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Mme la Comtesse de Sgur


(ne Rostopchine)

LES VACANCES
(1859)

Table des matires I. Larrive. ...................................................................................................5 II. Les cabanes. .................................................................................................13 III. La visite au moulin. .................................................................................................29 IV. Une rencontre inattendue. .................................................................................................40 V. Le naufrage de Sophie. .................................................................................................58 VI. Une nouvelle surprise. .................................................................................................67 VII. La mer et les sauvages. .................................................................................................75 VIII. La dlivrance. .................................................................................................88 IX. Fin du rcit de Paul. ...............................................................................................100 X. Histoires de revenants. ...............................................................................................103 XI. Les Tourne-Boule et lidiot. ...............................................................................................120 XII. La comtesse Blagowski. ...............................................................................................147 Conclusion.............................................................................158 propos de cette dition lectronique.................................160

mon petit-fils Jacques de Pitray. Trs cher enfant, tu es encore trop petit pour tre le petit JACQUES des VACANCES, mais tu seras, jen suis sre, aussi bon, aussi aimable, aussi gnreux et aussi brave que lui. Plus tard sois excellent comme PAUL, et plus tard encore, sois vaillant, dvou, chrtien comme M. DE ROSBOURG. Cest le vu de ta grandmre qui taime et qui te bnit. Comtesse de SGUR, ne ROSTOPCHINE. Paris, 1858.

I. Larrive.
Tout tait en lair au chteau de Fleurville. Camille et Madeleine de Fleurville, Marguerite de Rosbourg et Sophie Fichini, leurs amies, allaient et venaient, montaient et descendaient lescalier, couraient dans les corridors, sautaient, riaient, criaient, se poussaient. Les deux mamans, Mme de Fleurville et Mme de Rosbourg, souriaient cette agitation, quelles ne partageaient pas, mais quelles ne cherchaient pas calmer ; elles taient assises dans un salon qui donnait sur le chemin darrive. De minute en minute, une des petites filles passait la tte la porte et demandait : Eh bien ! arrivent-ils ? Pas encore, chre petite, rpondait une des mamans. Ah ! tant mieux, nous navons pas encore fini. Et elle repartait comme une flche. Mes amies, ils narrivent pas encore ; nous avons le temps de tout finir. CAMILLE. Tant mieux ! Sophie, va vite au jardin demander des fleurs SOPHIE. Quelles fleurs faut-il demander ? MADELEINE. Des dahlias et du rsda : ce sera facile arranger et lodeur en sera agrable et pas trop forte. MARGUERITE. Et moi, Camille, que dois-je faire ?

CAMILLE. Toi, cours avec Madeleine chercher de la mousse pour cacher les queues des fleurs. Moi je vais laver les vases la cuisine et jy mettrai de leau. Sophie courut au potager et rapporta un grand panier rempli de beaux dahlias et de rsda qui embaumait. Marguerite et Madeleine ramenrent une brouette de mousse. Camille apporta quatre vases bien lavs, bien essuys et pleins deau. Les quatre petites se mirent louvrage avec une telle activit, quun quart dheure aprs les vases taient pleins de fleurs gracieusement arranges ; les dahlias taient entremls de branches de rsda. Elles en portrent deux dans la chambre destine leurs cousins Lon et Jean de Rugs, et deux dans la chambre du petit cousin Jacques de Traypi. CAMILLE, regardant de tous cts. Je crois que tout est fini maintenant ; je ne vois plus rien faire. MADELEINE. Jacques sera enchant de sa chambre ; elle est charmante ! SOPHIE. La collection dimages que nous avons mise sur la table va lamuser beaucoup. MARGUERITE. Je vais voir sils arrivent ! CAMILLE. Oui, va, nous te suivons. Marguerite partit en courant, et, avant que ses amies eussent pu la rejoindre, elle reparut haletante et criant :

Les voil ! les voil ! les voitures ont pass la barrire et elles entrent dans le bois. Camille, Madeleine et Sophie se prcipitrent vers le perron, o elles trouvrent leurs mamans ; elles auraient bien voulu courir au-devant de leurs cousins, mais les mamans les en empchrent. Quelques instants aprs, les voitures sarrtaient devant le perron aux cris de joie des enfants. M. et Mme de Rugs et leurs deux fils, Lon et Jean, descendirent de la premire ; M. et Mme de Traypi et leur petit Jacques descendirent de la seconde. Pendant quelques instants, ce fut un tumulte, un bruit, des exclamations tourdir. Lon tait un beau et grand garon blond, un peu moqueur, un peu rageur, un peu indolent et faible, mais bon garon au fond ; il avait treize ans. Jean tait g de douze ans ; il avait de grands yeux noirs pleins de feu et de douceur ; il avait du courage et de la rsolution ; il tait bon, complaisant et affectueux. Jacques tait un charmant enfant de sept ans ; il avait les cheveux chtains et boucls, les yeux ptillants desprit et de malice, les joues roses, lair dcid, le cur excellent, le caractre vif, mais jamais dhumeur ni de rancune. Sophie seule restait lcart ; on lavait embrasse en descendant de voiture ; mais elle sentait que, ne faisant pas partie de la famille, nayant t admise Fleurville que par suite de labandon de sa belle-mre, elle ne devait pas se mler indiscrtement la joie gnrale. Jean saperut le premier de lisolement de la pauvre Sophie et, sapprochant delle, il lui prit les mains en lui disant avec affection :
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Ma chre Sophie, je me suis toujours souvenu de ta complaisance pour moi lors de mon dernier sjour Fleurville ; jtais alors un petit garon ; maintenant que je suis plus grand, cest moi qui te rendrai des services mon tour. SOPHIE. Merci de ta bont, mon bon Jean ! merci de ton souvenir et de ton amiti pour la pauvre orpheline que je suis. CAMILLE. Sophie, chre Sophie, tu sais que nous sommes tes surs, que maman est ta mre ! pourquoi nous affliges-tu en tattristant toi-mme ? SOPHIE. Pardon, ma bonne Camille ; oui, jai tort ! jai rellement trouv ici une mre et des surs. Et des frres, scrirent ensemble Lon, Jean et Jacques. Merci, mes chers frres, dit Sophie en souriant. Jai une famille dont je suis fire. Et heureuse, nest-ce pas ? dit tout bas Marguerite dun ton caressant et en lembrassant. Chre Marguerite ! rpondit Sophie en lui rendant son baiser. Mes enfants, mes enfants ! descendez vite ; venez goter, dit Mme de Fleurville qui tait reste en bas avec ses surs et ses beaux-frres. Les enfants ne se firent point rpter une si agrable invitation ; ils descendirent en courant et se trouvrent dans la salle manger autour dune table couverte de fruits et de gteaux.

Tout en mangeant, ils formaient des projets pour le lendemain. Lon arrangeait une partie de pche, Jean arrangeait des lectures haute voix. Jacques drangeait tout ; il voulait passer toute la journe avec Marguerite pour attraper des papillons et les piquer dans ses botes, ou encore pour jouer aux billes, pour regarder et copier des images. Il voulait avoir Marguerite le matin, laprs-midi, le soir. Elle demandait quil lui laisst la matine jusquau djeuner pour travailler. JACQUES. Impossible ! cest le meilleur temps pour attraper les papillons. MARGUERITE. Eh bien ! laisse-moi travailler dune heure trois. JACQUES. Encore plus impossible ; cest justement le temps quil nous faudra pour arranger nos papillons, tendre leurs ailes, les piquer sur les planches de lige. MARGUERITE. Mais, Jacques, tu nas pas besoin de moi pour arranger tes papillons ? JACQUES. Oh ! ma petite Marguerite, tu es si bonne, je taime tant ! Je mamuse tant avec toi et je mennuie tant tout seul ! LON. Et pourquoi veux-tu avoir Marguerite pour toi tout seul ? Nous voulons aussi lavoir ; quand nous pcherons, elle viendra avec nous. JACQUES. Vous tes dj cinq ! Laisse-moi ma chre Marguerite pour maider arranger mes papillons

MARGUERITE. coute, Jacques. Je taiderai pendant une heure ; ensuite nous irons pcher avec Lon. Jacques grogna un peu. Lon et Jean se moqurent de lui. Camille et Madeleine lembrassrent et lui firent comprendre quil ne fallait pas tre goste, quil fallait tre bon camarade et sacrifier quelquefois son plaisir celui des autres. Jacques avoua quil avait tort et il promit de faire tout ce que voudrait sa petite amie Marguerite. Le goter tait fini ; les enfants demandrent la permission daller se promener et partirent en courant qui arriverait le plus vite au jardin de Camille et de Madeleine. Ils le trouvrent plein de fleurs, trs bien bch et bien cultiv. JEAN. Il vous manque une petite cabane pour mettre vos outils, et une autre pour vous mettre labri de la pluie, du soleil et du vent. CAMILLE. Cest vrai, mais nous navons jamais pu russir en faire une ; nous ne sommes pas assez fortes. LON. Eh bien ! pendant que nous sommes ici, Jean et moi nous btirons une maison. JACQUES. Et moi aussi jen btirai une pour Marguerite et pour moi. LON, riant. Ha ! ha ! ha ! Voil un fameux ouvrier ! Estce que tu sauras comment ty prendre ? JACQUES. Oui, je le saurai et je la ferai. MADELEINE. Nous taiderons, mon petit Jacques, et je suis bien sre que Lon et Jean taideront aussi.

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JACQUES. Je veux bien que tu maides, toi, Madeleine, et Camille aussi, et Sophie aussi ; mais je ne veux pas de Lon, il est trop moqueur. JEAN, riant. Et moi, Jacques, Ta Grandeur voudra-t-elle accepter mon aide ? JACQUES, fch. Non, monsieur, je ne veux pas de toi non plus ; je veux te montrer que Ma Grandeur est bien assez puissante pour se passer de toi. SOPHIE. Mais comment feras-tu, mon pauvre Jacques, pour atteindre au haut dune maison assez grande pour nous tenir tous ? JACQUES. Vous verrez, vous verrez ; laissez-moi faire, jai mon ide. Et il dit quelques mots loreille de Marguerite qui se mit rire et lui rpondit bas aussi : Trs bien, trs bien, ne leur dis rien jusqu ce que ce soit fini. Les enfants continurent leur promenade ; on mena les cousins au potager o ils passrent en revue tous les fruits mais sans y toucher, puis la ferme o ils visitrent la vacherie, la bergerie, le poulailler, la laiterie ; ils taient tous heureux ; ils riaient, ils couraient ; grimpant sur des arbres, sautant des fosss, cueillant des fleurs pour en faire des bouquets quils offraient leurs cousines et leurs amies. Jacques donnait les siens Marguerite. Ceux de Jean taient pour Madeleine et Sophie ; Lon rservait les siens Camille. Ils ne rentrrent que pour dner. La promenade leur avait donn bon apptit ; ils mangrent effrayer leurs parents. Le dner fut trs gai. Aucun deux navait peur de ses parents ; pres, mres, enfants riaient et causaient gaiement.
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Enfin arriva lheure du coucher des plus jeunes, Sophie, Marguerite et Jacques, puis des plus grands, et enfin lheure du repos pour les parents. Le lendemain on devait commencer les cabanes, attraper des papillons, pcher la pice deau, lire, travailler, se promener ; il y avait de loccupation pour vingtquatre heures au moins.

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II. Les cabanes.


Les enfants taient en vacances, et tous avaient cong ; les papas et les mamans avaient dclar que, pendant six semaines, chacun ferait ce quil voudrait du matin au soir, sauf deux heures rserves au travail. Le lendemain de larrive des cousins, on sveilla de grand matin. Marguerite sortit sa tte de dessous sa couverture et appela Sophie, qui dormait profondment ; Sophie se rveilla en sursaut et se frotta les yeux. Quoi ? quest-ce ? Faut-il partir ? Attends, je viens. En disant ces mots, elle retomba endormie sur son oreiller. Marguerite allait recommencer, lorsque la bonne, qui couchait prs delle, lui dit : Taisez-vous donc, mademoiselle Marguerite ; laissez-nous dormir ; il nest pas encore cinq heures ; cest trop tt pour se lever. MARGUERITE. Dieu ! que aujourdhui ! quel ennui de dormir ! la nuit est longue

Et, tout en songeant aux cabanes et aux plaisirs de la journe, elle aussi se rendormit. Camille et Madeleine, veilles depuis longtemps, attendaient patiemment que la pendule sonnt sept heures et leur permt de se lever sans dranger leur bonne, lisa, qui, nayant pas de cabane construire, dormait paisiblement. Lon et Jean staient veills et levs six heures.
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Jacques avait eu, avant de se coucher, une conversation voix basse avec son pre et Marguerite ; on les voyait causer avec animation ; on les entendait rire ; de temps en temps, Jacques sautait, battait des mains et embrassait son papa et Marguerite ; mais ils ne voulurent dire personne de quoi ils avaient parl avec tant de chaleur et de gaiet. Le lendemain, quand Lon et Jean allrent veiller Jacques, ils trouvrent la chambre vide. JEAN. Comment ! dj sorti ! quelle heure sest-il donc lev ? LON. coute donc ; un premier jour de vacances on veut sen donner, des courses, des jeux, des promenades ! Nous le retrouverons dans le jardin. En attendant mes cousines et mes amies, allons faire un tour la ferme ; nous djeunerons avec du bon lait tout chaud et du pain bis. Jean approuva vivement ce projet ; ils arrivrent au moment o lon finissait de traire les vaches. La fermire, la mre Diart, les reut avec empressement. Aprs les premires phrases de bonjour et de bienvenue, Lon demanda du lait et du pain bis. La mre Diart sempressa de les servir. Lon et Jean remercirent la fermire et se mirent manger avec dlices ce bon lait tout chaud et ce pain de mnage, peine sorti du four et tide encore. Assez, assez, Jean, dit Lon. Si nous nous touffons, nous ne serons plus bons rien. Noublie pas que nous avons nos cabanes commencer. Nous aurons fini les ntres avant que ce petit vantard de Jacques ait pu seulement commencer la sienne. JEAN. H ! h ! Je ne dis pas cela, moi. Jacques est fort ; il est trs vif et intelligent ; il est rsolu et, quand il veut, il veut ferme.
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LON. Laisse donc ! ne vas-tu pas croire quil saura faire une maison lui tout seul, aid seulement par Sophie et Marguerite ? JEAN. Cest bon ! tu riras aprs ; en attendant, viens chercher nos cousines ; il va tre huit heures. Ils coururent la maison, allrent frapper la porte de leurs cousines qui les attendaient et qui leur ouvrirent avec empressement. Ils se demandrent rciproquement des nouvelles de leur nuit et descendirent pour courir leur jardin et commencer leur cabane. En approchant, ils furent surpris dentendre frapper comme si on clouait des planches. CAMILLE. Qui est-ce qui peut cogner dans notre jardin ? MADELEINE. Cest sans doute dans le bois. CAMILLE. Mais non ! les coups semblent venir du jardin. LON. Ah ! voici Marguerite ; elle nous dira ce que cest. Au mme instant, Marguerite cria trs haut : Lon, Jean, bonjour ; Sophie et Jacques sont avec moi. Ne crie donc pas si fort, dit Jean en souriant, nous ne sommes pas sourds. Marguerite courut eux, les arrta pour les embrasser tous, puis ils prirent le chemin qui menait au jardin, en tournant un peu court dans le bois. Quelle ne fut pas leur surprise en voyant Jacques, le pauvre petit Jacques, arm dun lourd maillet et clouant des planches

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aux piquets qui formaient les quatre coins de sa cabane. Sophie laidait en soutenant les planches. Jacques avait trs bien choisi lemplacement de sa maisonnette ; il lavait adosse des noisetiers qui formaient un buisson trs pais et qui labritaient dun soleil trop ardent. Mais ce qui causa aux cousins une vive surprise, ce fut la promptitude du travail de Jacques et la force et ladresse avec lesquelles il avait plac et enfonc les gros piquets qui devaient recevoir les planches avec lesquelles il formaient les murs. La porte et une fentre taient dj indiques par des piquets pareils ceux qui faisaient les coins de la maison. Ils staient arrts tous quatre ; leur tonnement se peignait si bien sur leurs figures que Jacques, Marguerite et Sophie ne purent sempcher de sourire, puis dclater de rire. Jacques jeta son maillet terre pour rire plus son aise. Enfin Lon savana vers lui. LON, avec humeur. Pourquoi et de quoi ris-tu ? JACQUES. Je ris de vous tous et de vos airs tonns. JEAN. Mais, mon petit Jacques, comment as-tu pu faire tout cela, et comment as-tu eu la force de porter ces lourds piquets et ces lourdes planches ? JACQUES, avec malice. Marguerite et Sophie mont aid. Lon et Jean hochrent la tte dun air incrdule ; ils tournrent autour de la cabane, regardrent partout dun air mfiant pendant que Camille et Madeleine sextasiaient devant lhabilet de Jacques et admiraient la promptitude avec laquelle il avait travaill. CAMILLE. quelle heure tes-tu donc lev, mon petit Jacques ?
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JACQUES. cinq heures, et six jtais ici avec mes piquets, mes planches et tous mes outils. Tenez, mes amis, prenez les outils maintenant : chacun son tour. LON. Non, Jacques, continue ; nous voudrions te voir travailler pour prendre des leons de ton grand gnie. Jacques jeta Marguerite et Sophie un coup dil dintelligence et rpondit en riant : Mais nous travaillons depuis longtemps, et nous sommes fatigus. Nous allons prsent courir aprs les papillons. LON, avec ironie. Pour vous reposer sans doute ? MADELEINE. Prcisment, pour nous reposer les mains et lesprit. Et ils partirent en riant et en sautant. Lon les regarda sloigner et dit : Ils ne ressemblent gure des gens fatigus. Au mme instant Camille et Madeleine se rapprochrent avec inquitude de Lon et de Jean. CAMILLE. Jai entendu les branches craquer dans le buisson. MADELEINE. Et moi aussi ; entendez-vous ? On sloigne avec prcaution.

