, peut-tre plus parlaient entre eux, ou avec les assassins, en haut de lescalier. Yan colla son oreille la porte, mais ctait insuffisant pour pouvoir couter la conversation. Tout ce quil comprit fut : je cinquante, pas moins . Le reste, dit sur un ton plus bas, tait inintelligible.

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Il se dcida prendre le risque douvrir, une discussion si tardive ne pouvant tre que trs importante. Il cacha sa bougie sous le tabouret voil dune couverture, puis fit tourner la cl dans la serrure avec une extrme lenteur. Enfin, il entrouvrit lgrement. Les gonds grincrent. Trs faiblement, mais, aux oreilles de Yan, cela sonna plus aigu que le cri du virvois. Il attendit quelques instants, immobile, la main crispe sur sa dague, mais personne ne vint. Les hommes parlaient toujours et semblaient ne rien avoir entendu. Non, non, clamait la voix la plus forte. Je veux cinquante terces dargent, pas moins. Et je les veux avant de partir, encore. Cinquante, cest une somme, annona une voix calme. Crois-tu vraiment que ton savoir soit ce prix ? Quune demijourne de ton temps mrite deux terces dor ? Si vous trouvez quelquun dautre, alors engagez-le. Mais il ny a que moi. Et sans moi, vous naurez jamais le type au miroir. Il faut lire les signes, et malgr votre saintet, tout a, vous ne savez pas. Alors je veux cinquante. Est-ce que tu connais bien la desse Zua ? reprit la voix doucereuse. Il y eut un silence. Zua est la desse justicire. Tu remarqueras bien que je ne dis pas une, mais la desse justicire. Les autres dieux sont des faibles ; ils ne jugent les humains quaprs leur mort. Zua est la seule qui applique ses sentences immdiatement. Cest la seule qui possde un rel pouvoir, la seule vraie desse. Nouveau silence. Yan imaginait aisment lhomme la voix grave perdre de son assurance. Moi et mes frres sommes les messagers de Zua. Si tu nous refuses ton aide, tu te ranges du ct des condamns. Et Zua te jugera pour a. Au moins, ctait sans quivoque, pensa Yan. Alors, reprit la voix douce, vas-tu nous guider ? Lhomme la voix forte se confondit en excuses, bredouilla quil navait pas compris quil sagissait dune mission sacre, et que, bien sr, il tait maintenant tout dispos les aider. Gratuitement ! La voix douce conclut sur un simple Bien et 157

un rendez-vous fix pour le lendemain au troisime dcan, sur la place. Puis des hommes descendirent lescalier. Yan attendit que tout redevienne silencieux. Puis il referma sa porte avec dinfinies prcautions, en plaant un linge sur lun des gonds. Le bruit fut suffisamment touff pour tre discret. De nouveau enferm, il laissa libre cours ses penses. Que faire ! Que pouvait-il faire ? Que ferait Grign sa place ? Sil restait l, lhomme au miroir mourrait demain matin. Et sil bougeait, lui-mme prirait en plus cette nuit, moins de russir quelque chose. Mais quoi ? Il navait aucun moyen davertir linconnu. Il pensait pouvoir rejoindre lendroit dans les collines, de mmoire mais en plein jour seulement. De nuit, ctait impossible. Sans oublier cette histoire de lire les signes Que ferait Grign sa place ? Il faudrait le lui demander. Quitte prendre des risques, sclipser de Berce, chevaucher de nuit, autant rejoindre ses amis. Le guerrier aurait peut-tre une solution. Sa rsolution prise, Yan sattaqua aux problmes pratiques. Un seul regard jet par la lucarne souleve lui confirma quil ne fallait pas compter sortir par l. La pente tait bien trop forte et donnait dans une rue passante. Ce ntait pas le mieux pour la discrtion. La porte restait donc la seule solution. Et sil y allait, franchement, sans donner limpression de vouloir cacher quelque chose ? Dans tous les cas, il devait au moins attendre un moment. Ce serait trop suspect de partir maintenant, juste aprs la conversation. Il se massa le visage en rflchissant. Le voil oblig de penser comme un fugitif, un hors-la-loi, un coupable, alors quil tait la victime ! Sa vie avait vraiment chang. Il valait mieux, aussi, laisser ses affaires sur place. Les abandonner, en fait, puisquil ne voyait pas comment il pourrait revenir ensuite. Si les Zu aux aguets le voyaient passer avec tout son quipement, nul doute quils auraient des soupons. 158

Il fit donc rapidement le tri entre ce quil voulait absolument emporter et le reste. Seule la tunique beige de Lti avait quelque valeur ses yeux, parce que ne lui appartenant pas. Il se rsigna donc se sparer du reste. Quand il eut jug quassez de temps stait coul, il quitta la chambre en nemportant que le bougeoir, et sans verrouiller la porte. Il fit volontairement peu defforts de discrtion, certain dtre pi de toute faon. Mais il put, son grand soulagement, traverser tout le couloir, passer devant les chambres des tueurs et descendre lescalier sans tre drang daucune manire. Un garon de son ge dormait profondment, appuy sur le comptoir du rez-de-chausse. Yan passa ct de lui sans le rveiller, dposa le bougeoir sur une table et sortit. Une tape franchie. La suivante allait tre plus dlicate : comment sortir de la ville, cheval, ce moment de la nuit, avec les portes gardes ? Car elles ltaient srement encore Il y rflchit tout en se dirigeant vers lcurie. Il ne voyait pas dautre solution que le passage en force. Il ne se sentait pas le courage dinventer et de raconter une histoire suffisamment crdible aux pouilleux qui staient pay sa tte. Maudit ! La porte de lcurie tait munie dune serrure. a ntait pas prvu. Aprs quelques essais infructueux pour la fracturer avec sa dague, il rsolut de la dtruire coups de pierre. Le mcanisme cda heureusement rapidement. Il avait pens refermer la porte le temps de prparer son cheval, mais il faisait bien trop sombre dans le btiment, aussi la laissa-t-il entrouverte. Il avana plus ou moins ttons, se guidant sur les bruits de respiration ou de sabots des btes. Enfin, il trouva son cheval. Un mauvais pressentiment le martelait depuis lauberge, et il stait plus ou moins attendu trouver lcurie vide de montures mais remplie dennemis. Il harnacha rapidement lanimal et se dirigea vers la porte. Le passage en tait barr par un homme. cause du faible clairage, on ne pouvait voir son visage, mais on en apprenait dj assez daprs sa stature et ses vtements. Ce ntait pas un Z, Yan le nota avec soulagement. Il avait plutt les caractristiques dun des pouilleux qui 159

semblaient travailler pour eux. Il se demanda si lhomme lavait suivi jusquici, ou sil tait dj dans lcurie. Qui tes-vous ? articula Yan. Il se demandait si a ne ferait pas trop agressif dempoigner sa dague tout de suite. Cela pourrait dclencher ce quil voulait tout prix viter : un combat. Un ami, rpondit linconnu. Je fais partie des hritiers, comme toi, nest-ce pas ? Yan resta indcis quelques instants. Grign lui avait ordonn de ne faire confiance personne, et il trouvait que cette ide valait de lor. Si ce type tait un ami, pourquoi lui bloquait il le passage ? Pourquoi ne fermait-il pas la porte ? moins quil ne se mfie lui-mme Et quel est le nom de cet ami ? Yan naurait jamais cru pouvoir tre aussi impoli. Reyan. Reyan de Kercyan. Je viens de Lorelia. Tu fais partie des hritiers, ou non ? Le ton que prenait cet ami Reyan ntait pas amical, justement. Mais on pouvait aussi mettre ce comportement sur le compte de la mfiance. Fallait-il le croire ? Le nom quil avait donn avait t cit par Corenn, au moins une fois, Yan sen souvenait. Faisait-il partie des morts, ou des vivants ? Je ne fais pas partie des hritiers, se dcida-t-il rpondre. Mais certains dentre eux sont mes amis. Ils sont ici ? En ville ? senquit lautre avidement. Yan navait aucune envie de donner ce genre de renseignement au Lorelien. Ce dernier ne bougeait pas de devant la porte, et une de ses mains tait cache. Yan dtestait a. Pourrait-il monter en selle et renverser lhomme avant quil ne ragisse ? Alors ? Il y en a en ville, ou pas ? Tes long rpondre. Tas pas confiance ? Yan fut soudainement convaincu quil ne fallait pas faire confiance ce type. Il se prpara bondir sur sa monture, lorsquil vit avec horreur un deuxime homme apparatre dans lencadrement de la porte. Il reconnut celui-l tout de suite : le

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mendiant de lauberge. Certainement un complice de lautre ! La situation empirait. Fais pas cette tte-l, a sert rien, continuait le premier. Tu le diras de toute faon, moi ou aux cingls en rouge. Cest juste une question de temps et de douleur. Yan fut glac deffroi. Est-ce que ce type le menaait de tortures ? Est-ce quil ne venait pas davouer, tout haut, sa complicit avec les Zu ? Yan empoigna sa dague et la tint devant lui, le pouce sur la lame, comme Grign le lui avait montr. Leffet ne devait pas tre aussi impressionnant que prvu, car le pouilleux clata de rire. Le mendiant, lui, se contentait de rejoindre lentement son compagnon. Pourquoi lentement ? Tu veux quon samuse ? dit lautre, en dcouvrant son bras arm dun glaive. Avec plaisi Le mendiant, arriv dans le dos du pouilleux, lui souleva violemment le menton dune main. Lautre, qui tenait un poignard, traa sur sa gorge un sillon sombre qui alla rapidement en slargissant. Le bless mit quelques gargouillis curants puis scroula. Le meurtrier se pencha et essuya sa lame sur les vtements de sa victime. Mme en mourant, ils sont rpugnants Ces types nont vraiment aucun panache. Si ce nest celui davoir choisi mon nom, bien sr. Yan garda sa dague en main. Quest-ce qui se passait, l ? Oh ! Jespre que tu ne men veux pas trop, de tavoir priv du plaisir de nous dbarrasser de ce gros tas. Une occasion sest prsente, alors Yan regardait le mendiant sans comprendre. Celui-ci avait rang son poignard et le fixait, les poings sur les hanches. Je dis : jespre que tu ne men veux pas trop, de tavoir sauv la vie. Heu Merci, bredouilla Yan. Il narrivait pas chasser de sa tte limage de cet homme en train de tuer froidement lautre. Il allait tre aussi difficile daccorder sa confiance au nouvel arrivant 161

Qui tes-vous ? reprit-il avec une impression de dj vu. Rey de Kercyan, loriginal. Et seulement Rey, pas Reyan. Ce type aurait d savoir que je ne laisse personne mappeler Reyan. a fait beaucoup trop quatorzime on. Et toi, le voleur de chevaux ? Yan. Et ce cheval mappartient ! La porte aussi ? Ainsi que la serrure ? Le Kaulien resta silencieux. Allez, je plaisante. Ne tranons pas ici. Le nomm Rey se pencha une fois de plus sur le cadavre, dont il retira une bourse crasseuse quil soupesa dun air mprisant. Yan, choqu, ne dsirait aucunement la compagnie de cet homme sans moralit. Ce type puant devait viser une sorte de rcompense quil ne voulait partager avec personne, et il avait pour cela tu son complice. Ce ntait srement pas un hritier ! Je dois vous laisser, essaya le Kaulien. Merci encore. Attends ! Lordre nen tait pas un, et aucun geste brusque ne fut fait pour larrter, aussi Yan dcida-t-il dcouter le mendiant, pour quelques instants tout au moins. Jai entendu ce que tu as dit tout lheure. Tout ce que tu as dit. Et depuis plus dune dcade que je suis ici, ce sont les premires bonnes nouvelles qui arrivent. Tu nes pas oblig de me croire, bien sr, mais je fais aussi partie de la famille. Pour mon malheur, ajouta-t-il plus bas. Yan ne savait que penser. Le ton semblait sincre, mais lenjeu tait trop important. Cela pouvait faire partie dun pige monstrueux visant faire reprer ses amis. Je ne peux pas vous mener auprs deux. Je ne vous connais mme pas. Je sais, je men doute. Jy ai pens. Alors, va les retrouver et dis-leur que je suis vivant. Jai un peu grandi depuis la dernire fois quils mont vu, mais ils se souviendront srement de a : dis-leur que je suis le garon qui a mis le feu la tente, il y a quelques annes. Ils ne peuvent pas avoir oubli a, ajouta-til en souriant.

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Yan acquiesa. Il ne comprenait pas tout, sauf que ce Rey navait pas de mauvaises intentions immdiates son gard. a lui suffisait largement. Et ensuite ? Si cest assez pour les convaincre ? Vous venez me chercher. Oh, pas ici, ajouta-t-il devant lair effray de Yan. Je nai pas non plus lintention de my attarder. Disons demain lapoge, sur la plage des anciennes runions. Elle est srement surveille, objecta Yan. Elle ne lest pas. Jai vrifi. Du moins, elle ne ltait pas jusqu maintenant. Elle le sera plutt au jour du Hibou. Yan accepta. Il aurait voulu proposer un autre lieu, mais il ne connaissait pas la rgion. Grign dciderait plus tard de la conduite tenir. Une dernire chose : prviens-les que la Grande Guilde est aussi dans la course. La Grande Guilde ? Tu ne sais pas ce que cest, ou tu ne me crois pas ? stonna Rey. Je ne sais pas, avoua Yan sur un ton qui nengageait pas la moquerie. Eh bien, heureusement que jai trouv de laide, ironisa Rey pour lui-mme. Je ferai part de vos critiques quelquun de ma connaissance, rtorqua Yan. Je parie quil en aura autant dire votre sujet. Ils laissrent passer un silence. Susceptible, hein ? reprit Rey le premier. Srement moins que vous ntes cynique, rpondit Yan sur le mme ton franc. Ils se firent face quelques instants avec un sourire complice. Puis Rey prit Yan par le bras et lentrana dehors sans brusquerie. Allez, viens ! Le jour sera lev que nous serons encore en train de nous asticoter, assis sur le cadavre. Tu imagines le spectacle ? Dis-moi, tu as prvu de sortir comment, avec ton cheval ?

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*** Un sifflet sleva dans la nuit. Nuguel, unique homme plac par les Zu la porte de Leem, ne se sentait pas dhumeur jouer. Tous ses copains ou presque dormaient depuis longtemps, ou faisaient la fte avec les filles et aux filles. Tandis que lui devait injustement passer toute la nuit garder une stupide porte que personne nutilisait jamais ! Alors, le petit crtin qui sifflotait comme un idiot allait passer un trs mauvais moment sil narrtait pas bientt Nuguel laurait dj raisonn, si seulement il savait do les sifflements provenaient. Mais ce genre de bruit portait loin dans le silence de la nuit. Et lautre imbcile pouvait tre dans nimporte laquelle des ruelles devant lui Il ne sagissait pas dun simple passant heureux de vivre. Quelquun se payait rellement sa tte. Le siffleur sarrtait et reprenait selon ses dplacements devant la porte. Nuguel aurait donn nimporte quoi pour pouvoir passer ses nerfs sur lui. Ou sur lun des types quils recherchaient. Ou sur nimporte qui, pourvu quil puisse lui faire mal. Quand jtaurai attrap, jte frai bouffer ta langue, marmonna-t-il entre ses dents. Si tarrives mattraper, je la mange moi-mme, lui rpondit tout haut une voix ironique. Nuguel se prcipita dans la ruelle do provenait la voix, exultant dune joie sauvage lide de rencontrer son railleur. La seule chose quil vit mais de prs fut une poutre qui vint sabattre brutalement sur son front. Rey se demanda sil allait tuer le garde maintenant inconscient. Bon, aprs tout, comme ce type navait pas donn lalarme, quil stait prcipit dans le pige en laissant Yan passer dans son dos, et comme enfin il stait croul sans faire de bruit, il dcida quil avait parfaitement rempli son rle et quil aurait la vie sauve avec toutefois une belle bosse en plus et une bourse en moins.

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Il ne sattarda pas plus longtemps sur le corps allong, quil tira simplement un peu plus loin dans la pnombre. Puis il franchit son tour la porte de Leem. Le jeune Kaulien ntait dj plus visible ; Rey pouvait entendre le galop de son cheval. Il valait mieux pour lui aussi sloigner rapidement, cest pourquoi il se mit en marche bonne allure. La premire chose quil pensait faire, aprs avoir mis une certaine distance entre Berce et lui, ctait de se laver. Mme aprs plus dune dcade, il ne stait pas accoutum lodeur particulirement forte accompagnant son dguisement et celle-ci ne stait pas beaucoup attnue. De temps autre, des relents dsagrables staient rappels son bon souvenir, comme si la pourriture dont il stait macul tait encore frache. Il avait eu lui-mme bien du mal ne pas tomber malade. Mais lide tait bonne : personne ne lui avait longtemps adress la parole. Enfin, ctait vrai jusqu larrive du jeune Kaulien. Il se rendait compte maintenant quil navait absolument pas pens demander combien dhritiers il restait, ou qui ils taient. Le jeune naurait srement pas rpondu, de toute faon, mais tout de mme Il allait passer pour un vritable goste. On verrait plus tard ; il avait fait de son mieux. Si ces gens ne venaient pas tout lheure, eh bien ! il se dbrouillerait tout seul, comme dhabitude. En attendant, il devait rcuprer ses effets personnels, cachs moins dune demi-lieue, et surtout se laver. Aprs tout, il allait rencontrer sa famille *** Il ne devait plus perdre de temps. Grce au mendiant, Yan avait pu quitter la ville sans difficult, mais il avait d sortir par la porte est. Or, il voulait se diriger vers louest. Il avait donc fait un large dtour pour contourner Berce sans se faire reprer par les gardes des autres portes, mais aussi pour semer dventuels curieux. Et, bien sr, il stait perdu pendant un moment. pied, il pensait pouvoir se reprer 165

nimporte o, mme dans des endroits inconnus. Mais cheval Est-ce que lanimal comprenait le concept simple daller tout droit ! Il en doutait. Heureusement, il avait fini par retrouver le chemin et pensait ne plus tre trs loin. Beaucoup de choses staient passes Berce, en dfinitive, et il avait hte de pouvoir tout raconter. Surtout ce qui concernait linconnu des collines et le mendiant. Bien sr, il ne croyait plus quil sagissait dun vritable mendiant. Yan avait aussi pu goter au danger rel auquel ils taient confronts. Et maintenant, il faisait lui aussi partie des cibles. a ne leffrayait quun peu ; il stait attendu tre impliqu tt ou tard. Bizarrement, il tait mme plutt content de pouvoir partager a avec Lti. Ce qui lennuyait le plus, ctait le manque de solutions leur problme. Les Zu semblaient plus que dtermins et paraissaient disposer de moyens importants. Il avait pris conscience que lui et ses amis auraient du mal reprendre une vie normale sils le pouvaient jamais. Alors, autant profiter du prsent. Dans peu de temps, il reverrait sa Lti adore. Dans quelques dcans, le soleil se lverait sur le jour de la Promesse. Le moment quil attendait depuis si longtemps. Mieux valait penser a. Il atteignit enfin lendroit o il fallait bifurquer pour sengager sous les fourrs, ce quil fit avec une courte prire Brosda dans laquelle il demandait ne pas se perdre comme son habitude. Le dieu dut lentendre, car il parvint rapidement la petite maison en ruine o ils avaient tabli leur campement lavant-veille. Quelque chose ntait pas normal. Les lieux semblaient dserts. Aprs inspection, il en fut tout fait sr : la place tait vide. Il ne restait plus aucune trace de ses amis : ni chevaux, ni sacs, pas mme des braises tides. Pas non plus de message ni de signe quelconque. Yan sassit sur une souche humide et couta les bruits de la nuit. Il se sentait trs fatigu. *** 166

Lti avait eu un peu limpression dabandonner son ami. Peu de temps aprs le dpart de Yan pour Berce, Grign avait ordonn de lever le camp. Folle de rage, elle avait alors protest, en hurlant des insultes et des menaces, prte faire admettre son point de vue par la force, avant dcouter enfin les explications du guerrier. Grign voulait simplement dplacer le campement au cas o Yan serait suivi son retour, ou si on lobligeait parler. Il fallut tout de mme beaucoup dargumentation et de promesses de la part du guerrier et de Corenn pour quelle cde enfin. Ils avaient donc quitt la maison abandonne pour se rapprocher un peu de Berce, sinstallant dans un nouvel endroit choisi par Grign. Lti, plus calme, avait alors eu un peu honte des choses quelle avait dites au guerrier sous lemprise de la colre. Pensant quil abandonnait Yan, elle lavait appel menteur, vieillard insensible, tratre, et bien dautres choses encore, dont elle regrettait certaines. Si sa tante ntait pas intervenue, ils en seraient srement venus aux mains, tant sa fureur la rendait sourde aux explications du guerrier. Il faut dire quil avait une faon de prsenter les choses ! Et cette manie de ne rien demander personne, de donner des ordres comme si ctait naturel ! Tout a parce quil avait un cimeterre et un arc ! a impressionnait peut-tre les autres, mais pas elle. Elle en avait assez, plus quassez mme, de tout simplement subir ce qui leur arrivait. Tous ces gens quelle aimait : morts. Elle-mme, Yan, sa tante Corenn : menacs. Pire : pourchasss. Et on lui demandait de ne rien faire, dattendre tranquillement le bon vouloir de Grign. Navait-elle pas son mot dire ? Et la premire chose faire tait de sarmer. Plus question de se retrouver stupidement impuissante face un assassin dtermin, comme elles lavaient t sur la route dEza. Elle avait encore en mmoire le calme des trois hommes, leur regard cruel et dtach la fois, et cette faon quils avaient eue de les encercler, de resserrer leur tau

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Plus jamais. Plus jamais elle ne serait ainsi la merci de quelquun. Plus jamais elle nattendrait, ttanise, quarrive le coup fatal. Elle voulait se battre. Elle sortit le couteau de pche que Yan lui avait donn et sentrana avec application le lancer sur un arbre mort. Corenn et Grign, qui devisaient tranquillement, sarrtrent pour lobserver. Maudits soient les Zu, grina le guerrier. La petite est compltement choque. Il faudra du temps pour que a passe ; et je sais de quoi je parle. Cest plus triste encore, rpondit gravement Corenn. Ne voyez-vous pas ? Elle a perdu son innocence, sa tranquillit, son insouciance. Elle a perdu ses rves denfant. Elle a perdu le respect delle-mme. Maudits soient les Zu Cest une adulte. Ils la contemplrent pendant quelques instants. Vous savez, a devait arriver un jour ou lautre, dit Grign sur un ton rconfortant. Bien sr, mais Pas aussi brutalement. Elle a chang en quelques jours peine. Jai perdu ma petite Lti. Le guerrier se sentait mal laise. Il dtestait voir Corenn aussi triste, et prfrait encore encaisser un coup de poing. Il chercha de son mieux quelque chose pour la distraire. Dites donc, annona-t-il joyeusement aprs quelques instants, elle ne se dbrouille pas mal du tout ! Corenn ne put retenir un sourire. Jaurai vraiment tout vu ! conclut-elle un peu mystrieusement, devant un Grign dconcert. *** Yan stait install dans la petite maison pour finir la nuit mais ne put dormir beaucoup. Ses penses, mles ses rves, lui montraient en un ple-mle effroyable Lti, Grign, le mendiant, lhomme tu, la Lorelienne aguicheuse, Lti encore, les Zu, laubergiste, les signaux sur la colline Il tait plus souvent veill quendormi, et rflchissait autant que possible ce quil allait pouvoir faire. Le mieux lui 168

semblait tre dattendre sur place une journe ou deux, dans lespoir de voir revenir ses compagnons. Puis le pessimisme prenait le dessus, et il les voyait pris par les Zu, morts. Quelques instants de somnolence suivaient, qui le prcipitaient dans un cauchemar o ses craintes devenaient ralit. Puis il se rveillait et rflchissait encore, sans pouvoir prendre de dcision. Cest pourquoi, quand la voix de Grign lappela de lextrieur, il crut dabord un nouveau fantme vad de son sommeil dautant quil faisait encore nuit. Mais lappel se rpta, une fois, puis une autre encore, et Yan se rveilla tout fait. Il bondit de sa couche plus quil ne se leva, et ouvrit bruyamment la porte. Le guerrier tait l, quelques pas, avec dans les mains un arc band quil baissa la vue du jeune Kaulien. Quest-ce qui sest pass ? O est Lti ? demanda ce dernier en le rejoignant. Tout va bien, tout va bien. Elles sont un peu plus loin. Yan ferma les yeux et poussa un grand soupir de soulagement. Quil tait bon de vivre. Il les rouvrit et fit face au guerrier, qui dtaillait les environs. Vous avez tout intrt avoir une bonne explication, ditil sur un ton plein de sous-entendus. On a dplac le camp par scurit. Jtais venu pour tattendre. Mouais. Yan aurait voulu se disputer un peu avec le guerrier pour lui faire payer la nuit dangoisse quil venait dendurer, mais il avait trop bon fond et tait trop soulag de lheureux dnouement pour provoquer une querelle. Quest-ce qui sest pass ? Tu ntais pas cens tre l avant un bon dcan. Et si je ntais pas venu plus tt ? Voil, maintenant, Grign se mettait tout seul en colre. Je suis venu vous chercher. Jai beaucoup de choses vous dire. Mais il faut se dpcher. Tu as vu des hritiers ?

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Oui, enfin, peut-tre. Mais je raconterai quand tout le monde sera l. Inutile de dire que cest bonne allure que le guerrier mena Yan leur nouveau campement. Lti et Corenn se levrent et vinrent leur rencontre ds quils eurent attach les chevaux. Yan, si tu voyais la tte que tu as ! Ce fut la premire chose que Lti trouva dire. Elle stait tellement inquite pour lui que voir ses yeux cerns et ses traits fatigus avait t comme une confirmation de ses craintes. Puis elle se rendit compte de son indlicatesse et vint lui planter un petit baiser sur la joue en ajoutant : Mais on est bien contents de te revoir quand mme. Ce baiser effaa toute la fatigue de Yan, qui se sentit prt affronter une arme entire de Zu. Bientt, le soleil se lverait sur le jour de la Promesse Bientt, Lti Alors ? Grign trpignait dimpatience. Ctait comprhensible. Yan sclaircit la voix et commena : Bon. Le plus important dire pour linstant, cest que quelquun fait des signaux dans les collines derrire Berce. Cest srement lun des vtres, parce quun groupe de Zu est parti sa recherche tout de suite aprs. Il y a des Zu dans le village ? interrompit Lti. Quelques-uns. Au moins cinq, peut-tre plus. Ils ne lont pas attrap ? Non. Jen suis peu prs sr, parce quils faisaient de drles de ttes en revenant. Comment taient ces signaux ? Heu Pas naturels. Rguliers. Il y en avait de deux sortes : un fort et un plus faible. Grign et Corenn changrent un regard. Un cyclope, dit le guerrier. Un quoi ? Un cyclope. Cest un instrument un peu complexe, long dun pas peu prs, o sont monts deux miroirs et un e lentille. Cest un objet arque, utilis au cours des grandes chasses. Bowbaq ? proposa Lti avec espoir.

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Cest srement lui, rpondit Corenn en souriant. Mre Eurydis, faites que ce soit lui ! Qui est-ce ? senquit Yan. Un trs, trs bon ami. Lhomme le plus gentil du monde connu, rpondit Corenn. Et du reste aussi, srement. Tu sais, cest celui qui sait parler aux animaux ! ajouta Lti. Bien sr. Elle lui avait racont plusieurs fois lhistoire de ce grand homme barbu qui avait charm un dors-debout, lors dune prcdente runion des hritiers. Yan pensait quil sagissait dune simple farce faite une petite fille crdule, mais ne lavait jamais dit. En tout cas, tout le monde semblait apprcier cet homme, et ctait donc srement quelquun de bien. Qui que ce soit, il va tre srieusement en danger si on nagit pas trs vite. Et il leur raconta la rponse quil avait donne aux signaux, puis la conversation entendue de sa chambre. Il fut assez satisfait des regards admiratifs que Lti lui lanait parfois, lorsquil arrivait aux moments dangereux. Bowbaq nattend certainement pas ct de lendroit o il a fait les signes, dit Grign aprs rflexion. Le connaissant, il a d tracer une piste jusqu lui. Une piste ? Une banale piste, cest tout ? Une piste avec des signes arques. Ils forment une vritable langue. La plupart sont des combinaisons dune dizaine dlments : pierres, cailloux, branches, corces, ossements, toffes, noyaux, et je ne sais quoi encore Par exemple, on peut indiquer la direction dun village et la distance jusqu celui-ci, ainsi que son clan dappartenance, et limportance de sa population, le tout avec un seul signe. Comment va-t-on faire ? On est bien avancs, si on ne peut pas prendre les Zu de vitesse ! Je connais les signes principaux, dit Grign avec dsinvolture, en se levant. Bon, mieux vaudrait y aller vite. Eh, o les avez-vous appris ? Yan savait que le guerrier dtestait les questions, mais ctait plus fort que lui. 171

Jai voyag pendant deux ans travers lArkarie, rpondit sobrement Grign. Bowbaq lui-mme ma accueilli pendant plusieurs dcades. Si cest lui qui est sur cette colline, les Zu ne lauront pas sans goter de mon acier. Le guerrier ltonnerait toujours. Combien de choses avait-il faites, combien de choses avait-il vues, au cours de son existence ? Tout le monde saffairait maintenant lever le camp. Yan avait encore beaucoup de choses raconter, mais bon, ce serait pour plus tard. Ils se mirent en route, en prenant le risque demprunter le chemin pour aller plus vite. Grign donna lordre formel de garder le silence, la voix portant plus loin que le bruit touff des sabots de cheval dans la terre mouille. Aussi se turent-ils longtemps Pourtant, peu de temps aprs le lever du jour, Lti ne put sempcher de questionner Yan : Pourquoi me regardes-tu aussi bizarrement ? Yan rougit jusqu la racine des cheveux. Voil, on tait enfin au jour de la Promesse, et la premire chose quil faisait, ctait de les embarrasser tous les deux. Non, non, je rflchissais dans le vide, cest tout. Il passa une bonne partie du voyage chercher si, quand et comment il allait faire sa demande Lti, et en attrapait des sueurs froides. Il nosait mme plus la regarder. Un moment, il pensait que les circonstances ne se prtaient gure ce genre de choses. Linstant daprs, il revoyait le regard des Zu et dcidait de profiter le plus possible de la vie, tant quil le pouvait. Lorsque Grign lui demanda de prendre la tte du groupe pour les mener lendroit do venaient les reflets, il obit avec soulagement. Il fallait absolument quil se concentre sur autre chose que sur cette demande. Dans peu de temps, leurs ennemis allaient suivre cette mme piste, plus forts, plus nombreux, et dtermins. Quelque part devant eux, un ami ne se doutait de rien. Ils taient son seul espoir, et il leur fallait agir vite. Il consacra toute son attention retrouver lendroit, torturant sa mmoire, heureusement excellente. Ctait plus 172

difficile quil ne lavait cru. Les perspectives ntaient pas du tout les mmes vues de Berce, et il avait peu de repres, toutes les collines boises du paysage se ressemblant. Collines boises Bien sr, le nomm Bowbaq avait d faire ses signaux du haut dun arbre ! Il en tait presque sr. Il suffisait en fait de reprer larbre le plus grand des environs videmment, Bowbaq avait d penser marquer le dbut de sa piste par un signe facile trouver. Yan exposa son ide en quelques mots Grign, qui en reconnut le bien-fond. Galvanis par lappui du guerrier, Yan mit pied terre et entreprit descalader un noyaudier dont les branches les plus faibles croulaient sous le poids des fruits sucrs. Il en gagna le sommet en quelques instants. Le paysage tait magnifique, de ce point de vue. Au sud, derrire Berce sveillant doucement, stendait limmense et paisible mer Mdiane. Dans les autres directions, les paysages ntaient que feuillages nuancs en palettes de vert, de marron et docre par la magie de la saison du Vent. Cela faisait presque une dcade que Yan navait pas vu la mer. Lui qui avait pratiquement toujours vcu sur la plage, ne stait pas rendu compte quel point elle lui manquait. Grign lui demanda de se hter. Avec un petit soupir, Yan se mit enfin la recherche de son arbre. Il ne mit que quelques instants le trouver ; en fait, il tait moins de trois cents pas. Mais ce quil vit dautre lempcha de crier victoire. Il se laissa tomber le long du tronc, plus quil ne descendit. Lti et Corenn lobservaient avec un air tonn. Grign empoigna sa lame et lana des regards fureteurs aux alentours. Les Zu, chuchota Yan en montrant une direction. Ils sont l. Grign descendit de cheval et vint se placer ct du Kaulien, sans quitter des yeux la direction indique. Combien sont-ils ? Je ne sais pas, mais au moins sept ou huit ! Enfin, ce ne sont pas tous des Zu, mais les autres travaillent pour eux Ils sont loin ? Ils tont vu ? 173

Non, je ne crois pas. Ils ont tous le nez coll par terre ; ils doivent chercher la piste de Bowbaq. Ils sont quatre cents pas environ. Ils sloignent, heureusement. Grign fit quelques pas de long en large en se lissant la moustache, signe rvlateur de son nervement. Puis il entreprit son tour descalader le noyaudier. Ils ont d changer leurs plans aprs ma fuite de cette nuit, murmura Yan, donnant ainsi la conclusion laquelle tout le monde tait arriv. Mais ils ne savaient pas tout. Il poursuivit : Lun des leurs a t tu, pendant que je rcuprais mon cheval. Cest toi qui las tu ? demanda Corenn inquite, alors que Grign descendait aussi vite que le jeune Kaulien. Non, cest un autre, un mendiant, peut-tre lun des vtres. Il dit sappeler Rey de Kerfian, ou quelque chose comme a. Il a dit Rey ? Pas Mess ? Non, non, Rey. a semblait mme trs important pour lui. Vous croyez que cest possible ? demanda Corenn ladresse de Grign. On verra plus tard, grogna le guerrier. H, Yan, il y a encore beaucoup de choses quon ne sait pas ? Je vous laurais dit aprs, rpondit-il vex. Le plus urgent est bien, je crois, de secourir votre ami arque ? Cest mal parti, remarqua Lti. Ils se turent quelques instants, pendant lesquels Grign se remit faire les cent pas en jonglant avec sa lame. Il ne semblait mme pas se rendre compte de sa propre adresse. Bon, dit-il simplement en sarrtant. Puis il se remit presque aussitt aller et venir. Yan remarqua quils attendaient tous les dcisions du guerrier, comme sils ne pouvaient pas agir par eux-mmes. Il dcida de soulager un peu cet homme de son fardeau accablant. Matre Grign, si vous tiez seul, quest-ce que vous feriez ?

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Le guerrier arrta enfin sa promenade, et fixa Yan avec une lueur despoir dans les yeux. Je suivrais la piste. Il y a peut-tre une possibilit de prendre les Zu de vitesse. Eh bien ? Faites-le. Jai trois chances sur quatre dy rester. Oh, cest pour vous que jai peur. Je dteste lide de vous laisser seul, comme je dteste celle de laisser Bowbaq se faire massacrer sans rien faire. Vous savez pourquoi. Et si je viens avec vous ? a augmente les chances ? Grign le dvisagea pendant quelques instants, indcis. Le guerrier navait pas lhabitude de se voir proposer de laide, lui qui pourtant apportait constamment la sienne. Tu fais plus de bruit quun cochon rouge en chaleur. Jai beaucoup progress, grina Yan. Si vous voulez tout savoir, cette nuit, je vous ai entendu arriver avant mme que vous nappeliez. Ctait un mensonge, bien sr. Le guerrier se pina de nouveau la moustache, lair absent. Il ntait pas son aise. Puis il soupira bruyamment, ayant enfin pris une dcision. Daccord, on y va, lana-t-il tout en rcuprant son arc et son carquois sur son cheval. Yan fit la mme chose sans ajouter un mot, de peur que Grign ne revienne sur sa dcision. Son cur battait la chamade. Cette fois, ctait vraiment dangereux. Il ntait pas sr den revenir. Il se tourna vers Lti pour graver jamais son image dans son esprit. Le spectacle le ptrifia. Lti tait descendue de cheval et examinait avec beaucoup de concentration le couteau de pche quil lui avait donn. Quest-ce que tu fais ? pronona-t-il avec beaucoup defforts. Elle lui fit face avec une expression rsolue. Tu vois ? Je viens avec vous. Les penses de Yan tourbillonnaient et sentrechoquaient, comme les vagues gigantesques dune tempte monstrueuse. Il allait peut-tre mourir. Mais pas Lti. Elle devait vivre. Vivre, 175

parce quil laimait. Plus que tout au monde, il laimait. Il avait vu plusieurs fois la mort depuis la veille, pour prendre pleinement conscience de la valeur de la vie. Lti devait vivre. Non, sentendit-il dire, comme dans un rve. Non, tu ne viens pas avec nous. Mais si. Ctait la premire fois que Yan sopposait elle. Elle nen fut que plus attriste, mais tant pis. a passerait. Ce qui comptait, ctait daller combattre. Ne plus rester impuissante devant le couteau. Venger ses amis. Voil, elle lavait dit : venger. Faire payer ces assassins le prix du sang. Et mme si elle devait mourir, pour navoir quun seul dentre eux. Mais non. Yan saperut quil venait de hausser la voix, ce qui ntait pas son habitude. Tant pis, a pouvait aider faire entendre raison Lti. Quest-ce que ctait que cette manire de lui rpondre comme un gamin stupide ? Elle ne comprenait donc pas quil faisait cela pour elle ? Je dis que je viens avec vous. Tu nas pas me commander, continua-t-elle, au bord des larmes. Personne na me commander, finit-elle presque en criant. Tu restes ici, et cest tout ! Cest compris ? La discussion est close ! Yan voyait rouge, maintenant. Maudit, elle devait raliser, quand mme ! Et puis, ce quelle pouvait lagacer, agiter ainsi ce stupide couteau de pche ! Il eut envie de le lui reprendre des mains, mais a naurait pas amlior les choses. Elle pleurait pour de bon, maintenant. Honteux et furieux contre lui-mme autant quaprs elle, Yan chercha quelque chose de rconfortant dire. Il ne trouva rien, et a lnerva plus encore. Bah ! Tant quelle restait l, hors de danger, tout allait trs bien. Il ajusta les cordes de ses bottines et sloigna la suite de Grign, qui lattendait impatiemment. Corenn descendit de cheval son tour et prit sa nice dans ses bras. Elle stait bien garde dintervenir dans la discussion, mais elle laurait fait si lissue en avait t diffrente.

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Il semblait que tous les enfants du groupe taient devenus adultes. *** Ils ne mirent que quelques instants rejoindre larbre gant, en loccurrence un tulier plusieurs fois centenaire. Malgr les prcautions vitales quils devaient prendre, ils choisirent tacitement davancer bonne allure, pour tenter de dpasser les Zu. Grign eut tt fait de tirer parti de laide de Yan ; il envoya celui-ci une trentaine de pas devant lui, mais toujours porte de vue, chacun pouvant couvrir lautre avec son arc en cas de besoin. Yan craignait que les Zu neussent laiss quelquun prs de ltulier, mais il nen tait rien, heureusement. Il fut aussi soulag, en passant devant le tronc, de ne pas stre tromp : il y avait bel et bien un signe de piste entre ses racines. Il continua avancer, jusqu la limite du champ de vision du guerrier, et se consacra faire le guet afin de lui laisser le temps de dcrypter lamoncellement original de pierres et de vgtaux. Le temps passait et Grign, plant devant le signe, navait toujours pas boug. Yan commenait sinquiter. Maudit, il ne comprenait pas, ou quoi ? Dans ce cas, leur seule solution serait de suivre les Zu jusqu Bowbaq, en esprant leur fausser compagnie au dernier moment Autant dire quils auraient beaucoup moins dune chance sur quatre de sen tirer. Le guerrier sortit enfin de sa contemplation et fit signe Yan de le rejoindre, ce que celui-ci sempressa de faire avec beaucoup de curiosit. Tu vois le bton, avec les trois encoches ? Group avec les quatre pierres, places main gauche, il indique un point situ lest, trois mille pas. Trois, pour les encoches, et mille, pour le nombre quatre chiffres : autant quil y a de pierres. Et ? Yan se demandait o le guerrier voulait en venir. Il ntait pas dans son habitude de donner des explications ; il devait donc y avoir autre chose. 177

La branche noue en triangle reprsente lhumain. Le caillou plac lextrieur, devant la pointe, indique un homme en campement provisoire. Si le caillou avait t lintrieur, il aurait indiqu une habitation ; et sil y avait eu plusieurs cailloux, une communaut : famille, village, cit, selon les cas. Yan acquiesa. Tout cela collait parfaitement avec Bowbaq. Il ne voyait toujours pas o Grign voulait en venir. Ce qui est beaucoup plus intressant, cest ce petit crne de coriole. Le bec doiseau est le symbole du clan natif de Bowbaq ; pourquoi prouverait-il le besoin de reprsenter son clan, ici ? Yan haussa les paules. Il ne fallait peut-tre rien en penser du tout. Si on voulait avoir une chance de le savoir, mieux valait se dpcher Jai peut-tre une ide, continua le guerrier. Voici le plus beau. Il ta le petit crne de lamoncellement. Dessous se trouvait un banal caillou noir. Jai entendu une fois, Crevasse, lhistoire dun clan qui modifiait ainsi ses signes pour tromper ses ennemis. Je naurais jamais pens quil puisse sagir de celui de Bowbaq. Ou que ce grand timide soit assez audacieux pour reprendre le truc son compte ! Il manquait encore quelques informations Yan, mais le sourire naissant sur la face du guerrier tait encourageant. Eh oui : si je ne me trompe pas, il faut prendre toutes les indications de direction de ce signe lenvers. Les deux hommes se sourirent franchement. Si Grign avait raison, ils allaient viter beaucoup dennuis. Dpchons-nous tout de mme. Les Zu feront demi-tour quand ils sapercevront de leur mprise. Le guerrier replaa avec soin le petit crne dans lensemble Aprs, toutefois, avoir balanc le caillou noir dans le dcor. Il a peut-tre pris trop de prcautions, quand mme, remarqua Yan alors quils se mettaient en route. Si vous naviez pas t mis au courant des feux du cyclope, si vous ntiez pas

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venu jusquici, et enfin si vous naviez pas pens ce cette tricherie, il aurait pu attendre longtemps ! Rien nest jou, rtorqua gravement Grign. Je me trompe peut-tre. Ces signes sont si compliqus Jai toujours dtest les casse-tte. Yan se tut. Ctait la premire fois quil voyait vraiment douter le guerrier. Il le laissa se concentrer sur sa petite boussole romine et le dcompte approximatif des pas. Ils marchrent un moment bonne allure, presss darriver lendroit indiqu par le signe. Au bout de quelque temps, linquitude eut raison de Yan. Vous trouvez normal quon nait rencontr aucun autre signe ? Ceux que je connais doivent tre rpts rgulirement Si jai raison, oui, cest normal. Inutile de mentir sur un signe si cest pour se dvoiler avec un autre, quelques dizaines de pas. Sinon cest que je me suis tromp, et Bowbaq se trouve de lautre ct, avec les Zu. Yan najouta rien. Pour lui, toute une piste de faux signes ne semblait pas une ide incongrue. Mais le guerrier tait dj suffisamment inquiet. Ils continurent donc, faisant un compromis entre les indications de la boussole et les dtours dus aux reliefs du terrain. Yan pensa quils auraient d prvenir Lti et sa tante ; peut-tre mme les emmener. Aprs tout, ce quils faisaient maintenant ntait pas si dangereux. Il rflchit toutes les choses quil avait dites Lti. Comment allait-il sy prendre pour se faire pardonner ? Il sarrta soudain, comme frapp par la foudre. Comment pourrait-il faire sa demande aujourdhui ? Grign lui lana un regard interrogateur. Yan lui fit un petit signe de ngation et se remit en marche. Comment mme pourrait-il encore faire sa demande, nimporte quel jour ? cette heure, elle devait maudire son nom pour lui avoir ainsi manqu de respect. Pire, il lavait humilie. Il avait humili la femme quil aimait ! Au mieux, elle allait lui faire la tte pendant quelques jours. Au pire le mpriser ? viter sa compagnie, le railler, carrment lui chercher querelle ? Toujours ? 179

Noy dans la pluie froide de ses penses, il fit dix pas au moins avant de sapercevoir que Grign stait arrt. Il le rejoignit en tranant les pieds. Le guerrier examinait un assemblage de pierres, de cailloux et de branchages qui devait tre un autre signe de Bowbaq. Apparemment, vous aviez raison, commenta Yan sans entrain. Peut-tre, peut-tre pas. Pour tout dire, je ne comprends absolument rien ce signe. Il se tut quelques instants pour rflchir. Si je le transcris tel quel, a donne : camp provisoire dun homme aucun pas . Mais il existe un signe moins compliqu pour marquer lemplacement dun camp, alors a ne doit pas tre a. Peut-tre manque-t-il un lment lensemble. Yan allait proposer quelque chose, mais un vnement se produisit qui len empcha. Un fracas pouvantable de branches violemment mises lpreuve clata dans larbre au-dessus, aussitt suivi dun lourd bruit de chute dans leur dos. Yan se retourna en cherchant fivreusement saisir une flche dans son carquois. Malgr sa soudaine excitation, il pensa se maudire de ne pas en avoir gard une encoche. Grign avait t plus rapide et tenait dj en joue le nouvel arrivant. Il ne tira pas. La premire fois que Yan avait vu le guerrier, il avait t impressionn. Lhomme en noir paraissait et tait redoutable, aguerri, expriment, impitoyable. Il fut au moins aussi impressionn devant Bowbaq. Cet homme tait gigantesque. Il avait au moins deux ttes de plus que lui. Mais des gens de cette taille se rencontraient, parfois ; Yan en avait dj vus Kaul. Non, le plus saisissant tait son corps en proportion. On aurait mis deux hommes dans le gilet serrant grandpeine son thorax. Ses bras semblaient plus forts que ceux dun ours, ses jambes plus puissantes que la mare. Ses mains dmesures taient comme animes dune vie propre, car des pognes pareilles ne pouvaient tre simplement et stupidement dpendantes dun seul tre. 180

Lhomme portait dimmenses bottes sangles jusquaux genoux, diverses peaux et fourrures, un norme bracelet de mtal, et un chargement effrayant par sa taille quil tenait dans une seule de ses mains, et quil devait dordinaire transporter sur son dos. tant donns la compacit du sac et la prsence de renforts mtalliques assurant sa solidit, Yan se savait incapable de mme seulement soulever une telle masse. Son visage, cach par un bonnet, une chevelure noire et paisse et une barbe non moins fournie, ne manifestait pas beaucoup dmotions. Quoi, se demandait le Kaulien, est-ce que cet homme tait Bowbaq ? Le gant lcha son sac et se rua en hurlant sur Grign, qui baissait son arc avec une rsignation amuse. Bowbaq ltreignit presque brutalement, au point mme de soulever et de faire tournoyer le guerrier dans les airs. Yan ne fut qu moiti rassur. ct de lArque, Grign semblait si petit ! Si vulnrable ! Il suffirait au gant de serrer un peu plus fort les bras pour se dbarrasser du guerrier dans une treinte dours. Heureusement, cela ne semblait pas dans ses intentions. Il lcha enfin sa victime , en continuant rire chaleureusement. Mon ami ! Mon ami ! russit-il dire entre deux tonnerres joyeux, sans quitter des yeux Grign. Puis il ny tint plus, et lentrana de nouveau dans une ronde trs physique. Le guerrier tentait pour la forme de raisonner son ravisseur, mais sans grand espoir. Bien que plus modr, beaucoup plus modr mme, il partageait la joie du gant. Si tu savais ! Si tu savais ! a fait plus dune lune que je nai parl personne ! Mon ami, mon ami ! Yan attendit patiemment quon sintresse un peu lui, ce qui fut fait peu aprs, quand Grign retrouva enfin le sol et un peu de son assurance. Heu Je suis heureux aussi, Bowbaq. Trs heureux. Qui est le jeune homme ? Cest Yan. Cest le promis de Lti.

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Le visage du gant sillumina plus encore, tandis que Yan encaissait le choc. Est-ce ainsi que Grign le voyait ? Pourquoi ? Comment ? Quand ? Il neut pas le temps dy rflchir, Bowbaq ayant bondi pour lui faire son tour les honneurs dune balade dans les airs. Maudit, quest-ce quil tait fort ! Il lavait soulev de deux pieds comme si de rien ntait ! Mon ami ! Le promis de Lti, rptait Bowbaq en riant et en faisant tournoyer le pauvre Kaulien. Sa bonne humeur tait communicative, et Yan trouva naturellement trs sympathique ce gant plein de bonhomie et de simplicit. Sa prsence dans le groupe ramnerait peut-tre un peu de gaiet Le Nordique reposa enfin son nouvel ami et se tourna vers Grign, qui fit un pas en arrire, redoutant une nouvelle dmonstration affective. Vous ntes que deux ? dit-il sur un ton un peu plus srieux. Il y a aussi Lti et Corenn. Elles nous attendent quelques milles. Lti et Corenn ! Bien ! Tous mes amis ! se rjouit le gant. Et les autres ? Les autres, on ne sait pas. Enfin pour certains, on sait, conclut-il gravement en serrant lpaule du Nordique. Ils nchangrent quun regard, mais qui en dit suffisamment long. Bowbaq perdit son sourire. Etlon ? Jasporan ? Humeline ? On ne sait pas pour Humeline. Et Xan ? demanda le gant avec espoir, aprs quelques instants. Grign fit un signe de ngation. Bowbaq sassombrit. Il y en a plusieurs pour qui on ne sait pas. Le guerrier tait bien en peine dajouter autre chose. Il ntait pas dans ses habitudes de mentir pour donner de faux espoirs. Puis il se rappela : Est-ce quIspen va bien ? Et Prad, et Iulane ? Le Nordique releva un peu la tte. Il avait toujours sa famille. 182

Oui, pour autant que je sache. Ispen est Work, dans son clan, avec les enfants. Mir est avec eux. Au moins ils sont en scurit pour quelques lunes. Cest bien, dit simplement Grign. Il ne savait quajouter. Yan rompit le silence le premier ; il se faisait beaucoup de soucis, lui aussi, pour les personnes quil aimait. Dites Si on rejoignait les autres, maintenant ? Bowbaq retrouva son sourire. Mais oui ! Il faut vite que jembrasse mes petites Kauliennes ! Ils se mirent en route aussitt. Bien que Yan nenvisage ses retrouvailles avec son aime quavec beaucoup dapprhension, il ne pouvait sempcher de rire davance lide du gant faisant bruyamment tournoyer une Lti boudeuse et rebelle. *** Lti sennuyait mourir. Cela faisait plus dun dcan que Yan et Grign taient partis et elle ne savait comment soccuper. Rester stupidement assise contre un arbre la rendait folle, et lorsquelle se levait et faisait mine de sloigner quelque peu, ctait Corenn qui devenait folle dinquitude. Elle admettait ce quelle ne ferait jamais devant quelquun avoir agi un peu sans rflchir. Bien sr, elle naurait pas pu partir avec les hommes et elle mettait un sens pjoratif dans ce mot et laisser sa tante seule. Il ntait pas non plus question de partir quatre et dabandonner les chevaux, ou dimposer une telle marche Corenn, qui nen avait plus lhabitude. Mais tout cela nexcusait pas la conduite de Yan. Lui qui aurait d la comprendre plus que nimporte qui, lui dont elle attendait laide et le soutien, navait fait que la traiter comme une gamine capricieuse Et non, elle ne pensait tout de mme pas avoir mrit a. Si ctait l linfluence que Grign pouvait avoir sur eux, eh bien, elle tait nfaste. Malgr tout ce que le groupe lui devait, 183

certaines choses ne pouvaient tre ignores ou pardonnes. Sa suffisance et son mpris, par exemple. Autrefois, elle aurait confi ses sentiments sa tante. Mais matre Grign tait un sujet de discussion tabou entre elles, dsormais : Corenn, tellement laise dans les arts diplomatiques, avouait se sentir compltement dpasse par les problmes guerriers, et laissait avec joie cette charge son vieil ami. Aussi lui donnerait-elle entirement raison De plus, Lti se savait incapable davoir le dernier mot dans une discussion avec sa tante, comme nimporte qui, dailleurs. Aussi prfrait-elle viter de se prcipiter vers une dfaite certaine. Il ny avait pas de solution son problme. Tout ce quelle voulait, ctait se rendre utile. Et tout ce quelle avait faire, ctait convaincre Grign puisque, quelle le veuille ou non, tout dpendait de lui. Mais le grincheux ntait quune tte de bois impermable, borne et bute, avec les ides aussi larges quun fil de pche. Elle se leva encore pour faire quelques pas. Elles staient loignes de plusieurs milles, suivant les indications du guerrier. Mais Corenn en avait rajout, et elles taient alles encore plus loin que prvu. Peut-tre les hommes staient-ils perdus ? Elle commenait esprer quil ne sagisse que de a. Corenn aussi montrait des signes dinquitude. Elle dhabitude si patiente, ne cessait de guetter le retour de leurs compagnons et sursautait chaque bruit suspect. Elle se mit, son tour, faire les cent pas. Lti avait senti sa colre diminuer au fur et mesure que le temps passait, pour ne plus ressentir que de la frustration, teinte dun peu dangoisse. Et sil leur tait arriv quelque chose ? Quelque chose de grave ? ***

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Non, non et non. Vraiment, a nest pas une bonne ide. Enfin, Bowbaq, tu dois bien comprendre le danger que a reprsente ! Je sais, sexcusa le gant embarrass. Mais ce nest pas bien de laisser des signes inutiles. On doit toujours faire son possible pour les effacer. Ce nest pas bien ? Et se faire larder de coups de poignard, cest bien ? Tu aurais pu dater tes signes, si a tembtait tant que a ! Je nai pas trouv assez de crocs. Et puis, ce nest pas pareil. Un signe, mme vieux, mme dat, doit tre digne de confiance. Cest pourquoi ce nest pas bien Non, sil te plat, fais-moi plaisir et oublie a. Si tu veux, je repasserai les enlever un jour prochain. Je te le promets. Merci, mon ami, dit simplement le gant en donnant une bourrade au guerrier. Yan remarqua que Grign prenait plus de temps pour sexpliquer avec Bowbaq. Sans doute parce quils se connaissaient bien a laissait quelque espoir damadouer le guerrier. Enfin, aprs cette longue marche travers la fort lorelienne, ils retrouvrent Lti et Corenn. Les inquitudes de ces dernires furent balayes en un instant. Lti courut la rencontre du gant pour lui sauter au cou, la dception de Yan qui avait espr quelque chose pour luimme, mais sans savoir quoi. Les retrouvailles entre Corenn, Lti et Bowbaq furent tout aussi acrobatiques quavec Grign. La jeune Kaulienne ne protesta pas contre cette manire un peu violente de saluer, mais y prit, au contraire, beaucoup de plaisir. Quand Lti fut de retour sur le sol, Yan prit son courage deux mains pour tenter une rconciliation. Tout sest bien pass ? fit-il de sa voix la plus douce. videmment. Que veux-tu quil nous arrive ? rponditelle vertement. Elle avait cess de sourire en se tournant vers lui. a lui fit encore plus de mal que les mots acerbes. Maudit, maudit,

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maudit ! Il allait falloir des dcades, maintenant, avant que Lti ne lui pardonne. Lide le traversa, un court instant, de lui tenir tte et dargumenter. Il repoussa cette pense avec effroi. Une fois suffisait. Il avait fait assez de dgts comme a. Les effusions et changes de politesses se poursuivaient. Bowbaq sextasiait sur la beaut de Lti, et la taquinait par la mme occasion, regrettant quelle ait grandi aussi vite. Corenn senquit son tour de la famille du Nordique, et se rjouit des bonnes nouvelles. Grign attendit poliment que tout le monde ft un peu calm pour demander lever le camp. Ils se mirent donc en route, pied, puisque le Nordique navait pas de cheval. En exagrant un peu, on pouvait dire quil et t plus facile pour le gant de porter la monture que linverse ! Bowbaq raconta son priple, des plaines glaces dArkarie au maquis lorelien, sans omettre bien sr ses derniers jours dattente. Quelquun a rpondu mon cyclope, Berce. Ctait vous ? Ctait moi, rpondit Yan avec un peu de fiert. Tout seul ? Mais oui, tout seul. Jai lair si incapable que a ? dit-il sur le ton de la plaisanterie. Non, je veux dire : deux personnes mont rpondu. De deux endroits diffrents. Chacun rflchit cette dernire remarque, puis Grign proposa : a pouvait tre un pige des Zu. Les quoi ? Les Zu. Les gens qui nous poursuivent ! Dcidment, on va avoir beaucoup de choses se raconter. Cest peut-tre le mendiant de Yan, proposa Lti. Le Kaulien se frappa le front et examina la position du soleil. Obnubil par ses soucis avec Lti, il avait oubli tout le reste. On est censs le rencontrer lapoge. Aujourdhui ! Chacun examina alors la position de lastre suprme. 186

Cest--dire bientt, remarqua Grign. O est-il ? Il ma donn rendez-vous sur la plage des anciennes runions. Je suppose quil sagit de la plage derrire Berce. Oui, enfin ce nest pas loin. Que sest-il pass exactement ? Et Yan leur raconta sa dangereuse rencontre dans lcurie, lintervention dcisive de Rey, et comment le jeune homme lavait aid quitter la ville sans encombre. Grign ne savait que penser. Ce Kercyan-l, je ne connais pas. Zatelle, oui, et son petitfils, Mess. Mais pas de Rey. Mais si, intervint Corenn. Zatelle avait un autre petit-fils, quelle a amen une ou deux fois. Cest vrai, je men souviens, ajouta Bowbaq. Mais personne ne le connat adulte. Nimporte qui peut se faire passer pour lui, sans quon voie la diffrence. Il a dit quil avait mis le feu la tente, intervint Yan avec curiosit. Ses compagnons changrent des regards entendus. Cest vrai, dit Corenn. Cest bien lui qui avait fait cette farce stupide. Je men souviens aussi, dit Grign avec un sourire cruel. Et de la racle mrite quil avait reue de Zatelle. Je me rappelle aussi que cest moi qui lavais sorti de sa cachette, alors que tout le monde se demandait sil navait pas disparu dans lincendie. Je plains ce malheureux, dit Lti mi-figue, mi-raisin. a a certainement suffi le dgoter vie des hritiers ! Grign ne releva pas la remarque. Alors, vous croyez que cest lui ? demanda Yan Corenn. Pourquoi pas ? Zatelle mavait dit, une fois, quil tait devenu acteur. Ce serait bien dans son genre de se dguiser en mendiant. Yan acquiesa. En effet, le drle, avec son cynisme et son got pour le dramatique, devait tre artiste Ou encore, voleur sans moralit. Une dernire chose : il vous prvient que la Grande Guilde est aussi de la partie. Quest-ce que cest ? 187

Grign fut comme ptrifi. Tu es sr ? Cest ce quil a dit. Et alors ? Le guerrier et Corenn changrent un regard sombre qui ne prsageait rien de bon. Aucun des autres ne comprenait. La Grande Guilde, commena sans joie Corenn, est le regroupement plus ou moins organis de la plupart des bandes criminelles. En gros, a veut dire que les Zu ont une arme leur disposition. Plusieurs centaines dhommes, voire des milliers. Yan comprenait mieux. Grign ne pouvait que se fliciter davoir pris un surplus de prcautions pour parvenir jusqu Berce. Toutes les routes, toutes les villes devaient tre surveilles par des malfrats comme ceux quil avait rencontrs dans le village. Comment le sait-il ? demanda le guerrier en se lissant la moustache. Je ne sais pas. Cest tout ce quil ma dit. Grign et Corenn semblaient trs affects par cette nouvelle. On ne leur laissait dcidment aucun rpit. Il faut y aller, conclut finalement le guerrier. Ce Rey est peut-tre un des ntres. Yan ? Le Kaulien tressaillit. Il navait pas ralis que Grign aurait encore besoin de lui : mais il lui fallait reconnatre son sauveur de la nuit prcdente. Dommage, il aurait bien aim passer un peu de temps avec Lti, dans lespoir darranger les choses avant la fin du jour Lti ! Pourvu quelle ne se mette pas en tte de les accompagner ! Il sy opposerait encore de toute faon, mais navait vraiment pas envie dune nouvelle dispute. Grign donna rendez-vous aux autres la petite maison abandonne o ils staient installs deux nuits auparavant. Apparemment, Lti navait aucune objection formuler. Mais Yan vit avec surprise que Bowbaq ne venait pas avec eux. Il les regarda sloigner tous trois en train de discuter. Sa prsence tait srement une des raisons de la docilit de Lti, mais tout de mme Quelquun daussi fort pourrait tre dune aide prcieuse ! 188

Grign sauta en selle et Yan limita, toujours sous le coup de ltonnement. Pourquoi nemmne-t-on pas Bowbaq ? Il naime pas se battre. Allons-y. Mais moi non plus ! Et il est tellement fort ! Il a jur de ne jamais tuer personne. Quoi ? Mais pourquoi ? Yan allait de surprise en surprise. Ctait la premire fois quil entendait un truc pareil. Je ne le lui ai jamais demand, alors il ne me la jamais dit, cest tout, rpondit le guerrier un peu agac. Allons-y, maintenant, ou nous ny serons jamais temps ! *** Rey avait un peu le trac. Pas seulement lapprhension mineure quil ressentait avant chaque reprsentation, mais la vritable inquitude, plus rare chez lui : se demander sil se souviendrait de tout son texte, si sa prestation serait bonne, sil plairait au public Ctait bien l la question, aujourdhui : allait-il plaire au public ? Non pas quil ait absolument besoin de se faire aimer des hritiers. la limite, il sen fichait comme dune peau de margolin, et se moquait mme de ces traditionalistes ridicules et de leurs histoires du sicle pass. Mais il avait besoin de leur aide, de leurs informations. Il avait vu les Zu, il avait vu le danger de lomniprsence de la Grande Guilde. Et tait arriv cette conclusion : sil existait une chance de salut, elle ntait pas dans la fuite mais dans laffrontement direct. Les hritiers survivants devaient unir leurs forces afin de trouver qui avait commandit leurs assassinats. Et rgler le problme dune faon ou dune autre. Son seul espoir tait de trouver des oreilles attentives et des esprits pas trop endormis. Sinon, eh bien Il sarrangerait seul, comme dhabitude.

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Il quitta laccueillant banc de sable fin sur lequel il tait tendu et fit quelques pas en observant lore de la fort. Lapoge tait pass, maintenant, et il nallait pas tarder avoir de la visite Enfin, peut-tre. Il revint au banc de sable et sy assit, prenant son mal en patience. Il fut peu aprs rcompens de son attente, quand le jeune Kaulien de la nuit prcdente sortit enfin des sous-bois. Rey poussa un soupir de soulagement, en le saluant dun signe de main. Malgr sa dbrouillardise, il navait aucune envie de continuer lutter seul plus longtemps. Le jeune Yan arrta son cheval une dizaine de pas. Rey ne bougea pas. Tu nes pas seul, jimagine ? Dis-leur de venir, ce nest pas un pige. Il faut dabord que vous posiez vos armes, annona Yan dun air dsol. Rey laurait pari. Il ta lpe quil avait dans le dos, puis le couteau quil portait la ceinture. Pour faire bonne figure, il jeta aussi la dague quil avait cache la cheville. Et voil. Allez, dis-leur de venir, jai limpression dtre nu comme a. Je pourrais attraper un rhume. Yan sourit de la plaisanterie et fit un signe vers les bois, do sortit Grign, pied et larc band. Bouh ! Quil a lair redoutable, celui-l, se moqua Rey. H, je le reconnais : cest lhomme qui naime pas les gamins pyromanes. Cest bien ma veine ! Yan sourit encore. Avec lacteur en plus de Bowbaq, il allait bientt y avoir beaucoup danimation dans le groupe. Vous ntes pas que deux, quand mme ? continua Rey. Daccord, lui, il a un arc, mais a risque quand mme dtre lger pour prendre dassaut et Zua et la Grande Guilde. Il y en a trois autres, dont une qui a un couteau, rpondit Yan en sesclaffant. Ah bon, a va. Un moment, jai eu peur Grign les rejoignit enfin. Il ntait pas du tout dans le mme tat desprit plaisantin que les deux jeunes hommes. Cest lui ? demanda-t-il Yan.

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Cest lui. Enfin, jai d beaucoup mapprocher pour en tre sr, mais cest lui. ce propos, ces vtements vous vont beaucoup mieux que les autres, qui avaient besoin dun bon nettoyage ! Je te remercie, fit Rey avec une petite rvrence. Moi, je ne te reconnais pas, lana Grign srieusement. Qui es-tu ? Vous savez, je vous aurais rpondu mme sans tre menac dune flche. Alors ? Rey donna son vrai nom, et convainquit Grign en donnant une foule de dtails sur sa grand-mre Zatelle, son cousin Mess, et quelques bribes de souvenirs des runions. Le guerrier baissa enfin son arc. Tu as toujours envie de mettre le feu ? dit-il sur un ton qui se voulait amusant. Personne na jamais compris que ctait un accident. Cest tout le drame de ma vie, fit semblant de se plaindre Rey. Alors, cest bon, vous me croyez maintenant ? Je te crois. Bien. Surtout, nayez pas de rflexe malheureux, il faut que je ramasse quelque chose. Rey ne se dirigea pas vers ses armes, comme on aurait pu sy attendre, mais se pencha vers le sol dont il retira avec prcaution une arbalte tendue, peine dissimule sous une couche de sable. On nest jamais trop mfiant, vous tes daccord ? Grign ne rpondit pas. Yan, qui commenait bien le connatre, savait que le guerrier allait considrer a comme une dfaite. Tant pis, Rey semblait tre un homme de ressources. Tu naurais eu quun seul dentre nous, finit par dire Grign. Cest vrai. Qui, votre avis ? Le guerrier fixa lacteur un instant, qui ne sen rendit mme pas compte, occup quil tait se rarmer de la tte aux pieds. Puis il se dtourna pour regagner la fort. Yan attendait que Rey soit prt partir, en laissant son regard errer sur lhorizon. huit journes de voyage, la mer 191

ntait dj plus la mme qu Eza La mme eau, les mmes vagues, mais pas la mme mer. Cest lle Ji, quon voit l-bas ? demanda-t-il Rey. Cest a. Dis-moi, tu ne connatrais pas un dieu qui ne prendrait pas trop cher pour lengloutir dans les flots, elle et sa maldiction ? Sa maldiction ? Un pressentiment que jai. Que jai depuis vingt-six ans, ajouta-t-il. Ji, cest un porte-malheur, quoi. Yan observa la petite tache sombre sur le gris-bleu de leau. a avait juste lair dune le rocailleuse Vous y tes dj all ? Rey, charg de ses armes et des sacs quil avait rcuprs non loin, y jeta un dernier regard. Non. Mais quelque chose me dit que cette affreuse lacune sera bientt rpare. *** Malgr le peu de considration quil avait pour lacteur, Grign se rsolut entamer une discussion. Il avait besoin de certaines rponses. Alors ! Cest quoi, ton histoire ? Il navait pas voulu tre si agressif, mais, trop tard, ctait fait. Rey esquissa un sourire et laissa passer un temps avant de rpondre. Sans vouloir vous offenser, Grign, jaimerais autant attendre que tout le monde soit runi. Nous avons discuter de beaucoup de choses, et, malgr mon got pour les rcits, je naimerais pas avoir faire le mien deux fois dans la mme journe. Grign lcha un unique bon , qui tenait plus du grognement rleur que du langage humain. Yan se dpcha dintervenir avant que nclate une dispute. Vous tiez Berce depuis longtemps ? demanda-t-il. Depuis plus dune dcade. Je commenais me demander si je ntais pas le dernier encore en vie ! Vous navez vu aucun autre hritier ? 192

Non. Enfin, je nai reconnu personne, mais a ne veut rien dire. Il y a un type qui fait des signes avec un miroir, partir des collines, depuis quelques jours. Mais il se dplace sans arrt et ni moi, ni les Zu navons russi le rejoindre. On est plus malins que toi, alors, intervint Grign sur un ton cynique. Vous lavez trouv ? dit Rey, sans stonner. Vous avez but dedans par erreur, ou quelque chose comme a ? Lerreur serait de buter dedans, rpondit Yan en riant. Vous le connaissez peut-tre : cest Bowbaq. Jimagine que pour toi, ce nom est lourd de signification, mais pour moi il sonne aussi sourd que celui de ma dixime putain. Comme tout le monde semblait bien le connatre, je croyais expliqua Yan. Cest un Arque, un gant ! On dit quil peut parler aux animaux, a vous rappelle peut-tre quelque chose ? Oh ! Je vois. Effectivement, il doit entretenir de bonnes relations avec certains dentre vous. Ce nest pas avec une telle attitude que vous en ferez autant, grina le guerrier, qui avait compris lallusion sans lapprcier aucunement. Puis il se planta devant lacteur et poursuivit : Notre groupe est pour linstant stable, et compos seulement de gens de bonne compagnie. Jen chasserai personnellement le premier qui savisera dy semer la discorde, ou de le mettre en danger. Hritier ou pas. Cest bien compris ? Si vous pensez moi, nayez aucune crainte, rpondit Rey tout aussi srieusement. Je ne me mlerai vous que le temps de rgler notre petit problme, voire seulement le temps den discuter. Fort bien. Grign mit fin la conversation comme son habitude, en tournant le dos et en sloignant pas si presss que mme son cheval semblait avoir du mal suivre. Tu crois quil va se mettre en colre, si je lui dis que son accent est pire que celui dun marin mestbe ?

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A votre place, jattendrais un peu, rpondit le Kaulien, glac deffroi rien qu lide. Il le ferait, vous savez. Oh ! Mais jen suis sr. Cest pour a que cest amusant. Yan se dit que les jours prochains promettaient dtre riches en motions. Entre sa propre dispute avec Lti et lantipathie vidente quil y avait entre lacteur et le guerrier, Corenn allait devoir dployer tous ses talents de diplomate pour maintenir la paix dans le groupe. Cest vous qui avez rpondu aux signes de Bowbaq ? Par tous les dieux, cesse donc de me vouvoyer ! Jai lair si vieux ou coinc, pour mriter a ? Non, non Enfin, pour revenir ta question, oui, cest moi qui ai rpondu aux signes du miroir. Pendant trois jours. Mais je nai jamais pu rejoindre ce Bowbaq. Je suis curieux de voir la tte du bonhomme. Vous risquez heu, tu risques dtre surpris. Eh bien voil ! a rentre ! Maintenant, la mme phrase en ajoutant un juron. Yan le regarda sans comprendre. Mais non, je plaisante. Tu es assez crdule, tout de mme, non ? Je sens quon va bien sentendre. Au fait, lequel de nos singuliers anctres a lhonneur de tavoir pour descendant ? Se pourrait-il que nous soyons cousins ? Non. Je ne suis pas lun des vtres. Il y a deux dcades encore, jignorais presque toute lhistoire. Heureux homme ! soupira Rey. Tu es donc l par curiosit ? Je voulais accompagner mes amis. a se passait plutt bien jusqu labandon dun certain cadavre dans une certaine curie de Berce. Cest amusant ! Il mest arriv exactement la mme chose, pas plus tard que cette nuit. a nous fait dj un point commun ! Yan sourit. Il avait un peu de mal suivre la discussion du Lorelien, mais une fois que lon avait saisi son humour, ctait trs agrable. Pourvu que les autres partagent son avis 194

*** Corenn apprit Bowbaq tout ce quil ignorait sur les Zu et leurs mfaits. La bonne humeur du gant diminua peu peu au cours du rcit, pour disparatre tout fait quand la Mre numra les noms des victimes. Il ntait pas dans son intention de le meurtrir, mais elle se devait de lui dire la vrit. Aprs quelques paroles rconfortantes, Corenn laissa le gant se recueillir et sloigna en entranant Lti avec elle. Pauvre homme. Il avait abandonn sa famille, voyag pendant plusieurs dcades, endur la solitude, dans lespoir de prvenir quelques-uns de ses amis du danger qui les menaait, alors quil tait dj trop tard. Lti aussi venait de prendre un coup au moral. La triste numration de leurs amis disparus les avait tous affligs. Mais le moment ntait pas aux lamentations. Corenn seffora de faire bonne figure. Elle tait Mre et se devait de symboliser, dans lesprit de chaque Kaulien, la scurit, la quitude, lautorit. Je vais avoir besoin de toi, Lti. Nous allons prparer un festin tellement savoureux que tous ces hommes vont se demander quoi ils peuvent bien servir dans ce voyage. La jeune fille acquiesa, heureuse de pouvoir fixer ses penses sur autre chose. Corenn savait aussi choisir les mots adquats. Aprs tout, continua-t-elle, cest un peu la runion des hritiers, non ? Nous allons la clbrer comme il se doit. Les Kauliennes firent dabord linventaire de leurs provisions avant de choisir la composition du repas. Corenn envoya ensuite Bowbaq la recherche de certains lgumes, racines, aromates ou autres champignons qui lui manquaient ou pas. Limportant tait dempcher le gant de ruminer de noires penses, assis contre un arbre, la tte entre les mains. Grign avait abattu bon nombre de pices de gibier au cours de ses reconnaissances de la veille. Heureusement, car Corenn savait le Nordique incapable pour des raisons morales de tuer autre chose que des poissons. 195

Chacun se mit au travail. Et quand Grign, Yan et Rey arrivrent au campement, la tombe de la nuit, ils furent accueillis en premier par un agrable fumet de viande rtie. Corenn, Bowbaq et Lti avaient ainsi prpar et accommod trois faisans marins et plusieurs corioles, avec beaucoup de dlicatesse. Ils avaient aussi mis cuire dans la braise divers champignons et lgumes sauvages, dont lodeur tait tout aussi apptissante. Enfin, Bowbaq avait russi en utilisant quelques planches tires de la masure installer une table et des bancs trs acceptables. Lti stait occupe dembellir tout cela avec quelques bougies et un petit bouquet. Elle tait en train de disposer une corbeille de fruits tout juste cueillis quand dbarqurent Yan, Grign et linconnu. Bienvenue aux hritiers ! clama Corenn, beaucoup plus gaiement quelle ne laurait fait dordinaire. Elle voulait prvenir toute objection de Grign quant aux nombreux foyers quils avaient allums. Le guerrier noserait pas jouer le rabat-joie avec elle. Merci de votre accueil, mais je crains dtre venu seul, plaisanta Rey dentre. Alors, jespre que vous avez faim, monsieur le solitaire. Voici donc le petit-fils de Zatelle ? Et vous devez tre Corenn. Ma grand-mre avait beaucoup de respect pour vous, et si jen crois mon odorat, j e gage quil tait mrit, conclut-il avec une petite rvrence. Grand merci. Javais dcidment une bien mauvaise image des mendiants loreliens, dit-elle en riant. Esprons que vous ne changerez pas davis aprs mavoir vu manger. Mais qui est cette jeune personne dont on ma cach jusquici lexistence ? Auriez-vous la bont de nous prsenter ? Corenn sexcuta en souriant. Jai la joie de vous prsenter Lti, fille unique de ma dfunte cousine Norme. Lti, je te prsente Reyan de Kercyan, le Jeune, qui descend videmment du sage du mme nom. Jai la faiblesse de prfrer Rey Reyan, intervint lacteur. Par tous les dieux, si lon mavait rvl la prsence de si charmantes personnes parmi les hritiers, jamais je naurais

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manqu ces runions. Dites-moi que vous ntes pas encore unie quelquun ? Yan eut comme un hoquet trangl. Alors quil peinait depuis des annes conqurir Lti, alors que sa plus grande angoisse tait daborder avec elle le sujet de la Promesse devant Eurydis, son nouvel ami Rey lAudacieux lui faisait des avances ds leur premire rencontre. Il guetta avidement la rponse de Lti. La jeune fille tait subjugue. Elle avait remarqu la beaut de lacteur ds le premier instant. Le regard troublant de ses yeux profondment bleus La crinire un peu rebelle, forme par ses longs cheveux de couleur sable Son aisance de mouvements Ses vtements originaux, dont on ne pouvait dire sils taient plus luxueux que confortables. Comme, par exemple, cette chemise immacule, incontestablement dtoffe riche, mais quil portait comme une simple tunique de travail. Ou encore ces bottillons dexcellente facture, qui semblaient faits sur mesure Peut-tre ltaient-ils. Le personnage avait aussi un petit ct trange, ou original. Un ruban dans les cheveux, une cape de cuir fin, une bague discrte, par exemple, lui donnaient un air mystrieux. Lpe quil portait dans le dos et les dagues sa ceinture en faisaient un protecteur. Derniers traits mais pas des moindres , ses belles manires, son instruction et ses mots dhumour en faisaient un charmeur. Oui, Lti tait subjugue. Je ne suis unie personne, messire. En fait, on na mme encore jamais requis ma Promesse. Elle ne faisait que dire la vrit, mais avait trangement limpression de mentir. Tout le monde, part Rey, eut lair gn de sa rponse. Je ne puis croire cela ! dit lacteur. moins que les hommes ne soient trop impressionns par votre beaut pour oser seulement vous adresser la parole. Oui, ce doit tre cela. Lti le remercia dun sourire mais najouta rien. Ctait bien la premire fois quelle recevait autant de compliments, et quels compliments ! Rey avait russi la troubler.