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Pendant que Lon reculait en sloignant prudemment du buisson et des bois, Jean saisissait le maillet de Jacques et slanait devant ses cousines pour les protger. Ils coutrent quelques instants et nentendirent plus rien. Lon alors dit dun air mcontent : Vous vous tes trompes : il ny a rien du tout. Laisse donc ce maillet, Jean ; tu prends un air matamore en pure perte ; il ny a aucun ennemi pour se mesurer avec toi. MADELEINE. Merci, Jean ; sil y avait eu du danger, tu nous aurais dfendues bravement. CAMILLE. Lon, pourquoi plaisantes-tu du courage de Jean ? Il pouvait y avoir du danger, car je suis sre davoir entendu marcher avec prcaution dans le fourr, comme si on voulait se cacher. Camille, qui pressentait une dispute, changea la conversation en parlant de leur cabane. Elle demanda quon choist lemplacement ; aprs bien des incertitudes, ils dcidrent quon la btirait en face de celle de Jacques. Ensuite, ils allrent chercher des pices de bois et les planches ncessaires pour la construction. Ils firent leur choix dans un grand hangar o il y avait du bois de toute espce. Ils chargrent leurs planches et leurs piquets sur une petite charrette leur usage ; Lon et Jean sattelrent aux brancards, Camille et Madeleine poussaient derrire, et ils partirent au trot, passant en triomphe devant Jacques, Marguerite et Sophie qui couraient dans le pr aprs les papillons ; ceux-ci allrent se ranger en ligne au coin du bois et leur prsentrent les armes avec leurs filets papillons, tout en riant dun air malicieux. Jean, Camille et Madeleine rirent aussi dun air joyeux ; Lon devint rouge et voulut sarrter ; mais Jean tirait, Camille et Madeleine poussaient, et Lon dut marcher avec eux.
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Bientt aprs, la cloche du djeuner se fit entendre ; les enfants laissrent leur ouvrage et montrent pour se laver les mains, donner un coup de peigne leurs cheveux et un coup de brosse leurs habits. On se mit table ; M. de Traypi demanda des nouvelles des cabanes. Marchent-elles bien, vos constructions ? tes-vous bien avancs, vous autres grands garons ? Quant mon pauvre Jacquot, je prsume quil en est encore au premier piquet. H, Lon ? LON, dun air de dpit. Mais non, mon oncle ; nous ne sommes pas trs avancs ; nous commenons seulement placer les quatre piquets des coins. M. DE TRAYPI. Et Jacques, h, o en est-il ? LON, de mme. Je ne sais pas comment il a fait, mais il a dj commenc comme nous. MARGUERITE. Dis donc aussi quil est bien plus avanc que vous autres, grands et forts, puisquil cloue dj les planches des murs. M. DE TRAYPI. Ha ! ha ! Jacques nest donc pas si mauvais ouvrier que tu craignais, Lon ? Lon ne rpondit rien et rougit. Tout le monde se mit rire ; Jacques, qui tait ct de son pre, lui prit la main et la baisa furtivement. On parla dautres choses ; de bons gteaux avec du chocolat mousseux mirent la joie dans tous les curs et dans tous les estomacs. Aprs le djeuner, les enfants voulurent mener leurs parents dans leur jardin pour voir lemplacement et le
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commencement des maisonnettes, mais les parents dclarrent tous quils ne les verraient que termines ; ils firent alors ensemble une petite promenade dans le bois, pendant laquelle Lon arrangea une partie de pche. Camille et Madeleine coururent au jardin o leurs cousins ne tardrent pas les rejoindre ; en quelques minutes le jardinier leur remplit un petit pot avec des vers superbes, et ils allrent la pice deau o ils trouvrent Jacques, Marguerite et Sophie qui avaient prpar un seau pour y mettre les poissons et du pain pour les attirer. La pche fut bonne ; vingt et un poissons passrent de la pice deau dans le seau qui tait leur prison de passage ; ils ne devaient en sortir que pour prir par le fer et par le feu de la cuisine. La pche tait dj bien en train, et lon ne stait pas encore aperu que Jacques stait esquiv. Madeleine fut la premire qui remarqua son absence, mais elle ajouta : Il est probablement rentr pour arranger ses papillons. Les papillons quil na pas pris , dit Marguerite en riant loreille de Sophie. Sophie lui rpondit par un signe dintelligence et un sourire. Quest-ce quil y a donc ? dit Lon dun air souponneux. Je ne sais pas ce quelles complotent, mais elles ont depuis ce matin, ainsi que Jacques, un air mystrieux et narquois qui nannonce rien de bon. MARGUERITE, riant. Pour vous ou pour nous ? LON. Pour tous ; car, si vous nous jouez des tours Jean et moi, nous vous en jouerons aussi. JEAN. Oh ! ne me craignez pas, mes chres amies : jouezmoi tous les tours que vous voudrez, je ne vous les rendrai jamais.
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MARGUERITE. Que tu es bon, toi, Jean ! Ne crains rien, nous ne te jouerons jamais de mchants tours. SOPHIE. Et nous sommes bien sres que vous nous permettrez des tours innocents. JEAN, riant. Ah ! il y en a donc en train ? Je men doutais. Je vous prviens que je ferai mon possible pour les djouer. MARGUERITE. Impossible, impossible ; tu ne pourras jamais. JEAN. Cest ce que nous verrons ! LON. Voil prs de deux heures que nous pchons, nous avons plus de vingt poissons ; je pense que cest assez pour aujourdhui. Quen dites-vous, mes cousines ? CAMILLE. Lon a raison ; retournons nos cabanes, qui ne sont pas trop avances ; tchons de rattraper Jacques qui est le plus petit et qui a bien plus travaill que nous. JEAN. Cest prcisment ce que je ne peux comprendre ; Sophie, toi qui travailles avec lui, dis-moi donc comment il se fait que vous ayez fait louvrage de deux hommes, tandis que nous avons peine enfonc les piquets de notre maison. MADELEINE. Savez-vous, mes amis, ce que nous faisons, nous autres ? Nous ne faisons rien et nous perdons notre temps. Je suis sre que Jacques est louvrage pendant que nous nous demandons comment il a fait pour tant avancer. Allons voir, allons voir, scrirent tous les enfants, lexception de Marguerite et Sophie.

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Il faut dabord ranger nos lignes et nos hameons, dit Sophie en les retenant. Et porter nos poissons la cuisine, dit Marguerite. LON, dun air moqueur et contrefaisant la voix de Marguerite. Et puis les faire cuire nous-mmes, pour donner Jacques le temps de finir. JEAN, riant. Attendez, je vais voir o il est. Et il voulut partir en courant, mais Sophie et Marguerite se jetrent sur lui pour larrter. Jean se dbattait doucement en riant ; Camille et Madeleine accoururent pour lui venir en aide. Marguerite se jeta terre et saisit une des jambes de Jean. Arrte-le, arrte-le ; prends-lui lautre jambe , cria-t-elle Sophie. Mais Camille et Madeleine se prcipitrent sur Sophie qui riait si fort quelle neut pas la force de les repousser. Marguerite, tout en riant aussi, stait accroche aux pieds de Jean qui, lui aussi, riait tellement quil tomba le nez sur lherbe. Sa chute ne fit quaugmenter la gaiet gnrale ; Jean riait aux clats, tendu tout de son long sur lherbe ; Marguerite, tombe de son ct, riait le nez sur la semelle de Jean. Leur ridicule attitude faisait rire aux larmes Sophie, maintenue par Camille et Madeleine qui se roulaient force de rire. Lair grave de Lon redoubla leur gaiet. Il se tenait debout auprs des poissons et demandait de temps en temps dun air mcontent : Aurez-vous bientt fini ? En avez-vous encore pour longtemps ? Plus Lon prenait un air digne et fch, plus les autres riaient. Leur gaiet se ralentit enfin ; ils eurent la force de se relever et de suivre Lon qui marchait gravement, accompagn dclats de rire et de gaies plaisanteries. Il approchrent ainsi du petit bois o lon construisait les cabanes et ils entendirent distinctement des coups de marteaux si forts et si rpts quils jugrent impossible quils fussent donns par le petit Jacques.
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Pour le coup, dit Jean en schappant et en entrant dans le fourr, je saurai ce quil en est ! Sophie et Marguerite slancrent par le chemin qui tournait dans le bois en criant : Jacques ! Jacques ! gare toi ! Lon courut de son ct et arriva le premier lemplacement des maisonnettes ; il ny avait personne, mais par terre taient deux forts maillets, des clous, des chevilles, des planches, etc. Personne, dit Lon ; cest trop fort ; il faut les poursuivre. moi, Jean, moi ! Et il se prcipita son tour dans le fourr. Au bout de quelques instants on entendit des cris partis du bois : Le voil ! le voil ! il est pris ! Non, il schappe ! Attrape-le ! droite ! gauche ! Sophie, Marguerite, Camille, Madeleine coutaient avec anxit, tout en riant encore. Elles virent Jean sortir du bois, chevel, les habits en dsordre. Au mme instant, Lon en sortit dans le mme tat, demandant Jean avec empressement : Las-tu vu ? O est-il ? Comment las-tu laiss aller ? Je lai entendu courir dans le bois, rpondit Jean, mais, de mme que toi, je nai pu le saisir ni mme lapercevoir. Pendant quil parlait, Jacques, rouge, essouffl, sortit aussi du bois et leur demanda dun air malin ce quil y avait, pourquoi ils avaient cri et qui ils avaient poursuivi dans le bois.

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LON, avec humeur. Fais donc linnocent, rus que tu es. Tu sais mieux que nous qui nous avons poursuivi et par quel ct il sest chapp. JEAN. Jai bien manqu de le prendre tout de mme ; sans Jacques qui est venu me couper le chemin dans un fourr, je laurais empoign. LON. Et tu lui aurais donn une bonne leon, jespre. JEAN. Je laurais regard, reconnu, et je vous laurais amen pour le faire travailler notre cabane. Allons, mon petit Jacques, dis-nous qui ta aid btir si bien et si vite ta cabane. Nous ferons semblant de ne pas le savoir, je te le promets. JACQUES. Pourquoi feriez-vous semblant ? JEAN. Pour quon ne te reproche pas dtre indiscret. JACQUES. Ha ! ha ! vous croyez donc que quelquun a eu la bont de maider, que ce quelquun serait fch si je vous disais son nom, et tu veux, toi Jean, que je sois lche et ingrat, en faisant de la peine celui qui a bien voulu se fatiguer maider ? LON. Ta, ta, ta, voyez donc ce beau parleur de sept ans ! Nous allons bien te forcer parler, tu vas voir. JEAN. Non, Lon, Jacques a raison ; je voulais lui faire commettre une mauvaise action, ou tout au moins une indiscrtion. LON. Cest pourtant ennuyeux dtre jou par un gamin. SOPHIE. Noublie pas, Lon, que tu las dfi, que tu tes moqu de lui et quil avait le droit de te prouver

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LON. De me prouver quoi ? SOPHIE. De te prouver que que MARGUERITE, avec vivacit. Quil a plus desprit que toi et quil pouvait te jouer un tour innocent, sans que tu aies le droit de ten fcher. LON, piqu. Aussi je ne men fche pas, mesdemoiselles ; soyez assures que je saurai respecter lesprit et la sagesse de votre protg. MARGUERITE, vivement. Un protg qui deviendra bientt un protecteur. JACQUES, Marguerite avec vivacit. Et qui ne se mettra pas derrire toi quand il y aura un danger courir. LON, avec colre. De quoi et de qui veux-tu parler, polisson ? JACQUES, vivement. Dun poltron et dun goste. Camille, craignant que la dispute ne devnt srieuse, prit la main de Lon et lui dit affectueusement : Lon, nous perdons notre temps ; et toi, qui es le plus sage et le plus intelligent de nous tous, dirige-nous pour notre pauvre cabane si en retard, et distribue chacun de nous louvrage quil doit faire. Je me mets sous tes ordres , scria Jacques qui regrettait sa vivacit. Lon, que la petite flatterie de Camille avait dsarm, se sentit tout fait radouci par la dfrence de Jacques, et, oubliant
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la parole trop vive que celui-ci venait de prononcer, courut aux outils, donna chacun sa tche, et tous se mirent louvrage avec ardeur. Pendant deux heures il travaillrent avec une activit digne dun meilleur sort ; mais leurs pices de bois ne tenaient pas bien, les planches se dtachaient, les clous se tordaient. Ils recommenaient avec patience et courage le travail mal fait, mais ils avanaient peu. Le petit Jacques semblait vouloir racheter ses paroles par un zle au-dessus de son ge. Il donna plusieurs excellents conseils, qui furent suivis avec succs. Enfin, fatigus et suants, ils laissrent leur maison jusquau lendemain, aprs avoir jet un regard denvie sur celle de Jacques dj presque acheve. Jacques, qui avait sembl mal laise depuis la querelle, les quitta pour rentrer, disait-il, et il alla droit chez son pre qui le reut en riant. M. DE TRAYPI. Eh bien ! mon Jacquot, nous avons t serrs de prs ! Jai bien manqu dtre pris ! Si tu ne ttais pas jet entre le fourr o jtais et Jean, il maurait attrap tout de mme. Cest gal, nous avons bien avanc la besogne ; jai demand Martin de tout finir pendant notre dner, et demain ils seront bien surpris de voir que ton ouvrage sest fait en dormant. Oh ! non, papa, je vous en prie, dit Jacques en jetant ses petits bras autour du cou de son pre. Laissez ma maison et faites finir celle de mes pauvres cousins. Comment ! dit le pre avec surprise, toi qui tenais tant attraper Lon (il la mrit, il faut lavouer), tu veux que je laisse ton ouvrage pour faire le sien ! JACQUES. Oui, mon cher papa, parce que jai t mchant pour lui, et cela me fait de la peine de le taquiner depuis quil a t bon pour moi : car il pouvait et devait me battre pour ce que je lui ai dit, et il ne ma mme pas grond. Et Jacques raconta son papa la scne qui avait eu lieu au jardin.
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M. DE TRAYPI. Et pourquoi las-tu accus dgosme et de poltronnerie, Jacques ? Sais-tu que cest un terrible reproche ? Et en quoi la-t-il mrit ? JACQUES. Vous savez, papa, que le matin, lorsque nous nous sommes sauvs et cachs dans le bois, Camille et Madeleine, nous entendant remuer, ont cru que ctaient des loups ou des voleurs. Jean sest jet devant elles, et Lon sest mis derrire, et je voyais travers les feuilles, son air effray, que, si nous bougions encore, il se sauverait au lieu daider Jean les secourir. Cest cela que je voulais lui reprocher, papa, et ctait trs mchant moi, car ctait vrai. M. DE TRAYPI, lembrassant en souriant. Tu es un bon petit garon, mon petit Jacquot ; ne recommence pas une autre fois ; et moi je vais faire finir leur maison pour tre de moiti dans ta pnitence. Le lendemain, quand les enfants, accompagns cette fois de Sophie et de Marguerite, allrent leur jardin pour continuer leurs cabanes, quelle ne fut pas leur surprise de les voir toutes deux entirement finies et mme ornes de portes et de fentres ! Ils sarrtrent tout stupfaits. Sophie, Jacques et Marguerite les regardaient en riant. Comment cela sest-il fait ? dit enfin Lon. Par quel miracle notre maison se trouve-t-elle acheve ? Parce quil tait temps de faire finir une plaisanterie qui aurait pu mal tourner, dit M. de Traypi sortant de dedans le bois. Jacques ma racont ce qui stait pass hier, et ma demand de vous venir en aide comme je lavais fait pour lui ds le commencement. Dailleurs, ajouta-t-il en riant, jai eu peur dune seconde poursuite comme celle dhier. Jai eu toutes les angoisses dun coupable. Deux fois jai t deux pas de mes poursuivants. Toi, Jean, tu me prenais, sans la prsence de Jacques, et toi,
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Lon, tu mas effleur en passant prs dun buisson o je mtais blotti. Les enfants remercirent leur oncle davoir fait terminer leurs maisons. Lon embrassa le petit Jacques qui lui demanda tout bas pardon. Tais-toi, lui rpondit Lon, rougissant lgrement, ne parlons plus de cela. Cest que Lon sentait que lobservation de Jacques avait t vraie. Et il se promit de ne plus la mriter lavenir. Il sagissait maintenant de meubler les maisons ; chacun des enfants demanda et obtint une foule de trsors, comme tabourets, vieilles chaises, tables de rebut, bouts de rideaux, porcelaines et cristaux brchs. Tout ce quils pouvaient attraper tait port dans les maisons. Chaque jour ajoutait quelque chose lagrment des cabanes ; M. de Rugs et M. de Traypi samusaient les embellir au-dedans et au-dehors. la fin des vacances elles taient devenues de charmantes maisonnettes ; lintervalle des planches avait t bouch avec de la mousse audedans comme au-dehors ; les fentres taient garnies de rideaux ; les planches qui formaient le toit avaient t recouvertes de mousse rattache par des bouts de ficelle pour que le vent ne lemportt pas. Le terrain avait t recouvert de sable fin. Quand il fallut se quitter, les cabanes entrrent pour beaucoup dans les regrets de la sparation. Mais les vacances devaient durer prs de deux mois ; on ntait encore quau troisime jour et lon avait le temps de samuser.

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III. La visite au moulin.


Je propose une grande promenade au moulin, par les bois, dit M. de Rugs. Nous irons voir la nouvelle mcanique tablie par ma sur de Fleurville, et, pendant que nous examinerons les machines, vous autres enfants vous jouerez sur lherbe o lon vous prparera un bon goter de campagne : pain bis, crme frache, lait caill, fromage, beurre et galette de mnage. Que ceux qui maiment me suivent ! Tous lentourrent au mme instant. Les enfants, qui taient partis au galop, revinrent sur leurs pas et se grouprent autour de leurs parents. La promenade fut charmante, la fracheur du bois temprait la chaleur du soleil ; de temps en temps on sasseyait, on causait, on cueillait des fleurs, on trouvait quelques fraises. Tout en causant, on approcha du moulin ; les enfants virent avec surprise une foule de monde assemble tout autour ; une grande agitation rgnait dans cette foule ; on allait et venait, on se formait en groupes, on courait dun ct, on revenait avec prcipitation de lautre. Il tait clair que quelque chose dextraordinaire se passait au moulin. Serait-il arriv un malheur et do peut venir cette agitation ? dit Mme de Rosbourg. Approchons, nous saurons bientt ce qui en est , rpondit Mme de Fleurville. Les enfants regardaient dun il curieux et inquiet. En approchant on entendit des cris, mais ce ntaient pas des cris de douleur, ctaient des explosions de colre, des imprcations, des reproches. Bientt on put distinguer des uniformes de gendarmes ; une femme, un homme et une petite fille se dbattaient contre deux de ces braves militaires qui cherchaient
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les maintenir. La petite fille et sa mre poussaient des cris aigus et lamentables ; le pre jurait, injuriait tout le monde. Les gendarmes, tout en y mettant la plus grande patience, ne les laissaient pas chapper. Bientt les enfants purent reconnatre le pre Lonard, sa femme et Jeannette. Malgr les cris perants de Jeannette et de sa mre et les imprcations du pre, les gendarmes leur lirent les mains, les pieds et les assirent ainsi garrotts sur un banc, pendant que lun deux allait chercher une charrette pour les transporter la prison de la ville. Mme de Fleurville et ses compagnes taient restes un peu lcart avec les enfants. MM. de Rugs et de Traypi staient approchs des gendarmes pour savoir la cause de cette arrestation. Lon et Jean les avaient suivis. Pourquoi arrtez-vous la famille Lonard, gendarmes ? demanda M. de Rugs. Quont-ils fait ? Cest pour vol, monsieur, rpondit poliment le gendarme en touchant son kpi ; il y a longtemps quon porte plainte contre eux, mais ils sont habiles ; nous ne pouvions pas les prendre. Enfin, lautre jour, au march, la petite sest trahie et nous a mis sur la voie. M. DE RUGS. Comment cela ? LE GENDARME. Il paratrait quils ont vol une pice de toile qui tait blanchir sur lherbe. Ils lont cache dans leur huche pain, sous de la farine ; mais, dans la nuit, la petite sest dit : Puisque mon pre et ma mre ont vol la toile de la femme Martin, je puis bien aussi leur en voler un morceau ; a fait que jaurai de quoi acheter des gteaux et des sucres dorge. La voil qui se lve et qui en coupe un bon bout. Ctait la veille du march. Le lendemain, la petite se dit : Ce nest pas tout davoir la toile, il faut encore que je la vende. Et la voil qui, sans rien dire pre et mre, part pour le march et offre sa toile la fille Chartier. Combien en as-tu ? lui dit la fille Chartier. Jen ai
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bien six mtres, de quoi faire deux chemises, rpond la petite Lonard. Combien que tu veux la vendre ? Ah ! pas cher, je vous la donnerai bien pour une pice de cinq francs. Tope l, et je te la prends ; tiens, voil la pice et donne-moi la toile. Les voici bien contentes toutes les deux, la petite Lonard davoir cinq francs, la fille Chartier davoir de quoi faire deux chemises et pas cher. Mais, quand elle la rapporte chez elle, quelle la montre sa mre et quelle la dploie pour mesurer si le compte y est, ne voil-t-il pas que la farine senvole de tous cts ; la chambre en tait blanche ; la mre et la fille Chartier taient tout comme des meunires. Quest-ce que cest que a ? disent-elles. Cette toile a donc t blanchie la farine ? Faut la secouer. Viens, Lucette, secouons-la dans la rue ; ce sera bien vite fait. Les voil qui secouent devant leur porte quand passe la mre Martin. O allez-vous donc, que vous avez lair si affaire ? lui demanda la mre Chartier. Ah ! je vais porter plainte la gendarmerie : on ma vol ma belle pice de toile cette nuit. Faut que je tche de la rattraper. Et moi je viens den acheter un bout qui nest pas cher, dit la mre Chartier. Tiens, dit lautre en la regardant, mais cest tout comme la mienne. Quest-ce que vous lui faites donc votre toile ? Je la secoue ; elle tait si pleine de farine que nous en tions aveugles, Lucette et moi. Tiens, tiens ! de la toile enfarine ? Mais o donc lavez-vous eue ? Cest la petite Lonard qui me la vendue comme a. La petite Lonard ? o at-elle pu avoir de la toile aussi fine ? Mais ! laissez-moi donc voir le bout ; cela ressemble terriblement la mienne. La mre Martin prend la toile, lexamine, arrive au bout et reconnat une marque quelle avait faite sa pice. Les voil toutes trois bien tonnes : la mre Martin bien contente dtre sur la piste de sa toile, la mre Chartier bien attrape davoir donn sa pice de cinq francs pour un bout de toile qui tait vole ; elles arrivent toutes trois chez moi et me racontent ce qui vient darriver. Toute votre toile y est-elle ? que je dis la femme Martin. Pour a non ! rpond-elle. Il y en avait prs de cinquante mtres. Alors il faut tcher de ravoir les quarante-quatre mtres qui vous manquent, mre Martin. Laissez-moi faire ; je crois bien que
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je vous les retrouverai. Nous allons bien surveiller le march ; si la femme ou le pre Lonard y apporte votre toile, je les arrte ; sils ny viennent pas ou quils viennent avec rien que leurs sacs de farine, jirai demain avec mes camarades faire une reconnaissance au moulin. Puisque cest la petite Lonard qui vous en a vendu un bout, cest que lautre bout est au moulin. Mais si elle la vend quelque voisin ? dit la mre Martin. Nayez pas peur, ma bonne femme, elle nosera pas ; tout le monde chez vous sait que votre toile est vole. Je crois bien quon le sait, dit la mre Martin, je lai dit tout le village et jai envoy mon garon et ma petite le dire partout dans les environs, de crainte quelle ne soit vendue par l ! Vous voyez bien quil ny a pas de danger , que je lui rponds. Et je me mets en qute avec les camarades. Rien au march, rien dans la ville. Alors nous sommes venus ce matin faire notre visite au moulin, avec un ordre darrter, sil y a lieu. Nous avons cherch partout ; nous ne trouvions rien. Les Lonard nous agonisaient dinjures. Enfin, je me rappelle la farine que secouaient les femmes Chartier, et lide me vient douvrir la huche ; elle tait pleine de farine ; je fouille dedans avec le fourreau de mon sabre. Les Lonard crient que je leur gte leur farine ; je fouille tout de mme, et voil-t-il pas que jaccroche un bout de la toile ; je tire, il en venait toujours. Ctait toute la pice de la mre Martin. Les Lonard veulent schapper ; mais les camarades gardaient les portes et les fentres. On les prend ; ils se dbattent. Jarrte aussi la petite qui crie quelle est innocente. Je raconte lhistoire de la toile enfarine. La petite Lonard se trouble, pleure ; la mre slance sur elle et la frappe la joue ; le pre en fait autant sur le dos. Si les camarades et moi nous ne lavions retire dentre leurs mains, ils lauraient mise en pices. Tout cela a dur un bout de temps, monsieur ; le monde sest rassembl ; il y en a plus que je ne voudrais, car cest toujours pnible de voir une jeune fille comme a dshonore, et des parents qui ont men leur fille mal. Vous tes un brave et digne soldat, dit M. de Rugs en lui tendant la main ; le sentiment dhumanit que vous manifestez lgard de ces gens qui vous ont accabl dinjures est noble et gnreux.
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Le gendarme prit la main de M. de Rugs et la serra avec motion. Notre devoir est souvent pnible accomplir, et peu de gens le comprennent ; cest un bonheur pour nous de rencontrer des hommes justes comme vous, monsieur. Lon et Jean avaient cout avec attention le rcit du gendarme. Les dames et les enfants staient aussi rapprochs et avaient pu lentendre galement, de sorte que Lon et Jean neurent rien leur apprendre. Les Lonard avaient recommenc leurs injures et leurs cris ; ces dames pensrent que, nayant rien faire pour les Lonard, il tait plus sage de sloigner, de crainte que les enfants ne fussent trop impressionns de ce quils entendaient. On avait t oblig dloigner Jeannette de ses parents, qui, tout garrotts quils taient, voulaient encore la maltraiter. Mmes de Fleurville et de Rosbourg, et le reste de la compagnie, se dirigrent vers une partie de la fort assez loigne du moulin pour quon ne pt rien voir ni entendre de ce qui sy passait. Les enfants taient rests tristes et silencieux, sous limpression pnible de la scne du moulin. M. de Rugs demanda faire une halte et taler sur lherbe les provisions que portait lne qui les suivait ; ce moyen de distraction russit trs bien. Les enfants ne se firent pas prier ; ils firent honneur au repas rustique ; crme, lait caill, beurre, galette, fraises des bois, tout fut mang. Ils causrent beaucoup de Jeannette et de ses parents. LON. Comment Jeannette a-t-elle pu devenir assez mauvaise pour voler et vendre cette toile avec tant deffronterie ? MADAME DE FLEURVILLE. Parce que son pre et sa mre lui donnaient lexemple du vol et du mensonge. Bien des fois ils mont vol du bois, du foin, du bl, et ils se faisaient toujours aider par Jeannette. Tout naturellement, elle a voulu profiter de ces vols pour elle-mme.
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Pour tout oublier, dit Mme de Fleurville en se levant, je propose une partie de cache-cache, de laquelle nous serons tous, petits et grands, jeunes et vieux. Bravo ! bravo ! ce sera bien amusant, scrirent tous les enfants. Voyons, qui est-ce qui lest ? Il faut ltre deux, dit Mme de Rosbourg ; ce serait trop difficile de prendre tant seul. Ce sera moi et ma sur de Fleurville, dit M. de Traypi ; ensuite de Rugs avec Mme de Rosbourg ; puis ceux qui se laisseront prendre. Une, deux, trois. La partie commence : le but est larbre prs duquel nous nous trouvons. Toute la bande se dispersa pour se cacher dans des buissons ou derrire des arbres. Dfendu de grimper aux arbres ! cria Mme de Traypi. Hou ! hou ! crirent plusieurs voix de tous les cts. Cest fait, dit M. de Traypi. Prenez de ce ct, ma sur ; je prendrai de lautre. Ils partirent tout doucement chacun de leur ct, marchant sur la pointe des pieds, regardant derrire les arbres, examinant les buissons. Attention, mon frre ! cria Mme de Fleurville, jentends craquer les branches de votre ct. Ah ! jen tiens un , scria M. de Traypi en slanant dans un buisson.

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Mais il avait parl trop vite ; Camille et Jean taient partis comme des flches et arrivrent au but avant que M. de Traypi et pu les rejoindre. Pendant ce temps Mme de Fleurville avait dcouvert Lon et Madeleine, elle se mit leur poursuite ; M. de Traypi accourut son aide ; pendant quils les poursuivaient, Marguerite et Jacques les croisrent en courant vers le but. Mme de Fleurville, croyant ceux-ci plus faciles prendre, abandonna Lon et Madeleine M. de Traypi et courut aprs Marguerite et Jacques ; mais, tout jeunes quils taient, ils couraient mieux quelle, qui en avait perdu lhabitude, et ils arrivrent haletants et en riant au but au moment o elle allait les atteindre. Essouffle, fatigue, elle se jeta sur lherbe en riant et y resta quelques instants pour reprendre haleine. Elle alla ensuite rejoindre son frre qui faisait vainement tous ses efforts pour attraper Lon, Madeleine et les grands ; quant Sophie, elle ntait pas encore trouve. force dhabilet et de persvrance, M. de Traypi finit par les prendre tous malgr leurs ruses, leurs cris, leurs efforts inous pour arriver au but. Sophie manquait toujours. Sophie, Sophie, criait-on, fais hou ! quon sache de quel ct tu es. Personne ne rpondait. Linquitude commena gagner Mme de Fleurville. Il nest pas possible quelle ne rponde pas si elle est rellement cache, dit-elle ; je crains quil ne lui soit arriv quelque chose. Elle aura t trop loin, dit M. de Rugs. Pourvu quelle ne se perde pas, comme il y a trois ans, dit Mme de Rosbourg.

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Ah ! pauvre Sophie ! scrirent Camille et Madeleine. Allons la chercher, maman. Oui, allons-y tous, mais chacun des petits escort dun grand , dit M. de Traypi. Ils se partagrent en bandes et se mirent tous la recherche de Sophie, lappelant haute voix ; leurs cris retentissaient dans la fort, aucune voix ny rpondait. Linquitude commenait devenir gnrale ; les enfants cherchaient avec une ardeur qui tmoignait de leur affection et de leurs craintes. Enfin, Jean et Mme de Rosbourg crurent entendre une voix touffe appeler au secours. Ils sarrtrent, coutrent Ils ne staient pas tromps. Au secours ! au secours ! Mes amis, sauvez-moi ! Sophie, Sophie, o es-tu ? cria Jean pouvant. Prs de toi, dans larbre, rpondit Sophie. Mais o donc ? mon Dieu ! o donc ! Je ne vois pas. Et Jean, effray, dsol, cherchait, regardait de tous cts, sur les arbres, par terre : il ne voyait pas Sophie. Tout le monde tait accouru prs de Jean, lappel de Mme de Rosbourg. Tous cherchaient sans trouver. Sophie, chre Sophie, cria Camille, o es-tu ? sur quel arbre ? Nous ne te voyons pas. SOPHIE, dune voix touffe. Je suis tombe dans larbre qui tait creux ; jtouffe ; je vais mourir si vous ne me tirez pas de l. Comment faire ? scriait-on. Si on allait chercher des cordes ?

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Jean rflchit une minute, se dbarrassa de sa veste et slana sur larbre, dont les branches trs basses permettaient de grimper dessus. Que fais-tu ? cria Lon ; tu vas tre englouti avec elle. Imprudent ! scria M. de Rugs. Descends, tu vas te tuer. Mais Jean grimpait avec une agilit qui lui fit promptement atteindre le haut du tronc pourri. Jacques stait lanc aprs Jean et arriva prs de lui avant que son pre et sa mre eussent eu le temps de len empcher. Il tenait la veste de Jean et dfit promptement la sienne. Jean, qui avait jet les yeux dans le creux de larbre, avait vu Sophie tombe au fond et stait cri : Une corde ! une corde ! vite une corde ! Lon, Camille et Madeleine slancrent dans la direction du moulin pour en avoir une. Mais Jacques passa les deux vestes Jean qui noua vivement la manche de la sienne la manche de celle de Jacques, et jetant sa veste dans le trou pendant quil tenait celle de Jacques : Prends ma veste, Sophie ; tiens-la ferme deux mains. Aide-toi des pieds pour remonter pendant que je vais tirer. Jean, aid du pauvre petit Jacques, tira de toutes ses forces. M. de Rugs les avait rejoints et les aida retirer la malheureuse Sophie, dont la tte ple et dfaite apparut enfin au-dessus du trou. Au mme instant, les vestes commencrent se dchirer. Sophie poussa un cri perant. Jean la saisit par une main, M. de Rugs par lautre, et ils la retirrent tout fait de cet arbre qui avait failli tre son tombeau ; Jacques dgringola lestement jusquen bas ; M. de Rugs descendit avec plus de lenteur, tenant dans ses bras Sophie demi vanouie, et suivi de Jean. Mme de Fleurville et toutes ces dames sempressrent autour delle ; Marguerite se jeta en sanglotant dans ses bras. Sophie lembrassa tendrement. Ds quelle put parler, elle remercia Jean et Jacques bien affectueusement de lavoir sauve. Lorsque Camille, Madeleine et Lon revinrent, tranant aprs eux vingt mtres de corde, Sophie

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tait remise ; elle put se lever et marcher la rencontre de ses amis ; elle sourit la vue de cette corde immense. MADAME DE FLEURVILLE. Voil Sophie bien remise de sa frayeur et nous voil tous rassurs sur son compte ; je demande maintenant quelle nous explique comment cet accident est arriv. M. DE RUGS. Cest vrai, on tait convenu de ne pas grimper aux arbres. SOPHIE, embarrasse. Je voulais me cacher mieux que les autres. Je mtais mise derrire ce gros chne, pensant que je tournerais autour et quon ne me trouverait pas. MADAME DE TRAYPI. Ah ! par exemple ! jai pris Madeleine, et puis Lon, qui avaient voulu aussi tourner autour dun gros arbre. SOPHIE. Cest prcisment parce que je vous voyais de loin prendre Madeleine et Lon, que jai pens trouver une meilleure cachette. Les branches de larbre taient trs basses ; jai grimp de branche en branche. MARGUERITE. Cest--dire que tu as trich. SOPHIE. Donc, de branche en branche jtais arrive un endroit o le tronc de larbre se sparait en plusieurs grosses branches ; il y avait au milieu un creux couvert de feuilles sches ; jai pens que jy serais trs bien. Je suis monte dans le creux ; au moment o jy ai pos mes pieds, jai senti lcorce et les feuilles sches senfoncer sous moi, et, avant que jaie pu maccrocher aux branches, je me suis sentie descendre jusquau fond de larbre. Jai cri, mais ma voix tait touffe par la frayeur, puis par la profondeur du trou o jtais tombe.