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Yan, quant lui, se demandait si lacteur tait toujours aussi clairvoyant. Comment avait-il devin que Lti intimidait ses courtisans ? Ou plutt, lintimidait, lui ? Corenn finit les prsentations avec Bowbaq qui, sans aller jusqu faire tournoyer le Lorelien, le salua maladroitement en le serrant contre lui. Je ne sais pas si tu te rappelles, dit le gant en souriant, mais on tait trs amis quand tu tais plus jeune. Nous le sommes toujours, jespre. Je naimerais pas te savoir en colre contre moi, ajouta lacteur en valuant limposante masse musculaire du Nordique. Jai du mal imaginer notre Bowbaq en colre, plaisanta Grign. En fait, je me souviens de toi, maintenant. Tu navais pas de barbe, et tu passais tout le temps des runions jouer avec les gamins. Cest a ? Mais oui. Et tu ne pouvais pas tempcher de tricher. Il a mme d y avoir quelques fois o je ne men suis pas rendu compte ! Quelques fois ? Des dizaines ! Ils rirent de bon cur. Rey tait agrablement surpris. Il craignait de tomber au milieu dune bande dimbciles vnrant presque religieusement des types qui, bien que de leurs familles, nen taient pas moins morts depuis presque un sicle. Et il trouvait des gens agrables, tous prts laccueillir bras ouverts Enfin, presque tous, corrigea-t-il en repensant au sermon de Grign. Je vous propose de passer table tout de suite, annona Corenn. La cuisson doit tre son terme, et vous mourez srement de faim. Avec plaisir, rpondit Rey. Je nai rien mang depuis laube, et jai lintention de faire honneur chacun de vos plats. Il se dbarrassa de ses bagages et se hta de proposer son aide Lti, pour retirer des flammes les divers gibiers et accompagnements. Yan et Grign changrent un regard morose qui en disait long, attachrent leurs chevaux et vinrent sattabler avec les autres pas tranants. 198

Le guerrier craignait de perdre son autorit sur le groupe, et donc den mettre les membres en danger. Le pcheur craignait de perdre Lti, et donc tout ce qui faisait sa vie jusqu prsent. Il ntait en colre contre personne. Lti ntait lie daucune faon, et se trouvait donc libre de rpondre aux avances de quiconque. Et Rey, qui la trouvait naturellement son got, navait que le tort de la hardiesse. Le seul blmer, ctait lui-mme. Il aurait d se dclarer depuis longtemps. Maintenant, il tait trop tard. Il ne simaginait absolument pas vaincre lacteur dans une comptition amoureuse. Il ne lui restait qu prier pour que a narrive pas. *** Le repas prpar par Corenn, Lti et Bowbaq fut unanimement reconnu comme dlicieux. Rey ne tarissait pas dloges sur les corioles farcies aux noyaudes, alors que Grign sextasiait sur les champignons gris cuits dans la cendre. Bowbaq sortit de sa besace une gourde pratiquement pleine de liqueur dont il servit de gnreuses rasades. Puis ce fut au tour de Rey, qui partagea une riche bouteille de vin vert junen. Il nexpliqua pas, toutefois, comment ni pourquoi il lavait en sa possession. Seul Yan, qui navait pourtant rien mang de la journe, ne partageait pas lenthousiasme de ses compagnons. Il ne pouvait sempcher dobserver Lti et Rey, et a lui coupait tout apptit. Il tait vident quelle tait sensible au charisme de lacteur Et lui, pauvre pcheur, ne savait que faire. La petite voix cruelle de sa conscience lui murmurait : Si tu avais fait ta demande plus tt Si tu lui avais parl Et il narrivait pas la faire taire. Tout ce quil avalait prenait le got amer des regrets. Il finit par renoncer manger et fut tent un instant de boire la place, mais abandonna aussitt cette ide. Dj dhabitude, lalcool ne lui russissait pas trs bien, et il ne laiderait srement pas plus maintenant. Il navait vraiment aucune envie de faire la fte, et coutait la conversation de ses compagnons sans y prter une relle attention. 199

Moi qui ai t seul pendant si longtemps, disait Bowbaq, je vous garantis quil est agrable de parler quelquun. Eh oui, acquiesa Corenn. Nous voil six, maintenant. Pensez-vous quil y ait dautres hritiers Berce ? Je ne crois pas. Sil en vient maintenant, ce sera au jour du Hibou. Les autres sont cachs, comme Ispen et tes enfants, ou alors Ou alors, ils sont morts, termina Grign. Inutile de se voiler la face. Et si nous sommes l, cest uniquement parce que nous avons eu de la chance. Je cderais avec plaisir la chance que jai dtre traqu par les Zu, intervint Rey. Ainsi que la chance davoir perdu mon cousin. Remerciez-la, plutt. Pensez ce qui se serait pass si vous tiez entr par la porte, au lieu de la fentre. Ou si Bowbaq ne stait pas rveill avant quils narrivent chez lui. Ou encore, si Corenn navait pas devin le danger en apprenant la mort de Xan. En somme, Derkel, vous tes le seul ne devoir votre survie qu vous-mme ? Peut-tre, Kercyan. Et a continuera tant quon ne me mettra pas de btons dans les roues. Bien, dit fermement Corenn pour couper court cette discussion dont le ton montait. Je pense que le problme qui nous proccupe est ailleurs. Nous devrions tous consacrer notre rflexion au futur, plutt quau pass. Nai-je pas raison ? Je partage entirement votre avis, rpondit Rey. Allez-y, dit simplement Grign. Nous devons profiter dtre runis pour mettre en commun nos ides. Trois principales questions se posent nous : qui est linitiative de tout cela pourquoi sintresse-t-il aux hritiers, et enfin et surtout comment allons-nous y mettre fin. Je suis convaincue quil suffit de donner une seule rponse juste pour en dduire les deux autres. Toujours daccord ? Bien sr, tout le monde opina. Si Corenn stait jusqu prsent efface derrire Grign, elle tait maintenant bien dtermine diriger les dbats, ce qui tait exactement dans ses 200

comptences. Il semblait que le groupe allait avoir deux chefs : lun guerrier, et lautre diplomate. Avant davancer des hypothses, continua-t-elle, nous devons rassembler et confronter nos informations. Chacun a racont brivement son histoire, mais je voudrais que vous fouilliez votre mmoire : est-ce que lun des Zu que vous avez rencontrs a dit, fait, ou mme seulement suggr quoi que ce soit qui puisse nous guider ? Linterrogatoire sadressait surtout Rey et Bowbaq, ainsi qu Yan qui navait pas encore eu le temps de rendre compte de tout ce quil avait vu Berce. Le mien ma balanc une bonne srie dinsultes, plaisanta lacteur. Je veux bien vous les rpter, mais je doute que a puisse tre de quelque utilit ! Ceux qui mont attaqu nont pas beaucoup parl, et je ne comprenais pas leur langue. Jaurais peut-tre pu en interroger un, mais Mir la tu trop vite Mir, cest ton lion des neiges, nest-ce pas ? intervint Rey. Cest bien ce que tu as dit tout lheure ? Tu persistes ? Mais oui, rpondit innocemment le Nordique. Enfin, ce nest pas mon, mais un lion. Mir nappartient personne. Il persiste. Soit tu es plus sensible au vin que tu nen as lair, soit tu auras une dmonstration de dressage me faire un jour prochain. Ce nest pas du dressage. Cest un dialogue. Desprit esprit. Tu me montreras, alors. Nous nous cartons du sujet, rappela Corenn. Yan fouilla dans sa mmoire, mais ne trouva rien ajouter. Tout ce quil avait dire sur les Zu, les autres le savaient dj. Il prfra se taire et continuer souffrir de ses amours contraries. Jai trouv un parchemin sur lun dentre eux, annona Bowbaq aprs quelques instants de rflexion. Mais il tait trs abm et illisible, alors je lai dtruit. Je naurais peut-tre pas d, conclut-il en baissant le front. Tant pis, commenta Grign. Jen ai trouv un aussi. Et il est en parfait tat. 201

Rey alla jusqu ses bagages, dont il retira un papier ainsi quun objet enroul dans un morceau dtoffe. Quest-ce que cest ? lui demanda Lti, pendant que Corenn se penchait sur le parchemin. Rey lui tendit la chose en souriant. Il ne pouvait pas la regarder sans sourire, remarqua Yan avec une pointe de jalousie. Faites trs attention de ne pas vous blesser. La moindre gratignure serait mortelle. Lti libra dlicatement lobjet du tissu. Une dague. Une dague longue, fine, horrible, dont la pointe tait fiche dans un petit morceau de bois. Une dague Z ? demanda-t-elle avec dgot. En effet. Tout ce quil y a de plus authentique. Mais son ancien propritaire nest plus l pour le certifier. Tant mieux, annona Lti sur un ton sinistre. Elle empoigna fermement le manche de larme et lobserva la lumire dansante des flammes. Ctait une telle lame qui avait tu tous ses amis. Ctait une telle lame que des hommes projetaient de planter dans son cur. Presque aussi fine quune aiguille. Jaimerais autant que tu la reposes, demanda Grign. Lti fit comme si elle navait rien entendu, tant mme le morceau de bois mouchetant la pointe. Ignorant la requte rpte du guerrier, elle prit une pomme sale dans un panier et y enfona lacier trs dlicatement. La pelure du fruit se fltrit et prit une teinte noirtre, comme si on lavait brle. Lti, pose cette horreur, ordonna Corenn sur un ton dont on laurait cru incapable. Rey tendit la main, et Lti y posa ltoffe et la dague avec rsignation. Lacteur passa ensuite lobjet Bowbaq, qui y jeta un simple regard cur, puis Yan, qui le posa devant lui afin de lexaminer en dtail. Je me demande comment ils font pour ne pas se blesser, dit Bowbaq. Oh, a doit leur arriver, comme tout le monde. Mais les Zu ont un norme avantage sur leurs victimes : un antidote.

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Rey sortit dune de ses poches une petite bote renfermant une pte lgrement humide et de couleur sombre, quil prsenta ses compagnons. Attention : ce nest pas une certitude. Jai aussi trouv une petite fiole, qui apparemment contiendrait le poison, si jen crois lodeur rappelant celle de la lame. Mais a pourrait trs bien tre linverse ; comme il se pourrait que cette pte nait rien voir du tout avec la dague Javais trouv les mmes choses, dit Bowbaq. Jai t stupide de ne pas les garder. Je vous demande pardon Cesse donc de taffliger ! clama Grign. Tu es vivant, ta femme et tes enfants sont saufs, cest tout ce quon te demande ! Merci, mon ami. Il y a comme des entailles dans le manche, remarqua Yan. Je les ai vues, aussi. On y a grav des dessins rappelant la forme dun il. Combien y en a-t-il ? demanda Grign sans sourciller. Yan se pencha de nouveau sur lobjet. Dix-sept. Reyan, en tuant ce Z, vous avez veng dix-sept de ses victimes. Au bas mot : car ils ne comptabilisent que leurs meurtres officiels . Leurs contrats, si vous prfrez. Yan repoussa la dague avec dgot. Lobjet ne le fascinait plus du tout. Il tait tout simplement rpugnant. Tante Corenn, a va ? La Mre navait plus rien dit depuis un moment, plonge quelle tait dans la lecture du parchemin. a va, rpondit-elle avec un soupir. Jtais perdue dans mes penses. Apparemment, ce papier nest quune liste. Une liste effroyable : celle de tous les hritiers rsidant Lorelia ou dans ses environs. Une douzaine de personnes. Et il y a une croix ct de chaque nom, celui de Rey except. Chacun comprit ce que cela signifiait. Cest tragique, mais au moins nous allons tre fixs sur le sort de quelques-uns de nos amis, dclara Grign. Dame Corenn, voudriez-vous nous lire ?

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Elle prit son courage deux mains et se lana, nonant chaque nom avec gravit, malgr la hte quelle avait den avoir fini. Jalandre, Rbastide, Mess, Humeline, Tomah, Braquin, Ncandre, Tido, Rydell, Lonic, Salandra, Darie, et Effene Pauvre Humeline, murmura Bowbaq aprs quelques instants de recueillement. Pauvres, eux tous. Sa peine tait sincre, comme ltaient celles de Corenn, Grign ou Lti. Mais ils taient en mme temps librs de la douloureuse incertitude qui les rongeait jusqualors, aussi ne saffligrent-ils pas plus avant. Ils pressentaient ces malheurs depuis bien longtemps. Le parchemin que tu as trouv devait tre une liste du mme genre, remarqua Grign. Mais toi et les enfants tes les seuls hritiers arques, non ? Oui. La famille avait une autre branche, mais qui sest teinte avec le frre de mon grand-pre. Comment les Zu ont-ils constitu ces listes ? demanda Lti. Excellente question. Elle rejoint lune des trois qui nous intressent : qui est lorigine de tout cela ? Corenn, je suis certain que vous avez une rponse nous proposer, lana Rey. Peut-tre. Mais jaimerais dabord entendre vos avis. Si je vous la livre maintenant, elle risque dinfluencer votre jugement. Daccord. Je vous propose dliminer tout de suite lide que les Zu soient seuls responsables : ils nagissent jamais par eux-mmes. Cest faux, objecta Grign. Lhistoire est pleine dexemples contraires. Les Zu ont toujours us de leur influence pour conserver et agrandir leur territoire. Je connais, moi aussi, lhistoire de Kurdalne. Noubliez pas que je suis lorelien. Mais les hritiers nont jamais projet danantir le culte de Zua, que je sache. Ni denvahir leur le ! Cest vrai, dit Bowbaq. Je ne connaissais mme pas leur existence, deux lunes plus tt. 204

Toi, non, dit Corenn avec srieux. Mais un autre hritier ? Ou plusieurs ? Tu penses quil pourrait sagir de lun de nous ? stonna Lti. Je ne sais pas. Cest possible. a expliquerait, en tout cas, la prcision des listes. Les noms et les adresses ont pu tre trouvs par la Guilde, proposa Rey. Quelques recherches, deux ou trois interrogatoires muscls, et les Zu avaient toutes les informations ncessaires. Cest une explication possible. Lautre, plus craindre, consistant en la culpabilit ou la complicit dun hritier A moins, commena Lti srieusement, que ce ne soit vraiment leur desse qui nous juge. Un silence sinstalla, personne ne relevant cette ide, trop fantastique et effrayante. Bon, reprit Corenn. Rflchissez. Quest-ce qui pourrait amener quelquun dclencher tout a ? Jai envie de rpondre la cupidit, car cest souvent la bonne rponse, dit Rey. Mais je ne vois pas comment elle pourrait ltre dans notre cas. La vengeance, dit Grign avec assurance. Je sais que vous ne partagez pas mon avis, Corenn, mais je suis presque convaincu davoir raison. Seule la vengeance peut amener quelquun de telles horreurs. Qui voudrait se venger de nous ? demanda Bowbaq. Et pourquoi ? renchrit Lti, tonne. Beaucoup de monde, peut-tre. Les puissances qui portent le deuil de leurs missaires, cest--dire Goran ou Jezeba. Un descendant de Nol ltrange. Un hritier mcontent de son sort. Aucune de ces raisons ne me parat constituer un prtexte suffisant pour faire assassiner quatre-vingts ou cent personnes, objecta Rey. Croyez-vous vraiment ? Je vais prendre un exemple, je vais prendre votre exemple. Nous savons tous que Reyan lAncien portait le titre envi de duc de Kercyan. Titre qui aurait d vous revenir, ainsi que le domaine, le chteau et les richesses 205

de la famille. Au retour du voyage, on lui a tout enlev. Et vous navez rien reu. Est-il vraiment inconcevable de penser que vous, ou nimporte lequel des hritiers dont les anctres ont connu la disgrce, ayez pu dvelopper au fil des ans une haine implacable, aveugle, teinte de folie ? a a lair tellement vrai dans votre bouche que je me demande comment je ny ai pas song plus tt, plaisanta Rey en faisant la grimace. Daccord, un point pour vous. Il reste tout de mme une faille dans votre explication : comme je nai rien, comment aurais-je pu engager et payer les Zu ? Quelquun daussi fou et dtermin que je lai dcrit peut trs bien avoir dissimul ses richesses pendant des annes. Et je nai pas dit, non plus, que ctait vous. Ah, bon. Je commenais moi-mme douter de mon innocence. Grign, dans votre hypothse, pourquoi cet homme assoiff de vengeance naurait-il pas attendu que nous soyons tous runis ? Pourquoi les Zu font-ils tout leur possible pour nous empcher de nous rencontrer ? Pour viter ce que nous sommes en train de faire : trouver le coupable. Je suis sr que nous le connaissons. Il suffit de chercher parmi ceux encore en vie. Le coupable peut trs bien se faire passer pour mort, objecta Yan, qui se forait oublier ses soucis pour participer un peu la rflexion commune. Nous ne le trouverons jamais, dsespra Bowbaq. On ne sait pas qui cest, on ne sait pas ce quil veut Nous le trouverons, dclara Corenn dune voix ferme. Notre seule chance de nous en sortir est davoir une explication avec lui. Une franche explication. Je constate avec plaisir que tout le monde ici est bien conscient de linutilit de la fuite, lana Rey. moins de stablir au sommet dune montagne inaccessible ou au fin fond dun dsert, nous serions dbusqus un par un par les Zu et la Grande Guilde, plus ou moins courte chance. Merci, javais vraiment besoin quon me remonte le moral, dit Yan.

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Tante Corenn, nous navanons pas. Dis-nous ce que tu en penses. Cinq visages attentifs se tournrent vers la Mre, qui prit quelques instants pour rassembler ses ides. Bien. Je ne pense pas, moi non plus, que les Zu soient seuls linitiative de ces vnements. Ils auraient agi par fanatisme religieux, et rien notre connaissance ne les y a pousss. Ils ont donc t engags. Personne ne linterrompit, attendant la suite avec impatience. Cest peut-tre naf de ma part, mais je ne pense pas que la vengeance puisse pousser quelquun, quand bien mme il aurait perdu la raison, faire assassiner des enfants quil ne connat pas et quil ne connatra jamais. Dautant plus quils partagent plus ou moins son malheur, et ne sont en rien responsables de celui-ci. Vous savez ce que je pense de la vengeance et de la folie, glissa Grign. Je sais, oui. Mais mon avis, quelquun daussi drang que vous lavez dcrit ne pourrait organiser quelque chose demandant autant de prparation. Et il me semble que son comportement nous aurait mis la puce loreille depuis des annes. Peut-tre. Mais tous les hritiers ne venaient pas aux runions. Logiquement, ceux qui ne venaient pas taient ou dsintresss, ou totalement ignorants de Ji et du pass de leurs anctres. Donc, peu mme de nous har ce point. Grign nmit plus dobjections. Il ntait toujours pas daccord, mais navait plus darguments sa disposition. Je pense, malgr tout, quil sagit de lun dentre nous, aussi terrible que a puisse tre. Les Zu sont trop bien informs sur notre histoire et nos traditions. Combien de personnes dans le monde connu sont au courant du jour de lOurs ? Cent ? Cent cinquante ? Pas beaucoup plus. Et combien sont alls sur lle ? Tu penses que a a un rapport avec lle ? demanda Bowbaq. 207

Jen suis sre. Cest le seul lment digne dintrt chez les hritiers. Ce quil y a sur lle. Je ne vois pas en quoi a nous dsigne comme victimes, objecta Grign. On ne sait mme pas ce que cest. Excusez-moi de vous interrompre, intervint Rey, mais quelquun pourrait-il me dire ce quil y a l-bas ? Corenn et Grign changrent un regard, mais leur dcision tait dj prise. Je regrette, nous ne pouvons pas en parler, dclara Corenn. Nous avons dj dpass les limites Attendez, attendez. Je suis, moi aussi, un hritier. Jaimerais quon garde a lesprit, pour une fois que je peux en tirer avantage. Je ne suis jamais all Ji non plus, vous savez, dit Bowbaq lacteur. a nest pas si important, ce nest pas une obligation. Nous avons fait un serment solennel, grogna Grign. Comme nos anctres lont fait avant nous. Personne ne la jamais rompu. On ne va pas commencer pour vous ! Dommage. Moi qui pensais avoir trouv des gens lesprit ouvert Votre curiosit sera de toute faon bientt satisfaite, dclara Corenn. Nous irons sur lle au jour du Hibou. Comme chaque fois. Yan, Bowbaq et Lti se figrent. Cette rplique tait si lourde de significations Eh bien, alors ! a nest que dans quelques jours, expliqua Rey. Un peu plus tt, un peu plus tard, quest-ce que a change ? Nous navons pas le droit den parler ailleurs qu Ji, formula distinctement Grign. Il ny a rien ajouter. Rey renona les faire changer davis, et pria dun geste Corenn de continuer. Bien. Je disais donc qu mon avis, la seule chose qui puisse amener quelquun sintresser aux hritiers, cest le secret de lle. Je vais avoir du mal suivre, maintenant, railla lacteur.

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Cest pourquoi, poursuivit Corenn, je suis presque sre quil sagit de lun dentre nous. Seuls les hritiers sont au courant. Et encore, interrompit Rey. Corenn, je suis curieux dentendre comment vous allez expliquer le rapport entre les assassinats et lle Ji, demanda Grign. Deux choses seulement peuvent en tre lorigine ; deux choses seulement, puisque nous avons cart la vengeance, peuvent pousser un homme de tels actes. Lidologie et lintrt. Maintenant, cest moi qui ne comprends plus, dit Lti. Quest-ce que lidologie ? Les convictions, les croyances morales, politiques, philosophiques, religieuses et autres, chez un individu ou un groupe. En simplifiant, ses opinions sur un sujet. Je ne vois pas en quoi les runions des hritiers froissent lindividu, dit Grign. Ou alors, nous parlons nouveau de folie. Je ne pense pas, moi non plus, quil sagisse didologie. Je songe plutt lintrt. Jaurais d maintenir ma rponse, tout lheure, plaisanta Rey. Cest un trsor quil y a l-bas ? Jaimerais autant, au moins tout serait clair, rpondit Grign. Quel intrt ? Lintrt de ne partager le secret avec personne ? Quelque chose dans le genre. Je pense que lhomme derrire tout a en sait beaucoup plus que nous sur les mystres de lle. Corenn laissa passer quelques instants, le temps que tout le monde simprgne de sa dclaration. Il le sait peut-tre depuis toujours, ou il la dcouvert rcemment. Mais cest videmment quelque chose de fabuleux. Des richesses, un pouvoir sans pareil, une connaissance suprme. Vous savez que a peut tre nimporte quoi de ce genre. Grign acquiesa silencieusement. La thorie de Corenn tait trs acceptable.

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Quoi que ce soit, il ne veut pas que nous le dcouvrions. Il sest pass, ou il va se passer, quelque chose de particulier Ji. Cest pourquoi notre ennemi a tout fait pour nous empcher dy arriver. Et cest pourquoi nous devons y aller. Tous restaient silencieux, impressionns par les facults de raisonnement de Corenn, mais surtout par ses conclusions lourdes de consquences. Qui crois-tu coupable ? demanda finalement Bowbaq. Je nai malheureusement pas de noms proposer. De toute vidence, cest quelquun qui dispose de moyens importants, mais Mais les seuls hritiers riches, ce sont les descendants dArkane de Junine, conclut Grign. Qui nont jamais particip aux runions, Thom mis part. Et la ligne dArkane est sur le point de steindre, renchrit Corenn. La reine Shane mourra sans enfants ; les barons se disputent dj son trne. Quand je disais que Ji faisait peser une maldiction, lana Rey. Mais cette reine nen est pas moins notre principal suspect. En thorie, oui, rpondit Corenn. Mais jai dj eu loccasion de la rencontrer, et elle na vraiment rien de machiavlique. Cest une femme ge qui cultive la douceur et la politesse, quand les autres barons naffichent que ddain. De plus, elle nest pas dans le secret. Comme il me manque un lment plutt important, vous mexcuserez de ne pas comprendre plus vite, dit Rey. Sait-on au moins si elle est en vie ? Elle nest pas sur ma liste, ce qui laisse esprer On pourrait peut-tre lui demander de laide, proposa Yan. Elle le ferait, pour vos anctres. Et quelle aide veux-tu lui demander ? Nous ne serons pas plus en scurit dans les Baronnies quici, rpondit Grign. En fait, je pensais qutant reine, elle pourrait plus facilement retrouver la trace de tous les autres hritiers. Cest une ide, annona Corenn aprs rflexion. Cest peut-tre ce que nous ferons, si nous napprenons rien sur lle. Jen ai une autre vous proposer, annona Rey. Le march du Petit Palais. 210

Lorelia ? intervint Grign. Que voulez-vous quon fasse l-bas ? Rencontrer les Zu. Et leur acheter des informations. Cest ce que javais projet de faire avant de vous rencontrer. Rafrachissez-moi la mmoire, demanda Corenn. Jen ai dj entendu parler, mais les faits mchappent. Une fois par dcade, dans lancien palais du commissaire royal au commerce, se tient une vente un peu particulire. On peut y proposer nimporte quelle marchandise, mme illgale. Surtout illgale, en fait, puisque cest ce qui sy change le plus. Et les Zu ont l-bas comment dirais-je ? une permanence ? Vous voulez quon traite avec eux ? sinsurgea Grign. Pourquoi pas ? Si la possibilit de racheter ma vie mest donne, croyez bien que je nhsiterai pas. Se prsenter devant les Zu ne me parat pas bon pour la sant, objecta Corenn. Le Petit Palais est zone de trve. La Couronne sen sert pour garder un il sur les grands trafics, et lendroit regorge despions. Les officiels veillent filtrer les entres et garantir la scurit. ma connaissance, tout sest toujours bien pass. Je vous prviens, Corenn, que je refuse de marchander ma vie avec des assassins. Lide me rpugne aussi, mais il faudra peut-tre en passer par l, si la solution ne nous est pas livre Ji. Le guerrier najouta rien. Il comptait bien faire valoir son opinion quand le moment se prsenterait. Bon. De toute faon, le mieux que nous ayons faire pour linstant est dattendre lOurs. a nous laisse deux jours pour rflchir, conclut-il en se levant de table. Il fut aussitt imit par ses compagnons, puis chacun vaqua ses prparatifs pour la nuit, sauf Lti, qui sapprocha du guerrier. Il reste trois jours, non ? lui demanda-t-elle. Deux. Tu as mal compt. Lti se figea. a nest pas possible ! a voudrait dire quaujourdhui, ctait

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Elle ne parvint pas terminer sa phrase, qui mourut dans un sanglot. Gn, Grign attendait dsesprment quon lui vienne en aide, mais personne navait prt attention leur conversation. Ctait le jour de la Promesse, oui, finit-il par dire. Je pensais que tu le savais. Tout le monde pensait que tu le savais Elle se retourna et observa chacun de ses compagnons. Yan donnait limpression de la bouder. Je vais faire un tour, dit-elle Corenn dune voix larmoyante, avant de sloigner en courant. Quatre regards interrogateurs se posrent sur Grign. Je ny suis pour rien, grogna-t-il. Je ne peux pas rgler tous les problmes. Il refusa de donner dautres explications. Yan avait envie daller rconforter Lti, mais il sy refusa. Elle prfrait srement que Rey le fasse. *** Lattente du jour fatidique fut extrmement longue pour tout le monde. Chacun tait rong par la curiosit et lapprhension lide daborder lle Ji et ses mystres. Et les tensions rgnant dans le groupe namlioraient en rien latmosphre. Rey et Grign avaient pris le parti de signorer superbement, sauf quand lacteur faisait une plaisanterie sur le dos du guerrier ce qui arrivait assez souvent, et dclenchait systmatiquement une joute verbale sur un ton plus quacerbe. Lti ne savait quelle attitude adopter avec Yan, et lui ne savait plus que penser ni comment ragir. La jeune Kaulienne faisait de temps autre des efforts de rconciliation, mais ntait-ce pas par piti ? Elle passait aussi beaucoup de temps avec Rey. Il dcida finalement de ne rien faire de dcisif tant que les choses ne seraient pas plus claires. Lti fit bientt le mme choix, aussi en restrent-ils au mme point. Grign passa le plus clair de son temps patrouiller dans les environs de leur campement, et surtout surveiller lle. Il ne revenait qu la tombe de la nuit, lorsquil ntait plus possible 212

de distinguer une ventuelle embarcation accostant la petite terre. Sa plus grande crainte tait de tomber tout droit dans un pige tendu par les Zu Ji ; et mme sil nen parlait pas, tout le monde ressentait la mme chose. La question de la traverse jusqu lle avait bien sr t prise en considration ds le dbut, mais le problme fut vite rsolu. Les pcheurs de Berce, comme de nombreux autres pcheurs, laissaient tout simplement leurs barques sur la plage. Il suffirait donc d emprunter lune delles. Grign avait mme dj fait son choix : une embarcation munie dune voile et dont le propritaire habitait lcart du village. Lesquif, loign des autres de plus de mille pas, chapperait peut-tre la surveillance probable des Zu. Le reste des prparatifs ne reprsentait pas grand-chose. Le guerrier demanda que lon fabrique quelques torches et que lon mette profit cette sdentarit force pour rassembler des victuailles de toutes sortes. Il se chargea lui-mme, comme son habitude, de rapporter bon nombre de pices de gibier. Tout cela leur laissait finalement beaucoup de temps, quils occuprent de leur mieux. Rey essaya dentraner ses compagnons dans diverses comptitions de ds ithares, mais aucun dentre eux ntait joueur, alors que lacteur en avait une grande exprience et gagnait presque toutes les parties. On crut un moment se distraire avec une dmonstration du pouvoir de Bowbaq, qui ne put sy soustraire devant linsistance de Lti. Mais les rsultats furent loin dtre spectaculaires : le cheval qui servit de cobaye ne fit que ruer et hennir, comme sil tait devenu fou. Dans un souci de discrtion, Grign demanda alors quon arrte l lexprience, la grande dception de Lti, Yan et Rey. La jeune Kaulienne, emporte, supplia alors sa tante de faire son tour une dmonstration de ses talents mystrieux, mais elle abandonna rapidement lide devant le regard grondeur quelle reut comme seule rponse. Personne ne saventura poser de questions. Corenn mettait ce temps libre profit pour tudier les listes dhritiers, quelle avait mises jour. En se basant sur les souvenirs de chacun, elle avait dessin et complt de son 213

mieux les arbres gnalogiques des sept sages ayant survcu au voyage. Elle avait ainsi recens soixante et onze personnes, sur les trois gnrations vivantes. Sur ces soixante et onze, elle connaissait le sort dau moins quarante-neuf : elle-mme, ainsi que Lti, Grign, Bowbaq et Rey, taient par la grce dEurydis toujours en vie. Quarante-quatre autres, recenses par la liste de Rey et la sienne propre, avaient t assassines par les Zu. Il ne restait que vingt-deux hritiers au sort incertain, auxquels il fallait ventuellement ajouter quelques personnes oublies dans son recensement. Ce qui laissait au groupe, en dfinitive, peu despoirs de sagrandir encore. La logique lui disait que leur ennemi portait lun de ces vingt-deux noms. Mais son intuition prtendait le contraire. Plus encore que nimporte lequel de ses compagnons, Corenn avait hte daborder enfin lle oublie. *** Comment faites-vous pour vous reprer ? La lune est mendiante ; il ny a mme pas dtoile ! Bien que Bowbaq et murmur, on devinait facilement son angoisse. Yan, au contraire, tait parfaitement calme : la mer tait belle, la nuit tranquille, et sa curiosit allait tre assouvie sous peu, mettant enfin un terme ces trois longues journes dattente. Cest magique, rpondit Grign la place du jeune Kaulien qui barrait. Je pense un endroit, et le chemin apparat simplement dans mon esprit. Quoi ? Daccord, ce nest pas magique. Cest grce cet objet : une boussole romine. Je ne te lavais jamais montre ? Le guerrier expliqua en quelques mots le principe de linstrument. Bowbaq ne fut pas rassur pour autant. Tu es sr que a marche ? a fait un moment dj quon est sur leau, et on ne voit toujours pas lle ! Tant mieux. a veut dire que les Zu ne nous voient pas non plus. 214

Ne tinquite pas, ajouta Rey. On ne va pas se perdre au large ! Regarde les petites lumires, l-bas. Tu les vois ? Oui, bredouilla le Nordique. Quest-ce que cest ? Zlanos et ses enfants. Les phares de Lorelia, si tu prfres. Tant quon les voit, on sait o est la cte. Cest au moins une journe de traverse, prcisa Yan. Une journe ! saffola le Nordique. Une journe ! On est si loin ! Cest la premire fois que tu navigues, ou quoi ? railla lacteur. On dirait que tu nas jamais vu la mer de ta vie ! Ce nest pas loin de la vrit, justement, sexpliqua Bowbaq. Vous allez trouver a ridicule, mais jai une peur terrible de leau. Surtout maintenant ! On ne voit rien du tout ! Cest pour a que tu nes jamais all Ji auparavant ? Et moi qui pensais que tu voulais rester avec les enfants, remarqua Corenn en se moquant gentiment. Oui, il y avait un peu de a aussi bredouilla le gant. Comment expliques-tu, alors, les centaines de livres de poissons que tu prends chaque anne ? Ils ne viennent pas de leau, peut-tre ? Ce nest pas pareil, Grign, mon ami. Une rivire, un torrent ou mme un fleuve, on peut lui faire confiance. Il ny a qu faire quelques pas, donner quelques coups de rames pour tre sur la berge. Ici, il ny a nulle part o remonter. Remarque, tu as peut-tre pied, plaisanta Rey. Dix pas, douze pas, quest-ce que cest pour un grand garon comme toi ? Douze pas ! Profond de douze pas ! sexclama le gant, avant de sasseoir rsolument au fond de la barque. Lti vint aussitt sinstaller ct de lui. Elle ne trouvait pas les mots quil fallait pour le rassurer, mais naimait pas voir son ami si gentil dans cet tat. Ils poursuivirent ainsi, silencieusement, pendant quelque temps encore. Enfin, Grign pointa le doigt vers un point dans la nuit. L, dit-il simplement. Comme ils lavaient convenu, Lti baissa silencieusement la voile pendant que Yan, Rey et le guerrier apprtaient leurs arcs 215

et arbalte. Les autres sinstallrent au fond du bateau, et ils firent le reste de la distance en drivant lentement. Lle mergea de la nuit, dabord simple masse plus sombre que leau ; puis ses reliefs furent de plus en plus prcis au fur et mesure quils se rapprochaient. Le silence ntait troubl que par les jeux dune colonie de grenouilles marines. a a lair calme, murmura lacteur. Peut-tre, rpondit simplement Grign. Mais il ne parierait pas sa vie l-dessus, ne put sempcher dajouter Yan. Il gardait cette plaisanterie en rserve depuis longtemps dj. Le guerrier se contenta de lui jeter un regard blas, en coin, tandis que Lti pouffait de rire entre Bowbaq et Corenn. La barque racla le fond sablonneux puis schoua pour de bon. Grign attendit quelques instants avant de faire un signe Yan, lequel descendit dans leau et progressa jusqu la plage, couvert par ses amis. Puis Rey en fit autant en se postant ailleurs. Enfin, le guerrier les rejoignit, les dpassa et senfona un peu plus loin entre les rochers. Il revint peu de temps aprs, momentanment rassur. a va, lana-t-il. Vous pouvez venir. Et allumer les torches. Bowbaq sauta aussitt dans leau et tira lnorme barque, o attendaient encore Lti et Corenn, jusqu la plage, sans mme se rendre compte de lexploit que cela reprsentait. Le sol, enfin, le sol, clamait-il avec soulagement. Tu es sr quon ne peut pas attendre laube, pour faire la traverse du retour ? Catgorique. On serait trop visible de la cte. Tant pis. Le gant sloigna et posa les deux mains plat sur un rocher, comme pour sassurer de sa ralit et de sa solidit. Mme ce paysage morne lui plaisait plus que la mer. On avait dit Yan que lle tait plutt austre, mais il ne sattendait pas ce quelle le ft ce point. Mis part la petite plage nue o ils se trouvaient, le paysage ntait qunormes

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blocs de pierre. Comme si un dieu un peu paresseux les avait simplement entasss dans leau pour crer une terre nouvelle. Elle tait assez petite. On devait pouvoir en faire le tour en quatre ou cinq dcans, pied. En supposant que toutes les berges soient praticables, bien sr, ce qui ntait pas le cas Personne na touch aux torches de la dernire fois, dit Grign en se penchant derrire un amas de rocs. a vous parat un bon signe, dame Corenn ? On ne peut pas en conclure grand-chose, malheureusement part les personnes prsentes, rien na chang ici depuis trois ans, en apparence. Dites, cest bien l lentre du fameux labyrinthe, nest-ce pas ? Rey indiquait un troit passage sablonneux, entre deux des plus grandes roches. Comment avez-vous devin ? demanda Corenn. Les empreintes de pas de Grign. Il est venu voir jusquici avant de nous rejoindre. Bonne dduction, rla le guerrier. Et daprs vous, quelle est la direction prendre, ensuite ? Cest vous le guide, guide. Je propose den finir au plus vite. Jai hte de voir enfin ce secret stupide qui fit la ruine de ma famille. Il ne faut pas dire a, gronda Lti. Plus que les autres, elle trouvait du charme lacteur. Sa bonne humeur, son personnage lui inspiraient beaucoup de sympathie. Sauf quand il parlait ainsi des sages et de leurs hritiers. Ces choses taient sacres ses yeux. Plus encore maintenant, quand la plupart dentre eux taient morts. Manquer de respect leur mmoire, ctait comme comme insulter et abjurer Eurydis. Ce ntait pas bien. Bon, commena Corenn. Je pense que le moment est venu. Tous se rassemblrent devant elle et Grign, venu se placer son ct : Yan, Lti, Rey et Bowbaq, attentifs et impatients. Avant tout, et bien que jaccorde ma confiance chacun dentre vous, vous allez devoir prter serment. 217

Allons bon, rla Rey. Cest vraiment indispensable, toute cette crmonie ? On ne pourrait pas plutt aller voir ce qui se passe ? On va peut-tre le louper ? On a encore le temps, grina Grign. Et tous ceux qui a ne plat pas ne viendront pas. Cest tout. Allons-y, alors. Je promets de respecter et dassumer toutes les obligations, contraintes, corves et responsabilits que vous voulez, marmonna-t-il effrontment. On peut y aller, maintenant ? Reyan, ce nest pas ce que nous vous demandons, rpondit Corenn calmement. Le serment en lui-mme na aucune valeur, puisque nous navons aucun moyen de vrifier sil sera tenu. Cest simplement un petit moment de srieux avant lexcitation prochaine ; un recueillement dans le but de vous faire prendre conscience de la gravit de la chose, et de limportance de votre silence. Vous saisissez ? Lacteur rflchit quelques instants. Corenn, ma grand-mre ne mavait pas menti sur votre compte, dclara-t-il. Vous avez un don pour obtenir ce que vous voulez des gens qui ferait plir denvie un joaillier lorelien. Vous avez gagn, je vous coute. Corenn acquiesa et sourit en rponse. Puis elle commena son sermon , sur un ton grave et didactique. Les choses que nous allons vous montrer sont inconnues de la plupart des gens, et cela doit rester ainsi, par la volont de nos anctres. Chaque gnration depuis plus dun sicle a conserv le secret, et il vous appartiendra den faire autant, dans les annes venir. Excuse-moi de tinterrompre, Corenn, intervint Bowbaq, mais il y a une chose que je nai jamais comprise, et je crois que le moment est bien choisi pour demander. Si cest un secret, pourquoi nest-il pas mort avec nos aeuls ? Pourquoi nous le livres-tu ton tour ? La Mre prit quelques instants pour rflchir. Parce quil est trop lourd pour nos paules comme il ltait pour celles de nos anctres. Ils ont jug souhaitable de le partager en partie avec les membres de leurs familles, comme je le fais maintenant avec Lti. Personnellement, je pense aussi 218

que nous sommes devenus, en quelque sorte, les gardiens du secret de Ji, mme si toutes ses implications nous chappent. Vous comprenez ? Jaurais une petite objection, intervint Rey. Loin, trs loin de moi lide dexclure notre ami Yan, mais il nest pas lun des ntres. Vous rompez donc votre serment ? Jai plus confiance en lui quen dautres ici, dit Grign sur un ton acerbe. Yan est, ou sera un jour, de la famille, renchrit Corenn. Ce problme nen est pas un. Mais nous pouvons voter Ce ne sera pas la peine, coupa Rey. Ctait juste une question thorique. Yan stait bien gard dintervenir. Il avait grande envie de satisfaire sa curiosit, et tait donc trs heureux des diverses dclarations faites sur son compte Surtout celle manant de Corenn. Pensait-elle une Union entre lui et Lti ? Ou se faisaitil encore des ides ? Vous devez promettre de conserver le silence sur ce que vous allez voir, continua Corenn. Malgr la souffrance, le dshonneur, la solitude. vie. Vous naborderez le sujet quavec les membres proches de votre famille, ou les autres hritiers. Pensez-y pendant quelques instants, et si vous tes daccord, dites-le, tout simplement. Je suis daccord avec tout, dit aussitt Rey. Yan fit bien les choses et se recueillit, les yeux ferms, sur les paroles de Corenn et ses implications. Je suis daccord, dit-il enfin. Tous se tournrent vers Lti qui conservait le silence. La jeune fille tait terrifie. Depuis son plus jeune ge, elle attendait ce moment avec impatience. Depuis toujours, elle dsirait partager le secret de ses anctres, et ainsi faire partie du groupe part entire. Mais au jour dit, elle hsitait. Tous ceux qui y allaient en revenaient plus tristes. Et elle avait eu bien plus que sa part de peine. Ce secret ntait-il pas plus beau en restant inconnu ? Lti ? La jeune fille ouvrit les yeux lappel de sa tante.

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Je suis daccord, dit-elle dune voix quelle aurait voulue plus forte. Une impulsion avait dcid pour elle. Bien, conclut Grign. Allons-y. Je demande chacun de faire le moins de bruit possible ; et cela concerne aussi, bien sr, certaines langues bien pendues. Est-ce que je peux pousser un petit cri de douleur, si je tombe ? demanda Rey, acerbe. Seulement si vous vous faites trs mal, rpondit le guerrier sur le mme ton. Vous me ferez plaisir. Grign prit la tte de la colonne et sengouffra dans ltroit passage, comme lavait fait Nol ltrange plus dun sicle auparavant. Rey lui embota le pas, suivi par Lti, Corenn et Bowbaq. Yan fermait la marche. Son cur battait la chamade. Tout cela tait trs excitant. Bien plus que son aventure Berce : cette fois, il ntait pas seul. Et son esprit tait stimul comme il ne lavait jamais t. Mme les choses les plus insignifiantes semblaient tranges, ici : la lumire dansante des torches sur les rochers Lcho dform de chaque bruit La disposition particulire des normes blocs, qui donnait lensemble une relle allure de labyrinthe. Au bout dun dcime environ de cette marche silencieuse, Grign mena le groupe lintrieur dune grotte. Yan retint son souffle, certain quils touchaient au but. Cest ici ? murmura Rey. Non. Taisez-vous. Aprs quelques instants de voyage souterrain, ils sortirent de labri naturel par une petite ouverture que lon ne pouvait franchir quaccroupi cest--dire pratiquement en rampant pour Bowbaq. Le guerrier les fit patienter l un moment, piant la petite issue avec un arc band en mains. Il semblait que ctait l une procdure habituelle, visant dcourager toute tentative de filature, car Grign donna rapidement lordre de se remettre en route sans quil se soit rien pass. Plus occup observer le paysage qu retenir le chemin, Yan tait dj perdu. Ils avaient chang de direction une bonne 220

vingtaine de fois, laissant des passages main gauche ou droite, pour en emprunter dautres qui semblaient pourtant aller dans la mme direction. En cas de ncessit, il parviendrait peut-tre retourner seul sur la plage, mais certainement pas par le mme chemin. La rencontre avec une tortue baveuse de bonne taille les obligea faire un dtour supplmentaire. Le reptile, drang en pleine ponte, stait montr aussi menaant que pouvait ltre un charognard de cette espce. Sil tait lent comme tous ses congnres, la puissance de sa mchoire tait tristement connue, et Grign prfra imposer un demi-tour au groupe plutt que de lui imposer une traverse prilleuse. Bowbaq aurait peut-tre pu nous ngocier un passage, murmura Rey. Peut-tre mme quon aurait pu obtenir des renseignements. a naurait pas march, objecta srieusement le gant. Uniquement avec les animaux qui allaitent. Tant pis. Peut-tre quon rencontrera une chvre ou une vache gare pour discuter le bout de gras a suffit, vous deux ! lana Grign. Jaimerais un peu plus de silence ! Vous savez, continua Rey effrontment, ces efforts de discrtion sont parfaitement inutiles, tant que lon conserve ces torches allumes Cest moi den juger. Vous tes avec nous, vous faites comme nous. Cest vous le guide, guide. En esprant que, si un type se planque l-bas, il soit aveugle plutt que sourd. Grign prfra ne pas rpondre. Il avait dj renonc discuter avec lacteur, qui faisait manifestement tout pour le provoquer. Sil avait t seul, il se serait pass de torche, bien sr. Mais il tait vident quen se dplaant tous ttons dans ce labyrinthe, ils feraient plus de bruit quun cochon rouge en chaleur a lui paraissait enfantin. Parfois, il avait limpression que personne ne faisait defforts pour le comprendre. Attendez-moi ici. Et en silence, si possible, ajouta-t-il en lanant un il noir lacteur. 221

Ils le regardrent sloigner pas de loup. Bowbaq se dit quil lui aurait fallu une excellente raison pour en faire autant. Le guerrier navait mme pas emport de torche. Il revint peu de temps aprs, par un autre chemin aboutissant juste derrire Yan, qui sursauta. Je nai rien vu, dit-il ladresse de Corenn. Tout a lair normal. Jai presque envie de dire : dommage, rpondit-elle. a aurait t un dbut de rponse. Rien nest perdu. Peut-tre plus tard. Quand a se sera produit, ce qui ne devrait plus tarder, dailleurs. Htons-nous. Tous repartirent la suite du guerrier infatigable, leur curiosit de nouveau attise. Il les emmena tout droit vers une nouvelle grotte, qui ne possdait aucun signe particulier la distinguant de celle quils avaient traverse ou de celles quils avaient aperues. Lentre se prsentait sous la forme dune arche naturelle, donnant sur une premire salle de dimensions rduites. Ce nest quaprs lavoir parcourue dans toute sa longueur quils aperurent main droite une sorte de couloir descendant en pente douce. Grign sy engagea sans ralentir. Cest srement ici, dclara Rey. La roche porte des traces de suie. Les torches Excellente remarque, Reyan. Je ny avais jamais song. Il faudra que nous pensions les nettoyer. Si nous en avons encore loccasion, marmonna Grign. Il venait de renoncer dfinitivement faire garder le silence aux membres indisciplins de son petit groupe. Ctait vraiment au-dessus de ses forces. Lexcitation de chacun tait son comble. Yan se demandait ce qui faisait le plus de bruit, entre ses pas et les battements de son cur. Lti craignait une dcouverte morbide, et cette descente ntait pas pour la rassurer. Bowbaq tait trs mal laise, supportant mal dtre ainsi enferm sous le sol. Le bruit deau que lon entendait plus bas ainsi que les gouttes ruisselant des murs ajoutaient encore son angoisse. Rey laissait travailler son imagination sur ce quils allaient trouver ; sur cette chose si

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importante dans leurs vies tous, mais quils ne connaissaient pas. Jespre quil ne faudra pas nager, rla Bowbaq. Ou alors, ne comptez pas sur moi. Je remonte aussitt. Ne crains rien. Tu risques seulement de te mouiller les pieds. Cette longue descente sacheva au bord dun lac souterrain, assez grand pour que lautre rive disparaisse dans les tnbres. Grign attendit quils soient tous rassembls. Cest beau, dclara simplement Lti, soulage de ne rien dcouvrir de plus effrayant. Yan saccroupit, prit un peu deau dans sa paume et y trempa les lvres. Elle est sale, grimaa-t-il. Cest de leau de mer. En fait, dit Corenn, cest bien de leau douce, mais les rives du lac sont couvertes de sel. Grign, mon ami, implora Bowbaq, ne me demande pas de traverser a. Tu nas rien craindre, tai-je dit. On va en faire le tour. Ce quils firent, lun derrire lautre, sur une troite et ingale corniche tout le long de la paroi. Ils perdirent bientt de vue le chemin par lequel ils taient arrivs. La salle du lac devait faire cent vingt pas de diamtre, se dit Yan. Peut-tre plus ; impossible de le savoir sans en faire un tour complet, ou lilluminer compltement, ce qui ntait pas possible pour linstant. Ils avaient dj bien du mal se concentrer sur leurs pieds, pour ne pas faire de faux pas et glisser dans leau sombre. Mais lobstacle fut franchi sans problmes, lunique endroit un peu prilleux consistant en un effondrement dj ancien de la corniche, qui obligeait les marcheurs faire un saut dun peu plus dun pas. Seule Corenn fut rellement mise en difficult, peu confiante dans ses capacits physiques, avant que Bowbaq ne la porte littralement au-dessus du trou. Dommage quon ne puisse pas laisser de traces de notre passage, remarqua la Mre remise sur pieds. a me dmange depuis des annes dinstaller une petite passerelle cet endroit.

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On pourrait toujours cacher une poutre quelque part, proposa Yan. Et lenlever chaque fois. Voil une ide qui mrite rflexion. Cette marche en terrain difficile prit fin peu de temps aprs. La corniche se terminait au pied dune paroi perce dune mince faille de trois pas de hauteur. Grign demanda une torche, empoigna son cimeterre et sengouffra dans ltroit passage, suivi par Rey arm de son arbalte puis de tous les autres. Bowbaq crut quil allait mourir dans les crocs de la terre. Pour pouvoir progresser dans le petit espace laiss par la roche, il tait oblig de se mettre de profil, ce qui gnait ses mouvements. Il avait limpression de senfoncer dans un pige monstrueux qui allait lcraser ou lemmurer dun instant lautre. Il se demanda, un court instant, sil ne prfrait pas encore tre sur leau. Puis, peu peu, la faille slargit, pour devenir ensuite un couloir large, et bientt trs large. Enfin, ils dbouchrent dans une nouvelle salle. Arrtez, ordonna Grign. Le guerrier promena son regard perant dans les tnbres. Lti le trouva un peu ridicule ; il ne pouvait rien voir du tout. A moins quil ncoute ? Elle tendit loreille, mais ne perut, comme tout le monde, que les bruits lointains de la mer. Grign fit quelques pas dinspection avant de revenir vers eux. Il y avait quelque chose dtrange, dans cette scne o un homme vtu tout de noir errait dans les tnbres, la seule lueur dansante de sa torche. Il ny a rien, Corenn. Personne. a voudrait dire que je me suis trompe Peut-tre, peut-tre pas. Nous verrons quand a se produira. ce propos, interrompit Rey, et maintenant que nous avons rempli toutes les conditions, serait-il possible davoir enfin quelques explications ? Mieux vaut avoir la surprise, rpondit Grign. Mais je vais toujours vous montrer quelque chose. Suivez-moi, mais faites trs attention o vous posez les pieds.

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Ils sexcutrent, mis part Corenn qui sassit dos contre la paroi, aprs avoir coinc sa torche dans une faille. Yan en dduisit que tout allait se passer ici. Pourtant, lendroit navait rien dextraordinaire. a semblait une caverne comme les autres ; peut-tre plus petite que celle du lac, mais ctait, encore une fois, difficile dire sans en faire un reprage. Ils parvinrent au bord dune mare dans laquelle Grign entra sans hsiter, suivi aussitt par Lti, Yan et Rey. Bowbaq se domina suffisamment pour ne pas rester en arrire. Mais ltendue deau faisait moins dune quinzaine de pas Le guerrier sarrta sur lautre berge, le temps que les autres le rejoignent. On entendait beaucoup mieux le bruit de la mer de cet endroit. Le reste de la distance fut franchi avec prcaution. Grign sarrta finalement au bord dun gouffre sombre, qui occupait tout le fond de la caverne. Voil. Je voulais vous dire de faire attention a. Moi qui pensais que vous ne maimiez pas, railla lacteur. Vous voil en train de me materner. Tombez si vous voulez, a mest gal. Mais je voulais prvenir les autres. Cest profond de combien ? demanda Bowbaq, presque timidement. Vingt ou trente pas. Cest selon la mare ; la mer vient jusquen dessous. Tout le sous-sol de lle est rong par leau. Ce nest tout de mme pas par l que nos anctres ont embarqu ? demanda Lti. Eh non. En fait, ils ne sont jamais alls plus loin quici. Mais je te mets au dfi de trouver quoi que ce soit. Grign la mettant au dfi : rien dautre ne pouvait plus stimuler la jeune fille. Elle se mit aussitt chercher dans tous les coins de la salle, aide de Yan, embauch doffice mais pas moins curieux. Bowbaq retourna simplement auprs de Corenn, tandis que Rey procdait ses propres recherches, tout en sefforant de le cacher. Ils furent rapidement obligs de savouer vaincus. Lexploration complte de la salle, du sol et des parois navait apport aucun indice. Lti se sentait de plus en plus frustre. 225

Corenn sen aperut et dcida dintervenir avant que cela ne dgnre en une nouvelle crise nerveuse. Bowbaq, peux-tu maccompagner, sil te plat ? Le gant sexcuta docilement et ils rejoignirent la jeune femme qui examinait une petite faille dans le rocher. Ils se rassemblrent tous auprs delle. Allez, je vais taider un peu. Grimpe sur les paules de Bowbaq. Sil ny voit pas dobjection, videmment Absolument pas. a me rappellera lpoque o elle tait plus jeune. Il la souleva tout simplement avant de la faire passer audessus de sa tte, pour lasseoir sur sa nuque. Mis part Grign, tous taient curieux de voir comment a allait finir. Maintenant, va explorer un peu les parois prs du petit lac, conclut Corenn avec un sourire mystrieux. Bowbaq sy rendit aussitt, press par les injonctions de Lti qui retrouvait sa gaiet. Mme avec les pieds dans leau, le gant amenait la jeune femme une hauteur jusque-l hors datteinte. Ils commenaient comprendre. Le plafond de la caverne, ainsi que ses parois les plus leves, chappaient la simple lumire dune torche. Il fallait avoir lide de les observer. Rey sloigna un peu des autres et lana sa propre torche en lair. Il natteignit pas la roche mais put voir un instant la paroi suprieure. Elle tait au moins vingt-cinq pas. Jai trouv ! sexclama Lti. Elle lavait dcouvert presque tout de suite. Ctait l, sous sa main, sous ses yeux. Bien quelle ne sache pas au juste de quoi il sagissait, elle tait certaine davoir raison. Yan et Rey se rapprochrent le plus possible, esprant discerner quelque chose. Je ne vois rien, dclara Rey. Montre-le du doigt. L ! sexclamait Lti. Et l ! Et l encore, et a monte trs haut, conclut-elle en indiquant divers points de la paroi devant elle. Dici, on ne voit que la roche, objecta Yan timidement. Je vois, moi, dit Bowbaq, qui ntait pas beaucoup plus bas que la jeune femme. On dirait que la pierre est sculpte. Cest bien a, dit simplement Corenn. 226

Yan ! appela Rey, avec un signe indiquant quil voulait lui faire la courte chelle. Le Kaulien put ainsi slever et observer son tour les hauts-reliefs. Effectivement, a ne pouvait tre un phnomne naturel. Des formes gomtriques varies, tout en courbures, avaient t tailles dans la paroi rocheuse, dans une bande dun pied de large qui montait verticalement et disparaissait plus loin dans les tnbres. Les motifs les plus bas taient aussi les plus grossiers, effacs presque dans leur intgralit. Mais ceux placs plus haut semblaient tonnamment fins et prcis. Yan descendit et rendit le mme service lacteur, tout aussi curieux. Quest-ce que cest ? demanda-t-il aprs examen. Un genre dcriture ? Ou cest simplement dcoratif ? Nous ne savons pas, malheureusement, rpondit Corenn. En son temps, le sage Maz Achem avait trouv une ressemblance entre ces signes et ceux de la langue ethque. Que plus personne ne parle, bien sr, railla lacteur en regagnant le sol. Enfin, puisquil tait Maz, je suppose quil fallait sattendre ce genre de dlire semi-religieux. Lti frona les sourcils. Elle napprciait toujours pas ce manque de respect envers les sages dont faisait preuve Rey. Les dessins vont jusquen haut ? demanda Bowbaq. Et mme encore plus, rpondit Grign avec un petit rire. Yan et Rey changrent un simple regard avant de se rendre tout droit au pied de la paroi oppose. Sans un mot, lacteur fit la courte chelle au Kaulien, qui se hissa. On retrouvait les mmes signes de ce ct. Personnellement, je prfre ceux main gauche, dclara Corenn en plaisantant. Le trac en est plus fin. Lti se fit transporter par Bowbaq jusque-l, afin de se rendre compte par elle-mme. Il a d falloir des annes pour faire tout a, dclara-t-elle avec admiration. Je suppose que les motifs courent aussi sur le plafond ? Cest exact.

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Quest-ce que cest, tante Corenn ? Des signes magiques, ou quelque chose comme a ? Exactement, rpondit-elle avec gravit. Ces dessins ont un pouvoir, mais nous ignorons comment il fonctionne. Cette dernire rplique fut suivie dun long silence. Chacun tentait de remettre de lordre dans ses ides. Les traditions arques voulaient que lon respecte et que lon craigne ce qui chappe lesprit des hommes, et ctait bien ici le cas. Aussi Bowbaq avait-il hte que tout cela soit termin, quils sortent de ce trou, quils franchissent ce maudit bout de mer, quils reviennent enfin vers des choses normales. Lti avait depuis longtemps accept lexistence de la magie, des dieux, et autres faits et lgendes non expliqus, les pouvoirs de sa tante, les mystres entourant leurs sages anctres Mais ctait la premire fois quelle allait enfin au fond des choses. Quelle allait vraiment y assister. Et elle tait autant enthousiasme queffraye. Yan se sentait chang. Deux dcades plus tt, il naurait pas cru mme si on le lui avait prdit quil serait bientt en fuite et traqu par une importante bande dassassins. Pourtant, a stait produit. Il naurait pas cru risquer sa vie dans une petite ville lorelienne dont il ignorait jusqu lexistence, et pourtant, a stait produit aussi. Il naurait pas cru voyager en compagnie dinconnus, il naurait pas cru se disputer avec Lti, il naurait pas cru faire toutes ces choses hors du commun. Mais il les avait bel et bien vcues. Maintenant, on lui parlait de magie. Et il tait prt croire nimporte quoi pouvant satisfaire la soif dexprience qui grandissait en lui jour aprs jour. Yan tait certainement le plus heureux dentre eux. Seul Rey doutait encore. Ses contacts avec des prtendus magiciens se rsumaient lobservation de quelques numros de passe-passe, effectus sur les places des marchs de grandes villes. Des numros entirement truqus. Aussi avait-il un peu limpression quon se payait sa tte, et, en outre, plus quassez dattendre quon veuille bien lui en dire davantage.

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Bon, dclara-t-il srieusement. Assez de devinettes, maintenant. Corenn, je vous supplie de mexpliquer clairement quelque chose, nimporte quoi. La Mre rflchit un instant. Quest-ce que cest, votre avis ? Mme sil vous parat stupide ? mon avis ? Je dirais : des signes vraiment trs bizarres, taills on ne sait quand, ni comment, ni pourquoi, dans le fond dune grotte perdue, sous une petite le lorelienne dont tout le monde se fiche comme dune peau de margolin. Une porte, proposa Yan doucement. Quoi ? mon avis, cest une porte. Lensemble des dessins forme comme une arcade sur les parois de la caverne Et o est la poigne ? railla lacteur. Yan a raison, intervint Grign, heureux de pouvoir contredire Rey. Vous allez devoir beaucoup, mais alors vraiment beaucoup argumenter pour me faire avaler cette histoire. Nous nen aurons pas besoin, dclara Corenn. a ne devrait plus tarder, maintenant. Venez tous de ce ct, conclutelle en les entranant sa suite. Nous ne devons pas tre sur le chemin de la porte quand elle va souvrir, cest a ? demanda Yan. Non, a na pas dimportance. Mais jai froid aux pieds ! Le Kaulien ralisa quils taient tous patauger dans la petite mare depuis un bon moment. Il avait compltement perdu conscience du reste. Comment sais-tu que ce moment est bientt arriv ? demanda Lti, que Bowbaq reposait terre. a se produit toujours peu prs ce moment de la nuit, cest tout. Il y a longtemps que je projette damener une clepsydre, qui serait un informateur plus prcis, mais il sest toujours trouv une raison pour men empcher. Dis-moi, amie Corenn commena timidement Bowbaq. Ce cette chose que nous attendons, a nest pas dangereux, nest-ce pas ? Je veux dire, sacrilge, ou quelque chose comme a ? 229

On ne taurait pas demand de venir, sinon, rpondit Grign la place de la magicienne. Tu nas plus confiance en nous ? Oh ! si, bien sr que si, sexcusa le gant avec ferveur. Mais une partie de son esprit continuait sangoisser. La conversation mourut. Un par un, ils staient tus pour simplement attendre, en fixant le vide sombre o il tait cens se passer quelque chose. Mme Rey avait renonc interroger ses compagnons. Aprs quelques instants de patience, Bowbaq sassit sur le sol. Le contact de la pierre froide et lgrement humide eut ltrange effet de le dtendre. Elle lui rappelait un peu la glace des plaines dArkarie. Il fut bientt imit par Corenn, vaincue par la fatigue. Les autres restrent debout. Par prcaution, pour Grign : le guerrier ne relchait pas facilement sa vigilance. Et par nervement pour Yan, Lti et Rey. Ils ne savaient trop quoi sattendre. Limagination de Yan travaillait tous azimuts. Lti patientait simplement, de plus en plus mue. Et Rey mditait sur le bien-fond de ses certitudes. Il se rapprochait frquemment de larcade, tou s ses sens en veil, la recherche du moindre signe de changement. Et revenait chaque fois de plus en plus mcontent et frustr. Au retour de son huitime voyage, il se dirigea tout droit vers Grign. On ne va quand mme pas attendre toute la nuit ! Vous voyez bien quil ny a rien, clama-t-il en dsignant les tnbres. Comme pour rpondre son appel, un lger bourdonnement naquit, puis monta en puissance pour devenir rapidement un sifflement strident. Quest-ce qui se passe ? demanda Bowbaq en levant la voix pour couvrir le bruit. Ce nest rien, cest normal, le rassura Corenn. Le temps quelle dise ces mots, le bruit stait tu sur une sorte de hoquet. Linstant qui suivit vit natre un silence absolu. Tous restaient immobiles, parce quils taient impressionns, mais aussi parce que tout se passait trs vite.

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Le centre de larcade resta sombre. Puis les tnbres sagitrent, sclaircirent. Une lumire parut : dabord seulement un petit point, mais qui grandit aussitt la taille de la caverne, lilluminant entirement. Leffet tait saisissant. Ils avaient devant eux une forme lumineuse, comme si le soleil lui-mme tentait dentrer dans la caverne par une porte tout juste cre. Une porte grande de vingt-cinq pas. La lumire dcrut lentement, se fit moins aveuglante et fit place une vision trouble, comme masque par de la fume. Puis le brouillard se dissipa peu peu, laissant Yan, Lti, Rey, Bowbaq, Corenn et Grign percer ses secrets. Ctait comme sils regardaient travers un mince voile deau. Tout semblait si proche, mais, en mme temps, comme hors de porte, une simple image en trompe-lil lgrement trouble. Yan se frotta les yeux avant de les carquiller. Il avait bel et bien devant lui un jardin. Sous ses pieds : le sol rocheux de la caverne, et jusquau bord de la mare. partir de l, leau, bien sr. Et, trois pas aprs la berge, il voyait, il y avait, de lherbe. Tout le reste de la grotte avait disparu, tout ! La porte tait une frontire trange entre lendroit o ils se trouvaient et lautre, tableau vivant o laube se levait sur un paysage magnifique, une valle verdoyante dans un dcor montagneux. Yan fixa toute son attention sur la limite entre les deux mondes. Ctait quelque chose dinexplicable. Bowbaq nosait pas bouger. Il tait lui aussi sous le charme de la vision enchanteresse. Il avait limpression quen faisant un mouvement, il mettrait fin au spectacle ou lui donnerait une tournure beaucoup moins agrable. Rey cherchait le truc. Lastuce qui pouvait permettre un tel tour. Mais il ne le voyait pas. Il dcida daller voir de plus prs, et posa un pied dans la mare. coutez ! dit Lti, sourire aux lvres, en plaant un doigt sur la bouche en signe de silence.

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Elle entendait quelque chose. Derrire les bruits causs par elle-mme et ses compagnons, il y avait Elle parvint enfin lidentifier. Des chants doiseaux. Mme sils taient trs lointains, elle pouvait entendre lautre monde ! Lautre monde ! Chacun lui sourit dun air complice. Ils avaient fait la mme exprience. Rey franchit la distance le sparant du phnomne et empoigna la dague quil avait au mollet. Ne fais pas a, implora Bowbaq. Lacteur resta sourd ses prires et enfona dlicatement lextrmit de la lame dans la surface lapparence aqueuse. Ne sentant aucune rsistance, il poussa jusqu la garde. Puis recommena en prenant pour cible une fleur suppose tre juste ses pieds. Les rsultats ne le satisfirent pas. Tout cela ntait quune illusion sans consistance. Lti dcida de ne pas demeurer en reste. Elle rejoignit lacteur, fit face au paysage et prit une profonde respiration. Lti ? appela Yan timidement. Quoi quelle projette de faire, il ntait pas sr que ce soit une bonne ide La jeune fille fit soudain un grand pas qui aurait d lamener sur le sol juste devant. Et elle disparut aux yeux des autres ! Simultanment, ils entendirent un grand plouf suivi de plusieurs clapotis. Avant de voir revenir Lti trempe jusquaux genoux travers la vision. Comme si elle sortait dun nuage Tu aurais pu me prvenir, grogna-t-elle aprs sa tante. Je tassure que je navais pas compris ce que tu tapprtais faire, dclara Corenn trs sincrement. Je suis certain que de lautre ct, tout est noir, annona Rey. a nest quune illusion, un tour de passe-passe. Il disparut son tour derrire le phnomne, pour en revenir quelques instants aprs, grave et silencieux. Yan franchit son tour la frontire. Il stait plus ou moins attendu ressentir quelque chose, mais ce ne fut pas le cas. Il avanait tout droit, lentement, en 232

fixant un point prcis dans le paysage. Et linstant daprs, il se retrouvait face au fond de la caverne. Il se retourna, curieux de ce quil allait dcouvrir. Il avait toujours en face de lui une valle magnifique, mais pas la mme. Ou plutt, le mme endroit, mais vu sous un autre angle. Comme celui quon verrait peut-tre, en tournant le dos la porte dans lautre monde. Une norme main mergea lentement du ciel, sy promena un instant, puis disparut. Un pied, puis toute une jambe prirent le relais, suivis aussitt du reste du corps de Bowbaq. Le gant avait lexpression dun enfant hbt. Il ne savait sil devait rire ou pleurer. Quoi que cette chose soit, elle tait belle. Et impossible. Ce quils faisaient tait srement interdit. Il avait ltrange impression de violer un secret. Et a lui rappelait trop un pisode dsagrable de son pass, quil voulait oublier. Il retourna de lautre ct, laissant Yan seul face ce paysage. Tout y avait lair si paisible. Si calme. Et dautant plus beau que cela semblait inaccessible. Comme si rien ntait vrai. Pourtant, il voyait ces choses. Il pouvait les entendre. En scrutant avec beaucoup dapplication, il pouvait mme distinguer le balancement des fleurs au gr dune brise lgre, ou surprendre le vol dun oiseau. Il se concentra et se pencha vers le phnomne, comme pour caresser la feuille dune plante superbe et trange. Mais ses doigts ne rencontrrent que le vide. Il en fut plus attrist quil ne laurait cru. Il se releva et sapprta rejoindre ses amis, dont il entendait les rires de lautre ct de la porte, quand son regard fut attir par quelque chose. Il y avait quelqu'un dans le paysage. Venez voir ! Vite ! Tous ses compagnons le rejoignirent aussitt. Et restrent muets devant la dcouverte. environ deux cents pas en considrant quun pas sufft les amener sur lherbe un jeune garon se promenait en admirant le ciel. 233

On lui aurait donn quatre ou cinq ans. Il avait le type des habitants des Hauts-Royaumes, et pouvait tre aussi bien lorelien quithare ou romin. Ou dun tout autre pays encore La blondeur de ses cheveux et sa nudit totale renseignaient peu sur ses origines. Lti lui fit instinctivement un signe de la main, avant de sapercevoir quil ne regardait pas dans leur direction. Elle se mit alors lappeler aussi fort que possible, dans lespoir dattirer son attention. Lenfant sassit dans lherbe un peu plus de cent pas, en leur tournant le dos. Il navait pas entendu ou les ignorait totalement. Yan, aide-moi ! demanda Lti. Le Kaulien acquiesa. Et ils crirent en mme temps, de toutes leurs forces. Le garonnet releva la tte et se tourna vers eux. Il ne semblait ni joyeux, ni effray. Il les regardait simplement de ses grands yeux ouverts. Lti lui fit un petit salut de la main. Tous retenaient leur souffle. Bowbaq se forait sourire, sans savoir pourquoi. Lenfant se leva et vint vers eux, en flnant tranquillement. Il sarrtait de temps en temps pour contempler telle chose ou telle autre sur son chemin, et ne reprenait sa route que lorsque Lti lencourageait. Il sarrta moins de dix pas pour les dvisager avec calme, une main dans la bouche. Lti rpta son salut pour la douzime fois au moins. Le garonnet sourit et imita maladroitement son signe, lair joyeux. La jeune fille ressentit un bonheur dmesur, sans quelle sache expliquer pourquoi. Yan en avait dduit quelque chose. Si lenfant pouvait les voir, comme eux voyaient lautre monde, ctait la preuve quil existait. Il existait ! Bonjour ! commena Lti doucement, sans cesser de sourire. Comment tu tappelles ? Il la regarda sans ragir. Il venait de fixer son attention sur Grign, qui stait gard jusqualors de faire le moindre geste. Le 234

guerrier, mal laise, fit un petit signe de la main. Ce qui eut lair de suffire contenter lenfant, qui lui rpondit aussi chaleureusement qu Lti. Tous se mirent alors lui faire des coucou et des bonjour , qui eurent chacun leur rponse. Mais le garon ne parlait toujours pas. Jusquau moment o il tourna la tte vers sa gauche, son attention dvie par autre chose. Et, malgr les efforts dsesprs de Lti pour le retenir, il se rendit tout droit dans cette direction en chappant leurs regards. Comme pour marquer la fin de la reprsentation, limage se troubla, devint opaque, avant de se changer en une lumire blouissante qui diminua progressivement, laissant la place aux tnbres de la caverne. Un sifflement monta puis se tut. Ctait fini. Ils restaient l, sans parler, sans bouger. Ctait parti. La magie avait disparu. Lti sentit une larme couler sur sa joue, puis une autre, puis dautres encore. Elle pleurait ainsi silencieusement, sans savoir pourquoi. En se tournant vers ses compagnons, elle saperut que plusieurs avaient les yeux brillants. Mme le fier, le terrible Grign. Elle comprenait, maintenant, pourquoi chacun des hritiers revenait de lle plus triste. a fait a chaque fois ? Surtout la premire, lui rpondit sa tante. Ensuite, on shabitue, comme tout. Et on ne pense plus qu la beaut de la chose. Quavons-nous vu, exactement ? demanda Rey. Vous savez o se trouve cet endroit ? Vous avez enfin fini par laccepter, railla Grign. Il est le fort des sages de savoir se tromper, dit le proverbe. Jajouterai que vous navez pas beaucoup cherch me convaincre ! Les faits parlent mieux deux-mmes, conclut Corenn. Pour rpondre votre question : non, malheureusement, nous ne savons pas o se trouve cet endroit. Mais cest l que Nol ltrange a emmen nos anctres. 235

Et alors ? demanda Lti en essuyant ses larmes. Quontils vu l-bas ? Corenn soupira avant de rpondre. On sentait ses regrets rien quau ton de sa voix. Cette partie du secret a disparu avec eux. Ils nen ont jamais parl. Chacun mdita sur cette rvlation. Bowbaq tait heureux quil ne soit rien arriv de fcheux. Lti et Rey taient frustrs de ne pas en apprendre davantage. Et Yan avait limpression que sa vie venait de prendre une autre direction. Il savait ds lors que son esprit curieux ne connatrait pas de repos, ni dennui, tant quil naurait pas perc le mystre de la porte. Les sages ont-ils dit comment ils sont passs de lautre ct ? Je veux dire, je suis sr quil ne nous manquait pas g randchose pour en faire autant. Peut-tre un objet, une formule magique ce que lon dit, ils se sont simplement donn la main avant de poser le pied sur lherbe, rpondit Corenn. Mais nous avons dj essay, en vain, ajouta-t-elle, devant le regard surpris des jeunes gens. Depuis tout ce temps, les hritiers ont tout essay pour passer de lautre ct. Sans rsultat. Sauf une fois, corrigea Grign. Sauf une fois, cest vrai. Queff, le propre grand-pre de Bowbaq, avait tendu une noyaude un petit garon de lautre ct, qui stait approch comme celui de tout lheure, avait tendu la main et pris le fruit. Vous tes bien en train de dire que le gamin est sorti de la vision, quil a pris la noyaude et quil est reparti sans mme dire un mot ? sexclama Rey. Juste sa main, corrigea Corenn. Mais je ne peux pas le confirmer, aucun de nous ntait n cette poque. Peut-tre que la porte ne marche que dans un sens, proposa Lti. Non, puisque les sages lont utilise, objecta Grign. Vous savez quon pourrait se faire une montagne dor, avec ce truc ? annona Rey en souriant. Cinq regards sceptiques se tournrent vers lui.

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Je plaisante, je plaisante, se dfendit-il sincrement. Rassurez-vous, jai bien lintention de respecter mon serment. a vous a appris quelque chose, dame Corenn ? Je veux dire, sur notre ennemi ? Malheureusement, non, Yan. Nous avons eu la chance de voir lun des enfants, ce qui est assez rare, mais il ne sest rien produit de particulier, comme je lavais suppos. mon avis, dit Rey, le type qui a lanc les Zu nos trousses a trouv le moyen de passer de lautre ct, lui. Et il naimerait pas quon y arrive notre tour, pour une raison connue de lui seul. Cest aussi ce que je pense, dit Corenn. Mais je mattendais le voir ce soir. moins, peut-tre, que sa dcouverte ne soit encore plus fabuleuse, et quelle ne lui permette de franchir cette porte, ou une autre, nimporte quel moment Une autre porte ? rptrent quatre voix lunisson. Corenn les regarda un par un, comprenant que, mis part Grign, ses compagnons ignoraient de quoi elle parlait. Jai dcidment beaucoup de choses vous raconter, commena-t-elle. Nous savons que celle-ci existe, et nous supposons quune porte similaire se trouve de lautre ct. Ce qui a amen nos anctres penser : pourquoi ny en aurait-il pas dautres ? Ils se sont donc mis leur recherche, aussi discrtement que possible car ils taient toujours, lpoque, espionns par leurs propres gouvernements. Et ils ont trouv trace de deux autres portes, en fouillant dans des archives dinstituts gographiques. La premire se situait en Jrusnie, la province la plus louest du royaume romin. Mais lindication de son emplacement tait peu prcise, et elle ne fut jamais retrouve. Ce fut plus facile pour la deuxime, renomme dans les HautsRoyaumes. Il sagit de lArche sohonne. La Grande Arche ? stonna Bowbaq. La Grande Arche dArkarie, une porte ? Quest-ce que cest ? demanda Lti. Un genre de pont au milieu de nulle part, rpondit Rey. La lgende dit quil sagit dune des cinq plus anciennes uvres 237

humaines du monde connu, avec les marches du mont Crpel, le temple de Kenz, les pyramides fossiles et les colonnes de Corosta. Mais a nest quand mme quun pont inutile audessus de la neige ! Ce nest pas un pont, objecta Corenn. Un pont aurait t dessin diffremment, moins dtre trs mal conu. Cest une porte. Je suis moi-mme all jusque-l, intervint Grign. certains endroits encore intacts, lintrieur de lArche est orn avec les mmes motifs quici. a fait un peu beaucoup pour cette nuit, dclara Rey. vous entendre, le surnaturel serait partout Mais il est partout ! Je suis Mre charge des Traditions au Conseil permanent du Matriarcat de Kaul, dclara pompeusement Corenn. On me demande rigueur, logique et intelligence. Mais puis-je expliquer les pierres zomines ? Les lianes de Karadas ? Larbre calcaire ? Non. Et pourtant, ces choses existent, mme si elles chappent notre entendement. Puis-je expliquer la porte de Ji ? Non. Mais elle existe aussi. Ainsi que toutes les autres. Rey prit un instant de rflexion avant de rpondre. Daccord, je vous crois. Pourquoi pas, aprs tout, conclutil en souriant. Yan rvait tous ces noms mystrieux quil venait dentendre. Il se promit dinterroger bientt Corenn au sujet de toutes ces choses. Le monde lui paraissait soudainement trs vaste. Je propose quon finisse cette discussion un peu plus tard, dit Grign. Nous devons avoir quitt lle avant laube. Une suggestion du guerrier faisant office dordre, ils se dirigrent avec regret vers la sortie, aprs stre assurs de ne pas laisser de traces de leur passage. Et ils prirent le chemin du retour. Tante Corenn, ton avis Lautre ct, quest-ce que cest ? Je dirais, peut-tre Quelque chose que lon retrouve dans toutes les religions Le paradis ?

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*** Le retour seffectua dans un silence de deuil. Rey ne put le supporter longtemps. Il tait triste, inexplicablement triste, linstar de ses compagnons. Aussi dcida-t-il de ragir symboliquement en sadonnant son occupation favorite : agacer Grign. On est vraiment obligs de marcher si vite ? a fait deux fois que je manque de tomber ! Quand ce sera fait pour de bon, faites-moi signe, Kercyan, lana le guerrier. Les dames ne se plaignent pas, elles. Quelle dlicatesse, commenta Lti. Puis-je savoir pourquoi nous aurions plus de raisons de nous plaindre que vous, les hommes ? Le guerrier ne rpondit pas. Il avait appris ignorer les rvoltes de la jeune fille et les provocations de lacteur. Cela lui facilitait la vie, mais narrangeait pas bien au contraire ses aigreurs lestomac. De toute faon, sa priorit tait pour linstant de leur faire quitter lle et rejoindre le continent avant laube. Ce qui ne serait pas possible sils continuaient traner comme ils lavaient fait dans la caverne de larche. Ce quoi sattendait Corenn ne stait pas produit ; cest-dire un vnement plus particulier encore que daccoutume, ou une rencontre avec leur ennemi. Cette visite Ji ne leur avait pas fourni de rponse ; elle avait simplement permis dliminer quelques hypothses. Mais linstinct de Grign ne le trompait pas. Sil ny avait personne dans la caverne, alors on les attendrait srement au retour. Il ne se lexpliquait pas mais en tait certain. Et ce genre dintuition lui avait sauv la vie plus dune occasion. Grign, mon ami, dit Bowbaq, on dirait que tu as pass toute ta vie sur cette le. Tu te dplaces entre ces rochers comme si tu connaissais le chemin depuis des annes. Cest le cas, figure-toi. Ctait la neuvime fois que jassistais au spectacle. Il se tut, hsitant continuer.

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Jespre quil y en aura dautres. Jai toujours aim les chiffres ronds, ajouta-t-il pour ddramatiser. ce propos, combien de gens avez-vous dj tus ? demanda Lti. Je ne tiens pas ce genre de compte, grina-t-il. Je laisse a aux Zu. Je viens davoir une ide, continua-t-elle. Et si on embauchait un Z pour nous dbarrasser des autres ? Cette petite a de la ressource, commenta Rey. Je ne suis pas petite. Mille pardons. Mais jtais sincre pour le compliment. Rey pouvait tre charmant et dtestable en mme temps. Lti ne savait jamais comment ragir avec lui : tomber amoureuse ou le prendre en grippe. Au moins, avec Yan, elle tait sre de ses sentiments. Mais le jeune homme tait toujours si rserv teignez vos torches, demanda Grign. On approche de la plage. Et partir de maintenant, je vous demande de faire le moins de bruit possible, et de le faire vraiment. Ils sexcutrent. Le guerrier grimpa sur un rocher et pia quelques instants en direction de leur barque. Rey limita peu aprs. Vous voyez quelque chose ? chuchota Bowbaq. Je crois que nous sommes sur une le, rpondit Rey. Il y a de leau partout autour. Je sais que nous sommes sur une le, expliqua le gant. Quelquefois, ami Rey, jai du mal te comprendre Ctait une plaisanterie, ami Bowbaq, dit lacteur en descendant. Juste une plaisanterie. On ne voit rien du tout. Ce qui ne veut pas dire quil ny ait rien, prcisa Grign. Allons-y, mais en douceur. Ils suivirent le guerrier pendant un moment, jusqu ce quil leur fasse signe de sarrter. Je pars en avant, murmura-t-il simplement. Attendezmoi l. Il sclipsa dans la nuit, arc en mains, comme il lavait dj fait tant de fois pour ses compagnons.

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Mais cette fois, les choses ne devaient pas se passer aussi bien. *** Il refusait de ladmettre, bien sr, pour des raisons morales. Mais il avanait bien plus vite, bien plus discrtement, et donc bien plus srement, quand il tait seul. Malgr la bonne volont de la presque totalit de ses compagnons, le groupe faisait une proie facile. Ils taient trop nombreux, trop bruyants, et malheureusement en majorit non combattants. Aussi Grign avait-il un peu limpression dtre responsable deux, comme un pre de ses enfants. Et il devait faire de son mieux pour leur scurit. Il stait charg lui-mme de cette tche et en ressentait une certaine fiert, malgr les dsagrments qui taient son lot quotidien. Il franchit comme une ombre un espace un peu plus grand que les autres, sparant deux blocs plants dans le sable. La plage ntait plus trs loin. Il pouvait dj entendre la mer. Il saccroupit et se dplaa petits pas, masqu par un rocher inclin. Il y avait bien longtemps quil ne se proccupait plus du ridicule de telles positions. Bien des combats ont t gagns par des hommes dits ridicules, ou excessivement prcautionneux. Il sadossa contre la pierre, tous les sens en veil, analysant la disposition du terrain. O un homme normal se cacherait-il pour une embuscade ? L-bas, srement. Dans le coin form par les deux grands monolithes. Il entreprit de le contourner, tirant parti de chaque abri, chaque relief, chaque endroit un peu plus sombre. Et fut bientt proximit de son but. Il se dbarrassa de son arc et de son carquois, sarmant simplement dune dague de jet. Puis il sortit lentement la tte de sa cachette, juste assez pour jeter un coup dil. Il avait eu raison. Et a ne lui apportait quun mince plaisir. Un homme tait cach l, adoss la roche, une pe en main. Il lanait de temps autre des regards en direction du 241

chemin Le chemin que lui, Corenn et les autres auraient d prendre. a ntait pas un Z, plutt une petite frappe de la Guilde, du genre de ceux dcrits par Yan et Rey. Lhomme connaissait mal son affaire, en tout cas. Grign tait sr de pouvoir sen dbarrasser en moins de deux battements de cur. Mais quand il y en a un, il y en a dautres, dit le proverbe. Peut-tre beaucoup dautres. Certainement mieux embusqus. Dans ces conditions, une reconnaissance jusqu la plage tait impossible. Les abris y taient trop peu nombreux. Et il fallait absolument prvenir ses compagnons, avant quils ne se remettent faire du bruit. Le mieux faire tait de perdre leurs ennemis dans le labyrinthe ; peut-tre, de les liminer en combat isol. laube, on aviserait selon la situation. Tout ces rflexions, il entama le voyage du retour quand un cri dchira le silence. Ctait la voix de Lti. *** Grign tait parti depuis longtemps et Rey commenait simpatienter. Il avait dj du mal supporter lattitude du vieux, comme il lavait irrespectueusement surnomm, et sa manie de vouloir tout contrler. Mais quil lui fasse perdre son temps en plus tait trs difficile avaler. Les autres attendaient docilement, adosss aux rochers ou assis dans le sable. Ils taient tous de braves gens, mais beaucoup trop soumis son got. Mis part Lti, peut-tre, ils semblaient tous accepter les ordres du guerrier comme sils lavaient fait toute leur vie. Rey ntait pas daccord. Il grimpa sur un des monolithes et tenta pendant quelques instants de percer lobscurit de la nuit. Mais il ne pouvait voir que la mer, de couleur un peu plus sombre que lle, et il abandonna. Il tait avant tout un citadin. Rey navait voyag jusqualors que pour se rendre dune ville une autre, par le plus court chemin possible. Sur cette le inhabite et dsole, il ntait pas 242

dans son lment. Comme si comme sil stait rapproch du territoire de la mort. De sa mort. Il tenta doublier cette pense dsagrable. Lorelia, les rues taient constamment claires et rarement dsertes. La vie grouillante de la cit, ses nombreux jours de fte et limportante densit de tavernes et autres lieux de plaisir ny encourageaient pas le pessimisme. Tandis quici Il finit par ladmettre : oui, il regrettait la vision quils avaient eue de lautre monde. Il ressentait une sorte de tristesse, de frustration inexplique comme il nen avait jamais connues. Et il ntait pas le seul, en croire les expressions lunatiques de ses compagnons. Tant pis pour les exigences du vieux, il allait briser ce silence tellement important. Il avait besoin de parler. Il sapprocha de Lti en cherchant une ouverture amusante la conversation et sarrta dans son mouvement, les yeux fixs dans une direction. Un homme venait dapparatre dans le passage. Rey bondit sur lui si rapidement quil en fut lui-mme tonn. Linconnu, surpris lui aussi, avait ragi beaucoup moins vite et se retrouva dos contre terre, une dague pose sur la gorge, avant mme davoir pu lever son glaive. Sil avait t seul, Rey naurait pas hsit un seul instant faire glisser lacier sur la peau crasseuse. Mais une certaine pudeur vis--vis de ses nafs compagnons et aussi en souvenir de lautre monde lempcha de tuer linconnu de sang-froid. Tout se passa trs vite. Rey sentit leffroyable haleine de lhomme. Il lut la panique dans ses yeux. Puis entendit Lti pousser un cri terrible. Et quelque chose le frappa brutalement la tte. *** Lti avait vu Rey se mettre courir sans raison apparente. Elle stait aussitt leve pour dcouvrir lacteur en train de matriser un inconnu arm. Personne ne lavait entendu arriver. Yan, assis prs delle, rvait veill comme a lui arrivait souvent. Bowbaq se perdait 243

dans la contemplation des toiles, et Corenn se reposait les yeux ferms. La premire motion de la jeune fille fut dtre soulage. Cet inconnu tait srement un ennemi, mais tout allait bien, puisquil avait t matris, et sans mme laide de Grign Puis aussitt, elle ressentit de la colre. De la colre envers elle-mme, parce quelle navait pas ragi aussi bien, aussi vite, que lacteur. Elle navait mme pas ragi du tout. Puis, de toutes ses motions, lhystrie prit le dessus quand elle aperut dautres malfrats. Elle sentendit crier pour prvenir Rey et vit, impuissante, lun des inconnus abattre une massue sur la nuque de lacteur. Elle brandit son couteau devant elle, devant ses ennemis, dans une posture de combat improvise. Elle ne se souvenait mme pas davoir empoign larme. Bowbaq se mit entre elle et eux, bloquant le passage de toute sa masse corporelle. Lti sentit quon la tirait par les vtements. Elle pivota entirement sur elle-mme, la rage au corps, prte en dcoudre avec nimporte quel ennemi. Ce ntait que Yan. Elle se souvint quil lappelait depuis quelques instants dj. Comme si elle nentendait que maintenant ce quil venait de lui dire. Viens ! Il faut partir ! Lti, viens avec moi ! Elle le suivit sans savoir pourquoi. Peut-tre, parce que ctait Yan. Parce quil lavait appele. Elle narrivait plus raisonner normalement. Tout ce quelle voulait, ctait garder son couteau. Elle crispa sa main sur larme, serra les dents et se mit courir comme elle ne lavait jamais fait. *** Bowbaq avait spontanment fait face aux inconnus, sans savoir quelle suite il allait donner aux vnements. Il se rjouit dentendre Yan et Lti senfuir. Puis il remarqua que Corenn tait la plus menace deux tous, et fit une enjambe de deux pas pour se mettre devant elle.

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Les assassins taient nombreux. Il pouvait en voir au moins cinq, mais les clats de voix et les bruits mtalliques quon entendait aux alentours taient de mauvais augure. Le gant ne savait quoi faire. Les hommes masss devant lui navanaient pas, gns par le corps de Rey et impressionns par la taille de ce nouvel adversaire. Il fit un pas en avant, doucement, en plantant son regard dans celui de lhomme le plus proche. Il avait souvent vu Mir en faire autant avec ses proies. Lassassin fit inconsciemment un pas en arrire, obligeant ses comparses en faire autant. Bowbaq lana son norme bras en avant et arracha la massue des mains de son propritaire. Il stait interdit de tuer qui que ce soit, mais ses ennemis lignoraient. Et malgr tout, il se sentait un peu mieux ainsi que les mains nues. Lche a ! entendit-il derrire lui. Bowbaq jeta un rapide coup dil en arrire sans cesser de surveiller ses adversaires. Mais ce quil vit lui ta le faible espoir qui lanimait. Dautres hommes les avaient contourns et bloquaient lautre issue du passage rocailleux. Parmi eux, plusieurs avaient des arcs. Lui, Corenn et Rey taient pris au pige. *** Grign naimait pas a, mais alors pas du tout. Leurs ennemis semblaient nombreux, et il lui semblait bien entendre des bruits de bataille l o il avait laiss ses compagnons. En fait, tous les assassins se prcipitaient dans cette direction, et il avait de plus en plus de mal progresser sans se faire reprer. Une fois dj, il navait eu que le temps de se jeter dans un coin sombre pour viter de tomber nez nez avec trois des trangers. Grign tait courageux, certainement trs courageux, mais pas stupide. Sil continuait courir ainsi, il ne tarderait pas se faire prendre. Sil attendait, il serait bientt vraiment un guerrier solitaire et portant le deuil de ses amis.

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Il entendit un bruit de course Quelquun venait dans sa direction. Grign se fondit dans lombre et empoigna une dague. Au dernier moment, il tendit sa jambe en avant, faisant chuter lhomme press. Celui-ci partit tte la premire contre une rocaille et sassomma sans avoir le temps de pousser le moindre cri. Le guerrier regretta avec une pointe dironie que a ne soit pas toujours aussi facile. Lhomme tendu venait de lui donner une ide. Un peu ridicule, trs risque srement, mais la meilleure quil eut pour linstant. La seule, en fait. Il dvtit rapidement sa victime et enfila ses frusques audessus des siennes. Puis il se joignit la bande dassassins qui couraient vers ses amis. *** Lti allait beaucoup, beaucoup trop vite. Yan lavait volontairement laisse partir devant, au dbut, afin de pouvoir la protger et aussi lempcher de retourner au milieu des combats. Mais elle tait maintenant trop loin devant lui, et il la perdait de vue de plus en plus frquemment. Forcer lallure ntait pas une bonne solution : dans cette obscurit, ils pouvaient trs bien tomber ou rentrer de plein fouet dans un rocher ou encore dans un des assassins quils fuyaient. Partir au plus vite lui avait sembl ce quil y avait de mieux faire, tout lheure. Yan avait compris quils nauraient pas le dessus ds que Rey avait t touch. La seule chance de survie possible tait dans la fuite, mme Grign aurait t daccord sur ce point. Il essayait de ne pas penser Corenn et aux autres. Pas tout de suite. Il fallait dabord mettre sa fragile Lti hors de danger, et retourner l-bas ensuite, pour aider ses amis si ctait encore possible.

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Yan ralentit sa course, bout de souffle. Le chemin quil suivait depuis un moment tait en pente ; ils avaient fui compltement au hasard, et il tait totalement perdu. Il navait plus aperu Lti depuis un moment. Elle devait avoir plusieurs dizaines de pas davance. Il tendit loreille, en essayant de calmer sa respiration haletante. Il ne lentendait mme plus. Il se concentra, cherchant des bruits de course dans le silence de la nuit. Mais en vain. Il avait perdu Lti. *** Corenn avait suivi leurs ennemis sans chercher rsister. Il lui tait trs vite apparu que toute lutte serait inutile, contre limpressionnante bande de malfrats et dassassins que lon avait lance contre eux. Ces hommes ne les avaient pas occis sur place, ce qui laissait quelque espoir. Dautant plus que le sort de Grign tait incertain, et que Lti et Yan avaient russi senfuir. Quoi que ces individus projettent de faire, la meilleure solution pour linstant tait dessayer de gagner du temps. Par tous les moyens. Elle mit aussitt cette ide en application en simulant une claudication trs prononce. Mais laffreux qui marchait derrire elle la poussa brutalement, aprs quelques dcilles seulement de ce mange, en lchant une borde de jurons dont la Mre ignorait jusqu lexistence. Elle narrta pas pour autant, se contentant de boiter un peu plus vite en lchant de temps autre un petit cri de douleur. Il ne fallait pas quils se doutent de quoi que ce soit. Elle se dbrouilla tout de mme pour rattraper Bowbaq et se placer devant lui, avant de ralentir lallure. Le gant progressait jusque-l son train normal, qui tait beaucoup trop rapide. Leur seule chance tait de gagner du temps, se rpta-t-elle. Pour Grign, pour Lti, pour Yan. Et aussi, pour lui permettre de rflchir. Les assassins avaient mme emmen Rey pour cette promenade force, alors que lacteur semblait plus mort que 247

vivant. Deux malfrats lavaient dsarm et le transportaient sans mnagement. Corenn en conclut quil ntait pas dans leur intention de les tuer. Pas tout de suite, en tout cas Nanmoins, ils taient traits ni plus ni moins que comme des ennemis. Aucun des membres de la Guilde ce quils taient vraisemblablement ne leur avait adress la parole pour lancer autre chose que des insultes et des menaces. Mieux valait ne pas se faire dillusions quant leurs intentions. O allons-nous ? se risqua-t-elle demander. Ferme-la, la vieille ! fut la seule rponse quelle reut. Corenn sen tint l, ne voulant pas aggraver les choses. Mettre lun des affreux en colre entranerait sans aucun doute dautres violences et leur terait toutes chances de sen tirer par la diplomatie Celles-ci taient dj suffisamment minces. Il est rveill, je te dis ! rla une voix lorelienne. Lun des deux porteurs de Rey laissa volontairement tomber lacteur sur le sol. Effectivement, le jeune homme blond avait dj repris conscience, suffisamment, en tout cas, pour protester sa manire contre ce mauvais traitement. Dites donc ! Jai limpression que vous ne maimez pas, vous. Cette faon de me faire tomber sans prvenir est un manque flagrant de dlicatesse. La ferme ! Debout ! lui lana le porteur en lui donnant un coup de pied dans le ventre. Rey sagrippa la jambe de lhomme et fit chuter ce dernier, avant dessayer de semparer de son pe. Mais celle-ci stait coince sous son propritaire, et la tentative de lacteur mourut dans luf. Le deuxime porteur lui flanqua un grand coup de pied dans les ctes avant de lobliger se relever en le menaant de sa lame. Je savais que vous ne maimiez pas, lana Rey en grimaant de douleur. La ferme ! La petite colonne se remit en marche. Corenn savait o on les emmenait : sur la petite plage o ils avaient dbarqu, plus tt dans la nuit.

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La pire de ses craintes tait quon les emmne tous les trois immdiatement. Quelle soit spare des autres, sans aucun moyen de savoir ce quil allait advenir deux. Bowbaq eut une quinte de toux exagre. Corenn se retourna vers lui, intrigue. sa connaissance, le gant ntait pas malade Bowbaq la fixait avec des yeux aussi grands que des ufs. Il lui fit un petit signe de tte vers le ct. Corenn y porta le regard aussi discrtement que possible. Quoi, il nenvisageait tout de mme pas une tentative de fuite, maintenant ? Il tait trop tard pour a. Mais ce que le gant avait vu, ctait un signe de piste. Grign devait tre lorigine de ce singulier assemblage de branches, de pierres et de coquillages. Malheureusement, Corenn tait incapable de le dcrypter. De toute faon, quel que soit le message du guerrier, il ne pouvait srement rien faire pour eux. *** Lti venait de craquer. Son quilibre mental, dj beaucoup trop mis lpreuve au cours des deux dernires dcades, venait de basculer compltement. Elle avait une forte envie de pleurer. Mais les larmes ne venaient pas. Elle se serait crue devenue insensible, sans ce got amer quelle avait dans la gorge, et cette migraine qui lempchait de raisonner. Elle avait limpression davoir fui toute sa vie. Fui la disparition de ses proches, fui lamour des vivants. Fui les preuves et les joies. Fui les vrits et les mensonges. Tout lheure, elle avait encore fui. Si vite, si gostement, quelle avait mme perdu Yan de vue. Et quand elle sen tait rendu compte, il tait dj presque trop tard. Maintenant, agenouille dans lherbe, elle tremblait encore ce souvenir. Elle avait couru, couru, et couru encore, comme pour fuir toutes ses craintes en mme temps. Elle avait couru comme une folle. Et avait failli en mourir.

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Elle navait vu le danger que dix pas environ avant labme. Et en avait mis sept ou huit pour sarrter. Le chemin nallait pas plus loin. Au hasard de sa course, elle tait parvenue au sommet dune falaise donnant sur la mer quarante pas plus bas. Pendant un petit moment, elle avait observ les vagues se fracassant sur les rochers. Les rejoindre pourrait tre une solution, un soulagement Mais non, ctait encore une faiblesse. Elle ne pouvait pas courir plus loin ? Trs bien. Ctait peuttre un signe du destin. Elle ne fuirait plus jamais. Elle assura sa prise sur le couteau et commena redescendre vers le labyrinthe dun pas assur. Trois hommes arms en sortirent en file indienne et se dployrent pour lui couper le passage. Lun deux lui cria quelque chose en lorelien, probablement des insultes ou des menaces. Elle remonta calmement au sommet de la falaise, se retourna et les attendit dun air dtermin. Elle ne fuirait plus jamais. *** Grign avait fait aussi vite que possible, mais cela avait t insuffisant. Il tait arriv auprs de ses compagnons bien aprs la courte bataille, et navait pu quassister la capture de Corenn, Bowbaq et Rey. Les malfrats emmenaient dj ces derniers sous bonne escorte. Le guerrier hsita sy mler, mais ctait trop risqu. Certains parmi eux pouvaient avoir son signalement, il valait mieux quil reste un peu lcart. Il avait donc suivi la petite colonne distance, plus impuissant, tortur et angoiss que jamais. Il eut vite fait de comprendre quon emmenait ses amis sur la petite plage, seul endroit o dbarquer sur lle de toute manire. Il avait alors prcd le groupe afin de laisser un signe

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Bowbaq, en esprant que le gant ne passe pas ct sans lapercevoir. Cest tout ce quil pouvait faire pour linstant : signifier sa prsence non loin deux. Ctait peu de chose. *** Bowbaq et bien aim tre ailleurs. Plus il rflchissait, plus il se disait quils nauraient pas eu tous ces ennuis en vitant la caverne. Une fois encore, il avait transgress un interdit et en subissait maintenant les consquences dsagrables. Ses regrets ntaient pas pour lui, mais pour sa femme et ses enfants. Le petit groupe dhritiers quils avaient form, lui et ses amis, venait dchouer contrer le dessein de leur ennemi inconnu. Et les Zu allaient donc poursuivre leur sale besogne Jusqu lavoir compltement acheve. Sil tait rest en Arkarie, Bowbaq aurait peut-tre pu faire quelque chose pour eux ou peut-tre pas. De toute faon, le pass tait le pass et on ne pouvait rien faire pour le changer. La colonne parvint la petite plage. La barque des hritiers tait toujours l, et quatre autres, de bonne taille, sy taient ajoutes. Bowbaq sy attendait, comme il stait attendu au reste, beaucoup plus inquitant. Pas moins de cinq tueurs zu patientaient l. Semblables en tout point ceux quil avait dj affronts : tunique rouge, crne ras, regards de dments. Un seul se dmarquait des autres : son visage, ou plutt sa tte entire, tait peinte de couleurs noire et blanche. Le tout symbolisait un monstrueux crne humain, uniquement habit par deux yeux qui semblaient vouloir consumer leurs cibles. Mme les malfrats taient impressionns par les fanatiques. Bowbaq remarqua quaucun deux ne sapprochait des Zu sil pouvait lviter. La plupart, mme, prfraient ne pas quitter les assassins du regard. Apparemment, le bien-fond de leur sinistre rputation ntait pas remis en cause par les frres loreliens.

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Deux des Zu avaient leur terrible dague en main. Deux autres taient arms chacun dune arbalte, non moins dangereuse. Seul lhomme peint ne portait rien. Pourtant, ctait bien lui qui semblait le plus redoutable O sont les autres ? demanda-t-il lun des voleurs. Son lorelien tait parfait, mais voir ainsi cet norme crne parler avait quelque chose de trs droutant. Lhomme dglutit pniblement en maudissant les dieux davoir t choisi par lassassin. Les deux gamins se sont cha seront bientt ramens ici, corrigea-t-il aussitt. Et le Ramgrith ? Lhomme fit un pas en arrire et baissa les yeux sans rpondre. Il craignait plus son employeur que lui-mme avait peur de ses ravisseurs, remarqua Bowbaq. Le Z se dtourna et fit quelques pas. Votre travail nest donc pas termin, annona-t-il dune voix claire. Vous savez ce quil vous reste faire. Le malfrat ne se le fit pas dire deux fois et partit aussitt vers lintrieur de lle. Six de ses comparses se lancrent derrire lui, trop heureux de pouvoir sloigner des dments aux dagues empoisonnes. Les deux hommes qui gardaient Corenn, Rey et Bowbaq sapprtrent en faire autant, mais le Z le leur interdit dun simple froncement de sourcils. Puis il sapprocha des prisonniers, lentement, trs lentement. Reyan rit bruyamment. Le Z se planta devant lui, bras croiss, et planta son regard dans le sien, ce qui neut pas leffet escompt dimpressionner lacteur. Ce numro, tout de mme ! sesclaffa ce dernier. On joue des pices avec des mchants, on les trouve tellement stupides, ridicules, fous et ringards quon nimagine pas quil en existe rellement daussi tars. Et pourtant, cest vrai. Flicitations, vraiment, flicitations, conclut-il avec un nouvel clat de rire. Le Z sourit lgrement, un court instant, et lana deux doigts tendus dans la gorge de Rey si rapidement que lacteur ne vit mme pas le coup venir.

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Sa respiration fut subitement coupe, et ne revint quaprs un moment qui lui parut beaucoup trop long, dans les efforts quil faisait pour amener lair dans ses poumons. Il fut alors pris dune nause effroyable et se retourna pour rendre, en hoquetant sous la douleur dans sa gorge. Vous avez eu de la chance, dclara le Z. Quatre fois sur cinq, ce geste suffit pour se dbarrasser de nimporte quel hrtique. Bowbaq narrivait pas y croire. Ces types taient vraiment fous. Bien, reprit lassassin. Nous allons avoir une petite discussion. Vous, moi, et Zua. *** Lti ne stait jamais sentie aussi vivante. Trois assassins avanaient vers elle, armes la main. Elle navait aucun moyen de senfuir. Aucune aide attendre. Et un simple couteau de pche pour se dfendre. Mais sa rage de vaincre tait infinie. Toute la haine, toute la colre, tous les regrets quelle avait accumuls jusqu prsent contre les Zu et tous les autres lui revenaient en mmoire. Et elle ne ressentait plus que de la fureur. Jamais elle ne stait sentie aussi en forme. Aussi puissante. Tout son corps rpondait prsent au bouillonnement de son esprit. Jusqu ses sens qui semblaient stre amplifis. Elle entendait chacun des pas, chacun des bruits causs par ses ennemis qui approchaient. Elle notait chacun de leurs changements dexpression : tour tour goguenards, moqueurs, curieux ou cruels. Elle sentait le sable crisser sous ses pieds, le vent caresser ses cheveux, le manche rugueux du couteau frotter contre sa paume. Elle dut se dominer pour parvenir desserrer sa mchoire. Si son corps tait plus leste quil ne lavait jamais t, tout son visage tait crisp dans une grimace agressive. Les trois hommes furent auprs delle. Elle voyait chacune des caractristiques de leurs visages, chaque dtail de leurs 253

vtements. Ces images seraient graves jamais dans sa mmoire. Mais elle se fora observer le reste, qui tait dun intrt plus vital pour linstant. Deux des hommes portaient une pe. Le troisime avait un poignard. Le barbu portait son arme de la main gauche. Lhomme au poignard tait manchot. Le chauve paraissait ladversaire le plus redoutable. Elle devrait se dbarrasser de lui en premier. Suis-nous sans faire dhistoires, lana-t-il. Lti ne rpondit pas, continuant les menacer de sa lame. Allez, laisse tomber, reprit-il. Tu vas te faire mal. La pointe du couteau passa moins dun pied de son visage. Lti navait pas voulu le blesser Elle se refusait encore frapper la premire. Mais il ntait pas question pour elle de cder quoi que ce soit. Le chauve lcha une insulte et se mit en garde, prt rpondre toute nouvelle attaque. Attends, dit le manchot. Ne labme pas tout de suite. a peut tre amusant. Lti simula une attaque vers lui. Lhomme eut un geste de recul, puis revint avec un petit rire stupide. Lti le repoussa, mais il approcha plus prs encore, en riant plus fort. Le barbu trouva ce jeu son got et imita son comparse en attaquant la jeune fille sur son autre flanc. Lti faisait danser la lame dans les airs, simulant des attaques sans vraiment les lancer. Bientt, les deux hommes samusrent la toucher de leur main en se retirant aussitt, sous lil rjoui du chauve. Lti recula un peu plus haut sur la falaise. Labme ntait plus trs loin derrire elle. Eh ! Je parie que tu narrives pas la dshabiller sans te faire mordre ! Tenu ! Les deux hommes recommencrent leur mange, une lueur grivoise dans les yeux. Le manchot dchira une pice de la tunique de Lti en poussant un cri de victoire. La jeune fille fulminait. Une main se posa sur son paule. Elle sabandonna compltement ses rflexes et son couteau entama la chair dun poignet. 254

La catin ! lana le barbu en pressant la plaie. Il sloigna de quelques pas et lcha son pe. Pourriture ! Je saigne comme un cochon ! Le jeu ne lui semblait plus drle du tout. Ainsi quaux autres, dailleurs, qui adoptrent une relle posture de combat avant de sapprocher delle. Maintenant, ctait pour de vrai. *** Le Z marchait de long en large devant eux, comme cherchant ses mots. Mais il devait avoir pens tout cela bien avant de venir, se dit Corenn. Il sarrta et contempla un long moment laube qui se levait sur la mer Mdiane. La Mre doutait quil puisse tre sensible la beaut du spectacle. Enfin, il se retourna vers eux. Pour deux dentre vous, ctait la dernire fois que le soleil se levait. Rey, Corenn et Bowbaq changrent quelques regards. Bien que sattendant plus ou moins de trs mauvaises nouvelles, ils trouvrent choquante la vrit crue. Rey tenta de dire quelque chose, mais les coups quil avait encaisss lavaient dmoli, tout particulirement celui dans la gorge. Le sarcasme quil allait lancer mourut dans une quinte de toux. Lassassin les dvisagea un par un avant de continuer. Zua offre son pardon au premier dentre vous et seulement celui-l qui le demandera. Personne ne fit le moindre geste. Le Z laissa passer un temps avant de reprendre. Celui qui sera pardonn devra condamner ses anciens complices. Cest--dire, essentiellement, indiquer leurs noms et lendroit o ils se cachent. commencer par le Ramgrith, sil nest pas sur lle. Il ny eut pas plus de ractions. Le Z eut lair contrari. Nous aurons de toute faon ces renseignements. Cest juste une question de temps et de douleur.

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Vous tes vraiment la personne la plus mauvaise que jaie jamais rencontre, commenta Bowbaq. Mir ne voudrait mme pas de vous comme nourriture. Le Z vint se planter devant lui, du feu dans les yeux. Le gant se couvrit inconsciemment la gorge dune main. Je vaux cent fois plus que vous, semporta lassassin. Nimporte quel messager de Zua mrite plus de respect que tous vos rois runis ! Parce que la grandeur de la desse rejaillit sur nous, conclut-il en levant les bras au ciel. Il tait vraiment compltement fou. Regardez-vous, les hritiers. Un fermier, un vaurien, une femme, deux gamins Vous ntes rien compars la desse. Vous ntes rien face son jugement. Corenn avait pris sa dcision ds le dbut du sermon de lassassin. Il tait maintenant clair quils navaient aucun espoir de pouvoir ngocier avec ce dment. Leur seule chance tait donc, malheureusement, dans laction. Mieux valait agir vite, tant que leurs ennemis ntaient pas plus nombreux. Pendant que le Z sadressait Bowbaq, elle lana un petit coup de coude et un regard complice Rey. Lacteur comprit que la Mre allait tenter quelque chose et se prpara agir, bien quil soit bless et nauseux. Corenn ferma son esprit le plus possible ce qui lentourait, pour ne plus se consacrer qu larbalte tenue par le Z le plus proche. Elle banda sa Volont puis la laissa grandir seule, se contentant de la contrler comme elle avait appris le faire. Sa chaleur corporelle augmenta lgrement et des impulsions envahirent son esprit. Puis elle lcha sa Volont et la corde de larbalte claqua dun coup sec, rendant lobjet inutilisable. Son propritaire se pencha pour ltudier et tous se tournrent vers lui avec curiosit. Rey fit volte-face, attrapa le bras du malfrat plac derrire eux et lui mordit violemment la main avant de prendre sa dague. Non ! Ctait trop tt ! Corenn navait pas eu le temps de neutraliser lautre arbalte. Le Z allait tirer sur lui ! La magicienne ne pouvait pas faire appel son pouvoir une deuxime fois, si vite aprs la premire. Cet exercice, par manque dentranement, lui cotait presque toutes ses forces ! 256

Elle vit avec horreur lassassin lever son arme et viser lacteur, qui navait pas le temps de se mettre labri. Puis elle vit avec tonnement lempenne dune flche merger subitement de lil du Z. Puis, peu aprs, une seconde, puis une troisime toucher un autre assassin la jambe et la poitrine. Elle fouilla les environs du regard, nosant croire encore ce miracle. Grign tait install trente pas, debout sur un promontoire, tirant flche aprs flche. Corenn fit quelques pas vers lui, encore trop fatigue par lusage rcent de son pouvoir pour courir ou mme rflchir. Elle entendit Bowbaq crier derrire elle et se retourna pour le dcouvrir terre, gmissant, les mains crispes sur le manche dune dague plante dans son ventre. Le Z au visage peint venait de lancer cette arme. Dans sa direction. Une flche lui transpera le thorax et il tomba genoux. Rey, qui venait enfin de se dbarrasser de lautre malfrat, lui lana un grand coup de pied en pleine gorge. Le Z cracha du sang avant de scrouler face contre terre. Corenn contempla la petite plage autrefois si tranquille. Elle portait maintenant sept corps, dont celui dun de ses amis. Rey se prcipita ct de Bowbaq et sortit la petite bote qui contenait peut-tre un antidote au poison des Zu. Il en fit avaler au gant qui gmissait de douleur, et en appliqua sur la blessure petite mais profonde. Il sest jet devant la dague, annona Rey. Il sest jet devant vous pour vous sauver. Cest la premire fois que je vois a. La premire fois. Lacteur tait vraiment mu. Corenn le dvisagea en reprenant ses esprits. Rey avait du sang sur le visage, mais son expression tait celle dun enfant Elle le repoussa doucement et termina de nettoyer la blessure du gant. Il tait toujours conscient, bien que grimaant de douleur. Il ne saignait pas beaucoup. Leffet du poison des dagues zu tait connu pour tre trs rapide. Si Bowbaq ntait pas dj mort, alors, cest quil vivrait. Grign fut enfin auprs deux. 257

Comment va-t-il ? senquit-il aussitt. a va, mon ami, rpondit le gant en haletant. Jaimerais juste tre ailleurs. Compte sur moi, mon ami, rpondit le guerrier. Dsol de ne pas tre intervenu plus tt. Mais je ne pouvais rien faire tant que les deux arbal Il ne finit pas sa phrase. Corenn venait de se plaquer dans ses bras. Il les referma maladroitement sur elle, plus gn que sil stait promen nu dans un temple eurydien. La Mre avait eu besoin de cette treinte. Mais elle reprit bientt le contrle delle-mme et se dgagea, aussi gne que le guerrier. Allons chercher Yan et ma petite Lti, vous voulez bien ? Ctait presque une prire. *** Yan se sentait plus stupide que jamais. Il tournait en rond depuis un long moment sans retrouver Lti. Il ne savait mme plus quelle direction prendre pour retourner la barque, ou pour senfoncer dans lle. Tout le monde, Eza, avait eu raison de le traiter comme un bon rien. Il navait pas su aider ses amis. Il navait pas su protger Lti. Et il ntait mme pas capable de retrouver tout seul son chemin Il aurait fait un drle de compagnon pour Lti. Il saperut quil venait de penser ce projet en y renonant. Aprs tout Mme si tous deux russissaient survivre cette journe, il ntait pas assez bien pour elle. Il ntait pas digne delle. LAeule du conseil dEza lui avait dit, un jour o il ruminait de telles penses, que chaque homme possde un talent qui en fait lgal des autres. Mais lui navait aucun talent. Il ntait bon qu faire les choses moiti. Et sil tait encore en vie, maintenant, alors que ses compagnons affrontaient certainement des preuves difficiles, ctait tout simplement parce quil stait tellement perdu quil devait tre au beau milieu du labyrinthe. 258

Il sassit pour rflchir ce quil pourrait faire de mieux que sapitoyer sur son sort. Et repartit aussitt en courant. Il venait dentendre des cris. Parmi eux, la voix de Lti. Il ne prit aucune des prcautions quil stait jusque-l oblig suivre. Arriver au plus vite auprs delle, voil ce qui tait important. Dautres cris. Des menaces, des bruits de lutte. Lti tait en train de se battre. Il dboula au bas de la falaise et ne prit que le temps de ramasser une pierre, avant de monter lassaut des trangers en poussant des cris furieux. Un homme barbu vint sa rencontre, une pe en main. Il tait bless au poignet et tenait assez mal son arme. Les deux autres se retournrent par rflexe, son arrive. Lti semblait tenir debout, mais son tat tait lamentable. Mme cette distance, Yan pouvait voir des coupures sur ses bras et sur ses jambes. Ils avaient os lui faire mal ! Il eut du mal croire ce quil vit ensuite. Lti jeta la main en avant et lun des hommes hurla de douleur en portant les mains son il. Il tomba terre en pressant sa blessure. Le dernier homme redoubla alors les attaques quil lanait contre la jeune fille, qui ne pouvait que reculer pour les viter. Puis Yan vit avec horreur Lti se jeter contre son adversaire, lutter un moment et basculer dans le vide avec lui. Il sentendit crier un long Non ! sans pouvoir y mettre fin. Il tait maintenant suffisamment proche de lhomme lpe. Il lui lana la lourde pierre en plein visage, ses forces dcuples par lhorrible scne laquelle il venait dassister. Son projectile fit mouche avec un bruit sourd, mais Yan ne sarrta pas pour juger du rsultat. Il courut jusquau plus haut de la falaise et se pencha au-dessus de labme en redoutant ce quil allait voir. Yan ! Lti ntait qu deux pas en dessous. Elle sagrippait dune main blanchie par leffort un petit piton rocheux. Yan, vite ! Je nai plus de forces ! 259

Elle ne plaisantait pas. Elle tait la limite de la panique. Le Kaulien regarda frntiquement autour de lui, mais il ny avait rien, rien, qui pouvait servir de corde. Mme ses vtements ntaient pas assez solides pour supporter le poids de la jeune fille. Il se mit genoux et passa une jambe dans le vide. Son pied trouva une rsistance et il bascula lautre jambe. Non ! Non ! On va mourir ! Maintenant, elle tait panique. Yan continua sa descente tmraire, prenant peine le temps dassurer ses prises. Mais il ne pourrait pas descendre jusqu Lti. Tout au plus, en se penchant un peu, pourrait-il lui tendre la main mais il naurait jamais assez de force dans lautre bras pour les porter tous les deux. Son pied glissa et Lti cria, terrifie. Yan hsita, chercha dautres prises, une autre solution. Mais il ny en avait pas. Soudain, les choses furent claires, trs claires dans son esprit. Ils vivraient tous les deux, ou mourraient ensemble. Il lui tendit la main en bandant ses muscles le plus possible. Lti lempoigna avidement et fit de son mieux pour soulager Yan de son poids, en utilisant les moindres prises pour ses pieds et son autre main. Mais ctait encore insuffisant. Yan ne pouvait pas la remonter. Lun de ses bras allait faiblir, et il allait la lcher ou perdre sa prise sur la paroi. Dun ct comme de lautre, ctait fini. Il voyait les rochers, quarante pas plus bas, et tout prs de lui le visage suppliant de Lti. Et son bras faiblissait. Non ! Non, ctait trop bte, il devait pouvoir y arriver. Il fallait quil y arrive. Il voulait y arriver. Il serra les dents et concentra toute sa volont sur la force de ses bras. Au bout de quelques instants, il fut en nage ; le sang martelait ses tempes comme un tambour de jour de Terre. Il ne sentait plus rien dautre que sa propre main tenant celle de Lti, et la volont quil avait de la tirer lui. 260

Il gagna quelques pouces et continua forcer. Bientt, il eut gagn un pied de hauteur. Puis, progressivement, il put se redresser et ce fut plus facile. Enfin, Lti fut assez haut pour basculer tout son poids sur le piton rocheux qui lui avait sauv la vie. Elle et Yan se reposrent un moment contre la paroi, en soufflant bruyamment. Ce que tu as fait, ctait impossible, Yan, dclara Lti. Le Kaulien ne rpondit pas. Il sentait venir un malaise. Il se mit remonter aussitt, pour ne pas le subir dans une position aussi prilleuse. Il se sentait compltement vid, et avait trs froid. Lti fut en haut avant lui et elle dut laider se hisser sur le sommet, o il scroula sur le dos. La tte lui tournait. Mais il avait russi. *** Grign reconnut pour lui-mme et pour la premire fois que Rey avait sa place dans le groupe. Il avait trs bien ragi pendant la bataille, et mme auparavant, en croire les dires de Corenn. Il avait peut-tre contribu sauver la vie de Bowbaq, et stait spontanment propos pour aller la recherche de Lti et Yan. Tout de mme, ses plus gros dfauts savoir lirrespect et la provocation taient difficiles supporter. Mme les Zu taient daccord. Mais pour linstant, Rey se taisait et obissait en tout point aux ordres du guerrier. Leur association tait efficace car ils avaient dj rencontr et terrass dans le labyrinthe trois des malfrats travaillant pour les Zu. Enfin, au dtour dun chemin, ils tombrent nez nez avec les deux jeunes Kauliens. Yan semblait trs affaibli, et Lti tait couverte de coupures et decchymoses, dans une tenue totalement dbraille. Le guerrier poussa un soupir de soulagement. Ils avaient eu beaucoup de chance, cette nuit. normment, mme. Il se promit de faire plus attention la prochaine fois. Les autres vont bien ? murmura Yan difficilement. 261

Bowbaq est bless, mais ce nest pas grave, rpondit Rey. On sen va. Lti sapprocha de Grign et lempoigna fermement, mais sans agressivit, par le devant de ses vtements noirs. Vous allez mapprendre me battre, articula-t-elle en le fixant dans les yeux. Le guerrier attendit, avant de rpondre, que Lti lait lch. Daccord, si a tempche de faire des btises. Mais a ne sera pas aussi drle que tu le penses. Je ne pense pas que a sera drle, conclut la jeune fille en retournant auprs de Yan, qui se demandait sil avait bien compris le sens de cette conversation. Ils furent rapidement de retour sur la plage. Quelques malfrats qui patientaient l les invectivrent, mais Grign les tint distance en les menaant de son arc. Ceux-l ont dj d remarquer les beaux trous que jai faits dans leurs bateaux, dclara Rey. Ma cote de popularit na jamais t plus basse quaujourdhui. Quest-ce qui sest pass, ici ? demanda Lti en voyant les cadavres. On sexpliquera plus tard. Grign fit un signe vers la barque, o staient installs Corenn et Bowbaq pour les attendre au large. La magicienne amena lesquif jusqu eux et ils repartirent aussitt, soulags de retrouver enfin une relative scurit. Chacun raconta son aventure. Corenn ntait gure emballe par la nouvelle ide de Lti et Grign, mais elle remit plus tard une discussion ce sujet. Elle ft par contre extrmement intresse par lexprience de Yan sur la falaise. Aprs un long moment de rflexion, elle rompit le silence dans lequel ils staient tous installs. Yan, il faudra que nous ayons une grande discussion, tous les deux, dit-elle simplement. Tu devrais trouver cela intressant.

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Deuxime partie

LE SERMENT ORPHELIN

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LOUEE SOIT EURYDIS. Que son enseignement vous soit profitable. Mon nom devant les dieux celui qui me fut donn, laube de mon premier jour dans ce monde est Lana de Lioner dIth, fille de Cerille et de Lioner. Un nom bien grand pour une chose si petite, avait coutume de dire Maz Rl lorsqu'il voulait me taquiner. Cest pourtant lui qui ma transmis son Maz, contribuant ainsi lallonger encore. Heureusement, lusage ne retient que Maz Lana mme si ce titre invent par les hommes se transforme, dans la bouche des fidles, en laveu dun respect et dune admiration profonde que je ne mrite pas ; un respect dont seuls les dieux sont dignes. Mais point nest l le sujet de mes penses. Je pourrais toujours dbattre de cette question avec un cercle dlves, sil mest encore donn loccasion denseigner Je suis lune des descendantes de Maz Achem dAlgonde dIth, qui exera les fonctions dambassadeur Goran pour le Grand Temple entre les annes 760 et 771 de notre calendrier. Bien que ce poste soit trs important et donc trs pris dans ladministration du Temple, offrant les meilleures chances de parvenir au titre dEmaz, le nom de mon anctre est rarement prononc sans un certain embarras. Lorsque mes parents voquaient lun ou lautre personnage de leurs lignes, ctait toujours avec loges, fiert et nostalgie : plusieurs Maz de notre sang, ainsi que quelques Emaz, avaient laiss leur empreinte dans lhistoire de la Sainte-Cit. Et mme certains chefs de guerre, combattants farouches et conqurants ambitieux, dans un pass aussi lointain que peu brillant, taient mentionns avec respect : la voie quils suivaient, pour mauvaise quelle soit, tait en accord avec les murs de lpoque. Seul mon arrire-grand-pre Maz Achem ntait cit que comme un maillon ncessaire la chane, entre ces anctres prestigieux et les gnrations plus rcentes, et que lon aurait 264

t avec joie si on lavait pu. Jamais on ne parlait de ses actes, de sa vie, de la trace quil avait laisse dans le monde et dans la qute universelle de la Morale. Enfant, je ne men tonnais gure, bien sr. Mais en grandissant, cette omission finit par mintriguer. Jusqu ce que jen vienne questionner mes parents. Bien quencore jeune, je compris facilement que ma demande les mettait dans lembarras. Cela ne fit quattiser ma curiosit, car javais pris lhabitude dobtenir toutes les rponses que je dsirais. Aucun sujet de discussion ntait interdit dans ma famille ; cest un principe que japprciais et que je continue appliquer avec mon cercle dlves. Mon pre me rpondit aprs quelques hsitations, en choisissant ses mots de telle sorte quils ne fussent ni irrespectueux, ni mprisants. Cest pourtant ce qui ressortit de son histoire Bien quil ait consacr la majeure partie de son existence tudier et dispenser, comme il se doit, la Morale de la desse, Maz Achem avait brutalement chang dans ses dernires annes pour ne plus tre quun contestataire, un rformiste coupable de plusieurs actions rprouves. La premire dentre elles fut labandon de sa charge dambassadeur au Grand Empire, dcision quil prit sans en faire part au Temple, et sur laquelle il ne sexpliqua jamais. De retour Ith, il avait sem le dsordre dans plusieurs runions dEmaz, allant mme jusqu perscuter les grands prtres chez eux. Cette conduite elle seule aurait suffi le discrditer. Mais ce qui le poussait ces actes extrmes tait bien pire, la limite mme du sacrilge. Il tenait absolument ce quon lcoute. Mais les Emaz lavaient dj assez entendu Achem demandait aux grands prtres une modification profonde de linterprtation de certains prceptes de la Morale dEurydis. Pourtant il reconnaissait lui-mme ne donner aucun argument convaincant. Sil avait ses raisons, il ne les a jamais livres. Les Emaz ont bien sr refus, et lont encourag revenir des ides plus en accord avec celles du Temple. Mais il avait 265

persist dans ses efforts, en se lanant dans une campagne de discours publics o il exposait ses thories, pourtant juges contraires la Morale par les plus sages de nos sages, en toute connaissance de cause. Devant son obstination, les Emaz neurent dautre choix que de le dclarer apostat dshonneur suprme et de lui retirer son Maz, ce qui nest arriv que quatre fois dans notre histoire. Cela eut au moins leffet escompt : Achem finit par abandonner sa croisade inutile et nuisible, et partit sinstaller Mestbe o il mourut quelques annes plus tard, sans avoir plus jamais tent de corrompre lenseignement dEurydis. Mon pre navait rien de plus ajouter. Il me demanda si javais appris quelque chose de cette histoire, comme sil venait de me narrer un simple conte religieux. Jacquiesai et fis le vu de ne pas trahir la Morale, ce que lon attendait de moi. Mais jtais perplexe. Tout ce que lon mavait enseign jusqualors reposait sur ces trois valeurs : Savoir, Tolrance, Paix. Les trois vertus de la Sage. Les trois marches gravir pour atteindre la Morale. Les Emaz, lpoque de mon aeul, navaient-ils pas trbuch sur lune des deux premires ? Les ides dAchem, Maz et haut personnage du Temple, ntaient-elles pas dignes dintrt ? Je regrettai aussitt davoir eu cette pense irrespectueuse et mefforai de loublier. En vain. En suivant la voie de ma curiosit, je drangeais la Paix. Mais en fermant les yeux sur mes doutes, jinsultais le Savoir et la Tolrance. Pourquoi avait-on fait taire Maz Achem ? Javais dcid de lapprendre. *** Au large des ctes loreliennes, quelques milles seulement dun village insignifiant, se trouve une petite le inhabite. Une le comme il en existe des dizaines, tout le long des rivages de la mer Mdiane : plages striles, paysage rocailleux, contours dchiquets par des vagues inlassables Une le qui nest 266

rpertorie que par les cartographes fantaisistes ou trop mticuleux, simple point pos sur quelques rares parchemins, et que lon confondra, le temps aidant, avec une quelconque souillure indfinissable. Cette terre mprise des hommes en fascinait pourtant une poigne. Et, au nombre dentre eux, le judicateur Zamerine, secrtement chef spirituel des Messagers loreliens et plus secrtement encore matre incontest de tous les tueurs zu des Hauts-Royaumes. Combien de temps encore ? demanda-t-il leur pilote. Le vieux pcheur sursauta. Ctait la premire fois que lhomme sadressait lui. Jusqualors, il navait eu affaire quau plus jeune, son valet, sans doute. Cela lui convenait trs bien, car le matre semblait intraitable. Et son regard froid et mprisant tait impossible soutenir. Ben Deux dcimes, peut-tre, rpondit-il dune voix mal assure. Avec le vent dface, jpeux pas faire mieux. Cest beaucoup trop long. Le pcheur ne sut quoi rtorquer. Il ntait pas responsable, sang-dieu ! Leur fichue le nallait pas bouger, de toute faon ! Elle serait encore l, mme dans cent ans ! Il conserva bien sr ces remarques pour lui. Dabord, il avait t pay bien pay, mme pour ce voyage jusqu Ji. Ensuite, et surtout, ses deux passagers lui flanquaient une vraie frousse de mioche. Le matre ne quittait pas des yeux la masse rocheuse qui tait leur destination, sans pourtant afficher la moindre motion. Et le jeune ne le quittait pas des yeux, lui. Comme sil voulait prvenir tout mauvais coup. Ou quil projetait un mauvais coup. Il ne permit pas son imagination daller plus loin et sabsorba compltement dans la contemplation dun vol lointain de cygnes dynastes, au-dessus des flots. Il ne pourrait croiser encore le regard de lun ou lautre de ses passagers sans se jeter volontairement par-dessus bord. ***

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Je ne sais laquelle est lorigine de lautre, toujours est-il que ma curiosit pour mon anctre Maz Achem grandit en mme temps que mon intrt pour lhistoire de la Sainte-Cit. Jtudiais les chroniques avec Maz Rl, mon professeur, mais menais seule et en secret mes recherches sur Achem. Je crois que cest le seul mensonge que je fis jamais mes parents. Je suppose que je devrais le regretter mais cela mest impossible. Car tout ce que je dcouvrais tait fascinant. Les chroniques de lpoque le dcrivaient comme un modle de vertu pour tout le monde eurydien. Tout au moins, jusqu'en 771. partir de cette date, il ntait plus cit que pour son apostasie. Je cherchai alors lvnement qui pouvait expliquer sa transformation. En toute logique, il navait pu changer en si peu de temps qu la suite dune exprience prouvante Mes recherches dbouchrent sur un nouveau mystre. Les premiers actes tranges de Maz Achem furent relevs son retour dune mission diplomatique en Lorelia, pour laquelle il stait absent presque cinq dcades. Mais les textes restaient vagues sur ce sujet. Malgr mes efforts, je ne pus rien trouver sur cette mission, son but, son rsultat ou mme ses participants. Ma qute allait donc sarrter l o elle devenait vraiment intressante Pourtant, Eurydis dut entendre mes prires car de nouveaux indices me furent fournis quelques annes plus tard, alors que javais plus ou moins renonc. Lors dun cours didactique de Maz Rl, dont le sujet tait la dynastie Uborre de Goran, jappris que lempereur Mazrel avait perdu un fils lors dune exprience trange sur une petite le lorelienne. La date correspondait celle du voyage dAchem. Mon espoir raviv, jentrepris de nouvelles recherches, cette fois dans les archives goranaises. Il me fallut beaucoup de courage pour quitter la confortable Ith et rejoindre la capitale du Grand Empire, mais lenjeu tait assez important mes yeux. Jeus enfin accs une part de la vrit. A linitiative dun certain Nol ltrange, des diplomates venus de plusieurs 268

contres du monde connu staient rencontrs en Lorelia. Maz Achem, ainsi que le prince goranais Vanamel, faisaient partie du nombre. Tous avaient disparu dans dtranges conditions avant de rapparatre deux lunes plus tard, sans pouvoir se rappeler ce quil tait advenu des manquants, ou mme ce qui stait pass. Laffaire ntait connue que des cours royales et avait sombr dans loubli avec la mort de ses acteurs. Jtais loin dtre satisfaite. Le rcit ntait pas assez prcis pour maider comprendre la transformation dAchem. Je dcidai de prendre le problme sous un autre angle. Jallais tudier ses ides interdites. *** Zamerine se promenait sur lle avec respect, comme sil foulait le sol sacr du Lusan lui-mme. Peu de ses semblables en avaient eu loccasion, et cela ajoutait dautant son bien-tre. Ji tait devenue, depuis plusieurs lunes, le centre des proccupations de Zua et des judicateurs. Jamais, dans lhistoire du culte, on navait sollicit autant de messagers en mme temps pour porter la sentence de la desse. Il se rjouissait, sa manire, de participer cette action de justice. Il savourait la fiert dapporter sa contribution la Grande uvre. Seule la satisfaction du travail bien fait manquait son bonheur. Les hommes quil avait dpchs Ji pour mettre un point final laffaire ntaient jamais rentrs. Ni aucun des misrables qui les accompagnaient, dailleurs. Mais cela ne lennuyait que modrment. Ses messagers avaient pri en servant la desse. Ils jouiraient donc des dlices du Lusan, pour lternit. On ne pouvait souhaiter meilleur destin. La perte de quelques hommes de la Guilde ntait pas un problme. Personne ne les regretterait. Pas mme leurs soidisant frres, ceux qui avaient survcu et navaient fait aucun effort pour protger les corps. Zamerine nprouvait que mpris pour eux. 269

Il fut de retour auprs de Dyree, son assistant. Les frres, coincs sur lle depuis la veille avec leurs barques dtruites, se seraient prosterns devant lui si on le leur avait demand. Mais ils avaient vite dchant. Zamerine laissa entendre quil ntait pas dans son intention de les ramener sur le continent, tous stant montrs inefficaces. Chacun sempressa alors de lui promettre fidlit ternelle. Ce genre de choses tait toujours utile. Il avait pu ainsi obtenir un rcit dtaill des vnements de la nuit du Hibou, sans avoir besoin de leur extorquer, prservant ainsi son temps prcieux. Son assistant vint linformer que les dagues des dfunts taient introuvables. Ctait un grand sacrilge de laisser les hati dans des mains profanes, aussi Zamerine posa-t-il comme ultime condition au sauvetage des frres la restitution des lames sacres. Les dnonciations stant faites un peu longues venir, il avait pris la libert de cette promenade. Mais il ne pouvait continuer perdre ainsi du temps. Tue-les tous, dit-il simplement. Dyree fondit sur le petit groupe, et deux hommes scroulrent avant davoir pu faire le moindre geste. Attendez ! cria lun deux. Cest Micaeir, cest lui ! Cest lui qui a les dagues ! Laccus senfuit sans mme chercher lutter, mais il ne fit pas plus de huit pas avant de scrouler, dont deux avec une hati dans le poumon. Zamerine tua lui-mme le dnonciateur, qui avait cach aussi longtemps cette information. Il laissa aux autres le bnfice du doute. Dyree rcupra les dagues et ils embarqurent. Le vieux pcheur tait couleur lune ple, et dfinitivement muet. Zamerine se demanda un instant ce quil allait faire de lui, mais loigna vite ce dtail insignifiant de ses penses. Deux tches importantes lattendaient maintenant. La premire, dsagrable, tait dinformer lAccusateur que quelques-uns des coupables navaient pas encore reu la sentence.

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La deuxime, ctait dy remdier. Et il se rjouissait lavance de la traque qui lui tait offerte. Cela ntait plus arriv depuis des annes. Son seul dsir tait que ses proies soient la hauteur de ses esprances. *** Achem avait rdig bon nombre de discours, dexposs et de recueils de ses ides, jen tais certaine. Mais jeus beaucoup de peine men procurer quelques-uns, dautant plus que je devais agir avec discrtion. Les crits, mme jugs contraires la Morale, ntaient pas censurs dans les bibliothques de la Sainte-Cit. On estimait que ltude de mauvaises thories pouvait tout aussi bien faire progresser les novices vers les trois vertus. Et quil valait mieux discourir de ces ides le plus tt possible, sous la direction dun Maz expriment, plutt que de laisser les plus jeunes les affronter seuls. Mais il nen tait pas de mme pour des textes dont lauteur faisait lui-mme partie du Temple. Ceux-l taient bien trop dangereux. Aussi, les quelques copies que je trouvai provenaient toutes darchives prives, que je naurais jamais pu consulter sans lappui de Maz Rl et de sa rputation de professeur vertueux. Je me plongeai avidement dans leur lecture. Il mapparut trs vite que mon grand-pre tait parfaitement sain desprit et conscient de ses actes. Il exprimait ses ides avec intelligence, rflexion, savoir, et avait d tre un grand Maz. Le thme seul de ses exposs tait gnant. Ith tait pacifique depuis plus de huit sicles. Bien que lhistoire de la ville ait toujours t lie au culte dEurydis, bon nombre dautres religions sy taient implantes, et le Grand Temple les acceptait toutes. Il y avait bien quelques frictions de temps autre, entre novices aux esprits chauffs, mais sans consquences graves. Achem proposait un culte moins tolrant. Plus agressif. Daprs lui, la qute universelle de la Morale tait loin 271

daboutir. Les Maz se devaient dacclrer les choses. De convertir tour de bras. Et le premier but atteindre tait la dissolution des cultes dmonistes. Par la force, si ncessaire. Daprs lui, Ith, pacifique, tolrante, devait dclarer la guerre aux fidles de Klur, de Phrias, du Yoos. Aux messagers de Zua. Aux filles de Soltan. Aux Valipondes. Et des dizaines dautres. lpoque, aucune de ces croyances ntait reprsente dans la Sainte-Cit. Ith se devait daffrter des bateaux, de recruter des soldats, de constituer une arme. Notre peuple possde cela dans son sang , rappelait-il. Maz Achem voulait une croisade contre le Mal. Il demandait la guerre, tout en regrettant ses consquences tragiques. La Morale tait ce prix, et il tait urgent de sen rapprocher. Que stait-il donc pass Ji ? Quavait-il vcu, qui le transforme ainsi ? Un vnement tragique mloigna quelque temps de mes recherches. Mes parents tombrent tous deux gravement malades, quelques jours dintervalle seulement. Leur agonie, elle, dura plus de trois dcades. Je passai bien sr tout mon temps les veiller. Je ne mtendrais pas sur ces jours terribles, o mes proccupations taient mille lieues des agissements de mon anctre, si un pisode navait reli ce drame au sicle pass. Dans ses derniers moments, mon pre tint me dicter ses ultimes volonts. Je devais mener terme les quelques tches quil avait commences, anodines pour tous, mais importantes ses yeux. Il ne voulait rien laisser dinachev en quittant ce monde. Parmi dautres requtes, il me fit faire une trange promesse. Celle de brler le journal de Maz Achem, sil tombait un jour entre mes mains. Jen eus le souffle coup. Le journal de Maz Achem ! Il avait rdig un journal ! Jacquiesai la demande de mon pre, dj rsolue lire ce texte avant de le dtruire, puisque mon vu ne sy opposait pas. Et je le questionnai avidement ce sujet. 272

Lexistence de ce journal ntait mme pas certaine. La mmoire familiale voulait que Achem, incapable de convaincre les Emaz, avait en dsespoir de cause dvoil une partie de son contenu lun des grands prtres. Son renvoi du Temple ne serait survenu qu cette occasion. Cette nouvelle piste tait prometteuse. Mais je navais alors, et dans les dcades qui suivirent le dcs de mes parents, plus beaucoup dintrt pour quoi que ce soit. Je reus quelque temps aprs une lettre dun certain Xan, de Partacle. Il avait appris la nouvelle et me prsentait ses condolances. Il minvitait aussi me joindre une sorte de clbration, runissant les descendants des sages ayant particip ltrange voyage de lle Ji, un sicle plus tt. Encore trop afflige, je fis simplement une courte lettre de remerciement, dclinant linvitation. Ma passion pour cette vieille histoire stait endormie. Et javais aussi terriblement peur de quitter Ith pour rencontrer des inconnus Bien sr, maintenant, les choses sont diffrentes. Quelquun a engag les tueurs Zu et ma dsigne comme cible. Jai d fuir Ith pour me cacher dans un temple modeste prs de Mestbe. A une dcade de voyage. Jai visit la maison qui a abrit les dernires annes de mon aeul Elle appartenait encore une branche de la famille, de lointains cousins que je nai jamais connus. Ils ont t assassins par les Zu. Le journal ne sy trouvait pas. Ou ne sy trouvait plus. Ou encore, na jamais exist. Je ne vois quun moyen den tre sre.

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LIVRE III LE JUGEMENT DE ZUA


LA PLUIE BATTAIT VIOLEMMENT les tuiles dardoise mal agences et le vacarme tait assourdissant. ce moment dobscurit profonde qutait le neuvime dcan, on aurait facilement imagin quune arme de farfadets avait choisi ce toit pour sadonner une gigue vigoureuse. Et quil allait seffondrer dun moment lautre sous le poids dun lutin un peu plus gros que les autres. Deux hommes sentretenaient sous le porche dune ferme modeste, quelques milles de la riche Lorelia. Lun tait petit, vot, et devait pour une raison inexplicable apprcier son haleine ftide, car nimporte qui sa place se serait rinc plusieurs fois la bouche lextrait de roses de Manive. Lautre tait jeune, de taille moyenne, plaisait aux femmes et pouvait compter ses amis sur les doigts dune seule main. Le premier nen faisait pas partie. Le ton de cette trange conversation montait un peu plus chaque rplique. Je ne demande pas grand-chose, tout de mme. Deux nuits. Deux nuits seulement, dans ton entrept. Tu nauras mme pas toccuper de nous ! Allez, quest-ce que a peut te faire quon le loue pour y mettre des marchandises ou des gens ? Cest trs diffrent, rpondit le petit, cherchant vainement des arguments convaincants. Cest beaucoup plus dangereux. Et a sort de lordinaire, un point cest tout. Je ne vois pas en quoi ce serait plus dangereux que faire de la contrebande aux portes mmes de Lorelia ! mentit le jeune.

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Lautre lui demanda par signes de baisser le ton, avec beaucoup dardeur, comme sils taient au beau milieu dune runion de collecteurs royaux. Le jeune parut sen amuser. Du vin junen ! scanda-t-il la cantonade. De la bire de Cyr ! Des pices oranges ! Des statues de Jrusnie ! Des toffes de Far ! Arrte ! linterrompit le petit, aussi agac quinquiet. Des pierres zomines ! De lhuile de Crek ! Des lames goranaises ! Des joailleries ! Les entrepts de Raji le Passeur accueillent nimporte lesquelles de vos marchandises, sans payer la moindre taxe la Couronne ! Pas un seul tic pour Bondrian ! Oui, Raji passe nimporte quoi, sauf les amis, conclut-il avec srieux. Arrte, sil te plat, arrte. Ce nest pas drle du tout. Tu vas nous attirer des ennuis. Montre-moi o il y a un collecteur, ici. Raji observa les tnbres de la campagne environnante. Son regard sarrta sur les compagnons du plaisantin et sy attarda un moment. Ils taient rests en selle, lcart, et ne faisaient pas mine dintervenir. La pluie semblait le cadet de leurs soucis. En fait, ils taient dj tremps jusquaux os. Le petit homme passa plusieurs fois la main dans ses cheveux gras, sans russir les discipliner. Dona ne semblait pas de son ct, ce soir. Il maudit la desse des marchands. Quest-ce qui vous arrive, au juste ? demanda-t-il avec embarras. Vous avez tu quelquun ? Cest a, rpondit lautre. Le comte de Kolimine. Quoi ? sexclama Raji en ouvrant de grands yeux effrays. Et son chien, aussi. Je regrette vraiment. Pour le chien. Le contrebandier dvisagea le jeune homme quelques instants, ne sachant pas sil devait le croire ou non. Il stait dj moqu de lui bien des fois. Lun des cavaliers sortit du groupe rest lcart et sapprocha deux. Raji se raidit et posa la main sur le manche du poignard sa ceinture. Avant de sapercevoir, non sans surprise, que le cavalier tait une cavalire. Matre Raji, dit-elle calmement, nous navons aucunement lintention de vous crer des ennuis. Nous 275

voudrions simplement nous mettre labri de la pluie, et permettre lun des ntres, lgrement malade, de prendre quelque repos. Vous mobligeriez beaucoup en nous offrant votre hospitalit. Le petit homme, gn, dansa dun pied sur lautre en rflchissant. Ses clients taient rarement aussi respectueux. Laffaire ne lui plaisait toujours pas, car il tait vident que ces gens fuyaient de gros ennuis mais il ne savait comment refuser. Daccord, daccord. Pour cette nuit, pas plus ! Et je ne veux pas vous voir vous promener dans les environs. Chevaux, hommes, femmes, enfants, vous resterez tous cachs jusquau moment de partir. Maintenant, je vais essayer de me rendormir, si vous le voulez bien. Rey, tu connais le chemin, conclut-il en guise de bonsoir. Rey se demanda comment Raji pouvait dormir avec le vacarme de la pluie sur son toit dardoises. Il le regarda sengouffrer lintrieur de la petite maison et refermer la porte. Il se tourna alors vers la cavalire. Corenn, votre intervention ma vex, dit-il en souriant. Je ne suis pas prs de vous prsenter encore un gentilhomme de mes amis. La plupart des cavaliers mirent pied terre. Un homme en armes, vtu entirement de cuir noir, lapostropha pour le sermonner. quoi a rimait, ce numro avec les collecteurs ? Vous ne pouvez donc rien faire normalement ? Normalement ? Que signifie ce mot, Grign ? Cessez vos btises. O est lentrept ? Pas trs loin. Suivez-moi. Bowbaq sest endormi sur son cheval, remarqua une jeune femme aux cheveux sombres. Pauvre cheval. Rveille-le, Lti, demanda Corenn. La jeune fille secoua doucement le bras du gant nordique, puis de plus en plus vigoureusement. Bowbaq marmonna quelque chose dincomprhensible en se frottant les yeux. Puis il descendit de sa monture, si lon peut appeler ainsi le mouvement qui lamena au sol, peine un pied plus bas. 276

Un jeune homme de type kaulien sapprocha de Rey, qui guidait le groupe. Yan, au visage si franc et ouvert dhabitude, arborait une expression de conspirateur qui fit sourire lacteur avant mme dentendre la question. Tu as fait de la contrebande ? Jen ai fait un peu, oui. Comme tous les gens qui voyagent souvent, je pense. Tu achtes ici, tu revends l-bas Rien de mchant. Nest-ce pas, Grign ? Peut-tre. a mest arriv. Mais je nai jamais eu besoin dun entrept, moi. Rien de prmdit, ni daussi grande envergure. Rey ne rpondit pas. Il naimait pas devoir aborder ces facettes de son pass devant Corenn, Bowbaq ou Lti. Il les mena devant un btiment de bois qui avait toutes les caractristiques dune curie et y pntra suivi de ses amis. Grign maintint la porte ouverte, le temps dallumer une lampe huile la faible lueur de la lune mendiante. Puis il fit le tour des lieux, son habitude. a nest pas trs grand, commenta le gant Bowbaq dune voix ensommeille. Et la pluie pntre partout. Il nous faut rester au calme quelque temps, rappela Corenn. Ta blessure a besoin dtre soigne. Mais je ne la sens plus, Corenn, dit-il en se massant doucement le ventre. Il se figea dans son geste, puis se plia en deux en grimaant sous la douleur. La chevauche navait pas amlior les choses. Grign et Yan vinrent le soutenir. Rassurez-vous, intervint Rey. Lentrept se trouve sous nos pieds. Il en apporta la preuve en soulevant une norme trappe, jusque-l dissimule sous une paisse couche de paille moisie. Lti observa le gouffre sombre ainsi dcouvert. Nous allons passer la nuit l-dedans ? a mest dj arriv, rpondit lacteur. Cest beaucoup plus confortable que a en a lair. Je naime pas a, objecta Grign. Ce Raji ne minspire gure confiance. Il pourrait nous enfermer trs facilement.

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Aucun risque. Ce nest pas une simple cave, cest aussi le point de dpart dun tunnel qui mne tout droit Lorelia. Raji na pas t surnomm le Passeur pour rien. Le guerrier marmonna ses doutes et descendit lescalier grossier pour se rendre compte par lui-mme. Bowbaq admirait son courage. a doit grouiller de bestioles, l-dedans, remarqua Lti avec dgot. Bowbaq saura srement les convaincre de te laisser en paix, plaisanta lacteur. Le gant ne rpondit rien. Rey ne semblait pas comprendre que son pouvoir derjak ne pouvait tre utilis quavec les animaux qui allaitaient. Jamais il ne pourrait atteindre lesprit dun quelconque cafard, reptile ou autre espce primitive. Mme avec un rongeur, le dialogue serait trs difficile. Ils attendirent patiemment le retour de Grign, qui prenait visiblement son temps. Enfin, il fut de retour parmi eux. Alors ? senquit Rey. a devrait aller, admit le guerrier, presque contrecur. Je vous lavais dit. Cest propre, suffisamment ar, et trs bien isol. Vous pensez bien que personne ne laisserait pourrir une fortune en marchandises dans un trou crasseux. Il fut donc dcid de sinstaller sans plus tarder. Les chevaux furent dessells et nourris, les paquetages transports dans la cachette. Quand tout le monde fut descendu, Grign referma la trappe avec une moue dapprhension. Il passa ensuite un bon moment faire les cent pas en se lissant la moustache. Le guerrier ne connatrait plus de repos avant quils naient quitt lendroit. Lternel esprit curieux de Yan le poussa explorer les lieux. Ctait une cave impressionnante, par sa taille et par le soin que lon avait apport son agencement. Bien que les parois sincurvassent parfois en des angles doux, les salles respectaient une disposition rectangulaire. Les dimensions globales, si lon additionnait la surface des trois pices composant louvrage, ntaient pas infrieures quarante pas sur vingt-cinq.

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La partie la plus grande tait celle situe immdiatement sous la trappe. Les parois en taient les plus grossires, simplement tayes avec dpaisses planches de feuillus. Le sol tait recouvert dune couche de sable fin, et le plafond renforc dnormes poutres croises. Si lendroit ntait pas joli, on sy sentait au moins labri. Mme le roulement de la pluie ntait plus quun lointain murmure. Des torchres avaient t installes intervalles rguliers. Grign en avait allum plusieurs, qui diffusaient maintenant un clairage suffisant pour apprcier lensemble de la scne. Des milliers de livres de marchandises patientaient l, pour la plupart emballes et protges dans des chiffons, des botes de toutes tailles, des coffres, des paniers et des tonnelets. Elles reposaient sur des tagres de fortune, des niches creuses dans les parois, ou taient tout simplement empiles sur le sol, dans un dsordre apparent pour le nophyte. Une simple planche sparait la premire salle de la deuxime, mais lamnagement de cette pice plus petite tait nettement suprieur. Les parois taient entirement mures, et le sol recouvert de lattes de bois ajustes constituait un plancher plus quhonorable. Le plafond avait t galis et blanchi la chaux. Lensemble confrait cette pice une isolation trs acceptable, permettant de conserver les marchandises les plus prissables. Rey proposa ses amis de sinstaller cet endroit, mais cette dcision tait dj prise. taient entreposs l des lgumes et fruits exotiques, et Yan vit moins dintrt leur examen qu celui des objets de la premire salle. La dernire pice tait condamne par une lourde porte de chne, munie dune impressionnante serrure. Bien sr, elle tait verrouille. Tu sais ce quil y a l-dedans ? demanda-t-il Rey. Bien sr. Je lai dj ouverte. Cest une pice minuscule. Raji y range ses marchandises de valeur, ainsi que son propre trsor. Cest certainement la meilleure raison quil avait de nous refuser laccs.

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Yan acquiesa et remercia lacteur, courtant ainsi la conversation. Il ntait pas certain de vouloir apprendre ce que Rey entendait par Je lai dj ouverte . Le dernier lment intressant de la place consistait en lentre du fameux souterrain vers Lorelia. Celui-ci tait normalement bloqu par une poterne barre dune poutre, mais Grign avait t lune et lautre afin de leur assurer une issue de secours. Le tunnel tait assez large pour que trois hommes y progressent de front sans se gner. Rien nindiquait, bien sr, quil en soit de mme sur toute la longueur. Yan sy aventura dune dizaine de pas avant que Grign ne lui demande de revenir. Ce qui eut comme consquence immdiate la prcipitation de Lti dans le souterrain, jusqu sa premire rencontre avec un rat vnrable. Elle revint alors delle-mme et insista pour que lon referme la porte et que lon replace la poutre. Bowbaq dormait dj. Corenn et Lti installrent une sparation de fortune sous la forme dun rideau improvis et disparurent derrire aprs des vux de bon sommeil. Grign fit une dernire tourne dinspection et consentit enfin se reposer un peu. Rey revint de la premire salle avec une bouteille de vin junen, en offrit Yan, puis entreprit consciencieusement de la vider seul devant le refus poli du jeune Kaulien. Il sassoupit peu aprs. Yan diminua la clart de la lampe huile, sinstalla confortablement et laissa libre cours ses penses en attendant le sommeil. Cela faisait presque deux dcades, alors, quil avait quitt son petit village natal dEza. Depuis, on lavait insult, assomm, vol, pourchass, menac de tortures et mme de mort. Il avait assist plusieurs combats et vu des hommes rester terre. Lui-mme stait dbarrass dun ennemi en lui projetant un rocher au visage. Enfin, il avait frl la mort plusieurs occasions. De trs prs, mme, songea-t-il en repensant lexpression panique de Lti, suspendue quarante pas au-dessus des rcifs.

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Ce souvenir le secoua compltement. Il eut limpression de revivre le moment. Son dsespoir, son impuissance puis sa soudaine rage, son dsir imprieux de la sauver, comme si chaque parcelle de son tre nexistait plus que pour ce but. Et il avait russi. Cela stait produit moins de neuf dcans auparavant. Pas mme une journe. Sa Volont tait toujours aussi forte. Masque, endormie, mais souveraine. Il sentait quil nen irait plus jamais autrement, ne comprenait pas ce dont il sagissait, mais avait dcid de sen rjouir. Corenn lui avait dit que quelque chose stait dclench en lui. Quils auraient bientt une longue conversation, quelle laiderait comprendre. Il avait hte dtre ce moment. Le temps leur avait manqu depuis la veille. Aprs stre chapps du pige tendu par les Zu sur lle Ji, ils taient revenus prs de Berce pour rcuprer leurs chevaux. Grign avait mis en fuite deux malfrats posts l sans mme tirer une flche. Bowbaq et Rey, jusqualors pitons, avaient confisqu deux btes aux assassins. Puis le petit groupe stait loign au plus vite du dangereux village. Le choix de leur itinraire fut longuement discut. Grign stait pniblement rsign ce quils sabritent chez un ami de Rey, que lacteur avait prsent comme quelquun de fiable et de gnreux, un homme dune rare intgrit. Mais le dbat autour de leur destination suivante avait t long, trs long, entre le guerrier et la Mre. Cest encore Rey qui avait fourni lide. Lorelia tait sa ville natale, et il en connaissait bien les particularits. Le march du Petit Palais tait lune delles. Dans cet endroit, le commerce ntait soumis aucun contrle tant que la Couronne ntait pas mise en danger, et quelle touchait une importante commission sur les transactions effectues. Dans cet endroit, les hritiers allaient pouvoir rencontrer les Zu. En terrain neutre. Et, peut-tre, monnayer leur salut. Corenn, en diplomate accomplie, ne voulait ngliger aucune possibilit pour les tirer daffaire. Grign refusait absolument de traiter avec les assassins et estimait moins dangereux de se 281

laisser tomber directement sur sa lame courbe. Pour lui, cette ide tait une folie. Pour une fois, Rey stait bien gard dintervenir dans la discussion entre les deux chefs du groupe. Corenn eut de toute manire le dernier mot, et le guerrier passa le reste de la journe bouder. Il ne comprenait pas comment la Mre sy prenait pour toujours arriver ses fins sans mme lever la voix. Les hritiers allaient au-devant des Zu. La dernire pense de Yan, avant de sendormir, fut de se demander si ctait vraiment une bonne ide. *** Lti ouvrit les yeux doucement, stonna un instant de ne pas voir la clart du soleil, avant de se rappeler quils taient dans une cave. Bien que lobscurit fut presque complte la seule source lumineuse, une lampe huile, tant masque par le rideau , elle devinait que le jour stait lev. Elle se leva et stira langoureusement. Corenn ntait pas rveille. Lti contourna la forme endormie, enfila rapidement ses chausses et saventura derrire la toile tendue. Elle ne fit pas quatre pas que Grign se redressa sur sa couche, lame au poing. Elle le rassura dun signe et le guerrier se recoucha avec un grognement bourru. Elle se fit la plus discrte possible et sappro cha de Yan. Il dormait toujours, lui aussi. Elle se souvint du malaise qui avait pris le jeune homme, aprs leffort intense quil avait d fournir pour la sauver. Son repos tait plus que mrit. Elle sassit ct de lui et lobserva avec tendresse. Yan navait pas demand sa Promesse Il ne laimait donc pas. Mais ctait son ami de toujours, et elle lui devait la vie. Mme si elle devait maintenant sunir un autre limage de Rey vint furtivement caresser son esprit , Yan serait toujours son meilleur ami. Elle sallongea doucement ct de lui et se laissa bercer par des visions heureuses de lavenir. Elle et Rey, Yan et une femme quil aurait choisie, devisant gaiement sur les qualits de leurs enfants Des hritiers, eux aussi 282

Elle se rappela leur situation actuelle, et cela lui fit leffet dune gifle. Cet avenir, les Zu voulaient le leur prendre. Ils en avaient dj pris beaucoup, elle, ses compagnons et tous les autres hritiers. Inconsciemment, elle serra les poings et raidit ses membres. Elle ne les laisserait pas faire. Plus jamais. Elle se rendormit en songeant trois guerriers goguenards et menaants. Lun allait perdre une main, lautre un il, et le dernier chuterait avec elle dans labme. Ses cauchemars suivants lui parurent presque agrables. *** Raji le Passeur eut une trs mauvaise nuit. Le soleil stait lev, la pluie stait calme avant quil ne parvienne se rendormir. Il avait finalement succomb la fatigue pour se rveiller au beau milieu du troisime dcan, trop tard, bien trop tard dans la journe ! Il courut lentrept sans mme prendre la peine de se vtir. Le fait que les chevaux des trangers soient toujours l ne suffit pas le rassurer. Nimporte quel voleur aurait prfr abandonner sa monture et gagner Lorelia par le souterrain avec son trsor ! Il dbarrassa la paille moisie couvrant la trappe et tira sur lanneau prvu cet effet. Lhuis ne bougea pas dun pouce. Il essaya une nouvelle fois, tirant des deux mains, mais sans obtenir plus de rsultat. Il sagenouilla alors et tambourina sur le bois en appelant Rey de sa voix la plus forte, dj convaincu que lendroit tait vide de tout occupant. Contre toute attente, il entendit des coups en rponse et la trappe finit par souvrir. Raji sengouffra dans lescalier aussi vite quun dors-debout en chasse. Pourquoi avez-vous ferm ? tana-t-il aussitt lacteur. Une lame se posa sur sa gorge tandis quune poigne de fer lui attrapait un bras et le bloquait dans son dos. Le contrebandier ne fit plus un geste, se contentant de lancer un regard apeur au jeune homme blond devant lui. Rey prit un air faussement ennuy en regardant lombre glisse derrire Raji. 283

Grign, que va penser notre hte ? Que nous sommes des voleurs ? Je nai emprunt que quelques bouteilles, et uniquement afin dtancher une soif vritablement inhumaine. Raji ne nous en tiendra pas rigueur, nest-ce pas ? Non, bien sr que non, sempressa dacquiescer lintress. Cessez de jouer, ordonna Grign. Allez faire un tour lhaut voir si tout est normal. Rey gravit lescalier tranquillement en souriant devant la tenue nglige de Raji. Celui-ci ne portait quun simple pagne de fracheur douteuse, mais ctait le cadet de ses soucis compar lacier froid quil sentait contre sa gorge. Grign, attendez pour le lcher, cria lacteur. Nous sommes encercls par une bande de canards arms jusquaux dents. Le guerrier mit un soupir rsign et libra Raji, qui se plaa aussitt distance respectueuse. Tous les trangers taient en train de lobserver de la porte de la deuxime salle. Deux femmes taient parmi eux. Le contrebandier navait jamais t aussi gn. Il fait un temps superbe, annona Rey en revenant de son inspection. a va tre une journe magnifique. Tant mieux, tant mieux, bredouilla Raji, mal laise. Vous ferez une bonne route, comme a Allons, allons, vieil ami, tu ne vas pas dj nous mettre dehors ! dit Rey en plaant un bras sur son paule. Notre compagnon, l-bas, est bless et a besoin de repos. Ae, fit Bowbaq en une mauvaise parodie daigreur lestomac. Puis le gant se plia en deux, la douleur de sa blessure vritablement rveille. Corenn le raccompagna jusqu sa couche. a serait contraire toutes les lois de fraternit de la Guilde, non ? continua lacteur. Ben, justement, jai limpression que la Guilde naimerait pas trop nous voir amis, osa Raji. Quoi ? sinsurgea lacteur. Tu voudrais me dire que tu as peur de ces petites frappes, un escroc rput comme toi ? 284

Rey lattrapa par son pagne et le secoua virilement, comme sils taient deux vieux compagnons mercenaires. Raji tentait tant bien que mal de conserver ses effets intacts devant la jeune fille qui trouvait tout cela trs amusant. Daccord ! Daccord ! finit-il par dire, vex. Restez autant de temps que vous voulez, je men fiche ! Seulement, a vous cotera cinq terces par personne et par jour. Et je ne veux pas vous voir fouiner dans les marchandises ! Cinq terces ! Mais on pourrait se payer une auberge royale ! Nous paierons, dclara Grign. Et vous naurez aucun ennui si vous ne nous en causez pas. Raji observa le visage srieux du guerrier ramgrith, acquiesa, et monta lescalier aussi vite et dignement quil le put. Il se promit de ne plus faire doffrandes Dona avant plusieurs dcades. *** Le march du Petit Palais avait lieu au septime de chaque dcade, et lon ntait quau quinte de celle de lOiseau. La rencontre naurait donc pas lieu avant deux jours. Nanmoins, puisque tout le monde semblait dcid aller au bout de cette folie , Grign voulait reprer et tudier les lieux avant que ceux-ci ne soient envahis par la foule. Une excursion Lorelia tait donc au programme de la journe. Elle ne concernait pas tout le monde, bien sr. Bowbaq devait se reposer et passerait la journe allong. Corenn resterait son chevet, bien que le seul avoir quelques connaissances sur lart des gurisseurs ft le vtran Grign. Elle demanda aussi Yan de rester avec eux. Le jeune homme comprit quils allaient avoir leur grande conversation. Il accepta en se demandant do lui venait cette soudaine pression dans le ventre. En fait, Grign ne voulait emmener personne, pour la scurit de ses compagnons. Lti et Rey se lancrent dans un enchanement mmorable de protestations et darguments peu ou trs peu convaincants. Finalement, le guerrier concda 285

lacteur quil aurait peut-tre besoin dtre guid dans la plus grande ville du monde connu. Malgr le peu dagrment que lui apportait sa compagnie, elle pouvait tre utile. Et Grign savait Rey assez rebelle pour laccompagner de toute faon, quoi quil dcide. Mais il ne capitula pas devant Lti, et le ton de la conversation menaait de monter chaque instant. Finalement, le guerrier sen tira avec la promesse dune premire et prochaine leon de combat. Lti fit mine de rflchir mais accepta sans formuler la moindre objection. Le guerrier vita de croiser le regard dsapprobateur de Corenn et sen fut ses prparatifs. Il tait hors de question de se promener dans Lorelia avec leurs effets de tous les jours. En guise de dguisement, Grign projetait simplement de sentourer dune grande cape dtoffe lgre, et noire, bien entendu. Rey promit de se rendre mconnaissable et sisola derrire le rideau improvis de Corenn avec son paquetage. Il nen tait pas encore revenu quand Raji fit une nouvelle apparition dans lentrept. Cette fois, le petit homme tait vtu dcemment et arborait un authentique glaive goranais son ct. Grign remarqua par exprience que le petit contrebandier navait pas lhabitude des armes. Le fourreau mal lac de sa lame le gnait dans beaucoup de mouvements et Raji navait de cesse de le replacer la verticale. Il russit mme trbucher dessus, et nvita la chute quen se raccrochant un panier rempli de poires de Wastille, dans une posture ridicule. Le petit homme feignit dignorer les trangers et procda linventaire habituel des marchandises qui devaient tre passes ce jour. Aprs consultation de lun ou lautre des registres souills quil conservait prcieusement, il plaait tel ou tel panier, coffre, tonnelet ou autre rcipient baroque au centre de la premire cave. Quand il jugea lamoncellement suffisant, il retourna dans lcurie et en revint en tirant un ne par la longe, exhortant la pauvre bte descendre lescalier. Bien quil et certainement russi des centaines de fois, laffaire semblait malaise. 286

Ce fut le moment que Rey choisit pour prsenter son dguisement. Enfin, ce devait tre Rey, puisquil avait disparu derrire le rideau peine un dcime avant. Mais ses compagnons connurent un instant dhsitation. Les rflexes de Grign agirent mme plus vite que sa raison, car il se mit en posture de combat avant davoir reconnu leur ami. Lacteur stait dguis en Z. Tunique rouge, ceinture en corde grossire, chausses lacet. Une robe de novice entrouverte par-dessus lensemble. Et surtout la sinistre dague, la hati, bien reconnaissable dans son fourreau pourpre. Les tueurs rouges quils avaient rencontrs jusqu prsent taient tous chauves, mais Rey navait aucune envie de pousser la ressemblance jusque-l. Il avait simplement tir et attach son paisse chevelure blonde derrire sa tte, et relev le capuchon de la robe de novice. Mme son visage disparaissait dans lombre. Leffet tait saisissant. La vision seule du costume donnait Lti une envie froce, animale mme, de brutalit. O avez-vous trouv a ? senquit Corenn. Sur le dos dun Z. Celui qui mattendait chez Mess, pour tre prcis. Jai d le tuer un peu dabord pour quil accepte, bien sr. Quelquun poussa un cri de terreur et les hritiers se tournrent vers Raji. Le contrebandier tentait de senfuir et se retrouvait bloqu par lne dans lescalier. La pauvre bte neut dautre choix que de descendre les marches quatre quatre pour viter la chute. Raji fut bientt hors de vue et lon nentendit plus que ses cris apeurs sloignant. Grign soupira avant de se lancer sa poursuite, comme un chat aprs une souris, en manifestant son exaspration travers quelques jurons choisis. Yan naurait pas voulu tre la place du petit homme Ils attendirent quelques instants le retour du guerrier. Rey essaya de faire rire ses compagnons en se lanant dans une srie de grimaces cruelles ou sanguinaires, mais sans succs. Il changea alors de registre, et arracha tout de mme un sourire Lti en singeant un Z affubl dun regard idiot et bavant comme un crapaud. 287

Grign fut rapidement de retour, poussant Raji devant lui dune main et portant son glaive de lautre. Le petit contrebandier tait si ple quon aurait pu voir sa langue travers ses joues. Je propose quon lenferme ou quon sen aille, lana le guerrier. Jen ai dj assez de cette situation. Allez-vous en, sil vous plat murmura Raji. Il nest pas question de squestrer notre hte, dit fermement Corenn. Messire Raji a simplement t surpris par le dguisement de Reyan, nest-ce pas ? Ben les Zu sont plutt rancuniers, hein ? Je naimerais pas quils viennent mettre leur nez par ici a narrivera pas, dclara Grign en lui rendant son glaive. Si vous tenez votre langue. Cest vrai, renchrit Corenn. Sils venaient lapprendre maintenant, vous seriez srement considr comme notre complice Oh l l Le petit homme se prit la tte entre les mains et fit quelques pas au hasard. Lunivers tranquille quil stait construit venait de seffondrer. Heureusement, nous serons partis avant octes. Vous nous avez sauv la vie, messire Raji. Lhomme observa la Mre avec une expression dsabuse, haussa les paules et entreprit sans entrain de charger son tas de marchandises sur lne. Yan admirait la faon dont Corenn venait de sassurer la loyaut de Raji. Lart diplomatique pouvait rellement savrer plus efficace que lemploi de la force. Lui-mme en tait convaincu depuis longtemps, mais il tait toujours plaisant den faire la preuve. Lattention revint sur Rey. Celui-ci avait prpar une arme darguments pour convaincre Grign du bien-fond de son dguisement, mais il neut pas les utiliser. Le guerrier ne lui fit aucune remarque. Cette visite Lorelia, au beau milieu de leurs ennemis, tait de toute faon dangereuse. Alors si cette tenue les aidait loigner les badauds, ctait parfait.