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Jtais moiti morte de peur. Je croyais quon ne me trouverait jamais, car je sentais combien ma voix tait sourde et affaiblie. Je pris courage pourtant quand jentendis appeler de tous cts ; je redoublai defforts pour crier, mais jentendais passer prs de larbre o jtais tombe, et je sentais bien quon ne mentendait pas. Enfin, notre cher et courageux Jean ma entendue et ma sauve avec laide de mon petit Jacques JEAN. Et cest lui qui a eu lide de nouer les deux vestes ensemble. Tout le monde se leva et lon se dirigea vers la maison, tout en causant vivement des vnements de la matine.

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IV. Une rencontre inattendue.


Jaime beaucoup la fort du moulin, dit un jour Lon ses cousines et ses amies. Et moi, je ne laime pas du tout , dit Sophie. JEAN. Pourquoi donc ? Elle est pourtant bien belle. SOPHIE. Parce quil arrive toujours des malheurs dans cette fort. Je naime pas quand on y va. LON. Je ne vois pas quel malheur y est arriv. On sy amuse toujours beaucoup. SOPHIE. Toi, tu ty amuses, cest possible ; mais je te rponds que je ne my suis pas amuse le jour que jai manqu touffer dans le creux de larbre LON. Oh ! mais ctait ta faute. SOPHIE. Je ne dis pas que ce ntait pas ma faute ; mais jai manqu tout de mme dy touffer. LON. Est-ce que tu tais bien mal dans cet arbre ? SOPHIE. Comment, si jy tais mal ? Puisque je te dis que jtouffais. LON. Tu ne pouvais pas touffer ! Tu avais de lair par le haut. SOPHIE, avec impatience. Mais jtais tout au fond, le corps serr par lcorce.
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LON. Ah bah ! Je men serais bien tir, moi. SOPHIE. En vrit ! Jaurais voulu ty voir. LON. Je naurais eu besoin du secours de personne pour en sortir, je ten rponds. JEAN, avec ironie. Tu te vantes, mon brave. JACQUES. Rien de plus facile que dessayer : allons la fort, monte sur larbre, laisse-toi glisser au fond, nous ne taiderons pas, et tu en sortiras tout seul. Veux-tu ? LON, embarrass. Je le ferais certainement, si, si JACQUES, riant. Si quoi ? LON, embarrass. Si je ne craignais deffrayer mes cousines qui pourraient croire qui pourraient craindre JACQUES. Craindre quoi ? puisque tu es si brave. LON. Et pourquoi nessayes-tu pas, toi qui me conseilles de le faire ? JACQUES. Parce que je crois, moi, que cest trs dangereux, et jaurais peur. LON, avec ironie. Peur, toi qui fais toujours le brave, toi qui te prcipites toujours au milieu des dangers qui nexistent pas, pour te donner la rputation dun Grard-tueur-de-lions. Tu aurais peur, toi, Jacques le tmraire, le batailleur.

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JEAN. Oui, il aurait peur, prcisment parce quil a le vrai courage, celui qui le porte secourir les autres dans le danger, et non pas le braver inutilement. LON. Je vous prouverai bien, moi, que je suis plus courageux que Jacques. Allons la fort, je me glisserai dans le creux de larbre Seulement il faut que je demande la permission papa. JEAN. Ha, ha ! voil qui est bon ! Ce sera une manire davoir raison, car tu sais bien que papa ne te laissera pas faire. LON. Papa me laissera faire, sil pense, comme moi, quil ny a aucun danger. Vous allez voir. Lon, suivi de tous les enfants, alla vers la chambre de son papa, quil trouva avec son oncle, M. de Traypi. Tous deux riaient en demandant Lon ce quil voulait. LON. Papa, je viens vous demander la permission daller dans la fort du moulin avec mes cousines. M. DE RUGS. Pour quoi faire ? LON. Papa, cest pour entrer dans le creux de cet arbre dans lequel Sophie prtend avoir touff lautre jour. M. DE RUGS, souriant. Mais ne crains-tu pas, si tu entres dans cet arbre, de ne plus pouvoir en sortir ? LON. Papa, je ne le crains pas ; pourtant, si vous me le dfendez, je ne le ferai pas. M. DE RUGS. Non, non, je ne te le dfends pas ; je te recommande seulement dtre prudent.

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LON, inquiet. Papa, si vous craignez le moindre accident, je ne lessayerai certainement pas ; je serais bien fch de vous causer quelque inquitude. Je dirai mes cousines, Jean et ce petit moqueur de Jacques, que vous ne trouvez pas la chose raisonnable. M. DE RUGS. Mais pas du tout. Essaye, je ne demande pas mieux. Jirai mme avec vous pour tre tmoin de ton acte de courage inutile cest vrai, mais qui fera taire les mauvaises langues qui taccusent de poltronnerie. LON, abattu. Papa, je vous remercie jirai certainement je nai certainement pas peur jai certainement certainement trs envie de leur montrer quil ny a pas de danger Mais je crains que maman ne soit pas contente ne permette pas M. DE RUGS, impatient. Sac papier ! mon garon, tu nas pas besoin de la permission de ta maman, puisque je te la donne, moi. Voyons, finissons et mettons-nous en route. Viens-tu avec nous, Traypi ? ajouta-t-il en se retournant vers son beaufrre, qui consentit en souriant. Les enfants, qui taient rests la porte de la chambre, taient un peu inquiets. Mon oncle, dit Camille M. de Rugs, ne trouvez-vous pas que cest imprudent Lon dentrer dans cet arbre ? M. DE RUGS. Chre petite, ton oncle de Traypi et moi nous avons entendu toute votre conversation, et cest pour punir Lon de ses rodomontades et de sa poltronnerie que je le pousse cet acte de courage, quil nexcutera pas et que je ne laisserai pas sexcuter. Il va tre assez puni par la peur quil aura pendant toute la promenade. Le voici qui descend avec sa casquette ; vois comme il est ple !

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CAMILLE. Oh ! mon oncle, il me fait piti ; pauvre garon, comme il tremble en descendant lescalier ! Permettez-moi de le rassurer en lui disant que vous ne le laisserez pas entrer dans larbre. M. DE RUGS. Non, non, Camille ; laisse-moi lui donner cette leon, dont il a grand besoin je tassure. Je te permets seulement de rassurer les autres. Dis-leur que je ne le laisserai pas sexposer un pareil danger. On se mit en route assez tristement ; tous les enfants avaient le sentiment du danger quallait courir le malheureux Lon, et tous stonnaient que M. de Rugs lui permt de sy exposer. Camille alla de lun lautre ; mesure quelle leur parlait, leur tristesse faisait place au sourire ; les visages reprenaient leur gaiet ; ils causaient bas et riaient ; ils regardaient Lon dun air malicieux ; tous taient contents de cette punition inflige son mauvais caractre et son manque de courage. Lon, qui ntait pas dans le secret, croyait marcher la mort et restait en arrire comme pour loigner le terrible moment ; il allait tristement, la tte basse, le visage ple ; il rpondait par monosyllabes aux compliments ironiques quon lui adressait sur sa bravoure. Quand il aperut de loin le chne qui pouvait tre son tombeau, sa frayeur redoubla, et, ne pouvant plus feindre un courage quil navait pas, il sesquiva adroitement et se sauva par un sentier qui donnait dans le chemin, pendant que les autres continuaient leur route. M. de Rugs avait bien vu la manuvre de Lon et le dit tout bas M. de Traypi. Que faire maintenant ? Je ne sais plus comment nous nous tirerons de l. M. DE TRAYPI. Fais semblant de le chercher ; tu le trouveras, tu lui feras honte de sa poltronnerie ; et, quand tu lauras dcid grimper sur larbre, je larrterai en te disant que le danger de Sophie a t trs rel et trs grand.

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On arrivait au pied de larbre ; les enfants commenaient sapercevoir de la disparition de Lon, lorsquon entendit un cri de terreur sortir du buisson o il tait cach. MM. de Rugs et de Traypi sapprtaient courir de ce ct, lorsquils virent sortir prcipitamment du sentier Lon criant au voleur et suivi par un homme misrablement vtu qui tenait un bton la main. Lhomme, les apercevant, alla vers eux et salua en tant son vieux chapeau. Quy a-t-il ? dit M. de Rugs ; qui tes-vous ? quest-il arriv mon fils ? LHOMME. Je ne saurai vous dire, monsieur, pourquoi le jeune monsieur a t si effray. Tout ce que je sais, cest que jallais au village de Fleurville, qui est dans ces environs, ma-t-on dit ; que, me sentant fatigu, je mtais endormi au pied dun arbre, et quen mveillant jai vu, trois pas de moi, ce petit monsieur blotti prs dun buisson ; il ne me voyait pas et il ne voyait pas venir non plus une grosse vipre qui touchait presque son pied. Je navais pas le temps de le prvenir : au premier mouvement la vipre laurait piqu ; je ne fis ni une ni deux : je mlanai sur lui, je lenlevai dans mes bras avant que la vipre et fait son coup, et je le posai dans le sentier ; il poussa un cri tout comme sil avait t saisi par le diable et il a couru comme si le diable courait aprs lui. M. de Rugs comprit trs bien que Lon avait cd la frayeur. Dj fort abattu par lmotion de la dernire heure, il navait pas pu rsister la terreur que lui causa cet enlvement si brusque par un inconnu quil avait pris pour un brigand. Pendant que M. de Rugs et M. de Traypi parlaient Lon et lui faisaient honte de sa conduite, les enfants examinaient linconnu, rest au milieu deux. Depuis quil avait apparu, Sophie le regardait avec une surprise mle dmotion ; elle cherchait recueillir ses souvenirs ; il lui semblait avoir dj vu ce visage brl par le soleil, cette figure franche et honnte ; il lui semblait avoir entendu cette voix. Lhomme, de son ct, aprs avoir
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regard successivement les enfants, avait arrt ses yeux sur Sophie ; ltonnement se peignit sur son visage et fit place lmotion. Mamselle, dit-il enfin dune voix un peu tremblante ; pardon, mamselle ; mais ntes-vous pas mamselle Sophie de Ran ? Oui, rpondit Sophie, cest moi ; je suis Sophie Je crois aussi vous reconnatre, ajouta-t-elle en passant la main sur son front Mais il y a si longtemps si longtemps Ntes-vous pas le Normand ? ajouta-t-elle vivement. Oui, je me souviens le Normand. LHOMME. Cest bien moi, mamselle. Et comment avezvous chapp au naufrage ? Je vous croyais perdue avec votre papa. SOPHIE, avec attendrissement. Papa ma sauve, je ne sais plus comment. Je ne sais pas non plus ce quest devenu mon pauvre cousin Paul qui tait rest prs du capitaine. LHOMME. Oh ! mamselle de Ran, que je suis donc heureux de vous retrouver ! Qui est-ce qui maurait dit que cette petite mamselle Sophie, que je croyais au fond de la mer, tait pleine de vie et de sant dans mon beau pays, dans ma chre Normandie ? Les enfants taient rests stupfaits de cette reconnaissance de Sophie et de linconnu. Aucun deux ne savait son naufrage. Ils ne comprenaient pas non plus pourquoi cet homme lappelait Mlle de Ran. Ils ne la connaissaient que sous le nom de Fichini. Lon paraissait trs honteux de ce qui stait pass. Il osait peine lever les yeux sur son pre, qui le regardait dun air froid et mcontent. Il fut donc trs satisfait de voir lattention gnrale se
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reporter sur Sophie et sur linconnu. Sophie continua interroger celui quelle appelait le Normand. SOPHIE. Vous ne me dites pas ce quest devenu mon pauvre Paul ; a-t-il pri avec le vaisseau ? LHOMME. Non, mamselle de Ran. Quand le commandant vit que les chaloupes staient loignes, que beaucoup de monde avait pri, quil ne restait plus personne sur le btiment, il me gronda de ne pas mtre sauv avec les autres. Je lui dis que je ne quitterais ni mon commandant ni mon btiment. Il me serra la main, regarda dun air attendri votre petit cousin qui pleurait tout bas et se tenait coll contre lui. notre tour, mon Normand, me dit-il. Tchons de nous tirer de l ; le btiment nen a pas pour une heure. Alors nous tnmes conseil ; ce ne fut pas long : en dix minutes nous avions fait un radeau ; nous portmes dessus tout ce que je pus ramasser de biscuit, deau frache et de provisions ; le commandant avait sa boussole, une hache passe la ceinture. Nous mmes leau le radeau. Le commandant sauta dessus avec M. Paul dans ses bras ; je coupai la corde qui lattachait au vaisseau ; il pouvait sengloutir dun moment lautre. Javais mis des rames sur le radeau, et je me mis ramer. Le commandant essuya une larme qui lui troublait la vue depuis quil avait abandonn le btiment. Il regarda autour de nous : on ny reconnaissait rien ; il examina les toiles qui commenaient briller, et parut content. Nous ne sommes pas loin de terre, dit-il. Rame bien, mon Normand, mais pas trop fort, pour ne pas te fatiguer. Quand tu seras las, je te relverai de faction. SOPHIE. Mais Paul, mon pauvre Paul, que faisait-il ? que disait-il ? LHOMME. Ma foi, mamselle, je ny faisais pas grande attention, faut dire ; je crois bien quil pleurait toujours. Le commandant le caressa, lui dit de rester bien tranquille, quil ne labandonnerait pas, quil fallait tcher de dormir. Moi, je ramais
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avec le commandant, et nous rammes si bien, que vers le jour le commandant cria : Terre ! Je sautai sur mes pieds, et je vis que nous approchions de ce qui me parut tre une le. Nous abordmes et nous trouvmes un joli pays vert et bois ; et cest comme cela que le bon Dieu nous a sauvs. SOPHIE. Mais Paul nest donc pas mort ? O est-il ? Quest-il devenu ? LHOMME. Voil ce que je ne puis vous dire, mamselle. Les sauvages nous prirent et nous emmenrent. Plus tard ils emmenrent le commandant et M. Paul dun ct, et moi de lautre. Je leur ai chapp, et jai bien cherch mon brave commandant, mais je nen ai pas retrouv de trace. Je ne sais ce que ces diables rouges en ont fait. Pour moi, je me suis sauv ; jai vcu quatre ans dans les bois ; jai enfin t ramass par un vaisseau anglais. Ces brigands mont ballott pendant six mois avant de me mettre terre ; ils mont enfin dbarqu au Havre, et je suis revenu au pays pour y chercher ma femme et mon enfant ; je ne les ai plus retrouvs, et je continue battre le pays pour tomber sur leur piste. Pauvre Paul ! dit Sophie en sessuyant les yeux. MM. de Rugs et de Traypi avaient cout avec un grand intrt le court rcit du Normand. Pendant que ces messieurs linterrogeaient sur ses aventures, les enfants entourrent Sophie. MARGUERITE. Tu as donc fait naufrage ? MADELEINE. Ta maman et ton papa se sont noys ? Comment, toi, as-tu t recueillie ? JACQUES. Qui est ce Paul dont tu parles ? CAMILLE. Comment ne nous as-tu jamais parl de cela ?
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LON. Pourquoi cet homme tappelle-t-il Mlle de Ran ? JEAN. Je ne savais pas que tu eusses t si malheureuse, ma pauvre Sophie. Ils parlaient tous la fois ; Sophie rpondit tous ensemble. SOPHIE. Oui, jai t trs malheureuse. Je nen ai jamais parl parce que papa et ma belle-mre mavaient dfendu de jamais leur rappeler le pass. Jai fini par ny plus penser moimme et par loublier. Javais peine quatre ans quand tout cela est arriv. JEAN. Pourquoi le Normand tappelle-t-il mademoiselle de Ran ? SOPHIE. Parce que ctait mon nom quand je suis ne. MARGUERITE. Comment, quand tu es ne ? Et comment as-tu pu changer de nom depuis ? CAMILLE. Attendez ! Je me souviens, en effet, que lorsque nous tions petites, nous allions chez toi ; tu avais ton papa et ta maman qui sappelaient M. et Mme de Ran ; et puis un oncle et une tante, M. et Mme dAubert ; le petit Paul dAubert tait ton cousin. SOPHIE. Prcisment et, aprs trois ans dabsence, je suis revenue avec ma belle-mre, Mme Fichini, et jai retrouv Marguerite, que je ne connaissais pas et qui demeurait chez vous. JACQUES. Mais pourquoi tappelles-tu Fichini ? SOPHIE. Je ne sais pas bien ; je crois que papa a t en Amrique pour voir un ami denfance, M. Fichini, qui lui a laiss
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une grande fortune la condition quil prendrait son nom. JACQUES. Cest bien laid, Fichini ; jaime bien mieux de Ran. SOPHIE. Mais quest devenu mon pauvre Paul ? Daprs ce que ma dit le Normand, il est possible quil vive encore. LON. Cest impossible ; depuis cinq ans ! JEAN. Ce nest pas du tout impossible, puisque le Normand est revenu. LON. Le Normand nest pas un enfant. JEAN. Mais Paul tait avec le commandant. Mes enfants, dit M. de Rugs, sapprochant deux trs mu, rentrons la maison. Ne parlez pas Mme de Rosbourg de la rencontre que nous avons faite de ce brave homme. Je la prparerai le voir. CAMILLE. Pourquoi cela, mon oncle ? Est-ce quil connat Mme de Rosbourg ? M. DE TRAYPI. Cet homme nest autre que LECOMTE, matelot bord de la Sibylle avec le commandant de Rosbourg et Avec mon pauvre papa ! scria Marguerite. Oh ! laissezmoi lui parler, lui demander des dtails sur papa ! Le Normand sapprocha un signe de M. de Traypi. Voici, lui dit-il, la fille de votre commandant. La fille de mon commandant, de mon cher, vnr commandant ! scria le Normand. Et, saisissant Marguerite, il