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Bien sr, il en irait tout autrement sils tombaient nez nez avec dauthentiques tueurs rouges Mais une telle rencontre tait inluctablement destine se terminer en bataille. Raji nmit quune faible protestation, qui sapparentait plus un gmissement, quand il comprit que les trangers avaient lintention de laccompagner dans le souterrain. Il sengagea dans le tunnel en tirant son ne par la longe et en hochant tristement la tte. Rey se munit dune torche et lui embota le pas, alors que Grign fermait la marche. Lacteur sentait chaque pas la dague maudite battre contre sa cuisse. La tunique rouge bruissait doucement au moindre de ses mouvements, et la lourde robe de novice le mit rapidement en nage. Il tait vtu comme un tueur Z et allait peut-tre audevant deux. Un crne peint sur un visage vint hanter ses penses et lui rappela le coup presque mortel quon lui avait donn sur la gorge. Il ne devait sa survie qu la chance Malgr ses fanfaronnades, lacteur tait empli dapprhension. Alors que Yan refermait la porte sur eux, il se demanda si linfaillible Grign tait dans le mme tat desprit, ou si le guerrier tait trop fou pour craindre quoi que ce soit. Il ne put dcider ce qui lennuyait le moins. *** Bowbaq avait voulu se lever pour saluer le dpart de ses amis, mais la douleur lavait immdiatement assailli et cest tout juste sil avait pu contenir ses cris. Le plus terrible ntait pas la souffrance, bien sr. Ctait de se demander sil allait vivre. Il avait encaiss un coup de dague, daccord Mais il avait dj subi des blessures bien plus graves, ne serait-ce qu loccasion des jeux parfois brutaux quil partageait avec Mir. Le lion lui avait cass un poignet, deux doigts, et mme presque ouvert la gorge lors dune lutte particulirement virile, pendant laquelle le fauve stait un peu laiss aller.

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Mais cette entaille-ci avait t faite avec une lame empoisonne. Et bien que Corenn soit tout fait confiante dans sa gurison, Bowbaq, lui, voyait sa fin approcher. Il sinterrogeait sur les raisons qui lavaient amen ici. Si loin de ses enfants Si loin dIspen, sa femme bien-aime Menace autant que lui par les Zu, ainsi que Prad et Iulane, et tous ses compagnons, sans quaucun sache pourquoi, ni comment y remdier. La veille, il se trouvait dans une caverne sur une petite le de la mer Mdiane, et on lui avait montr une porte vers un autre monde. Une porte magique. Le secret de Ji. Cette nuit, en dormant, il lavait perc jour. Il ralisa quil tait srement le seul, parmi ses compagnons, avoir une ide de ce que pouvait tre lautre monde. Il tenta inutilement de loublier. Sil survivait sa blessure, son existence ne serait jamais plus la mme. Il y avait eu avant Ji. Tout ce quil connatrait maintenant ferait partie daprs. Sa blessure llanait tel un dard et il ne pensait pas pouvoir sendormir. Si son corps avait besoin de repos, son esprit tait survolt. Lui aussi exigeait dtre apais. Il eut soudain envie de parler quelquun. Il avait envie dvoquer sa mort possible, sa famille, son existence. De discuter des Zu, de leur ennemi, et du mystre de lle. Il avait envie de partager, une fois encore, cette exprience avec quelquun. Un de ses amis. Un des hritiers. Il ouvrit les yeux sur la clart dansante des torchres de la cave. Lti tait accroupie ct de lui et arborait un sourire bienveillant. Le gant eut un soupir de gratitude, sclaircit la voix et commena raconter. *** Ds linstant o Grign et Rey furent partis, Corenn scruta Yan pendant de longs instants, dun regard brillant dintelligence. Le jeune homme se sentit aussitt mal laise. Ou plutt impressionn.

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La Mre navait reprsent pour lui, dans son enfance, quune des rares parentes de Lti, en visite occasionnelle Eza. Plus tard, il avait appris que Corenn ntait pas rellement la tante de la jeune fille, mais la cousine de Norine, la mre de Lti. Encore plus tard, quand il fut assez grand pour comprendre dans les grandes lignes lorganisation du pouvoir dans le Matriarcat, il avait ralis que Corenn tait une des personnalits les plus importantes du pays. Il ne se souvenait plus de lopinion quil avait sur elle avant Mais ds ce jour, la Mre lui avait paru plus svre, plus srieuse, plus responsable que nimporte qui. Intimid, il lavait plus ou moins fuie chacune de ses visites. Corenn ne restait de toute manire que trs peu de temps Eza. Tous les trois ans, elle emmenait Norine et Lti en Lorelia pour quelques jours. Yan navait jamais demand pourquoi, car Lti tenait son secret. Il savait, maintenant, de toute faon. Durant les deux dernires dcades, il avait appris connatre et apprcier Corenn. Les nombreuses qualits de la Mre, dont la grande intelligence ntait pas la moindre, attiraient toutes les sympathies. Si on lui avait demand qui tait le plus mme de diriger le groupe, Yan aurait sans hsitation donn la prfrence Corenn. Grign, malgr sa grande exprience des voyages et des combats, restait trop ttu et renferm. Le jeune homme pensait donc tout connatre de Corenn. Mais la Mre du Conseil permanent de Kaul prenait depuis peu des airs de conspirateur qui lui donnaient froid dans le dos. Elle lui avait promis une grande conversation. Le moment en tait venu. Yan le comprit sans quelle et besoin dajouter un mot. Il regarda autour de lui pour sassurer de ne rien oublier, sans comprendre pourquoi il agissait ainsi. Puis il haussa les paules et suivit la Mre dans lcurie. Il se sentait aussi nerv que la veille. Quand ils avaient vu lautre monde. Le souvenir de la valle verdoyante et ensoleille lattrista, comme ce quil avait ressenti quand la porte stait referme sur 291

son secret. Il comprit quil ne serait plus jamais le mme Yan, prsent Et Bowbaq ? bredouilla-t-il avec gne, comme sil sadressait une inconnue. Il va bien. Lti veille sur lui. Jai chang ses bandages tout lheure, la blessure est trs propre. Je pense quon na plus rien craindre du poison, maintenant. Le ton anodin de sa conversation le dtendit un peu, mais son trouble revint quand il remarqua lexpression rflchie de la Mre. Ils quittrent lcurie et firent quelques pas en silence. Le soleil tait dj haut sur lhorizon, et la campagne lorelienne clbrait sa grandeur sa manire. Des chants de virvois et de merles charognards fusaient de toutes parts. Lappel rauque dun faisan marin rsonna dans les environs. Un sanglier grogna en retour quelques instants aprs. La faune sentait lapproche de la saison de la Terre et entendait profiter le plus possible du rpit offert par lastre majeur. Raji mourrait de peur de les savoir dehors, au vu et au su de nimporte quel visiteur, remarqua Yan avec amusement. Ce quils imposaient au petit homme ne lui plaisait qu moiti, mais il savait que Grign prfrerait prir plutt que dattirer des ennuis un innocent. Le contrebandier serait largement ddommag, sans aucun doute. Corenn restait silencieuse. Yan rassembla son courage et se lana. Cette grande conversation, elle a un rapport avec lle, ou avec moi ? La Mre lui sourit en lui jetant un regard de biais, alors que leur promenade les amenait sous les premiers arbres dune fort paisse. Yan le Pcheur, vous avez oubli dtre idiot, dit-elle pompeusement. Elle a un rapport avec toi, ajouta-t-elle aprs quelques instants. Yan sentit sa nuque se raidir. Il stait dout de la rponse, mais regrettait dj davoir raison. Corenn prit une longue inspiration et se lana.

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Aprs ce que tu as vu hier, je pense que tu ne trouveras pas ma question trop trange. Yan, crois-tu limpossible ? Oui, bien sr, rpondit-il sans hsiter. Il ressentit le besoin dexpliquer cette rponse un peu nave. Je veux dire, je lai vu, nest-ce pas ? On la tous vu. Nimporte qui peut raconter nimporte quoi, a ne prouve rien. Mais hier Hier, jtais l. Jai vu la porte. Jai vu lautre monde. Et sils sont rels, dautres choses peuvent ltre aussi. Corenn sarrta, stira en observant les environs. La rponse la satisfaisait amplement. Bien ! Comme je le pensais, a va tre trs facile. Arrtons-nous l un moment. Jai quelque chose te montrer. Le Kaulien, dvor par la curiosit, saccroupit dans lherbe encore humide de rose. Corenn dplia une toffe quelle avait amene dans ce but et sinstalla dessus, sadossant contre le tronc dun jeune lubillier. Elle tira sans hte une pice de sa bourse et la tendit au jeune homme. Pose-la par terre, sur la tranche. O tu veux, mais assez prs pour que je puisse la voir. Yan sexcuta en se demandant o la Mre voulait en venir. Si Rey avait requis de lui une telle chose, il aurait refus de sy prter par crainte dune plaisanterie. Recule-toi, maintenant. Et regarde bien la pice. Yan scruta sans rien y comprendre le petit disque de mtal grav. Ctait une trois-reines du Matriarcat, ternie par lge et sans particularit aucune. peine de quoi acheter une miche de pain. Alors quil lobservait, le disque trembla et tomba sur le ct. Yan se baissa aussitt et le replaa sur la tranche. Puis il reprit son examen. Tu as vu ? demanda Corenn. Le Kaulien la dvisagea, interloqu. Il navait rien vu du tout, rien compris. Bon. On recommence. Regarde-la de plus prs, ajouta-telle avec un sourire malicieux. Yan sagenouilla devant la picette et concentra toute son attention. Il ne voyait rien.

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Puis lobjet trembla un peu sur sa base, comme caress par la brise. Yan sattendait le voir chuter une fois encore, mais il nen fut rien. La pice amora un lent mouvement de toupie qui alla rapidement en saccentuant. Si au dbut du cycle on pouvait croire une concidence avec la complicit du vent , il nen tait plus rien aprs quelques instants. Yan avait devant lui quelque chose dimpossible. Et, alors que dautres se seraient enfuis en hurlant de peur et de colre, il tait submerg par une joie inexplicable. Il porta son regard sur Corenn sans comprendre pourquoi il souriait autant. Et reprit un peu de son srieux. La Mre avait une expression trs concentre. Elle ne quittait pas la pice des yeux. Yan comprit que Corenn tait lorigine de ce prodige. Corenn tait magicienne. Il revint sur la petite trois-reines. Elle tournait si vite alors quon et pu la prendre pour une complte sphre de mtal. Et cette bille sleva dans les airs. Le jeune homme restait bouche be. Elle simmobilisa deux pieds du sol, pratiquement en face de ses yeux. Il lobserva sous tous les angles et ne put rsister lenvie de passer une main dessous. Mais ses doigts ne rencontrrent aucune rsistance, et le charme ne fut pas rompu pour autant. Il finit par entourer entirement la pice dans ses deux mains jointes. Le mouvement diminua et la trois-reines se posa dlicatement dans sa paume gauche. Yan la contempla comme sil en voyait une pour la premire fois. Corenn posa une main sur son front et ferma les yeux quelques instants. Elle semblait soudain extrmement fatigue. Elle laissa reposer sa tte contre le tronc, avant de se tourner vers Yan avec un sourire narquois. Alors, tu as vu quelque chose, cette fois ? Jai rien vu du tout, grimaa Yan. Juste une vieille pice qui tourne dans les airs, rien dautre. Ils succombrent tous deux un fou rire des plus stupides, car ni lun ni lautre, habituellement raisonnables, ne parvenait justifier ou contrler cette hilarit. Quand ils eurent puis

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leurs forces, ils laissrent passer quelques instants de silence, lcoute des chants de la fort. Le regard de Yan allait de la pice Corenn, de Corenn la pice. Il ne savait do allait venir le prochain prodige. Alors, Yan le Pcheur, linterpella la Mre. Crois-tu la magie ? Oui, rpondit le jeune homme trs srieusement. Bien. Veux-tu lapprendre ? *** Grign ne parvenait pas se faire ce tunnel. Ce ntait pas tant le fait dtre sous terre qui lennuyait, car il avait dj connu cette exprience bien des fois, ne serait-ce que dans les cavernes de lle Ji. Non, ctait plutt ltroitesse du souterrain. Bien quil y et largement assez despace, mme dans les passages les plus triqus, pour que deux adultes puissent progresser de front, le guerrier pensait manquer de place. Il songeait bien sr lventualit dun combat. Dans un tel couloir, il aurait toutes les peines du monde manier efficacement sa lame de quatre pieds. Le poignard serait sa meilleure option, mais il navait aucune confiance en cette arme, jugeant son utilisation trop dangereuse et peu efficace face des adversaires suprieurs en nombre. Larc aurait t idal si le tunnel avait t clair. Mais les trois hommes progressaient la seule lueur de leurs torches. Des ennemis dtermins et embusqus dans les tnbres ne seraient dcouverts que trop tard. Pire, ils constituaient euxmmes des cibles faciles, et Grign sappliquait longer les parois. De plus, il dtestait se laisser guider par un inconnu. Placer sa confiance en un homme qui avait si peu de raisons de les aider Car ce tunnel ntait pas quun simple couloir allant de la petite ferme jusqu Lorelia, ctait aussi une des nombreuses artres dun vritable rseau souterrain qui devait couvrir plusieurs dizaines de lieues.

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Ils avaient dj crois six voies secondaires, toutes mures. La route suivre tait donc vidente. Mais rien ne prouvait quil en irait de mme sur toute la longueur. Il contourna lne charg de marchandises pour se placer au mme niveau que le petit contrebandier. Raji feignit dignorer sa prsence, mais lexpression angoisse de son visage tait suffisamment bavarde. Il est vieux quel point, ce tunnel ? Lhomme dvisagea le guerrier, comme pour sassurer que cette entre en matire ntait pas le signe avant-coureur dune srie de brimades. Le visage impassible de Grign le rassura un peu. Je ne sais pas. Mon grand-pre lutilisait dj, il y a plus de cinquante ans. En creusant ma troisime cave, il y a quelques annes, jai trouv une pointe de lance romine. Le tunnel remonte peut-tre lpoque des Deux Empires. a ferait plus de huit ons, intervint Rey. Cest beaucoup Et votre famille fait de la contrebande depuis tout ce temps ? stonna Grign. Depuis mon grand-pre, rpondit Raji avec fiert, se mprenant sur les opinions du guerrier. Mais personne na atteint ma russite ! Vous vous ferez srement prendre un jour ou lautre, dclara le guerrier sans animosit. a parat trop facile. Raji donne une part de ses gains son collecteur. Jai entendu dire que ctait un don trs gnreux. Crie-le sur les toits, surtout, bougonna Raji. O mnent les autres tunnels ? Lorelia, comme celui-ci, ou dans les environs. Quest-ce que a peut faire ? La plupart sont bouchs par des effondrements, ou connus de tout le monde, mme de la milice. Mon grand-pre a d creuser pendant six ans pour dblayer celui-ci. Jai mur tous ceux qui croisaient son trac il y a des annes. Je navais jamais eu dennuis avant vous. Un audacieux pourrait abattre lun de ces murs et piller votre entrept.

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Raji frona les sourcils. Les ides de ce Grign ne lamusaient pas du tout. On ne peut se fier personne, grommela-t-il. Rey clata de rire et gloussa bruyamment pendant un bon moment. Grign trouvait oppressant dentendre ce jacassement idiot dans ce souterrain sordide. Il se prit regretter davoir emmen lacteur. Rey ma dit que le tunnel dbouchait dans une cave dauberge. Elle est vous ? Je ne sais pas si jai encore envie de rpondre vos questions, rpliqua Raji. Vous pouvez loger chez moi, vous pouvez maccompagner contre ma volont, mais je nai nulle obligation de vous faire la conversation. Le petit homme avait rassembl tout son courage pour cette tirade. Il prpara mentalement une borde dinjures lancer au premier coup quil recevrait. Rey tait pris dun nouveau fou rire. Ces gens taient des dments, pensa le contrebandier. Grign avait une envie furieuse de plaquer sa lame contre la gorge du petit homme lhaleine ftide, pour obtenir ses renseignements. Il se retint uniquement par gard pour les dsirs de Corenn. Je voudrais simplement savoir, dit-il avec un contrle dont il se serait cru incapable, si nous allons dbarquer au beau milieu dune assemble de frres qui se prcipiteront immdiatement pour ameuter la Guilde. a, il y en aura, des frres, plaisanta Raji. Il ajouta rapidement, refroidi par le regard glac du guerrier : Enfin, juste mon associ et ses deux larbins. Des gens bien Pas dinquitudes pour vous, matre Grign, conclut-il en bredouillant. Le guerrier dvisagea le petit homme quelques instants, sans rien ajouter. Cette ide ntait dcidment quune folie. ***

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Dans son tat affaibli, et devant la complexit des motions quil voulait exprimer, Bowbaq avait parfois du mal trouver ses mots dans la langue ithare. Tous les membres du groupe matrisaient mieux lidiome religieux que lui. Cela navait jamais t une gne jusqu aujourdhui. Lti attendait patiemment quil rassemble ses ides ou cherche une nouvelle tournure sa phrase, quand il butait sur un mot ou une expression. De toute manire, elle comprenait parfaitement ce quil voulait lui faire partager. Elle ressentait la mme chose depuis que les Zu les avaient encercles, elle et sa tante, sur un quelconque chemin de terre lest de Kaul. Bowbaq avait peur de mourir. Ou plutt, il avait peur de mourir assassin. De la main de guerriers inconnus, de tueurs trangers qui il navait jamais caus le moindre tort. Il redoutait de quitter ce monde dune manire aussi stupide. Le gant tait dsempar. Les animaux sont plus civiliss que les humains, finalement, nona-t-il en scrutant le plafond. Quand ils tuent, cest pour se nourrir, se dfendre, ou protger leur territoire et leurs petits. Mir nattaquerait jamais un inconnu sur ma simple demande, ou mme en change dune rcompense. Les animaux ont plus de morale. Tu ntais pas de cet avis, avant ! Eh non, soupira-t-il. Les erjaks dArkarie sont convaincus que lhumain est le matre absolu de toutes les espces. Parce quil peut fabriquer des choses et avoir des ides heu qui dirigent ses actes Des idaux ? Oui. Des idaux. Alors, jai cru ce quon me disait. Mais maintenant, je pense que les erjaks ont tort. Les animaux se dfendent, renchrit Lti avec une lueur froce dans les yeux. Ils se battent contre leurs ennemis, mme lorsque la lutte est perdue davance. Je trouve aussi quil y a une leon en tirer. Bowbaq ne rpondit pas tout de suite. Je ne sais pas, laissa-t-il finalement tomber. Les erjaks pensent aussi que lhumain est suprieur, parce quil peut

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souvent rsoudre ses problmes sans utiliser la force. Cela est peut-tre vrai. Mais les Zu nous tuent ! Sans hsiter ! Est-ce quon doit se laisser faire ? Je ne sais pas, rpta le gant. Lti tait atterre. Pour elle, la rponse tait vidente. Ton lion Mir nhsiterait pas un instant. Il plaquerait son ennemi terre et lui ouvrirait le ventre sans remords. Bowbaq ferma les yeux et revit les trois cadavres dans la neige, aussi clairement que sil venait de les quitter. Trois hommes morts par sa faute, sans quil sache pourquoi. Trois jeunes gens. Son fils Prad aurait le mme ge queux dans une dizaine dannes peine. Daccord, jadmets quil faut se dfendre, dit-il finalement. Mais je ne veux pas tuer. Je ne pourrais pas tuer. Moi, si, conclut Lti avec dtermination. Je le ferai. Sans hsiter. Et mme bientt, jespre. La conversation glissa sur un long silence embarrass. Tous deux comprirent quil leur faudrait viter ce sujet, lavenir. Bowbaq choisit mme den changer tout de suite. Je pense tout le temps ce quon a vu hier. La porte Toi aussi ? Lti acquiesa silencieusement, se remmorant ses motions devant le prodige. Tout dabord, elle avait t effraye. Puis exalte. Et enfin, attriste. Seul ce dernier sentiment subsistait. Tous enduraient maintenant une douleur morale inexplicable, comme une entaille peu profonde mais ingurissable dans la lisse quitude de leur esprit. Personne ne se plaignait. Personne ne regrettait. Personne ntait satisfait. Cest quoi, ton avis ? demanda la jeune fille. Je veux dire, ce quil y a derrire ? Le gant rflchit avant de rpondre. Ctait bien l le sujet quil voulait aborder depuis le dbut de leur conversation mais il rechignait en parler le premier.

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Dans les, heu croyances, de mon clan, il existe plusieurs lgendes qui pourraient expliquer cela, annona-t-il prudemment. Tante Corenn dit que cest peut-tre un paradis . Un endroit o vont les esprits des morts. Heu On ma racont, aussi, quelque chose comme a, quand jtais jeune. Jespre quelle a raison. Lti trouva trange lexpression de son ami. Quelque chose le tracassait. Quelque chose dimportant. Bowbaq, que crois-tu que ce soit ? Le gant se redressa pour sasseoir contre la paroi en grimaant. Il en avait plus quassez dtre allong. Puis il fixa Lti de toute la profondeur de ses yeux sombres. Cette fois, il neut aucun mal trouver ses mots. Depuis hier, jai comme limpression davoir dj vu lautre monde. Comme si je savais ce que ctait. Cette nuit, en dormant, je me suis rappel quon me lavait dj dcrit ! Ce ntait pas un hritier, ctait un Maz de Yoos, de passage dans mon clan pendant une saison. Jtais encore un petit garon Il connaissait des tas dhistoires et adorait les raconter. Peut-tre mme quil inventait certaines dentre elles, mais il y en avait une qui meffrayait particulirement : ctait celle des dmons. En fait, celle du pays des dmons. Un endroit qui serait aussi beau et paisible que ses habitants seraient puissants et cruels. Une valle ensoleille couverte darbres fruitiers, abritant des centaines danimaux affectueux, mais do les dieux noirs lanaient leurs maldictions sur le monde et les hommes. Je suis content que personne nait pu franchir la porte, conclut-il avec gravit. *** Yan resta quelques instants dvisager Corenn. Sil ne venait pas dassister au spectacle dune pice slevant dans les airs, il aurait cru une plaisanterie. Mme maintenant, il ntait sr de rien. La Mre lui proposait de linitier la magie ! 300

Elle venait de lui prouver lexistence de ce pouvoir lgendaire. Voir le prodige tait dj une exprience enthousiasmante. Que Corenn fasse partie de ces tres dexception, capables de diriger des forces invisibles et mystrieuses, allait tre un sujet de conversation inpuisable avant longtemps. Mais quelle linvite en plus partager ce savoir, voil qui dpassait largement ce quil pouvait digrer en une seule matine. Corenn attendait patiemment sa rponse, amuse par leffet produit par sa demande. Yan ouvrit la bouche, remua les lvres, mais ne put prononcer le moindre mot. Il sclaircit la gorge, puis se contenta dopiner lentement, signifiant ainsi sa dcision : il acceptait. Cest parfait ! dit simplement la Mre, comme sils venaient tout btement de choisir la composition du prochain repas. Nous avons donc plusieurs choses voir. Yan tomba assis dans lherbe humide, sans se soucier de ce dsagrment. Corenn avait ds lors toute son attention. Il ne parvenait pas croire que la Mre allait vraiment lentretenir de magie, dans le but incroyable de la lui enseigner ! Il se demandait quand le rve allait prendre fin, quand Corenn lui avouerait en riant que tout cela ntait quune mauvaise farce mais le rve se prolongea. Il tait presque aussi exalt que devant la grande porte de Ji. Je dois commencer par te mettre en garde Il nest pas certain que je puisse tapprendre quoi que ce soit. Les gens dous du pouvoir sont peu nombreux, et ceux aptes le contrler encore moins. Tu peux trs bien faire partie des premiers. Ou mme ne pas possder ce pouvoir du tout, comme la majorit des gens. Prpare-toi ds maintenant une dception. Yan acquiesa sans que sa joie en soit diminue. Jamais, au cours de ses diffrents apprentissages, il navait ressenti autant dintrt pour la matire. Il tait dj le disciple de Corenn, aussi sr que le soleil se levait laube. Il stait initi la ferronnerie, la menuiserie, la culture potagre et mme la pche, par dsuvrement ou ncessit. Il apprendrait la magie par passion. Ctait dj une certitude. 301

Sais-tu pourquoi je te fais cette proposition ? reprit Corenn. Yan neut pas rflchir longtemps. Son esprit survolt leva le brouillard sur quelques vnements inexplicables de la nuit passe. La rponse lui apparut aussitt, claire, vidente. Ce qui sest pass sur la falaise. Sortir Lti de l tait impossible. Pourtant, jai pu Elle est parmi nous, corrigea-t-il avec modestie. Tu es intelligent, Yan, commenta la Mre en le jaugeant. Trs intelligent. Jai mis plusieurs jours pour men rendre compte. Et tu as de grandes qualits de cur. Le jeune homme rougit jusquaux oreilles. Il ntait pas habitu aux compliments. Quel dommage que Lti nait pas t l pour entendre a ! Et Grign, aussi Malheureusement, la possession de ces vertus nest en rien une preuve de lexistence de ton pouvoir. De ta Volont. Tu comprends ? a na rien voir avec le fait dtre intelligent ou stupide, savant ou ignorant, jeune ou vieux, honnte ou sans morale. Femme ou homme non plus, bien sr. Tu Vas, ou tu ne Vas pas. Cest tout. Et on ne peut rien y faire. Tu comprends ? Il ny a aucune honte ne pas lavoir, cest ce que vous essayez de me dire. Mre Eurydis, si toutes les personnes qui ont pass lpreuve avaient ragi comme toi, ma vie aurait t bien plus simple. Une preuve, rpta Yan. En quoi consiste-t-elle ? Le jeune homme bouillait dimpatience. Les multiples avertissements et rticences de Corenn commenaient faire leur effet, cest--dire le prparer une dception. Ds lors, il voulait en avoir le cur net au plus vite. Je ne peux pas deviner le pouvoir en toi, si lide ta effleur. La seule faon de prouver lexistence de ta Volont, cest den faire la dmonstration. Corenn se pencha, prit la trois-reines des mains de Yan et la posa sur le sol, droite sur la tranche. Le jeune homme redoutait la suite. Il avait raison. ton tour, maintenant, dit la Mre. Fais bouger la pice.

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*** Rey essayait de se rappeler pourquoi il avait tellement tenu accompagner Grign. Oh, ce ntait pas sa peur qui lui imposait une telle question, quoique celle-ci soit bien plus grande que ce quil avouerait jamais. Mais, outre le fait que le guerrier ne semblait avoir aucun besoin de lui, il ne faisait pas le moindre effort pour tre de compagnie agrable. Mme lne de Raji tait plus amical, et sa conversation plus intressante, plaisanta-t-il pour lui-mme. Heureusement, le voyage touchait sa fin. Lorelia ne devait tre qu une lieue et demie de la ferme du contrebandier, mais Rey avait limpression den avoir parcouru trois. Il avait depuis longtemps t la robe de novice qui le mettait en nage, au grand dam de Raji que le costume de Z rendait excessivement nerveux. Le petit homme stait arrt deux reprises pour consolider des portions de plafond menaant de seffondrer. Grign avait protest assez longuement sur cette perte de temps, mais rien ne put convaincre Raji de passer outre. Il avait hoch la tte chaque rclamation du guerrier, sans cesser de creuser, clouer et renforcer les parois laide des matriaux adquats quil prlevait dans le chargement de son ne. Finalement, pour acclrer les choses, Grign avait mis la main la pte en bougonnant. Rey stait bien gard de les aider, prtextant quil ne voulait pas souiller son dguisement. Depuis, leur marche se poursuivait silencieusement, sans autre incident. Raji annona simplement quils seraient bientt destination. Rey finit par admettre quil tait venu parce quil ne savait pas quoi faire dautre. Lide lavait effleur de quitter le groupe et de tenter seul sa chance, au Vieux Pays ou ailleurs. Mais les hritiers, malgr le mauvais caractre de certains, taient les premiers vrais amis quil avait depuis longtemps. Ce quils avaient vcu sur lle Ji les unissait pour lternit. Sentiment trange et droutant. Rey navait jamais t li qui que ce soit. Tout ses songeries, il ne remarqua la nouvelle inclinaison du tunnel et sa finition suprieure quaprs en avoir parcouru 303

quelques centaines de pas. La sortie tait proche. Il enfila regret la robe de novice et la ferma sur sa tunique Z. Peu de temps aprs, les trois hommes se trouvrent face une lourde porte en bois de feuillu, sans serrure, rappelant celle qui se trouvait lautre extrmit, dans la ferme de Raji. Comment ouvre-t-on ? demanda Grign. On attend que la porte devienne transparente et on passe travers, plaisanta Rey, faisant allusion au prodige de lle Ji. Le guerrier lui lana un regard noir et lourd de menaces. Rey admit quil tait peut-tre all trop loin. Il avait fait le serment de ne rien dvoiler du secret de lle, et tait dcid respecter ce vu, cote que cote. Il fit un petit signe dexcuse Grign. Ctait la premire fois quil ressentait le besoin de sexcuser auprs de quelquun. Raji navait rien vu de la scne. Il tait occup tirer de manire rpte sur une corde dissimule, tendue au plafond et jusque dans la paroi. Quest-ce que cest que a ? demanda Grign dun air mfiant. a actionne juste une cloche, en haut, rpondit trs vite Raji. Pour que mon associ descende ouvrir. Cest vrai, vous avez ma parole ! Le guerrier jaugea le petit contrebandier silencieusement. Une dague apparut comme par enchantement dans sa main. Rey comprit que, sil y avait un pige l-dessous, Raji serait le premier le regretter. Il se prpara lui-mme cette ventualit en dgainant un poignard. Lide lui tait venue dutiliser la hati des Zu, mais il lavait repousse avec rpugnance. Mme son sens moral un peu particulier ne lui permettait pas demployer une lame empoisonne. Un nud dans la porte disparut, laissant passer un rai de lumire. Un il inquisiteur le remplaa pendant un court instant. Raji ? cria une voix inquite. Quest-ce qui se passe ? Qui sont ces types ? Des amis, rpondit Grign dune voix calme. Nous ne sommes pas arms. 304

Le guerrier tenait sa dague cache dans son dos. Reyan admira en connaisseur cette performance dacteur. a va, Bellec ? lana-t-il dun air joyeux. Lil rapparut un court instant dans le nud, examinant rapidement Rey et Grign. On se connat ? Nous avons dj fait affaire ensemble, dclara lacteur. Par lintermdiaire de Raji. Vous vous souvenez de la liqueur du centenaire ? Cest pour moi que vous lavez coule. Lhomme derrire la porte ne rpondit pas. Rien ne prouvait que les trangers disent vrai. Ce dtail, ils avaient pu lextorquer Raji. Bellec, ouvre, sil te plat, gmit le petit homme. Tout va bien. Il y eut un nouveau silence, puis le contrebandier cda et saffaira dbloquer la porte. Les trois hommes et lne franchirent rapidement le passage, sous lil inquiet du nomm Bellec. Il avait le profil type du Lorelien repu de sa russite commerciale. Plutt petit, grassouillet, le teint cuivr par le soleil du sud des Hauts-Royaumes. Sa mise tait soigne, comme devait ltre celle dun aubergiste et ngociant civilis, et lon devinait quil navait jamais connu le besoin. Mais avant tout, cet homme ntait quun lourdaud fruste et grossier, dont les seules proccupations taient pcuniaires. Mon compatriote, songea Rey avec amusement. Aprs de rapides prsentations orchestres par lacteur, Bellec referma la porte avec empressement, comme si de nouveaux trangers devaient envahir sa cave. Celle quils occupaient maintenant tait bien moins grande que lentrept de Raji, mais aussi bien agence. Les deux contrebandiers semployrent placer les marchandises sur les tagres, ce qui ne fut pas trs long et leur permit de soccuper lesprit. Grign prfra les attendre avant de sengager plus loin. Jespre que tu as confiance en tes amis, Raji, commenta Bellec. Je nai jamais montr notre tunnel, moi. Mon tunnel, corrigea le petit homme.

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Qui dbouche dans ma cave. Essaie de ten souvenir, lavenir. Et arrange-toi pour mviter ce genre de situation. Raji allait protester quil navait pas eu le choix mais y renona aussitt. Personne ne lcoutait, de toute faon. Une fois la tche accomplie, tous se rendirent dans une pice annexe, cette fois la vritable cave de lauberge. Bellec dissimula la porte de sa cache secrte derrire une grande tagre, tandis que Raji attachait la longe de son ne lanneau prvu cet effet. Cest la premire fois que jentre dans une auberge par la cave, plaisanta Rey. Ah-ah, trs drle, grimaa Bellec. Dites-vous bien que cest aussi la dernire fois. Je passe des marchandises, pas des fugitifs. Qui a dit que nous en tions ? demanda Grign. Pourquoi ntes-vous pas entr par les portes de la cit ? rpliqua le Lorelien. Un point pour vous. Soyez seulement assur que nous navons rien nous reprocher. Bien sr. De toute faon, je me fiche totalement de ce que vous avez fait. Je ne veux plus vous voir dans ma cave, cest tout. Il faudra bien que lon reparte. Cest pas mon problme. Si vous voulez, je rouvre le tunnel et vous disparaissez maintenant. Mon auberge nest pas la croise des chemins. Raji observa Grign avec angoisse. Tout cela allait dgnrer en bagarre, coup sr Lattaque vint pourtant de Rey. On pourrait aussi sortir dici et aller parler aux collecteurs, menaa lacteur. La Couronne na aucun grief contre nous. Bellec dvisagea le jeune homme avec ddain. Ce coup tait vraiment bas. Allez, quoi, reprit lacteur plus doucement. Nous ne faisons que passer ! Bellec ne rpondit pas, se contentant de lancer un regard lourd de reproches Raji. On ne lui laissait pas vraiment le choix. 306

O sont vos hommes ? senquit Grign alors quils sengageaient dans lescalier. Qui ? Werb et Micaeir, prcisa Raji, galement curieux. La Guilde leur a propos un travail dans un hameau sur la cte, rpondit Bellec ladresse de son complice. Le bruit court quils sont morts. Jespre que cest vrai. Ils mont laiss tomber sans hsiter ! Rey et Grign changrent un regard entendu, puis grimprent la suite des contrebandiers vers Lorelia. *** Bowbaq avait finalement succomb au sommeil. Lui et Lti avaient beaucoup parl, et la jeune fille avait vu, une nouvelle fois, beaucoup de ses convictions branles. Elle tendit loreille vers la respiration du gant, la trouva paisible et dcida ds lors de faire elle aussi quelques pas dehors. Corenn et Yan taient sortis depuis longtemps, et aprs ce quelle venait dentendre, elle navait aucune envie de rester seule. Mme quelques pas sous le soleil ne suffirent pas lui faire oublier ses angoisses. Tout au plus les loigner un peu dans le futur ou dans le pass. Elle rencontra Yan et Corenn alors quils revenaient vers lcurie. Son ami avait une drle dexpression, celle quil affichait quand il se prenait de passion pour une nouvelle discipline. Il ne pouvait pas lui cacher ce genre de chose, elle le connaissait trop bien. Le Kaulien lui sourit du plus loin quil la vit. Quelque chose pina Lti lestomac. De nouveau, elle regrettait que Yan nait pas demand sa Promesse. Elle tenta de noyer cette pense au fond de son esprit. Yan ne laimait pas, voil tout. a ne faisait quun souci de plus parmi tant dautres. Comment va Bowbaq ? demanda Corenn ds quils furent porte de voix.

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Bien. Il a eu du mal sendormir, mais il ronfle, maintenant. Est-ce quil a mal ? Il fait la grimace quand il bouge, cest tout. Il ne se plaint pas. Bien. Je pense quon na plus rien craindre du poison. Il est hors de danger. Les trois Kauliens se faisaient face, cherchant un nouveau sujet de conversation. Vous vous tes promens longtemps, commenta Lti. Yan baissa le regard et trouva soudain beaucoup dintrt un examen approfondi de ses chausses. Oui, rpondit simplement Corenn. La fort est trs belle, par l. Bien ! Je vais voir si on peut trouver de quoi prparer manger dans les marchandises de matre Raji. Aprs tout, cinq terces la journe, il peut nous offrir le repas ! Ils retournrent lentrept. Lti avait la dsagrable impression quils lui cachaient quelque chose. Sa tante nagissait ainsi que lorsquelle voulait la prserver de trop mauvaises nouvelles. Lti avait eu lintention de lui parler du pays des dmons de Bowbaq Maintenant, elle ne sen sentait plus le courage. *** Le premier demi-dcan de son retour Lorelia, Rey le passa surveiller lentre du Cochon romin, lauberge de Bellec, en compagnie du seul et muet Grign. Que le guerrier naccorde aucune confiance au ngociant, ctait facile comprendre. Rey avait la mme opinion. Mais quil loblige faire le pied de grue pendant un demi-dcan, sous le soleil de lapoge, alors quil endurait le poids de ses vtements, voil qui tait plus quil nen pouvait supporter. Aprs une dernire tentative pour raisonner le Ramgrith, Rey dcida de faire cavalier seul et sloigna dun pas ferme en direction des vieux quartiers. Grign le rattrapa avant quil natteigne le coin de la rue.

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Vous tes bien trop press, lana le guerrier. Vous ne rflchissez pas assez avant dagir. Vous ne vivrez pas vieux. Je prfre vivre jeune, de toute faon, rtorqua lacteur avec un sourire moqueur. Il sengouffra dans une ruelle qui mritait plus le nom de couloir, traversa une place dont le pavement remontait plusieurs sicles, puis remonta une avenue encombre de charretiers et de muletiers braillant pour quon leur libre le passage. Grign redoublait defforts pour ne pas perdre Rey de vue tout en surveillant les environs. Pour le guerrier la prudence excessive, cette situation tait extrmement oppressante. Une chose seulement jouait en leur faveur : Lorelia tait un des derniers endroits du monde connu o les Zu risquaient de les attendre. Mais ils perdraient cet infime avantage ds la rencontre avec les assassins. Grign ne parvenait toujours pas croire quil stait laiss convaincre daller au-devant des tueurs rouges pour leur faire la conversation. Corenn semblait pourtant bien dcide aller jusquau bout ! Elle comptait sur lui pour assurer leur scurit. Il ferait bien sr de son mieux. Mais si la rencontre tournait mal, seule la chance pourrait les sauver Rey sengagea dans une nouvelle ruelle et la parcourut jusqu un croisement, o il attendit le guerrier. La maison des Kercyan est deux rues par l, dit-il en indiquant un passage surplomb dune arche. Grign attendit la suite, se prparant une farouche lutte verbale o il interdirait lacteur de les mettre tous en danger pour un simple caprice. Mais Rey reprit sa route sans rien ajouter. Il navait aucun besoin quon lui explique la situation. De toute manire, il navait jamais rellement aim cette bicoque, vritable terre dexil de sa famille. Elle devait maintenant faire le bonheur dune bande de sans-logis. Il navait aucune envie de la revoir, encore moins dy pntrer. Le guerrier redoubla de vigilance dans ces quartiers anciennement frquents par Rey. Si bien que lacteur montra rapidement des signes dimpatience devant le pas faussement tranant de son compagnon. Mais cette promenade ponctue de 309

querelles sans gravit finit tout de mme par les amener destination. Le palais dhiver du commissaire royal au commerce, plus communment appel le Petit Palais, occupait tout le ct ouest de limpressionnante place des Cavaliers. Chaque septime, la place accueillait le plus grand march ouvert de Lorelia. Dans le mme temps seffectuaient les transactions du Petit Palais, pour la plupart illgales, ouvertes tous ceux qui ntaient pas refouls par les vigiles et pouvaient sacquitter du droit dentre. Nous nen avons pas encore parl, dit Rey alors quils approchaient de la btisse. Mais cest rellement trs, trs cher. Dites-moi simplement combien, rla le guerrier. Cinq cents terces par personne, pas moins. Quil y ait transaction ou non. Grign se rembrunit un peu plus. Cette histoire allait occasionner un beau vide dans leur bourse. Vingt terces dor par personne. Pour discuter avec des Zu. Il soupira bruyamment en secouant la tte, puis se rsigna tudier lendroit. Le guerrier, tous sjours cumuls, avait d passer plus de dix dcades dans la cit marchande. Il avait certainement travers cette place et long le Petit Palais une cinquantaine de fois. Mais ldifice avait aujourdhui une tout autre importance ses yeux, et il sappliqua en dtailler les particularits. La personne qui lavait rebaptis tait dote dun certain sens de lhumour. Si ce palais tait appel petit, ce ne pouvait tre quen comparaison de la demeure royale. Il atteignait une hauteur de cinq tages alors que peu de maisons loreliennes en possdaient quatre. Et lon comptait pas moins de onze grandes fentres chaque niveau. Le btiment entier aurait largement pu abriter une vingtaine de familles. Larchitecture tait reprsentative des grands difices du royaume : colonnades en semi-relief, corniches, fentres aussi hautes qutroites, petits balcons Le tout construit essentiellement en pierre brute des carrires de Cyr. Le Petit Palais avait plus de six cents ans mais semblait avoir t achev peine une dcennie plus tt. Le commissaire royal au commerce ny sjournait plus, mme sil y conservait ses appartements. Lessentiel de la 310

btisse abritait depuis deux sicles les tudes des clercs du royaume : tous les administrateurs rguliers, les archivistes, les bureaucrates, les scribes, les gestionnaires, les greffiers et autres comptables, indispensables la stabilit et lenrichissement de la nation marchande. Lentre au palais tait donc libre, et des centaines de ngociants sy rendaient chaque jour pour sacquitter de certaines dmarches et dclarations obligatoires. Le septime de chaque dcade faisait exception. Seuls les clercs taient alors admis entrer et les personnes se rendant au march intrieur. Grign grimpa sans hte la quinzaine de marches et suivit Rey sous le porche dmesur. Un seul vigile lair endormi surveillait les alles et venues entre le vestibule et lextrieur. Pendant le march, glissa Rey loreille du guerrier, le couloir est gard par six jelenis. Le corps royal des matreschiens. Et ils choisissent toujours leurs dogues les plus hargneux Personne ne peut esprer entrer ou sortir par la force. Ltroit couloir dentre dbouchait sur un vestibule somptueux, tout de marbre cisel. Ils dpassrent le bureau dun scribe de corve laccueil qui ne leur prta aucune attention. Cest ici que vous paierez le droit dentre et que vous laisserez vos armes, prcisa Rey en dsignant le bureau. Pardon ? Jimagine assez bien le mal que a vous fera, sesclaffa lacteur. Dites-vous que ce sera la mme punition pour les Zu ! Deux escaliers en arc de cercle menaient aux tages. Rey entrana le guerrier sous le premier, franchit une arche somptueuse, et les deux hommes se retrouvrent sous le portique ceinturant une vaste cour intrieure. En fait de cour, ctait plutt un jardin. Ou mieux, un vritable petit parc. Rien de ce qui poussait ici, arbre, fleur, buisson, herbe, lierre, ntait vritablement sauvage. Tout tait redress, taill et corrig selon les critres esthtiques humains.

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Un chemin de promenade serpentait travers cette nature domestique, menant dun banc de marbre un autre, comme si les marcheurs avaient besoin de sarrter tous les quinze pas. Dpaisses haies de sda judicieusement disposes simulaient des murs. Certaines protgeaient des petits salons ciel ouvert : tables, bancs, fontaines Voil. Cest ici que tout se passe. Les ngociants sont libres de se promener et de sasseoir o ils veulent. La crie et laffichage sont interdits, mais je pense que nous nen aurons pas besoin, nest-ce pas ? Je croyais que vous ny aviez jamais particip. Vous me semblez en savoir long sur le sujet. Noubliez pas que cest ma ville natale, Grign. Il est normal que jen connaisse les particularits. Le guerrier acquiesa en tudiant les lieux. Nimporte qui peut entrer ici et cacher une arme, commenta-t-il. Nous ne serons pas en scurit. Ils ont prvu cette ventualit, bien sr. Des archers patrouillent sur les balcons au-dessus du portique. Ils ont ordre de tirer sur quiconque brandirait une arme. Je crois que cest arriv deux fois en trois sicles Et puis, en thorie, nous ne devrions pas tre l. Je mtonne mme quon ne nous ait pas encore flanqus dehors ! Le guerrier embrassa lendroit du regard une dernire fois, valuant les distances et la disposition des lieux. Il ny avait que deux issues possibles, une sous chaque escalier. Les hritiers devraient tre plus ou moins en scurit en supposant que les Zu ne soient pas prts se sacrifier pour les atteindre, ce dont il doutait. Jen ai assez vu. Partons avant de nous faire remarquer. Encore deux ou trois choses vrifier dans le quartier, et on rentre. *** Ctait la premire fois que Yan mentait Lti, daussi loin quil sen souvienne. Cela lui laissait un got dsagrable dans la

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bouche, que mme la joie des rvlations rcentes de Corenn ne parvenait pas adoucir. Heureusement, cette trahison tait temporaire. La Mre lui avait fait promettre de garder le secret sur leur entretien jusqu nouvel ordre. Il imaginait que ce nouvel ordre viendrait juste aprs son succs passer lpreuve . Il avait djeun avec ses compagnons puis stait clips ds que la politesse le lui avait permis. Et il se retrouvait maintenant dans la fort lorelienne, contempler une picette kaulienne noircie par les annes. plat ventre sur le sol, les mains sur les tempes, aussi concentr que possible. Lessai de ce matin ne stait pas prolong longtemps. Corenn lui avait donn quelques conseils, puis avait dcid quil tait temps de rentrer. Cette preuve, il devrait la passer seul. Il pourrait y consacrer plusieurs dcades avant dy arriver. Plusieurs lunes. Voire, peut-tre, plusieurs annes. Yan nimaginait pas demeurer tout ce temps contempler la pice. Si Corenn avait russi le tour, cest que ctait possible. trange, certes, difficile, peut-tre, mais pas insurmontable. Comme la Mre lavait dit, le premier principe, ctait dy croire. Seulement, il ne savait pas comment sy prendre. part fixer la pice en souhaitant quelle tombe, il ne voyait pas quoi faire. Il se contenta donc de cela pour le moment. Au bout dun moment, un nouveau sentiment lenvahit. Une sensation de ridicule, devant cette conduite que nimporte qui jugerait digne dun fou. Mais il se reprit vite. Corenn avait prdit quil en passerait par l, que ctait normal. Quelquun nayant pas cette raction aurait, lui, vraiment lesprit drang. Il recentra son attention sur le disque de mtal. Il en connaissait dj tous les dtails et pourrait le retrouver parmi cent autres. La pice tait use sur un tiers et prsentait des asprits deux endroits sur sa tranche. Il se demanda si de tels dtails pouvaient laider, ou sils gnaient sa concentration. Il remarqua une fois encore quil ne savait mme pas comment sy prendre. De quelle faon la magie marchait-elle ? Corenn lui avait dit quelle tait comme un muscle de lesprit qui naurait jamais servi et serait difficile rveiller. Yan

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serait bien heureux de seulement savoir o se trouvait ce muscle . Elle avait plusieurs fois parl de Volont, mais cette ide restait vague. Yan voulait trs fort que la pice tombe. Il le voulait. Maintenant ! Mais la trois-reines restait bien immobile, avec son usure dans le motif et ses asprits sur la tranche. Aussi fire que pour un dfi. Il lui lana une maldiction de son invention en agitant les mains en tous sens et en bredouillant nimporte quoi. Puis il se releva, ramassa lobjet ha et prit le chemin du retour. Il avait pass presque un dcan de sa vie fixer ce bout de mtal. Pour rien. Ctait un chec complet. Il recommencerait ds que possible. *** Il entra dans lcurie au moment mme o Raji en sortait. Le petit homme tait de fort mchante humeur. Il avait attendu Rey et Grign beaucoup plus longtemps que ce que les deux hommes avaient estim. Yan lui fit simplement un petit salut de la tte, prfrant se faire oublier du contrebandier. Ses compagnons taient dj en grande discussion quand il les rejoignit. Ils staient installs autour du lit de Bowbaq pour un conciliabule improvis. Grign lui rsuma leur voyage en quelques mots. A lintrieur du Petit Palais, reprit-il, jadmets que les dangers sont restreints. Mais il en ira diffremment ds que nous serons dehors. Les vigiles essaient simplement de ne pas faire sortir tous les ngociants en mme temps. Cette prcaution me parat insuffisante quand on a affaire une organisation telle que celle des Zu. Sans compter la Grande Guilde, bien sr. Mais les Zu ne sattendent pas notre visite, expliqua Corenn. Je suis sre quils nont prvu aucune embuscade, que ce soit dans le btiment ou la sortie. Sauf sils le font systmatiquement, bien sr, mais rien ne pourrait le justifier. moins quils soient prvenus de notre visite, prcisa Grign. Deux larbins du complice de Raji taient Berce, et ils 314

sont peut-tre morts sur lle. Mais peut-tre pas On peut trs bien tomber nez nez avec eux la prochaine fois. Deux malfrats, on sen dbarrassera sans problme, lan a Lti avec assurance. Corenn ouvrit de grands yeux scandaliss, mais Grign devana son sermon. Tu crois a ! Personne nest jamais vainqueur davance dans un combat. Personne. Et mme si ctait le cas, on peut ne pas reconnatre ces types. Ils peuvent nous faire des courbettes et filer ameuter la Guilde ds quon aura le dos tourn. Lti sabstint de rpliquer. Le guerrier avait promis de lui apprendre se battre. Elle ne voulait rien faire jusque-l qui le contrarie et le fasse changer davis. Les deux chefs du groupe reprirent leur conversation o ils lavaient laisse. Grign soupira avant de sadresser la Mre avec des yeux suppliants. Corenn, vous pensez vraiment que a en vaut la peine ? Jamais les Zu ne nous couteront. Il serait plus facile de dialoguer avec un serpent da quavec ces dments. Ds quils nous auront vus, lunique chose laquelle ils vont rflchir, cest comment nous planter le plus rapidement possible une dague dans le cur. Je sais, Grign, je sais. Mais nous navons pas beaucoup dautres solutions, malheureusement. Si nous ne pouvons rencontrer notre ennemi, faute de le connatre, nous devons essayer darrter son bras. Le guerrier dvisagea ses compagnons un un. Lui savait ce qutait lexistence dun fugitif pourchass. Il ne la souhaitait personne. Il ne pensait pas, dailleurs, que ses amis puissent y survivre longtemps, mme placs sous sa protection. Il hocha la tte silencieusement, en rponse Corenn, sans pouvoir empcher une grimace. La discussion se serait arrte l si Bowbaq ne lavait relance dune voix pleine dinquitude. Et si les Zu refusent de nous couter ? Sils veulent nous pourchasser jusquau bout ? Je veux dire, quest-ce quon fera ensuite ?

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Ces questions, tout le monde se les posait, mais personne navait de rponses encourageantes donner au gant pre de famille. Je pense que le mieux serait de nous rendre aux Baronnies, rpondit Corenn dun air dsol. Junine, pour rencontrer la reine Shane. Cest la seule hritire en vie no tre connaissance, nous excepts. videmment, a ne va pas te rapprocher de lArkarie Bowbaq resta songeur. Trois dcades plus tt, Wos sagitait dans son enclos et le rveillait. Aujourdhui, il tait allong dans un entrept de contrebandier lorelien, le ventre bless par une dague. Et voil quil allait peut-tre sembarquer pour les Petits Royaumes. Cela faisait plus de deux lunes quil navait pas vu sa femme, son fils et sa fille. Il ntait mme pas certain quils soient encore en vie. Daccord, annona-t-il contrecur. Si a peut arranger les choses Nous irons Junine. Rey le rconforta dune bourrade sur lpaule. Le spectacle de cet homme si gentil en proie la mlancolie les attrista tous un peu plus. *** Lti ne laissa pas Grign se reposer bien longtemps. peine le guerrier eut-il pris un repas lger, bien que tardif, quelle se hta de lui rappeler sa promesse : il devait lui apprendre se battre. La premire leon serait pour aujourdhui. Grign tait un homme de parole, comme tous ses compatriotes et mme, en gnralisant, comme tous les natifs des Bas-Royaumes. Si son ducation lui interdisait de laisser une femme manier quelque arme que ce soit, son sens de lhonneur, bien plus sacr ses yeux, lempchait de droger son engagement. De plus, vingt annes de voyages et de rencontres lavaient aid assouplir sa foi dans les prceptes rigides des traditions ramgrithes. Des femmes combattantes, il en avait rencontr des dizaines. Bien, allons-y, rpondit-il la Kaulienne dont le visage sillumina. On va faire a dehors. 316

Lti courut presque jusqu lescalier, sarrtant simplement un instant pour sassurer que le guerrier la suivait bien. Mais il tait en pleine discussion avec Corenn. Lti grimpa les marches en boudant, certaine que sa tante allait tenter dinfluencer Grign. Elle ne se trompait pas. Je nai aucune envie de la voir courir au-devant des Zu, dclarait Corenn. Essayez de ne pas lencourager, sil vous plat, Grign. Ne lui laissez pas croire quelle pourrait avoir le dessus dans une bataille. Le guerrier dvisagea la Mre comme si elle venait la fois dinsulter ses anctres et de maudire ses descendants. Jamais Corenn ne lui avait fait un tel affront. Lui parler comme un irresponsable ! Il prfra mettre cela sur le compte des nombreux soucis qui les torturaient tous. On lui avait beaucoup reproch sa susceptibilit, ces derniers jours Cette fois, il ne se fcherait pas. Ne vous inquitez pas, rpondit-il simplement, avant de rejoindre Lti qui patientait ct de lcurie. Il stait plus ou moins attendu ce que tous ses compagnons se prcipitent pour assister au spectacle de cette premire leon , mais Rey fut le seul se joindre eux. Lacteur sallongea confortablement sur une meule de paille, muni dune bouteille de vin vert chaparde Raji, et qui devait laider passer un moment des plus agrables. Grign sirritait davance des remarques prtendument humoristiques dont il allait trs certainement faire lobjet. Il dcida dignorer le plaisantin et de se concentrer sur Lti. La jeune fille attendait avec impatience quil lui livre quelque secret biscornu de vtran. Il navait jamais enseign quoi que ce soit quiconque. Il navait aucune ide de ce quil allait faire. Il se demandait mme ce quil pourrait dire. Le mieux serait de lui donner une arme, non ? proposa Rey, comme sil avait lu dans ses penses. Que lacteur saperoive de son hsitation, voil qui tait suffisant pour vexer le guerrier dj bout de nerfs. Il empoigna sa lame courbe en un geste rendu naturel par lexprience, et enchana plusieurs jongleries impressionnantes quil regretta 317

aussitt. Ces performances ntaient que bravades inutiles, et sil les matrisait, ctait uniquement parce quil portait une pe depuis toujours. Il avait simplement voulu prouver quil navait nul besoin de conseils et avait commis une faute : encourager Lti dans la voie des armes. La jeune fille avait observ toute sa dmonstration avec de grands yeux admiratifs. Il tait certain quelle tenterait de limiter la premire occasion. Maudit soit-il ! Bon, que veux-tu apprendre ? lui demanda-t-il, soudain press den finir. Tout. Comment manier les armes aussi bien que vous. Comment attaquer, parer, riposter, tout a. a ne se rcite pas, a. Cest une question dexprience. Alors, entranez-moi. Le guerrier rflchit un instant. On va commencer par larc, annona-t-il. Oh, non. Je sais dj tirer. Apprenez-moi les lames. Grign secoua la tte. Cette situation tait ridicule. Si ce ntait sa promesse, il aurait dj tourn le dos cette jeune femme inconsciente. Il se jura quil ny aurait pas de deuxime leon. Nanmoins, il rflchit consciencieusement aux meilleurs conseils donner. Avoir sa lame courbe en main laidait rflchir aux nombreux combats quil avait mens. Quelques ides lui vinrent peu peu. Il se flicita den trouver une qui pouvait en plus dcourager Lti. Avant toute chose, tu dois vaincre ta peur, dclara-t-il avec gravit. Ta peur des blessures. Des dgts qui seront faits sur ton visage, ta peau, tes os, la plupart du temps irrmdiables. Il y a les griffes, les gratignures, les bosses Mais aussi les coupures, les fractures et les dchirures Et plus grave, bien sr. On ne sort jamais indemne dun combat. Jamais. Je sais. Quoi dautre ? Lti avait connu ces dsagrments la veille. Elle en souffrait encore. Si le guerrier voulait limpressionner, ctait rat.

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Tu ne comprends pas. Je ne suis pas en train de te prvenir que tu risques des blessures. Jespre bien que tu le sais ! Je dis que si tu crains les coups, si tu ferrailles lpuisement pour viter une entaille la jambe, alors tu as perdu le combat. Cest aussi simple que cela. Alors ? Alors, si tu veux apprendre te dfendre et je dis bien te dfendre , tu dois apprendre garder en vue lessentiel : rester en vie, et rien dautre. Autrement dit : si tu ne veux pas porter de cicatrice comme la mienne, renonce tout de suite et laisse les autres se charger de ta protection. Pas question. Faisons un exercice. Vous allez voir. Lti le prenait compltement au dpourvu. Grign pensait quun tel discours leffraierait au moins un peu, mais il stait tromp. La jeune femme avait quelque chose de bouillant en elle. Il ne savait que trop ce dont il sagissait. Il appelait cela la colre du guerrier. Dangereux sentiment ! Quimporte, si elle voulait un exercice, elle allait lavoir. Une bonne leon devrait lui remettre la poutre sous le toit. Daccord, dit-il avec une nouvelle jonglerie. Attaque-moi. Pour la premire fois de la leon, Lti fut quelque peu surprise. Comme a ? Avec quoi ? Avec rien. Moi jai lpe, toi tu nas pas peur. La jeune fille sassombrit. Elle nimaginait pas du tout la chose ainsi. Quimporte, si le guerrier avait choisi cet exercice, elle sy plierait. Elle essaya de se rapprocher de diverses faons, mais Grign la tenait distance de toute la longueur de sa lame. Elle tenta alors de le prendre de vitesse, sans succs. Le guerrier anticipait chacun de ses mouvements et se protgeait derrire sa lame courbe. Elle fit alors des tentatives plus brutales, se ruant sur lui sans se soucier de lacier aiguis, ce qui aprs tout tait la morale de la leon. Mais Grign faisait chaque fois deux pas de ct, avec un juron peine rfrn contre limprudente.

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Rey lencourageait sans relche, mais il ny avait pas de solution cet exercice. Le guerrier avait simplement voulu lui faire goter lamertume de la dfaite, ctait tout. La colre sempara de la jeune femme. Elle stait jur de ne plus jamais reculer. Dtre invulnrable. Elle feignit une nouvelle tentative dapproche, aussitt djoue par lapparition de la pointe dacier. Lti empoigna alors la lame dans un mouvement brusque de la main droite. Grign eut le rflexe de ne pas retirer lpe. Mais le mtal se tachait dj de rouge sous les doigts entaills de Lti. La jeune femme tendit son bras libre et plaa doucement un doigt sur le cur du guerrier blmissant. Jai gagn, proclama-t-elle. Sa voix tremblait lgrement. *** Corenn hsitait assister la leon de Lti. Elle tait curieuse et anxieuse de ce qui allait se passer entre Grign et sa nice, mais en mme temps ne voulait pas encourager cette entreprise par sa prsence. Finalement, Yan lui ta le poids de cette dcision. Le jeune homme avait tent de venir bout de lpreuve toute la journe, et avait chou, bien sr. Aussi, quand Lti, Grign et Rey sortirent, il proposa la Mre de poursuivre leur grande conversation. Il avait dautres questions poser. Corenn avait accueilli cette proposition avec joie. Mme si elle se considrait plus comme Mre que comme magicienne, un sujet tel que la Volont ne manquait pas dintrt. Et en discuter, mme avec un novice comme Yan, tait toujours une source de plaisir intellectuel. Bowbaq stait de nouveau assoupi, sous leffet dune dcoction apaisante dont Grign avait livr la recette. Ils sinstallrent tout de mme assez loin dans la cave pour ntre entendus de personne. Corenn tenait beaucoup ce quils gardent le secret, tout au moins jusqu ce que Yan russisse lpreuve.

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La raison en tait simple. Si tout le monde tait au courant, le jeune homme ne parviendrait jamais se concentrer assez. Il serait soumis trop de tensions, trop de sentiments ambigus. Or, seule sa Volont devait tre stimule. Elle sapprta donc rpondre toutes ses questions. Il en avait beaucoup. Je ne sais mme pas comment my prendre, avoua-t-il. Je veux dire, je suppose quil ne suffit pas dattendre et attendre encore, non ? Non, effectivement. Quest-ce que tu en penses ? Jai limpression quil me manque quelque chose Quelque chose que je devrais faire, mais je ne sais pas quoi. Comme si javais un poisson au bout dune ligne, qui schapperait parce que je ne laurais pas ferr. Cest assez proche de la vrit, commenta Corenn. En fait, ta Volont ne doit pas tre applique comme une pousse sourde et continue. Tu dois lemmagasiner et la lancer au bon moment. Yan attendit quelle sexplique. Si cette rponse tait claire pour la magicienne, elle tait aussi obscure pour Yan que la hirarchie de lalphabet romin. Tu comprendras quand tu auras russi, reprit-elle. Ne tembarrasse pas lesprit avec a pour le moment. Le jeune homme acquiesa, peu sr de lui. Ce sujet avait t trop vite abandonn son got. Mais il avait dautres questions. La pice. Je lai tellement regarde que jai limpression de la voir partout. Jessaie de me concentrer dessus, mais une partie de mon esprit est occupe dtailler ses particularits. Essaie de te concentrer sur ces particularits, alors. Comme tu cherches simplement faire tomber la pice, tu peux appliquer ta Volont nimporte quel endroit de sa surface. a ne fera pas de diffrence. Yan mdita sur cette ide quelques instants. Corenn savait quelle introduisait dj beaucoup de nouveaux concepts, dans une discipline dont le jeune homme ignorait jusqu lexistence la veille encore. Ce faisant, elle changeait les rgles de son enseignement.

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Jusqualors, elle stait garde dexpliquer les principes de la Volont avant que le novice ne russisse passer lpreuve. Avec le temps, son opinion avait volu : les principes ne pouvaient aider que les personnes capables de russir. Pour les autres, ils ne reprsentaient quautant de fausses pistes. Yan avait dautres questions. Est-ce que Cest un peu bizarre Est-ce quon a besoin de faire des gestes, ou des choses dans le genre ? Est-ce quil faut dire quelque chose ? Ce nest pas indispensable. Mais a a beaucoup aid une de mes lves, alors si tu en ressens le besoin, ne te retiens pas. Seulement, cette habitude est trs difficile perdre une fois quon la prise. toi de voir. Corenn naimait pas donner de telles rponses, mais elle ne pouvait tre plus prcise. Tout dpendait de la faon dont Yan allait affronter lpreuve. Les dcades venir seraient dcisives. Leur conversation se poursuivit de la mme manire. Corenn rpondait aux questions du jeune homme avec patience et bienveillance. Yan buvait ses paroles en lui faisant une confiance absolue. La magicienne tait dautant plus peine de lui mentir Jamais Yan ne russirait lpreuve. Du moins, pas de la manire quil imaginait. Limportant ntait pas de faire tomber la pice mais dessayer le plus longtemps possible. Si, aprs quelques dcades, Yan tait toujours aussi motiv, Corenn lui enseignerait se servir de sa Volont. Sil abandonnait, il croirait simplement ne pas possder ce pouvoir. Cet chec, il ne le devrait qu lui-mme. Elle lui avait menti. Tout le monde possdait cette facult. Chacun tait un magicien en puissance. Mais seuls les individus patients et dtermins pouvaient comprendre, dvelopper, matriser. Lpreuve ntait quune lutte contre sa propre nonchalance. Et mme alors, ce ntait pas gagn. Tout le monde savait dessiner, modeler ou fredonner. Mais quelques individus seulement devenaient de grands peintres, sculpteurs ou musiciens. Il en allait de mme pour la Volont. Tout le monde 322

avait ce pouvoir, plusieurs avaient la patience ncessaire son apprentissage, mais quelques lus seulement taient rellement des artistes. Si Corenn lavait propos Yan, cest que le jeune homme avait dj fait la preuve de son art en sauvant Lti dune chute mortelle. Elle dsirait de tout son cur quil ait la patience. *** Ils interrompirent leur conversation aux premiers bruits de pas dans lescalier. Que la leon de combat de Lti soit dj termine, voil un fait trange. Personne ne parlait. Il stait srement pass quelque chose. Corenn se prcipita plus vite quelle naurait voulu le montrer la rencontre de ses amis. Son regard tomba immdiatement sur ltoffe rougie que sa nice pressait contre sa main droite. Et elle fit ce que personne ne sattendait jamais la voir faire : elle se mit en colre. Et voil ! a devait arriver ! Vous tes contents, jespre ? Ses reproches sadressaient surtout Grign. Le guerrier susceptible fuit son regard sans rpondre. Il comprenait la raction de la Mre. Mais surtout, ctait la premire fois quils se disputaient. Lui qui faisait de son mieux pour tre insensible en fut bless au plus profond de son tre. a va, cest pas grave, lana Lti dun ton ngligent. La colre de Corenn tomba aussitt. Elle avait ragi comme si Lti ntait quune enfant injustement blesse, quil fallait protger et rconforter. Lattitude contenue trs adulte de sa nice la dstabilisa quelques instants. Jespre au moins que a vous a donn une leon, commenta-t-elle, guettant leur rponse avec inquitude. Ni Lti, ni Grign ne rpondirent. Rey vint timidement leur secours. Vous savez, Corenn, ctait juste un accident Si Lti apprend se dfendre, a devrait plutt vous rassurer Un accident ! Et si la prochaine fois elle se crve un il, comment est-ce quon appellera a ? Une msaventure ? 323

Lti ne put dissimuler son agacement. Et si les Zu me plantent une dague dans le ventre ? Sans que je puisse me dfendre ? Une tragdie regrettable ? Corenn resta bouche be. Ce coup tait vraiment bas. Jen ai assez de dpendre des autres, reprit Lti un peu moins fort. Je veux avoir une chance de survivre, mme quand il ny a personne pour me protger. Alors si nous sommes encore attaqus, jirai aider Grign, Rey, et tous ceux qui se battent pour moi. Japprendrai sur le tas, sil le faut. Corenn chercha les yeux du guerrier pour y lire son opinion. Elle-mme ne savait plus que faire. Elle ma tenu le mme discours en haut, marmonna Grign. La Mre fit quelques pas pour se donner le temps de rflchir. Au Conseil du Matriarcat, elle prenait des dcisions qui affectaient des populations entires. Mais elle ne parvenait pas raisonner sa propre nice. Comble de lironie ! Bien. Tu as donc dcid que tu irais te battre, quoi quil arrive, quoi que nous pensions. Oui. videmment, je suppose que, dans ce cas, le mieux serait que Grign te donne quelques conseils. Sil est daccord, bien entendu. Avec plaisir, annona le guerrier, trop heureux de sen tirer si bon compte. Nanmoins, jaimerais que tu fasses quelque chose pour moi, Lti. Ne te mle pas aux batailles tant que Grign ne taura pas juge prte le faire. La jeune fille fit semblant de rflchir, mais accepta pour faire plaisir sa tante et conclure l cet entretien difficile. Pour une fois, elle avait gagn la partie et sortait vainqueur dune discussion avec sa tante. Elle ne vit pas le sourire entendu que schangrent Corenn et Grign. Un des fournisseurs de Raji lui rendit visite peu avant la tombe de la nuit, menant trois chevaux de bt chargs dtoffes de Far. Le petit homme sempressa dentasser cette fortune en

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puissance au secret de son entrept, esprant de tout cur que ses htes se feraient discrets. Ctait sans compter sur la mfiance maladive de Grign, qui vint se poster quelques pas du nouvel arrivant en prenant son air le plus farouche. Lavertissement tait clair. Le ngociant des Baronnies ne fit aucune remarque et sempressa de quitter la fermette. Quoi que ces gens cachs aient fait, il ne tenait pas le savoir, ni avoir des ennuis avec eux. Dj beau que vous forciez mon hospitalit, rla le Lorelien, si en plus vous faites mourir mon commerce Raji ne sadressait qu lui-mme, et Grign ne releva pas la remarque. Ce type geignard et vnal lui tait dcidment antipathique. la rflexion, tous les Loreliens lui taient plus ou moins antipathiques, conclut-il en songeant Rey. Il verrouilla la trappe les sparant de lcurie. Les hritiers allaient passer leur seconde nuit dans lentrept. Aprs la troisime, ils iraient au-devant des Zu. Ils avaient pris leur repas dehors, installs dans la cour de Raji, en dpit des protestations du petit homme et de son refus obstin de se joindre eux. Tous taient maintenant revenus labri de la cave secrte. Malgr leur fatigue, due leur rcente nuit blanche, chacun jugea quil tait encore bien trop tt pour dormir. Surtout Bowbaq, qui navait fait que a toute la journe et se jugeait parfaitement rtabli mme sil se laissait aller de temps autre une petite grimace de douleur. Tous avaient envie de discuter. Chacun avait quelque chose raconter, ou voulait entendre lopinion des autres. Les mmes sujets obsdaient tous les esprits : la rencontre prochaine avec les Zu, lincertitude quant leur avenir, lidentit de leur ennemi Mais surtout, le mystre de lle. Ctait la premire fois, depuis quils avaient vu lautre monde, quils se runissaient dans dassez bonnes conditions pour changer leurs impressions. Nul besoin de fuir, personne pour les pier. La place tait calme, et les esprits attentifs. Sans quils aient besoin de se consulter, chacun vint sasseoir auprs de Corenn. Grign acheva bientt le cercle ainsi form. 325

Je suppose que personne na envie dune partie dtoile, plaisanta Rey. Dommage, le nombre de joueurs est idal. Je naime gure les jeux de ds, annona le guerrier. Il ne faut pas le dire, mme si cest vrai, intervint Bowbaq. a porte malheur dinsulter les doigts du destin. Un peu plus, un peu moins, de toute faon Au point o nous en sommes Un silence gn suivit cette rplique pessimiste. Lti en profita pour introduire le sujet de ses penses. Bowbaq connat une lgende qui parle peut-tre de lautre monde, annona-t-elle avec intrt. Tous les regards se tournrent vers le gant, aussitt intimid. Il sexpliqua en bredouillant. Je ne me souviens plus trs bien Javais tout juste pass ma dixime anne Un Maz stait install avec le clan. Il connaissait des tas dhistoires, et celle-l ntait quune parmi dautres. Mais cette nuit, elle mest revenue lesprit, et les ressemblances avec ce quon a vu sont frappantes. Tu ten rappelles assez pour la raconter ? demanda Corenn. Eh bien a parlait dun vieux guerrier perdu dans les montagnes du Rideau. Il errait pendant plusieurs dcades jusqu tomber sur une valle entoure de montagnes immenses. Mais ce pays tait riche de fruits sucrs, de gibier abondant et deau claire. La premire contre hospitalire quil rencontrait depuis longtemps. Il dcida de sy installer. Des gens y vivaient dj, tous trs jeunes. Ils laccueillirent bras ouverts. Le guerrier vcut parmi eux pendant plusieurs dcades, heureux de se reposer en ce lieu paisible. Mais ce ntait quune apparence. Ses nouveaux amis ntaient pas humains. Ils ntaient rien dautre que des dmons ! Bien sr, le coupa Rey. Des dmons. Jaurais d y penser tout de suite. Avec de grandes cornes rouges et des pieds fourchus. Cest vident. Laisse-le finir son histoire, demanda gentiment Corenn. Nous en discuterons ensuite.

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Elle est presque finie, reprit Bowbaq. Les dmons firent parler le guerrier, raconter, raconter encore, et lui prirent tous ses souvenirs. Chaque nom quil citait leur donnait plus dinfluence sur le monde. Les dmons ne pouvaient pas quitter la valle, mais tout ce quils apprenaient sur lextrieur, ils pouvaient sen servir pour faire le mal. Comment le guerrier sen est-il sorti ? demanda Yan. Il na pas russi. Quand il a compris la situation, il a rachet sa libert en promettant aux dmons de leur envoyer des gens ayant de nombreux souvenirs. Mais il na pas tenu sa promesse, alors les dmons lont accabl de malheurs et de souffrances jusqu ce quil en meure. Il ne lui tait pas venu lesprit quils pourraient le tourmenter plus facilement encore que nimporte quel autre humain. Drle dhistoire raconter aux enfants, commenta Rey. Ctait un Maz de quoi ? Des Valipondes ? De Yoos. Un dieu gentil . Mais cette histoire ne faisait pas partie du culte ; il la racontait seulement parce que tous les gamins aiment avoir peur. Jespre que tu nappliques pas cette ide incongrue aux tiens. Imaginez notre Bowbaq bondir dans la chambre de Iulane et Prad, cest a ? Dguis en ours horrible pour faire plaisir aux enfants . Effet garanti. Cette remarque fit rire tout le monde, et particulirement Lti. Une fois encore, elle succombait au charme et la bonne humeur de lacteur. Cest la premire fois que jentends cette lgende, dclara Corenn quand ils furent un peu calms. Elle nest pas trs engageante, compare celles que les hritiers ont collectes depuis des dcennies. Mais elle reprend certaines constantes. Comme ? Le Rideau. Plusieurs de nos histoires mentionnent une valle merveilleuse, situe quelque part entre ses plus hauts sommets. Les valles sont forcment entoures de montagnes, objecta Rey. Et il est facile pour les potes de situer ces lieux lgendaires sur le Rideau. La plupart des hauteurs sont

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inaccessibles. Sans compter que peu de gens osent saventurer du ct estien. Personne nirait vrifier la vracit des faits ! Yan se rappela un dtail pendant cet change, puis acquit soudain une certitude. Celle de lemplacement de la valle si elle tait bien de ce monde. Derrire la porte, ctait laube, annona-t-il. Corenn lui ddia un sourire dencouragement. Grign eut un simple rictus satisfait. Les autres le dvisageaient avec des yeux ronds. Ctait laube sur les montagnes, reprit-il. Alors qu Ji ctait encore la nuit. Le soleil se levait sur les montagnes de lEst ! La valle se trouve forcment quelque part dans le Rideau ! La remarque fit son petit effet. Chacun se rendait lvidence, hormis Corenn et Grign qui connaissaient le fait depuis longtemps. Quelque part dans le Rideau, dit Rey, a fait quand mme un territoire explorer grand comme trois fois le Matriarcat. Et pas vraiment facile daccs. Malheureusement, oui. Il est inutile desprer trouver la valle par hasard. Aucun hritier ne sest jamais lanc dans laventure, dailleurs. Surtout quil sagit peut-tre dune fausse piste, si la valle se trouve dans un autre monde. On nest pas beaucoup plus avancs, alors. Mais, tante Corenn Que penses-tu de lhistoire de Bowbaq ? Est-il possible que derrire la porte se trouve ce pays des dmons ? Corenn chercha une rponse rassurante et qui ne serait pas un mensonge. En vain. Elle se rsigna avouer. Tout est possible, Lti. Tout. La Mre songea que, en cherchant la vrit, ils couraient peut-tre au-devant dun danger bien plus grand que la menace des Zu. Mais elle prfra garder cette rflexion pour elle. ***

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Yan se coucha avec limage dune picette dans les yeux et un mlange dhistoires dans lesprit. Lune et lautre lempchaient de sassoupir. Corenn et Grign avaient racont quelques-unes des lgendes collectes par les hritiers, dcrivant des portes semblables celle de Ji, des pays magnifiques, ou des villages habits uniquement par des enfants. La plupart sentaient linvention plein nez, et taient plus le fait de potes que de religieux ou daventuriers. Quelques-unes pourtant taient dignes dattention. Yan les passa mentalement en revue, essayant de percer leur secret. La Grande Arche sohonne difice arque similaire la porte de Ji devait un jour livrer le passage une arme de guerriers parfaits, qui sauverait les enfants du Blanc Pays dune menace obscure. Mme Bowbaq, dont ctait le pays natal, ne connaissait pas cette lgende. Une autre, coup sr dorigine religieuse, affirmait lexistence dun pays merveilleux o les esprits des sages se rincarnaient en enfants. Ctait la plus optimiste de toutes, mais pas la plus trange. Rey stait souvenu dune lgende o les fidles les plus mritants dun culte renaissaient au ct de leur desse, pour laider dans sa Grande uvre. Comme on lui demandait plus de prcisions, il avait nomm ce paradis et la desse : le Lusan et Zua. La plaisanterie navait pas t trs apprcie. Surtout parce que la valle mystrieuse tait peut-tre rellement le Lusan des tueurs rouges. Une autre lgende mentionnait des portes capables de vaincre le temps. Quiconque les franchissait y gagnait limmortalit, mais sattirait le courroux des dieux et subissait ds lors leur maldiction pour lternit. Une autre encore parlait dun royaume magnifique dont lentre tait garde par des enfants. Seuls pouvaient y pntrer ceux qui triomphaient de ces tranges gardiens. La lgende ne prcisait pas en quoi ils taient redoutables Dautres, et dautres encore Leurs points communs, enfants, portes, valle, dieux, malheur, taient troublants. Mais, dans la multitude de rcits 329

qui circulaient dans chaque contre du monde connu, on en trouvait obligatoirement sur tous les sujets. Les premiers narrateurs de ces histoires possdaient peuttre une part de la vrit. Ils avaient imagin le reste. Comment faire la diffrence ? Quelles choses taient vraies ? Lesquelles taient fausses ? Et sil sagissait de quelque chose de compltement diffrent ? Quy avait-il derrire la porte ? *** Le matin vint sans quil se soit vraiment repos. Ses rflexions lavaient poursuivi au plus profond de ses rves, mlant ses souvenirs de la porte des histoires de pays des dmons qui faisaient tournoyer des pices dans les airs. Il fut du de ne pas trouver Lti prs de lui. La nuit prcdente, la jeune femme stait endormie un moment ses cts, et il avait espr quil en serait de mme aujourdhui. Les moindres signes daffection de Lti lui taient prcieux. Ils staient disputs, il avait laiss passer le jour de la Promesse, Rey lui opposait une concurrence farouche sans mme sen apercevoir, mais Yan nabandonnerait pas. Tout le monde tait dj lev. En fait, la cave tait vide doccupant, lui except. Il se vtit rapidement en se demandant quel dcan de la journe il tait. Puis sempressa de rejoindre ses compagnons dehors. La matine tait dj bien avance. Les hritiers staient rassembls devant lcurie pour la deuxime leon de Lti, et tous avaient la mine veille des gens levs depuis longtemps. Latmosphre tait beaucoup plus dtendue que la veille. Mme Corenn, pourtant oppose lide, samusait du spectacle. Ils salurent le nouvel arrivant et la leon reprit. Lti et Grign se faisaient face, la jeune femme tant arme dune simple branche, alors que Grign tait mains nues. Le guerrier tentait de toucher Lti en vitant lpe improvise, sous les encouragements ou les hues de Corenn, Bowbaq et Rey. 330

Jai loup beaucoup de choses ? demanda Yan en se frottant les yeux. Ils viennent peine de commencer, rpondit Corenn en souriant. Ils ont argument trs longtemps pour savoir si Lti pouvait sentraner avec une vraie lame. Comme tu vois, Grign a eu le dernier mot, mais la discussion tait acharne. Je regrette davoir manqu a. Je nai pas trs bien dormi. Jai vu des pices toute la nuit. Cest normal, lui expliqua la magicienne un ton plus bas. Imagine que tu essaies de rveiller un muscle endormi Pendant quelque temps, tu risques davoir des crampes lesprit. Mais cest bon signe. Yan acquiesa en essayant de se rjouir de la nouvelle. Tout cela tait bien joli, mais pour linstant, il avait surtout un terrible mal de crne. Il gota aux galettes sches que Rey avait soutires Raji, puis sinstalla confortablement sur un tas de paille pour assister au spectacle. Lti tait trs concentre. Cet exercice tait linverse de celui de la veille : Grign attaquait, elle dfendait. a lui rappelait surtout son combat contre les trois malfrats. Ces hommes lauraient tue comme par jeu. La prochaine fois, a se droulerait diffremment. Grign ne faisait pas de mouvements inutiles. Il se contentait de tourner calmement autour de la jeune femme, en simulant une attaque de temps autre. Il tenta quatre fois de prendre Lti contre-pied, se dplaant vers la gauche et lanant un assaut droite. La jeune femme le tint distance en opposant sa branche. Le guerrier esquissa une cinquime tentative similaire puis revint gauche, en un double contre-pied. Il bascula compltement sur le profil et donna une petite tape sur lpaule de Lti surprise. Un partout, annona-t-il avec satisfaction. Bouh ! Grign, tricheur ! scanda Rey avec beaucoup de parti pris. Donne-lui une branche plus longue ! proposa Bowbaq. Tu ne ten es pas trop mal tire, apprcia Grign.

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Lti lui sourit en retour, recula dun pas et improvisa une jonglerie avec son pe imaginaire, sous les applaudissements de ses amis. Daccord, matre Grign, dit-elle en imitant les intonations de Corenn. Que vais-je apprendre aujourdhui ? Le guerrier improvisa rapidement quelque chose. Il ntait pas encore habitu fournir une explication chacune de ses dmonstrations. Un simple pas de ct peut donner la victoire, nona-til, assez fier de lui. Les mouvements acrobatiques sont fatigants et dangereux, et chauffent les esprits. Essaie de toujours rester calme et matre de toi. Une acrobatie peut surprendre ladversaire, objecta Rey. Quelle apprenne dj garder lquilibre. Libre vous de faire des cabrioles. Jaimerais bien voir comment tu ten tires, Rey, lana Yan avec malice. Rey fit un clin dil son ami et interrogea Grign du regard. Le guerrier linvita le rejoindre. Il arborait un souri re radieux, que sa cicatrice transformait en un rictus sadique. Mais peut-tre ntait-elle pas la seule responsable Et moi ? demanda Lti en donnant sa branche Rey. Observe bien ce quil fait, rpondit Grign en ramassant un bton. Tu verras les erreurs viter. Ah, ah ! Trs drle. Si vous me mettez en colre, je vous passe toutes les branches de la fort travers le corps, plaisanta lacteur. Les deux hommes se mirent en position, aussi srieusement que le permettaient leurs pes improvises. Rey lana quelques attaques facilement repousses par Grign. Lacteur tenta ensuite quelques enchanements plus compliqus, mais ce style de combat ntait vraiment efficace quavec une des lourdes pes de la noblesse lorelienne, et non avec une branche. Grign, pourquoi nattaquez-vous pas ? demanda Lti trs srieusement. Elle observait les mouvements des deux hommes avec beaucoup dintrt.

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Je suis en train de le faire, rpondit le guerrier, qui nenchanait pourtant quesquives et parades. Rey comprit quil naurait pas le dessus de cette manire. Il tenta alors diverses acrobaties, voulant la fois illustrer ses propos et transformer sa dfaite en un succs comique. Il pivotait sur lui-mme, roulait terre, combattait genoux et mme plat ventre en affichant des expressions de plus en plus dramatiques. Tous riaient beaucoup et Grign, qui aurait pu vaincre vingt fois dj, entra dans le jeu en faisant durer la bataille. Rey finit par se passer lui-mme la branche dans le ventre et vint scrouler de tout son long devant Lti, avec un rle dagonie nen plus finir. Il resta allong sous les rires jusqu ce que la jeune femme vienne laider se relever. Vengez-moi murmura-t-il en lui rendant la branche. La scne tait amusante, mais le regard de Rey effrayant. Lacteur jouait trop bien. Lti reprit lentranement sans cesser de sourire. Mais elle tait intrieurement trs secoue. Rey venait de lui rappeler que chacun des hritiers pouvait mourir bientt. Elle sacquitta de tous les exercices de Grign avec beaucoup dapplication. *** Le reste de la journe scoula tranquillement. Comme ils avaient attendu le jour du Hibou, les hritiers attendaient le septime de cette dcade, o ils pourraient rencontrer les Zu. a ntait que le lendemain, mais tous taient impatients darriver ce moment o se joueraient leurs destines. Chacun tuait le temps sa manire. Yan sisola un long moment dans la fort, do il revint en se plaignant dune forte migraine. Il manqua la dmonstration du pouvoir derjak de Bowbaq sur lne de Raji. Une fois passe linvitable priode dangoisse, lanimal stait habitu cette intrusion dans son esprit et avait

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accept de faire quelques tours moyennant une quantit non ngligeable de sucreries. Rey refusa de croire que les hochements de tte et autres coups de sabot sur le sol rpondaient la demande du gant. Bowbaq tait assurment un dresseur hors pair, concda-t-il, mais aussi un farceur incorrigible. Lacteur jura quil ne se laisserait pas berner. Grign, qui aimait faire consciencieusement tout ce quil entreprenait, rflchit ce quil pourrait apprendre encore Lti. Il ne voulait plus improviser ses leons mais les prparer pour aborder chaque fois un thme diffrent et plus difficile que le prcdent. Le guerrier parlait couramment cinq langues, mais nen crivait ni nen lisait aucune. Il fit donc toute sa prparation mentalement, en brossant les chevaux. De temps autre, il quittait lcurie pour vrifier un mouvement avec son pe courbe, sous les regards intrigus de ses amis, puis retournait sa tche. Lide denseigner lart du combat, domaine o il excellait par rapport au reste du groupe, lui plaisait finalement beaucoup, mme sil ne lavouerait jamais. Corenn ajouta plusieurs pages au journal quelle tenait depuis son dpart du Matriarcat. Ses responsabilits au Conseil permanent lui taient difficiles oublier, mme si elle navait pas vu Kaul depuis deux dcades. La Mre consignait chacun de leurs dplacements. Si les choses tournaient mal, ce journal permettrait peut-tre ceux qui le trouveraient dexpliquer certaines choses. Trs peu, malheureusement : son serment interdisait Corenn de mentionner daucune faon le prodige de lle Ji. Ses crits taient donc volontairement peu explicites, voire contradictoires. Mais se concentrer sur cette tche laidait rflchir. Rey russit finalement faire entrer quelques-uns des hritiers dans une partie de ds ithares. Bowbaq, Lti et Yan se runirent donc pour manier les petits cubes gravs, sous les conseils de lacteur, matre en la matire. Il choisit la rgle des deux frres, lune des plus simples assimiler. Mais Bowbaq avait tout de mme du mal diffrencier les figures des lmentaires, et Yan avait lesprit ailleurs. Tous deux 334

abandonnrent assez vite. Lti avoua alors quelle navait jamais beaucoup aim les ds. Lacteur se hasarda proposer une partie Raji, qui ignorait ouvertement ses htes depuis laube et vaquait seul ses occupations. Le contrebandier accepta nanmoins, lui aussi habit par la passion du jeu. Aprs quelques manches sans enjeu, les deux hommes en vinrent bientt miser quelques tics, puis rapidement plusieurs terces. Rey empocha le prix de son sjour la ferme avant que Raji ne se rsigne abandonner. La nuit vint enfin et les hritiers sendormirent pour la troisime fois dans lentrept, en se demandant de quoi serait fait le lendemain. *** Bellec nen crut pas ses yeux quand Raji dboucha dans sa cave avec non pas deux importuns, comme la fois prcdente, mais bien quatre. Dont deux femmes, qui plus est. Laubergiste considrait les femmes comme incapables de conserver un secret. Autant dire que ctait la fin de son trafic lucratif ! Raji eut un geste impuissant son intention. Il ny tait pour rien. Il ne serait mme pas venu Lorelia aujourdhui, sil ny avait eu ce besoin de garder un il sur ses htes imposs. Grign passa outre les protestations du contrebandier et fit sortir son petit groupe de lauberge. Il tait dassez mchante humeur comme a pour ne pas subir en plus les litanies plaintives et injustifies du Lorelien. Seuls lui et Corenn allaient rencontrer les Zu au Petit Palais. Rey stait montr assez raisonnable pour renoncer y entrer ; le danger quil soit reconnu par lun de ses concitoyens tait trop grand. Mais il avait insist pour les accompagner tout de mme, et le guerrier avait cd de bonne grce. Un renfort la sortie pourrait savrer utile. Lti stait aussitt invite ce qui se transformait en une vritable expdition. Corenn avait puis ses arguments pour la faire renoncer, et Grign avait finalement abandonn tout espoir de se faire couter. Il avait lev les bras au ciel en 335

dclarant que sil y avait dautres candidats au suicide, ils navaient qu se joindre eux. Yan avait regard Lti avec envie, mais il ne pouvait laisser Bowbaq seul. Le gant se portait beaucoup mieux et pouvait certainement se passer de quelquun pour le veiller, mais la courtoisie kaulienne ne laurait pas permis. Et, de toute faon, Yan trouverait soccuper. Corenn avait compris que le jeune homme passerait la journe travailler sa Volont. Cette fois, ce fut Grign qui mena Rey et leurs amies bonne allure jusquau Petit Palais. Pas question de se promener. Le guerrier tait anxieux et, comme toujours dans ces momentsl, son ct taciturne reprenait le dessus et le plongeait dans une mauvaise humeur persistante. Ils furent rapidement proximit du btiment. La place des Cavaliers, si spacieuse deux jours avant, paraissait petite maintenant quelle tait couverte dchoppes en tout genre et de toutes tailles. Rey remonta un peu plus la robe de novice sur sa tunique de Z pendant quils fendaient la foule. Ils se sparrent quelque distance du btiment. Si les membres du petit groupe taient vus ensemble, le renfort potentiel de Rey ne serait une surprise pour personne. Corenn et Grign entrrent donc seuls dans limposante btisse lorelienne, laissant Lti et lacteur au beau milieu du march. La jeune femme ne put sempcher de penser quelle voyait peut-tre sa tante pour la dernire fois. Les hritiers avaient vcu tellement de choses ensemble, ces derniers temps, que chaque sparation devenait une torture. Alors, quand le danger tait rel Ce que cest grand ! dit-elle au hasard, pour dissimuler son trouble. Tu ntais jamais venue Lorelia ? Au port, simplement. On prenait le bateau de Bnlia jusquici, puis on sortait directement pour aller Berce. Cest la premire fois que je vois lintrieur de la cit. Et inversement, cest la premire fois que les Loreliens te voient. Ce sont bien eux les plus chanceux ! Lti rcompensa le compliment par un sourire. Elle dtailla les environs pendant que Rey observait lentre du Petit Palais. 336

Une bonne part des produits vendus sur le march lui tait totalement inconnue. Mais les marchands et promeneurs taient plus tranges encore On devait trouver sur cette place des Cavaliers au moins un natif de chaque grand peuple du monde connu. Lorelien bien sr, mais aussi Goranais, Ithare, Romin des cinq provinces, Arque, Kaulien, Jez, Guori, Yrim, Junen Sans compter les onze tribus principales des Bas-Royaumes. Sans oublier les Estiens, non plus. Les peuples de lautre ct du Rideau, dont on savait peu de choses, si ce nest quils aimaient faire la guerre aux Goranais. Sans compter les Zu, non plus Lti prit soudain conscience de limmensit et de la richesse du monde. Une vie entire ne suffirait pas en dcouvrir la moiti. Ces deux dernires dcades, pourtant pratiquement passes toujours cheval, ne lui avaient permis de voir que lextrme sud du royaume lorelien, le plus proche de Kaul. Elle comprenait maintenant ce quessayait de lui expliquer Yan autrefois. Le jeune homme dsirait rencontrer des gens diffrents, visiter des endroits tranges, vivre des expriences rares. Elle trouvait alors cette curiosit un peu bizarre, voire marginale. Mais elle ressentait prsent la mme chose. Yan avait simplement envie de vivre. Mais il ne maime pas, se souvint-elle avec tristesse. Il navait pas demand sa Promesse. Il ne faisait rien pour empcher Rey de la sduire. Il prfrait mme la solitude sa compagnie, pour preuve le temps quil passait dans la fort depuis deux jours. Elle ferma son esprit cette nouvelle douleur. Le pass est mort, le futur agonise, dit le proverbe. Seul le prsent est digne dintrt. Tu vois quelque chose ? demanda-t-elle Rey. Rien. Depuis le temps, on peut supposer quils ont russi entrer. Cest bon signe, non ? Ils sont peut-tre en train de boire un gobelet avec les Zu, pour fter la paix. Lti sourit de la boutade, mais elle avait plutt le cur pleurer.

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Pourquoi ntait-elle pas avec Yan, dans sa maison Eza, comme avant ? *** Le jelenis plac au dbut du couloir dvisagea Grign pendant un long moment. Il se demandait sil devait laisser entrer ce Ramgrith lallure farouche, arm des pieds la tte, et qui le fixait avec des yeux mchants. Le guerrier ne faisait aucun effort pour plaire au garde lorelien. Il attendait simplement quil se dcide leur dgager le passage. En dautres circonstances, Grign serait simplement pass. Dune manire plutt brutale, srement, mais il serait pass. Le jelenis lcha un peu la chane de son dogue, qui nattendait quun pas supplmentaire de libert pour sauter la gorge du guerrier. Grign ne bougea pas, mme lorsque le chien fut assez prs pour imprimer sa respiration sur le cuir noir. Corenn tira le guerrier en arrire et savana. Cette manire de faire ne les aiderait pas beaucoup. Elle tendit une terce dor au garde, qui rappela aussitt son chien rendu plus hargneux encore par la frustration. Enfin, il leur libra le passage. Corenn sengagea dans ltroit couloir, suivie de prs par Grign. Ils se frayrent un chemin entre les guerriers dlite et les dogues dgnrs qui en bloquaient laccs. Dtre ainsi encercl mettait les nerfs de Grign fleur de peau. Cest avec soulagement quil entra dans le spacieux vestibule, mme sil tait aussi bien gard que lentre. Au moins, dans cette pice, la place ne manquerait pas pour se dfendre le cas chant. Essayez dtre moins tendu, lui glissa Corenn loreille. On dirait que vous avez envie de dclencher une bagarre. Vous rendez les gardes nerveux, et moi aussi. Il y a des Zu trente pas dici, rpliqua-t-il. Je ne serai tranquille que lorsque nous aurons mis au moins trente lieues entre eux et nous. Corenn secoua la tte et les mena vers le bureau du scribe charg de laccueil et de lencaissement. Une petite file 338

dattente y tait organise sous la surveillance de trois jelenis, qui en profitaient pour dbarrasser les visiteurs de leurs armes. Corenn et Grign ne reconnurent aucun Z parmi les ngociants qui patientaient, mais les tueurs rouges pouvaient trs bien avoir un employ civil se chargeant de telles transactions. Corenn ne portait aucune arme, et les gardes ne sattardrent pas longtemps auprs delle. Il en alla autrement pour Grign. Le guerrier livra une dague, un poignard et tira dun fourreau dmesur un glaive goranais, quil avait emport la place de son habituelle pe courbe. Les jelenis le souponnrent de dissimuler une autre arme, et Grign dut se laisser fouiller pour les convaincre du contraire. Les gardes le laissrent regret, dpits de ne pas avoir pu prendre le Ramgrith en dfaut. Le scribe encaisseur ntait pas press, et ils durent patienter encore un long moment avant daccder son bureau pour sacquitter des formalits. Noms ? demanda-t-il dun air las. Adnra, de Mestbe, et Bahlin, de Far, rpondit Corenn en donnant les mensonges quelle avait prpars. Le scribe copia ces renseignements sur un norme registre, lentement, en se faisant peler chaque lettre, mme celles composant les noms des deux villes universellement connues. Cest la premire fois que vous venez au Petit Palais ? demanda-t-il aprs avoir consult une liste de plus de trente pages. Oui. Quel est le but de votre visite ? Nous souhaitons rencontrer les prtres de Zua afin de faire une donation au culte, annona Corenn posment. Le scribe et les deux jelenis qui lentouraient la dvisagrent avec tonnement. Une telle franchise tait rare. La plupart des ngociants dclaraient venir par simple curiosit. Le Lorelien dcida soudain de ne pas retarder plus encore ces trangers assez fous, ou srs deux, pour savouer complices des assassins rouges. Bien, commena-t-il avec une efficacit retrouve, le rglement intrieur est simple, mais je vous engage le 339

respecter scrupuleusement. Un : la crie est interdite. Toutes les transactions doivent se faire dans la retenue et le calme qui sient ces lieux honorables. Deux : toute scne de violence, physique ou verbale, entranera automatiquement lexclusion du palais. Et enfin et surtout, trois : la simple allusion un accord pouvant porter prjudice la Couronne, ses intrts, ou ceux du royaume, sera punie par la pendaison. Avez-vous des questions ? Aucune. Bien. Que Dona vous sourie, les salua-t-il avec la formule consacre des marchands, trop heureux de se dbarrasser de ces visiteurs gnants. Vous ne nous faites pas payer ? demanda Corenn de son ton le plus candide. Le scribe rougit de son oubli, et se confondit en excuses sous les moqueries des jelenis et des visiteurs qui patientaient derrire Grign. Quarante terces dor changrent de main et le Lorelien rdigea au plus vite les reus correspondants. Jaurais prfr une entre plus discrte, marmonna le guerrier alors quils se dirigeaient vers la cour intrieure. Vous ntes jamais content, de toute faon, le taquina Corenn en souriant encore de laventure. Ils passrent sous une arche somptueusement dcore et se retrouvrent dans les jardins du Petit Palais. Bien quils eussent dautres choses en tte, cette arche leur en rappela une autre, beaucoup plus mystrieuse, sur lle Ji. *** Yan ferma les yeux, fit le vide dans son esprit et se concentra sur la pice. Il ne savait plus quoi essayer pour venir bout de lpreuve. Jusqu prsent, il ntait parvenu rien Cette mthode ne pouvait tre pire quune autre. Il se reprsenta lobjet aussi clairement que sil voyait. Il en connaissait tous les dtails. Toutes les asprits, tous les dfauts, chaque variation de couleur, chaque point de sa surface. Il sen souviendrait encore dans ses plus vieilles annes.

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Ces jours-ci, il passait plus de temps avec cette pice quavec aucun de ses amis. Il commenait la har rellement. Il limagina bien droite sur la tranche, vritable monument honteux dress en symbole de ses nombreux checs. Il concentra toutes ses penses, toute sa volont, toute la force de son esprit, sur une seule chose : limage de cette pice se renversant sur le ct. Aprs un temps indtermin, il rouvrit les yeux, puis par cet effort spirituel. Comme aprs une nuit de mauvais rves. La pice tait toujours droite et moqueuse. Yan tendit le doigt et en effleura le sommet, la faisant ainsi tomber comme il lavait dj imagin maintes fois. Il suffisait de si peu de chose Pourquoi ny parvenait-il pas ? *** loignons-nous un peu, glissa Rey loreille de Lti. On risque de se faire remarquer en restant trop longtemps devant le palais. Lti observa la tunique Z que portait lacteur sous la robe de novice, et se demanda comment ils pourraient se faire remarquer plus encore. Si personne nosait les aborder, ils devenaient pourtant la cible de tous les regards chaque apparition dun pan de tissu rouge. Jaurais d me procurer un masque ithare, regretta Rey alors quils dambulaient entre les talages. Le capuchon ne doit pas beaucoup me cacher le visage et je vais finir par tre reconnu. On croirait entendre Grign ! sesclaffa Lti. Ne ten fais pas, on dirait que tout le monde cherche viter de te regarder en face. Mme les femmes ? Je vais enlever ce machin tout de suite ! plaisanta-t-il. Ils dambulrent au hasard, sans cesser de surveiller lentre du palais. Lti se dit quen dautres circonstances il aurait t bien agrable de laisser Rey lui montrer la ville, ses 341

richesses, ses particularits Lune delles pouvait tre cet homme qui allait dtal en tal, escort par trois gaillards robustes, et portant une bonne dizaine de bourses sa ceinture. Cest un collecteur ? Srement pas ! Les collecteurs ne se risqueraient pas en ville avec une escorte aussi rduite. Cest un changeur. Il achte ou vend des terces contre dautres monnaies. Cest un mtier, a ? stonna la jeune femme. Bien sr. Assez lucratif, mme, bien que plutt risqu. Les changeurs ont tout le monde sur le dos : les collecteurs, la Guilde, les marchands, et bien sr leurs propres clients. Je ne comprends pas comment on peut gagner sa vie de cette manire. Moi non plus. Jai essay quelque temps, mais jai d abandonner, avoua lacteur en souriant. Les couronnes goranaises, les disques ithares, les lunes des Baronnies, les reines-lunes kauliennes, les billes des Bas-Royaumes, les monarques romins, plus toutes les divisions particulires, je mlangeais tout. On ma mme propos des pices wallattes et thalittes que je navais jamais vues ! Mieux valait que jarrte avant de me ruiner compltement. Tu as fait une drle de carrire, lana Lti dun air taquin. Contrebandier, changeur, acteur Serveur, lanceur de couteaux, crivain public, et mme marin pendant une courte dcade, complta Rey. Ma pire exprience. Huit jours sur un bateau, et aucune femme bord ! Lti lui tapa sur lpaule dans un geste faussement grondeur. Mais elle tait emplie de reconnaissance envers lacteur. Il avait russi endormir ses angoisses. Elle se sentait bien avec lui. Il tait de dix ans son an et en tirait une certaine assurance qui la mettait laise. Elle lavait trouv charmant ds le premier instant. Peut-tre parviendraitil lui faire oublier Yan Rey ne lui laissa pas le temps de rflchir plus encore et lentrana avec un sourire malicieux. Viens. Je vais te montrer quelque chose quon ne trouve quici, Lorelia. Le seul mtier o jai vraiment russi quelque temps. 342

*** Grign et Corenn ntaient pas les premiers arrivs dans les jardins du Petit Palais. Une vingtaine de ngociants se promenaient dj dans ses alles, et il devait y en avoir au moins autant derrire les haies de sda. Comme prvu, des jelenis patrouillaient sous le portique cerclant lendroit, tandis que des archers guettaient le moindre signe dagression des balcons suprieurs. Ces prcautions, qui auraient pourtant d rassurer le guerrier, le mettaient mal laise. Dans sa prparation, il avait nglig une ventualit effrayante : et si des Zu staient glisss parmi les gardes loreliens ? Sils en avaient soudoy ? Attendez-moi ici, voulez-vous, Corenn. Je nen ai pas pour longtemps. Restez bien labri sous le portique. La Mre acquiesa tandis que Grign gagnait pas lents le centre du jardin, guettant tout signe dagression. Les personnes quil dpassait interrompaient leur conversation jusqu ce quil se soit loign. Sans doute le prenaient-ils pour un des nombreux espions de la Couronne qui svissaient en ces lieux. Les jardins du Petit Palais, o lon pouvait tout ngocier ou presque, taient devenus au fil des annes le passage oblig des affaires illgales. Tous les produits et services prohibs dans le reste du royaume taient ici offerts en toute impunit. On pouvait y engager une compagnie de mercenaires, des frres de la Guilde, des Zu On marchandait des tribus desclaves, des drogues, des uvres dart voles aux cultes On passait des alliances secrtes, on complotait, on conspirait en terrain neutre. Le Petit Palais ntait pas seulement une source intarissable de revenus pour la Couronne : ctait aussi le meilleur moyen de tout savoir sur ses sujets. Grign jugea quil stait suffisamment loign de Corenn et revint auprs delle. Si aucune flche ne lavait clou au sol, on pouvait supposer quil ny avait pas de Z cach parmi les archers. Ctait largement assez rassurant pour le moment. La logique rgnant dans cet endroit est vraiment droutante, dclara la Mre quand il fut son ct. Jai cout 343

quelques conversations, tout hasard. Cet homme, l-bas, cherche vendre une cargaison de sel prcieux quil tire dun piratage. Le petit, ct, est lancien propritaire de ce trsor ; il cherche racheter la cargaison et le bateau que le premier lui a vol ! Ils sont en train de se mettre daccord sur un prix Vous ne trouvez pas a extraordinaire ? Ce qui serait vraiment extraordinaire, cest que les Zu acceptent seulement de nous couter, maugra le guerrier. Finissons-en au plus vite, dame Corenn, je vous prie. Ils prirent le chemin de promenade et avancrent parmi des petits groupes en plein marchandage. La moiti environ des ngociants taient loreliens, le reste se composant de Goranais, de Romins ou de Jez. Ils se virent successivement proposer une prtendue relique du Yoos, des ufs de serpents da, un plan du palais de Kolimine indiquant la salle du trsor, bien entendu Un grand type portant les emblmes de Soltan leur offrit mme une barrique de sang humain. Corenn essaya de ne pas rflchir sa provenance ni son utilisation. Enfin, un Yrim au regard torve insista pour vendre Grign une esclave nubile, quil dcrivit avec force dtails comme trs obissante. Le guerrier lui lana un regard noir, mais ce fut Corenn qui chassa limportun de son ton le plus svre. Ils simmobilisrent un dtour du chemin. Ils venaient de trouver deux des messagers de Zua. Les tueurs zu. Les assassins patientaient lcart, assis sur un banc de marbre, vits de la plupart des ngociants. Ils ne faisaient rien. Rien dautre quattendre. Ils se levrent lapproche des hritiers. Corenn et Grign taient reconnus. *** Yan avait fait une pause dans ses tentatives pour surmonter lpreuve du magicien , le temps dune conversation dcousue avec Bowbaq. la demande du jeune homme, le gant avait voqu les anciennes runions des hritiers, rapportant

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plusieurs anecdotes sur leurs amis, et notamment sur les jeunes annes de Lti. Ils avaient pass un moment agrable, surtout d au rcit de lincendie allum par Rey quinze ans plus tt. Yan avait prcis en riant quil sagissait srement de la seule fois o lacteur se soit fait prendre. Mais la pause tait maintenant finie, Bowbaq stant attribu la corve de brosser les chevaux et de leur donner de lexercice. Le gant ne supportait plus de rester allong ne rien faire, et soccuper les mains devait aussi lempcher de trop rflchir leur aventure. Il avait eu plus que sa part de penses angoissantes. Yan stait donc remis au travail, isol dans la fort, plat ventre devant la picette. Lass davance, il entama le compte des dcans quil avait dj passs cet exercice, mais les chiffres leffrayrent. Il cessa rapidement son calcul et se dit quil devait tre plus srieux que a, plus concentr, plus dtermin. Il sinvestit compltement pendant un long moment, essayant non plus de pousser, mais de lancer sa Volont, comme lavait conseill Corenn. Mais ce ntait quune ide abstraite, un concept hors de porte du jeune homme, qui navait pas la moindre notion sur la manire de procder. Il se sentait comme un oiseau qui lon demanderait de voler avant que ses ailes ne le permettent : impuissant. Ces tentatives lpuisaient pourtant. Il en sortait chaque fois lesprit vid et le corps affaibli. Ses efforts taient rels ; il produisait forcment quelque chose, mais dune manire insuffisante. Il se rapprocha un peu de la pice pose sur sa tranche. Inutilement. Bien quil nait pas pos cette question Corenn, Yan avait dj compris que la distance entre le magicien et sa cible tait sans importance, tant que cette dernire tait visible. Cette pice lui sortait par les yeux. Use sur un tiers, deux fois entaille sur la tranche, ses dfauts lagaaient. Il pensait ne jamais avoir autant dtest un objet. Et ce sentiment ne laiderait certainement pas russir

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Il songea un instant changer de pice, mais renona en comprenant quil ragirait rapidement de la mme manire. Pourtant, il lui tait maintenant impossible de continuer avec la monnaie kaulienne. Il avait mis le doigt sur un problme ; il ne pourrait se concentrer avant de lavoir rsolu. Une soudaine inspiration lui rappela le petit reine-lune bleu qui pendait son cou. Un cadeau de Lti. Voil un objet quil ne se lasserait pas de contempler. Il dtacha avec prcautions le coquillage de son lacet de cuir et linstalla en position verticale, la place de la picette. Lexercice nen serait que plus difficile, la base plus large du reine-lune lui confrant une meilleure stabilit. Mais il serait aussi beaucoup plus agrable Il se concentra de nouveau en songeant Lti. *** La jeune fille suivait Rey travers le labyrinthe des tals, curieuse de dcouvrir o il lemmenait. Lacteur souriait comme un enfant. Il prit Lti par la main pour la guider plus facilement. Elle le laissa faire en rougissant. Ils quittrent la place des Cavaliers pour sengouffrer dans une rue moins spacieuse, mais non moins anime. Rey la parcourut jusquau bout avant de sengager dans une voie encombre de charrettes. On ne devrait pas rester prs du palais ? rappela timidement Lti. On ne sloigne pas beaucoup Cest la prochaine rue main gauche. Ils y furent bientt et dcouvrirent un endroit trs vivant. En fait de rue, ctait une avenue, que les gens visitaient plutt quils ne lempruntaient. Beaucoup sattardaient lune ou lautre des multiples terrasses dauberges, ou simples petites tables installes au beau milieu du passage. La Cour aux Jeux, annona lacteur avec fiert. Ds ithares, bien sr, mais aussi les tarots, le stratge, la toupie, les colonnes de Corosta, lattrape, le jerpe et autres prtextes paris. Ici, des fortunes sont amasses ou disperses jour et nuit, 346

sans aucune trve. Sous lil bienveillant des collecteurs, bien sr Jai vcu une anne entire en gagnant aux ds. Ils savancrent entre les petites tables autour desquelles se groupaient joueurs et curieux. Beaucoup dargent changeait de mains, sous les cris de joie ou de dpit des participants. Lti observa une partie de gujac, mais se perdit rapidement dans les ramifications des rgles, sa mconnaissance de la langue lorelienne ne lui facilitant pas la tche. Elle assista ensuite un combat daraignes bellica qui faisait lenjeu de gros paris, mais sloigna avec dgot quand linsecte vainqueur dvora la tte de sa victime. Dans toute la rue, les gens parlaient, jouaient, riaient, buvaient et sexclamaient bruyamment. Des airs de vigoles, de fltes coudes et de lunes--cordes slevaient de toute part, se mlant la cacophonie qui donnait lensemble son air de fte continuelle. Un endroit fascinant. Yan aurait ador le dcouvrir, songea Lti par habitude, avant de se reprendre. Pourquoi as-tu arrt de jouer ? Tu perdais ? Au contraire. Les collecteurs ne sintressent quaux gagnants, et ils commenaient saccrocher beaucoup trop souvent mes chausses. Javais horreur de a. Un jour, une amie ma prsent un type qui cherchait un comdien expriment pour sa troupe. Je lui ai menti et me voil acteur, conclut-il avec un clin dil complice. Lti sabandonna au charme du jeune homme. Il semblait si sr de lui, elle tait si dsempare Elle lui reprit la main pour regagner les abords du Petit Palais. Rey se laissa faire. *** Corenn, Grign et les deux Zu se firent face pendant un moment qui parut trs long aux gardes chargs de surveiller les tueurs rouges. Chacun se demandait sil allait y avoir une bagarre, et quand elle se dclencherait. Vous venez de Ji, nest-ce pas ? demanda calmement le Z le plus petit, alors que lautre les dvisageait en grimaant de haine. 347

Cest exact, rpondit Corenn aprs un instant. Il ny avait aucune raison de mentir. Elle esprait que, pendant cet entretien, ils joueraient tous cartes sur table. Les hritiers avaient beaucoup y gagner ou perdre. Asseyons-nous, reprit le Z dans un parfait lorelien. Vous avez srement beaucoup de choses nous demander, nest-ce pas ? Et la position debout a tendance faire perdre leur calme aux archers de Bondrian. Ils ont peur, voyez-vous, que nous transgressions les rgles de ce territoire neutre. Cest tonnant, lana Grign en prenant place prs de Corenn. Il sinstalla sciemment entre la Mre et les prtres assassins, surveillant chacun de leurs mouvements avec beaucoup dattention. Les Zu ne tueraient aucun hritier aujourdhui avant de passer sur son cadavre ! Je suis heureuse de trouver une oreille attentive, commena Corenn. Javoue que je craignais de rencontrer quelquun dobtus et ferm toute discussion. Je mentirais en niant ma surprise, rpondit le tueur sur le mme ton poli. Mais je suis assez curieux de vous entendre bien que je devine dj vos requtes. Corenn prit une longue inspiration pour se donner du courage. Elle tait passe reine dans lart de la diplomatie au sein du Conseil permanent de Kaul. Mais jamais elle navait particip un dbat dont lenjeu tait rien moins que la vie de six personnes, et dont les chances dobtenir gain de cause taient si minces. Elle passa en revue son plan de bataille et lana une offensive. Comment nous avez-vous reconnus ? demanda-t-elle sur un ton anodin, comme si le fait navait aucune importance. Le Z resta songeur un instant. Son acolyte surveillait les hritiers comme Grign guettait le moindre signe dagression de leur part. La lutte se passerait entre Corenn et le prtre assassin aux manires polies. Pourquoi rpondrais-je ? lana-t-il finalement, un lger sourire sur les lvres. Corenn encaissa la dception sans en rien laisser paratre. Elle avait perdu la premire bataille. Son adversaire ntait pas 348

un novice, preuve en tait faite. Elle abandonna ce sujet qui navait gure dimportance. Les documents Zu quils avaient trouvs prouvaient dj que les signalements des victimes circulaient par crit. Les tueurs jouissaient dune administration efficace. Vous avez raison, concda la Mre, vous navez pas me livrer vos secrets. Pardonnez-moi. Le Z inclina la tte, indiquant ainsi quil acceptait les excuses. Le dialogue tait maintenant rellement ouvert. Et celui qui venait de se voir attribuer ouvertement une victoire serait plus enclin cder sur un autre point. La diplomatie tait un art difficile. Corenn le ressentait alors plus que jamais. Et ses ressemblances avec la stratgie taient videntes, pour qui possdait des notions des deux disciplines. Le choix des mots et des arguments tait la prparation la guerre. Les intonations, les expressions du visage et du reste du corps taient la bataille. Et la gestion des silences, des interruptions, de toute intervention extrieure en gnral tait lexercice du commandement. Les deux parties pouvaient gagner du terrain, en perdre, sannihiler, faire une trve, lancer des contre-attaques et autres actions de campagne. Pour linstant, le Z gardait une place forte bien dfendue, et Corenn tentait de la prendre dassaut avec une pe en bois. Son unique chance tait de se faire ouvrir les portes de lintrieur. Les adeptes de la desse sont de plus en plus nombreux, remarqua-t-elle ngligemment, comme une introduction son sujet. Chaque capitale aura bientt un temple ddi Zua. Je veux dire, au grand jour. Acculer les messagers la clandestinit, comme le font les gouvernants actuels, est srement la pire des solutions pour tout le monde. Je partage votre point de vue, rpondit sobrement le tueur. La porte tait toujours ferme. Corenn utilisa un leurre. Nous avons eu ainsi normment de difficults pour nous rencontrer, reprit-elle. Si bien quil a failli tre trop tard pour nous expliquer et mettre enfin un terme la discorde strile qui nous a opposs. 349

Grign admira la faon dont Corenn sy prenait. Certaines subtilits de cette lutte invisible lui chappaient peut-tre, mais il avait apprci la manire de prsenter leur lutte mort comme une querelle dj oublie. Mais ce leurre tait un quitte ou double : le Z pouvait sy laisser prendre, auquel cas la suite serait facile, ou le dmasquer, ce qui obligerait Corenn dvoiler la faiblesse de ses troupes. Le tueur tait intelligent. Il ne fut pas dupe. Quelle discorde strile ? demanda-t-il doucement. Vous avez t jugs par Zua. Les messagers vous porteront sa sentence. Ce que vous appelez discorde strile nest rien de moins quun commandement divin. Grign se retint de lancer son poing dans la figure du fanatique. Cela aurait malheureusement sign son arrt de mort. Mais il eut plus de mal encore refrner une borde dinjures et de menaces bien choisies. Corenn lui avait demand de limiter ses interventions le plus possible, et il comprenait maintenant pourquoi. Le moindre faux pas pouvait faire pencher dfinitivement la balance en faveur des Zu. Et, si le guerrier ntait pas daccord sur le principe de cette dmarche, il tait suffisamment intelligent pour laisser la Mre toutes les chances de la mener son terme. Mme si les choses sannonaient vraiment mal parties Corenn stait prpare lchec de cette tentative. Elle nen fut pas moins contrarie. Elle devait attaquer dans une autre direction. Elle se pencha un peu vers le Z, qui fit de mme pour mieux lentendre. Grign raidit ses muscles comme une panthre prte bondir. Nous savons tous deux, dit la Mre sur le ton de la confidence, que les messagers sont parfois employs comme de vulgaires tueurs gages, par des hommes se souciant peu de Zua, de son jugement et de la justice en gnral. Le fanatique ne rpondit pas, reconnaissant ainsi quil partageait cet avis, et invitant Corenn continuer. Ctait le meilleur rsultat quelle ait obtenu jusqu prsent.

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Il est vident que nous sommes dans ce cas. Lhomme qui prtend parler au nom de la desse et qui a lanc les messagers contre nous vous a tromp. Il ne croit pas en Zua. Il a fait une offrande aux judicateurs du Lusan, rtorqua lassassin. Cest une preuve suffisante de sa pit. Corenn sentit son cur bondir. Elle venait darracher une information importante. Un homme. Leur ennemi tait un homme. Elle laissa filer un long silence en fixant le Z avec gravit. Puis utilisa son meilleur argument. Nous voudrions faire une offrande au culte, nous aussi. *** Yan scrutait le petit coquillage aux reflets bleuts. En remplaant la picette hae par ce ftiche aim, il avait relanc son intrt pour lexercice, et sen flicitait. Se concentrer sur le coquillage le faisait penser Lti. Et penser Lti lencourageait se concentrer. Il atteignait peu peu un nouveau plan spirituel ; comme si sa pense tait jusque-l recluse dans une grotte troite et sombre, et quil lui permette de stendre et de crotre dans une immense plaine. chaque pas, son esprit grandissait de cette puissance nouvelle. Ce ntait quune allgorie ; Yan sentait simplement quil progressait. Il lui semblait parfois dormir les yeux ouverts, ignorant tout ce qui ntait pas le coquillage et la force ncessaire le faire basculer. Puis il se rveillait , fatigu sans raison, et attendait dtre suffisamment remis pour plonger nouveau. Cest au cours dune de ces phases de repos quil se remit en question. La nouvelle conscience quil acqurait peu peu le faisait hsiter. Aprs tout, pourquoi voulait-il russir ? Que lui importait la magie ? Elle semblait une discipline trs difficile, pour des rsultats bien maigres. Elle lui avait fait perdre trois journes de sa vie contempler une pice de monnaie. Connatre son existence, avoir touch son essence pouvaient srement suffire son bonheur. Y avait-il vraiment 351

un intrt dplacer des petits objets sans les toucher ? Avait-il rellement besoin de cela ? Il comprit soudain ce qui lui arrivait. Il tait au bord dun changement. Et ce changement leffrayait au plus profond de lui-mme. Sil continuait, il ne pourrait plus revenir en arrire. Peut-tre nen aurait-il jamais lenvie Mais peut-tre pas. Puis il se souvint du but atteindre. Et la peur disparut. Il voulait ce talent, parce quil en possdait peu. Parce que Lti en avait beaucoup. Il voulait ce pouvoir, non pas pour lui, mais pour elle. Enhardi par ce souvenir, il se mit de nouveau se concentrer, comme il avait appris le faire, seul. Sa Volont stait dj manifeste sur la falaise, et leur avait sauv la vie tous deux dune manire impossible. Il essaya de se rappeler le moment. Ce quil avait ressenti. Les souvenirs remontrent la surface de son esprit, bien trop prcis son got. Le visage terrifi de son amie. Les rcifs quarante pas plus bas. Et son impuissance la secourir. Il stait prcipit vers elle, passant une jambe dans le vide, puis lautre, puis tout son corps. Il stait agripp la paroi rocheuse, se mettant lui-mme en danger. Mais il ne pouvait rien faire. Il lui avait tendu la main, et elle lavait agrippe de toute la force de son dsir de vivre. Mais il ne pouvait rien faire. Rien dautre quattendre que lun de ses bras faiblisse et quils basculent dans le vide. Il avait serr les dents, tir, tir, ne sentant plus rien dautre que la main de Lti dans la sienne, et la volont quil avait de la ramener lui. Il comprit soudain. Il sentit le pouvoir quil avait libr. Il le sentait maintenant. Le sang martelait ses tempes, mais il avait froid. Il tait essouffl et la tte lui tournait. Il avait rellement tout revcu. Il ouvrit les yeux et contempla un long moment le reinelune sans vraiment raliser. Le petit coquillage bleu tait couch sur le ct. *** 352

Nous voulons faire une offrande Zua, rpta Corenn au tueur surpris. Rien ne sy oppose, nest-ce pas ? Le prtre rouge observa le visage de son subordonn, comme pour y lire la bonne rponse. Mais il tait aussi tonn que lui. Rien, en effet, rpondit-il aprs avoir remis de lordre dans ses ides. Corenn lavait lgrement dsempar. Une faille dans la dfense du Z. Elle sy engouffra. Votre culte prtend que la desse peut sexprimer par lintermdiaire de nimporte quel mortel. Je sens que Zua est avec moi. Pas avec limpie qui utilise les messagers comme de simples tueurs gages. Le Z coutait, drout. Au dbut de lentretien, il tait convaincu que la Mre venait implorer sa clmence, comme le faisait chaque personne juge par la desse avant de recevoir la sentence. Auquel cas, il lui aurait t facile de refuser, en savourant cet instant en connaisseur. Mais les dires de cette femme ntaient pas suppliants. Ils taient drangeants. Mme dans un culte aussi fanatis que celui des Zu, les individus les moins idiots finissent par se poser des questions. Pourquoi Zua parlait-elle par la bouche de simples mortels ? Pourquoi ces derniers devaient-ils faire une offrande ? O allait largent, puisque aucun nouveau temple ntait bti ? Les judicateurs taient-ils vraiment des profiteurs confortablement installs au Lusan terrestre ? Le Z naimait pas douter. Zua jugeait, il portait la sentence, point final. La Kaulienne drangeait sa tranquillit, elle branlait les plus fortes de ses convictions. Il ne laimait pas pour a. Nous sommes prts faire une offrande importante, insista-t-elle. Zua parle par ma bouche. Elle ne veut pas nous juger. Ah ! Le Z retrouva toute sa contenance. Son monde redevenait normal. Cette femme demandait la mme chose que tous les condamns de la desse : la clmence. Elle sy tait

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simplement prise diffremment, dune manire insidieuse, qui aurait pu le tromper sil navait t vigilant. Impossible, dclara-t-il avec satisfaction. La desse ne laisserait personne usurper son nom. Vous avez t condamns, et aucune volont humaine ne pourrait changer a. Corenn soupira de dpit. Bien que ses chances de russite aient t faibles, elle avait espr lemporter. Mais les tueurs taient trop bien conditionns pour rflchir par eux-mmes. Elle se demanda un instant quelle formation singulire ils pouvaient bien recevoir pour perdre ainsi le sens des ralits. Elle changea un regard morose avec Grign, puis se ressaisit. La lutte ntait pas termine. Il fallait toujours prvoir dautres enjeux, dautres solutions, utiliser en cas de dfaite. Ctait le cas. Plus besoin non plus de parler mots couverts. Elle alla droit au but. Nous voudrions connatre le nom de votre bienfaiteur, dclara-t-elle srieusement. Ou tout autre renseignement le concernant. Nous sommes prts le rmunrer. Et vous allez me demander ensuite de le tuer, rpliqua le Z qui avait recouvr son assurance. Classique. Mais lun et lautre sont impossibles. Grign fit un signe discret Corenn, indiquant ainsi quil tait temps de partir. La discussion napporterait rien de plus, et chaque moment perdu rendait la situation plus dangereuse. La Mre ignora son ordre. Elle nen avait pas fini. Jai une dernire requte, annona-t-elle, que vous ne pourrez refuser. Je voudrais que les messagers nous accordent un dlai avant de porter la sentence. Pour nous laisser le temps de racheter nos fautes. Le Z lobserva en silence. Encore quelque chose de nouveau. Mais ctait plus raisonnable, et cadrait parfaitement avec ses convictions. Quelle serait la dure de ce dlai ? vous de juger. Au moins quelques lunes, bien sr. Et nous ferons notre offrande au culte. Le tueur rflchit un instant. Il avait remport tellement de victoires aujourdhui quil tait assez enclin accder cette supplique sans consquence. 354

Je dois rflchir, rpondit-il. Consulter mes suprieurs. Lide est nouvelle. Je comprends, acquiesa Corenn, dj heureuse de ne pas se voir exposer un refus ferme et dfinitif. Rencontrons-nous nouveau la dcade prochaine. Jaurai la rponse. Corenn inclina la tte et prit cong des assassins avec une courte rvrence polie. Grign les quitta en affichant le mpris le plus total. Quel gchis, marmonna-t-il tandis quils gagnaient la sortie. Quarante terces dor et tous ces risques pour a. La Mre ne rpondit pas. Elle ferait admettre plus tard au guerrier quils avaient progress. Pour linstant, elle tait simplement fatigue. Suis-les, glissa le Z son acolyte. Je veux savoir o se cachent ces rats. *** Lti commenait sinquiter ; elle se demandait si Corenn et Grign navaient pas quitt le Petit Palais pendant quelle et Rey visitaient la Cour aux Jeux. Ils taient beaucoup trop longs sortir. Elle tentait vainement dignorer une autre possibilit, beaucoup plus pessimiste : celle o sa tante et le guerrier ne sortiraient plus jamais du palais. Cette ide lui revenait constamment lesprit, et mme les plaisanteries que Rey faisait pour la dtendre taient alors inefficaces. Elle ne quittait pas des yeux le porche monumental que franchissaient dans les deux sens des ngociants de tout acabit. Enfin, le jelenis gardant laccs scarta pour livrer passage Corenn, immdiatement suivie de Grign. Lti soupira de soulagement et sut se retenir daller leur rencontre, malgr sa curiosit brlante. Ils taient convenus dun plan. Il devait tre respect. Le guerrier scruta les environs du palais et les repra sans peine. Il ne fit aucun signe leur intention et sengagea dans une ruelle avec Corenn. 355

Le chemin de retour jusquau Cochon romin avait t choisi par Rey et Grign lors de leur dernire visite Lorelia. Ils devaient emprunter un itinraire moins direct, pour viter dattirer lattention sur lauberge de Bellec, et traverser les quartiers les plus dserts, pour reprer plus facilement dventuels suiveurs. Rey et Lti patientrent quelques instants en surveillant le palais, comme prvu. Et il se produisit ce que Grign redoutait. Un Z se fraya un passage vers lextrieur. Mme de leur position, les hritiers pouvaient voir sa technique. chaque jelenis qui lui barrait le chemin, le tueur montrait simplement la dague rcupre parmi les armes, dans un geste de menace sans quivoque. Le garde scartait chaque fois. Ils auraient normalement d empcher le Z de sortir si rapidement aprs quelquun dautre. Mais les jelenis, bien que formant un corps dlite, ntaient pas pour autant suicidaires. Ils pourraient facilement venir bout du fanatique, laide de leurs dogues, mais le chtiment ne se ferait pas attendre. Un jour prochain, ils trouveraient un autre tueur rouge sur leur chemin, envoy pour venger celui-l. Les Zu naccordent aucune importance aux intrts personnels. Seuls comptent ceux du culte. Cest ce qui fait leur puissance. Sattaquer lun deux revient dfier tous les messagers. Le tueur balaya les environs du regard et repra vite ses proies. Il se lana sur leur piste en dissimulant de son mieux sa tunique rouge sous une robe de novice, exactement comme le faisait Rey. Allons-y, lana lacteur son amie. Lti le suivit sans un mot. Dtermine, la main crispe sur son couteau de pche. Celui-l mme quelle avait sur la falaise de Ji. De nouveau, une colre sourde masquait toutes ses autres motions. Pourquoi fallait-il que Grign ait raison ? Pourquoi les Zu taient-ils si amoraux, abjects, tricheurs, fourbes et cruels ? De combien de crimes celui-ci tait-il coupable ?

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Avait-il le sang des hritiers sur les mains ? Oui, tout au moins indirectement. Ils ne staient pas vraiment mis daccord sur la suite donner aux vnements. Du moins, pas voix haute. Grign avait simplement laiss entendre quil se chargerait de neutraliser tout danger. Affirmation plutt vague Lti savait trs bien, elle, ce quon pouvait faire du tueur. Chaque renard trouve son ours. Ce goupil-l allait sentir le tranchant de ses griffes. La foule sclaircissait au fur et mesure de leur progression. Dans un souci de discrtion, le Z allongea la distance entre lui et Corenn. Lti et Rey firent de mme, grinant des dents en scrutant le dos du fanatique. Des Loreliens coutumiers des rixes citadines scartaient au passage de ltrange procession. Devant le spectacle de ce couple dtrangers suivi par deux Zu et une femme lair meurtrier, les badauds prfraient changer dair et sloigner au plus vite. Ils arrivrent bientt au lieu convenu, limpasse du BarbierEnfel. Grign et Corenn sy engagrent rsolument, ltonnement probable du tueur, qui les y suivit pourtant. Lti et Rey lui embotrent le pas. Limpasse nen tait pas vraiment une ; ctait mme autrefois une rue frquente de la cit. Elle avait t rebaptise aprs la condamnation de la porte ouest des fortifications de la vieille ville. Aucun charretier, aucun muletier ne passait plus par ici, et la plupart des choppes taient labandon depuis longtemps. La rue tait dserte et plonge dans lombre des btisses plusieurs tages qui la bordaient. Corenn et Grign firent volte-face alors quils taient presque au bout de la rue. Le Z se tapit derrire une norme poutre de faade. Cest ce moment quil aperut Rey et Lti. Le dguisement de lacteur dut le faire hsiter un instant. Il crut dabord un renfort. Mais changea vite dopinion. La jeune femme qui le menaait dun couteau, dix pas de l, ntait certainement pas une allie. Vous ne devez pas nous suivre, dclara Corenn en se rapprochant. Partez. 357

Le Z observait les quatre trangers qui lencerclaient, plongeant son regard dans chacun des leurs, incertain sur la conduite tenir. Il avait chou dans sa mission. Ctait la premire fois. Ce serait la dernire. Partez, rpta la Mre. Nous ne tenterons rien contre vous. Lti, laisse-le passer. Rey stait dcal un peu pour cder le passage au tueur. Mais Lti navait pas boug dun pouce. Elle tendait la lame de son couteau vers le Z, en un geste qui lui aurait paru ridicule deux lunes plus tt, mais qui lui semblait alors la meilleure chose faire. Laisse-le passer, Lti, ordonna Grign. La jeune femme sortit de sa rverie et fit trois pas de ct, sans quitter des yeux le tueur rouge. Elle lui rendait son regard meurtrier avec la mme intensit. Elle navait plus peur. Le Z non plus. Il avait chou. La seule faon de se racheter auprs de la desse tait une action dclat. Il tait entour de quatre ennemis. Il devait tous les tuer. Il savana lentement vers lissue de limpasse, comme les impies sy attendaient. Puis se jeta sur la jeune femme en brandissant sa dague empoisonne. Quelque chose tinta contre le mur prs de lui, et il tourna la tte par rflexe. Linstant daprs, le froid envahit sa gorge. Il y porta les mains pour dcouvrir un flot bouillonnant, tenta vainement de lendiguer, et scroula en stouffant dans son propre sang. Lti contemplait avec dgot lagonie du Z. Ds son premier pas, elle avait su ce quil projetait. Et sy tait prpare. Rey avait eu un excellent rflexe, mais sa dague lance trop vite avait manqu son but. Lti avait vu le tueur bondir sur elle, tourner la tte, et avait simplement fait glisser sa lame dans lair, dessinant une ligne sombre sur la gorge ennemie. Le sang schappant de la blessure formait une vraie mare, alors que lhomme ne cessait de haleter en grimaant deffroi. Lti se dtourna et eut un violent haut-le-cur. Elle vomit douloureusement.

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Corenn prit la tte du groupe et les entrana vers la sortie de limpasse. Grign les rejoignit peu aprs. On nentendait plus les haltements. Filons dici, ordonna-t-il en rangeant son glaive. Mme si personne naime les Zu, je nai aucune envie de mexpliquer avec la milice. Cest dj assez sordide comme a. Lti sanglota sur lpaule de Rey pendant tout le chemin du retour. *** Ils ne pouvaient parler librement devant Raji. Le petit contrebandier les avait attendus avec impatience lauberge de Bellec, inquiet avant tout pour la tranquillit de son commerce. Le Lorelien ne connatrait pas de repos tant que ses htes imposs nauraient pas quitt son entrept, pour une destination quil esprait lointaine, trs lointaine. Les hritiers avaient hte dtre seuls pour conter leurs expriences. Ils avaient seulement pu changer quelques mots, entre limpasse du Barbier et lauberge, qui navaient pas suffi apaiser leur curiosit. Tous dsiraient galement consoler Lti, dont les larmes coulaient sans trve. Mais le silence tait de rigueur, dans le long et troit tunnel les ramenant chez Raji. Cest donc avec soulagement quils poussrent la porte de leur abri souterrain. Yan et Bowbaq se prcipitrent aussitt, plus impatients encore que leurs amis. Mais les mines dfaites quils prsentaient tous ntaient pas de bon augure. Raji prit cong de ses htes sans crmonie, laissant enfin les hritiers seuls entre eux. Lti succomba alors une nouvelle crise de larmes, incapable de supporter lide que Yan allait juger son geste. Rey la rconforta de son mieux en passant un bras autour de ses paules, comme il lavait fait tout le long du chemin. Geste innocent mais qui plongea Yan dans une angoisse des plus profondes. Dans dautres circonstances, le jeune Kaulien se serait prcipit pour consoler son amie, quelles que soient les raisons de sa tristesse. Dans dautres circonstances. Sil ny avait dj eu quelquun pour le faire. 359

Ses jambes navaient plus la force de le porter. Il tourna le dos au groupe pour sasseoir contre la paroi, un peu lcart, coutant dune oreille distraite le rcit de Corenn et Grign. Il ne songea mme pas annoncer son succs lpreuve du magicien. Tout cela navait aucune importance. Il avait perdu Lti jamais. Le reste tait sans intrt. *** Ils se runirent la tombe de la nuit pour un conseil des hritiers , comme Corenn aimait nommer les runions o ils prenaient les dcisions importantes ou avanaient des thories sur le secret de Ji. Un clin dil nostalgique au Conseil permanent de GrandMaison La Mre avait pris garde de ne pas ouvrir le dbat aussitt aprs leur retour. La frustration de Grign, la dtresse de Lti et la morosit de Yan dont seule la principale intresse ne semblait pas sapercevoir auraient grandement gn leur rflexion. Ils taient maintenant assez calmes et reposs pour aborder les questions qui les obsdaient quotidiennement depuis le dbut de laventure : que faire ? O aller ? Corenn rappela en quelques mots les vnements du Petit Palais, ajoutant certains faits oublis son premier rcit. En toute logique, elle termina par lpisode tragique du combat contre le Z. Il est dommage que cet homme nait pas simplement renonc sa filature, conclut-elle avec regret. Les choses seraient plus simples, maintenant. Lti acquiesa, le regard vide. Elle prit une grande inspiration et sclaircit la voix avec difficult. Ses amis lui accordaient toute leur attention. Je ne Je ne voulais pas le tuer, dclara-t-elle doucement. Je veux dire, pas comme a. Je regrette. Ctait si Il avait tellement peur Tu as parfaitement agi, affirma Grign. Cest lui qui ta saut dessus, renchrit Rey. 360

Tu as bien fait, confirma Corenn. Ctait un assassin. Tu tes juste dfendue. Tu as bien fait, rpta-t-elle. Chacun y allait de sa parole encourageante, mais les yeux de la jeune femme se troublaient de nouveau. En temps ordinaire, Yan aurait pu trouver les mots justes. Mais il navait plus aucune volont. Il restait maussade et silencieux, et Lti nen tait que plus peine. Il Il semblait tellement souffrir reprit-elle en clatant en sanglots. Les hritiers ne savaient que lui rpondre. Gns par ce spectacle mouvant, impuissants rconforter la jeune femme, ils changeaient des regards indcis. Grign ny tint plus et se leva dun bond, le visage sombre. Il contourna le groupe pour attraper fermement Lti par les paules. Regarde-moi. Regarde-moi ! ordonna-t-il la jeune femme qui se couvrait les yeux en hoquetant bruyamment. Les hritiers attendaient, interdits, la suite des vnements. Bien quirascible, Grign tait rarement aussi furieux. Lide que le guerrier pourrait frapper Lti vint mme Rey et Yan. Non, tout de mme pas Regarde-moi ! Que feras-tu la prochaine fois quun Z te sautera dessus ? Rponds ! Que feras-tu ? Je ne sais pas ! clama Lti avec dsespoir, son visage ruisselant de larmes. Je ne sais pas Tu le frapperas ! hurla le guerrier. Tu le frapperas, mme sil en meurt, mme si a lui fait mal ! Tu le frapperas pour sauver ta peau ! Et celle des gens que tu aimes ! Cest bien compris ? La jeune femme contempla chacun de ses compagnons, tous les gens qui lavaient protge, dfendue, secourue. Son regard sarrta sur le visage de Yan. Le jeune homme avait dj risqu sa vie pour elle. Il ne laimait pas, et tait pourtant prt se sacrifier ! Ne devait-elle pas en tirer une leon ? Ses tats dme taient-ils autre chose quune nouvelle forme dgosme ? Cest bien compris ? rpta Grign. Oui, oui, dit-elle dans un gmissement, pour en finir.

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Bien ! Quand tu donnes un coup dpe quelquun, il a mal ! Forcment ! Mais cest lui qui ty oblige ! Lui ! a te parat toujours aussi amusant dapprendre se battre ? Non, rpondit Lti dont les larmes se tarissaient. Je veux dire oui, je veux apprendre. Bien, approuva le guerrier qui retrouvait son calme. Sance complte dexercices qui font mal ds demain ! Et je ne veux plus entendre parler de ces stupidits ! Daccord, opina Lti en redressant la tte. Le sermon du guerrier lui avait fait un choc. Assez fort pour la secouer. Suffisant pour quelle trouve une nouvelle motivation. Et tu ferais bien de venir aussi, Bowbaq, ajouta Grign chauff par son succs. Un de ces jours, tu tomberas sur quelquun que ta taille nimpressionnera pas. Je ne veux pas tuer, rappela le gant. Me dfendre, oui, mais pas tuer. Trs bien, comme tu veux ! Apprends au moins les assommer ! a sera dj a ! Le guerrier se rassit sans attendre la rponse, trs content de lui. Ce relchement lui avait fait du bien. Il se promit dy avoir recours plus souvent. Les autres le regardaient avec tonnement. Ils avaient devant eux un nouveau Grign. Latmosphre tait encore lourde de ses clats de voix. Moi, je voudrais pouvoir en tuer plusieurs dun coup, nonna Rey avec une grimace. Vous avez un truc mapprendre ? Chacun rit de la plaisanterie et ils se dtendirent un peu. Racontez-leur une de vos blagues. a les fera fuir tout de suite, rpliqua Grign avec non moins de succs. Dites-moi, reprit lacteur quand le calme revint. Vous saviez tre suivis ? Bien sr, annona le guerrier sans pouvoir masquer sa fiert. Corenn sest entretenue un petit moment avec un Goranais, aprs que nous ayons quitt les Zu. a ma largement laiss le temps de voir le tueur sapprocher en douce. Les autres regardrent Corenn avec curiosit. 362

Le Goranais me proposait une affaire, cest tout, expliqua-t-elle. a nous est arriv une bonne douzaine de fois ! Mais celle-ci intressera peut-tre matre Raji, alors jai pris le temps dcouter. Si Raji apprend que vous avez cit son nom au Petit Palais, il tombera raide mort, prdit Rey. Je ne lai pas cit. Je lui transmettrai mes renseignements, et il en fera ce que bon lui semble. Un service rendu pour un autre. Il y eut un silence. Ils navaient pas encore mentionn leur problme majeur, comme si la question leur faisait trop peur. Il fallait pourtant que quelquun laborde. Alors, que fait-on, maintenant ? demanda Rey. Je crois que cest clair ! rpondit Grign. On rejoint Junine au plus vite. La reine Shane est notre seule chance de trouver dautres hritiers, sil en est. Ou tout au moins, dautres informations. Cest aussi notre principal suspect, rappela Rey. La seule personne mle laffaire et possdant assez dor pour acheter les Zu. La seule aussi qui nait pas t attaque. Pour autant que nous le sachions, prcisa Corenn. Qui parmi vous a des nouvelles fraches des Baronnies ? Personne, bien sr. La Mre avait raison. Et notre ennemi est un homme. Il peut sagir dun intermdiaire, mais a fait beaucoup de peut-tre. Jai dj rencontr Shane, et je ne la crois pas coupable. Alors, tout est bien. Partons pour Junine au plus vite. Je pense que nous devrions rencontrer les Zu de nouveau. Attendre la dcade prochaine. La dclaration de Corenn surprit tout le monde. Les dangers taient bien trop grands, pour si peu y gagner. Nous ne pouvons pas retourner au Petit Palais, raisonna Grign. Jestime que nous avons dj suffisamment confi nos vies la chance. Les Zu accepteront peut-tre de nous accorder un dlai. Je pense que a vaut la peine dattendre. Pour minimiser les risques, jirai seule, bien sr.

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Les hritiers sanimrent, se lanant spontanment dans une srie de pas question et de ah non qui fit sourire Corenn. Ses amis la trouvaient, elle, draisonnable ! Mais enfin, quesprez-vous ? semporta Grign. Les Zu nauront aucune piti. Ils ne nous aideront pas. Jamais ! Pour sen dbarrasser, il nous faut les tuer tous, ce qui est impossible, ou retrouver notre ennemi Cest notre seule chance ! Vous lavez dit vous-mme ! Nous ferons cela beaucoup plus facilement si un dlai nous est accord. En outre, jespre apprendre dautres choses dune nouvelle conversation. Ils navoueront jamais rien, objecta Rey en prenant la relve de Grign. Ils refuseraient mme de vous montrer le ciel, si vous y accordiez quelque importance. Ils aiment le mystre et la crainte quil inspire. Et aprs tout, rien ne prouve quils savent quelque chose ! Heu Savoir la mme chose queux nous aiderait beaucoup, nest-ce pas ? demanda Bowbaq timidement. Bien sr, rpondit Corenn dune voix lasse. Je vois. Le gant tait songeur. Corenn a peut-tre raison, ajouta-t-il aprs un instant. Quoi ? sexclama Grign. Eh bien si retourner au Palais peut maider rentrer plus vite en Arkarie, alors jaimerais bien quon le fasse. Jirai avec toi, Corenn. Voil autre chose, maintenant ! clata le guerrier. Trs bien, puisque tout le monde dit nimporte quoi, ce soir, je propose quon oublie a pour linstant. Pas dobjections ? Il ny en eut pas, et la dcision fut remise au lendemain, au grand soulagement de Bowbaq. Le gant avait besoin de temps pour rflchir et faire un choix. Sil se trompait, il aurait des remords pour le reste de son existence. Ce qui pouvait tre bien court. ***

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Yan prvint Grign de ne pas bloquer la trappe tout de suite et sortit prendre lair un petit moment. La nuit laccueillit avec bienveillance, offrant un peu de calme et de fracheur son esprit tourment. Il fit quelques pas au hasard sans savoir o ils le mneraient. Raji contemplait les toiles, confortablement install sous le porche de sa ferme, un pichet de bire de Cyr porte de main. Yan lui fit un salut discret et envisagea dchanger quelques mots avec le contrebandier. Mais il ntait finalement pas dhumeur converser et sloigna dans la direction oppose, sisolant pour mieux mditer sur ses problmes. Il navait pas consacr assez de temps Lti. Non content davoir manqu le jour de la Promesse, il navait pas t l pour soutenir son amie quand elle en avait besoin. Lti ne laimait pas, et il en tait le seul responsable. Elle stait prise daffection pour Rey, ce qui tait peu surprenant. Yan avait, lui aussi, normment de sympathie pour le comdien. Chez la jeune femme, ce sentiment se transformait videmment en amour Il tait lucide, prsent. Ni frustr, ni fch, ni accabl. Uniquement dsappoint. Horriblement dsappoint. Lti avait toujours reprsent son avenir, ses espoirs, la meilleure chose de ce monde. Que lui restait-il ? Sa vie sannonait dj comme une longue et ennuyeuse attente. La porte de lcurie grina, livrant passage lun des hritiers. Yan ne reconnut pas immdiatement la silhouette qui le rejoignit. Ctait Corenn. Bonsoir, jeune homme. Nous navons pas sommeil ? Pas tellement, non Je pense que personne ne dormira bien cette nuit, ajouta-t-il aprs un instant. Imagine ce que a doit tre pour les Zu ! plaisanta la Mre. Yan sourit mais navait pas le cur rire. De toute fa on, il lui paraissait improbable que les tueurs rouges aient le sommeil troubl. Lide mme quils puissent simplement dormir comme tout le monde semblait incongrue.

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Jaimerais te demander un service, avoua Corenn. Parle Lti. Emmne-la en promenade, dis-lui des choses gentilles. Elle a besoin doublier un peu la violence de ces derniers jours. Yan dvisagea la Mre, se demandant si cette requte tait vraiment innocente. La dame kaulienne tait intelligente et perspicace Jusqu quel point ? Cest une bonne ide, concda-t-il. Mais a marchera srement mieux si quelquun dautre sen charge. Pour ce quil en savait, Rey, Bowbaq ou Corenn elle-mme pouvaient sacquitter de cette tche tout aussi bien. Et eux nen souffriraient pas en retour. Je ne crois pas, affirma la Mre avec un sourire malicieux. Les choses sont rarement aussi simples quelles le paraissent, Yan. Fais-moi confiance, et va voir Lti. Je suis convaincue que tu seras surpris. Corenn parlait mots couverts, mais son message tait clair. Quune personne au moins croie en ses chances remonta un peu le moral du jeune homme. Ils firent quelques pas en silence, gns par cette nouvelle intimit. Yan se souvint enfin quil avait lui aussi quelque chose annoncer. Jai russi, vous savez, dclara-t-il de but en blanc. Quoi donc ? La pice. Enfin, lpreuve. Jai russi faire tomber un objet. a a t long, mais jai quand mme russi. Corenn se figea et scruta le visage du jeune homme avec gravit. Plaisantait-il ? Non, ctait trs srieux. Impossible, bredouilla-t-elle. Cest impossible. Tu dois te tromper. Corenn nosait y croire. Si vraiment il avait russi, Yan portait en lui une telle Volont quil pourrait devenir un jour le magicien le plus dou du monde connu. Lide davoir mis au jour un tel pouvoir la faisait frmir. Non, cest vrai, insista Yan sans comprendre lmotion de Corenn. Le vent. Le vent a d faire tomber la pice. Jy ai pens, mais il ny avait pas un souffle de vent ce moment-l. Et javais aussi remplac la pice par mon reine366

lune ; sa base tant plus large, le vent ne pouvait pas a nest pas une tricherie, jespre ? ajouta-t-il devant le trouble de la Mre. Corenn fixait le petit coquillage bleu que Yan portait en pendentif. Il tait plus lourd, plus stable, plus irrgulier que la picette dorigine. Lexercice en tait dix fois plus difficile. Non, a ntait pas une tricherie. Elle saisit doucement le jeune homme par les paules, la grande surprise de lintress. Il nimaginait pas que son succs pourrait tre si discutable. Navait-il pas fait ce quon lui demandait, tout simplement ? coute, Yan. Il est impossible que tu aies russi. Parce que parce que cest impossible, cest tout ! Lpreuve ne sert qu juger de ta patience. On attend quelques mois, puis on entrane lapprenti. Je ne connais personne qui ait russi avant davoir tudi pendant des lunes. Ce serait comme si comme si tu savais crire avant mme davoir appris parler. Alors, je te pose la question une dernire fois, et je ne mettrai plus ensuite ta parole en doute. Yan, est-ce vrai ? Devant tant dtonnement, le jeune homme en arrivait douter de lui-mme. Il navait pas rellement vu le coquillage tomber Mais il avait senti la Volont. Sa Volont. Cest vrai, affirma-t-il avec toute la conviction dont il tait capable. Corenn le libra de son treinte et fit quelques pas sous les toiles. Il lui fallait un peu de temps pour raliser. Ainsi, Yan prsentait dexcellentes dispositions la magie. Bien. Elle sadaptait la situation et acceptait ce fait. Ce ne serait srement pas aussi facile pour leurs compagnons. Elle dcida de garder le secret encore quelques jours. Le temps pour elle dassister ce prodige. Trois jours. Yan avait russi en trois jours ! Et il trouvait a long *** Rey mis part, tous les hritiers passrent une mauvaise nuit, comme Yan lavait prdit. Lui-mme sendormit trs tard, 367

lesprit troubl par les expriences prouvantes de la journe. Lti revcut en rve lagonie du Z ; Grign se retourna sans arrt, contrari par leurs dsaccords ; tandis que Corenn rflchit longuement aux vnements qui bouleversaient jour aprs jour lexistence des membres du groupe. Bowbaq, lui, ne dormit pas du tout. Il consacra involontairement cette nuit une longue mditation sur le bien et le mal, linterdit et la ncessit, la raison et le sentiment. Mais au matin, sa dcision tait prise. Debout trs tt, bien avant tout le monde, il prpara un repas selon la coutume arque : trs consistant. Viandes fumes, fruits secs, boulettes de fromage et galettes de Lermian, le tout accompagn dinfusion de coz, le gant nayant pas trouv de milo la boisson traditionnelle du Blanc Pays dans les marchandises de Raji. Comme Lorelia tait de nouveau sous la pluie, il installa le tout dans lcurie, sur une petite table improvise de planches et de rondins. Le coz crpitait encore dans leau bouillante quand Grign le rejoignit. Il avait lair de ce quil tait : trs fatigu. Javais lintention de rler propos de tout ce bruit, dit-il en souriant, mais jai tellement faim que je vais manger dabord. Merci, mon ami. Bowbaq lui rendit un sourire gn. Il sentait dj sa rsolution faiblir. Si les autres narrivaient pas trs vite, il naurait jamais le courage de leur avouer. Comme pour rpondre sa prire, Corenn, Lti, Rey et enfin Yan se joignirent eux, chacun manifestant sa surprise et ses remerciements. Tous y virent le signe du rtablissement du gant, et cette nouvelle les rjouit. Le cur de Bowbaq battait de plus en plus fort. Il dcida den finir au plus vite. Je ne mrite pas votre amiti, annona-t-il gravement. Les sourires sagrandirent, puis seffacrent aussitt, quand les hritiers comprirent que le gant ne plaisantait pas. Quest-ce que tu racontes, encore ? grommela Grign. Le guerrier se sentait un peu responsable. Peut-tre Bowbaq tait-il pein de sa remarque de la veille ?

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Javais un Jai un moyen de nous aider, avoua-t-il. Mais je nen ai parl personne. Je le savais, et je nai rien dit. Cest pour a que je ne mrite pas votre amiti. Corenn et Grign, qui connaissaient Bowbaq depuis longtemps, taient sceptiques quant la gravit de la chose. Le gant avait toujours eu tendance lexagration. Mais Yan, Rey et Lti prenaient tout cela trs au srieux. De quoi tu parles ? demanda lacteur. Chacun fait ce quil peut, tu nas rien te reprocher. Si, insista Bowbaq. Je suis erjak, vous savez Et alors ? Eh bien a me permet dentrer dans lesprit des animaux, enfin, ceux qui allaitent. Tous les animaux qui allaitent, conclut-il avec gravit. Corenn se frappa soudain le front du plat de la main. Elle avait compris. Ctait tellement vident. Comment ny avait-elle jamais song ? Yan croyait galement avoir compris. Mais il voulait en avoir le cur net. Lesprit des humains ? demanda-t-il avec intrt. Tu peux lire dans les penses ? En quelque sorte, oui, confirma Bowbaq, dj soulag den avoir dit autant. Moi, je peux rciter lalphabet romin lenvers, lana Rey au milieu de la conversation. Allez, Bowbaq, si tt le matin, cest un peu dur avaler. Surtout aprs un pareil repas. Mais cest vrai, soffusqua le gant. Corenn eut un rire lger. Leur petit groupe, considr par les Zu comme une bande mprisable de fugitifs, savrait plein de ressources. Les preuves font ressortir le meilleur de nousmmes, songea-t-elle avec philosophie. Bowbaq, pourquoi ne pas lavoir dit plus tt ? Cest interdit, expliqua le gant. En vous le disant, jai trahi mon serment derjak. Cest la premire fois, se hta-t-il dajouter. Ils comprenaient trs bien. Tous connaissaient la valeur dun serment, et le sacrifice que cet aveu avait d coter leur ami. 369

Vous pouvez tous le faire ? Tous les erjaks ? stonna Lti. Tous, oui. Plus ou moins bien, comme pour les animaux. Selon notre talent. Bowbaq se sentait beaucoup mieux. Ses amis ne lui en voulaient pas. Il en profita pour se confier plus encore. Cest comme a quon a dcouvert mon talent, expliqua-til. Quand jtais petit, il marrivait de visiter les esprits des gens du clan, la nuit, quand ils dormaient. Je lisais dans leurs souvenirs, je partageais leurs rves Je ne me rendais pas compte. Je croyais que tout le monde le faisait. Et un jour, je suis entr dans lesprit dun homme veill. Il sen est aperu tout de suite. Tout le clan tait furieux. Cest seulement ce moment que jai compris que ctait impoli. Et que jtais seul pouvoir le faire. a na pas d tre un moment agrable, confirma Grign. Le guerrier avait vcu deux annes au Blanc Pays et connaissait le poids donn au mot impoli chez les Arques. Bowbaq avait d tre trait comme un petit garon pervers et irrespectueux pendant plusieurs lunes, voire plusieurs annes. Pas tonnant quil ait gard ce secret si longtemps Qui ta form ? demanda Corenn. Qui ta demand de prter serment ? Un erjak dun autre clan, que mon pre avait rencontr aux grandes chasses. Jai t son apprenti pendant quelques lunes, mais il ne ma rien appris dautre que les rgles de la confrrie. Comme ne jamais entrer dans lesprit dun humain, par exemple. Corenn se demanda si cette rgle ntait quune superstition arque parmi dautres, ou plutt le rsultat dune stratgie rflchie de dissimulation du pouvoir. Connaissant le caractre mystique des peuples du Blanc Pays, la premire supposition tait srement la bonne De toute faon, cela navait gure dimportance. Tu pourrais lire dans les penses des Zu ? Oui. Enfin, un seul la fois, et une fois seulement. Celui dont lesprit est pntr sen aperoit immdiatement, et devine aussi qui est le coupable. En gnral, a met les personnes

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mme les plus douces dans une colre terrible. Comme pour les animaux. Mais comment comment peux-tu lire dans un esprit ? Comment tapparat-il ? Je ne suis pas sr. Avec les gens qui dormaient, je suivais leurs penses, cest tout. Comme si je voyais avec leurs yeux. Avec les animaux, je me contente le plus souvent denvoyer des phrases courtes, ou des images simples. Avec un homme veill a ne mest arriv quune fois, et ctait trop rapide. Je crois quil faudrait lui faire penser ce qui nous intresse. Sinon, jaurais juste du bruit Vous voyez ce que je veux dire ? Faisons un essai, si tu veux bien, demanda Grign. En cas de russite, le guerrier se laisserait peut-tre convaincre de retourner au Petit Palais. Tirer des informations des Zu malgr eux, voil une ide plaisante ! Je suis volontaire, dclara Rey. Moi aussi, bondit Lti. Je mincline alors avec plaisir, ajouta lacteur. De toute faon, mon esprit est srement trop mal crit pour tre lu. Deux tous, Bowbaq tait celui qui lide plaisait le moins. Son ducation lui montrait toujours lacte comme quelque chose de trs impoli. Promets-moi de ne pas te mettre en colre, implora le gant. Bien sr que non, rpondit la jeune femme en haussant les paules. Je suis volontaire ! a devrait aller tout seul. Pense quelque chose de prcis, suggra Corenn. Un objet, un nom, quelque chose de simple. Lti acquiesa et chercha son sujet. Elle choisit de se concentrer sur le dors-debout quelle avait recueilli quelques annes plus tt. Je suis prte. Je commence, annona le gant avec moins dassurance quil naurait voulu. Linstant daprs, il tait avec Lti. Dans son esprit. Il avait oubli quel point les contacts humains taient faciles.