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lui donna trois ou quatre gros baisers avant quelle et le temps de se reconnatre. Pardon, mamselle, dit-il en la posant terre. Cest le premier mouvement, a ; je nen ai pas t matre. Mon pauvre commandant ! Si je pouvais lui donner ma place ! Serait-il heureux davoir une si gentille demoiselle ! Vous aimiez donc bien mon pauvre papa ? lui dit Marguerite en essuyant ses yeux pleins de larmes. LECOMTE. Si je laimais ! si je laimais ! Ah ! mamselle, jaurais donn mon sang, ma vie, pour mon brave commandant ! Et de penser que le bon Dieu lavait sauv, et que sans ces gredins de sauvages ! M. de Rugs a dit tout lheure que vous vous nommiez Lecomte, dit Marguerite, et vous-mme vous disiez que vous cherchiez votre femme et votre enfant. Navez-vous pas une fille qui sappelle Lucie ? LECOMTE. Oui, mamselle ; Lucie, qui doit avoir quatorze quinze ans prsent. Est-ce que vous la connatriez par hasard ? MADELEINE. Mais alors elles sont ici, dans le village ; ce sont elles qui demeurent dans la maison blanche. cette nouvelle inattendue, le Normand sembla fou de joie. Mon brave Lecomte, remettez-vous, soyez raisonnable, lui dit M. de Rugs. Si vous arrivez devant votre femme et devant Lucie sans quelles y soient prpares, le saisissement peut les tuer. Songez que depuis cinq ans que dure votre absence, elles

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vous croient mort, et quil faut les prparer tout doucement vous revoir. LECOMTE. Cest vrai, monsieur, cest vrai ! Je suis fou, je suis bte, je nai plus ma tte. Mais quel bonheur, quel bonheur ! Que Dieu est bon et comme il rcompense bien ma patience ! Depuis cinq ans je lui demande matin et soir de me faire retrouver ma femme et ma fille. Et voil quen un jour je les retrouve, avec la fille de mon commandant, et puis cette pauvre mamselle de Ran Nallons-nous pas nous mettre en route, messieurs et mesdemoiselles ? Cest que, voyez-vous, quand on a t cinq ans demander les siens au bon Dieu et quon les sent si prs, on ne tient plus en place. Je marcherais, je courrais comme un cerf ! Il me semble que je ferais six lieues lheure ! Partons , rpondirent ensemble MM. de Rugs, de Traypi et tous les enfants. Camille et Madeleine racontaient leurs cousins, tout en marchant, comment elles avaient trouv dans cette mme fort du moulin une petite fille dsole, parce que sa maman tait malade et mourait de faim ; comment Mme de Rosbourg les avait secourues et tablies dans la maison blanche du village, quand elle avait appris que le mari de cette femme, qui sappelait Lecomte, avait t embarqu sur le btiment de M. de Rosbourg, et comment Lucie, qui tait une excellente fille, travaillait pour faire vivre sa mre, que le chagrin avait affaiblie au point de la rendre incapable daucun travail suivi : elle filait et faisait du linge chez elle pendant que Lucie allait en journes pour coudre, repasser, savonner. Quand on fut arriv lentre du village, cent pas de la maison blanche, MM. de Rugs et de Traypi forcrent Lecomte sarrter ; les enfants restrent prs de lui pour le distraire et le retenir, pendant que ces messieurs allaient prparer sa femme au retour de son mari.

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Lecomte attendait avec anxit le retour de ces messieurs ; il rpondait peine aux questions des enfants, lorsquune jeune fille de quatorze quinze ans se trouva prs deux ; elle venait dun chemin creux bord dune haie qui aboutissait celui o attendaient Lecomte et les enfants. Lucie, scria Marguerite. Lucie, quelle Lucie ? demanda dune voix basse et tremblante le pauvre Lecomte, qui croyait reconnatre sa fille et dont le visage tait dune pleur effrayante. Bonjour mesdemoiselles, bonjour messieurs, dit Lucie faisant une rvrence et les regardant tous avec surprise. Mon Dieu ! quavez-vous donc ? ajouta-t-elle. Serait-il arriv un malheur ? Vous avez tous lair si effray que cela me fait peur. Camille fut la premire se remettre. Non, Lucie, il nest rien arriv de malheureux ; ne teffraye pas, lui dit-elle. Mais pourquoi donc restez-vous tous sans me parler, avec un air tout drle ? (Apercevant Lecomte :) Ah ! vous avez un tranger avec vous ? Naurait-il pas besoin dun verre de cidre et dune crote de pain ? Est-ce cela qui vous embarrasse ? Lucie ! scria Lecomte dune voix trangle par lmotion. Lucie tressaillit, regarda ltranger avec surprise ; elle rougit, plit. Non, dit-elle, ce nest pas possible Je crois reconnatre Mais non, non ce ne peut tre Serait-ce ? Ton pre ! scria Lecomte en slanant vers elle et la saisissant dans ses bras.

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Mon pre ! mon pre ! rpta Lucie en se jetant son cou. mon pre, quelle joie ! quel bonheur ! Mon pre, mon cher, mon bien-aim pre ! Lucie versait des larmes de bonheur ; Lecomte pleurait en couvrant sa fille de baisers. Les enfants regardaient cette scne avec attendrissement. Lecomte ne pouvait se lasser de regarder, dembrasser son enfant que six annes dabsence lui avaient rendue plus chre encore. Lucie tait fort grandie et embellie, mais il lui trouvait le mme visage. Je taurais reconnue entre mille, lui dit-il. Et moi, comment as-tu pu me reconnatre ! LUCIE. Mon bon pre, vous ntes pas bien chang non plus. Jai tant et si souvent pens vous ! Cest comme si vous tiez parti de la veille. Se souvenant tout coup de sa mre : Ah ! ma pauvre mre ! Ne voil-t-il pas que je loublie dans mon bonheur de vous revoir ! Vite, que je coure lui dire Et Lucie allait slancer vers la maison blanche, mais son pre lui saisit le bras, et la retenant fortement : Tu vas la tuer en lui apprenant mon retour sans mnagement. Ces messieurs y sont ; va voir si cest bientt fait et quand il me sera permis de serrer contre mon cur ta mre, ma Lucie, ma chre femme. Lucie promit son pre dtre bien raisonnable, bien calme ; et, courant de toutes ses forces vers la maison, elle y entra toute haletante, mais si joyeuse, si clatante de bonheur que sa mre la regarda avec surprise.

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Maman, chre maman, dit Lucie en se jetant son cou, que je suis contente, que je suis heureuse ! Contente ? heureuse ? Quy a-t-il donc ? Elle regarde avec inquitude Lucie qui ne peut retenir ses larmes, puis MM. de Rugs et de Traypi. Heureuse ! et tu pleures ? et ces messieurs me parlaient tout lheure de bonheur, de retour de Ah ! je crois comprendre ! On a des nouvelles ! des nouvelles de ton pre ! Lucie ne rpondit pas ; elle embrassait sa mre, riait, pleurait. MADAME LECOMTE. Mais rponds, rponds donc Messieurs, par piti, dites-moi Lucie, parle ! Ton pre ? Est prs de toi, ma femme, ma Franoise ! scria Lecomte qui avait suivi Lucie. Il stait approch de la porte reste ouverte, il avait tout entendu, et, nayant pu contenir son impatience, il stait lanc vers sa femme quand il la crut suffisamment prpare le revoir. Il la saisit dans ses bras et poussa un cri deffroi en la voyant ple et inanime. Lucie faisait sentir du vinaigre sa mre, M. de Rugs la fit tendre par terre et lui jeta quelques gouttes deau au visage. Lecomte, genoux prs delle, soutenait sa tte dans ses mains ; Lucie, genoux de lautre ct, frottait de vinaigre les tempes de sa mre et en mouillait ses lvres. Peu dinstants aprs, Franoise ouvrit les yeux, regarda Lucie, lui sourit, puis, se sentant soutenue du ct oppos, elle tourna la

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tte, regarda son mari, et, faisant un effort pour se soulever, se jeta son cou et sanglota. Elle pleure, il ny a plus de danger, dit M. de Rugs. Nous sommes inutiles maintenant. Laissons-les leur bonheur ; la prsence dtrangers ne pourrait que les gner. Et, sans faire leurs adieux, ils sortirent de la maison blanche, fermant la porte aprs eux et emmenant les enfants qui staient groups lentre pour voir la scne de reconnaissance. On parla peu au retour ; chacun tait touch et attendri du bonheur de ces braves gens. Les vnements si inattendus de la journe avaient vivement impressionn les enfants ; la rencontre de Lecomte avait presque fait oublier la vanterie et la poltronnerie de Lon. Sophie cherchait rappeler ses souvenirs pour les raconter ses amis : son naufrage, la perte de sa mre, de son oncle et de sa tante, de son cousin Paul quelle aimait comme un frre, les dangers quelle avait courus, le second mariage de son pre, suivi de si prs de la mort de ce dernier protecteur de son enfance, les mauvais traitements de sa bellemre, tous ces vnements se reprsentrent si vivement son souvenir, quelle ne comprit pas comment elle avait pu les oublier et navait jamais prouv le dsir den parler. En approchant du chteau, MM. de Rugs et de Traypi recommandrent encore aux enfants de ne pas parler Mme de Rosbourg du retour de Lecomte, avant quils le lui eussent appris eux-mmes avec mnagement, de crainte du saisissement que pouvait occasionner cette esprance. Car, dit M. de Traypi, il est trs possible que M. de Rosbourg et Paul aient pu schapper de leur ct, comme la fait Lecomte. Daprs le peu quil ma racont, les sauvages qui les ont pris ne sont pas froces, et ils sont heureux de pouvoir enlever des Europens qui leur apprennent beaucoup de choses utiles leur vie sauvage. Les enfants promirent de ne rien dire qui pt attrister ou mouvoir Mme de Rosbourg, et ils rentrrent
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chez eux, Lon heureux dchapper aux reproches de son pre, tous les autres fort proccups des esprances que devait veiller le retour de Lecomte.

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V. Le naufrage de Sophie.
Quand les enfants purent se trouver seuls, ils demandrent Sophie de leur raconter son naufrage. Allons, dit Jacques, dans notre cabane ; nous y serons bien tranquilles, personne ne nous drangera, et nous ne craindrons pas que Mme de Rosbourg nous entende. Les enfants trouvrent lide bonne et coururent tous leur petit jardin. Jacques, qui avait couru plus fort que les autres, les reut la porte de sa cabane ; chacun se plaa de son mieux, les uns sur les chaises et les tabourets, les autres sur la table et par terre. On avait install Sophie dans un fauteuil, et elle commena au milieu dun grand silence : Jtais bien petite, car javais peine quatre ans, et javais tout oubli ; mais, force de chercher me rappeler, je me suis souvenue de bien des choses, et entre autres de la visite dadieu que je vous ai faite avec mon pauvre petit cousin Paul, maman et ma tante dAubert. CAMILLE. Ton papa tait parti, je crois ? SOPHIE. Il nous attendait Paris. Jtais contente de partir, de voyager. Maman me dit que nous monterions sur un navire. Je nen avais jamais vu, ni Paul non plus. Puis, jaimais beaucoup Paul, et jtais bien, bien contente de ne pas le quitter. Je ne me rappelle pas ce que nous avons fait Paris ; je crois que nous ny sommes rests que quelques jours. Puis nous avons voyag en chemin de fer ; nous avons couch dans un htel Rouen, je crois, et nous sommes arrivs le lendemain dans une grande ville qui tait pleine de perroquets, de singes. Jai demand maman de men acheter un ; elle na pas voulu.

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Je ne me rappelle pas trop ce qui arriva sur le vaisseau ; je me souviens seulement dun excellent capitaine, qui tait, ce quil parat, ton papa, Marguerite ; il tait trs bon pour moi et pour Paul aussi ; il nous disait quil nous aimait beaucoup, et que nous devrions bien rester avec lui et le prendre pour notre papa. Il y avait aussi ce matelot que jai reconnu, et quon appelait le Normand ; je ne savais pas du tout que son nom ft Lecomte. Tout le monde lappelait le Normand. Le voyage dura trs longtemps. Quand il pleuvait, ctait ennuyeux, parce quon tait oblig de rester dans des cabines basses et touffantes ; mais, quand il faisait beau, nous allions sur le pont, Paul et moi. Depuis deux jours il faisait un vent terrible ; tout le monde avait lair inquiet ; ni le capitaine ni le Normand ne soccupaient plus de Paul ni de moi ; maman me tenait prs delle ; ma tante dAubert gardait aussi Paul, quand tout coup jentendis un craquement affreux, et en mme temps il y eut une secousse si forte, que nous tombmes tous la renverse. Puis jentendis des cris horribles ; on courait, on criait, on se jetait genoux. Papa et mon oncle coururent sur le pont, maman et ma tante les suivirent. Paul et moi, nous emes peur de rester seuls et nous montmes aussi sur le pont. Paul aperut le capitaine et saccrocha ses habits ; je me souviens que le capitaine avait lair trs agit ; il donnait des ordres. Jentendis quon criait : Les chaloupes la mer ! Le capitaine nous vit. Il me saisit dans ses bras, membrassa et me dit : Pauvre petite, va avec ta maman. Puis il embrassa Paul et voulut le renvoyer. Mais Paul ne voulait pas le lcher. Je veux rester avec vous, criait-il ; laissez-moi prs de vous. Je ne sais plus ce qui arriva. Je sais seulement que papa vint me prendre dans ses bras et quil cria : Arrtez ! arrtez ! la voici, je lai trouve. Il courait et il voulut sauter avec moi dans une chaloupe o taient maman, ma tante et mon oncle, mais il nen eut pas le temps : la chaloupe partit. Je criais : Maman, maman, attendez-nous ! Papa restait l sans dire un mot. Il tait si ple que jeus peur de lui. Je nai pas oubli les cris de ma pauvre maman et de ma tante dAubert quand la chaloupe est
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partie. Jentendais crier : Sophie ! Paul ! mon enfant ! mon mari ! Mais cela ne dura pas longtemps, car tout dun coup une grosse vague vint les couvrir. Jentendis un affreux cri, puis je ne vis plus rien. Maman tait disparue ; tous avaient t engloutis par la vague. Cette nuit, je me suis souvenue de tout cela. JEAN. Pauvre Sophie ! Comment as-tu pu te sauver ? SOPHIE. Je ne sais pas du tout comment a fait papa ; le capitaine lui a parl ; ils ont embrass Paul tous les deux ; le capitaine a dit : Je vous le jure ! puis le Normand a aid papa descendre avec moi dans un norme baquet qui tait sur la mer. Jappelais Paul et je pleurais ; je voyais mon pauvre Paul qui pleurait aussi, et le capitaine qui le tenait dans ses bras et lembrassait. Puis les vagues nous ont entrans. Je me suis endormie et je ne me souviens plus bien de ce qui est arriv. Papa me donnait de leau quil avait dans un petit tonneau, et du biscuit ; je dormais, car je mennuyais beaucoup. Papa pleurait ou restait triste et ple, sans parler. Un jour, je me suis trouve, je ne sais pas comment, sur un autre vaisseau. Papa a t malade ; je mennuyais, jtais triste de ne pas voir maman et mon cher Paul. Depuis, papa ma dit que ce pauvre Paul avait t noy avec le capitaine et le Normand, parce quils taient rests sur le vaisseau, qui stait perdu en se cognant contre un rocher. Daprs ce que nous a dit le Normand, jespre que Paul et le bon capitaine se sont sauvs comme papa et moi. Sophie pleurait en terminant lhistoire de son naufrage ; tous ses amis pleuraient aussi. LON. Mais tout cela ne nous explique pas pourquoi tu tappelles FICHINI au lieu de RAN. SOPHIE. Jai oubli beaucoup de choses, parce que papa ma dfendu de jamais lui parler de ce naufrage, de ma pauvre maman, et de lui faire aucune question sur son mariage avec ma
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belle-mre. Mais, en rappelant mes souvenirs, voici ce que jai trouv : Quand nous sommes arrivs en Amrique, o nous allions, nous avons t demeurer chez un ami de papa, M. Fichini, qui tait mort ; mais jai entendu parler devant moi dun testament par lequel il laissait papa et ma tante dAubert toute sa fortune, condition quil prendrait son nom et quil garderait chez lui et nabandonnerait jamais une orpheline que M. Fichini avait leve. Papa tait si triste quil ne soccupait pas beaucoup de moi. Cette orpheline, qui sappelait Mlle Fdora, soignait beaucoup papa et me tmoignait aussi beaucoup damiti. Quelque temps aprs, papa la pouse, et alors elle a chang tout fait de manires ; elle avait des colres contre papa qui la regardait de son air triste, et sen allait. Avec moi elle tait aussi toute change ; elle me grondait, me battait. Un jour, je me suis sauve prs de papa ; javais les bras, le cou et le dos tout rouges des coups de verges quelle mavait donns. Jamais je noublierai le visage terrible de papa quand je lui dis que ctait ma bellemre qui mavait battue. Il sauta de dessus sa chaise, saisit une cravache qui tait sur la table, courut chez ma belle-mre, la saisit par le bras, la jeta par terre et lui donna tant de coups de cravache quelle hurlait plutt quelle ne criait. Elle avait beau se dbattre, il la maintenait avec une telle force dune main pendant quil la battait de lautre, quelle ne pouvait lui chapper. Quand il la laissa relever, elle avait un air si mchant quelle me fit peur. Tous les coups que vous mavez donns, scria-t-elle, je les rendrai votre fille. Chaque fois que vous oserez la toucher pour la maltraiter, je vous cravacherai comme je lai fait aujourdhui, madame, rpondit papa. Il sortit, memmenant avec lui. Quand il fut dans sa chambre, il me prit dans ses bras, me couvrit de baisers, pleura beaucoup. Mais, ajouta Sophie en pleurant, dans la nuit, il fut pris dun vomissement de sang, ce que mont dit les domestiques, et il
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mourut le lendemain, me tenant dans ses bras et me demandant pardon. Depuis ce malheureux jour, continua Sophie aprs quelques minutes dinterruption et de larmes, vous ne pouvez vous figurer combien je fus malheureuse. Ma belle-mre tint la promesse quelle avait faite papa, et me battit avec une telle cruaut que tous les jours javais de nouvelles corchures, de nouvelles meurtrissures. CAMILLE, lembrassant. Oui, ma pauvre Sophie, deux fois nous avons t tmoins de la mchancet de ta belle-mre, et cest une des raisons qui nous ont attaches toi. JEAN. Cette mchante femme ! Si je la voyais, je lassommerais ! Je suis enchant que ton papa lait si bien cravache ; elle lavait bien mrit. SOPHIE. Oui, mais elle me la fait bien payer, je tassure. MADELEINE. Et que faisais-tu toute la journe ? SOPHIE. Je mennuyais ; je pleurais souvent. Ce qui mtonne, cest que vous ne mayez jamais parl de maman, de papa, ni de Paul. CAMILLE. Tu sais que nous ne te voyions pas bien souvent. Nous savions bien que vous tiez tous partis, mais, ne te voyant plus, nous ny avons plus pens. Je me souviens quune fois maman nous a dit : Vous allez bientt revoir votre petite voisine Sophie ; elle sappelle maintenant Fichini au lieu de Ran ; mais ne lui parlez jamais ni de son papa ni de sa maman, qui sont morts, ainsi que son cousin, sa tante et son oncle. Elle a une belle-mre avec laquelle elle vit et qui doit nous lamener un de ces jours. Cest pourquoi nous ne ten avons jamais parl, et javoue que je ny ai mme plus pens, puisque je ne devais pas en parler.
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MADELEINE. Mais toi-mme, pourquoi ne nous as-tu jamais racont tout cela depuis trois ans que nous sommes ensemble ? SOPHIE. force de nen pas parler, je ny ai plus pens, et je lavais pour ainsi dire oubli. La vue du Normand et le peu quil ma racont ont tout rappel ma mmoire ; je me suis souvenue de ce que javais si bien oubli. Mme tout lheure, en vous racontant mon naufrage et le mariage de papa, beaucoup de choses me sont revenues, et prsent je crois voir ce bon capitaine embrassant Paul qui pleurait et lui tenait les mains et le visage ple et dsol de mon pauvre papa. Je crois entendre les cris de maman et de ma tante quand la chaloupe sest loigne et puis quand elle sest enfonce dans la vague. Un autre souvenir qui mest revenu aussi depuis que jai vu le Normand, cest la mort de papa et la scne de la veille. Cest singulier quon puisse si bien oublier pendant des annes ce dont on se souvient si clairement aprs. Le rcit de Sophie avait t long ; on stonnait au salon de leur absence. M. de Rugs avait profit de ce temps pour prparer Mme de Rosbourg revoir Lecomte et accueillir lespoir du retour du commandant de Rosbourg, retour presque miraculeux, sans doute, mais enfin possible, comme celui de Lecomte. Aprs deux heures de larmes et dagitation, entremles desprance et de bonheur, elle pria M. de Rugs de lui amener le lendemain le Normand dans son salon particulier ; elle voulait le voir seul, lui parler sans tmoins. Quand les enfants rentrrent, elle vit quils avaient tous pleur ; elle appela Marguerite, la serra contre son cur et lui dit : Tu sais ? tu sais que ton cher papa peut revenir encore ? Viens avec moi, mon enfant ; viens lglise prier Dieu pour ton pre et lui demander de nous le rendre.