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La jeune femme sopposa mentalement cette intrusion, dans un rflexe prvisible. Mais Bowbaq avait dj eu le temps de voir. Tu pensais un dors-debout et Yan ? proposa-t-il. Lti ne rpondit pas tout de suite. Lexprience tait dsagrable. Vritablement dsagrable. Elle comprenait comment les sujets non prvenus pouvaient entrer dans une rage folle. Cest a, rpondit-elle. Cest exactement a. Elle se garda bien de dmentir le gant. Il y aurait eu trop dexplications gnantes donner. Et puis, aprs tout, navait-il pas vu juste ? *** Bowbaq refusa de recommencer lexprience avec lun ou lautre de ses amis. Lire dans lesprit revenait violer la plus secrte des intimits, et la courtoisie naturelle du gant len empchait totalement. Nanmoins, lessai tait concluant, et les hritiers prirent cette dcision lunanimit : retourner au Petit Palais et voler aux Zu leurs secrets. Cela signifiait quils allaient passer une dcade de plus chez Raji, faute de trouver un endroit plus sr. Cela signifiait aussi que Corenn, Grign et Bowbaq seraient exposs un danger bien plus grave encore que la premire fois. Les Zu les attendraient de pied ferme, munis dinstructions de leurs suprieurs. Certainement contraires aux intrts des hritiers Il leur faudrait quitter Lorelia immdiatement aprs, quelle que soit lissue de cette rencontre. Ce qui impliquait une prparation minutieuse. Grign se mit aussitt la recherche du meilleur plan possible. La dcade dinaction serait de toute manire bien remplie. Yan, encourag par Corenn et lexprience du matin, consacra toute la premire journe Lti, la grande joie de la jeune femme. La Mre et Grign, professeurs improviss, firent taire limpatience quils avaient de travailler avec des lves

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aussi dous. Spcialement Corenn, qui se languissait de mettre enfin les autres membres du groupe dans le secret. Rey harcela Bowbaq jusqu ce que le gant accepte de lui expliquer sa mthode pour lire dans les penses. Mais Bowbaq ne trouvait pas les mots adquats, et ne savait comment expliquer le fonctionnement dun talent quil possdait de naissance. Trop poli, il nosa pas non plus avouer lacteur que ce talent ne pouvait pas sapprendre. Rey renona finalement aprs nombre de fous rires, faisant toutefois promettre lArque de laccompagner dans une certaine Cour aux Jeux quand leurs vies seraient redevenues plus calmes. Bowbaq accepta en se rjouissant de ce tmoignage damiti, mais sans avoir compris ce que Rey attendait de lui. Corenn versa Raji le prix demand pour le sjour, et paya aussi davance pour la dcade supplmentaire. Le petit contrebandier stait dabord rembruni, pressentant pareille aventure. Mais sa colre stait peu peu efface devant limpressionnant tas de terces quon lui mit dans les mains. Corenn songea que ltat des finances du groupe deviendrait rapidement un problme. Mais ils avaient pass un accord avec Raji et, aprs tout, puisaient suffisamment dans ses rserves pour ne pas trop y perdre. Le petit homme poussa des hauts cris quand Corenn lentretint de laffaire propose au Petit Palais. Il ne se calma quaprs avoir compris que son nom tait rest secret. Il bouda tout de mme pendant le reste de la journe. Au soir de cette journe calme, les hritiers se runirent une nouvelle fois. Grign annona quil avait trouv un plan et tait prt courir le risque. Ils lcoutrent, apportrent leurs propositions et tout fut bientt au point. Ce serait certes dangereux, mais lentreprise elle-mme ne ltait pas moins. La soire passa trs vite. parler ainsi dvnements futurs et rels, ils en oublirent un peu lle Ji, la porte, lautre monde. Un peu, mais pas totalement. Tu aurais peut-tre pu lire dans lesprit de lenfant, suggra Yan. De lautre ct. Bowbaq se retint de grimacer dhorreur. Voir lesprit dun dmon ! Sa raison nen serait srement pas sortie indemne. 373

On passa un autre sujet. Le secret de Ji tait encore hors de porte. Le march du Petit Palais, lui, tait proche. Il leur restait moins dune dcade pour se prparer. *** Zamerine contemplait son subordonn avec un mpris non dissimul. Le judicateur, chef de tous les tueurs Zu des HautsRoyaumes, tait un matre craint et respect. Craint, surtout. Rptez-moi cela, demanda-t-il son agent du Petit Palais. Vous avez rencontr personnellement deux des fugitifs condamns par la desse. Ici mme, Lorelia, o vous avez plus de quarante hommes votre disposition. Et vous mannoncez quils sont toujours en vie ! Et que vous ne savez pas o ils se cachent maintenant ? Je les ai fait suivre, rappela laccus. Zlek sest fait tuer. Il a failli, pas moi. Ces impies nauraient jamais d quitter le Petit Palais, trancha Zamerine. Mais les accords Vous savez que ces soi-disant accords passs avec les rois loreliens nont aucune valeur. Nous nobissons pas la volont des hommes, nous portons la sentence de la desse. La mission prioritaire de chaque messager. Lauriez-vous oubli, Zeanos ? Laccus, bless dans sa fiert, fut tent de rpondre vertement. Mais il se rappela temps qui il avait affaire et baissa les yeux avec inquitude. Non, bien sr que non, marmonna-t-il. Vous reconnaissez avoir fait une faute ? Nous ntions mme pas arms ! objecta Zeanos. La prsence de lassistant de Zamerine langoissait plus quil ne voulait lavouer. Dyree tait en quelque sorte la main du judicateur, celle qui portait les sentences personnelles du grand prtre. Le messager parmi les messagers. Eh bien, et alors ? sexclama Zamerine sur un ton las. La hati est sacre, mais pas indispensable. vous deux, vous auriez facilement pu excuter lun au moins de ces fugitifs.

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Zeanos jugea prfrable de ne pas rpondre. Les Zu taient particulirement surveills dans le Petit Palais, et si les jelenis cdaient facilement le passage devant la menace, les archers nauraient aucune piti et abattraient les messagers au moindre signe dagression. Lui et Zlek seraient morts pour rien. Tout au plus auraient-ils pu crever un il au Ramgrith ou arracher une oreille la Kaulienne. Bien sr, Zamerine savait dj tout cela, mais ne voulait pas en tenir compte. Je pense que vous vous occupez depuis trop longtemps des relations extrieures, reprit le judicateur. Vous tes ramolli. combien de temps remonte votre dernire sentence ? Deux ans. Mais jai seize entailles sur ma lame, ajouta laccus avec fiert. Dyree en a vingt-cinq. Nest-ce pas, Dyree ? Lassistant rpondit par un simple signe de tte, tel un animal bien dress. Il empoigna sa hati et Zeanos sattendit ce quil lui montre ses trophes. Mais Dyree se contenta de le dvisager, un lger sourire aux lvres, sans lui prsenter sa dague. Je nai pas trahi Zua, songeait laccus. Je ne mrite pas sa sentence. Alors, mon ami. Comment pensez-vous rattraper votre faute ? La menace tait aussi claire que si Zamerine avait dit cause de vous, ils sont toujours vivants. Si vous ny remdiez pas, Dyree vous griffe et vous envoie dans les marais du Lusan. Heureusement pour lui, Zeanos avait quelques ides. Il se racla la gorge, autant pour sclaircir la voix que pour se forcer dglutir, ce quil avait du mal faire depuis quelques instants. Eh bien Comme je vous lai dit, peu de temps aprs le dpart de Zlek, jai quitt le palais et rendu une petite visite Darlane. Il sest empress de rpondre ma demande et de placer ses hommes aux portes de la ville et sur les quais. Les fugitifs ny ont pas t vus. Cest dj un premier renseignement. Vous connaissez le peu de valeur des rapports de la Guilde, prcisa Zamerine avec agacement. Sils avaient t vus, 375

a aurait t un renseignement. Sinon, a nest rien. Jespre que vous navez pas fond toutes vos recherches sur cette idiotie. Zeanos accusa le coup avec difficult. Il lui fallait prouver son efficacit. Si Zamerine rfutait chacun de ses arguments, a allait tre difficile. Effectivement, Judicateur. Mais jai vraiment insist auprs de Darlane pour lui faire comprendre limportance de la mission. Et jtais prsent lorsquil a transmis ses consignes ses lieutenants. Il a lui aussi t trs convaincant, promettant une rcompense celui qui les reprerait. De plus, ma description tait trs prcise. Je pense que, cette fois, nous pouvons accepter le rapport de Darlane. Admettons, concda Zamerine aprs quelques instants. Zeanos se dtendit un peu et reprit dune voix plus assure. Ils nont donc pas quitt la ville. Jai fait visiter toutes les auberges, et on surveille encore les plus importantes. Sans succs jusqu prsent, bien sr, les fugitifs ny tant ni sous leurs noms, ni sous les noms donns au palais. Bien sr que non. Me prenez-vous pour un imbcile, pour mexpliquer de telles vidences ? Les prenez-vous pour des imbciles ? Le Ramgrith nous chappe depuis presque quatre dcades. Pensiez-vous vraiment quil allait sinstaller dans une auberge et y laisser son nom ? Non, Judicateur, bredouilla laccus. Je suis daccord. Jai simplement voulu men assurer dfinitivement, par une dmarche logique. Et je continue dire que votre supposition ne tient pas. Ils nont pas franchi les portes, et alors ? Sortir de Lorelia nest pas si difficile. Des dizaines de contrebandiers le font chaque jour. Nous-mmes allons et venons notre guise sans dclarer quoi que ce soit. O voulez-vous en venir ? Je veux dire quils ne pourront plus nous chapper maintenant, quoi quils fassent. Sils sont toujours en ville, comme je le crois, ils se feront reprer devant une auberge ou lune des portes. Et sils ny sont plus, ils y reviendront, que ce soit pour le Petit Palais ou pour embarquer vers Junine. Il suffit de placer quelques hommes sur les quais. 376

Zamerine apprcia le bien-fond de cette rflexion, bien quil soit lui-mme arriv la mme conclusion depuis longtemps. La seule raison de cet entretien tait de vrifier les comptences de son subordonn. Zeanos lavait du. Son temps de raction par rapport la situation avait t beaucoup trop long. Sil avait tard un peu plus encore, les fugitifs auraient presque eu une chance de sen sortir. LAccusateur avait prvu quils sexileraient aux Baronnies. Do il tenait ce renseignement, ctait un mystre, mme si Zua parlait par sa bouche. Mais toutes ses prcisions staient jusqu prsent rvles exactes. Les fugitifs chercheraient traverser la mer Mdiane, aussi sr que le soleil se levait laube. Bien entendu, ils nauraient jamais loccasion de poser le pied sur un bateau Vous placerez aussi des hommes Bnlia, ordonna le judicateur. Il y a une possibilit pour quils embarquent l-bas. Entendu, acquiesa Zeanos, trop heureux de sen tirer. Jassisterai avec vous la prochaine session du Petit Palais. Je suis curieux de voir de quoi ont lair ces phnomnes Sils sont assez fous pour revenir. Mais vous me laisserez parler votre place, cette fois. Comme vous voudrez, Judicateur. Oui, exactement. Vous ne direz pas un mot. Pour vous, jaurai une mission particulire. *** Yan navait jamais vu Corenn aussi nerveuse. Il semblait quelle allait passer lpreuve du magicien, et non pas lui. La Mre lui demandait de renouveler son exploit. Yan ntait pas certain de le pouvoir. Jai mis presque trois jours la premire fois, rappela-t-il. a devrait men prendre au moins deux pour recommencer. Je suppose quon ne va pas passer deux jours cachs dans la fort Ctait plus une question quune vritable supposition. Yan se demandait si la Mre ne lobligerait pas rellement se

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concentrer pendant deux jours. Lexprience comptait beaucoup pour elle. Non, rassure-toi, a devrait aller beaucoup plus vite, si tu as dj russi. Chaque fois que tu fais appel ta Volont, tu la renforces, tu la stimules, tu lentranes. Exactement comme un muscle. Et cest encore plus vrai la premire fois. On dit que ton pouvoir est rvl . Yan nota surtout que Corenn ntait pas encore tout fait convaincue de son succs. Devant son scepticisme, lui-mme en venait parfois douter. Puis il se rappelait de la bouffe de chaleur, du sang battant ses tempes, et de la puissance virtuelle manant de son esprit. Ce que Corenn appelait la Volont, il lavait dj ressenti. Ils sinstallrent lendroit habituel, quelques centaines de pas de la ferme de Raji. Yan avait pass l tellement de dcans quil sy sentait comme chez lui. Ce coin de fort tait sien par lusage. Commenons tout de suite, dcida Corenn. Jaimerais rejoindre les autres au plus vite. Le jeune homme comprit que ce ntait pas lunique motivation de la Mre. Elle tait rellement impatiente de le voir luvre. Comme lui avait d ltre en assistant sa dmonstration, quelques jours plus tt. Heu Je peux prendre le reine-lune ? Comme tu veux, Yan. Il choisit bien sr dutiliser son pendentif, qui lui avait port chance la premire fois. Il linstalla en position verticale et sallongea plat ventre, bien en face, comme il lavait fait de nombreuses reprises ces derniers jours. Il eut dabord du mal se concentrer, conscient dune prsence observatrice, malgr limmobilit et le silence respectueux de Corenn. Puis il glissa peu peu dans ltat dhypnose quil avait appris crer. Son esprit se ferma tout ce qui ntait pas le reine-lune. Il perdit dabord le got, mais les humains ne se servent pas du got. Puis lodorat. Il oublia ainsi les parfums sauvages de la fort lorelienne, les effluves frais de lherbe grasse et de la terre humide, lodeur musque des corces de feuillus. 378

Sa conscience du monde extrieur baissait graduellement. Il oublia son propre corps, ignorant le poids de ses jambes sur le sol, la lourdeur de son bassin, le fardeau de son torse sur ses coudes. Il perdit le toucher. Le craquement des branches, les chants des oiseaux, le vacarme de milliers de pattes et dailes sagitant en tous sens, enfin sa propre respiration, ses battements de cur perdirent toute identit propre pour se fondre en un grondement sourd, de plus en plus faible, jusqu disparatre compltement. Il oublia loue. Enfin lhorizon se brouilla, les arbres seffacrent, lherbe ne fut plus quune simple impression de couleur, qui se dissipa dans la fort et le ciel. Yan ne voyait, ne sentait et nentendait rien dautre que le petit coquillage bleu. Bientt, celui-ci disparut galement. Yan ne se concentrait plus alors que sur lide du reine-lune. Son essence. Son esprit. Le plus dur restait venir. Le jeune homme se rjouissait dj dtre parvenu ce stade ds la premire tentative, sans se dconcentrer, sans devoir recommencer. Mais il lui fallait maintenant agir sur le coquillage par sa simple Volont. L tait la vraie magie. Il puisa en lui la force ncessaire. Et rassembla cette puissance autour de limage de Lti, la plus forte de ses motivations. Cest cette phase que le cur se mettait battre plus fort. Sa respiration sacclrait. Ses mains tremblaient. Tout son corps se rchauffait, se crispait, il en perdait le contrle. Mais tout cela, il ne le sentait pas encore. Il le devinait, il le savait, mais ne le vivrait physiquement quaprs avoir lanc sa Volont, quand le reste du monde simposerait lui de nouveau. Et mme alors, a ne serait quun souvenir. Ce que son corps connaissait en ce moment, Yan ne le ressentait pas, car il ny tait plus. Il lcha enfin sa Volont et domina suffisamment le flot dmotions qui lenvahit pour reprendre dabord conscience de ses yeux. Le reine-lune trembla lgrement, puis bascula avant de se faire soulever par un courant invisible qui le projeta un pied plus loin. 379

Yan souvrit alors la ralit, trop vite, emport par la joie. Le got, lodorat, le toucher et loue lui revinrent en un instant de souffrance, pendant lequel tous ses sens parurent amplifis. Son esprit les accorda avant quil ne hurle de douleur. Puis son corps fut son tour la torture, passant dun tat de fivre une langueur terrible. Sil tait virtuellement puissant juste avant, il se trouvait prsent excessivement faible, et glac jusquaux os. Il avait dj ressenti cela sur la falaise de lle Ji. Et aussi aprs son premier succs dans lpreuve. Il savait simplement devoir attendre que son esprit reprenne le contrle, que son cur mette de lordre dans ce chaos. Sil se levait, sil faisait le moindre mouvement brusque, des vertiges le prendraient et il vomirait coup sr. Quand il fut peu prs rchauff, il se redressa et sadossa au tronc le plus proche. Cest seulement ce moment quil se souvint de Corenn. La Mre affichait une expression grave. Elle prit son poignet pour mesurer les battements de son cur. a va aller. Yan sourit et acquiesa. Il se sentait bien. De mieux en mieux mme. Il sestima assez fort pour parler. a dpend, en fait, dit-il dune voix essouffle. Vous me donnez mon diplme, ou pas ? Tu es officiellement apprenti-magicien ! Si tu en as envie, bien sr Oui. Jen ai envie. On peut le dire Lti, maintenant ? Et tout de suite, encore ! Elle laida se lever et ils reprirent doucement le chemin de la ferme de Raji. Combien de temps a a pris ? Je ne men souviens pas. Quelques dcilles, tout au plus. Pas trois jours, en tout cas ! Yan opina et rflchit. Pendant sa concentration, il avait galement perdu toute notion du temps. Si Corenn avait prtendu quun dcan stait coul, il laurait crue sans douter le moins du monde.

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Heu Comment dois-je vous appeler, maintenant : Matre , ou quoi ? Mais non, bien sr que non ! Fais comme dhabitude ! Bien. Heu Dame Corenn, ne vous vexez pas, mais Quallez-vous mapprendre, au juste ? Je veux dire, je sais utiliser ma Volont, nest-ce pas ? La Mre laissa fleurir un grand sourire sur son visage. Yan tait intelligent, dou, mais il garderait toujours une certaine navet qui ntait pas dplaisante. Beaucoup, beaucoup de choses, mon jeune ami. Ce que tu connais de la magie nest quune goutte deau dans la mer. Je vais te faire boire tellement de tasses que certaines auront le got des sables du fond ! Yan ne posa plus aucune question. Si Corenn avait voulu limpressionner, ctait russi. *** Non ! Non, Bowbaq ! Quest-ce que cest que ce coup ? On dirait que tu as peur de casser ton bton ! Grign prenait maintenant son rle de matre darmes trs au srieux. Mais si llve Lti tait toujours motive, llve Bowbaq avait besoin dtre stimul, encourag, grond mme parfois. Le gant se pliait lexercice sans joie, et ntait visiblement pas dou pour le maniement des armes, malgr sa grande force physique. Il manipulait un lourd rondin de feuillu comme sil sagissait dun serpent ensommeill ne rveiller sous aucun prtexte. Jai peur de te faire mal, mon ami, avoua-t-il en se peignant la barbe de ses gros doigts maladroits. Et si un de mes coups passait sans que tu puisses le bloquer ? Le guerrier hocha la tte dun air dsespr. Le bton tait la premire arme quil avait appris utiliser, comme tous les Ramgriths, puisque les lois de Griteh interdisaient aux enfants de porter une lame avant leur dixime anne. Les chances que Bowbaq puisse le surprendre taient minimes, mais cet argument ne suffirait pas convaincre le gant.

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Tant pis ! Ce serait de ma faute, pas de la tienne ! En fait, je serais mme fier de toi. Il devrait peut-tre sentraner avec un mannequin, suggra Rey qui assistait la scne. Je nai jamais vu quelquun se faire attaquer par un pouvantail, objecta le guerrier. Je doute quon puisse tirer quoi que ce soit dun sac de paille. part apprendre taper comme un sourd a soulage, parfois. On pourrait lhabiller de ma tunique Z. a motiverait srement Bowbaq, conclut lacteur dhumeur joyeuse. Il aurait peur dabmer la paille ! renchrit Lti qui attendait son tour. Cest ma fte, je vois, remarqua le gant sans se vexer de ces taquineries innocentes. Je me demande ce quon pourrait lire dans lesprit dun mannequin, ajouta Rey. Certainement la frustration de ne pouvoir rendre les coups. Ils rirent tous de la plaisanterie, sauf Grign qui simpatientait de pouvoir reprendre la leon. Mais il nen eut pas loccasion, larrive de Corenn et Yan causant une nouvelle interruption. La Mre rassembla son petit groupe autour deux. Jai une dclaration importante vous faire, dit-elle simplement. Cest une bonne nouvelle. Vous allez prendre Yan en Union, proposa Rey sans aucun srieux. Non. Je vais le prendre comme apprenti. Dans quel domaine ? La magie. Ah ! Daccord. Ctait une plaisanterie. Rey donna une bourrade Bowbaq et sen retourna vers son tas de paille. Les autres ne le suivirent pas. Je men doutais un peu, en fait, annona Grign. Larbalte casse, ctait vous ! Oui. Cest vrai, Corenn ? interrogea le gant. Tu es magicienne ?

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Oui. Enfin, cest un grand mot. Disons que je connais la plupart des principes et que je ne les utilise que trs rarement. Les hritiers avaient vu tellement de choses tranges, ces derniers jours, quils acceptrent celle-ci assez facilement. Les Ramgriths ne croient pas en la magie, mais Grign avait dj rencontr plusieurs personnes doues de ce talent, au cours de ses voyages. Il avait reconnu lexistence de ce pouvoir depuis longtemps. Que Corenn en dispose, quelle lenseigne Yan ntait quune concidence heureuse qui ne pouvait que savrer utile. Pour Bowbaq, la magie faisait partie des choses juges impolies par son peuple. Non conformes. Dangereuses. Son existence ntait pas mise en doute, mais le pouvoir tait craint et respect, au mme titre que les dieux, les dmons et les animaux sacrs. Cependant, le gant avait souvent d rviser ses convictions au cours des derniers jours. Les Arques se trompaient peut-tre aussi sur la magie. Si Corenn lutilisait, a ne pouvait tre une si mauvaise chose. Bowbaq lit dans les penses, Corenn est magicienne Jai une dclaration vous faire, annona Rey. Je dispose aussi dun grand talent. Je peux toucher mon nez avec ma langue. Vous vous croyez drle ? demanda Grign. Corenn, poursuivit Rey, jai rencontr tellement de farceurs que je vais avoir besoin dune preuve. Si vous me faites une dmonstration, je vous promets de ne plus rien dire au moins jusqu la fin de la journe. La Mre eut un petit sourire, prit la main de lacteur et posa une pice sur sa paume. Linstant daprs, le petit disque de mtal flottait dans les airs. Je vais me chercher un billon, annona Rey sans se dmonter. Ma Volont se rveille, songea Corenn. Son pouvoir tait rest en sommeil bien trop longtemps, et la moindre utilisation quelle en faisait la fatiguait normment. Pourtant, ce ntait que la troisime fois en quelques jours, et cela paraissait dj plus facile. Elle se promit dappliquer elle-mme les bons conseils quelle dispensait Yan. Elle sexercerait avec lui.

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Elle gardait ce secret depuis si longtemps, pour le bien du Matriarcat, que de le dvoiler enfin la soulageait normment. Les hritiers taient maintenant plus unis que jamais. Chacun stait ouvert aux autres. Ils partageaient tout, et le partageraient toujours. Yan avait jusque-l gard le silence. Lti aussi. Ils sobservaient la drobe, comme deux trangers que lon viendrait de prsenter lun lautre. Comme tous guettaient la raction de la jeune femme, elle se fora dire quelque chose. Je suis contente pour toi, Yan. Vraiment contente. Lexpression de son visage prouvait le contraire. Lti connaissait depuis toujours les pouvoirs de sa tante. Elle navait rien contre la magie, hormis son caractre secret qui empchait den parler librement. Mais Yan, quelle avait cru retrouver un peu la veille, allait encore changer. Penser diffremment, voluer. Sloigner un peu plus chaque jour. Non, elle ntait pas heureuse quil apprenne la magie. O tait le temps heureux de leur vie tranquille Eza ? Reprenons les exercices, maintenant, demanda-t-elle Grign, clturant ainsi la conversation. Sa voix tait forte, mais son regard trouble. Les hritiers se dispersrent. *** Malgr ses protestations, Raji tait all rencontrer lhomme dont Corenn avait rapport la proposition. Il sagissait dun marchand goranais cherchant couler de la liqueur du centenaire en passant outre les taxes de circulation loreliennes. Les deux hommes staient entendus, et laffaire augurait dun bon bnfice pour le petit contrebandier. A la grande surprise des hritiers, Raji les invita vider quelques godets pour fter lvnement. Si ses htes lui avaient caus beaucoup de soucis, il reconnaissait aussi leur devoir quelque chose. Rey ne stait pas tromp sur lui. Raji tait, sa faon, un homme honnte.

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Des frres sont venus interroger Bellec, au Cochon romin, annona-t-il alors quils taient runis sous le porche de la petite ferme. Sil na rien dit, cest uniquement pour protger le souterrain. Jaime autant vous prvenir La Guilde, murmura Grign. Ctait prvisible. Ils vont fouiller toute la ville. Le contrebandier navait pas lair soucieux. Il habitait plusieurs milles de Lorelia et navait jamais t inquit, ni par la Guilde, ni par les collecteurs royaux. Les hritiers taient en scurit pour le moment. Raji, demanda le guerrier, voudriez-vous nous rendre un petit service ? Nous trouver un bateau pour les Petits Royaumes. Au prochain septime. Avec discrtion, bien sr. Le petit homme accepta sans rechigner, tout la joie de sa rcente bonne affaire, et trop heureux du dpart imminent de ses htes. Il connaissait pour avoir travaill avec eux quelques capitaines qui ne posaient pas de questions. Laventure tait lance. Les hritiers espraient avoir pris la bonne dcision. *** Les quelques jours les sparant dune nouvelle rencontre avec les Zu passrent trs vite. Entre autres occupations, les hritiers mirent profit ce repos forc pour faire linventaire de leurs ressources et de leur quipement. Grign, Corenn, Yan et Lti faisaient dj plus ou moins bourse commune. La pratique fut officialise , et Bowbaq et Rey se joignirent eux sans hsitation. Leurs intrts tant communs, il serait plus facile de rassembler leurs fonds dans une seule bourse. On pourrait toujours redistribuer largent en cas de dnouement rapide. Corenn fut tacitement choisie comme trsorire ; il semblait clair pour tout le monde quelle tait la plus mme de sacquitter de cette tche. Sa premire action fut de noter prcisment ce que chacun apportait la bourse commune, prvenant ainsi toute msentente future. La Mre dclara enfin que son propre versement tait un don fait la communaut 385

des hritiers, et quelle renonait tout droit sur cet argent. Comme son trsor tait le plus important, les autres applaudirent son geste et firent la mme promesse. Rey fut le dernier se dcider. Lacteur avait encore du mal faire taire son individualisme. Une fois ce problme embarrassant rsolu, les hritiers soccuprent de complter leur quipement. Ils ignoraient totalement o cette aventure pourrait les mener, mais ce quils avaient vcu jusqu prsent les encourageait envisager toutes les situations. Aussi se munirent-ils de gourdes, de nourritures varies, de sacs solides, de chausses renforces, de corde, de couvertures, de lampes, de multiples outils, changeant toutes ces marchandises contre leurs chevaux avec Raji. La communaut possdait dj la plupart de ces objets, mais en nombre limit ou en mauvais tat. Les articles du contrebandier taient de la meilleure qualit connue, provenant des villes, provinces ou pays dont ctait la spcialit. Chacun tait un petit chef-duvre artisanal de solidit et de finition. Grign lui-mme abandonna quelques pices de son quipement pour les remplacer par des merveilles issues de lentrept. Rey marchanda longuement avec Raji, faisant valoir le prix exorbitant de son hospitalit, et russit finalement obtenir des conditions plutt avantageuses. Les hritiers choisirent alors quelques objets supplmentaires, dont une masse darmes sifflante que Grign mit de force dans les mains de Bowbaq, et un glaive goranais de belle facture pour Lti. Par la suite, et ce malgr les protestations de Corenn, on ne vit plus la jeune femme sans le fourreau verni battant sa cuisse. Tout compte fait, quand les hritiers auraient pay leurs entres au Petit Palais, lavance pour le bateau rserv par Raji et le prix ncessaire au projet secret de Grign, il leur resterait peine de quoi rejoindre Junine. Il leur faudrait trouver un moyen quelconque de renflouer leurs finances, songea Corenn. Comme sils navaient pas assez dennuis comme a Cette courte dcade fut aussi mise profit pour parfaire les apprentissages. Grign se contentait pour linstant de petits exercices, assaut, parade et riposte, plus destins mettre au 386

jour les dfauts de Lti et de Bowbaq qu vraiment leur enseigner quelque chose. Limportant tait de les habituer leurs nouvelles armes. Le reste viendrait plus tard. Rey demanda assister aux leons de Yan, mais ces longs moments de concentration lennuyrent rapidement, et il donna bientt sa prfrence au cours de combat de Grign. Il tait bien plus amusant de railler le guerrier que de dranger les trop srieux Yan et Corenn. De plus, les premires leons de magie se passrent plutt mal. Yan les repoussa pendant trois jours en prtextant des maux de tte. Il finit par cder linsistance de la Mre et se prta une nouvelle fois lexprience, qui se solda par un chec. Il abandonna aussitt et choua encore le lendemain. Yan, que tarrive-t-il ? finit par lui demander Corenn. On dirait que a ne tintresse plus. Tu veux toujours apprendre ? Elle avait pos cette question avec toute la gentillesse dont elle tait capable, sachant que la moindre parole brusque pouvait faire prendre une dcision irrflchie au jeune homme morose. Je ne sais pas, rpondit-il enfin. Je ne sais pas si a peut servir quelque chose. La Mre najouta rien, se contentant dannoncer la fin de la leon. Ils devraient en reparler. Corenn eut ce soir-l une longue conversation avec sa nice. Yan ne sut jamais au juste ce quelles se dirent Mais Lti vint le retrouver aussitt aprs, alors quil contemplait les toiles, seul son habitude. Elle sassit auprs de lui et ils restrent sans rien dire pendant un long moment. Jespre que tu tappliques, dans tes leons de magie, dclara-t-elle soudain. Jai hte que tu me montres quelques tours. Le jeune homme la dvisagea sans cacher sa surprise. Lti tait sincre. Ta tante crie beaucoup moins que Grign, lui avoua-t-il en souriant. Et elle ne me demande jamais de lui taper dessus. Ils rirent nerveusement, se librant ainsi de toute la tension accumule ces derniers jours. Et ils parlrent longtemps. Ils se confirent leurs impressions, leurs craintes, leurs sentiments, 387

en vitant toutefois celui qui les concernait tous deux. jouaient saimer. Comme autrefois, Eza. Le lendemain, Yan russit brillamment lexercice. apprendrait tout ce que Corenn voudrait bien lui enseigner. formation allait enfin commencer. Mais ils nen eurent gure loccasion. Ce jour tait sixte. march du Petit Palais tait pour le lendemain. ***

Ils Il Sa Le

Les trois coups marquant comme il se doit le troisime dcan venaient juste dtre frapps, lune des cloches du quartier, que Taris la Verte Oreille reprait enfin les types recherchs par les Zu. Ils sortaient en file indienne de lauberge miteuse quil tait charg de surveiller, Le Cochon romin. Le frre osait peine y croire. La rcompense serait pour lui ! Il se cala dans un coin dombre et feignit de dormir, tout en surveillant le groupe htroclite. Quatre hommes et deux femmes, dont une Kaulienne entre deux ges et un Ramgrith moustachu. Aucun doute, ctait bien eux. Taris se demandait comment il avait pu les manquer. Sa surveillance navait pas toujours t parfaite, peut-tre, mais il semblait tout de mme trange quil nait vu aucun des fugitifs entrer dans lauberge. Surtout chargs de sacs et de fontes de voyage comme ils ltaient. Bien sr, il garderait cela pour lui. Darlane naimait pas ne pas comprendre, et ce ntait pas Taris la Verte Oreille qui allait le provoquer. Il sen tiendrait simplement aux faits : il avait repr les fugitifs, il devait toucher la rcompense due. Les consignes taient de les suivre, puis de venir faire un rapport au moment le plus opportun. Taris trouva le moment suffisamment opportun. Le bruit courait que cette bande tait compose de chasseurs de Zu. Si ces types pouvaient venir bout des tueurs rouges, il nallait srement pas sy frotter seul. Darlane, le chef de la Guilde lorelienne, fut donc averti moins dun dcime aprs. Il alla lui-mme prvenir Zamerine au Petit Palais, dans lespoir de sattirer les faveurs, sinon la 388

protection, de lassassin fanatique. Les hritiers ntaient mme pas encore en vue du btiment quon les y attendait dj. Le judicateur couta le rapport du malfrat dune oreille distraite. Tout cela tait navrant. Il avait presque espr un peu de rsistance de la part de ses adversaires. Ainsi, tout est dit, dclara-t-il. Ces inconscients auront reu la sentence de Zua avant lapoge. Une page est tourne. Mais Et sils embarquent ? se permit de remarquer le chef des frres. Daprs mes informations, ils sont chargs de bagages. Nous savons tout cela depuis longtemps, rfuta Zamerine sur un ton las. Ils vont monter sur LAmbassadeur, en partance pour Lineh, rserv pour eux il y a six jours, paiement davance et pas de questions. Ils nont aucune chance, rpta-t-il. Soit ils embarquent et ils meurent, soit ils viennent ici et ils meurent. *** Les hritiers devaient, comme la premire fois, se diviser en deux groupes. Grign, Corenn et Bowbaq se rendraient au Petit Palais, tandis que Yan, Rey et Lti les attendraient dans le bateau ds quils se seraient acquitts de leur mission. Le moment de la sparation fut difficile. Chacun pensait voir peut-tre les autres pour la dernire fois, ce que la paix relative de ces derniers jours avait fait oublier. Grign abrgea les tout lheure qui se transformaient peu peu en adieux, et entrana Corenn et Bowbaq sa suite, laissant leur part de chargement aux trois plus jeunes membres du groupe. Jespre quils ne feront pas de btises, marmonna le guerrier. Ils rlent plus haut que des mercenaires aguerris, mais ils sont aussi nafs que des bbs. Corenn sourit de cette remarque. Sous ses airs bourrus, Grign tait plein de prvenances. Il en donnait un peu plus la preuve chaque jour. Et si vous en adoptiez un ? proposa-t-elle. Quoi ? Yan est orphelin, vous savez. Et Lti aussi, dune certaine manire. Aprs tout, je ne suis pas rellement sa tante. 389

Reyan aussi, ajouta innocemment Bowbaq. Jaurai tout entendu, dcidment. Adopter ce mas-tu-vu prtentieux et cynique qui na de respect pour rien ni personne ! Je prfrerais encore embrasser Zua. Le guerrier ne pouvait que rpondre de cette faon. La Mre devinait trop de choses, et il en tait heureux et irrit la fois. Lide lui avait dj travers lesprit de fonder une famille avec Corenn et Lti Mais il sinterdisait dy penser. Ces choses ntaient pas pour lui. Il nen avait pas le droit. Il saperut soudain que Bowbaq respirait bruyamment, suffoquant presque, alors quils traversaient le march de la place des Cavaliers. Bowbaq ? a va ? a va, rpondit le gant, pourtant de plus en plus blme. Cest tous ces gens. Il y en a tellement. Non, je ne me sens pas bien, vrai dire. Nous sommes bientt arrivs, dit Corenn en le prenant par le bras. Tu pourras quand mme Oui, oui. a ira. Bowbaq se maudit intrieurement. Pour la premire fois, il pouvait se rendre utile au groupe, vraiment utile Ce ntait pas le moment de faiblir. Tu as peur de la foule, remarqua Corenn. Ce nest pas grave. a passera avec le temps. Mais tu aurais d me le dire. Je ne pensais pas quil y aurait tant de gens, sexcusa le gant en haletant. a me fait une impression de salet. Ce nest pas grave, rpta Grign pour le calmer. On arrive. Ils patientrent quelques instants devant le palais, le temps que Bowbaq reprenne ses esprits. Heureusement, ce fut assez rapide. Le gant shabituait dj aux nuisances de la foule. Allons-y, dcida-t-il soudain, alors quil avait peine repris quelques couleurs. Je vais nous aider. Je vais le faire. Ils sengagrent sous le haut porche protgeant lentre du Petit Palais. Les jelenis de garde scartrent le temps de les laisser passer, puis donnrent de la bride leurs chiens, empchant quiconque dentrer ou de sortir.

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*** On aurait d acheter lne de Raji, dclara Rey en soufflant sous le poids de son double chargement. Cette marche force serait devenue une vraie promenade. Et on naurait eu aucun mal expliquer la prsence de lne dans une auberge, railla Yan, plaisantant malgr sa fatigue. Eh ! Toi, le magicien ! Tu ne pourrais pas nous faire voler jusquau port ? Jaimerais bien que ce soit possible. Juste moi, alors ! Je vous attendrai l-bas, cest promis. Mieux valait ne pas rpondre. Dans un change de plaisanteries, Rey avait toujours le dernier mot. a ne doit plus tre trs loin, quand mme ? interrogea Lti. Trois rues aprs celle qui descend. Suivez-moi ! Yan et son amie sengouffrrent la suite de Rey dans une ruelle sombre et troite, semblable dix autres quils avaient dj empruntes. Lacteur trouvait beaucoup davantage les faire passer par les voies les plus petites. Ils coupaient au plus court, avaient moins de chances de se faire reprer, et cela lui permettait dtaler sa connaissance de la grande cit lorelienne. Mais cette ruelle tait une ruelle de trop. Une porte basse souvrit juste derrire Yan, cdant le passage deux hommes arms de poignards. Deux autres apparurent simultanment lautre extrmit, bloquant la seule issue. Lti sentit sa colre monter tandis que Yan la poussait vers le centre de la ruelle. Il posa son chargement terre et se plaa rsolument entre la jeune femme et les malfrats. Rey navait pas boug dun pouce. Il fixait les deux hommes lui faisant face, une expression grave sur le visage. a ntait pas prvu, songea Lti. Ils avaient envisag beaucoup de situations, auxquelles Grign avait trouv autant de solutions, mais a ntait pas prvu. Que voulez-vous ? demanda Yan sur un ton aussi neutre que possible. Il voulait tout prix viter de les provoquer. 391

Quelle question, cquon veut ! rpondit un des malfrats. Cest notrue, ici. Faut payer lpassage pour les marchandises. Lti dgaina son glaive, en songeant que Yan ntait mme pas arm. Rey semblait quant lui dpass par les vnements ; il restait immobile, peut-tre fig par la peur. Ils allaient perdre ce combat coup sr Cest combien, lpassage ? demanda Yan en se mettant la porte de ces extorqueurs. Toutes les marchandises, rpondit un autre, dclenchant de gros rires parmi ses comparses. Soudain Rey se mit hurler comme un dment. Vritablement hurler. Il jeta son chargement au sol, empoigna sa rapire et courut droit sur les hommes devant lui, les yeux fous, la langue sortant de sa bouche grande ouverte. Les deux malfrats firent un pas en arrire, puis un autre, chacun essayant de se placer derrire son complice. Quand Rey ne fut plus qu quelques pas sans avoir ralenti lallure, ils tournrent le dos et senfuirent sans demander leur reste. Lacteur les poursuivit et disparut bientt de la vue de ses amis, toujours poussant des hurlements. Les malfrats restants sinterrogeaient du regard, indcis. Il va revenir, vous savez, prvint Yan en dsignant lautre bout de la rue. Les deux hommes ne se le firent pas rpter. Ils tournrent les talons et sloignrent rapidement. quatre contre trois, laffaire en valait la peine, mais deux contre un fou dangereux, elle perdait tout son intrt. Rey rapparut peu aprs, un large sourire aux lvres. Yan et Lti avaient dj ramass la plupart des sacs. Quas-tu fait de ces types ? demanda Yan alors quils couraient vers le port. Je les ai laisss partir, bien sr. Pour faire bonne contenance, jai tout de mme saccag un talage. Alors, ne tranons pas dans le coin. Yan imagina sans peine un Rey hurlant et donnant de grands coups de pied rageurs dans des caisses de lgumes. Si tous leurs problmes pouvaient se rsoudre ainsi, la vie serait plus facile Mais il nen tait rien. 392

Ils ignoraient mme ce qui les attendait sur le port. *** Grign tait un grand voyageur, ctait peu de le dire. Il shabituait tout et se sentait chez lui nimporte o. Ce ntait que sa troisime visite au Petit Palais, mais les murs de marbre, les escaliers gigantesques et les plafonds embellis de peintures lui semblaient dj trop familiers. Ctait diffrent pour Corenn, dont lesprit danalyse trouvait de lintrt tout, mme dans lobservation de choses mille fois vues. Quand il sagissait dun des btiments les plu s prestigieux de la capitale lorelienne, sa curiosit savrait insatiable. Il en allait tout autrement encore pour Bowbaq. Le gant tait bouche be devant les dimensions de la construction, quil avait du mal croire de main humaine. Il se demanda un instant sil ntait pas impoli de fouler aux pieds le sol immacul de lentre. Mais comme Grign et Corenn navaient montr aucune hsitation, il les rejoignit sans tarder, essayant toutefois de se faire le plus discret possible. Peine perdue. Sa grande taille attirait les regards de tous les jelenis et de leurs btes. Que les Loreliens admettent des chiens dans un btiment aussi beau lui semblait galement impoli. Mme sil avait un profond respect pour la gent animale, Bowbaq naurait jamais song laisser Mir pntrer dans son chalet de rondins, par exemple. Alors, dans ce palais ! Le scribe de corve laccueil dut les reconnatre, car il fut tonnamment efficace dans les procdures dadmission. Si bien quils eurent leurs laissez-passer avant mme que les jelenis ne leur aient retir leurs armes. Comme la premire fois, Grign donna aux gardes le glaive quil portait le long de la cuisse. Pourquoi gardez-vous le fourreau ? le questionna un Lorelien souponneux. Cest un objet de collection, rpondit le guerrier. Il ma cot une fortune. Je nai aucune envie quun autre le ramasse par erreur .

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Le garde acquiesa et les laissa passer. Il tait bien dans les habitudes des visiteurs du palais de faire talage de leurs richesses. Eh bien, nous y voil, annona Corenn en savanant dans le parc intrieur. Elle se mit aussitt en qute des Zu, tandis que Grign faisait le compte des archers et des jelenis de la place, comme il lavait fait la premire fois. Bowbaq contempla avec des sentiments mitigs le parfait arrangement des plantes du jardin. Ici, la nature tait traite en esclave. Certes, le rsultat tait beau Il ne sut pourtant dcider si une telle pratique tait impolie ou pas. Un homme grassouillet et au regard fuyant sapprocha deux avec circonspection. Corenn sapprta refuser une offre de services, mais il sagissait de tout autre chose. Heu Les prtres vous attendent, annona-t-il sans autre introduction. L-bas, derrire ce bouquet darbres. Lhomme sloigna sans les quitter des yeux, et Grign lui rendit la pareille jusqu ce quil ait quitt le jardin. Qui que soit cet homme, il craignait les hritiers. Ou ne voulait pas tre ml ce quon leur rservait Corenn savana docilement dans la direction indique, Bowbaq lui embotant le pas. Le cur du gant battait si fort quil simaginait que tout le monde pouvait lentendre. Grign les rattrapa et prit la tte de la file, sa main pose sur le fourreau de son glaive, suivant le rflexe de toute une vie. Les Zu navaient certainement pas choisi cet endroit innocemment, remarqua-t-il alors quils approchaient. Les arbres masquaient la scne sur tout un ct. Et ils se trouvaient proximit du portique, ce qui signifiait que, des intervalles de temps rguliers correspondant aux patrouilles des jelenis, cette partie du jardin tait absolument sans surveillance. Le guerrier contourna rsolument le bosquet, montrant ainsi sa rsolution et son courage. Il ne les craignait pas. Il craignait seulement ce quils pouvaient faire ses amis. Vous tes venus en force, remarqua le tueur le plus g, confortablement install sur une pierre prvue cet effet.

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Son regard pesait videmment sur Bowbaq. Cette dclaration se voulait drle. Vous aussi, rtorqua Grign, avec un signe de tte vers les deux acolytes du tueur. Lun deux ntait autre que leur interlocuteur de la dcade prcdente. Il neut pas mme un signe de tte leur intention, gardant les yeux fixes, la mchoire crispe, les mains croises dans le dos, comme son comparse. Grign se demandait ce quils pouvaient cacher dans leurs paumes. Le fait quils restent debout derrire leur matre ntait pas pour le rassurer. Vous tes Corenn de Kaul, nest-ce pas ? demanda le Z. Et Grign Derkel de Griteh, et bien sr Bowbaq du clan de lOiseau. O sont les autres ? Vous comprendrez que nous ne puissions rpondre, rpondit Corenn en sinstallant face au tueur. qui ai-je lhonneur ? Judicateur Zamerine. Chef spirituel des messagers loreliens. De moins en moins nombreux par votre faute, prcisat-il. Bowbaq avait du mal le croire. Cet homme avouait publiquement tre un tueur Z ! Il est vrai quils ne semblaient gure inquits, en plein cur de Lorelia, arborant tuniques rouges et crnes rass. La morale rgnant dans les HautsRoyaumes tait vraiment trange Il nest pas de notre volont dassassiner vos fidles, rappela Corenn. Vous le savez bien. Tous, ici, navons quune ide en tte, cest de mettre un terme ce conflit. Cest impossible. Mon subordonn vous la dj dit. Mme si vous naviez jamais caus de tort aux messagers, la sentence devrait tre applique. Cest dautant plus vrai maintenant que cest devenu une affaire personnelle. Nous ferions une donation gnreuse au culte, si vous nous accordiez un dlai. Cest la raison de cette nouvelle rencontre. La desse nest pas un simple magistrat esclave des lois humaines. Cette clmence dguise vous est, bien sr, refuse. Tel est le jugement de Zua. 395

Corenn ne stait pas vraiment attendue un succs, mais elle fut tout de mme due. Grign sagita auprs delle. Le guerrier lui faisait signe de prendre un peu de distance avec les tueurs. Une fois que Bowbaq serait intervenu, la rencontre avait de fortes chances de dgnrer en bataille Mme les prcautions des gardes loreliens ne pourraient pas empcher les Zu de se ruer sur les hritiers. La Mre passa en revue ses arguments, mais il ny avait plus grand-chose tenter face lhostilit affiche de Zamerine. Elle allait donner le signal Bowbaq, et advienne que pourrait. Elle tendit un parchemin au Z, qui laccepta avec rpugnance. Je persiste penser que nous pouvons trouver un terrain dentente. Peut-tre pourriez-vous faire passer cette lettre notre ennemi. Le Z dplia la missive sans aucune dlicatesse. La feuille tait vierge. Quelquun sintroduisait dans ses penses ! Le gant Bowbaq. Il fouillait dans ses souvenirs, creusait, cherchait, observait tout ce que Zamerine connaissait de lAccusateur. Tuez-les ! ordonna-t-il ses hommes, fermant son esprit cette intrusion qui le mettait hors de lui. Les Zu firent un pas vers eux en levant les mains, mais celles-ci taient vides. Lun se jeta sur Corenn, lautre sur Grign. Ladversaire de la Mre lui offrit soudain un sourire trange. Un sourire dacier. Les tueurs taient arms de mchoires de mtal. Aux dents empoisonnes, sans aucun doute. Le Z renversa Corenn sur le dos et approcha son visage de son cou. Les dents monstrueuses semblaient tellement grandes et effiles quelle ne comprenait pas comment le tueur avait pu garder la bouche ferme. Elle fit cette remarque sans y penser, toute son nergie tant consacre empcher le Z de la mordre. Mais lhomme sacharnait sur elle comme un loup sur une proie blesse, cherchant atteindre nimporte quel endroit quelle aurait laiss assez longtemps sa porte. Le corps du tueur se fit soudain moins lourd. Quelque chose le souleva. Le Z passa une langue inutile travers les 396

mchoires aux reflets dargent, incapable dmettre autre chose que des grondements accentuant encore sa ressemblance avec une bte. Bowbaq. Bowbaq venait de soulever le Z dune seule main, par lencolure, comme il laurait fait dun chat. Le gant ferma son autre main et la lana au milieu du visage ennemi. ce moment, le Nordique ntait ni gentil ni philosophe. Il tait simplement en colre. Trs en colre. Grign avait dabord repouss son adversaire dun coup de pied en pleine poitrine. Puis port la main au fourreau de son glaive. Le Z ntait revenu que pour sempaler sur une fine lame longue dun pied et demi, que le guerrier avait tire dun secret de la moulure. Tout stait pass trs vite. La victime de Grign scroulait au sol alors que celle de Bowbaq, libre de ltreinte du gant, tentait darrter le sang coulant de son nez. Les gardes allaient intervenir. Ctait la premire fois que se produisait une lutte mort dans lenceinte du palais. Mais pass le moment dindcision, ils allaient forcment intervenir. Dj Grign entendait la course des archers sur les balcons suprieurs, cherchant trouver un angle de tir travers ces arbres mal placs. Pour eux, savoir qui avait commenc ntait pas le plus important. Leurs ordres taient de clouer au sol quiconque se mlant dune rixe. Il tait mme possible quils pargnent les Zu pour ne pas se retrouver sur la liste noire des fanatiques. Des jelenis accouraient, retenant leurs dogues grandpeine. Ils ne pouvaient prendre le risque que les chiens blessent dautres personnes que les coupables. Ctait l-dessus que les hritiers pouvaient jouer. Bowbaq atteint lesprit du premier dogue avant mme que son matre napparaisse. Le message de lArque fut clair : danger. Le concept le plus puissant de lesprit animal. Comme prvu, le chien ragit violemment cette intrusion dans son esprit et il prouva tout dabord une rage meurtrire envers le gant. Mais le mot danger tait trop puissant, son commandement trop imprieux, pour tre ignor. Le dogue neut plus quune volont : fuir, fuir loin de lhumain danger. 397

Le jelenis perdit tout contrle sur lanimal et dut faire appel toutes ses forces pour le retenir. Ce fut insuffisant, et le garde scroula avant dtre tran sur le sol par la chane qui le reliait sa bte, ajoutant ainsi la panique. Corenn stait releve entre-temps. Elle vrifia que Grign tenait en respect les deux Zu de son poignard, et se mit en qute des archers. Ils reprsentaient le point faible de leur plan. Si les hritiers ne parvenaient sen faire comprendre, tout le reste naurait servi rien. La Mre en avisa un qui stait suffisamment rapproch pour pouvoir tirer. Elle lui fit de grands signes, montrant quelle navait pas darme et quils ne cherchaient pas rsister. Mais lhomme ignora tout cela et encocha une flche. Corenn lana sa Volont plus vite quelle ne sen serait crue capable. La corde de larc cassa dans un claquement sec, fouettant violemment le visage du garde trop zl. Mais la magicienne ne pourrait pas renouveler de sitt cet exploit. La langueur lenvahit et elle suivit avec difficult Grign et Bowbaq qui sloignaient. Le guerrier ne quitta pas des yeux les tueurs rouges, bien quils ne fissent aucun geste. Lhomme bless au nez avait t sa mchoire dacier et attendait les ordres de son matre. Le judicateur Zamerine observait leur fuite en souriant. Sa dfaite ne semblait pas le contrarier. Il doit avoir prvu autre chose, songea Grign. Le guerrier esprait ne pas stre tromp. Il pensait bien sr au bateau o Yan et Lti devaient les attendre Bowbaq atteignait lesprit de chaque dogue passant porte de vue, immobilisant ainsi autant de jelenis. Le jardin du Petit Palais stait transform en une cour bruyante de jappements, de rappels et de cris scandaliss des ngociants. En courant de buisson en buisson, les hritiers parvinrent la sortie dj encombre sans subir dattaques de la part des archers. Aucun nosait plus tirer la moindre flche dans cette panique, de toute faon. Les risques de bavure taient trop grands.

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Bowbaq fit reculer la foule en excitant deux des chiens de lentre. Ils sengagrent dans le passage ainsi libr et se prcipitrent vers la sortie. Vous ne pouvez pas partir maintenant, sopposa un jelenis dont le chien avait encore lesprit tranquille. Grign nattendit pas lintervention du gant et poussa violemment le garde surpris, qui tomba la renverse sur sa bte. Le dogue rput hargneux napprcia aucunement ce mauvais traitement, mais les hritiers ne prirent pas le temps dassister sa vengeance. Linstant daprs, ils taient dehors. Une petite foule stait masse lentre du btiment, curieuse de voir ce qui causait ce vacarme, pourtant grandement masqu par celui du march. Elle se dispersa la vue du poignard de Grign, lexception dun homme qui rejoignit le groupe. Vous avez t longs, protesta Rey pour la forme. Encore un peu et jtais oblig de venir vous aider. Tout va bien ? demanda Corenn avec inquitude. Tout va bien. Les Zu nous attendent srement dans la cale de LAmbassadeur, et nous embarquons sur LOthenor, que la communaut des hritiers vient dacheter un prix raisonnable, par lintermdiaire de votre serviteur. Ne perdons pas de temps. Ils vont vite sapercevoir de la supercherie. Juste un instant. Rey entra dans le palais la grande surprise de ses compagnons. De son simple regard, Grign empcha les curieux de sapprocher, tout en pestant contre les fantaisies du comdien. Corenn dcida de mettre profit ce temps mort pour satisfaire sa curiosit. Bowbaq, connais-tu le nom de notre ennemi ? Le gant hocha la tte en signe de ngation. Sa dception faisait peine voir. Les Zu ne le connaissent pas, dclara-t-il. Ils lappellent simplement lAccusateur.

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Corenn acquiesa tristement, remettant plus tard ltude des maigres informations quil avait pu obtenir. Tant pis. Ils auraient tout au moins essay De lintrieur leur parvinrent des clats de voix, des protestations, bientt couvertes par des hurlements de dment. Grign jura et sapprta retourner dans le palais, mais Rey fut de retour, indemne, avant quil nen ait loccasion. Lacteur portait grand-peine le lourd coffre au trsor du scribe. Les droits dentre de tous les ngociants du Petit Palais. Des centaines de terces dor. Une compensation, expliqua-t-il. Pour les biens injustement enlevs mon aeul. Personne ny trouva rien redire. Les hritiers taient seuls. Ils ne pouvaient compter que sur eux-mmes. Depuis cent dixhuit ans.

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LIVRE IV LE SAVOIR INHUMAIN


LOTHENOR ETAIT UNE FELOUQUE DE PECHE prvue pour un quipage de neuf personnes. Les six membres du groupe taient donc leur aise. Mais il ntait conu que pour des expditions de deux ou trois jours, aussi larchitecte et larmateur avaient-ils fait peu defforts pour le confort des passagers. Les hritiers envisageaient, eux, un voyage de presque une dcade. Le navire ne comportait que deux cabines : celle du capitaine, que les hommes cdrent courtoisement Lti et Corenn, et celle de lquipage, qui ne contenait dautre amnagement que huit hamacs crasseux. Une petite pice dissimulant un pot faisait office de lieu daisance, et une autre contigu aux cabines rassemblait les fonctions de salle manger, de salle de repos et de cuisine. Lessentiel de la cale tait consacr la remi se des filets et paniers de lancien propritaire. Une grande partie restait vide et accueillait en temps ordinaire le fruit de la pche. Dans la soute taient rangs barils deau douce, salaisons et quantit de bouteilles de spiritueux dont Rey tudia la qualit pendant toute la dure de la traverse. Enfin, de nombreux coffres amnags dans le faux-pont abritaient grements et voilures de rechange. Les hritiers avaient achet ce btiment par lintermdiaire de Rey le jour mme de leur embarquement. Cette dcision ntait pas sans risques, puisquils auraient trs bien pu ne trouver aucun vendeur. Mais Lorelia tait le plus grand port du monde connu, et lacteur proposait de payer lintgralit sans dlai. Finalement, ils taient tombs sur quatre btiments

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correspondant leurs besoins, et jet leur dvolu sur LOthenor, suivant les conseils de Yan. Ils avaient quitt le port trs rapidement. Les douaniers et collecteurs royaux ne sintressaient gure quaux bateaux larrive, prfrant aussi les navires de commerce aux chalutiers. Si bien quils dpassrent le dernier phare de Zeanos sans avoir t inquits le moins du monde. Si neuf personnes taient peut-tre ncessaires aux oprations de pche, il nen fallait pas tant pour gouverner et grer les voiles de lunique mt de lembarcation. Naviguant depuis leur plus jeune ge, Yan et Lti en savaient assez pour manuvrer de manire honorable. Rey lui-mme mit la main la pte sans toutefois pouvoir cacher quel point il dtestait cela. Les autres firent de leur mieux pour se rendre utiles, jusqu stre suffisamment loigns des ctes. Ce nest qu ce moment quils prirent le temps de se narrer leurs aventures. Chacun trembla pour les autres, retardement, ralisant quels prils ils avaient chapp. Ils partagrent la dception de Bowbaq de navoir pu lire le nom de lAccusateur dans lesprit des Zu. Enfin, Rey fit le compte du trsor quil avait vol au Petit Palais. La somme tait impressionnante. Nous sommes des pirates, maintenant ! annona-t-il gaiement, non sans une certaine excitation. Bowbaq fut malade toute la premire journe, tandis que Grign jouait au pirate de vigie. Le guerrier craignait que les Zu ou la flotte lorelienne ne les prennent en chasse. Mais ils avaient agi avec tellement de rapidit quil faudrait du temps leurs poursuivants pour comprendre et se lancer leur poursuite. Rey commena par fouiller systmatiquement toutes les caches du navire, dsireux dinventorier avec exactitude ce quils avaient acquis avec le bateau. Mais il ne trouva rien de vraiment intressant, et commena ds lors sennuyer. Le comdien allait trouver le voyage trs long. Lti et Corenn amliorrent avec beaucoup de russite le confort des pices habitables. Dans les cabines, elles russirent presque lexploit de faire disparatre lodeur de mare dont le

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moindre clou tait imprgn. Presque. Il allait leur falloir supporter cela pendant plusieurs jours. Yan, nomm capitaine de fortune, inspecta le grement et la voilure avec beaucoup de srieux. Il ntait jusque-l jamais mont sur un btiment de cette taille, mais eut tt fait dutiliser son intelligence et son exprience des voiliers pour tirer le meilleur parti des possibilits de la felouque. Les hritiers avaient tout dabord navigu plein sud, cherchant simplement fuir Lorelia. Une fois en pleine mer, Yan manuvra le gouvernail et prit le cap est-sud-est, vers Galen, la ville la plus au nord des Baronnies et situe lembouchure de lUbese. Ils remonteraient de l le fleuve paisible jusqu Junine. Ils seraient alors de nouveau en danger, devraient improviser, se battre peut-tre Mais ce moment, ils ne songeaient qu la chance davoir dj survcu tant de prils et au rpit dont ils disposaient avant les prochains. *** Jignore pour les autres Zu, dclara Bowbaq alors quils passaient en revue les vnements du Petit Palais. Mais Zamerine, leur chef, ne sait rien. Il appelle simplement notre ennemi : lAccusateur. Les hritiers staient runis dans la salle commune pour leur premier repas bord de LOthenor. Ils se prparaient aussi y passer leur premire nuit, et luttaient contre le malaise engendr par ce nouveau dcor. Bientt, cet embarras disparatrait et ils iraient et viendraient sur le bateau comme chez eux. Ce ntait pas la premire fois quils vivaient quelque chose de nouveau. Et srement pas la dernire Il suffisait dtre patient. Je crois quils appellent tous leurs clients comme a, malheureusement, prcisa Rey. Ce qui ne nous renseigne pas beaucoup ! Est-ce que tu naurais pas vu autre chose ? Le Z a peuttre pens lorelien, par exemple. LAccusateur serait lorelien. Quelque chose comme a ? 403

Le gant rflchit la question de Corenn. Il tentait de remettre en ordre des penses qui ntaient pas les siennes, quil navait perues que quelques instants, et dont les plus complexes taient dans une langue quil ne connaissait pas. Eh bien, peut-tre Je me rappelle dune image. Un souvenir de Zamerine concernant un visage. Celui de lAccusateur, srement. Ils laissrent Bowbaq se concentrer, gardant le silence malgr les dizaines de questions qui leur brlaient les lvres. Si la description savrait assez prcise, Corenn ou Grign pourraient peut-tre reconnatre lindividu comme un hritier. Car ils taient toujours convaincus quil tait lun deux. Il semblait au courant de trop de choses. Je ne sais pas si si Zamerine la vu, ou si cest ainsi quil limagine, reprit Bowbaq. Je pense quil la rencontr, parce que limage avait des dtails plus prcis que les dcors quon peut voir dans un rve, par exemple. Il lui a certainement parl, mais il Tu vas nous le dire, oui ? linterrompit Rey en feignant la colre. quoi il ressemble ? Lacteur plaisantait, mais son impatience tait bien relle, comme ltait celle de ses compagnons. Oh ! pardon. Mais ce nest pas intressant, vous savez. Il a pens quelquun masqu par un un genre de casque. Vous savez, une sorte de chaudron Un heaume, rpondit Grign avec dception. Tu nas rien vu de son visage. Eh non. Je vous laurais dit tout de suite. Les hritiers mditrent quelques instants sur cette nouvelle dsillusion. Si la chance leur avait souvent souri en les maintenant en vie, leur qute semblait plutt place sous une mauvaise toile. Le gant faisait des efforts pour trouver une information intressante, mais plus il rflchissait, plus il avait du mal diffrencier les bribes de cette vision fugace des produits de son imagination. Dans quelques jours, il aurait tout oubli. Tout ce quil pouvait remarquer, il devait le faire maintenant.

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Cest un homme, jen suis sr, annona-t-il en gardant les yeux ferms. Zamerine se souvient de lui marchant et gesticulant. Il est en bonne sant, je veux dire, il ne lui manque aucun membre. Mais cest moi ! scria Rey avec horreur, aussitt encourag au silence par ses amis. Comment est-il habill ? demanda Corenn. Il a une sorte de tunique de mtal. Comme celle de Grign, mais plus paisse. Il la porte sous une toge. Une cotte de mailles ! O y a-t-il la guerre, en ce moment ? Dans les Bas-Royaumes, rpondit Grign en soupirant. Et dans les provinces romines. Et Jezeba. Et peut-tre aussi au val Guerrier. Il peut tre soldat ou mercenaire, tout aussi bien quun simple marchand mfiant. Dcris-nous le heaume, demanda Corenn sans se dcourager. Bowbaq se concentra plus encore. On lui posait des questions prcises sur une image aperue quelques instants, et quil navait pas tudie en dtail parce que trop occup chercher un simple nom. Je crois Il y a un ruban nou tout autour. Plutt large, de couleur noire. Ensuite, il ny a que deux fentes pour les yeux, et des petits trous devant la bouche et les oreilles. Cest tout. Il se compose dune seule pice. Comme un chaudron, javais raison. La Mre se tourna vers Grign pour linterroger. Un heaume goranais, annona le guerrier sans hsitation. Mais a ne signifie rien. On peut aussi bien en trouver Lorelia, par exemple. Le ruban est cens indiquer les armes du porteur, mais ma connaissance, aucune famille ne porte le noir sur son blason. Cest mme interdit, ajouta Rey avec assurance. Jai eu lennuyeux privilge dtudier lhraldique. Les armoiries couleur de nuit sont devenues lapanage des ennemis dclars de lempereur. Bannis, rebelles et autres conspirateurs Combien de nos suspects sont goranais ?

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Corenn consulta les listes morbides quelle avait tablies. Sauf erreur ou omission, le sort de vingt-deux hritiers seulement restait inconnu, sur les soixante et onze que la Mre avait recenss dans les dernires gnrations. Elle nannona son rsultat quaprs lavoir vrifi deux reprises. Aucun. Tous les Goranais de ma liste ont t tus par les Zu. Grign se laissa aller un juron. Leur qute ne progressait pas dun pouce, alors que leur ennemi semblait disposer de moyens inpuisables. Sils ne trouvaient pas quelques renseignements Junine, ils seraient bien contraints de renoncer. De senterrer quelque part, en esprant voir le plus tard possible un Z les tirer brutalement du sommeil. *** Garder le cap de LOthenor requrant peu de manuvres, Yan eut tout loisir de se consacrer ses leons de magie. Ce ntait pas pour lui une simple manire de passer le temps, comme la campagne de pche dans laquelle se lancrent Bowbaq et Rey ds le deuxime jour. Non, ctait de nouveau une passion, que les encouragements de Lti avaient grandement contribu attiser. Corenn tait dans le mme tat desprit. Elle pressentait ses propres progrs, mais l ntait pas sa plus grande motivation. La Volont de Yan semblait si puissante La plus forte quelle et jamais rencontre ; elle tait curieuse de voir de quoi il serait capable, quand il aurait appris lutiliser. Mais les choses navaient pas t faites dans lordre. Yan avait montr son pouvoir avant de prouver sa patience. La Mre se devait dy remdier. Il allait devoir travailler lun et lautre. Ils sisolrent dans la cabine dite du capitaine, non pas pour garder un secret qui navait plus de raison dtre, mais pour pouvoir tudier et se concentrer dans les meilleures conditions. Leurs compagnons le comprirent parfaitement et nul ne songea les dranger. Grign sauta mme sur loccasion pour donner 406

son propre cours Lti. Si Corenn tolrait ces leons de combat, le guerrier savait quelle ne les apprciait gure, et il faisait son possible pour lempcher dy assister. Par quoi commenons-nous ? demanda Yan son professeur, ds quils furent installs. Tu as des questions poser ? Des tas. Tellement que je ne sais par laquelle commencer Je souhaite pouvoir rpondre chacune, et jespre rpondre juste. Aprs tout, ce que je sais nest peut-tre que mensonges que je rpands mon insu La magie est mystrieuse, mme pour les magiciens. Vous dites bien que ce que vous allez mapprendre est peut-tre faux ? Yan navait pas employ un ton agressif, mais sa surprise tait vidente. La base de tout enseignement, songea Corenn. Je ne possde pas forcment la vrit. Mets en doute ce que je tenseigne. Rflchis, et tu auras appris. Les techniques, si on peut appeler ainsi lutilisation de la Volont, fonctionnent parfaitement. Mais les explications qui vont de pair ne sont que des interprtations gnralement acceptes, ou tout fait personnelles. Rien ne prouve quelles soient exactes. Le jeune homme acquiesa, simprgnant du sens de ces paroles. Au cours de ses diffrents apprentissages, jamais un matre navait remis son savoir en question. Tu doutes, Yan. Ton enseignement vient de commencer, pensa la Mre avec amusement. Jai ma premire question, annona-t-il en plissant les yeux. Vous maviez dit que seul un petit nombre de personnes disposaient du pouvoir. Puis vous avez prtendu le contraire quand jai dclar avoir russi. Que dois-je croire ? Cest un des sujets dlicats, justement. Peut-tre mme le plus contest. Lorigine de la magie ? La qualit des magiciens ? Certains prtendent faire partie dun petit groupe dlus, qui seraient seuls capables dutiliser la Volont. Parmi ceux-l, il en est qui expliquent leur pouvoir par la foi quils portent un culte. Ma thorie est que chacun possde cette force en soi, mais 407

quelle ne peut se rvler qu des occasions particulires. Et mme alors, il faut avoir assez de patience et dintelligence, disons-le, pour apprendre la contrler et lutiliser. Si cest votre thorie, pourquoi avoir dabord prtendu le contraire ? Parce que si je tavais dit Chacun peut y arriver, il suffit dinsister , tu naurais pas rellement essay. Et tu aurais fini par te dcourager, men vouloir, ten vouloir, en vouloir tout le monde de ton chec. Crois-en mon exprience. Yan hocha la tte en souriant. Corenn avait srement raison. Il imaginait sans peine quon puisse ragir ainsi. Pour en finir avec ta question, il existe une troisime possibilit : le pouvoir serait plus ou moins hrditaire. Mais dune faon tellement anarchique quon ne peut dcemment appeler a une rgle Ma propre grand-mre, la fille des missaires Tiramis et Yon, tait magicienne. Ma tante, la mre de Norme, ltait aussi. Mais ni ma cousine, ni Lti nont montr la moindre disposition. Aucun de mes aeuls ntait magicien, ce que je sache. Cette thorie ne tient pas debout, ou alors suivant des rgles plutt complexes. Nous sommes daccord. Te voil dans le grand cercle des polmistes ! Vous connaissez beaucoup dautres magiciens ? Jen connais trois. Deux Kauliennes que jai formes, et un vieil ami de Crek avec qui je correspondais plus ou moins rgulirement. On ne peut pas afficher ce genre de facult au grand jour, malheureusement. Tu en feras lexprience. Alors, il est difficile de crer des relations avec des semblables Yan avait de toute faon dcid de garder le secret. Il passait dj suffisamment pour un garon trange, et nallait pas safficher ouvertement en phnomne que la superstition des esprits faibles ne tarderait pas juger dangereux. On commence la leon ? demanda-t-il avec impatience. Elle est dj commence, jeune homme. On ne va pas passer tout notre temps faire bouger des coquillages. Avant dapprendre utiliser ta Volont, tu dois apprendre la

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connatre. la respecter. Et crois-moi, cest moins une question de philosophie que de scurit. *** Grign avait lui aussi dcid de passer aux choses srieuses. Les premires leons donnes Lti avaient eu pour but de la dcourager. Les suivantes avaient permis au guerrier de juger des dfauts de la jeune femme, et de rflchir la manire de les corriger. Il tait maintenant suffisamment sr de son lve et de lui-mme pour commencer un vritable enseignement. Lti attendait ses instructions, debout sur le pont de la felouque balance au gr des vagues et caresse par le soleil. Ils ntaient qu deux jours de navigation des Hauts-Royaumes, mais lastre roi se faisait dj plus clment en ces eaux quil ntait Lorelia lapproche de la froide saison de la Terre. La jeune femme patientait en sessayant diverses jongleries avec son glaive. Elle tait la seule porter son arme bord. Grign lui-mme ne sinquitait de sa lame courbe qu la nuit tombe, le guerrier ne pouvant trouver le sommeil sil navait de quoi se dfendre porte de main. Mais Lti conservait le lourd fourreau qui la griffait sans arrt du matin au soir. Elle avait sacrifi sa tunique de travail kaulienne, aussi dchire et tache que des vtements pouvaient ltre aprs trois dcades de voyage, pour se confectionner des pantalons coups aux genoux et une chemise ample manches courtes. Une telle tenue aurait t vue dun mauvais il Kaul, mais donnait la jeune femme une plus grande libert de mouvement, ce dont elle avait besoin. Grign tait heureux quelle eut pris ces initiatives sans avoir eu les lui suggrer, mais il avait bien dautres conseils lui donner Tes cheveux, Lti. Attache-les chaque fois quil y a un risque. Cest une prise trop facile. La jeune femme caressa, en rflchissant, les longs cheveux bruns qui tombaient en cascades douces le long de sa nuque. Elle entreprit sur-le-champ den faire une queue, quelle roula sur elle-mme et fixa laide dun bandeau. Ce ntait pas une 409

coiffure de charme, mais le guerrier en apprcia les avantages en connaisseur. partir daujourdhui, tous nos exercices vont illustrer lune de ces trois rgles : main sre, pied ferme, esprit vif. La jeune femme acquiesa simplement. Quand le guerrier lui enseignait quelque chose, elle restait silencieuse pendant presque toute la leon, buvant ses paroles et rservant ses forces pour lentranement. Tout cela tait trs respectueux, mais Grign stait tout de mme attendu une petite raction de sa part. Il avait eu beaucoup de mal formuler ces trois rgles, et aurait aim quon leur accorde un peu plus dintrt. Chaque faute que tu commets peut sexpliquer par le nonrespect dune de ces rgles. Si tu perds un combat, ce nest pas parce que ton adversaire est meilleur que toi : cest parce quil est meilleur ce moment-l. Quil a une main plus sre, un pied plus ferme, un esprit plus vif. Tu dois travailler pour perdre tes dfauts, et apprendre trouver ceux des autres. Lti acquiesa encore avec une expression trs srieuse. Grign ne comprenait pas quelle reste ainsi sans raction. Ctait pourtant simple : son expos tait clair, et la jeune femme navait, de ce fait, aucune question poser. Dmonstration, dcida le guerrier, plus laise dans la pratique que dans la thorie. Mets-toi en garde. Lti obit, un peu surprise. Ctait la premire fois quelle participait un exercice o ils taient tous deux arms. Elle pensa lventualit dune blessure accidentelle, mais repoussa cette ide en se sermonnant. Grign savait ce quil faisait. Elle se mit en garde gauchement, copiant la posture de son matre darmes. Mais si cette position convenait parfaitement lusage dune lame courbe de quatre pieds, elle tait inadapte pour un petit glaive goranais. Grign allongea simplement le bras et frappa la lame de Lti de son cimeterre. Dans linstant quil fallut la jeune femme pour redresser son glaive, le guerrier fit un pas en avant et maintint la pointe de son arme un pouce de la gorge de son lve. Main sre, annona-t-il gravement. Il se remit en position, aussitt imit par Lti, qui adopta instinctivement une meilleure posture. Il lana une attaque 410

semblable, mais la jeune femme tint bon et conserva sa garde sans flchir. Grign acclra alors le mouvement, alternant un assaut vers les jambes et un autre vers la tte. Lti fit de son mieux pour les parer, bien quelle net jamais appris le faire. Elle recula inconsciemment dun petit pas chaque fois, jusqu ce que le guerrier la surprenne en lanant deux attaques conscutives vers ses jambes. Par rflexe, elle fit un petit saut en arrire mais se rtablit mal et tomba la renverse. Grign menaa de nouveau la gorge de son lve de sa lame. Pied ferme. Et esprit vif, jai compris, se vexa-t-elle. Si on passait plutt la leon ? Nas-tu rien appris de tout cela ? La jeune femme se releva, le visage ferm. Elle jeta un regard Bowbaq et Rey qui pchaient lautre bout du pont. Mais les deux hommes ne sintressaient gure aux combattants pour le moment. Tant mieux. Personne ne lavait vue chouer si lamentablement. Vous ne maurez pas une troisime fois, promit-elle au guerrier, sur un ton dfiant. Un combat nest jamais gagn davance, Lti. Ni pour moi ni pour toi. Si tu rsistes, jen serai le premier heureux. Mais a mtonnerait que tu parviennes jamais quoi que ce soit, conclut-il sur un ton mprisant, au grand tonnement de la jeune femme. Ils se remirent en garde en silence. Lti navait jamais t aussi humilie. Comme Grign restait immobile, elle lana la premire attaque instinctivement, sans avoir la moindre ide de ce quelle faisait. Le guerrier sy attendait. Il attrapa le bras de la jeune femme avant quil et fini sa course et pointa une fois de plus sa lame vers son lve. Esprit vif, dit-il en souriant. Toi, tu as lesprit lourd de colre. Vous mavez dlibrment provoque ! Cest cest dgotant ! Cest de la triche ! Cest peu honorable, daccord, mais ce nest pas une tricherie. Dans un combat, une seule rgle compte : celle qui dit 411

que le moins abm a gagn. Je suis l pour tapprendre te dfendre, pas pour faire de lescrime de parade. Lti se massait le poignet en mditant sur les paroles du guerrier. Il avait toujours main ferme, ctait chose certaine. Il avait de drles de manires de traiter ses lves, aussi ! Mais, par-dessus tout, il avait raison. Daccord, daccord. Vous avez gagn trois fois. Et maintenant, quest-ce quon fait ? On commence par le dbut, bien sr. Tenir ton arme. Rester debout. Dans un combat, nous sommes aussi vulnrables que des bbs. Je vais dj te rapprendre marcher. *** Rey avait dnich une vieille lune--cordes laquelle deux cordes manquaient, justement, dans une des soutes de proue de la felouque. Pour tromper son ennui, il avait entrepris de la remettre en tat, et tait fier de prsenter son uvre au matin de leur troisime journe en mer. Les lignes de pche sonnaient nettement moins bien que les cordes traditionnelles, mais ntaient pas ce point discordantes pour dissuader lacteur de se lancer dans un rcital de chansons paillardes, au grand amusement de Yan et Lti. Tu pourrais peut-tre composer une ballade sur les sages de Ji, proposa Lti, merveille par le talent de son ami. Jy ai dj pens Mais je naime pas les chansons tristes. Lacteur stait rembruni. Il ne voyait toujours que les aspects ngatifs, la maldiction de lexprience de leurs anctres. Comment la plupart staient retrouvs dpossds de leurs terres, de leurs titres, de leurs situations. Quel secret mritait un tel sacrifice ? Je crois que nous allons croiser un autre bateau, annona soudain Bowbaq. Ses compagnons le rejoignirent la proue en toute hte. Il y avait bien un navire, petit point sur lhorizon crulen de la mer Mdiane. On ne pouvait pas en apprendre grand-chose.

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Il vient des Petits Royaumes, remarqua Grign, ce nest pas bien grave. Je serais plus inquiet den trouver un dans notre sillage. Je pensais que la cte entre Lineh et Galen tait le paradis des pirates Les hritiers changrent des regards inquiets. Ce que Rey venait dannoncer, chacun lavait dj entendu au moins une fois dune autre source. Ce ntait que trop vrai. Nous sommes loin de Lineh, dcida Corenn. Il doit sagir dun navire marchand. Le reste de la journe scoula trs lentement, les hritiers se relayant pour observer lapproche du btiment. Il fut rapidement vident quils se croiseraient bientt. Chacun formait des vux pour que la rencontre se passe sans heurts. La distance diminuant, on put enfin reconnatre une frgate junenne, ce qui tait bon signe puisque la baronnie tait rpute pour son pacifisme. Tout risque ntait pourtant pas exclu. On essaie de les viter ? a ne servirait rien, ils sont beaucoup plus rapides. Ils nous rattraperont sans problme sils le dsirent. Et sils sont innocents et nous ignorent, nous aurons perdu une excellente occasion dobtenir des renseignements. Bowbaq apprcia le bien-fond de la rponse de Corenn. Ils avaient d quitter Lorelia dans une telle prcipitation quils ignoraient mme si la reine Shane, motif principal de leur voyage, tait toujours en vie. Question primordiale laquelle il leur fallait une rponse au plus tt Il apparut rapidement que les Junens allaient passer sans les accoster. Aussi les hritiers prirent-ils les devants en faisant des signes au navire marchand, dont la coque surplombait la leur de plus de deux pas. Lquipage junen fit des signes en retour et saffaira sur le pont. La frgate ralentit sa course pour driver jusqu la felouque. Une amarre fut lance pour maintenir les navires proximit lun de lautre. Vous avez des ennuis ? demanda un gros homme au teint cuivr, en se penchant vers les hritiers. 413

Il stait adress eux en lorelien. Grign lui rpondit en haut junen pour sattirer sa sympathie. Un rat a trouv bon de crever dans notre eau douce. Si vous aviez un baril ou deux nous vendre On ne peut plus supporter la liqueur, conclut-il en plaisantant. Le gros homme rit de bon cur et fit un geste deux de ses hommes, qui disparurent dans la cale de la frgate. Grign tant le seul parler le junen, les hritiers se contentaient de sourire, impatients davoir sa traduction. Vous venez de Junine ? demanda-t-il dun ton anodin. Vous tes observateur, vous, lana le gros homme en riant de plus belle. Tout va bien, l-bas ? Jai entendu dire que la succession se passait plutt mal. Toujours les mmes histoires. Depuis que la reine nest plus en ge davoir des enfants, les intrigues vont bon train. Malgr les Traits, tous les barons aimeraient bien ajouter notre belle terre leurs domaines. On dit que la longvit de Shane en agace plus dun Tant pis pour eux ! Tant mieux pour nous ! Jai entendu dire quon avait essay de lassassiner ? Si cest vrai, cest rest secret. Jamais on naurait permis a. Le peuple aurait reconduit les barons aux frontires coups de dague dans le lard, passez-moi lexpression ! Les deux hommes du Junen firent leur apparition, portant grand-peine une norme barrique deau. Dautres les aidrent lattacher un treuil. Il ne sagissait pas dun baron, reprit Grign. Jai entendu dire quun Z avait tent de pntrer dans le palais. a mtonnerait. Ou bien alors, il faudrait quil soit vraiment fortiche. Mme une souris nentre pas au ChteauBris avant davoir prouv sa bonne foi. Alors, un tueur rouge, vous pensez bien ! Vous ne les aimez pas non plus, Junine, hein ? Srement pas ! Ce nest pas chez nous quon les laisserait se promener avec une dague empoisonne, comme Goran ou Lorelia. Et mme sans dague, dailleurs ! La barrique fut descendue jusqu la felouque, et Yan et Bowbaq entreprirent de la dtacher sans avoir pourtant compris 414

un tratre mot de la conversation. Grign descendit quelques instants dans la soute et en revint avec une bourse pleine et un tonnelet de liqueur, quil fixa aux cordes libres du treuil, malgr les refus polis du capitaine junen. Lhomme les avait beaucoup aids. Peut-tre pas comme il limaginait Mais les hritiers lui taient redevables. Les quipages se salurent et les navires reprirent leurs directions respectives. Grign rsuma la conversation, faisant natre joie et soulagement chez ses compagnons. Les Zu ntaient pas Junine. La reine ntait pas leur mystrieux ennemi. Elle allait pouvoir les aider lidentifier. Peut-tre mme trouver dautres hritiers sil en restait encore. *** Chacune des leons de Corenn tait pour Yan un moment privilgi. La Mre parvenait toujours le captiver, aussi trange, gnant ou ennuyeux que le sujet du jour pt paratre de prime abord. Le jeune homme navait pas fait appel sa Volont depuis plusieurs jours, mais il en apprenait plus sur la magie en discutant avec Corenn quen sentranant dplacer des petits objets par la pense. La Mre lui avait mme demand de renoncer ces exercices pendant quelque temps. Ce quelle enseignait lui donnait de toute faon suffisamment matire occuper son esprit. Ils avaient pass plusieurs dcans voquer une certaine thique de la magie, pas utile en soi, mais qui permettrait Yan de mieux comprendre les thmes plus techniques que Corenn aborderait plus tard. Le jeune homme apprciait beaucoup ces jeux mentaux. Corenn le rendait plus intelligent. Plus sensible encore quil ne ltait dj. Certaines rflexions lavaient poursuivi tard dans son sommeil, tant leur impact avait t fort sur son esprit. Il sen remmora quelques-unes : Avec ta Volont, disait la Mre, il te sera plus facile de pousser que dattirer. Plus facile dabattre que dlever. Plus facile de dtruire que de btir. 415

Avec juste un peu de rage, tu peux faire exploser un rocher en poussires. Mais il te faudra beaucoup, beaucoup de srnit pour le reconstruire. Cest cela qui est beau. La srnit est la magie. La patience, la rflexion, la modration sont la magie. Utiliser la colre pour attiser sa Volont est une aberration. Pire, cest dangereux Le corps est la limite normale la folie dun homme, sa fureur, sa soif de chaos. La Volont libre lesprit. Elle lui permet de franchir cette limite. Si lesprit est ce moment destructeur, les effets seront dvastateurs. Et npargneront ni le corps, ni la raison du coupable. Ne te sers jamais de la Volont sous lemprise de la colre, de la souffrance, ou du vin, avait-elle conclu avec gravit. Corenn lavait impressionn. Le jeune homme rflchit longuement cet avertissement plein de sagesse. Il ntait pas prs de loublier. Une autre fois : La magie ne cre rien. Tout ce quon en tire, tout ce quon en fait, est dj l, quelque part, autour de nous. Si tu faisais grandir une montagne, tu laurais simplement dplace de sous la terre la surface. Si tu faisais pousser une fleur, tu aurais simplement nourri une graine qui se trouvait non loin. On peut faire a ? avait-il demand avec surprise. Bien sr. Tout ce que ton esprit peut imaginer, tu peux le faire. Sauf crer. Cela reste le privilge des dieux. Et dfaire luvre du temps. Cest la plus grande de toutes les forces qui dirigent le monde. Mme les dieux doivent sy plier Ce qui sest dj produit est inchangeable. Les dieux peuvent srement ressusciter un homme des sicles aprs sa mort, puisque les prtres nous disent quils lont fait. Mais mme les ternels ne peuvent rien contre le fait quil soit mort dans le pass Ce genre de rflexions rendait Yan lunatique pour la journe. Corenn savait aller un peu vite en besogne dans son enseignement. Cela faisait beaucoup de choses comprendre et accepter en trop peu de temps, pour un simple pcheur de quinze ans. Mais ce pcheur navait rien dun idiot. Et Corenn se sentait presse par les vnements. Combien de jours encore, 416

avant que les Zu ou une autre catastrophe ne rduisent leurs projets nant ? Elle devait enseigner au jeune homme le plus de choses possible, dans un dlai des plus courts. Pas parce que a pouvait se rvler utile dans leur qute Simplement, parce que Yan possdait un tel talent quil et t criminel de le laisser ltat brut. Raconte-moi encore ce que tu as ressenti aprs avoir lanc ta Volont, demanda la Mre. Le moment douloureux. Le jeune homme neut aucun mal se rappeler cette exprience, dj vcue quatre fois et trs dsagrable. Ctait comme si le reste du monde se jetait sur moi. Brutalement. Un peu comme au rveil, mais en beaucoup plus dplaisant. On a limpression de faire une chute libre et de brler vif en mme temps. Les yeux piquent, les oreilles bourdonnent a, a ne dure pas longtemps, linterrompit Corenn. Je tapprendrai comment moins souffrir de cette phase. Parle-moi plutt de ce que tu as ressenti aprs. Une grande faiblesse, rpondit-il aussitt. Je navais jamais t aussi fatigu. Et javais plutt froid, si ce ntait pas une concidence Absolument pas. Cest tout fait a. La langueur. Cest ainsi que lon nomme ce que tu as ressenti. Yan attendit la suite avec impatience. Il connaissait lexpression quaffichait Corenn. La Mre tait sur le point de lui confier un autre des principes de la magie. Par ta Volont, ton esprit envoie une force qui agit sur ta cible. Cette force est puise dans ton propre corps. La langueur en est le contrecoup. Plus ce que tu tentes est difficile, plus tu seras affaibli. On appelle aussi a le retour de sort. Il marque la vritable frontire des possibilits de la magie. a passe assez vite, heureusement, nota Yan. Il suffit de rester calme un petit moment Dans ltat de langueur, ton esprit vole de la force tout ce qui tentoure, jusqu ramener ton corps un seuil tolrable. Lherbe, la terre, les arbres volent leur tour de la force leurs

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voisins, et lchange se poursuit ainsi jusqu ta cible o reste un surplus de force. Alors, lquilibre se fait. Cest une de vos thories personnelles, nest-ce pas ? Je reconnais votre style ! Je ne rpondrai pas, dit Corenn en souriant. Apprends ce que tu crois tre juste. Cest srement vrai, dcida Yan. Jaime bien cette ide dchanger un peu de vie avec les arbres. La Mre navait jamais vu les choses de cette faon. Ctait une belle image. Mais l ntait pas le sujet de la leon. Yan devait apprendre se mfier de sa Volont. la redouter, mme. Elle se composa une expression plus srieuse, et reprit ses explications sur un ton grave. Yan, la langueur peut tre mortelle. Si un jour ta Volont dpassait ta raison, si tu llevais un point tel que lle chappe ton contrle, ton instinct de survie, elle tirerait toute force de ton corps pour se satisfaire. Tu connatrais une agonie horrible, violente et douloureuse. Reste toujours conscient de ta fragilit. Ne demande pas ton esprit de faire des choses dont ton corps serait incapable. Le jeune homme acquiesa avec effroi. Corenn lui avait donn tellement davertissements, ces derniers jours, quil lui faudrait beaucoup de motivation pour faire encore appel son pouvoir. Faire pousser une fleur en un instant est vraiment impossible, alors, remarqua-t-il. moins daccepter den mourir. Il existe une autre possibilit Mais elle demande beaucoup de matrise, beaucoup de srnit. Il suffit de puiser la force ncessaire ton sort non pas en toi, mais dans ce qui tentoure. Yan eut un petit sifflement admiratif. Il avait dj beaucoup de difficult puiser de la force en lui-mme. Vous lavez dj fait ? Partiellement. Je mefforce de transformer a en habitude. a me sera indispensable, si jamais jatteins lge dune aeule. Il ny a pas beaucoup de force tirer dun vieux

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corps, malheureusement, alors que lesprit y est plus puissant que jamais. Yan chercha imaginer Corenn en aeule ride et vote. Elle serait coup sr la femme la plus respecte du Matriarcat. Le chef de leur gouvernement. Leur reine symbolique, en quelque sorte. Cest ce qui se serait peut-tre produit, si les Zu navaient boulevers leurs vies Vous mapprendrez cela aussi ? demanda le jeune homme avec espoir. Corenn acquiesa en souriant. Elle allait tout lui apprendre, de toute faon. Avant quelques dcades, Yan serait aussi bon magicien quelle. *** Ils arrivrent en vue de Galen au matin du sixime jour de leur voyage, correspondant au ds de la dcade du Chasseur, le jour du Faon. Ctait un peu en avance sur leurs prvisions, mais ils ne pouvaient que sen rjouir. La mer leur avait t clmente, et les quelques notions de navigation de Yan staient rvles suffisantes pour leur assurer une traverse sans histoires. Ils croisrent de plus en plus de bateaux en approchant de lembouchure de lUbese. Frgates commerciales, golettes, felouques, canots, galiotes, caboteurs et autres voiliers, bien sr, mais aussi plusieurs trirmes de guerre lperon mena ant. Heureusement, ces dernires ntaient l que pour dfendre la ville contre dventuels pirates trop audacieux. Les hritiers passrent la journe sur le pont, profitant des rayons dun soleil particulirement gnreux envers les BasRoyaumes. Yan et Rey se chargrent des quelques manuvres requises pour sengager sur le fleuve, tandis que leurs compagnons devisaient tranquillement en observant les alentours. On devrait toujours naviguer comme a, proposa Lti. Peu de soucis, aucune menace, toujours au calme Toute la vie sur un bateau ? Quelle horreur !

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Je suis daccord avec Bowbaq, intervint Rey. On sennuie beaucoup trop. Et on ne serait pas en scurit pour autant, relana Grign. chapper aux Zu pour finir esclave chez des pirates ! Ou noy dans une tempte ! Vous ne trouvez pas bizarre quon puisse sengager comme a sur le fleuve ? demanda Yan. Je veux dire, sans que personne nous demande quoi que ce soit ? Le guerrier changea de poste dobservation avant de lui rpondre. Non ! Le fleuve est tout le monde, heureusement. Ils ne peuvent pas empcher les bateaux de circuler, moins de vouloir dclencher une guerre civile. Plusieurs baronnies bordent lUbese, et celle de Galen nen est pas plus propritaire quune autre. Yan nota avec amusement que, malgr ses dclarations, le guerrier piait tous les bateaux quils croisaient. Vous tes dj all Junine ? Deux fois. Je nai jamais vu un peuple aussi chauvin. Le monde entier pourrait tre feu et sang quils trouveraient toujours plus importants leurs petits problmes intrieurs. Mais quun grappin soit lanc sur leurs murailles, et il ny a pas de combattants plus acharns dfendre leur bout de terre. Cest pratiquement la plus petite des Baronnies, ajouta Corenn. Les barons lont choisie comme capitale et y ont regroup les administrations communes aux Petits Royaumes. On dit aussi que cest la plus belle. Je suis de cet avis. Les barons y viennent autant pour parlementer que pour rivaliser dans des parties de chasse remarquables. Yan, jaurai peut-tre loccasion de te montrer un acchor, conclut le guerrier en dsignant sa cicatrice. Ils dpassrent Galen sans mme sen rendre compte. Lembouchure du fleuve tait suffisamment large pour quils passent au loin, et seuls les premiers btiments du port taient discernables, si bien quils ne virent pas grand-chose du plus septentrional des Petits Royaumes. LOthenor glissa bientt entre deux rives verdoyantes dont lapparition dun village ou dun moulin cassait parfois la monotonie. 420

LUbese tait une vraie route commerciale, et les hritiers y croisaient presque autant de bateaux qu proximit de Galen. La plupart ntaient que des chalands voilure rduite mais contribuaient mettre de lanimation. Lti rpondait poliment tous les saluts que les marins lui adressaient. Les gens dici ne sont pas habitus voir une femme porter le glaive, remarqua Grign. Ils ne sont pas aussi ouverts qu Lorelia. Tu devrais peut-tre lenlever quelques jours. Pas question. Eux nont qu shabituer. Oh, je ne pense pas quils soient choqus, prcisa Rey avec malice. Ils te voient plutt comme une trangre, un peu sauvageonne, un peu libertine. a leur donne des ides. Lti rougit jusquaux oreilles sans rpondre. Elle ne rendit plus leurs saluts aux quipages des chalands. Quelques-uns leur lancrent des railleries que Grign refusa de traduire. LOthenor fit son entre dans le lac de Junine vers la fin du cinquime dcan. Grign se flicitait quils eussent abord la capitale avant la tombe de la nuit. Alors que le bateau glissait doucement vers lentre du port, les hritiers purent se faire une petite ide de la beaut relle de la baronnie. Elle navait rien voir avec les terres dsoles des alentours immdiats de Lorelia, ou de la garrigue pauvre du Sud kaulien. Junine stait dveloppe au cur de collines couvertes dune vgtation luxuriante. Ici, aucun des traditionnels, bien que respectables, arbres loreliens, feuillus, lubilliers, buissons de sda ou noyaudiers. Les Petits Royaumes taient le territoire des pins acides, des majeurs, des mols, des masque-ciel, des grules et de lherbe-lune, aux tons aussi varis quil existait dtoiles dans le ciel. De multiples tours crneles et jaunies se dtachaient sur ce fond bariol, attestant des richesses et de la dfiance des habitants de la cit. Tous les barons taient rois ; et Junine tant la capitale de leur communaut, tous y possdaient au moins une demeure quils avaient voulue digne de leur rang. Si bien que mme du point de vue du lac, on apercevait de nombreux palais ayant peu envier celui o les hritiers avaient frl la mort.

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Yan guida sans difficult la felouque vers lintrieur du port, laise sur les eaux calmes du fleuve. Ils se rangrent doucement le long dun quai o reposaient dj plusieurs embarcations de mme taille. Grign fut le premier sauter terre, avec une souplesse qui aurait surpris mme chez un homme plus jeune. Il sassura efficacement des amarres, permettant ainsi aux autres de le rejoindre. Bowbaq fut le suivant. Le gant avait une envie furieuse de se coucher plat sur le sol pour en vrifier la consistance pleines mains. Il laurait srement fait sils avaient accost un endroit plus dsert. Six jours en pleine mer ne lavaient pas guri de sa peur de locan. Il avait seulement appris porter son regard vers le ciel plutt que dans les profondeurs marines. Il tait plus heureux de la fin de cette traverse que nimporte lequel de ses compagnons. Les hritiers furent bientt tous descendus. Aprs plusieurs sances dentranement la fameuse rgle du pied ferme de Grign, Lti trouva trange ce sol qui noscillait pas sous le vent. Grign se fit indiquer le chemin de la capitainerie et sloigna avec Corenn pour sacquitter des droits de mouillage. Pour rester discrets, les hritiers devaient respecter les lois junennes. Il tait hors de question de rpter les vnements de Lorelia, o ils taient maintenant recherchs par les Zu, la Grande Guilde et les gardes loreliens. Yan dtailla les rues droites et spacieuses, les solides maisons de pierre aux allures de chteaux forts, les tours crneles des demeures royales. Voil donc Junine. Une autre contre. Un autre continent. Il ntait pas certain quils y trouvent de laide, ni mme du repos. Mais dans linconscient du jeune homme, ce ntait pas le plus important. Un autre pays, soit. Mais ctait toujours la mme aventure, la mme qute quil poursuivait avec Lti, Corenn et quelques inconnus qui taient devenus en trois dcades des amis plus proches quil navait jamais rv en avoir un jour. Quelques ombres venaient toutefois obscurcir cette belle image. Le souvenir de Lti suspendue dans le vide, par exemple. Yan sefforait de ne pas y penser. Mais dans le calme de la nuit, 422

au moment o lesprit se libre des mirages de lexistence, il se rappelait avec angoisse que ce voyage ntait rien dautre quune course. Une course o ils perdaient peu peu du terrain. Une course contre la mort. *** Il tait bien trop tard pour demander une audience Shane, et les hritiers ntaient pas presss au point de sy prcipiter ds leur arrive. Les gardes les auraient probablement refouls la simple vue de leurs frusques, de toute faon. Corenn proposa de passer cette premire nuit dans les Baronnies lauberge, ce qui fut accept lunanimit. Tous voulaient oublier les odeurs de mare des cabines de LOthenor. La Mre rappela aussi quils auraient enfin loccasion de prendre un bain, luxe sans pareil pour ces fugitifs qui se lavaient dans un seau depuis les caves de Raji. Motivs par ces promesses de confort, ils rassemblrent vite leurs paquetages, laissant sur le bateau linutile et lencombrant. Lavenir tait incertain et les hritiers devaient tre prts fuir tout moment, peut-tre mme en abandonnant LOthenor. Grign neut pas besoin de formuler cette prcaution. Tous lavaient simplement lesprit. Rey eut un problme de conscience avec le trsor quil avait vol au Petit Palais : il tait trop lourd pour tre emport entirement en toute discrtion. Il en fut effroyablement pein Il emplit craquer sa bourse et tous les espaces libres de ses sacs. Il distribua des poignes entires de pices ses compagnons, qui eurent eux-mmes bien du mal leur trouver de la place. Les terces dor loreliens taient beaux, certes, mais bien plus lourds et imposants que les petites trois-reines kauliennes. Lacteur finit par dissimuler le reste du trsor dans deux cachettes spares sous le pont. Il rejoignit enfin les autres sur le quai en peinant sous son chargement. Malgr tout, il souriait. Junine accueillait beaucoup dtrangers, aussi ses habitants ne prtrent-ils gure attention ltrange procession qui 423

savanait dans ses rues. Seuls Bowbaq et Lti attirrent quelques regards, lun par sa taille, lautre par son glaive. Yan ne se gna pas pour observer ces badauds loisir. Le peuple junen tait de toute vidence pargn par la misre. Hommes et femmes taient pour la plupart vtus dune simple robe longue, vtement adquat pour supporter la chaleur. Mais les toffes taient fines et ouvrages, et beaucoup portaient des bijoux de riche apparence. Yan en conclut aussi que la ville tait suffisamment tranquille pour quon ny risque pas de se faire dtrousser dans une impasse. De nombreuses choppes dartisans bordaient la rue quils remontaient, barbiers, tonneliers, veneurs et autres spcialits, dont les fameux viticulteurs lart clbre jusque dans les Hauts-Royaumes. Rey se promit de faire provision de vin vert avant de reprendre la mer. Ils choisirent de sarrter au Vent du soir, qui semblait une auberge propre et respectable. Plus en tout cas que les quelques tavernes laisses pour compte du quartier du port. Grign se chargea des transactions et les hritiers sinstallrent dans des chambres douillettes, avec un lit digne de ce nom. Corenn demanda quon leur fasse chauffer un bain, permettant ainsi laubergiste de leur montrer un systme typiquement junen, et qui faisait la fiert de son tablissement. Il avait dtourn une source deau claire par des canaux enferms dans le sol. Il suffisait dentretenir un brasier lendroit prvu cet effet pour obtenir un flot chaud et continu scoulant dans un bassin au sous-sol. Le bain tait donc toujours propre et tide, et les hritiers en abusrent tour tour avec dlices. Bowbaq ne cessa de smerveiller devant cette ide et rflchit la faon de ladapter chez lui. Un par un, ils descendirent sinstaller dans la salle commune du bas, se dlectant par avance dun repas sans viande sche, mets dont ils avaient eu plus que leur part ces derniers jours. Il ne manqua bientt plus que Lti. Cest cette occasion que se produisit le seul vnement fcheux de la soire. La jeune femme descendit bien aprs tout le monde. Elle avait pass beaucoup de temps nouer ses cheveux dans une 424

coiffure lgante, cherchant un compromis entre les conseils de son matre darmes et son dsir naturel de plaire. Le rsultat tait magnifique. Elle avait aussi chang de vtements et pass une lgre tunique kaulienne qui lui allait parfaitement. Elle avait toutefois conserv glaive et fourreau le long de sa cuisse. Ce dtail fut certainement lorigine de lincident. Deux hommes attabls entre lescalier et les hritiers linterpellrent dune voix interrogative. Lti ne parlant pas junen, elle se contenta de rendre un lger sourire et un signe dincomprhension. Les deux hommes clatrent dun rire gras qui lui rappela immdiatement celui des frres de lle Ji. Ils avaient trop bu. Elle fit un pas pour sloigner mais lun des hommes se leva devant elle, sans brutalit, mais lui barrant pourtant le passage. Yan, Rey et Bowbaq taient dj debout et prts intervenir. Grign navait pas boug. Ne faites rien, demanda-t-il discrtement. Les trois hommes se rassirent sans comprendre la raction du guerrier, habitus quils taient lui faire confiance dans ce genre de situation. Ils observrent la scne en silence sans pouvoir rprimer un sentiment de lchet. Yan se promit de bondir sur le premier qui toucherait son amie, quoi quen pense Grign. Lti redoublait defforts polis pour faire comprendre quelle voulait passer, mais lhomme avin se moquait delle en changeant des plaisanteries avec son complice. De sa position, elle ne voyait pas ses compagnons. Mais elle navait besoin daucune aide, de toute manire. La dcade prcdente, elle avait gorg un tueur Z. Ces ivrognes ne lui faisaient pas peur. Aprs la manire polie, restait la manire forte. Elle poussa lhomme sur le ct, sans violence mais assez fermement pour pouvoir passer. Elle souriait encore, ce moment. Mais son visage se ferma soudain quand le Junen attrapa son poignet. Elle se rejeta en arrire dans un rflexe, plaant son pied devant les jambes de son adversaire, qui scroula plat ventre en lchant prise. Pied ferme. Esprit vif. Elle enjamba lhomme avec un petit geste dexcuse, mais en caressant la poigne de son glaive. Les ivrognes ne riaient plus 425

et avaient lil mauvais. Yan et Bowbaq se dcidrent escorter leur amie jusqu leur table. La vue du gant ta toute ide belliqueuse aux Junens. Grign rangea enfin le poignard quil tenait sous la table. Il tait heureux de ne pas avoir eu besoin de lutiliser. Tu ten es bien sortie. vrai dire, jaurais t moins patient que toi avec ces deux idiots. Lti remercia son professeur dun simple signe de tte. Ctait la premire fois que Grign se fendait dun compliment. Mais ils taient tous deux trop fiers pour exprimer clairement leur nouvelle affection. *** Le lendemain, Corenn et Grign se rendirent trs tt au palais de Shane pour demander audience. Le guerrier connaissait suffisamment la ville pour les guider jusqu la demeure royale, dont on reprait de toute faon les tours immenses de nimporte quel point de vue des environs. Le palais avait pour nom Chteau-Bris. Il ressemblait effectivement plus un manoir fortifi qu un des luxueux htels loreliens. Il ntait plus bris depuis longtemps, prt au contraire soutenir les siges les plus difficiles. Lusage avait conserv le nom donn la btisse avant le Premier Trait des Baronnies. Junine avait lpoque subi tellement dassauts que le chteau avait t ras et reconstruit plusieurs fois. Ces nouvelles murailles navaient jamais faibli, et Corenn en tudia larchitecture avec admiration. Ils pntrrent dans une premire enceinte, passant une lourde porte de bois heureusement ouverte, et encadre de deux tours massives. Cette cour intrieure tait aussi grande que la place de GrandMaison Kaul. Sy abritaient corps de garde, curies et enclos divers, ateliers des artisans royaux, administrations Seuls les soldats dormaient lintrieur de lenceinte, les personnes employes par la reine ne pouvant toutes loger au Chteau-Bris. Mais le nombre de ses dpendances en faisait une petite ville dans la ville.

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Ils firent moins de vingt pas vers lentre de la deuxime enceinte avant quun garde ne les interpelle dun air souponneux. La succession les rendait plus mfiants encore que de coutume. Grign demanda loffice des chambellans et le garde les escorta jusqu lun des plus grands btiments, aussi soucieux de les aider que de garder un il sur eux. Ils prirent place dans une file dattente qui stirait dj sur une dizaine de pas. Tous ces gens voulaient rencontrer Shane ou lui transmettre un message. La reine tait lcoute de son peuple et cela semblait lui russir. Mais les chambellans, sils tudiaient patiemment les requtes, accdaient peu de demandes daudience. La reine est fatigue, rpondaient-ils. Elle est trs occupe mettre au point un nouveau trait avec les barons. Votre affaire peut trs bien tre entendue par tel ou tel magistrat. Et les Junens repartaient avec une dception visible. Ils auraient aim voir leur reine. Enfin vint le tour de Corenn et Grign. Le chambellan eut un petit reniflement mprisant envers ces trangers qui se mlaient des affaires du royaume, mais il les enjoignit prsenter tout de mme leur requte. Nous voulons rencontrer Sa Majest, annona Corenn en ithare. Pour quel motif ? demanda lhomme dune voix lasse. Il mest impossible de le dire. Je mettrais en danger Sa Majest en mexpliquant devant tant doreilles trangres. Lhomme leva un sourcil tonn et dvisagea la Mre et le guerrier. Vous devez savoir quune plaisanterie de ce genre vous coterait plusieurs jours de prison. Ce nest pas une plaisanterie, malheureusement. Le chambellan les gratifia dun nouveau reniflement mprisant et se leva pour changer quelques mots avec un des gardes placs derrire lui. Corenn pouvait sentir lagitation de Grign. Ils taient normalement en territoire ami mais le guerrier supportait mal le regard souponneux dun homme arm dune pique, quil ft ou non un alli potentiel. Le chambellan les entrana dans une petite pice derrire son bureau et verrouilla la porte. Cet endroit semblait prvu 427

pour ce genre doccasion. Il ny avait aucune fentre, aucune faille dans les parois permettant une indiscrtion. Quatre chaises grossires composaient tout le mobilier. Les trois personnages y prirent place avec lexpression srieuse requise par la situation. Dites-men un peu plus, maintenant. Sans vouloir vous offenser, je doute que vous y entendiez quoi que ce soit. Notre affaire nest connue que de la reine et je suis convaincue quelle tient ce secret. Je suis habilit dcider si une affaire ncessite lintervention de Sa Majest. vous de me convaincre. Grign soupira bruyamment. Cette situation lui rappelait sur de nombreux points les entretiens du Petit Palais. Dites-lui simplement que nous sommes des hritiers, demanda la Mre. Je mappelle Corenn. Elle comprendra et nous recevra. Cette dernire phrase tait plus lexpression dun espoir que dune certitude. Mais la Mre nen laissa rien deviner. Le chambellan les fixa pendant quelques instants, attendant peut-tre dautres explications. Le mot hritier sonnait fort dans son oreille, alors que la succession tait le principal sujet de proccupation de tous les Junens. Il finit par se dcider agir. Restez ici. Lordre tait inutile. Et le garde plac devant la porte, aperu par Grign alors que le chambellan sortait, aurait veill de toute faon ce quil soit respect. Quen pensez-vous ? Elle nous rencontrera, affirma la Mre. Ne serait-ce que par curiosit. Mais lattente qui suivit cet change fut plutt longue. Grign se retrouva bientt faire les cent pas en se lissant la moustache, signe incontestable de sa nervosit. Sils ne staient pas attendus ce que ce soit facile, ils navaient jamais dout dobtenir au moins une audience jusqu prsent. Le chambellan fut enfin de retour. cet instant, avec sa robe ouvrage et son air fouineur, Grign lui trouva quelques

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ressemblances avec un Z. Mais il fit taire sa mfiance pour lcouter. Vous venez de lle Ji ? demanda lhomme avec intrt. Oui. Sa Majest accepte de vous rencontrer. Corenn poussa un soupir de soulagement. Ils avaient franchi la mer dans cet unique but. chouer maintenant aurait t bien trop frustrant. Shane tait leur meilleure chance de progresser dans leur qute La seule, en fait. Quand ? Ce soir. Combien tes-vous ? La Mre interrogea Grign du regard. Il ny avait aucune raison de cacher leur nombre, mais cette question semblait incongrue. Sa Majest pense que dautres vous accompagnent, prcisa le chambellan. Vous allez avoir lhonneur de partager sa table. Jai besoin de ce renseignement pour le transmettre lintendant des cuisines. Nous sommes six, se dcida Corenn. Le reste de lentretien fut consacr la mise au point des quelques dtails indispensables cette crmonie. Parmi eux, linterdiction absolue de porter une arme. Grign prvint quil porterait tout de mme un glaive, quil remettrait aux gardes avant la rencontre. Le chambellan accepta contrecur. Le guerrier avait un mauvais pressentiment. Le genre dintuition qui lavait souvent tir de mauvais coups. Dans une autre situation, il aurait tout simplement quitt la ville mais le danger ntait pas moins grand ailleurs. *** Un homme au visage peint marche sur une terre grasse. Il a fait un trs long voyage pour rencontrer un autre homme quil considre comme infrieur. Cest une terrible humiliation. Zua est impitoyable, songe-t-il. Elle na aucune clmence pour ceux qui trahissent sa confiance. Pour les fautifs, comme moi. Ce voyage est mon chtiment.

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Des guerriers au facis trange et larmement singulier scartent pour lui cder le passage. Aucun deux ne peut supporter son regard sombre, seule tincelle de vie dans le visage grim limage dun crne. Lhomme sait que la plupart vouent la mort un culte superstitieux. Il en croise au moins deux cents qui psalmodient une formule magique pour lutter contre l il noir . Bientt, tout le campement rsonne dune litanie grave et monotone, rpte dix fois par les milliers de guerriers, archers, cavaliers et autres porteurs dacier que lAccusateur a runis autour de lui. Lhomme na que mpris pour eux. Il sempresse de rejoindre le groupe de tentes abritant les capitaines. Il nest jamais venu ici. Mais lAccusateur ne peut tre que l. Il se faufile sous la toile tendue sans que les gardes ne fassent un geste pour len empcher. Ils auraient sign l leur arrt de mort. Lhomme regrette quils aient renonc. Zamerine, annonce une voix que le Z reconnat aussitt, bien quil ne lait entendue quune fois. Vous venez me rendre compte de lchec de vos misrables petits porteurs de dague ? La voix appartient un homme confortablement install dans un fauteuil magnifique, confort dplac dans un campement militaire. Lhomme porte une paisse cotte de mailles et un heaume ceint dun large bandeau noir. Il nest ni grand, ni petit, ni gros, ni maigre. Zamerine ne lui connat pas de nom. Cest juste lAccusateur. Il ne rpond pas lattaque, car ils ne sont pas seuls. Un deuxime homme toise le Z dun air mprisant. Il est du mme peuple que les milliers de guerriers occupant la place. Rien que pour cela, Zamerine lui rend son regard. Ce barbare est le plus grand tre humain quil ait jamais rencontr. Plus grand, mme, que le fugitif nomm Bowbaq. Et sa force semble en proportion. Mais une simple gratignure de sa hati lenverrait au sol en peu de temps. Le gant dit quelques mots lAccusateur dans une des langues tranges employes en ces lieux. Les deux hommes clatent de rire, et le gant sort sans se soucier autrement de Zamerine. Maintenant, le tueur peut parler. 430

Que Zua exprime sa justice par votre bouche ne vous donne pas le pouvoir de minsulter en toute impunit. Je vous conseille fortement de ne pas recommencer. LAccusateur se lve dun bond et se rue vers Zamerine. Il suffit dun instant au Z pour placer sa hati entre eux. Donnez-moi cette dague ! hurle lAccusateur. Donnezmoi a ! Vous savez que je ne le ferai jamais. LAccusateur recule dun pas et prsente sa main vide. Linstant daprs, Zamerine tend la lame son adversaire, refusant pourtant cet acte de toutes ses forces. LAccusateur a fait pression sur son esprit. Et il continue le diriger comme une marionnette, le forant assister un trange spectacle. LAccusateur enlve le gant gauche de sa cotte de mailles. Sa peau est ride et tache par la vieillesse. Ses doigts sont malingres mais vigoureux. Et il ne tremble pas quand il senfonce violemment la hati dans le poignet. Vos poisons ne me font rien ! hurle-t-il. Vous ntes rien ! Ne venez pas me dire, ici, au milieu de mon arme, ce que je peux faire ou pas. Je peux contrler le monde entier ! Vous comprenez ? Jai tous les pouvoirs ! Il tourne ensuite le dos Zamerine, le temps de remettre son gant et de reprendre ses esprits. Il replace la dague dans les mains du tueur et le libre de sa pression mentale. Le Z na jamais connu une exprience aussi traumatisante. LAccusateur le paralysait par la seule force de son esprit. Non, il navait pas fait le voyage pour rencontrer un simple mortel. Quelques instants passent, silence absolu aprs cette scne intense. LAccusateur revient enfin au sujet. Alors. O en tes-vous de notre petite affaire ? Zamerine lui fait un rapport dtaill, soulag de voir les choses reprendre leur cours normal, mme si le quotidien dun tueur Z est fait dintrigues, de traques et dassassinats. Il est pratiquement certain que les lments les plus coriaces sont Junine, conclut-il. Je comptais my rendre moimme. Pour mettre un terme dfinitif cette histoire. Ce ne sera pas ncessaire, mon petit Z-Z. Vous serez bien plus utile ici. Car vous restez, nest-ce pas ? 431

Zamerine se souvint de ltau dacier sur son esprit, annihilant tout son libre arbitre. Cette question nen tait pas une. Sil ne voulait pas devenir esclave de lAccusateur, il devait devenir son alli. Si je puis vous aider Vous ne le regretterez pas. Je sais rcompenser mes amis, conclut lhomme casqu avec une intonation troublante, peut tre moqueuse. Et les fugitifs ? Ils sont dj morts. Je vais leur envoyer quelque chose de bien plus redoutable que vos gamins en tunique rouge. LAccusateur savourait ce moment lavance. Sa crature dormait depuis trop longtemps. Il tait temps de la rveiller. *** Les hritiers se prparrent longuement en prvision de leur rencontre avec la reine Shane. La nouvelle les avait emplis de joie, aussi Grign navait-il pas eu le cur de leur faire part de ses pressentiments. Cette premire journe dans les Baronnies leur parut bien longue, impatients quils taient darriver au soir. Lti et Corenn visitrent plusieurs choppes de tailleurs et de cordonniers et rapportrent classiques robes longues junennes et chausses lacets pour chacun des membres du groupe. Grign remercia ses amies de lattention mais tint conserver son habit de cuir noir, quil se contenta de lustrer pour en chasser le sel accumul sur LOthenor. Rey sessaya sa nouvelle richesse, faisant plusieurs achats quil ne dvoila quau dernier moment. Lacteur stait vtu des pieds la tte selon les coutumes de la noblesse lorelienne. Lti restait bate devant la cape lgre et la chemise ouvrage de son ami, tel point que Yan se sentit parfaitement ridicule avec la robe locale. Le fait que Bowbaq tait plus ridicule encore ne suffisait pas le consoler. Lti dcida demporter son glaive, elle aussi, bien que le fourreau nen soit pas truqu comme celui de Grign. Au cours des derniers jours, elle sy tait tellement habitue quelle se 432

serait sentie vulnrable sans le contact de lacier contre sa cuisse. Et Lti ne voulait plus jamais se sentir vulnrable. Le petit groupe se mit en marche lapproche du septime dcan, moment convenu pour la rencontre. Les Junens lancrent bien quelques regards intrigus cette trange procession, mais sans y accorder plus dintrt que ncessaire. Et les hritiers parvinrent aux abords du palais sans encombre. Le chambellan qui leur avait servi dintermdiaire les attendait lentre de la premire enceinte. Il les salua courtoisement et les guida jusqu la citadelle, escort par quatre gardes rigides munis des piques traditionnelles. Ce dploiement de forces parut dmesur Grign, mais il ne savait rien, aprs tout, des coutumes de Chteau-Bris. Il se laissa donc conduire avec ses compagnons lintrieur de la seconde enceinte, puis dans le chteau lui-mme. Ni larchitecture, ni la dcoration nempruntaient au luxe prtentieux des palais loreliens. La demeure royale tait accueillante mais sobre, immense mais intelligemment btie. Un chteau prestigieux, mais aussi un endroit o lon travaillait beaucoup. Les hritiers traversrent plusieurs pices la suite du chambellan, jusqu ce quil leur dsigne une porte anodine au fond dun couloir. Sa Majest vous rejoindra dans quelques instants. Vous devez maintenant laisser vos armes aux gardes. Lti attendit la raction de Grign avant de sexcuter. Le guerrier abandonna sa lame en conservant, bien entendu, le fourreau. Les Junens ne se mfirent absolument pas. Ils parurent mme plus dtendus. Que fallait-il en penser ? Corenn poussa la porte et sengagea dans ce qui tait une salle de rception. Un feu brlait dans ltre dune immense chemine, car malgr la douceur du soleil en ce pays, il faisait frais lintrieur du chteau. Sept chaises somptueuses taient installes autour dune table non moins remarquable, couverte dautant de services de porcelaine et de couverts dargent le plus fin. Les murs sornaient de trophes de chasse, de tableaux et de tapisseries magnifiques, reprsentant plusieurs vnements

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importants de lhistoire de la baronnie, dont la signature du Premier Trait. Les hritiers patientrent en examinant ces merveilles. Grign dsigna Yan une tte dacchor avec une joie non dissimule. Le jeune homme se demanda si lartisan auteur du trophe avait quelque penchant pour le sensationnel, ou sil avait simplement conserv lexpression de lanimal au moment de sa mort. Ctait en tout cas une bte terrifiante. Une sorte de loup gant, arm en plus de dfenses de sanglier. Yan crut reconnatre le mme cuir que celui de lhabit de Grign, mais neut pas le temps de linterroger. La porte venait de souvrir. Une femme ge et vtue de la classique robe junenne savana au milieu de la pice, escorte de prs par deux gardes bien btis. Les seules choses qui la diffrenciaient des gens du commun taient peut-tre sa coiffure ouvrage et la couronne lgre quelle soutenait. Vous ntes pas Shane, affirma Corenn la grande surprise de ses compagnons. Jai dit lavoir dj rencontre, et ce nest pas un mensonge. La femme se tourna vers le garde le plus proche, indcise sur la conduite tenir. Grign fit un pas en arrire en portant la main son fourreau. Ses craintes prenaient corps. Comme le silence de linconnue se prolongeait, une autre femme fit son entre. Elle semblait trs fatigue, tel point que marcher mme lui tait difficile. Les gardes scartrent avec respect de son chemin. Elle ne portait pas de couronne, mais ctait bien la reine. Dame Corenn, salua-t-elle dune voix chevrotante. Je suis heureuse de vous revoir. Majest, fit la Mre avec une courte rvrence. Vous mhonorez par ce souvenir. Oh ! Ma mmoire nest pas aussi parfaite que vous voulez le faire croire. Cest bien cause delle que jai d recourir ce stratagme. Je craignais de ne point vous reconnatre et de me laisser abuser Mais le son de votre voix ma tout de suite convaincue.

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Shane remercia les gardes et la dame de compagnie qui avait si courageusement jou son rle, quoique assez mal. Elle savait navoir rien craindre de Corenn. Elle pourrait srement faire confiance ses amis. La Mre se chargea des prsentations avec la dfrence et le respect dus une souveraine. Mais cette dernire ne lentendait pas de cette oreille. Corenn, pendant nos entretiens, Kaul, vous mappeliez Shane. Jai donc tellement vieilli, pour perdre votre amiti ? Le personnage plut tout de suite aux membres du groupe. Bien que reine, et plus ge quaucun dentre eux, Shane tait elle aussi une hritire. Son aeul le roi Arkane avait vcu lexprience de lle Ji, et en tait revenu manchot. Son silence lavait fait mettre au ban par ses pairs. Il avait souffert et transmis une part de cette souffrance aux gnrations suivantes. Sans quaucun de ses descendants ait jamais eu le choix. Comme eux, Shane subissait cette trange maldiction. Ils ne se connaissaient pas, navaient peut-tre que cette chose en commun, mais elle suffisait amplement les rapprocher. la diffrence prs que Shane navait jamais particip aux ftes du jour du Hibou. Quelle ignorait totalement ce qui se produisait sur lle Ji cette occasion. Et quelle navait pas t, jusqu prsent tout au moins, menace par les Zu. Vous vous tes entours de beaucoup de mystres pour me rencontrer. Je suppose quil y a une raison cela La pire des raisons, Shane. Nous sommes en danger, et nous pensons que vous ltes aussi. La reine couta attentivement Corenn rendre compte de la guerre quavaient lance les Zu contre les hritiers. Elle lui donna tous les dtails, de leurs aventures personnelles aux vnements du Petit Palais, en passant par les pisodes de Berce. Elle ne sinterrompit que pour laisser les servantes apporter les plats quand ils passrent table. la fin du rcit, Shane en savait autant queux Presque autant, Corenn ayant volontairement omis de mentionner leur escapade sur lle Ji. Cest une histoire terrifiante, commenta la reine. Qui peut bien tre ce mystrieux ennemi ? Pourquoi sen prend-il aux hritiers ? 435

Nous cherchons les rponses, Shane. Nous devons trouver dautres survivants. Quelquun sait peut-tre quelque chose. Ceci pourrait alors tre dune grande aide, commena la reine en tirant un parchemin dune de ses poches. Je lai reu par un bateau en provenance de Mestbe, il y a quelques jours. Jai pens un moment que vous pourriez en tre lauteur, mais je sais maintenant que non. Corenn sempara fbrilement du papier que Shane lui tendait, et le parcourut avec avidit. Il ny avait que quelques mots en langue ithare. Cest peut-tre un espoir, annona-t-elle. Je lis Majest, si le nom de Ji vous voque une maldiction, alors nous pouvons nous aider. Faites-moi parvenir un message par loiseau qui, jespre, aura survcu au voyage. Plus loin Si vous vivez en paix, alors ne cherchez pas savoir. Dans tous les cas, puisse Eurydis entendre vos prires. Ce nest pas sign. Je suppose que cette missive tait accompagne dune espce quelconque de biset voyageur ? En effet. a vous apprend quelque chose ? Les hritiers changrent des regards curieux. Ctait pour eux dune grande nouveaut. Corenn passa mentalement en revue les noms des quelques hritiers ayant peut-tre survcu. Mais elle navait aucun moyen de deviner lauteur de ce message. Et pourquoi lenvoyer Shane, qui tait la moins implique de laffaire ? Vous avez dj rpondu ? senquit Grign avec inquitude. Non. Je vis plus ou moins en paix ; jai suivi le conseil. Loiseau est quelque part, dans ma volire. Il nous faut rpondre sans tarder si vous le permettez. videmment. Je vais tout de suite demander quon mapporte le biset. Jespre quil nest pas trop tard pour prvenir cet inconnu du danger. Au ton de sa lettre, je parie quil est au courant, ironisa Rey. Quand on commence invoquer les dieux comme a, cest quon a vu la mort de prs.

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Lacteur tait lui aussi tellement excit par ce petit vnement quil en oubliait toute retenue. Mais Shane ne releva pas. Rey se souvint alors quon la disait mourante et rougit de confusion, ce qui ne lui arrivait pas souvent. Loiseau fut apport par un serviteur et les hritiers choisirent avec soin les mots qui allaient composer leur message, obligatoirement court. Ils le fixrent ensuite la patte du volatile et le lchrent par une fentre. Ils eurent le temps de le voir sorienter avant de prendre la direction du nord. La missive leur avait apport un peu despoir. Ils espraient en rendre son auteur. Un oiseau volait vers Mestbe, porteur dun message Venez Junine. Soyez discret. Des amis vous attendent. *** Shane offrit aux hritiers de les hberger Chteau-Bris pendant toute la dure de leur sjour Junine. Son hospitalit tait sincre, la proposition amicale, aussi acceptrent-ils sans hsiter. Grign y voyait surtout un intrt stratgique, mais les autres se rjouissaient simplement des beaux jours venir. Passer des caves dun contrebandier une chambre royale, voil ce que jappelle de la promotion sociale, plaisanta Rey. Je me demande o nous serons la dcade prochaine. La boutade eut un succs mitig. Tout le monde se demandait vraiment de quoi lavenir serait fait. Il serait srement bien moins souriant. Shane devait tre prodigue de ses bienfaits, car les serviteurs alerts mirent un temps record prparer chambres et loges pour ses invits. Ce genre dvnement devait tre courant dans le palais junen. La reine envoya trois hommes chercher les paquetages de ses amis leur auberge, avec leur permission. Grign et Rey se proposrent pour les accompagner. Lacteur nimaginait pas un instant confier son sac dor un serviteur inconnu, aussi honnte quil puisse paratre. La rpartition des chambres ft loccasion dun court moment dembarras, lintendant ayant besoin de savoir sil y 437

avait des couples parmi les htes de la reine. Il ny en avait aucun, officiellement, mais Lti naimait pas lide de dormir seule dans une pice immense, et aurait bien demand Yan de lui faire un peu de place. Comme deux amis, bien entendu. Ils lavaient fait si souvent Mais ctait Eza, ou dans les campements de fortune du petit groupe dhritiers. Ici, sa demande aurait certainement paru dplace. Comme le silence sternisait, lintendant sen voulut davoir pos cette question. Elle ne lui avait pourtant pas sembl si indiscrte ! Jaimerais avoir ma nice prs de moi, cette nuit, intervint Corenn. Je vieillis, malheureusement, et supporte mal de changer de lit. Sa prsence me tranquilliserait. Lti rit sous cape du mensonge de la Mre, et lui prsenta un sourire plein de gratitude. Corenn semblait toujours tout comprendre. Lti maudissait sa peur de la solitude, mais au moins les autres nen savaient rien. Grign et Rey furent bientt de retour, et les hritiers prirent cong de Shane, chacun avec quelques phrases de remerciement. Ctait la premire fois que quelquun leur offrait son aide, entirement, gnreusement. Cette nuit-l, Lti rva que les Zu avaient disparu, que lle Ji tait engloutie par la mer. Elle rva que Yan demandait sa Promesse et quils sinstallaient au Chteau-Bris avec leurs amis, pour toujours. Le soleil brillait fort le lendemain matin. Mais elle le trouva bien terne. Aucun de ses rves navait la moindre chance de se raliser. Sauf, peut-tre, la partie concernant les Zu. Elle se vtit rapidement et sempara du glaive quon lui avait rendu, dcide prendre une nouvelle leon avec Grign. Les Zu pouvaient disparatre. a ntait quune question de pied ferme, main sre et esprit vif. *** Shane fit prvenir ses amis quelle serait occupe toute la journe et sexcusa en leur assignant un intendant temps 438

complet, charg de veiller leur bien-tre. Les hritiers purent vrifier, dans les jours suivants, que la reine consacrait toute son nergie rgler les affaires intrieures de Junine et, un certain niveau, des Baronnies tout entires. Lopinitret de cette femme ge et malade renfora leur estime son gard. Leur intendant tait un Junen de pure souche, fier et lexpression parfois mprisante, mais toujours poli et serviable dans ses paroles et dans ses actes. Il avait pour nom Crpel, et avait t choisi pour sa matrise parfaite de la langue ithare, seul idiome commun aux hritiers. Le premier vu que Lti et Grign lui adressrent fut de leur trouver un endroit appropri leur entranement. Crpel ne fit aucun commentaire et les mena tout simplement la salle darmes du chteau. Le guerrier avait tir Bowbaq leur suite, et Rey sy tait joint de lui-mme. Aucun neut le regretter. La salle tait si grande quon pouvait mme sy exercer au tir larc. Aux murs taient accroches toutes sortes darmes : pes, glaives, poignards, dagues, haches, masses, flaux et autres produits du gnie destructeur de lhomme. Grign eut mme la surprise de ne pas reconnatre certaines pices, que le responsable des lieux dsigna comme un chardon, une lowa et un cracheur, toutes armes originaires des peuples estiens de lautre ct du Rideau. La salle recelait aussi de nombreux coffres contenant armes de jets, boucliers, armures lgres, paisses tenues dexercice Nous ne les utiliserons pas, prvint Grign. En temps normal, tu nen aurais pas. Je ne veux pas te donner de mauvaises habitudes. Lti acquiesa simplement, comme elle le faisait quand elle endossait son rle dlve. Il y avait bien longtemps quelle ne mettait plus en doute les dcisions du guerrier pendant ses cours, tout au moins. Vous pourriez aussi la tuer tout de suite, se moqua Rey. Cest ce que vous feriez, en temps normal, non ? En temps normal, il y a bien longtemps que je me serais dbarrass de votre pesante prsence mes cts. On dit que nos aeuls taient les meilleurs amis du monde, continua Rey sans se dmonter. Rafa Derkel et Reyan 439

lAncien. a ne vous fait pas rflchir ? Vous ne voulez pas faire un effort pour mapprcier un peu ? Je ne vous ai encore jamais frapp. a me parat une preuve suffisante daffection, ou en tout cas de mes efforts. Lti se dsintressa de cette conversation strile pour se rapprocher de Bowbaq. Quand lacteur et le guerrier se lanaient dans ce genre de joute verbale, cela durait souvent un bon moment. Rey finissait par avoir le dernier mot et mettre Grign de mauvaise humeur, la grande joie du Lorelien. Je ne savais pas quil existait tellement de sortes darmes, dclara Bowbaq avec tristesse. Le gant tait plong dans lexamen dun chardon. Ctait un poignard large lame, munie de deux ranges de pointes sur ses tranchants. En se retirant, lacier devait causer des blessures atroces, difficiles soigner. Les mchants utilisent ce genre de choses, affirma Lti, autant pour se convaincre elle-mme que pour rassurer le gant. Si nous devons apprendre tenir une arme, cest pour viter den tre victime. Peut-tre. Peut-tre pas rpondit Bowbaq avec gravit. Il continua sa promenade, suivi en silence par la jeune femme. Son regard tomba bientt sur un tableau de taille modeste peine un pas de long mais dont le sujet fourmillait de dtails. Le cur battant dmotion, Bowbaq nchangea quun regard avec Lti avant dappeler Crpel auprs deux. Cette toile, que reprsente-t-elle ? Cest le roi Arkane, rpondit lintendant en dsignant un des nombreux personnages de la scne. La dernire fois quon lait vu, avant quil se fasse enlever par les Loreliens. Il a abdiqu juste aprs sa libration, survenue deux lunes plus tard, sans jamais rien expliquer. On dit que ce tableau reprsente le dernier moment o il fut vraiment heureux. Lti appela Grign et Rey auprs deux, et les hritiers contemplrent la scne avec intrt. Presque cent vingt ans avant ce jour, un artiste avait accompagn son roi sur une petite le lorelienne, avait trac quelques esquisses, puis concrtis son sujet sur un tableau. 440

La pose tait srement imaginaire. Jamais les hritiers, pourtant les mieux informs ce sujet, nen avaient entendu parler. Mais elle tait plausible. La toile reprsentait les sages missaires de lle Ji. Debout et le front haut, onze personnages tournaient le dos au petit labyrinthe rocailleux si familier aux hritiers, dans une vision dartiste sensible limportance du moment. Rey se dbarrassa de Crpel en lenvoyant qurir Corenn et Yan, et les hritiers entreprirent, avec beaucoup dmotion, de mettre un nom sur chacun des personnages. Lti sentit son cur se serrer devant limage de Tiramis, seule femme de la scne, et donc ncessairement son anctre. Le Kaulien ses cts devait tre Yon. Ils reconnurent sans peine Moboq dArkarie, presque aussi grand mais non moins barbu que Bowbaq. Ils nommrent aussi Rafa de Griteh et Ssa-Vez de Jezeba, assez typiquement vtus pour quil ny ait pas le moindre doute. Lhomme en robe de prtre tait forcment Maz Achem de la Sainte-Cit. Ne restaient que quatre personnages. Le plus g pouvait tre Saat lconome, conseiller du prince Vanamel. Rey indiqua sans hsitation le duc de Kercyan pour en avoir dj vu plusieurs portraits. Lautre personnage portant cape de noblesse tait donc le prince goranais Vanamel. Ainsi, le onzime ne pouvait tre que Nol ltrange. Celui qui, en fait, tait lorigine de tout. Chacun pensait lire une profonde tristesse dans ses yeux. Mais comment une toile vieille de douze dcennies pourrait-elle montrer un dtail aussi subtil ? *** Mon arrire-grand-pre, le roi Arkane, a cach cette toile ds son retour Junine, annona Shane. Mon grand-pre ne sen est jamais souci, et mon pre na malheureusement pas vcu assez longtemps pour apporter sa touche personnelle la dcoration du chteau. En fait, elle na t retrouve que lanne dernire. Mais elle reprsente une scne dont je naime gure

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me souvenir Jai donc demand quon la prsente dans une salle o jai peu doccasions de me rendre. La reine avait pris du temps libre pour profiter dune promenade avec Corenn sur les remparts du chteau. La Mre avait immdiatement questionn Shane sur ltrange tableau de la salle darmes. Savez-vous o on la retrouv ? Je sais quoi vous pensez, Corenn. Arkane aurait pu dissimuler dautres choses, un objet en rapport avec la mystrieuse aventure des sages de lle Ji. Malheureusement, il ny avait rien dautre que cette toile. La Mre ne cacha pas sa dception. Effectivement, elle avait escompt trouver un nouvel indice pouvant les mener au secret de lle, et ainsi lidentit de l'Accusateur. Encore un espoir ananti en quelques instants Le sujet tant puis, Corenn en aborda un autre, qui lui tenait beaucoup cur. Avez-vous des nouvelles de Kaul ? Jen suis partie depuis plus de trois dcades, et nai aucune ide de ce qui sy passe. Mes informations sont bien maigres, jen ai peur, par rapport vos attentes. Je crois que votre Aeule a t souffrante quelques jours. Il ne mest revenu aucun autre bruit de troubles dans le Matriarcat. Voulez-vous envoyer un message vos amies ? Un de mes vaisseaux pourrait sen charger Merci, Shane, de cette offre gnreuse. Mais ce serait bien trop dangereux pour nous, pour les Mres, et mme pour votre messager. Les Zu et la Grande Guilde ont srement des oreilles Kaul, maintenant. Nous devons viter toute relation avec ce qui fut notre quotidien. Vous tes quelquun de sage, Corenn, apprcia la reine. Elle ajouta, aprs quelques instants de silence : Voudriez-vous mpauler la prochaine assemble des barons ? Ne refusez pas, sil vous plat, jai grand besoin de bons conseils. Les rois sont tous plus jeunes, plus ambitieux, et parfois plus malins que moi. Ils se jetteront sur mon beau pays comme des loups affams, aprs ma disparition. Corenn, les Junens mritent dtre heureux.

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La Mre accepta, bien sr. Aprs rflexion, le problme de Shane tait bien plus grave, sa porte beaucoup plus grande que le malheur des hritiers, qui ne concernait finalement quun petit nombre dhumains. En apparence, en tout cas *** Aprs le repas de lapoge, Corenn et Yan sisolrent dans une des nombreuses tudes du Chteau-Bris pour une nouvelle leon de magie. Ils prirent bien soin de vrifier lisolation des lieux, car dans les Petits Royaumes le pouvoir de la Volont tait considr comme une monstruosit. Shane naurait certainement pas permis que lon chasse, ou pire que lon brle ses invits pour cause de sorcellerie, mais mieux valait rester discret. lexpression rflchie de la Mre, Yan comprit quelle allait lui livrer un autre principe fondamental de la magie. Cette discipline semblait sans fin. lissue de chaque leon, le jeune homme se demandait ce que Corenn pourrait bien lui apprendre encore. Et la Mre le surprenait chaque fois. Elle se concentra quelques instants pour chercher ses mots. Et le cours commena. Tu sais maintenant que le pouvoir ne cre rien. La force ncessaire laccomplissement de ta Volont, tu la puises en toi, ou dans ce qui tentoure. Le reste nest quune lutte de pouvoir entre ton esprit et celui de ta cible. Yan acquiesa lentement. Il savait, et Corenn galement, que ce ntait pas aussi simple que dans son rsum de quelques phrases. Mais il sagissait simplement dune introduction. Je te propose maintenant daller un peu plus loin, dans la dfinition de cet esprit. En fait, dans la dfinition de toute chose, objet, animal, tre humain, grain de poussire ou toile. Daprs moi, tous sont pareils. a, ctait de la dfinition. Yan ne fit pas lerreur de commenter tout de suite. Tous sont semblables, rpta la Mre. Tous se composent des mmes lments. Ou plutt, des mmes lmentaires 443

magiques. Seules les proportions changent. Jusque-l, tu me suis ? Bien sr. La magie, cest comme la cuisine, rpondit Yan avec un sourire. Cest un peu vrai, en fait, concda Corenn. Mais si nous navons que quatre ingrdients, les mlanges sont infinis. Et les recettes, forcment, plus nombreuses encore. Il ny a pas de feu en nous, objecta Yan qui avait dj saisi de quels ingrdients il sagissait. Bien sr que si. Pas au sens o tu lentends, pas une petite flammche qui brlerait quelque part, entre le bout de tes ongles et la pointe de tes cheveux. Vraiment quelque chose de spirituel. De magique ! Tout ton tre, tout le mien, nimporte quel lment de lunivers se compose entirement dun mlange du Feu, de lEau, de la Terre et du Vent. Il nest rien auquel un de ces lments manquerait. Les cieux les plus hauts ont lodeur de la Terre profonde. LOcan insondable peut sembraser par son propre Feu. Ce nest quune question de Volont. La Terre est la matire, le palpable, le corps en dautres termes. Elle est aussi lensemble des forces qui joignent et loignent les choses entre elles. En faisant tomber ton coquillage, tu as fait agir ta Volont sur sa composante Terre. La Terre est ma spcialit. Ce sera la tienne. Le Vent est lesprit. Lme, la pense. Cest la plus complexe des disciplines. La plus mconnue. Qui peut se vanter de connatre la nature humaine, la pense animale, le devenir de lme pendant le sommeil, ou aprs la mort ? Seul un magicien qui saurait toutes ces choses pourrait se dclarer spcialiste de la composante du Vent. LEau est la vie. Llment indispensable qui permet ton corps de se mouvoir, et ton esprit de raisonner. Sans Eau, on pourrait aussi bien appeler Yan ce mur ou cette table. Ils ne peuvent ni bouger deux-mmes, ni rflchir. Daprs vos dires, jen conclus quon peut soigner des gens par la magie ?

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Certains prtendent lavoir fait. Je ne my suis jamais risque, par peur daggraver blessures et maladies. Et la langueur en retour dun tel sort doit tre terrassante. Yan laissa de ct le sujet pour le moment. Lexpos de Corenn ntait pas termin. Et le Feu ? Le Feu, rpta la Mre avec gravit. Eh bien, le Feu est la tendance de toute chose devenir autre chose. Le Feu te change de bb en enfant, puis denfant en homme. Le Feu te fait vieillir. Le Feu te fait mourir. Le Feu transforme ton corps en nourriture pour le reste du monde, lui-mme dvor par son propre Feu. Le Feu est lagent le plus efficace du temps. Cest la plus dangereuse des disciplines, Yan. Celle que lon appelle magie noire. *** Grign avait demand lun des gardes de Shane dtre ladversaire de Lti le temps dun exercice. Lide ne plaisait gure au Junen, mais une requte dun des invits de la reine tait comme un ordre de Shane elle-mme, aussi se plia-t-il la volont du guerrier, la condition quils enfilent tous deux les lourdes tenues dentranement. Les pes ntaient pas les armes prfres des Junens, surtout rputs pour leur cavalerie aux lances puissantes. Lhomme accepta de squiper dun glaive goranais semblable celui de Lti le temps de lexercice. Et la leon commena. Lti repoussa facilement les deux ou trois premiers assauts timides du garde, et Grign exhorta lhomme tre plus agressif. La jeune femme se contenta dans un premier temps de dfendre, tout en observant les manuvres de son adversaire, comme elle avait appris le faire. Elle feignit une faiblesse contrer les attaques aux jambes. Esprit vif. Lhomme tomba dans le pige et y concentra ses assauts. Aprs quelques-uns de ces changes, Lti cessa de simuler un manque de souplesse et fit un simple pas de ct pour viter la lame. Pied ferme. Le glaive frotta tout de mme contre son 445

mollet, mais la jeune femme avait appris ne plus craindre les blessures. Elle se fendit avec agilit et pointa sa lame vers le cur du garde mdus. Main sre. Grign remercia le Junen et le rendit ses activits, malgr les demandes rptes de lhomme pour une revanche. Rey et Bowbaq flicitrent Lti avec sincrit. La jeune femme tait galement heureuse. Fire. Maintenant, elle avait une chance de se dfendre. Maintenant, elle pouvait protger les siens. Grign ne la laissa pas pavoiser longtemps. Il sarma de sa lame courbe et lui demanda de se mettre en garde. Lti obit sans hsiter, reconnaissante envers le guerrier pour son enseignement. Elle mena son deuxime combat de la journe, beaucoup moins facile. Forts de leur connaissance mutuelle, les adversaires lanaient peu dassauts, se contentant de petits pas de ct, de petits chocs entre les lames. Chaque coup doit avoir un but, disait Grign. Parade, ou riposte. Le reste nest que fatigue inutile. Comme tous deux suivaient cette rgle, le combat serait gagn par le premier lancer une attaque assez rapide ou surprenante. Lexprience du guerrier fut bien sr dcisive. Il fit tournoyer sa lame en un mouvement si effrayant que Lti dplaa instinctivement son glaive pour se protger, alors que le mouvement de Grign ne la menaait pas rellement. Linstant daprs, le guerrier la heurtait brutalement de lpaule en bloquant son poignet. Lti se retrouva projete au sol et dsarme. Cest cruel de lui faire a maintenant, bondit Rey qui avait suivi la scne avec attention. Vous auriez pu lui laisser savourer un peu sa victoire. La vie est comme a, rpondit Grign sur un ton neutre. Dans un vrai combat, on ne se fait pas de cadeaux. Il tendit la main et aida Lti se relever. La jeune femme nen voulait pas au guerrier, son enseignement avait fait ses preuves. Elle sen voulait elle-mme. Et y trouva une rsolution renouvele de progresser, et de progresser encore. Mais Rey avait dautres objections. La dfaite de Lti lavait touch personnellement. 446

Et le combat est ingal, continua-t-il. Votre lame est plus longue dun pied. Et son glaive est bien trop lourd ! Que voulezvous quelle fasse de cette matraque pour brutes paisses ? Grign ne rpondit pas et entrana lacteur un peu lcart, afin quils ne soient pas entendus de la jeune femme. Vous voulez bien faire, Reyan, mais vous troublez mon cours. Lti doit se rendre compte par elle-mme de ce genre de choses. Cest une exprience quon ne peut pas lui donner, elle doit lacqurir. Je nai pas choisi son arme. Elle doit apprendre faire la diffrence. Comment voulez-vous quelle compare, si elle ne connat jamais que ce glaive ? Cette vidence nonce, Rey tourna le dos Grign et quitta la salle dexercice, au grand soulagement du guerrier. Mais lacteur revint peu de temps aprs muni de sa rapire, quil flanqua dans les mains de Lti. Essaie a. Voil ce que jappelle une arme. Tu nas pas besoin davoir la force de Bowbaq pour la manier, au moins. Juste un peu de dextrit et de vitesse. Lti se tourna vers Grign, qui haussa les paules puis acquiesa. Elle empoigna alors la lgre pe lorelienne, saisissant aussitt les avantages dune telle lame. Plus longue, plus lgre, plus tranchante, requrant moins de puissance. Tout ce quil lui fallait. Elle remercia Rey dun sourire enjleur. Lacteur se vantait souvent de son indpendance, voire de son individualisme. Mais il avait aussi pris got lamiti. *** Les barons commencrent affluer au Chteau-Bris partir du sixte de la dcade du Chasseur. Ds lors, Shane eut encore moins de temps consacrer ses amis. Elle enchanait audience sur audience, visites de courtoisie ou rencontres officielles. Les rares moments de libert quelle saccordait, elle les passait avec Corenn, voquant certains sujets politiques pineux dont sa propre succession ntait pas le moindre.

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La reine ngligeait ce problme depuis trop longtemps. Il ntait certes pas facile de rflchir sur sa propre mort, mais la prosprit du royaume passait par la stabilit de son gouvernement. Si la succession ntait pas rgle et accepte, unanimement, par le peuple et par les barons, Junine serait bientt en proie une guerre civile qui stendrait peut-tre toutes les Baronnies. La fin des Traits. La fin de tout ce pour quoi elle avait uvr. Au plus profond delle-mme, Shane avait toujours cru que le roi lui survivrait. Quil sunirait une autre femme, qui lui donnerait des enfants. Mais Urio lavait laisse seule onze ans plus tt. Et il y avait eu tant faire, depuis, quelle navait pu se consacrer ce problme majeur. qui devait-elle transmettre sa charge ? Jai souvent song vous copier, Corenn. copier le Matriarcat. Laisser le peuple choisir ses dirigeants La solution la moins injuste, en vrit. Mais les barons sy opposeront de toutes leurs forces. Ils ne sont pas encore prts. Et il vaut mieux pour les Junens faire partie des Petits Royaumes, que devenir les dissidents junens. Corenn partageait toujours les opinions de Shane. La reine avait suffisamment rflchi au problme pour ne pas prendre de mauvaise dcision. Malheureusement, elle nen avait toujours pas trouv de bonne non plus, et en tait bouleverse. Shane aurait fait une Aeule kaulienne hors du commun. Jai trop ajourn ma dcision. Le peuple est inquiet, et les barons impatients. Ils ne repartiront pas sans savoir, cette fois. Je ne leur donne pas tort Quels sont vos choix, Shane ? Que pouvez-vous dcider, rellement ? Je peux dsigner lun des barons comme mon successeur, mais les Junens nen suivront aucun. Ou transmettre la couronne lun des miens, ce qui, cette fois, contrariera les barons. Quoi que je dcide, les Petits Royaumes risquent de senflammer dans les trois lunes qui suivront ma disparition Mais quelle est votre prfrence ? Avez-vous un nom en tte, quelquun dassez digne ?

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Quelquun, oui. Il se nomme Perbas. Il est mon rgisseur depuis plus de quinze ans. Cest un homme honnte, passionn, et qui connat les affaires du royaume aussi bien que moi. Mieux, peut-tre. Et il a un fils qui semble suivre la mme voie que lui. Le candidat idal. Mais comment le faire accepter de mes pairs ? Il lui faudra quelques annes dexercice du pouvoir avant quil nose saffirmer en gal devant les barons. Or, cest au dbut quil en aura besoin. Corenn commenait envisager une possibilit. Elle allait pouvoir montrer sa gratitude Shane. Les Junens sont plutt superstitieux, non ? demanda-telle dun air malicieux. Les barons aussi, je crois ? Aucun ne briserait branche de mol, Corenn. Mais que voulez-vous dire ? Prsentez Perbas comme votre successeur devant les dieux. a le mettra labri des attaques suffisamment longtemps pour quil sendurcisse, personne nosant mettre en doute la lgitimit de ses droits au trne. Une supercherie ? sexclama Shane. Son ton tait celui de la surprise, mais son regard tait pensif. La reine jaugea lide en quelques instants. Elle ntait pas si mauvaise. Ctait peut-tre mme une trs bonne ide. Je vous croyais gardienne des traditions, Corenn, lana-telle en souriant. Nest-ce point l un procd peu respectueux ? Mme les pingres doivent manger, Shane. Jai souvent outrepass les lois du Matriarcat dans le seul but de les faire respecter. Vous ne le ferez pas pour un profit personnel : vous le ferez pour le bien de votre peuple. Jenvie votre assurance. Je suis la vieille femme, et vous parlez avec sagesse et philosophie. Jignore si cest de la sagesse. Mais ces dernires dcades ont t plus intenses quune vie et me font porter un regard diffrent sur le monde. Ce nest pourtant pas quelque chose denviable, croyez-moi. Corenn ne pouvait lui raconter lexpdition de lle Ji, ltrange porte ouverte sur un autre monde, le myst re des enfants dmoniaques. Mais Shane connaissait le reste de lhistoire, et cela suffisait amplement la faire compatir au 449

dsarroi que la Mre laissait parfois transparatre sur son visage. Quand elle pensait ntre vue de personne. *** Les prparatifs de la supercherie ne furent pas longs. Shane eut dabord un long entretien avec Perbas. Le rgisseur des affaires du royaume en sortit ple comme lcume. La reine ne lui avait jusqualors pas parl de son projet, et il convenait dabord de voir sil accepterait la couronne. Le Junen demanda une nuit pour rflchir, et vint trouver Shane le lendemain, aussi tt que le permettait ltiquette, pour accepter cet honneur et cette charge. La reine avait tellement fait vibrer sa fibre patriotique quen refusant il se serait rendu coupable, ses yeux, de la pire des trahisons. Il insista nanmoins pour faire promettre Shane de mourir le plus tard possible. Restait donner un caractre sacr son lvation. Corenn repoussa vite lide de payer un quelconque devin ou thoricien peu scrupuleux, auquel on ferait rpter ce quon voudrait. Lastuce serait trop facilement djouable et une bien meilleure solution soffrait elles. Quelques-uns des barons se dplaaient toujours en compagnie de leur astrologue, ou voyant personnel. Pour donner du poids leur message, Corenn et Shane devaient utiliser lun de ces hommes. Cest impossible, objecta la reine. Quel que soit le prix quon puisse leur offrir, ils finiraient par se vendre leur matre. Le risque est trop grand. Corenn rvla alors ses pouvoirs magiques son amie. Loin de stonner, Shane comprit aussitt ce quelle projetait. Effectivement, cela pouvait marcher. Les dtails taient au point. Ne restait plus qu attendre lassemble des barons. Elle eut lieu le soir mme, Shane requrant la prsence de tous ses pairs pour une dclaration de la plus haute importance. Bien que cette demande ft tardive, tous se prcipitrent au Chteau-Bris avec curiosit.

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Shane, Corenn et Perbas ne pntrrent dans limmense auditoire quaprs larrive du dernier baron. Les plus ambitieux virent dun mauvais il la compagnie du rgisseur et de cette nouvelle conseillre leur assemble. Ils oubliaient queux-mmes taient souvent accompagns dun, de deux, voire de trois individus. Les Baronnies taient au nombre de dix-neuf, mais plus de quarante personnes dvisageaient alors Shane, avec plus ou moins dimpatience. Pairs des Petits Royaumes, mes amis, dclara-t-elle solennellement. Vous devinez les raisons qui mont pousse vous runir aujourdhui. Il sagit, bien entendu, de rgler une fois pour toutes les conditions de ma succession. Il en va de la stabilit de Junine, comme de celle des Baronnies tout entires. Elle fit une longue pause, marquant ainsi le caractre officiel de sa dclaration. Tous taient suspendus ses lvres. ce jour, aucun des barons nest mort sans descendance. Jaurai bientt le triste privilge dtre la premire. Mais les Traits doivent survivre la ligne dArkane. Junine doit poursuivre son histoire dans, avec et pour les Baronnies. Et Junine doit aussi rester junenne. Comme il fallait sy attendre, quelques barons clatrent en protestations virulentes. La plupart des pairs taient aussi respectueux des Traits que pouvait ltre Shane. Mais quelques-uns avaient espr hriter un jour de Junine et de ses richesses. La reine avait repouss tellement de tentatives de corruption, ces dernires lunes, quelle naurait pu se rsoudre choisir un successeur parmi les barons. Ils avaient trs bien compris Junine doit rester junenne. Pairs des Petits Royaumes, coutez-moi. Les Traits sont fragiles. Ils ne reposent, aprs tout, que sur une simple alliance militaire. Si lun de vous venait possder un territoire deux fois plus grand, produisant deux fois plus de richesses, pensezvous rellement que les choses resteraient telles quon les connat ? Quelques-uns hochrent la tte en signe de ngation. Les plus sages. Shane devait convaincre les autres. Notre arme commune serait dsquilibre. Les hommes de la Grande Baronnie y seraient plus nombreux, plus 451

prsents nos frontires. Les autres, moins intgrs, sen dsintresseraient peu peu pour regagner leurs foyers. Un jour prochain, les Yussa passeront la Louvelle, et il ny aura peut-tre personne pour les repousser. Ce nest pas ce que je veux. Ce nest pas ce que vous voulez. Elle avait de nouveau capt leur attention. Corenn tressaillit la mention des Yussa. Il sagissait des troupes mercenaires la solde dAleb, lennemi personnel de Grign. Mre Eurydis, les hritiers avaient tellement dennemis Jai choisi Perbas dUbressa, rgisseur du royaume et grand clerc des Baronnies, comme successeur lgitime aux droits et la charge de la couronne de Junine. ma mort, il prendra le nom de Perbas de Junine et sa ligne lui succdera sur le trne. Barons, vous connaissez sa valeur et sa loyaut. Je vous demande de laccueillir ds aujourdhui comme un pair. Il nest mme pas noble ! protesta Admir, le roi de Far. Vous ne pouvez pas lui donner le trne ! La couronne de Junine sera une noblesse plus que suffisante, rpondit Shane avec une logique spcieuse. Comment pouvez-vous faire a ? sentta Admir. Donner Junine un gueux ! Je my oppose formellement ! Les Traits ne vous donnent pas droit dintervenir dans les affaires de mon royaume, rappela Shane dune voix tranchante. Vous devez reconnatre ma dcision en tant que pair des Baronnies, ou quitter lalliance. Le roi balaya la salle du regard, la recherche dun soutien quelconque. Plusieurs taient prts le suivre dans sa rbellion. Il ne manquait quun prtexte. Consultons les augures ! lana-t-il. Si les dieux sont favorables, je minclinerai. Il ne dit pas ce quil ferait en cas contraire. Mais tout se droulait comme prvu. Corenn commena se concentrer. Elle ne savait pas encore ce quelle aurait faire, mais elle tait prte. Le roi de Far fit signe lun des membres de sa suite. Une vieille femme savana au centre de lauditoire. Elle tait trs ride et compltement chauve, ce qui lui donnait lair dune poire de Wastille beaucoup trop mre. Elle salua gauchement 452

lassemble et sortit quatre morceaux divoire dune petite bourse en cuir brode de signes cabalistiques. La divination par les ds ithares. Trs bien. Ce sera facile, pensa Corenn. La voyante sagenouilla et psalmodia diverses incantations normalement destines attirer lattention des dieux sur elle. Avec une dextrit surprenante, elle plaa les quatre ds entre ses deux pouces joints et attendit une question. Est-il juste que Perbas monte sur le trne de Junine ? demanda le roi de Far. Ctait habile. La figure symbolique du oui absolu des ds tait rarement tire. Beaucoup de rsultats seraient des rponses mitiges, difficiles interprter. On pouvait faire confiance la voyante pour complaire son matre. Elle jeta les ds dun geste brusque et les petits cubes divoire roulrent sur le sol. Corenn navait jamais lanc sa Volont aussi vite. Elle put redresser deux des objets sans que cela paraisse trange. Deux fois les jumeaux, et un triangle, annona le roi de Galen, pench sur la scne. Les dieux donnent leur accord. Le triangle est celui du Feu, objecta Admir. Les dmons sont favorables. Et le Vent est sur le d de la Terre. La situation est temporaire, et demande plus ample rflexion. Corenn avait du mal croire que ces rois puissent procder des dcisions politiques daprs le rsultat dun lancer de ds. Mais chacun semblait prendre trs au srieux les talents de la voyante. On finit par lui demander son interprtation. La vieille femme tait reste immobile. Sur son visage monta une drle dexpression, comme une grimace que lon essaie vainement de retenir. Sa bouche souvrit, librant un filet de salive, alors quun rle montait de sa gorge. Les personnes les plus proches scartrent, au contraire de Corenn qui se prcipita son aide. La Mre secoua la voyante, la gifla mme, mais la vieille femme neut aucune raction pendant de longs instants. Soudain, elle agrippa les paules de Corenn avec une vigueur surprenante. Planta son visage prs du sien. La fixa

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dans les yeux. Et parla. Mais a ne pouvait tre sa voix. Ctait une voix dhomme fatigue par lge et dforme par la haine. Les hritiers vont mourir cracha-t-elle. Bientt. Vous allez tous mourir Elle pronona cette dernire phrase avec un accent de folie, finissant sur un gloussement ridicule et effrayant en mme temps. Deux hommes vinrent enfin laide de Corenn, incapable de se librer de ltreinte dacier de la vieille femme. Ils lemmenrent dans une autre pice. La voyante avait perdu la raison. Qua-t-elle voulu dire ? marmonnrent les barons. Shane na pas denfant. Sagit-il de Perbas ? Mais alors, pourquoi dire les hritiers ? Personne navait aim cette scne, pas mme ceux qui auraient pu lutiliser pour servir leurs intrts. Corenn tait videmment la plus choque. Elle ne savait que trop bien, elle, qui ces paroles sadressaient. *** Les jours se succdrent sans que se manifeste lauteur de la mystrieuse missive adresse Shane. Six jours taient peuttre insuffisants, pour faire le trajet jusqu Junine depuis Mestbe, si toutefois linconnu sabritait rellement dans la ville romine. Mais les hritiers taient de plus en plus impatients. Le message ne disait-il pas Nous pouvons vous aider ? Ils vitaient de penser ltrange incident de lassemble des barons. La transe de la vieille femme navait pas t feinte, car elle navait toujours pas recouvr ses esprits. Corenn voulait croire que la voyante avait t drogue par un excellent spcialiste, dans le but de leur faire commettre des fautes, ou de les dtourner de leur qute. Quelque chose de plausible. la porte dun mortel. Dans le cas contraire, cela voudrait dire que leur ennemi possdait des pouvoirs dangereux, auprs desquels la menace des Zu tait presque risible Comme, par exemple, celui de les retrouver o quils fussent. Que pouvaient-ils faire, sinon attendre et attendre encore ? 454

Ce temps libre, Corenn et Grign le mirent bien sr profit pour faire progresser leurs lves. Le guerrier russit mme inculquer quelques parades Bowbaq, au bton et la masse, bien que le gant ne se prtt ces exercices quavec une rsignation pitoyable. Pour sa part, Rey se fit quelques ennemis chez les gardes de Shane, en gagnant plusieurs parties de ds aux enjeux dmesurs. Aucun des hritiers ne parvenait comprendre pourquoi il senttait jouer pour de largent, alors quil possdait assez de terces pour soffrir un palais. Pas dupes, Grign et Corenn le souponnrent aussi de stre fait quelques amies chez les servantes de Shane. Certains gloussements et clins dil complices taient plus rvlateurs quune confession signe. Les hritiers se fichaient comme dune peau de margolin de ce que Rey faisait de ses nuits, tant que a ne devenait pas une source de problmes pour eux ou Shane. Heureusement, dans les Baronnies, la morale tait assez libre ce sujet. Le nones de la dcade du Chasseur, le jour du Cheval, allait briser la douce monotonie dans laquelle ils sinstallaient peu peu. Ctait une journe spciale. Celle de la nouvelle anne de Lti ; la dix-septime. La jeune femme passa les dcans davant lapoge en prires et mditations, comme le prconisait le culte eurydien. Lti ntait pas excessivement dvote, mais elle stait toujours acquitte des devoirs de la nouvelle anne avec beaucoup dapplication. Il sagissait de faire le point sur soi-mme, sur ses agissements, et de voir comment on pouvait samliorer avec laide de la desse, bien sr. Lti sortit de son isolement avec une expression triste. Peu de bonnes choses lui taient arrives dans lanne coule. Et elle ne voyait pas comment lavenir lui permettrait de faire mieux. De toute faon, ses amis avaient dcrt cette journe comme sienne, et ils firent tant defforts pour lui faire plaisir quils russirent lui faire oublier ses peines pour un temps. Rey lui offrit une reprsentation dune comdie classique des Hauts-Royaumes, LInfortune de Favel. La pice 455

comprenait peu de textes, reposant surtout sur les mimiques burlesques du personnage principal. Lacteur recruta de force Yan et Bowbaq en se contentant de dcrire leurs rles en quelques mots, si bien que le spectacle prsent neut plus grand-chose voir avec le texte original. Mais le jeu superbement matris de Rey et les improvisations maladroites de Yan et Bowbaq eurent leffet escompt : faire rire Lti jusquaux larmes. Vint ensuite le moment des cadeaux. Une coutume junenne veut que les amis de lintress se dclarent en lui offrant un prsent loccasion de sa nouvelle anne. Cette anecdote donne par Shane quelques jours plus tt avait fait son chemin dans les esprits des hritiers. Et Lti eut la surprise de voir chacun lui mettre dans les bras lun ou lautre objet, dissimul ou non sous un emballage. Shane lui offrit le tableau des missaires, jusqualors prsent dans la salle darmes, et que la jeune femme contemplait chaque jour pendant de longs moments. Cette toile navait pas de prix ses yeux, et elle se confondit en remerciements. Mais elle ntait pas au bout de ses surprises. Rey lui offrit une superbe rapire lorelienne, semblable celle quil avait prte Lti. Grign examina larme avec apprhension mais ny trouva rien redire. Ctait un objet magnifique, luvre dun artisan consciencieux. Lacteur vita toutefois de croiser le regard rprobateur de Corenn. Lti examina ensuite le petit cheval sculpt que Bowbaq lui avait remis. Ctait un bel objet, et elle le remercia sincrement. Mais le gant expliqua en sembrouillant que a ntait pas le vrai cadeau. Ctait le symbole dune promesse, celle de domestiquer lanimal quelle voudrait bien lui indiquer. La jeune femme savait le procd long et difficile, mme pour un erjak, et que le lien damiti quil tresserait entre elle et lanimal serait extrmement solide. Ctait un cadeau merveilleux. Corenn lui offrit un livre pais, magnifiquement recouvert et reli avec soin. Lti le feuilleta avec intrt, mais il y avait peu dillustrations. Cest superbe, tante Corenn. Mais je ne sais pas lire

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Demande Yan de tapprendre ! Je suis certaine que ces crits tintresseront. Lti acquiesa en souriant. a lui faisait deux bonnes raisons de se mettre au travail. Corenn lavait bien compris. La Mre parvenait toujours ses fins. Elle ouvrit ensuite le lourd sac de toile grossire que lui avait remis Grign. Elle ne put retenir un cri de joie en y dcouvrant un habit de cuir noir, semblable celui du guerrier, sans les vingt annes dusures et de rapicements. Grign avait prpar cette surprise longtemps lavance. Il avait demand une des couturires du chteau destimer les mensurations de Lti, puis pass commande de ces vtements onreux chez un des tanneurs de la ville. La jeune femme admira la faon dont lartisan avait intgr des pices de mtal sous le cuir, renforc les coutures, travaill la solidit de lensemble. Elle ne rsista pas lenvie de l essayer immdiatement et passa le tout par-dessus ses propres vtements. Tu es une vraie guerrire, maintenant, plaisanta Yan. Elle pourrait passer pour votre fille, ainsi, remarqua Rey. Vous ne lauriez pas un peu fait exprs ? Jai juste voulu lui offrir quelque chose dutile, se dfendit Grign. Le guerrier rougit nanmoins jusquaux oreilles. Jamais les hritiers ne lavaient vu ainsi. Lti le remercia chaleureusement et passa au paquet quelle avait gard pour la fin : celui de Yan. Elle tremblait presque en dnouant ltoffe serre sur un petit objet. Les choses allaient mieux, entre elle et lui, depuis cette conversation avec sa tante Corenn. Mais Yan restait toujours comme distant. Il stait fch avec elle le jour de la Promesse et navait jamais manifest de regrets. Il tait son ami, mais ntait-il que cela ? Le paquet ouvert dvoila un collier en mailles finement ciseles, auxquelles pendait un mdaillon singulier : une opale polie renfermant un petit papier dor. Le collier est dargent pur, prcisa Rey. Quoi ? Yan nosera jamais le dire, alors je le fais pour lui !