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SOPHIE. Me permettez-vous de vous accompagner, madame ? Je prierai aussi pour ce bon commandant qui maimait et pour mon pauvre Paul ! Mme de Rosbourg ne lui rpondit quen lembrassant tendrement et en lui prenant la main pour lemmener. Tous les enfants demandrent joindre leurs prires celles de Mme de Rosbourg. Mme de Fleurville, qui accompagnait son amie, y consentit, et tous allrent lglise prier pour le retour des pauvres naufrags. Au retour, ils trouvrent M. de Traypi faisant sa malle : Je pars pour Paris, dit-il. Je veux aller au Ministre de la Marine ; peut-tre y apprendrai-je quelque nouvelle. Je leur dirai le retour de Lecomte et la captivit de M. de Rosbourg et du petit Paul. Qui sait, peut-tre aurai-je de bonnes nouvelles vous donner. Que vous tes bon et que je vous remercie, mon ami ! dit Mme de Rosbourg les larmes aux yeux. Le bon Dieu me protge puisquil me donne des amis tels que vous. Puisse-t-il me protger jusqu la fin et me rendre mon cher mari ! Le lendemain, de bonne heure, on frappait doucement la porte de Mme de Rosbourg. Entrez , dit-il dune voix mue. La porte souvrit ; Lecomte entra ; il osait peine lever les yeux sur Mme de Rosbourg, qui, ple et tremblante, savanait pourtant avec rapidit vers lui. Elle voulut lui parler, linterroger ; les larmes lui couprent la parole ; elle prit les grosses mains rugueuses de Lecomte et les serra dans les siennes. LECOMTE. Madame, ma chre dame, je devrais tre vos pieds pour vous remercier de tout ce que vous avez fait pour ma femme et mon enfant !
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Tout en parlant, il lavait respectueusement soutenue et place sur un fauteuil. Mme de Rosbourg sanglotait. Pardonnez-moi cette faiblesse dit-elle dune voix entrecoupe par ses sanglots. La vue de lami dvou, du compagnon de mon mari, ma t tout courage. Mais je saurai me vaincre ayez patience quelques minutes encore et je pourrai vous interroger, savoir de vous quelles doivent tre mes craintes, quelles peuvent tre mes esprances. LECOMTE. Vous tes une brave dame, allez ; tout fait digne de lui. Ce pauvre cher homme ! Lui aussi, il pleurait en parlant de vous et de sa petite. Il sen cachait, mais je lai vu souvent essuyer ses yeux quand il parlait de vous deux. Ah ! cest quil ne lui tait pas facile de se cacher de moi. Je laimais tant que je ne le perdais jamais de lil. Quand ces satans sauvages mont embarqu dans leur satane barque, je leur en disais des injures, tout garrott que jtais. Mon pauvre commandant ! Fautil quils maient enlev sans que jaie pu seulement couper bras, jambes et ttes pour le dlivrer ! Ce discours donna Mme de Rosbourg le temps de se remettre. Aprs avoir affectueusement remerci Lecomte de son attachement pour M. de Rosbourg, elle linterrogea sur tous les dtails de leur naufrage, de leur dbarquement, de leur capture par les sauvages, de leur sparation, M. de Rosbourg et Paul ayant t gards par une bande de ces sauvages, tandis que Lecomte se trouvait emmen par une autre bande. Aprs lavoir entendu pendant deux heures et avoir caus avec lui des chances probables de lvasion de M. de Rosbourg, elle conut lespoir fond de lexistence de son mari et de son retour. Merci, mon brave Lecomte, lui dit-elle en le congdiant. Jamais je ne pourrai assez vous tmoigner ma reconnaissance de lattachement, du dvouement que vous avez montrs mon mari. Je suis doublement heureuse davoir pu tre utile votre digne femme et votre excellente Lucie.
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Pardon, si jinterromps madame, scria vivement Lecomte. Utile ! vous appelez cela utile ? Mais vous avez t une providence pour elles ; vous les avez sauves de la mort, tires de la misre ; vous les avez soutenues, nourries ; vous avez fait apprendre un tat ma Lucie ; vous avez t leur sauveur et le mien. Oh ! chre dame, moi, oui, moi, vous honorer comme une providence, vous remercier genoux.

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VI. Une nouvelle surprise.


M. de Traypi tait parti depuis deux jours ; on attendait avec impatience son retour, ou tout au moins une lettre de lui. Pendant ces deux jours, Mme de Rosbourg et Marguerite, suivies de toute la bande denfants, avaient t matin et soir passer quelques heures la maison blanche. Mme de Rosbourg avait fait faire un habillement complet Lecomte et avait donn Franoise largent ncessaire pour le monter en linge, chaussures et vtements. Elle aimait voir les visages radieux de Franoise, de Lucie et de Lecomte, depuis leur runion ; elle esprait de la bont de Dieu pour elle-mme un pareil bonheur. Elle ne cessait de questionner Lecomte sur son mari, sur son naufrage, sur ses chances de salut et de retour. Lecomte, heureux de parler de son commandant, racontait sans jamais se lasser et ne permettait pas mme sa femme de linterrompre. Lucie jouait pendant ce temps avec les enfants, leur montrait tresser des paniers avec des joncs, faire des colliers et des bracelets avec des coquilles de noisettes ou des glands vids et dcoups jour. Ils aidaient Lucie bcher et arroser le jardin, cueillir les fraises, les groseilles, les framboises. Marguerite schappait souvent pour dire un mot damiti Lecomte, pour couter ce quil disait de son papa dont elle navait aucun souvenir, mais quelle aimait force den avoir entendu parler sa maman. Lecomte baisait les petites mains de Marguerite, quelquefois mme il baisait ses belles boucles noires ou ses joues roses et poteles. Mon pauvre commandant, disait-il en soupirant, serait-il heureux de vous revoir ! Laprs-midi du troisime jour, Mme de Rosbourg et les enfants rentraient, aprs avoir pass deux heures chez Lecomte et Franoise. En approchant du perron, elle crut reconnatre M. de Traypi. Impatiente de savoir sil lui rapportait des nouvelles de son mari, elle hta le pas, et, montant rapidement les marches du perron, elle se heurta contre M. de Rosbourg lui-mme. Tous
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deux poussrent ensemble un cri de bonheur ; Mme de Rosbourg tomba dans les bras de son mari en sanglotant et en remerciant Dieu. Elle ne pouvait croire son bonheur. Elle embrassait son mari ; elle le regardait pour sassurer que ctait bien lui ; son cur dbordait de joie. Aprs les premiers instants de joyeux saisissement, M. de Rosbourg, sans quitter sa femme, regarda les enfants groups autour deux et chercha reconnatre sa petite Marguerite ; ses yeux sarrtrent sur Sophie. Sophie ! scria-t-il. Je ne me trompe pas : cest bien Sophie de Ran. Pauvre enfant ! comment est-elle ici ? Mais, ajouta-t-il, Marguerite ! ma petite Marguerite ! Nest-ce pas cette petite brune si gentille qui me regarde dun air tendre et craintif ? Marguerite, pour toute rponse, se jeta dans les bras de son pre qui lembrassa tant et tant que ses joues en taient cramoisies. Quand il eut recommenc cent et cent fois embrasser sa femme et son enfant, il savana vers Sophie, et, la prenant dans ses bras, il lembrassa deux ou trois fois. Pauvre petite ! dit-il. Quels affreux souvenirs elle me rappelle ! O est son pre ? Par quel hasard se trouve-t-elle avec vous ? Mon bon commandant, rpondit Sophie, je vous expliquerai tout cela. Mon pauvre papa est mort il y a longtemps, ajouta-t-elle en baissant la voix et en essuyant une larme ; mais Paul, mon cher Paul, o est-il ? Vit-il encore ? M. DE ROSBOURG. Paul est un grand et beau garon, ma chre enfant ; il est ici ; il dballe et range nos affaires. SOPHIE. Oh ! que je voudrais le voir, ce cher Paul ! Dans quelle chambre est-il, que je coure le chercher ?
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M. DE ROSBOURG. Prs de celle de ma femme ; cest celle quon ma donne et o Paul a mont mes effets. Sophie courut cette chambre ; on entendit des cris de joie, des gambades, des rires et bientt on vit accourir Sophie entranant Paul, un peu honteux de se trouver en prsence de tous ces visages inconnus. Viens, mon garon, lui cria M. de Rosbourg, ce ne sont pas des sauvages ; pas de danger courir, va ! Dailleurs tu es homme, toi, aller en avant, jamais en arrire. En avant donc et embrasse tes amis. Voici ma femme dabord, puis ma petite Marguerite, puis Ma foi, je ne connais pas les autres, mais, comme nous sommes en pays ami, embrassons-les tous pour faire connaissance ; ils diront leurs noms aprs. La mle fut gnrale ; tout le monde sembrassait en riant. La belle et aimable figure de M. de Rosbourg avait dj sduit tous les enfants ; lair dtermin de Paul, sa taille leve, son apparence vigoureuse, sa figure intelligente et bonne, disposrent en sa faveur les curs des enfants. M. de Rosbourg se retira en riant avec sa femme ; Sophie prsenta Paul tous ses amis. Voici dabord Marguerite, la fille de notre bon capitaine ; cest elle qui est la plus jeune et avec laquelle je me suis le plus amuse et dispute ; nous te raconterons tout cela. Voici mes chres amies Camille et Madeleine, si bonnes, si bonnes, quon les appelle les petites filles modles. Voici notre petit ami Jacques de Traypi, un petit malin, mais bien bon. Voici Jean de Rugs, qui a douze ans comme toi et qui fera la paire avec toi pour le courage et la bont. Voici enfin son frre, qui sappelle Lon et qui est notre an tous ; il a treize ans. Paul ne tarda pas se mettre laise avec ses nouveaux amis. Sophie laccablait de questions sur ce qui lui tait arriv ; il promit de tout raconter quand on serait un peu plus pos. Il parla

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de M. de Rosbourg avec une tendresse et une reconnaissance qui touchrent Marguerite jusquaux larmes. MARGUERITE. Comme vous aimez papa, monsieur Paul ! Alors je vous aimerai bien aussi. PAUL. Si vous maimez, Marguerite, vous mappellerez Paul tout court et pas monsieur. MARGUERITE. Oh ! je ne demande pas mieux, et, quand nous nous connatrons bien, demain par exemple, nous nous tutoierons : cest si gnant de dire vous ! PAUL. Tout de suite, si tu veux, Marguerite ; dabord je te connais beaucoup, car ton papa me parlait souvent de toi. MARGUERITE. Et Sophie ne ma jamais parl de toi. PAUL. Comment, Sophie, tu mavais oubli ? SOPHIE, tristement. Oubli, non, mais tu dormais dans mon cur et je nosais pas te rveiller. Je tavais cru mort, et puis jai t si malheureuse que je suis devenue goste et je nai pens qu moi ; jai perdu lhabitude de penser au pass et ceux qui mavaient aime. JEAN. Ne croyez pas ce quelle dit, Paul ; Sophie est bonne, et trs bonne ; elle dit toujours du mal delle-mme. Pauvre Sophie, elle vous racontera ses trois annes de malheur. Jacques savana vers Paul, et, se mettant sur la pointe des pieds pour lembrasser, il lui dit : Je vois dans tes yeux que tu seras mon ami ; tu aimeras bien ma petite amie Marguerite, nest-ce pas ? Nous la protgerons nous deux quand elle en aura besoin.
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Paul embrassa Jacques en souriant et lui promit dtre son ami dvou et celui de Marguerite. Lon ne disait rien ; il semblait piqu de ce que Sophie navait ajout aucune rflexion aimable en le nommant. Il se laissa pourtant embrasser par Paul. Camille et Madeleine souriaient et attendaient, pour faire plus ample connaissance avec ce dernier, que le temps et augment leur intimit. Bientt on entendit sonner le dner ; chacun sapprta se rendre au salon. Mme de Rosbourg y entra radieuse, appuye sur le bras de son mari qui tenait sa petite Marguerite par la main. La joie, le bonheur taient sur tous les visages ; Sophie et Paul avait mille choses se demander. Sophie parla tant et tant, qu la fin de la journe elle lui avait racont tous les vnements importants de sa vie depuis leur sparation. Les enfants firent promettre Paul de leur raconter tous ensemble ce qui lui tait arriv depuis le naufrage. M. de Rosbourg fit la mme promesse ces dames et ces messieurs. SOPHIE. Mais dis-moi, Paul, comment et avec qui es-tu arriv ici, Fleurville ? PAUL. Avec M. de Traypi, que le commandant a trouv au Ministre comme il arrivait lui-mme pour annoncer son retour et expliquer sa longue absence. Nous tions Paris depuis une demi-heure, le commandant trs impatient de revoir sa femme et Marguerite, quil ne savait trop o chercher ni o trouver, et moi trs tranquille, parce que je nimaginais pas que tu fusses en vie et encore moins ici. Je croyais que tu avais d prir avec ton papa, dans cette vilaine caisse o lon tavait mise par une tempte si affreuse et avec des vagues hautes comme des maisons. SOPHIE. Je tavais cru mort aussi. Cest par le Normand que je tai su vivant et chez les sauvages.

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PAUL. Le Normand ! Tu as vu le Normand ? Quand ? O cela ? O est-il ? Que jembrasse ce brave homme si bon, si dvou ! Nous lavons bien regrett, et nous pensions que les sauvages lavaient tu. SOPHIE. Il y a trois jours seulement que le Normand est revenu, aprs stre chapp de chez les sauvages et aprs vous avoir cherchs et attendus pendant quatre ans. Nous lavons rencontr, par hasard, dans la fort. PAUL. Brave homme ! Que je serai content de le revoir ! MARGUERITE. Nous irons le voir demain et nous lui annoncerons le retour de papa ; il en sera aussi heureux que nous, car il laime ! il laime ! autant que maman et moi. JACQUES. Et aprs tu nous raconteras tes aventures. Tu es rest cinq ans chez les sauvages ? PAUL. Tu le sauras demain, et bien dautres choses encore. Il est trop tard pour commencer. Mes enfants, dit Mme de Fleurville, il est tard ; votre nouvel ami Paul doit tre fatigu M. DE ROSBOURG, interrompant. Paul fatigu ! Il en a fait bien dautres avec moi ! Nous avons pass des nuits et des jours travailler, marcher, veiller. Il est maintenant robuste comme un vrai marin. Mais les ntres, qui nont pas eu comme lui lavantage dune si terrible ducation, cher commandant, rpondit en souriant Mme de Fleurville, ont vraiment besoin de repos. Tous ont pris une part si vive au bonheur de Marguerite, quils ont comme elle besoin dune bonne nuit pour se remettre. Demain ils seront de force lutter avec Paul.
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M. de Rosbourg ne rpondit que par un salut gracieux, et, attirant lui Marguerite et Sophie, il les embrassa avec tendresse. Oh ! papa, dit Marguerite en serrant les bras autour de son cou, que cest ennuyeux de vous quitter et de me coucher ! Je vais prolonger la soire en montant jusque chez toi, mon enfant , rpondit M. de Rosbourg. Et, la prenant dans ses bras, il lemporta jusque dans sa chambre, la grande joie de Marguerite qui rptait en lembrassant : Oh ! que cest bon un papa ! Maman avait bien raison. M. DE ROSBOURG. En quoi avait raison ta maman ? Que disait-elle ? Maman disait que vous tiez le plus beau et le meilleur des hommes ; que sans moi elle mourrait de chagrin ; quelle ne pouvait pas tre heureuse sans vous, et beaucoup dautres choses encore. Et puis elle pleurait si souvent et si fort, que je pleurais quelquefois aussi ; alors elle essuyait ses yeux, elle souriait et membrassait. Tout en causant, Marguerite stait dshabille. Pour finir, elle se jeta au cou de son pre, qui, vaincu par son motion, la serra dans ses bras et la couvrit de baisers en sanglotant. Marguerite effraye lui demanda : Papa, cher papa, quavez-vous ? Pourquoi pleurez-vous ainsi ? Mon enfant, ma Marguerite chrie, cest le bonheur qui fait couler mes larmes ; cest la joie !
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Quand il releva son visage baign de larmes, elle tait endormie. Il essuya la main humide de Marguerite, baisa son joli front blanc et pur, lui donna sa bndiction paternelle, et sortit en se retournant plus dune fois pour regarder cette charmante petite figure dormant si paisiblement et si gracieusement.

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VII. La mer et les sauvages.


Le lendemain on se runit plus tt que dhabitude. Les enfants firent honneur un premier djeuner, que Paul mangea avec dlices, sextasiant sur la bont du lait, lexcellence du beurre normand ; il retrouvait en chaque chose des souvenirs denfance, et il regardait avec bonheur et reconnaissance son cher commandant qui lui tenait lieu de pre. Lexcellent M. de Rosbourg, non moins heureux que Paul, rpondait ses regards par un sourire affectueux. On sortait de table ; Paul et Marguerite saisirent chacun une main du commandant et la couvrirent de baisers. Il en rendit un Paul, une douzaine Marguerite ; il fit un signe de tte amical Sophie, et il offrit le bras Mme de Fleurville pour la ramener au salon. La journe se passa faire connaissance ; on mena Paul voir toute la maison, le potager, la ferme, les curies, le parc, le village, le petit jardin et les cabanes. Puis on alla faire tous ensemble une visite Lecomte. En apercevant son commandant, il faillit tomber la renverse. M. de Rosbourg lui tmoigna une grande amiti et lui promit de revenir le voir et de sarranger de faon lavoir toujours prs de lui. Aprs dner les enfants demandrent Paul de leur raconter ses aventures. Tout le monde se groupa autour de lui, et il commena ainsi : Sophie vous a racont notre naufrage ; mais elle ne sait pas comment il sest fait quelle et moi nous soyons rests sur le vaisseau qui allait prir ; M. de Rosbourg me la expliqu depuis. Quand papa, maman, mon oncle et ma tante sont monts sur le pont, nous laissant en bas dans la chambre, on avait dj mis la mer les chaloupes ; le commandant, voyant le vaisseau prt sengloutir, fit partir le plus de monde possible sur la premire chaloupe et ordonna ses gens denlever les personnes qui restaient et de les sauver de gr ou de force en les faisant passer sur la seconde chaloupe. Des matelots enlevrent maman et ma tante malgr leurs cris. Papa et mon oncle voulurent aller nous
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chercher ; on leur dit que nous tions dj embarqus. Dans le tumulte et la frayeur du naufrage, ctait vraisemblable. On les jeta dans la chaloupe o ils trouvrent maman et ma tante qui nous appelaient grands cris. Papa voulut slancer sur le vaisseau, on le retint de force ; mon oncle cria : Attendezmoi ! et remonta sur le btiment. Il ne me vit pas ; jtais derrire le commandant ; mais il aperut Sophie, il la saisit dans ses bras et courut la chaloupe ; on avait dj coup la corde qui la retenait au vaisseau, et, sans couter ses supplications et les cris de ma pauvre tante, ils sloignrent. Leur chaloupe, trop charge, fut presque immdiatement engloutie par une vague norme avant que mon oncle let perdue de vue. Alors mon oncle voulut au moins me sauver ainsi que Sophie ; il me demanda au commandant, qui lui reprsenta limprudence de se risquer tous ensemble sur une planche ou un morceau de mt bris. Mon oncle partit avec Sophie ; je pleurais, car je croyais bien quils allaient sengloutir comme les chaloupes. Le bon Normand et M. de Rosbourg ne perdirent pas de temps pour faire un radeau, sur lequel le Normand mit un petit tonneau deau et des provisions ; il passa une hache sa ceinture et celle du commandant, pensa aux rames, la boussole, et je me trouvai sur le radeau dans les bras du commandant. Il regardait son pauvre vaisseau dun air aussi triste que mon oncle mavait regard en me quittant ; et, quand le vaisseau acheva de se briser et fut enlev par les vagues, je vis pour la premire fois des larmes dans les yeux de mon cher commandant. Il se dtourna, passa le dos de sa main sur ses yeux et reprit tout son courage. Pendant que le Normand ramait, M. de Rosbourg me posa sur ses genoux en me disant : Dors, mon garon, dors sur les genoux de ton pre, tu seras labri des vagues ; appuie ta tte sur ma poitrine. Je craignais de le fatiguer ; il me prit la tte et lappuya de force sur son paule. Je ne voulais pas mendormir, mais je ne sais comment il arriva que cinq minutes aprs je dormais profondment. Je mveillai au jour ; ce bon M. de Rosbourg navait pas boug pour ne pas mveiller, et,
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craignant que je neusse froid, il mavait couvert avec son habit. En lui prenant les mains, je sentis quelles taient raides de froid. Je le priai de remettre son habit, lassurant que javais bien chaud. Au fait, dit-il, voici le soleil qui commence chauffer ; la lune tait moins agrable, nest-ce pas, le Normand ? Cette diable de lune ne donne pas beaucoup de chaleur. Et, me posant sur le radeau, il reprit son habit et le remit non sans quelque peine sur ses paules glaces. Le vent nous poussait vers la terre, mais nous emes de la peine aborder parce quil y avait des rochers contre lesquels les vagues venaient se briser, et il fallut toute lhabilet de M. de Rosbourg et du brave Normand pour que notre pauvre petit radeau ne ft pas mis en pices. Enfin il entra dans une eau tranquille. Le Normand redoubla defforts avec ses rames, et nous nous trouvmes sur le sable. Le commandant me prit dans ses bras et me porta sur le rivage labri des vagues. Le Normand roula terre le tonneau deau et le peu de provisions quil avait pu emporter sur le radeau. Le commandant me serra contre son cur et me dit : Paul, tu es mon fils ! je suis ton pre, le seul qui te reste en ce monde ; et je jure que je serai ton pre tant que je vivrai. Il a bien tenu parole, ce bon et cher pre ; vous le verrez bien par la suite de mon histoire. Aprs avoir fait un maigre djeuner de biscuit et deau, nous allmes tous les trois la recherche dun abri pour y dposer nos provisions. On apercevait dans le lointain des arbres qui paraissaient former un bois. Le soleil commenait piquer ; le commandant craignait que leau du tonneau ne se gtt avant que nous eussions dcouvert une source ; aid du Normand, il le poussa lombre dun rocher un peu creus par le bas. Il me proposa de me mettre l pendant que lui et le Normand iraient jusquau bois pour voir sils ny trouveraient pas un ruisseau et des fruits ; mais je lui demandai de ne pas le quitter, et il memmena. Le chemin tait difficile. Le Normand marchait en avant et brisait avec sa hache les joncs et les plantes piquantes qui
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lempchaient davancer. Je commenais me repentir de les avoir suivis, quand le commandant, voyant mes bras tachs de sang, me prit sur ses paules malgr ma rsistance. Le Normand voulut me porter, mais le commandant lui dit : Tu as une tche plus rude que la mienne, en marchant en avant et en me frayant un passage aux dpens de ta peau, mon brave Normand. Il nest pas lourd, ce garon ! Et puis est-ce quun enfant pse jamais trop sur les paules de son pre ? Le Normand obit et marcha en avant. Je me repentis bien plus encore de ntre pas rest sous mon rocher quand je vis mon pauvre pre tremp de sueur et plier malgr lui sous mon poids. Je lui demandai de me laisser marcher, il ne le voulut pas ; jessayai de me glisser de dessus ses paules, il me retint dune main de fer et me dit : Nessaye plus, car je tattache si tu recommences. Nous avancions lentement ; nous mmes plus dune heure arriver cette fort, car cen tait une. Le terrain y tait assez doux et uni. Le commandant me posa terre, nous nous assmes lombre de ces grands arbres qui taient des palmiers-cocotiers et des palmiers-dattiers. Le Normand nous apporta quelques noix de coco et aussi des dattes tombes des palmiers. Le commandant ouvrit une noix avec sa hache ; il me fit boire leau ou plutt le lait quelle contenait : ctait frais et dlicieux ; puis il me fit manger la chair de cette noix : je la trouvai excellente et je regrettai amrement que ma pauvre Sophie ne pt pas en goter avec moi. Sophie avait toujours t de moiti dans tous mes plaisirs, dans tous mes projets, dans toutes mes sottises mme, car jexcutais ses ides qui ntaient pas toujours heureuses, il faut le dire. Et maintenant, je me la reprsentais dans ce vilain baquet qui sautait sur ces normes vagues, et je croyais bien quelle tait engloutie par la mer ainsi que mon pauvre oncle. Je maperus que mon pre me regardait boire et manger, et ne mangeait pas lui-mme : Et vous, pre ? lui dis-je. Prenez, vous avez chaud, vous avez soif. Ne toccupe pas de moi, mon cher enfant ; je suis un homme, un marin ; je sais supporter la faim, la soif, le chaud, le froid. Je suis content de te voir manger et boire de bon apptit. Oh ! pre, je nai plus faim ni soif, si je ne vous vois pas partager ces provisions. Et le bon Normand, o est-il ? Il est all chercher dautres noix, sil peut en trouver.
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Je refusai de toucher ce qui restait, et je priai si instamment le commandant de le partager au moins avec moi, quil finit par y consentir. Je vis avec bonheur ses lvres dessches par la soif se tremper dans le lait si rafrachissant des noix de coco. Quelque temps aprs, le Normand revint, apportant encore quelques noix et des dattes fraches. Nous nous en rgalmes tous les trois. Je me sentais fatigu par la chaleur. Je voyais les yeux du commandant se fermer malgr lui. Le bon Normand paraissait aussi fatigu ; je demandai si je pouvais dormir. Dors, mon ami, rpondit mon pre, nous ferons bien aussi un somme ; la nuit a t rude et la chaleur est accablante. Allons, mon Normand, tends-toi prs de nous et tchons doublier en dormant. Le Normand obit ; il stendit ma gauche ; le commandant stait couch ma droite. Deux minutes aprs, je dormais profondment. Je crois que javais dormi longtemps, car en mveillant je sentis la fracheur du soleil couchant. La faim se faisait sentir, je demandai manger. Nous tattendions pour dner, me dit mon pre. Le couvert est mis, ici ct ! Viens voir notre salle manger. Je le suivis ; il me mena dans un fourr o il avait fait avec sa hache, aid du Normand et pendant que je dormais, un passage comme un corridor ; au bout il y avait comme une grande salle, taille aussi dans le fourr. Ils avaient tendu par terre dnormes feuilles de palmier-dattier et de cocotier ; sur une de ces feuilles, larges comme une table, taient plusieurs noix de coco ouvertes et une espce de pommes de terre que le Normand avait fait cuire dans de leau de mer pour les saler ; une norme coquille lui avait servi de casserole. Il avait t chercher aussi le tonneau deau et nos provisions, et avait rapport en mme temps la coquille et leau sale. Mon pauvre pre, de son ct, avait travaill notre logement, au lieu de se reposer de ses fatigues. Je massis terre entre eux, et nous mangemes tous avec un apptit qui faisait honneur au cuisinier. Comme nous achevions notre dner, un bruit singulier se fit entendre. Mon pre se releva dun bond ; le Normand lui fit signe de ne pas bouger. Ils coutaient avec une anxit qui me fit peur.
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Je me serrai contre le commandant, il se baissa et me dit tout bas : Ne bouge pas, ne parle pas : ce sont des sauvages qui dbarquent. Ce mot de sauvages glaa mon sang dans mes veines ; je me voyais dj mang avec mon pauvre pre et le bon Normand. Le commandant, me voyant trembler, chercha me rassurer par un sourire et me dit encore tout bas : Naie pas peur, mon ami : tous les sauvages ne sont pas si mchants. Mais, comme nous ne les connaissons pas, restons tranquilles pour leur chapper. Pendant que je te garderai, le Normand va tcher de les reconnatre ; il saura bien de quelle tribu ils sont et sil faut les fuir ou nous montrer. Pendant que le commandant parlait, je vis le Normand se mettre plat ventre et se traner ainsi dans le fourr en prenant les plus grandes prcautions pour ne pas faire de bruit et pour ne pas tre vu. Il rampa hors du bois ; mais avant de sortir du fourr il coupa des branches et des ronces et les piqua lentre de notre alle pour la bien cacher la vue des sauvages. Mon pre me fit quitter la cabane et me trana avec lui dans un massif de jeunes cocotiers ; mesure que nous passions, il avait soin de relever les branches et les herbes foules par nous, pour enlever toute trace de notre passage. Peu de temps aprs le dpart du Normand, nous entendmes les sauvages courir de ct et dautre et sappeler entre eux ; le bruit approchait ; je me tenais tremblant tout prs de mon pre qui me serrait contre son cur et me faisait signe de me taire. Un cri gnral des sauvages nous fit voir quils avaient dcouvert notre alle ; linstant daprs, ils se prcipitaient dans la salle que mon pauvre pre avait faite avec tant de peine. Je crus voir sur son visage une vive inquitude ; le Normand ne revenait pas ; les sauvages lavaient-ils dcouvert et fait prisonnier ? chaque minute nous nous attendions les voir apparatre. Une fois nous entendmes craquer une branche si prs de nous, que mon pre, mcartant doucement, saisit sa hache et se tint prt frapper. Pendant quelques instants, nous restmes immobiles, osant peine respirer. Le bruit cessa, les voix sloignrent ; nous nous crmes sauvs, lorsque je sentis tout coup une main qui me saisissait la jambe : je ne criai pas, mais me raccrochait mon pre qui me regarda avec surprise ; il ne voyait pas la main qui me
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tenait, et moi je me sentais entran. Une seconde main vint saisir mon autre jambe, et je serais tomb le nez par terre si je ne mtais retenu avec une force surnaturelle aux jambes de mon pre. Paul, quas-tu ? me dit-il tout bas et avec terreur. Il me tire ! il me tire ! mon pre, sauvez-moi ! lui rpondis-je bas aussi. Mon pre regarda terre, vit les deux mains ; il les saisit son tour, et avec une force irrsistible il tira violemment lhomme auquel appartenaient ces mains. Il amena un jeune sauvage qui lui fit des gestes suppliants et qui finit par se jeter genoux. Il avait lair doux et craintif. Mon pre lui fit signe de regarder, leva sa hache, et dun seul coup abattit un arbre plus gros que le bras. Le sauvage regarda larbre, la hache, mon pre, avec une surprise mle dadmiration ; il fit un bond, poussa un cri, baisa la main, toucha de cette main le pied de mon pre, et, slanant dans la direction de notre cabane, par le chemin que nous avions suivi pour nous cacher, il appela grands cris ses compagnons. Nous sommes dcouverts, il ne sagit plus de se cacher. Il faut prsent nous montrer hardiment et leur imposer par notre attitude. Que nai-je mon pauvre Normand ! O sest-il fourr ? Le commandant se dirigea vers la salle, me tenant par la main ; il tenait sa hache de lautre. Il entra dans la salle qui se remplissait de sauvages ; leur tte tait le jeune garon qui venait de nous quitter. Arrire ! cria le commandant de sa voix de tonnerre en brandissant sa hache. Tous reculrent. Le jeune sauvage approcha timidement, presque en rampant, baisa la main, toucha le pied du commandant et lui fit voir par gestes que ses compagnons voudraient bien voir la hache couper un arbre. Le commandant choisit un jeune cocotier et labattit dun coup. Les sauvages vinrent lun aprs lautre examiner larbre, toucher craintivement la hache ; ensuite chacun, comme le jeune sauvage, baisait sa main et touchait le pied du commandant. Je navais plus peur. Je sentais lempire que prenait sur eux cet homme si fort, si courageux, si rsolu. Les sauvages se tenaient immobiles, le regardant avec curiosit et respect ; me tenant toujours par la main, il avana vers eux, leur fit signe avec sa hache de scarter pour nous laisser passer. Ils se retirrent avec un effroi comique. Suivez-moi ! leur dit-il de sa voix de commandement, et il marcha, suivi de tous ces sauvages, jusqu ce quil ft sorti du
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bois. L, il regarda autour de lui, et, ne voyant pas le Normand, il cria : Mon brave Normand, nous sommes dcouverts. Montretoi et viens moi, car ton bras peut mtre utile. Aucune rponse ne se fit entendre ; mais quelques minutes aprs je vis le Normand sortir du bois. Il regarda les sauvages et dit au commandant : Mon commandant, je nai pas rpondu parce que jtais plat ventre dans les herbes et je ne voulais pas que ces Peaux-Rouges pussent croire que je me cachais. Je suis rentr dans le bois en rampant. Jai commenc mon volution ds que jai entendu votre Arrire ! retentissant. Il rflchit un instant. Son visage devint svre ; il se retourna vers les sauvages, leur ordonna dun geste imprieux de le suivre, et, marchant en avant, me tenant par la main et suivi du Normand, il se dirigea vers la mer o il apercevait de loin les canots des sauvages. Tout le long du chemin, lui et le Normand se faisaient un passage en battant avec leurs haches les herbes et les joncs piquants. chaque coup de la hache, les sauvages se prcipitaient pour voir ce quelle avait abattu ; ils entouraient le commandant qui ne daignait pas leur accorder un regard ; le Normand, lui, les loignait en brandissant sa hache. Quand nous fmes arrivs au bord de la mer, le commandant ordonna au Normand de se tenir prt monter avec lui dans un des plus grands canots, et fit signe aux sauvages den amener un prs du rivage. Ils obirent, en approchrent un ; le commandant y entra avec moi, suivi du Normand. Il fit signe de ramer, et nous partmes, ne sachant pas o nous allions. Le canot tait grand ; il pouvait contenir dix douze personnes. Une foule de sauvages se prcipitrent pour y entrer ; mais, lorsque les quatre premiers y eurent grimp, le commandant cria aux autres : Arrire ! et brandit sa hache ; les sauvages slancrent tous dans leau et gagnrent la nage les autres canots dans lesquels ils entrrent et sarrangrent comme ils purent. Nos sauvages se mirent ramer ; nous fmes bientt en pleine mer ; ils ramrent longtemps ; il tait nuit quand nous touchmes une terre : je nai jamais su laquelle ni le commandant non plus.