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Lti remercia Yan en minaudant, au grand embarras de son ami. Mais elle avait deux questions lui poser. Comment as-tu fait pour mettre le papier dans lopale ? Ben un peu par magie, en fait, rpondit le jeune homme gn. Ctait la premire fois quil faisait la preuve de son pouvoir devant une autre personne que Corenn. Mme la Mre ntait pas au courant. Elle opina avec admiration. ce point de sa formation, Yan tait dj capable de choses surprenantes. Ils furent interrompus par larrive de Crpel, leur intendant. Pour quil drange ainsi Shane, la chose devait tre importante. Majest Une Maz venue de Mestbe vous demande audience. Je pense que cest la personne que vous attendiez. Les hritiers bondirent comme un seul homme cette nouvelle. Il leur fallait rencontrer cette femme au plus vite. Lti neut pas loccasion de poser sa deuxime question. Elle se consola en songeant que ctait peut-tre mieux ainsi. Elle rva souvent ce que Yan avait pu crire sur le petit papier dor de son mdaillon. *** Symboliquement, Shane reut sa visiteuse dans la salle o les missaires survivants de lle Ji staient runis pour la premire fois, un an aprs leur retour. Arkane de Junine, Tiramis et Yon de Kaul, Maz Achem dIth, Reyan lAncien, Rafa Derkel, le sage Moboq, aujourdhui reprsents par autant de descendants subissant la mme maldiction. Ltrangre avait refus de donner son nom, mais les chambellans, avertis de larrive prochaine dun visiteur de Mestbe, avaient ragi avec efficacit et prvenu la reine sans dlai. Et les hritiers impatients attendaient de rencontrer ce nouveau membre potentiel de leur communaut. Leur entretien devait rester secret, aussi Shane avait-elle renvoy ses gardes, comptant sur Grign et ses compagnons

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pour assurer leur protection en cas de besoin. Il ny avait gure de danger, mais le guerrier accepta cette mission avec fiert. La porte souvrit sur Crpel qui laissa entrer la visiteuse et quitta aussitt la pice sans la moindre parole. Tous les regards convergrent vers la nouvelle arrive. Si elle ntait pas Maz, elle en avait en tout cas lapparence. Une longue robe aux symboles de la desse Eurydis lhabillait du cou aux chevilles. Son visage tait cach par un svre masque ithare aux couleurs ternes, et ses cheveux blonds prisonniers dune lgre toffe reposant sur sa nuque. Elle ne portait aucun bijou. Et ne pronona aucun mot. Bienvenue, dclara Shane en allant sa rencontre. Parlez sans crainte. Tous, ici, sommes vos amis. Malgr cette annonce, Grign serra la reine de trs prs, la jugeant inconsciente de sexposer ainsi cette inconnue. tes-vous notre correspondante de Mestbe ? demanda Corenn. La Maz se tourna vers la Mre, et rflchit un instant avant de rpondre. Oui, cest moi. Comprenez, Maz, que nous devons prendre des prcautions. Nous avons besoin de vrifier vos dires. Aussi, que ma question ne vous offense pas : que disait votre message ? Devant le silence de ltrangre, Corenn ajouta : Nous lavons tous lu. Nous sommes tous concerns. Nayez aucune crainte. Majest, si le nom de Ji vous voque une maldiction, alors nous pouvons nous aider. Faites-moi parvenir un message par loiseau qui, jespre, aura survcu au voyage. Voil ce que jai crit. Bienvenue, Maz Lana. Tel est bien votre nom, nest-ce pas ? Vous tes la descendante de Maz Achem. Une hritire. Corenn connaissait si bien les listes en sa possession quelle avait facilement dcouvert lidentit de ltrangre, aprs ces quelques instants passs avec elle. Et ce, bien que la Maz net jamais particip aux runions du jour du Hibou. Encore mfiante, Lana restait silencieuse.

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Daprs mes informations, vous aviez t tue Ith, continua Corenn. Par les Zu, je suppose. Je suis heureuse de voir quil nen est rien. Nous leur avons chapp aussi, intervint Bowbaq. Vous avez tous t attaqus par des Zu ? stonna Lana. Une ou deux fois, marmonna Grign. Jen ai tu un, prcisa Lti. Rey en a tu deux. Bowbaq, trois, avec son lion des neiges. Grign en est dj sept, dit-elle en dsignant chacun des intresss. Je ne veux pas que tu tiennes ce genre de comptes, rappela le guerrier. Lana dvisageait tour tour chacun des personnages lentourant, en se demandant dans quelle bande de fous elle venait darriver. Ces gens semblaient violents, trs loin de la Morale dEurydis. Inexplicablement, elle se sentit en scurit parmi eux. Je suis Lana de Lioner dIth, annona-t-elle posment. Je suis bien la descendante de Maz Achem. Et heureuse de trouver enfin des amis. Tous lacclamrent et se prsentrent. Des centaines de questions leur brlaient les lvres. Mais pour linstant, ils gotaient simplement la joie de ces retrouvailles familiales. Seul Rey gardait encore ses distances. Il en donna bientt la raison, quand vint son tour de se prsenter. Je voudrais simplement vrifier une petite chose, dclarat-il. Voir sil ny a pas un visage peint sous ce masque. Cest un masque religieux ! soffusqua Lti. Cest mme un masque de deuil, prcisa Lana. Mais ce jeune homme a raison. Je devrais me dcouvrir, ne serait-ce que par respect pour Sa Majest. Joignant le geste la parole, elle dnoua le ruban servant dattache au masque et ta celui-ci, exposant ainsi son visage tous les regards. Elle libra pareillement ses cheveux. Elle tait divinement belle. Plus belle que Lti, mme, concda Yan intrieurement. Mais ce charme supplmentaire venait des quelques annes qui les sparaient, donnant la Maz un petit ct femme mre, que Lti aurait un jour son tour.

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Reyan ! Vous navez pas une quelconque plaisanterie lancer, cette fois ? Grign observait, amus, lexpression bahie de lacteur. Le Lorelien tenta de reprendre contenance, mais il tait trop tard : tous avaient devin en lui surprise, admiration et convoitise. Jespre que vous ne men voudrez pas, Lana, bafouilla-til avec embarras. Yan se sentit plus proche encore de lacteur, ds ce jour. Rey venait de tomber amoureux. *** Ils avaient tellement de choses se dire Ils dcidrent dcouter dabord lhistoire de Lana, puis chacun lui rsumerait en quelques phrases son priple personnel. Mais le rcit de la Maz allait suffire alimenter la conversation jusque tard dans la nuit. Ses rvlations taient stupfiantes. Elle raconta comment elle stait passionne pour son anctre Maz Achem. Comment elle avait pris connaissance de ltrange exprience de lle Ji. Comment Achem tait devenu, aprs son retour Ith, un rformiste enrag de lenseignement dEurydis. Il voulait un culte plus expansionniste, plus agressif. La conversion de nos civilisations la Morale de la desse se faisait beaucoup trop lentement son got. Je ne vois pas l une raison suffisante de lui retirer son Maz, remarqua Corenn, qui connaissait bien lhistoire des missaires. Achem prnait une croisade. Pour Eurydis, mais aussi contre tous les cultes dmonistes. Vous imaginez un Maz demandant au Grand Temple de lever des troupes ? Pour partir en guerre contre les fidles de Kiur, de Phrias et les autres dieux noirs ? Les hritiers se dvisagrent avec angoisse. Lana venait de leur livrer une information importante. Qui tendait confirmer lune de leurs thories les plus sombres : le pays derrire la porte tait celui des dmons.

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Ils envisagrent un instant de partager ce quils savaient sur lle Ji, les portes, lautre monde. Mais ils taient lis par leur serment. Et ne connaissaient Lana que depuis quelques dcans. Peut-tre plus tard La Maz perut leur trouble, mais continua son rcit. Le plus important restait encore dire. Mes recherches ne mont pas appris grand-chose de plus. Je me suis peu peu dsintresse du sujet, jusquau jour o mes parents sont tombs gravement malades. Elle laissa passer un silence, par respect pour les dfunts, mais aussi pour mnager son effet. Sur son lit de mort, mon pre me fit promettre de brler le journal de Maz Achem, sil tombait un jour entre mes mains. Les hritiers dvisageaient la Maz avec moi. Cette nouvelle rsonnait de tellement despoirs que personne nosait poser les questions qui lui brlaient les lvres. Shane, jusque-l moins concerne, prit les devants. Vous avez trouv ce journal ? Non. Je ne suis mme pas certaine quil existe. Je pensais le trouver Mestbe, mais je mtais trompe. Comment tre sr que son contenu est intressant, de toute faon ? demanda Grign. Achem a trs bien pu ne pas parler de Ji. On dit Ith quil en a lu certains passages aux Emaz. Son renvoi du Temple ne serait survenu qu cette occasion. a peut trs bien tre un tas dlucubrations thologiques, rpliqua le guerrier. Le croyez-vous ? Grign ne rpondit pas. Comme les autres, il voulait croire que ce journal tait leur meilleur espoir, mais craignait une nouvelle dception. Corenn avait lintuition que toutes les rponses sy trouveraient. Maz Achem y avait tout consign. Depuis cent dixhuit ans, leur serment tait orphelin. Vous avez une autre piste que Mestbe, devina la Mre. Effectivement. Je sais qui pourra me confirmer lexistence de ce journal, et mindiquer son emplacement. Qui, part un mort ? demanda Rey. 462

Un dieu. Mais bien sr ! plaisanta lacteur. On aurait d y penser plus tt ! Peut-tre mme quil pourrait nous prsenter Eurydis. On pourrait faire une partie de ds en vidant des gobelets. Pourquoi pas ? Je suis srieuse, reprit Lana. De toute vidence, vous navez pas la foi. Mais les dieux vivent dans notre monde, cachs parmi les hommes, cest un fait. Oh, moi ! Si vous avez en plus son adresse exacte, je vous suis sans discuter. Jai vu tellement de choses bizarres, dans ce groupe, que plus rien ne va mtonner. Il nest pas trop cher, au moins ? Cest Usul. Rey retrouva tout son srieux. Il courait peu de lgendes flatteuses sur Usul. Le dieu des Guoris, commenta Grign. Le Beau Pays. Vous y tes dj all ? demanda Lana avec espoir. Jy ai un ami. Mais les indignes ne laissent personne poser le pied sur leur le Sacre. En admettant quil y ait vraiment un dieu, vous ne pourrez jamais le voir. Nous devons essayer, dcida Corenn. Lana est Maz. Cela les impressionnera peut-tre. Ce ne sont pas de gentils sauvages un peu nafs, expliqua Grign. Ils possdent au moins autant de bateaux de guerre que les Loreliens, mme sils voyagent peu. Lle Sacre est plus dfendue que GrandTerre elle-mme. Trop dangereux. Et en admettant quon puisse rencontrer Usul, par je ne sais quel prodige, et quil connaisse rellement les rponses, pourquoi nous les donnerait-il ? Il y a beaucoup de problmes, concda Lana Rey. Mais je ne vois pas dautre solution. Jai besoin de votre aide Ils rflchirent au bien-fond de cette remarque. Avant larrive de Lana, ils taient dsempars. Lespoir quelle avait apport, mme bien maigre, mme situ sur une route dangereuse, leur donnait au moins une petite chance. Je propose que nous y allions, dcida Corenn. Beaucoup de nos questions sont restes trop longtemps sans rponses. Si

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nous russissons rencontrer Usul, il nous livrera galement le nom de notre ennemi. Les hritiers acquiescrent en silence, donnant ainsi leur accord. Leur qute devenait de plus en plus difficile. *** Une ombre plane dans la nuit. Elle pourrait ramener son voyage un instant, mais se plat le faire durer un peu. Il y a longtemps quelle na pas connu une telle libert. Elle vole au ras des vagues de la mer Mdiane, plonge parfois sous la surface, sans que sa vitesse en soit ralentie, sans mme troubler leau. Lombre na pas encore pris corps. Elle nest quesprit. Lombre est incapable dapprcier le spectacle paisible des flots stendant jusqu lhorizon. Pour elle, il sagit simplement dun nouveau dcor. Plus trange que ceux quelle a dj connus. Mais pas plus beau ou plus laid. Car toute chose est triste et laide. Lombre ne conoit pas quil puisse en tre autrement. Autrefois, peut-tre. Dans un lointain pass. Mais plus maintenant. Lombre glisse sur la mer sombre, fend la nuit une vitesse vertigineuse. Dj, le dcor se transforme. Elle approche de son but. Lhorizon se soulve et devient terre ferme. Lombre ralentit encore pour gagner du temps. Elle survole des constructions humaines. Elle coute lespace dun instant les penses dun millier de mortels, puis les rejette avec mpris. Ils sont les responsables. Matres et esclaves en mme temps. Lombre les hait. Elle survole forts et montagnes, chemins et rivires, villages et cits. Par jeu, elle suit les reliefs, plongeant et grimpant sans jamais toucher le sol. Elle traverse un troupeau daurochs sauvages comme sils nexistaient pas. En fait, lombre ignore que ce sont des aurochs sauvages, et ne sen soucie gure. Mais linstant daprs, alors quelle est dj vingt lieues de l, elle entend toujours les gmissements affols des btes visites par son esprit. Agaant. Alors elle les tue de sa seule pense.

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Lombre est surprise. trange sentiment. Ces efforts la fatiguent. Sa puissance diminue, son vol se fait plus difficile. Elle ne se serait pas crue si fragile. Elle doit se hter de mener bien sa mission, pour retourner auprs de son ami. Lombre se transfre directement destination, esprant mnager sa puissance. Mais ctait un mauvais calcul. Elle est fatigue, maintenant. Le sommeil la tente. Heureusement, ce sera bientt termin. Elle coute quelques esprits mortels et y puise assez de force pour la tenir veille. Elle traverse une construction humaine paisse de deux pas. Ce nest pas difficile. Le mur ne garde mme pas trace de son passage. Elle en franchit trois, cinq, neuf autres, et arrive la partie la plus agrable de sa mission. Elle se penche sur une forme allonge. Un humain en plein sommeil. Lombre dteste tous les humains. Elle sait quelle naura plus assez de force pour tous les tuer par lesprit. Alors, elle dcide de se matrialiser. Elle choisit une forme assez petite pour tenir dans le btiment des humains, et assez forte pour les vaincre. La premire forme qui lui vient lesprit. Voil. La ralit simpose elle avec brutalit. La forme grogne sourdement devant la laideur du monde humain. Elle se penche sur le corps endormi et lui casse le cou dun seul bras monstrueux. Lhumain ne sest mme pas rveill. Il ne se rveillera jamais plus. La forme se dirige dun pas lourd vers la porte et larrache de ses gonds. Un humain qui se trouvait derrire hurle de terreur. Ce nest pas lun de ceux quelle doit tuer cette nuit. Mais la forme le tue quand mme en crasant sa tte entre huit doigts griffus. La peur et la souffrance de lhomme lui redonnent un peu de puissance. Elle lapprcie avec un raclement de gorge satisfait. Dautres humains apparaissent bientt. Certains sont ses ennemis. Les autres crient et senfuient. La forme doit les tuer tous. Cette nuit sera un vrai banquet de peur et de souffrance. Quelque chose lui cogne le dos. La forme se retourne en faisant siffler ses griffes dans lair. Mais elle ne dchire rien. Lhumain qui lassaille a russi lesquiver et lance un nouveau 465

coup qui lui tranche la main. La forme la fait repousser aussitt et sajoute un troisime bras. Ces efforts la fatiguent. Elle est somnolente. Lhumain la frappe deux fois encore avant quelle ne ragisse et le repousse dun violent coup de patte. Mais dautres humains la frappent dans le dos. Lombre se dit quelle aurait d choisir une autre forme. Elle sajoute un il derrire la tte, et fait jaillir une queue de son dos. Mais elle na plus assez dnergie pour rparer la forme et repousser les humains en mme temps. Elle est fatigue. Elle a sommeil. Ces humains lennuient. Elle se dmatrialise et regagne la mer. Elle ntait pas assez repose pour cette mission. Elle reviendra bientt. Chaque journe passe augmente sa force. Elle reviendra. *** Corenn ne laissa Lti sortir de la chambre quaprs les dernires clameurs de combat. Mais dautres les avaient remplaces, tout aussi cruelles, tout aussi tristes : La reine est morte ! La reine est morte ! Lti bondit dans le couloir ds que sa tante eut libr le passage. Elle ntait pas prs de lui pardonner a. Corenn avait dlibrment verrouill la porte et refus douvrir sa nice, alors que du couloir rsonnaient bruits de lutte et grondements de fauve. Yan, Grign et les autres se battaient peut-tre pour leur survie, et Corenn lui ordonnait de rester l. La scne confirma ses craintes. Grign tait devant la chambre de la reine, moiti vtu seulement, sa lame courbe en main. Il se tenait le bras en grimaant, mais ne saignait pas. Bras cass ! Bowbaq tait prsent, lui aussi. Il contemplait le cadavre dun garde de la reine avec une fascination morbide. Lhomme avait eu la tte crase. Lti dtourna son regard avant davoir un haut-le-cur. Yan arriva presque en mme temps quelle. Il stait dabord rendu la chambre quelle partageait avec sa tante pour sassurer de leur survie. Corenn et Maz Lana le suivaient de peu.

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Rey arriva bon dernier. Il se trouvait dans laile des servantes ; les nouvelles de la mort de Shane venaient seulement dy parvenir. Les hritiers contemplrent la scne avec tristesse, soulags malgr tout de ne pas tre plus endeuills. Des intendants, des chambellans, des gens de tous les services de Shane affluaient vers la chambre de la reine, y passaient quelques instants, et en sortaient le visage en larmes. Parmi les hritiers, seule Corenn eut le courage de cette visite. Pour la premire fois, ils virent la Mre pleurer. Mais quest-ce qui sest pass, ici ? demanda Rey en avisant le cadavre du garde. Grign et Bowbaq, les seuls hritiers prsents pendant le combat, se dvisagrent en silence. Dautres gardes avaient lutt contre la chose. Mais ils taient perdus dans la foule, ou peuttre devenus fous. Partons, demanda le guerrier, massant toujours son bras douloureux. Les choses vont devenir compliques, ici. Nous nous expliquerons plus tard. Quand a sera plus clair pour moi, aussi. Les hritiers se rendirent aussitt dans leurs chambres et rassemblrent leurs paquetages. Personne ne se mprit sur lordre de Grign. Il voulait bien sr dire Quittons Junine. Seule, Lana attendit devant la chambre de la reine. Aucun des autres ne doutait que ce meurtre ft li lhistoire de lle Ji. Ainsi, songea-t-elle, voil ce qui lattendait un jour ou lautre. Elle aurait la nuque brise dans son sommeil. Sage Eurydis, pourquoi tant de souffrances ? Pourquoi lutter sans cesse, puisque la mort finit toujours par gagner ? Dpchez-vous, Lana, lana une voix. Si vous tes en retard, Grign vous fera ramer jusqu GrandTerre. La Maz se retourna et sourit au nomm Rey, qui trouvait encore la force de plaisanter dans un moment pareil moins quil nen ressentt le besoin. Le comdien tait revenu pour la chercher. Son sort lui importait. Ctait peut-tre a, la vie. Laffection des autres. Je vous suis, dit-elle simplement.

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Linstant davant, sa dcision ntait pas prise. Les mots taient sortis sans quelle rflchisse. Mais elle venait de lier dfinitivement son destin la qute des hritiers. *** Dans la confusion qui rgnait au Chteau-Bris, les hritiers en sortirent sans trop de peine. Ce qui tait un comble, puisque toutes les issues auraient d tre bloques, toutes les pices fouilles, lidentit de chacun vrifie. Mais les Junens taient tout leur douleur. Les gardes se runissaient, et l, dans les couloirs, dans les cantines, dans les tours, auprs des rares qui avaient vu. Ceux qui savaient. Et les thories allaient bon train. Ce nest pas de piquiers dont Junine avait besoin cette nuit. Ctait dexorcistes et de chasseurs de sorciers Les hritiers parlaient peu. On sonna les cors, au chteau, pour annoncer le dcs de la reine. Les Junens sortirent dans les rues pour manifester leur tristesse et satisfaire leur curiosit. Mais personne ne savait rien. Shane avait succomb la vieillesse, supposait-on. Cest ce que lon dirait bientt dans toutes les Baronnies, tous les Bas-Royaumes, puis tout le monde connu. Seuls deux ou trois gardes continueraient de rpandre une histoire trange, que personne ne croirait avant quun sicle soit pass, et que cette histoire soit devenue lgende. Une fois encore, lagitation des rues aida les hritiers dans leur fuite. Le voyage jusquau port leur parut trs court. Quelques Junens trouvrent trange ce petit groupe dtrangers marchant vive allure, dans la direction oppose celle du chteau, et portant armes et bagages. Mais si ces gens avaient t coupables de quelque chose, on les aurait dj arrts, supposaient-ils. Et les hritiers sloignaient. Plusieurs fois, Bowbaq simmobilisa pour scruter un coin de rue noy dans lombre. Il se tournait ensuite vers Grign, qui rpondait invariablement : Il ny a rien. Cest parti. Le gant reprenait alors sa marche avec toutes les prcautions du monde. Yan remarqua quil navait pas lch sa masse darmes depuis la chambre de Shane. Que cet homme au pacifisme prononc 468

ressente un tel besoin de se protger glaa deffroi le jeune Kaulien. LOthenor tait toujours quai. Ils avaient pris soin de linspecter rgulirement, pendant leur sjour au Chteau-Bris, et staient occups de lentretien courant et de le charger deau et de vivres. La felouque avait toujours t prte partir. Lodeur de mare rappela Lti les espoirs quils avaient fonds en dbarquant Junine. Bien ambitieux Leur groupe comptait certes un nouveau membre. Mais leur ennemi avait, une fois encore, tu dans les rangs des hritiers. Il paierait pour cela. Lti se jura, devant Eurydis, devant tous les dieux prts lentendre, quelle chercherait par tous les moyens punir lhomme qui avait lanc les Zu contre eux. Lhomme qui leur avait pris Shane. Elle se rappela soudain le tableau offert par son amie. Il tait rest au chteau. Quimporte. Elle viendrait le rechercher une fois libre de son vu. Quand Shane serait venge. Rey dtacha les amarres et bondit sur le pont, alors que la felouque sloignait dj du quai. Yan avait dploy toutes les voiles et manuvrait pour quitter le port au plus vite. Fin du confort et de la scurit relative de Chteau-Bris, pensa-t-il. Ils taient nouveau en fuite. Les tnbres se refermrent peu peu sur LOthenor, comme ils sloignaient vers le centre du lac. Bowbaq voulut allumer des lanternes, mais Grign sy opposa tant quils seraient en vue de Junine. Le gant blmit dangoisse. Tu as dj peur de leau et de la foule, remarqua Rey un peu durement. Tu nas pas aussi peur du noir, quand mme ? Tu aurais peur, toi aussi, si tu avais vu, rpondit le gant sans mchancet. Bowbaq a t trs courageux, confirma Grign. Sil ne mavait pas aid Mais quest-ce qui sest pass, la fin ? Grign scruta longuement les tnbres avant de rpondre. Je prfre attendre laube pour en parler. Jaimerais que personne ne sendorme cette nuit. De toute faon, je suppose

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quaucun dentre nous na sommeil Ne restez pas seuls, non plus. Le mieux serait que nous restions tous sur le pont. Chacun retint ses questions et sinstalla de son mieux. La nuit se maquillait dtoiles. Le fleuve bruissait doucement. Lair tait doux et le vent discret. La nature ignorait totalement leurs malheurs. Le guerrier sapprocha de Lana, gn par ltranget de la requte quil allait lui prsenter. Euh, Lana Vous tes bien Maz, nest-ce pas ? Si vous voulez dire une prire pour nous, quelque chose pour nous protger des dmons, ou je ne sais quoi cest le moment. Elle acquiesa lentement, effraye par le ton inquiet de Grign. Et fit la plus fervente des prires Eurydis. Elle demanda aussi la desse de guider lesprit de Shane auprs delle. Dans une valle magnifique, pleine denfants rieurs. *** Ctait un Moglur, dit Bowbaq pour la deuxime fois. Un dmon guerrier. Jai vu un Moglur ! rpta-t-il avec incrdulit. Tu lui as mme tap dessus, rappela Grign amus. Nimporte comment, sans rflchir, mais tu lui as tap dessus. Daccord, daccord, interrompit Lti. Mais allez-vous enfin nous dire quoi il ressemblait ? Le guerrier et le gant sinterrogrent du regard. Il faisait jour, maintenant, mais ce souvenir tait toujours aussi effrayant. LOthenor avait remont le fleuve toute la nuit et jusquau deuxime dcan. Il avait laiss Galen derrire lui et voguait maintenant plein nord-ouest, vers le dtroit de Manive, do il prendrait la direction du Beau Pays. Le danger semblait lointain. Les hritiers demandaient les rponses prcises quils avaient imagines toute la nuit. Mais Grign et Bowbaq taient incapables de les fournir. Ctait grand, trs grand. Trs fort, aussi. Entirement noir. Pas sombre ou fonc, non. Noir.

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Ctait nu, aussi. Mais a navait pas de sexe. Sa peau ntait pas vraiment de la peau. Il ny avait ni poils ni plumes. Ctait autre chose. Des cailles de poisson ? plaisanta Rey, avant que le regard choqu de Lana ne lencourage au silence. Mais ctait quoi ? insista Lti. Un homme ou une bte ? Je ne sais pas. Les deux en mme temps. a dpend quel moment. Sa forme changeait tout le temps. Il lui poussait des yeux et des bras comme des champignons. Il se tenait comme un homme, mais bougeait comme un fauve. Un Moglur, conclut Bowbaq avec assurance. Avoir class ltrange apparition dans la mythologie arque aidait le gant mieux laccepter. Ctait toujours aussi terrible, mais moins angoissant. Vous avez dj entendu parler de Moglur, Lana ? demanda Corenn. Non, avoua la Maz. Mais le Livre de la Sage mentionne peu de dmons. Sans vouloir vous offenser, Bowbaq, je pense que les Moglurs sont une particularit des lgendes dArkarie. Et du Chteau-Bris, ajouta Rey avec cynisme. Je suis contente que tu aies pu aider Grign, Bowbaq, flicita Lti en regrettant de navoir pu le faire. Javais tellement peur, rpondit le gant dans un murmure. Jai vu le dmon le faire tomber. Jai couru et frapp de toutes mes forces. Des gardes de Shane sont venus maider. Mais les blessures du monstre se refermaient chaque fois. Il ne saignait pas. Puis il sest fait pousser un il de plus. Jai pens quon ne gagnerait jamais. Et soudain il a tout simplement disparu. Vous lavez peut-tre tu ? Non, rpondirent dune seule voix le gant et le guerrier. mon avis, on ne pouvait pas le tuer, ajouta Grign. Bowbaq avisa le bras que le guerrier tenait en charpe. Il ntait pas cass, par chance, mais affreusement contusionn. Ctait la premire fois que le gant voyait Grign se faire blesser. Et ce ntait pas pour le rassurer.

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Les Zu ne peuvent pas franchir le glacier qui les spare de ma famille, annona-t-il srieusement. Mais le Moglur Lui, il peut aller partout. Il faut quon trouve notre ennemi trs vite, maintenant. Ctait une supplication. Chacun esprait quil ntait pas dj trop tard pour la femme et les enfants de Bowbaq. Corenn se leva et fit quelques pas en rflchissant. La mort de Shane na peut-tre aucun rapport avec Ji, remarqua Yan avec logique, bien quil ne crt pas lui-mme en son ide. Aprs lavertissement de lassemble des barons, a mtonnerait que ce soit une concidence. Et a concorde assez avec nos thories sur les portes et lautre monde. Les hritiers sobservrent avec des yeux ronds. Corenn venait de mentionner les mystres de lle Ji devant Lana, sans ambigut et voix haute. Elle avait trahi son vu. Le serment est orphelin depuis longtemps, rappela la Mre, comme lisant dans leurs penses. Et je pense que la situation est assez grave pour quon fasse une exception. Lana est aussi implique que nous, maintenant. Il est prfrable quelle sache pourquoi nous sommes en danger. Ils acquiescrent, et la Maz se prpara, le cur battant, entendre les secrets des hritiers. Elle les prvoyait intressants. Ils furent des plus troublants. Jaurais voulu voir a, murmura-t-elle quand sacheva le rcit de lpisode de la grande porte. Ctait magnifique, avoua Rey. Vraiment stimulant. Mais nous en sommes tous sortis un peu tristes. Pourquoi ? Mystre. Une impression de paradis perdu, quelque chose comme a. La frustration de ne pouvoir y entrer. Quy a-t-il derrire la porte, votre avis ? demanda Grign la Maz. Je ne sais pas. Le Livre de la Sage mentionne beaucoup dendroits merveilleux qui pourraient tre celui-ci. Quelques lgendes galement, dans les textes annexes, mais je ne les ai gure tudies. Elles napportent pas grand-chose la Morale.

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Dommage. Vous vous rappelez quelques-unes de ces lgendes ? Elles ne nous aideront pas beaucoup. Jen ai bien peur. Je crois que lune parlait denfants maudits prisonniers dun pays merveilleux Une autre affirmait lexistence dun peuple trs ancien, cach dans les montagnes et protg des dieux Une autre encore parlait desprits qui se rincarnaient en enfants. Mais ne vous fiez pas ma mmoire. Vous ne connaissez aucune lgende parlant dun pays des dmons ? demanda Bowbaq. La Maz carquilla les yeux deffroi. La question lui avait fait raliser le danger quils couraient rellement. Comment ny avait-elle pas pens plus tt ? Le Jalkaru, annona-t-elle avec gravit. Le sol o naissent et grandissent les dieux noirs. Il est dans le Livre. Ctait lune des pires craintes des hritiers. Mais cela resterait une supposition tant quils nauraient pas lu le journal de Maz Achem. Jalkaru, ce nest pas un nom ithare, remarqua Yan. a ressemble assez au Moglur de Bowbaq. Cest vrai. Vous connaissez son origine ? demanda Corenn. Ethque, rpondit la Maz avec certitude. Cest dans les premiers cahiers du Livre. Ceux recopis daprs la tradition orale. Les dessins de la porte de Ji taient de la mme origine. Ceux de la grande arche dArkarie galement. Les Ethques les ont peut-tre construites. Il faudra se renseigner sur eux. Les autres se demandrent comment Corenn comptait se renseigner sur le plus vieux peuple du monde connu, disparu depuis des dizaines dons. La Mre avait son ide sur la question. Passant par un voyage spcial comportant, comme tout ce qui tait susceptible de les aider, un certain danger. *** Deux jours passrent sans que les hritiers soient inquits. Le bras de Grign le faisait toujours souffrir, mais il trouva 473

dautres exercices pour satisfaire la soif de progression de Lti. La jeune femme, maintenant quipe de sa rapire et de son armure neuves, tait devenue un combattant plus quhonorable. Le guerrier la savait assez doue pour se transformer en quelquun de redoutable. Corenn et Yan sisolrent de nouveau pour parler magie. La Mre promit quils passeraient des cours techniques aprs, peut-tre, avoir rencontr Usul. Le jeune homme arrivait en effet la fin de sa formation thorique, et il lui tardait de mettre en uvre son nouveau savoir. Rey se dcouvrit une nouvelle passion pour le culte eurydien. En fait, ce ntait que prtexte une cour assidue auprs de Lana, mais la Maz faisait semblant de ne pas sen apercevoir, et dissertait avec lui pendant des dcans entiers de la qute universelle de la Morale. Aucun ne savisa de dnoncer lacteur comme le membre du groupe au pass le moins en accord avec ces principes vertueux. Bowbaq restait plus silencieux encore que dhabitude. Son combat contre le Moglur lavait choqu plus profondment, mme, que les vnements de lle Ji. Cette fois, sa famille tait en danger, et le gant se remettait en question. Le troisime jour de leur voyage allait voir un changement majeur dans son caractre. LOthenor quittait la mer Mdiane pour celle de Romine, et les hritiers staient runis sur le pont pour voquer leur proche destination. Corenn et Grign en savaient assez pour satisfaire leur curiosit, et ils coutaient, Bowbaq compris, les chefs du groupe partager leurs connaissances. Le Beau Pays tait un ensemble darchipels rassemblant plus de cent trente les de tailles diverses. Toutes appartenaient au peuple des Guoris, la civilisation peu avance, mais aux richesses inpuisables. Les Guoris avaient subi nombre dassauts des Romins, au nord, au temps des Deux Empires. Si le Beau Pays tait rest libre, cest parce que chaque le devait tre conquise puis tenue au prix de nombreuses pertes, ce qui demandait aux envahisseurs beaucoup de temps et de moyens. Lenjeu nen

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valait finalement pas la peine, et les Romins avaient renonc. Mais les Guoris avaient retenu la leon. Ce ntait pas un peuple guerrier. Ses seules excursions se rsumaient un commerce irrgulier avec les Baronnies et le sultanat de Jezeba. Mais ils consacrrent alors leurs maigres bnfices la cration dune flotte de guerre suffisante pour faire hsiter nimporte quel envahisseur. Largent vint rapidement manquer, pour entretenir ces navires et les quipages de mercenaires quils recrutrent peu peu. Ils eurent alors lide de louer quelques-unes de leurs les tellement convoites. Les locataires seraient seuls matres de leur terre, et protgs par une flotte disposant dautant de moyens supplmentaires. Ce fut un succs inespr : un tiers des les du Beau Pays taient maintenant habites par des Loreliens, Goranais, Romins, Jez, Junens, assez riches pour payer lextravagant loyer annuel demand par les indignes. La flotte tait entirement mercenaire. Et les Guoris avaient repris leur mode de vie tribal, peu soucieux du reste du monde, entassant une fortune quils nentamaient qu peine. Mon ami y habite depuis plus de trente ans, prcisa Grign. Lui pourra peut-tre nous arranger une visite sur leur le Sacre. Do connaissez-vous un pareil nanti ? stonna Rey. Je lai tir dun mauvais coup, Manive, il y a une dizaine dannes. Des vide-goussets. Il a t plus que reconnaissant. Il sappelle Zarbone. Zarbone ? rpta lacteur dune voix mfiante. Il nest pas Z. Cest un Goranais. Do vient sa fortune ? Franchement, je ne sais pas. Je crois quil a beaucoup de terres au Grand Empire. Il fait le commerce dantiquits, aussi. Cest un maniaque de la collection. Il a dailleurs rebaptis son le Collection. Jaimerais beaucoup avoir ma propre le, annona Lti rveusement. Tu naimerais pas tes voisins, prvint Grign. Les Zu ont une le au Beau Pays. Les Valipondes aussi. Et Zarbone pense 475

que llot le plus proche du sien cache un temple sacrificiel de Klur. Il nen est pas certain ? Bien sr que non ! Les locataires sont matres chez eux, mais il leur est interdit de poser le pied ailleurs. Nous-mmes, pour rencontrer Zarbone, devrons passer par les mercenaires des Guoris. Le Beau Pays est lendroit le plus protg du mond e connu ! Esprons quil le soit plus, en tout cas, que le palais de Shane, remarqua Rey. Cest ce moment que Bowbaq se leva dun bond, une expression de surprise sur le visage. Ses compagnons comprirent tout de suite que a navait aucun rapport avec la conversation. Le gant coutait quelque chose, mais les autres nentendaient rien. On me parle ! murmura-t-il avec gravit. Dans mon esprit. Un erjak ! Ils se prcipitrent pour observer lhorizon. Il y avait bien un autre bateau en vue, mais il tait plusieurs lieues de la felouque. On peut atteindre ton esprit de si loin ? stonna Lti. Non, rpondit Bowbaq dun air absent, troubl par la voix intrieure. Pas un humain. Un erjak animal. Cest la premire fois quun animal engage le dialogue ! annona-t-il avec un sourire rjoui. Le gant scruta les flots sombres avec espoir. Il craignait moins cette immense tendue deau. Aprs avoir affront un Moglur, le danger de la noyade lui paraissait risible. Que dit-il ? interrogea Yan, alors que chacun cherchait discerner quelque chose sous la surface. Il dit : jeu, rpondit Bowbaq dune voix pleine dmotion. Cest un message damiti. Il faut que je le voie. Il faut que je lui rponde ! L ! annona Grign, dont les yeux taient plus perants que nimporte qui. Des dauphins gyoles. Un groupe de quatre individus prcdait la felouque dune cinquantaine de pas. Bowbaq se prcipita la proue et

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contempla avec admiration ces animaux qui faisaient preuve dune intelligence aussi grande que la sienne. Il se concentra et atteignit lesprit du plus proche. Lanimal neut pas la raction habituelle de rejet. Il me comprend ! sexclama le gant, des larmes dans les yeux. Il demande pourquoi les humains ne rpondent jamais ! Les hritiers observrent le Nordique avec envie. Ils ne connatraient jamais pareille exprience. Bowbaq songea quil pourrait srement atteindre lesprit profond de son nouvel ami Mais il renona, lide de lavalanche de sensations marines qui allait le submerger. Les dauphins escortrent la felouque un bon moment, jusqu ce que LOthenor croise lautre navire. Cest ce moment que les choses se gtrent. Bowbaq sentit le choc du harpon dans sa chair. Comme sil lavait reu la place du dauphin. Comme sil partageait son esprit profond. Il percevait la souffrance de lanimal agonisant, alors que lquipage du baleinier tirait sa proie lui. Il entendait les cris de dsespoir et dincomprhension des autres dauphins, dans son esprit comme dans ses oreilles. Yan, peux-tu nous rapprocher de ce bateau ? demanda-til, sourcils froncs. Le jeune homme sexcuta aussitt. Quoi que projett son ami le gant, il tait daccord. a ne sert rien, Bowbaq, essaya Grign qui sentait venir lorage. Ces types ne font que leur mtier. Ce nest mme pas pour se nourrir, alors, grommela lArque, encore plus furieux. Juste pour de largent ! Comme LOthenor sapprochait du baleinier, lquipage de ce dernier sagita. Une douzaine dhommes au teint hl se massrent sur le pont, les armes la main. Et le baleinier changea lui aussi de cap pour venir leur rencontre. Par tous les dieux et leurs putains ! sexclama Rey, oubliant la prsence de Lana. Ils vont nous aborder, en plus ! Ce sont des pirates ! Si on stait content de passer, ils nous auraient laisss tranquilles, rla Grign en allant chercher sa lame courbe. 477

Il ramena aussi son arc et la masse darmes de Bowbaq, mais le gant les refusa dun air cur. Merci, mon ami. Tu avais raison de dire que jai le devoir de me dfendre. Mais avec une arme, a nest pas juste. Les animaux nen ont pas. Je veux bien me battre, mais sans arme. Si tu es mains nues et que ton adversaire a une pe, ce nest pas ce que jappelle un combat juste non plus ! Grign, vous avez bien regard la taille de ses poings ? railla Rey. Pour qui est-ce injuste ? Corenn et Lana descendirent sabriter sous le pont, suivant les ordres du guerrier. Lti prit fermement position, malgr les injonctions de sa tante les accompagner. Yan sarma du glaive inutilis de Lti. Son cur battait tout rompre, comme celui de ses compagnons. Il crut un instant que les choses allaient sarranger. Ils nallaient tout de mme pas se jeter les uns sur les autres Cest pourtant ce qui arriva. Trois des pirates sautrent sur LOthenor ds que les deux coques furent assez proches. Grign mit une flche dans la gorge du premier, et Rey un carreau darbalte dans le ventre du second, qui bascula et tomba pardessus bord. Bowbaq attrapa le troisime par sa cheville et le retourna la tte en bas. Il entendait toujours la douleur et lincomprhension du dauphin. Il fit faire deux tours lhomme au-dessus de sa tte et le lana vers le baleinier, puis bondit sur le pont ennemi. Les hritiers se regardaient avec surprise. Jamais Bowbaq ne stait montr aussi dtermin. Il avait projet trois hommes par-dessus bord avant mme que Rey et Lti ne le rejoignent. Grign se chargea, flche aprs flche, de tenir distance les pirates aux armes les plus menaantes pour le gant non protg. Lti en blessa deux qui se jetaient sur elle, avec une facilit qui la remplit dune joie sauvage. Mais elle sappliqua aussitt reprendre son calme. Esprit vif. Quelques instants aprs le dbut du combat, il ne restait plus sur le pont du baleinier que cinq pirates valides, se tenant bonne distance de leurs adversaires. Lti et Rey revinrent sur la 478

felouque mais Bowbaq nen avait pas fini. Il libra le dauphin bless qui senfuit avec le peu de forces qui lui restaient. Puis disparut dans la cale, au grand dsarroi de Grign qui ne pouvait pas le couvrir l-bas. Mais le gant rejoignit ses compagnons peu aprs, avec une expression trs satisfaite. Le baleinier fut entirement aval par les flots avant mme que LOthenor et parcouru une demi-lieue. Tu as fait un trou de quelle taille, au juste ? demanda Yan avec amusement, heureux quils sen soient tirs si bon compte. Juste assez grand pour quils ne puissent pas le reboucher, rpondit le gant apais, avec un clin dil. Cest un peu cruel, non ? remarqua timidement Lana. Ces hommes vont avoir du mal rejoindre la cte Ils nont qu demander de laide aux dauphins. Mais Bowbaq ne pouvait pas rester cynique trs longtemps. Ils ont une chaloupe de secours, ajouta-t-il. Je lai dtache avant de revenir. Mais a leur donnera une leon. On navait vraiment pas besoin de cette aventure, tout de mme, commenta Corenn. Mais si ! Les hros coulent toujours les pirates, conclut Rey avec un humour quil tait le seul comprendre. *** Ils arrivrent en vue des premires les du Beau Pays lapoge du quatrime jour. Sils avaient d se rendre dans une des terres les plus louest, le voyage leur aurait pris deux jours de plus. Heureusement, Collection se situait, daprs les souvenirs de Grign, au sud de GrandTerre, la capitale et le la plus vaste des archipels. LOthenor navait pas encore tout fait dpass la premire bande sableuse quune caraque sinterposait pour lui barrer le chemin. Les hritiers attendirent calmement quelle vienne leur rencontre. ton avis, Bowbaq, il faut un trou de quelle taille pour faire couler ce bateau ?

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Le gant haussa les paules sans rpondre la plaisanterie de Rey. Avec le recul, il tait un peu honteux de son rcent dbordement de violence, et lacteur ne perdait pas une occasion de le taquiner ce sujet. La caraque ainsi que son quipage taient dorigine jez, mais employs par le roi et pour le service du Beau Pays, aussi le capitaine sadressa-t-il eux en langue guori. Aucun des hritiers ne la parlait, et Grign choisit de rpondre en jezac, idiome quil tait une fois encore seul connatre. Nous dsirons nous rendre Collection. Le gouverneur est notre ami. Cest une simple visite de courtoisie. Le locataire de chaque le portait le titre de gouverneur, ce qui tait proche de la vrit, puisquil rgnait vritablement sur sa bande de terre comme mandat de tous les pouvoirs du roi des Guoris. Lindiffrence de Grign amadoua les mercenaires. Est-il prvenu de votre arrive ? senquit le capitaine jez. Malheureusement, non. Mais je suis certain quil sera ravi de nous recevoir. Grign esprait ne pas tre dmenti. Il y avait plus de deux ans quil navait revu Zarbone. Ce dernier pourrait mme trs bien ntre plus de ce monde Le capitaine mercenaire se proposa pour leur servir descorte, ce qui tait plus un ordre quune attention. Et Yan commena de guider la felouque la suite de la caraque. Corenn remarqua sans y rflchir que leur petit groupe dhritiers ne comprenait aucun Jez. Aucun descendant du chef Ssa-Vez. Comme il ny avait aucun descendant du prince Vanamel, ou de son conseiller Saat lconome. Les trois missaires de lle Ji qui avaient succomb au voyage. Concidence ? Ou pouvait-on trouver une explication, aussi complexe quelle puisse tre ? Elle fit soudain le rapprochement avec dautres lments, qui simbriqurent bientt pour former une thorie. Cette soudaine clairvoyance la glaa deffroi. Et si Shane tait morte par accident. La reine avait longtemps t pargne par les attaques des Zu. Leur ennemi lavait peut-tre prserve quelques dcades, 480

dans le seul but de tendre un pige aux survivants qui ne manqueraient pas de se rassembler Junine. Mais peut-tre aussi que Shane ntait pas sur la liste noire ? La Mre rassembla aussitt ses amis pour dbattre de lide. Les hritiers avaient appris estimer lintelligence de Corenn, depuis le dbut de ce long voyage, et lcoutrent avec beaucoup dattention. Les runions du jour du Hibou nont jamais accueilli que les enfants conus aprs le retour des sages, annona-t-elle avec excitation. Procdons par limination. Les Goranais Vanamel et Saat nont pas survcu, et aucun navait denfants. Leur cas est le plus facile. Mais les autres ? Arkane de Junine et le chef Ssa-Vez de Jezeba taient les seuls tre pres avant dembarquer pour Ji. Vez nest jamais revenu. Ses descendants ont toujours boud les runions, et la gnration actuelle ignore srement toute lhistoire. Reste Arkane. Il avait un fils, Thom. Il nen a pas eu dautres. Thom a particip quelques runions, mais en a loign ses propres enfants, et Shane aurait elle aussi ignor notre existence si les faits et gestes du roi des Baronnies pouvaient tre oublis. Les Zu ne sen sont pas pris elle. Elle na t en danger quaprs notre rencontre. Elle serait peut-tre toujours en vie si nous avions vit Junine, mais nous naurons jamais assez de larmes et de regrets pour changer le pass. Car les autres, nous tous ici, Yan mis part, descendons denfants conus aprs le retour des missaires. Notre ennemi cherche seulement liminer ceux-l. Je pense que Shane na t tue quen prvention, pour lempcher de nous aider davantage. Mais encore ? interrogea Lana. Je ne sais pas. Lorsque nous laurons dcouvert, nous saurons comment lutter. Et ce nest toujours quune thorie. Si les hritiers de Vez ont t attaqus, elle tombe leau. Sauf si notre ennemi veut brouiller les pistes, ou quil manque de renseignements, ou quil ne veuille prendre aucun risque, remarqua Rey. En fait, nous nen savons pas plus quavant. Sans vous offenser, Corenn. 481

Il y a tellement de choses que nous ignorons soupira la Mre. Qui est lAccusateur, et pourquoi ? O mnent les portes ? Comment fonctionnent-elles ? Quont vcu nos anctres ? renchrit Lana. Qui tait Nol ? ajouta Lti. Et le Moglur ? Pourquoi Bowbaq est-il si grand ? plaisanta Rey. Son intervention les dtendit un peu, et il fut rcompens par quelques sourires. Mais les esprits restaient comme noys dans un brouillard tenace et angoissant. Sils ne trouvaient pas rapidement quelques rponses, ils y disparatraient jamais. *** La caraque guidait LOthenor bonne allure. Les Jez connaissaient bien les eaux des archipels, leurs courants, leurs rcifs et leurs bandes sableuses, et ils naviguaient sans hsitation dans le labyrinthe dles nomm Beau Pays, empruntant des bras de mer o les hritiers auraient hsit sengager deux-mmes. Le capitaine mercenaire ne reprit la peine de leur adresser la parole qu une seule occasion. Lana tressaillit en entendant la traduction de Grign. Le Jez lisait-il dans leurs penses ? Il nous dfend daller sur cette le, l-bas, rpta le guerrier pour ses compagnons. Il sagit de lle Sacre des Guoris, bien sr. Je pensais quil tait interdit de poser le pied sur quelque le que ce soit, de toute faon ? lana Rey. En fait, il nous prvient de ne pas mme en approcher. Ce serait un endroit affreusement dangereux. a me surprend beaucoup. Ils contemplrent la terre isole, couverte dune paisse vgtation, et dont le seul relief tait un sommet pel culminant quelques centaines de pas. a devient une habitude, pour nous, de visiter des les interdites, plaisanta Yan. Une spcialit, mme, prcisa Rey avec un air guind. Au moins, il ny aura pas de Zu sur celle-l.

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Ils essayrent de ne pas penser ce quils pourraient y trouver dautre. Les lgendes courant sur Usul ne sachevaient pas toutes dramatiquement, mais les thmes de la mort et de la folie y revenaient quand mme souvent. Lana avait lu quelque part que les mortels succombaient parfois limmense connaissance du dieu. son savoir inhumain. Usul tait Celui qui Sait. Comme Eurydis tait Celle qui Guide. La Maz ne parvenait pas comprendre comment le Savoir, une des trois vertus du culte de la Sage, pouvait tre source de tourment. Lle nest pas cense tre garde ? stonna Corenn. Il ny a aucun navire, et il ne me semble pas voir non plus dhabitations dans les terres. Jtais en train de me dire la mme chose, rflchit Grign. mon dernier passage, lendroit fourmillait de vaisseaux. Je me demande ce que cela signifie Cest mieux ainsi, affirma Bowbaq avec conviction. a sera plus facile. Pas sr Le guerrier scruta lle de son regard daigle pendant un bon moment encore, esprant y discerner un mouvement. Mais en vain. Elle disparut bientt derrire une autre terre, se soustrayant tout examen. Ils parvinrent Collection la fin du jour. Un Jez donna de la corne, et un vieil homme portant barbe blanche et un simple pagne apparut peu de temps aprs sur la plage, avant de savancer sur le ponton de bois. Deux Jez le rejoignirent dans une chaloupe pour lui annoncer la visite dun certain ami ramgrith. Lhomme fit de grands gestes de salutations en direction de LOthenor et les mercenaires partirent rapidement, leur tche accomplie. Si Zarbone avait dmenti Grign, ou sil navait pas daign le recevoir, les Jez auraient chass les hritiers du Beau Pays. Son le est gigantesque ! sexclama Lti alors que Yan manuvrait la felouque jusquau ponton. Cest une des plus grandes quon ait croises ! Il est trs, trs riche, confirma Grign dun air blas. Mais part sa passion pour les collections, il vit ici comme un Guori. 483

Cest lhomme le plus trange que jaie rencontr. Avant de vous connatre, Reyan, bien sr. Je vous retourne le compliment, rpondit simplement lacteur, pris de court. LOthenor accosta doucement et Grign sauta sur le ponton pour lamarrer. Il se tourna ensuite vers lhomme maigre la peau dore par des dcennies de soleil. Zarbone ltreignit avec enthousiasme. Depuis le temps, espce de Ramgrith mal embouch, trane-rapire, vieux pirate ! Je pensais quAleb avait fini par tavoir ! Tu aurais pu venir plus tt ! Lhomme avait lanc toutes ces insultes Grign en souriant, sans la moindre arrire-pense, mais les hritiers nimaginaient pas le guerrier passer lponge sur un tel manque de respect. leur grande surprise, Grign rendit ltreinte son ami avec une joie sincre. Vieux pirate toi-mme ! Tu sens tellement la liqueur quon est venu guids par lodeur ! Zarbone rit de la saillie, et se recomposa une attitude alors que les compagnons de Grign dbarquaient. Le vieil homme parut rougir un peu plus sous sa barbe blanche quand le guerrier lui prsenta successivement Lti, Maz Lana et Corenn. Pardonnez ma tenue, mes dames, sexcusa-t-il maladroitement. Vous tes les premires femmes visiter Collection. Merci de vous laisser envahir, matre Zarbone, rpondit Corenn. Nous sommes flattes de cet honneur, et esprons vous dranger le moins possible. Mais vous tes les bienvenus ! Je ne manque pas de place, sexclama-t-il rassrn, en balayant de la main ltendue de sa proprit. Lennuyeux avec une le, voyez-vous, cest quelle soit entoure deau. Les visites sont rares ! Zarbone les entrana sur la plage, puis dans un chemin serpentant travers une vgtation luxuriante. Grign et lui changeaient des souvenirs anodins en senvoyant lazzis et boutades. Rey, qui excellait ce petit jeu, se mla bientt de la conversation. On entend beaucoup danimaux, les interrompit Yan. 484

Mme des fauves, renchrit Bowbaq, qui avait aussi remarqu linhabituel concert de grognements et feulements en tout genre. Cest ma collection danimaux, rpondit Zarbone dun air blas. propos, si vous apercevez un genre de gros lzard blanc, long d peu prs trois pieds, essayez de lattraper sans lui faire de mal. Cest mon varan dalbtre, il narrte pas de schapper. Sur une le, il ne peut pas aller bien loin, mais jai peur quil ne tombe dans la fosse aux rdostres, ou sur une anguille des sables en pleine ponte. Il reprit son chemin comme si de rien ntait. Les hritiers lobservrent avec des yeux ronds. Dcidment, chaque tape de ce voyage tait une aventure elle seule. *** Il avait beau habiter sur une le, Zarbone logeait dans une maison qui aurait fait plir denvie la plupart des marchands loreliens. Il avoua quelle avait t btie par lancien gouverneur, et quil se contentait de la faire entretenir et de lamnager selon ses besoins. Il payait grassement le roi des Guoris pour cette valeur ajoute. La maison stendait sur deux niveaux, mais le plus petit ntait quun support, les pices principales se trouvant ltage suprieur. Elle ntait pas en bois, cannes et roseaux tisss, comme les hritiers sy taient attendus, mais bien en pierre et en marbre de qualit, quil avait obligatoirement fallu apporter du continent. Lopration avait d stendre sur plusieurs annes et coter plus dor quils nen verraient jamais. Mais le rsultat en valait la peine. Des petits chats ! scria Lti alors quils approchaient de lentre. Des chats nains, corrigea Zarbone en seffaant pour cder le passage. Ils sont censs tre plus joueurs, mais ne font que dormir, et dormir encore. Eux ne se posent pas de questions sur le sens de la vie, au moins. Lti caressa un des matous qui stirait langoureusement. De plus prs, elle releva de nombreuses diffrences avec la race 485

commune. Ils ressemblaient plus des tigres miniatures qu de vritables chats. Affame de tendresse, la petite bte suivit la jeune femme lintrieur. Si vous en voulez, je vous le donne, annona le gouverneur. Il y en a tellement sur lle, maintenant, quils commencent se battre entre eux. Vous ferez un heureux de celui-l. La jeune femme remercia Zarbone, mais rserva sa rponse. Comment pourrait-elle soccuper dun animal, mme si petit ? Leur hte les installa sur la terrasse surplombante et leur offrit boire. Une fois ces civilits respectes, Grign entra enfin dans le vif du sujet et narra en dtail leurs dmls avec les Zu. Zarbone fut trs attentif pendant tout le rcit, posant des questions pertinentes, haussant les yeux de surprise devant la dtermination des tueurs rouges. Cest un magicien, murmura Corenn Yan. Il a le tic. Le tic ? Regarde sa faon de dsigner les objets en parlant, ou de les fixer. Tu vas comprendre. Le jeune homme admit, aprs quelques instants dexamen, que Zarbone tait peut-tre magicien. Maintenant averti, il trouva les mmes signes chez Corenn. Il se demanda sil prsenterait lui-mme de pareilles preuves de son pouvoir. Le vieil homme comprit rapidement que Grign lui cachait certains lments importants de son histoire. Toute la partie surnaturelle, en fait. Il ne sen offusqua pas. Vrit cache est mensonge courtois, dit le proverbe. Vous avez vraiment de gros ennuis, dit-il en constatant lvidence. Que penserait-il sil savait pour le Moglur ? remarqua Rey pour lui-mme. Vous tes donc traqus par tous les Zu des HautsRoyaumes, tueurs envoys par un ennemi inconnu, et dont les motivations ne sont pas moins mystrieuses. Oui, vous avez vraiment de gros ennuis. Sans compter le mauvais caractre de Grign, lana Rey. Vous ne pourriez pas vous arrter de faire le pitre pendant un simple dcan ? rla le guerrier. 486

L ! Vous voyez ! ajouta lacteur, content de lui. Zarbone ne gota pas la plaisanterie. Sil tait dhumeur joyeuse larrive des hritiers, il affichait maintenant une expression grave et rflchie. Vous pouvez vous cacher ici, bien sr. Mais les Zu ont une le moins de douze milles, et ils finiront par apprendre votre prsence, par les Guoris ou les mercenaires. Nous ne pouvons pas rester, de toute faon, ajouta Corenn. Elle songeait la faon dont le dmon les avait retrouvs au Chteau-Bris. Ils ne pouvaient esprer se cacher nulle part. Et ils navaient pas le droit de mettre Zarbone en danger, comme ils avaient peut-tre expos Shane. Que puis-je faire pour vous aider ? Grign, tu as besoin dargent ? proposa-t-il, soudain inspir. Tu men as dj donn beaucoup trop, au cours de toutes ces annes. Ne tinquite pas, nous avons ce quil faut. Nous voulons voir Usul, annona Lana froidement. Zarbone attendit sans rpondre que quelquun dmente la Maz. Ils ne pouvaient pas avoir rellement ce projet. Je vous le dconseille, dclara-t-il enfin. Mieux vaut pour vous affronter les Zu. Cest notre seule chance, renchrit Lana. Il nous faut des rponses. Et les Guoris gardent srement moins bien leur le Sacre que les Zu leurs secrets. Vous ne comprenez pas, expliqua Zarbone avec gravit. Les Guoris ne gardent pas cette le pour leur seule jouissance. Eux-mmes vitent dy aller. Si des vaisseaux patrouillent lbas, cest pour empcher quiconque de sattirer une maldiction. Comment peut-on considrer le Savoir comme une maldiction ? Jai entendu des histoires dhommes dvors par la curiosit, sembarquant pour lle Sacre. Et jai vu quelques-uns de ceux qui avaient eu la chance de revenir. Ils deviennent fous, tout simplement. Ils restent prostrs pendant des jours, des lunes, des annes parfois, et finissent par se suicider.

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Eurydis nous aidera, affirma Lana dune voix quelle aurait voulue moins tremblante. Elle me donnera la force. Je regrette que vous preniez cette dcision, conclut Zarbone avec mlancolie. Le vieil homme tait sr de lui. Bowbaq sentit sa conviction sbranler. Puis il se rappela le Moglur et retrouva sa dtermination. Il ny a plus de vaisseaux en patrouille, l-bas, dit Grign. Pourquoi ? Je lignorais. Il y en avait encore rcemment. Cest une mauvaise nouvelle : a signifie que les Guoris ont trouv un meilleur moyen de garder la place. Quant savoir ce que cest Grign acquiesa en soupirant. Il tait arriv la mme conclusion. *** Lti dcida finalement de garder le chat. La petite bte lavait accompagne fidlement toute la soire, surtout pendant le repas de poisson grill quils avaient partag avec Zarbone. Yan lui suggra en plaisantant de lappeler Grenouille, parce quil faisait plus de bonds que de pas. La jeune femme trouva cette ide charmante et ladopta aussitt. Le groupe dhritiers senrichit donc dun nouveau membre, un chat nain lge indtermin que Yan jalousait chaque fois quil sautait sur les genoux de Lti. La jeune femme rappela Bowbaq sa promesse dutiliser ses pouvoirs derjak sur lanimal de son choix, et le gant affirma quil sen acquitterait avec plaisir. Mais le choix de Lti choqua Rey. Pourquoi utiliser ton cadeau sur un chat ? Tu pourrais demander Bowbaq de dresser un chien, un loup, un ours, je ne sais pas, quelque chose dutile ? Jaurais du mal prendre un ours sur mes genoux, rpliqua Lti ingnument. Lacteur renona la raisonner. Il savait, lui, comment il utiliserait les pouvoirs de Bowbaq ou de Corenn. Il en ferait de

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lor, bien sr. Mais ses amis ntaient que des campagnards incapables dapprcier les vraies valeurs des socits civilises. Zarbone leur fit les honneurs de ses collections. Ils en passrent plusieurs en revue, des cadrans solaires aux poteries mmissiennes, en passant par les dagues et les manuscrits rares. La visite de la rserve danimaux fut reporte au lendemain. Rey lui donna la hati quil conservait depuis le dbut de son priple. Cet objet le rpugnait et il songeait depuis un moment dj sen dbarrasser. Zarbone accepta le prsent avec une joie sincre. Il possdait dj une pice semblable, mais incomplte. Il prolongea tellement ses remerciements que mme Rey en fut gn. Corenn se plongea dans les manuscrits ds que la politesse le lui permit, pendant que Lti contemplait les rayonnages chargs de centaines de volumes plus ou moins bien conservs. Tant dcrits limpressionnaient. Ce serait amusant de trouver quelque chose sur nos anctres l-dedans, dit-elle en faisant glisser ses doigts sur les dos bien aligns. Il y a quelque chose, se souvint Grign. Zarbone me la montr il y a quelques annes. Tu te rappelles Bien sr, confirma le vieil homme en semparant dun pais volume. La page tait marque et il retrouva tout de suite le paragraphe. Tous attendaient sa lecture avec impatience. Cest dans Les Cinq Dynasties du sultanat. Je suis tomb dessus par hasard, en rparant la reliure. Je lis Or donc, le sultan Absoura navait plus de chef de guerre, depuis quil avait envoy celui-ci le reprsenter sur lle Ji en Lorelia, sur les conseils dun tranger nomm Nol. Jamais lmissaire ntait reparu, et Absoura fut confront au problme de choisir un nouveau chef de guerre parmi Le reste est sans intrt pour vous, jai parcouru tout le chapitre. Il ny pas grand-chose, vous voyez. Vous permettez ? demanda Corenn en tendant la main vers le livre. Bien sr. 489

La Mre parcourut avidement les quelques lignes mentionnant laventure de leurs anctres. Lmissaire cit ne pouvait tre que Ssa-Vez. Pourtant, quelque chose nallait pas Lana fut la premire trouver quoi. Je ne me souviens pas dun sultan nomm Absoura, dclara-t-elle. Mes leons dhistoire remontent bien loin, mais je devrais tout de mme me rappeler le nom Cette remarque fut ltincelle dclenchant un incendie dans lesprit de Corenn. La Mre se prcipita dans les premires pages du volume et y trouva rapidement ce quelle cherchait. Ctait plus fort, plus tonnant que tout ce quils avaient vu jusqu prsent. Ce livre est vieux de plus de trois cents ans ! dclara-t-elle avec solennit. Des hommes ont suivi un certain Nol sur lle Ji deux sicles avant nos aeuls ! Les hritiers se dvisagrent avec effarement. Leurs recherches amenaient toujours plus de questions, plus de mystres, et srement plus de dangers. Zarbone demanda le livre et vrifia la date. Corenn avait raison, bien sr. Il parcourut les dernires pages et confirma que le texte ne mentionnait pas les sultans les plus rcents. Il ne pouvait sagir dune erreur ; le livre tait bel et bien vieux de trois sicles. Il est impossible quil sagisse du mme Nol, commenta Rey sans assurance. Impossible ne veut plus dire grand-chose pour nous, rappela Grign, imperturbable. Il ne pouvait pas mentionner devant Zarbone la porte de Ji, lautre monde, le Moglur, mais tous les avaient en mmoire. Ils avaient effectivement franchi depuis longtemps les frontires du rel. Quest-ce que a voudrait dire ? demanda Lti. Que des sages sont runis Ji depuis des millnaires, peut-tre ? Mais pourquoi ? Pour prendre la dcision importante de Nol, rappela la Mre. Mais nous navons aucune ide de ce dont il sagit. Ils se turent quelques instants, gns par la prsence de Zarbone. Il tait hors de question de limpliquer plus encore 490

dans leur aventure et de mettre sa vie en danger. Ils devraient discuter de cela plus tard. Corenn jugea toutefois le moment opportun pour leur faire part de son projet. Plus que jamais, nous avons besoin dinformations. Je pense que tout le monde est maintenant convaincu de la ncessit de rencontrer Usul, selon lide de Lana ? Ils acquiescrent gravement, pendant que Zarbone secouait la tte de dpit. Si cela savre strile ou insuffisant, je propose davoir recours une autre source de savoir. Beaucoup moins mystrieuse, et srement presque aussi fiable. Cest quoi ? Un autre dieu ? badina Rey. Non. Quelque chose de tout fait humain. La Bibliothque clectique impriale de Romine. Que vous connaissez peut-tre mieux sous le nom de bibliothque de la tour Profonde. Personne ne peut y entrer, objecta Grign, suivant son caractre modrateur. Elle est hante, renchrit Lana dune voix tremblante. On dit que des spectres y veillent depuis des sicles. Jaurais moins peur de rencontrer Usul que daller l-bas. Yan, Lti, Rey et Bowbaq avaient des avis partags. Si Corenn pensait que cette tape pouvait les aider, alors mieux valait y passer. Et ils avaient survcu tant de choses dj quune bibliothque, mme hante, semblerait un endroit bien paisible. Enfin, du moment que la Mre lavait mentionn, ils taient dj convaincus de sy retrouver un jour prochain, quoi quil arrive Je peux vous y faire entrer, annona Zarbone avec fiert. Si vous le voulez vraiment, je peux vous aider. Comment a ? Jai un ami, Romine, qui se charge de trouver quelques pices rares pour ma propre bibliothque. Je suis sr quil se les procure dans la tour Profonde. Il ne me la jamais vraiment dit, mais la faon dont il lude ma question chaque fois me parat un aveu suffisant. Si cest vrai, pourquoi nous aiderait-il ? 491

Je vais vous crire une lettre de recommandation. a le dcidera peut-tre. Sinon, proposez-lui de lor. Cest triste dire, mais il cherche toujours amasser des monarques, bien quil en possde au moins autant que moi. Corenn et Grign remercirent Zarbone pour son aide. Si quelquun pouvait les faire entrer dans la tour Profonde, le projet pouvait tre srieusement envisag. Lana mourait dj dangoisse de rencontrer Usul. Elle devrait bientt saccommoder de spectres, en plus ! Vous ne trouvez pas a trop facile ? demanda Rey, trs srieusement pour une fois. Nos anctres essaient en vain de percer le mystre depuis plus dun sicle. Nous en avons dj appris plus queux en quelques dcades seulement. Vous trouvez a facile, vous ? semporta Grign. Aucun na t aussi motiv par les vnements que nous, expliqua Corenn. Ce que nous accomplissons, nous sommes pousss le faire. Mais si vous trouvez a facile, tant mieux pour vous, renchrit le guerrier. Parce qu mon avis, le plus dur reste venir. *** Les hritiers visitrent la collection danimaux de Zarbone le lendemain, sauf deux dentre eux. Yan avait immdiatement abandonn le projet quand Corenn lui avait propos une nouvelle leon de magie. Il savait tre proche de la fin des cours thoriques, et il lui tardait de passer la pratique. Lti tait dj une guerrire, alors que lui ntait toujours quun apprenti sorcier. La leon eut lieu sur la plage, sous le soleil. Corenn transmettait son savoir par la simple parole, ce qui leur permettait de sinstaller nimporte o, ou de disserter tout en marchant, ce quils faisaient aujourdhui. Tes-tu jamais demand pourquoi tu avais russi lpreuve avec ton coquillage, et pas avec la pice ? Oui, bien sr. Jai dabord pens que cette pice gnait ma concentration. Mais je suppose que lexplication est plus 492

complique ! Peut-tre la composante Terre du coquillage taitelle plus forte que celle de la pice, et donc plus facile inflchir ? Ce pourrait tre a, admit Corenn. Mais pour des objets si petits, les diffrences ne sont pas si grandes quelles jouent ce point sur la russite ou lchec dun sort. Il sagit dautre chose. De la rceptivit des objets au pouvoir. Yan coutait attentivement les explications de la Mre. la fin de chaque cours, il pensait tout savoir ou presque sur la magie. Mais Corenn apportait sans cesse de nouvelles notions quil assimilait de son mieux. Il avait compris depuis longtemps lintrt de ces cours magistraux. Sil avait ds le dbut enchan les tours, il serait maintenant comme un homme qui mange des champignons sans les connatre mort. En thorie, continuait la Mre, toute chose est altrable, car comportant les quatre lmentaires. Mais en pratique, les magiciens ont remarqu des diffrences de rceptivit, mme entre deux objets semblables, fabriqus dans le bois dun arbre unique, par exemple. Cest encore inexpliqu. Cela reste le plus grand mystre de la magie. Yan ouvrit des yeux ronds. Ctait la premire fois que la Mre ne lui proposait pas une interprtation, mme fantaisiste, de lun des aspects du pouvoir. Certains parlent dune cinquime composante, reprit-elle. Quelque chose quon appellerait rcept. Mais personne narrive vraiment le dfinir, ni expliquer son fonctionnement. Il semble juste que, plus une chose a t lobjet dattention humaine, plus son rcept est fort, et plus il est facile dy appliquer sa Volont. Mais mme cette rgle souffre dirrgularits et dexceptions. Est-ce que le rcept dun objet varie dun jour lautre ? Bonne question, le flicita Corenn. Non, sil est fort un jour, il lest toujours le lendemain, ou mme lanne suivante. Peut-tre change-t-il aprs quelques sicles, mais personne ne vit assez longtemps pour sen assurer. Cela leur rappela ltrange dcouverte de la veille. Nol avait peut-tre, lui, vcu assez longtemps. Lide que Nol ft leur

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ennemi avait travers les esprits, mais ils vitaient pour linstant den parler, tant les implications taient pessimistes. Jai entendu quelques rares histoires, toutefois, mentionnant des objets au rcept considrable, qui perdaient totalement cette facult aprs une manipulation excessive par la Volont. Les magiciens dclarent ces objets aboutis. Ils sont alors insensibles au pouvoir. Mais je nen ai jamais t tmoin. Dommage, commenta Yan en contemplant son mdaillon. Il songea celui quil avait offert Lti. Il navait eu aucun mal faire pntrer le papier dans lopale. Le rcept de la pierre devait tre trs grand. Lopale tait-elle maintenant aboutie ? Si oui, ce quil avait crit durerait ternellement. Cette ide lui plaisait beaucoup. Tu es maintenant un magicien part entire, Yan. Tu en sais pratiquement autant que moi. Je nai qu te rappeler que la vritable puissance nest pas dans lutilisation excessive de la Volont, mais dans lintelligence avec laquelle tu en uses. La magie ne te place pas au-dessus des autres. Elle ten rend responsable. Yan acquiesa avec gravit. Il prenait les conseils de Corenn trs au srieux. Il ntait plus le jeune pcheur naf dun petit village kaulien. Ctait un homme qui avait affront la mort, travers plusieurs pays, t confront des problmes quil naurait jamais imagins. Il tait depuis toujours intelligent. Il simprgnait maintenant de la sagesse des anciens. Bien ! Il ne reste plus qu trouver ton nom. Cest une coutume, prcisa la Mre dun air enjou. Que penses-tu de Yan le Curieux ? Heu Je ne sais pas Cest un peu ngatif, non ? rpondit le jeune homme surpris. Yan le Fidle, alors ? La rgle veut que le matre choisisse le nom de son apprenti, mais je ne voudrais pas en prendre un qui te dplaise. Le Curieux sera trs bien, affirma-t-il, effray par lventualit de se faire appeler le Fidle.

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Il se demandait do la Mre tirait de pareilles ides. Elle passait dune conversation srieuse la plaisanterie en un temps remarquable. Allons donc nous prsenter Zarbone, matre Yan le Curieux. Ce sont des choses qui se font, dans notre confrrie. Ils trouvrent le vieil homme au milieu des enclos, vantant la raret de ses rdostres, bouquetins dors et autres curiosits qui faisaient la splendeur de sa collection. Lti retenait grandpeine Grenouille, qui voulait absolument rendre visite chacun des animaux. Le chat nain tait tellement rebelle quelle songea le rebaptiser Reyan. Matre Zarbone, annona la Mre en lentranant lcart. Je suis Corenn la Sagace, et voici Yan le Curieux. Tous deux spcialistes de la Terre. Ravi de vous rencontrer, rpondit le gouverneur en jouant le jeu. Je suis Zarbone. Le Collectionneur, bien sr. Autrefois spcialiste du Vent. Il y a tellement longtemps que je nai pas exerc. Ils entamrent une discussion technique, laissant les autres poursuivre la visite. Yan exultait. Pour la premire fois, il avait achev un apprentissage. Il avait un talent bien lui. Il faisait partie dune confrrie. Il avait enfin quelque chose offrir Lti. *** Les hritiers embarqurent le soir mme pour lle Sacre des Guoris. Leur visite chez Zarbone ntait quune tape, et ils ne voulaient pas compromettre plus encore celui qui les avait dj beaucoup aids, ne serait-ce que par ses renseignements sur la tour Profonde de Romine. Lana regardait ces hommes et ces femmes se prparer au dpart. Ils lavaient immdiatement accepte comme lune des leurs. Ce quelle tait, bien sr, puisquelle descendait galement des sages de lle Ji. Mais ils avaient tous en commun une certaine violence, une certaine rage de vivre quelle ne pensait pas possder. Quelle enviait presque.

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Les quitter tait impensable. Ils portaient des armes, se souciaient peu de la Morale dEurydis, mais elle avait besoin deux, de leur protection, de leur amiti. Sa prparation se rsuma une longue prire, o elle confia ses craintes et ses regrets dexposer tellement de gens aux dangers dune confrontation avec Usul. Elle demanda la desse de veiller sur eux. De leur assurer la paix de lesprit, si les choses venaient mal tourner. De protger au moins les plus jeunes. La prire eurydienne ntait soumise aucun rituel particulier en dehors des temples. On pouvait sadresser la desse nimporte o, comme on le dsirait, tant que ctait avec respect. Lana se contentait gnralement de sasseoir contre un arbre et de fermer les yeux. Elle eut la surprise, en les rouvrant, de trouver Lti ses cts. trange spectacle, que celui de cette jeune femme habille de cuir et dacier, portant rapire et couteau, priant la desse de la paix avec autant dapplication. La violence nest pas dans les curs, songea-t-elle, mais dans la mmoire Lti avait travers tellement dpreuves La Maz posa doucement la main sur lpaule de la jeune femme, qui la repoussa par rflexe, avant de dcouvrir, gne, qui en tait la propritaire. Pardon, je Je pensais encore Ce nest rien, la rassura Lana, imaginant sans mal quel souvenir difficile pouvait la torturer. Nous sommes tous un peu nerveux. Je voulais juste te prvenir que je rentrais. Je vous accompagne. Elles trouvrent les autres chez Zarbone, o ils devaient prendre un dernier repas en commun avant dembarquer. Le vieil homme tait morose. Il avait consacr toute sa journe essayer de les dissuader de leur projet, convaincu quil les voyait pour la dernire fois Les hritiers ne montraient quant eux aucun signe de regret. Ils quitteraient leur ami en le laissant vivant, et ctait dj une raison de se rjouir. Cette nuit, ils auraient leurs rponses. Cette nuit, ils connatraient enfin le nom de leur

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ennemi. Ils attendaient ce moment depuis si longtemps que les dangers voqus par les lgendes dUsul semblaient drisoires. Et puis, Lana tait Maz. Cela les mettait en confiance. Les dieux devaient tout de mme avoir une certaine estime pour les Maz, nest-ce pas ? Ils ignoraient, bien sr, que Lana tait la plus terrorise dentre eux. Le repas fut vite expdi, et les hritiers se rendirent sur LOthenor, accompagns de Zarbone qui leur fit ses adieux sur la plage. Grign lui promit de revenir ds que possible, lorsque leurs problmes seraient rsolus. Le vieil homme vita de faire remarquer que le guerrier nageait dans les ennuis depuis vingt ans sans parvenir sen dptrer. Lti dut porter Grenouille jusquau bateau, le chat ne trouvant pas amusant de suivre sa matresse sur le ponton surplombant la mer. Il dvala aussitt vers les cabines o il resta trs longtemps jouer dans les hamacs et les couvertures. Il fut bien le seul y goter. Les autres connurent une nuit agite. *** Zarbone leur avait fourni une carte dtaille de cette partie du Beau Pays, mais la navigation de nuit restait prilleuse. Les hritiers navaient allum aucune lanterne sur LOthenor, et peu de feux signalaient la proximit des les les plus grandes. Ils avanaient pratiquement laveuglette sous la ple clart de la lune mendiante. Bowbaq sentait revenir ses vieilles angoisses. La mer tait plus terrifiante encore la nuit tombe. La frontire entre les profondeurs et la surface se faisait moins prcise. Il imagina quils taient en train de se perdre dans des flots sombres et inhospitaliers, dont ils ne pourraient jamais ressortir. Il chercha merger de sa rverie en sautant dun pied sur lautre. Sentir la solide ralit du monde laidait parfois se sentir mieux Mais pas ce soir.

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Je me souviens dune lgende de mon pays, annona-t-il avec gravit. Elle prtend que lombre de la lune rvle la vritable apparence des choses. Ses amis attendirent en silence de voir o le gant voulait en venir, mais Bowbaq najoutait rien. Pourquoi racontes-tu a ? demanda finalement Rey. Je nai pas vu lombre du Moglur, rpondit le gant dune voix pleine de regrets. Je me demande si jaurais vu celle dun enfant En fait, je suis sr que jaurais vu lombre dun enfant. Ton ombre est celle dune montagne, dclara Rey, autant pour plaisanter que pour rconforter son ami. Il faudra que les dmons se mettent beaucoup sils veulent te faire tomber. Lacteur reprit ensuite lafftage de sa rapire, comme si de rien ntait. Rey avait troqu ses riches vtements contre ses habits de voyage habituels, plus pratiques. Son attitude exceptionnellement srieuse laissait deviner quil avait, lui aussi, quelques angoisses sur leur avenir. Sur lle Ji, il avait chapp de peu la mort. Il comptait bien survivre galement lle Sacre des Guoris. Vous voyez que vous pouvez tre charmant, lui glissa gentiment Lana loreille. Votre ombre vous est celle dune femme divinement belle, enchana aussitt lacteur. Mon ombre aimerait mieux la connatre. Lana rpondit par un sourire gracieux, mais sans joie, avant de sloigner. Ce que suggrait Reyan tait impossible, mme sils ne staient trouvs dans une si terrible situation. En tant que Maz, elle ne pouvait se rsoudre une aventure avec un athe. Aussi tentante que ft lide Main gauche ! lana Grign du