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Les sauvages voulaient me prendre dans leurs bras, mais mon pre les repoussa dun air de commandement qui les effraya, car ils se culbutrent les uns les autres et firent un grand cercle pour nous laisser passer. Le commandant marcha avec moi et le Normand ; nous trouvmes promptement un rocher creux ; il y faisait noir comme dans un four. Il tira de sa poche une bote dallumettes, et, la grande frayeur des sauvages, il en alluma une ; ils firent tous une exclamation de surprise et deffroi, et reculrent de quelques pas. Mon pre entra dans la grotte forme par le rocher, lclaira, et, la voyant sche et sans habitants dangereux, tels que serpents ou btes froces, il my fit entrer et y entra lui-mme avec le Normand, aprs avoir fait signe aux sauvages quil voulait tre seul. Ils obirent avec rpugnance et ne sloignrent pas beaucoup, en juger par le bruit lger que nous entendions de temps autre ; tantt un chuchotement, tantt un petit bruit de feuilles sches, tantt un sifflement touff comme de gens qui sappellent. Mon pre me mit au fond de la grotte et sassit par terre lentre, lui dun ct, le Normand de lautre. Je fus rveill au petit jour par un bruit extraordinaire. Jouvris les yeux et je vis mon pre et le Normand debout lentre de la grotte, leur hache la main. Mon pre se retourna vers moi dun air inquiet au moment o je mveillai. Je sautai sur mes pieds, je courus lui, javanai ma tte, et je vis une multitude de sauvages qui se dirigeaient vers nous. Au milieu deux marchait un homme qui paraissait tre leur chef ou leur roi. Tous les autres le traitaient avec respect, nosant pas lapprocher de trop prs et lui parlant la tte baisse. Quand il fut cent pas de nous, il dit quelques mots deux sauvages qui vinrent nous et nous firent signe dapprocher du roi. Allons, dit mon pre en souriant. Aussi bien, nous avons besoin deux pour avoir de quoi manger et de quoi nous loger. Je navais pas peur, car je voyais prs du roi deux petits garons peu prs de mon ge. Nous nous avanmes ; les deux petits garons accoururent et tournrent autour de moi en touchant ma veste, mon pantalon, mes pieds, mes mains ; ils faisaient de si drles de mines et des gambades si tonnantes que je me mis rire ; ils eurent lair enchant de me
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voir rire ; ils baisrent leurs mains et me touchrent les joues ; je leur en fis autant ; alors leur joie fut extrme ; ils coururent au roi, lui parlrent avec volubilit, revinrent moi en courant, et, me prenant chacun par une main, ils mentranrent vers lui. Jentendis mon pauvre pre appeler dune voix altre : Paul, Paul, reviens ! . Mais je ne pouvais plus revenir ; les petits sauvages mentranaient en rptant : Tchihan, tchihane poundi ! Le roi me regarda, me toucha, puis il me prit dans ses bras, me toucha loreille de son oreille, me remit terre et dit quelques mots un sauvage. Celui-ci disparut et revint promptement, lui apportant deux petites lianes. Le roi en prit une quil noua lgrement au bras dun des petits garons ; il en fit autant lautre, puis il attacha les bouts opposs mes bras, moi, de manire que je me trouvai attach chacun des petits sauvages par le bras. Ils semblaient enchants, ils faisaient des gambades et poussaient des cris de joie qui me faisaient rire comme eux ; je sautai aussi pour leur tenir compagnie et je me mis chanter tue-tte. Aux premires paroles, les petits sauvages restrent immobiles. Mais leur surprise et leur admiration furent partages par le roi et ses sujets quand mon pre et le Normand maccompagnrent de leurs belles voix retentissantes. Quand nous emes fini, les sauvages, y compris les petits, tombrent tous la face contre terre ; ils se relevrent dun bond, coururent au commandant et au Normand, auxquels ils donnrent tous les tmoignages damiti quils purent imaginer. Ils cherchrent imiter nos chants, mais dune manire si grotesque que nous rmes tous nous tenir les ctes. Ils paraissaient enchants de nous voir rire ; ils riaient aussi et faisaient des gambades comiques. SOPHIE. Pardonne-moi si je tinterromps, Paul, mais je voudrais savoir pourquoi on tavait attach aux petits sauvages et si tu es rest longtemps ainsi. PAUL. Jai appris depuis, quand jai su leur langage, que ctait pour marquer laffection qui devait me lier mes nouveaux
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amis, et que nous devions trois ne faire quun. Je nosais pas dfaire ces liens, de peur de les fcher, et en effet, jai su depuis que, si je les avais dfaits, cet t comme si nous leur eussions dclar la guerre. Mon pre me dit : Tant quils ne te feront pas de mal, mon garon, laisse-les faire. Il ne faut pas risquer de les fcher. Nous avons besoin deux. Dailleurs ils nont vraiment pas lair mchant. Le roi fit alors signe mon pre dapprocher. Un sauvage apporta un autre lien ; le chef en attacha un bout au bras de mon pre et lui donna lautre bout en touchant son oreille de la sienne. Mon pre prit le lien et lattacha au bras du roi, dont il toucha aussi loreille. Le roi parut transport de joie ainsi que tous les sauvages qui se mirent pousser des hurlements dallgresse et faire autour de nous une ronde immense. Les petits sauvages dansaient, je dansais avec eux, le roi dansa, mon pre sauta aussi ; nous nous mmes tous rire ; ce rire gagna les sauvages et le roi ; le Normand gambadait tant quil pouvait. Ce fut mon pre qui donna le signal du repos en sarrtant et criant : Halte-l ! Assez pour aujourdhui, sauvageons ! Sa voix domina le tumulte, et tout le monde sarrta. Javais faim ; je le dis mon pre qui fit signe au roi quil voulait manger. Moune chak, scria aussitt le roi. Pris kanine, rpondirent les sauvages, et ils se dispersrent en courant. Ils revinrent bientt, apportant des bananes, des fruits qui mtaient inconnus, des noix de coco, du poisson sch. Nous mangemes de bon apptit ; les sauvages sassirent par dizaines, formant de petits ronds. Le roi et les petits sauvages mangrent seuls avec nous. Le roi, nous voyant tirer de nos poches des couteaux, regarda attentivement ce que nous en ferions. Quand il nous vit couper facilement et nettement les bananes, le poisson et dautres mets, il tmoigna une grande admiration. Mon pre voulut lui faire essayer de couper une banane, mais il nosa pas ; il retirait sa main avec effroi, et il regardait sans cesse les mains de mon pre, celles du Normand et les miennes, stonnant quelles ne fussent pas coupes comme les fruits et le poisson. Rgite, rgite, rptait-il. Ce qui veut dire : a coupe.
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Quand le repas fut fini, le roi se leva, marcha avec mon pre attach son bras ; je suivais entre les deux petits sauvages, mes amis. Le Normand venait ensuite. Ne perds pas Paul des yeux, lui avait dit mon pre. Ma dignit me dfend de me retourner trop souvent pour veiller sur lui ; mais je te le confie. Embote son pas et ne laisse pas les sauvages trop en approcher. Soyez tranquille, mon commandant, lui rpondit le Normand. Je considre cet enfant comme le vtre, et ds lors pas de danger tant que jai lil sur lui. Nous marchmes longtemps. Les petits sauvages mapprirent quelques mots de leur langage, que je parlai en peu de temps aussi bien queux-mmes. Il ntait pas trs difficile, mais il leur manque une foule de mots ; nous leur apprmes notre tour le franais, quils prononaient dune manire trs drle ; mais tout cela ne se passa que longtemps aprs. Nous arrivmes enfin dans une espce de village form de huttes basses, mais assez propres. Un ruisseau coulait tout le long du village. Chaque hutte tait partage en deux : une partie servait au chef de famille et aux fils, lautre aux femmes et aux enfants. Les garons quittent la chambre des femmes lge de huit ans et ils ont alors le droit daller la chasse, dapprendre tirer de larc, se servir dune massue, faire des flches et les armes, prparer les peaux pour les vtements des hommes, btir des huttes et autres choses que ne peuvent faire les femmes. Quand nous fmes arrivs, nous vmes une grande agitation se manifester parmi les sauvages. Ils avaient lair de dlibrer pendant que les femmes et les enfants sortaient de leurs huttes, nous entouraient, nous examinaient, nous touchaient. Aprs une longue dlibration des hommes, le roi fit comprendre par signes mon pre que, chaque hutte tant pleine, on lui en btirait une quand le soleil se lverait une autre fois, cest--dire le lendemain, et quen attendant il nous

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donnerait sa propre hutte et coucherait lui-mme dans celle dun chef ami. Ensuite il coupa avec ses dents le milieu du lien qui lattachait mon pre, dlia le bout qui tenait au bras de mon pre, le baisa et se lattacha au cou ; mon pre, la grande joie du chef, fit de mme pour lautre bout. Les petits sauvages firent la mme chose pour nos liens nous, et jimitai mon pre en dnouant, baisant et attachant mon cou les bouts nous leur bras. Je ne fus pas fch de me sentir libre. Paul, me dit mon pre, tu peux sans danger rester avec tes amis ; moi je vais avec le Normand couper du bois pour btir notre hutte. Je ne veux pas me faire servir par ces braves gens comme si jtais une femme. Viens, mon Normand ; viens leur faire voir ce que peuvent faire nos haches au bout de nos bras. M. DE ROSBOURG. Et voyez tout ce que peut faire lloquence de Paul : lheure du coucher est passe depuis longtemps, et Marguerite a encore les yeux ouverts comme les coutilles de ma pauvre frgate. Mais je crois quil serait bon de remettre la fin demain. Quen dit la socit ? MADAME DE ROSBOURG. Oui, mon ami, vous avez raison ; le pauvre Paul est fatigu ou doit ltre. demain la suite de cet intressant rcit. Allez vous coucher, mes enfants. M. DE ROSBOURG. Et ne rvez pas sauvages et naufrages.

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VIII. La dlivrance.
Le lendemain, les enfants ne parlrent dans la journe que du naufrage et des sauvages, du courage de M. de Rosbourg, de sa bont pour Paul. Paul, lui dit Marguerite, tu es et tu resteras toujours mon frre, nest-ce pas ? Je taime tant, depuis tout ce que tu as racont ! Tu aimes papa comme sil tait ton papa tout de bon, et papa taime tant aussi ! On voit cela quand il te parle, quand il te regarde. PAUL. Oui, Marguerite, tu seras toujours ma petite sur chrie, puisque nous avons le mme pre. MARGUERITE. Dis-moi, Paul, est-ce que ton pre, qui est mort, ne taimait pas ? PAUL. Je ne devrais pas te le dire, Marguerite, puisque mon pre ma dfendu den parler ; mais je te regarde comme ma sur et mon amie, et je veux que tu saches tous mes secrets. Non, mon pre, M. dAubert, ne maimait pas, ni maman non plus ; quand je ntais pas avec Sophie je mennuyais beaucoup ; jtais toujours avec les domestiques qui me traitaient mal, sachant quon ne se souciait pas de moi. Quand je men plaignais, maman me disait que jtais difficile, que je ntais content de rien, et papa me donnait une tape et me chassait du salon en me disant que je ntais pas un prince, pour que tout le monde se prosternt devant moi. MARGUERITE. Pauvre Paul ! Alors tu as t heureux avec papa, qui a lair si bon ? PAUL. Heureux, comme un poisson dans leau ! Mon pre, ou plutt notre pre, est le meilleur, le plus excellent des hommes. Les sauvages mmes laimaient et le respectaient plus
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que leur roi. Tu juges comme je dois laimer, moi qui ne le quittais jamais et quil aimait comme il taime. MARGUERITE. Et comment se fait-il que le Normand ne soit pas rest avec vous ? PAUL. Tu sauras cela ce soir. MARGUERITE. Oh ! mon petit Paul, dis-le-moi, puisque je suis ta sur. PAUL, lembrassant et riant. Une petite sur que jaime bien, mais qui est une petite curieuse et qui doit shabituer la patience. Marguerite voulut insister, mais Paul se sauva. Aprs le dner, et aprs une petite promenade qui fut trouve bien longue et que les parents abrgrent par piti pour les gmissements des enfants et pour les maux de toute sorte dont ils se plaignaient, on rentra au salon et chacun reprit sa place de la veille. Marguerite ne manqua pas de reprendre la sienne sur les genoux de son pre et de lui entourer le cou de son petit bras. Jen suis rest hier, dit Paul, au moment o mon pre appelait le Normand pour abattre des arbres et construire notre hutte. Les sauvages staient dj mis au travail ; ils commenaient couper lentement et pniblement de jeunes arbres avec des pierres tranchantes ou des morceaux de coquilles. Mon pre et le Normand arrivrent eux, les cartrent, brandirent leurs haches et abattirent un arbre en deux ou trois coups. Les sauvages restrent dabord immobiles de surprise ; mais, au second arbre, ils coururent en criant vers le village, et lon vit accourir avec eux leur roi et le chef ami qui tait chez eux en visite. Mon pre et le Normand continurent leur travail. chaque arbre qui tombait, les chefs approchaient, examinaient et touchaient la partie coupe, puis ils se retiraient et regardaient
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avec une admiration visible le travail de leurs nouveaux amis. Quand tous les arbres ncessaires furent coups, taills et prts tre enfoncs en terre, mon pre et le Normand firent signe aux sauvages de les aider les transporter. Tous slancrent vers les arbres qui, en cinq minutes, furent enlevs et ports ou trans en triomphe travers le village, avec des cris et des hurlements qui attirrent les femmes et les enfants. On leur expliquait la cause du tumulte ; ils sy joignaient en criant et gesticulant. Quand tous les arbres furent apports sur lemplacement o devait tre btie la hutte, mon pre et le Normand se firent des maillets avec leurs haches et enfoncrent en terre les pieux points par un bout. Ils eurent bientt fini et ils se mirent faire la couverture avec les bouts des cocotiers abattus, garnis de leurs feuilles, quils posrent en travers sur les murs forms par les arbres. Ils relirent ensuite avec des lianes les bouts des feuilles de cocotier et les attachrent de place en place aux arbres qui formaient les murs. Ensuite ils bouchrent avec de la mousse, des feuilles et de la terre humide les intervalles et les trous. Je les aidai dans cette besogne ; mes petits amis les sauvages voulurent aussi nous aider et furent enchants davoir russi. Il ne sagissait plus que de faire une porte. Mon pre alla couper quelques branches longues et minces et se mit les entrelacer comme on fait pour une claie. Quand il en eut attach avec des lianes une quantit suffisante, lui et le Normand tirrent leurs couteaux de leurs poches et se mirent tailler une porte de la grandeur de louverture quils avaient laisse. Ils lattachrent ensuite aux murs, comme on attache un couvercle de panier. Les sauvages, qui staient tenus assez tranquilles pendant le travail, ne purent alors contenir leur joie et leur admiration ; ils tournaient autour de la maison, ils y entraient, ils fermaient et ouvraient la porte comme de vritables enfants. Le roi sapprocha de mon pre, lui frotta loreille de la sienne, et lui fit comprendre quil voudrait bien avoir cette maison. Mon pre le comprit, le prit par la main, le fit entrer dans la maison et ferma la porte sur lui. Le roi ne se possda pas de joie, ressortit et commena avec ses sujets une ronde autour de la maison. Il fit signe mon pre que cette nuit la maison servirait
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ses nouveaux amis et quil ne la prendrait que le lendemain. Mon pre lui expliqua, par signes aussi, que le lendemain il lui ferait une seconde chambre pour les femmes et les enfants, ce qui redoubla la joie du roi. Le chef ami regardait dun il triste et envieux, lorsque tout coup son visage prit un air joyeux ; il dit quelques mots au roi qui lui rpondit : Vansi, Vansi, pravine. Alors le chef sapprocha du Normand, frotta son oreille contre la sienne, et le regarda dun air inquiet. Mon commandant, dit le Normand, je naime pas ce geste-l. Le sauvage me dplat ; au diable lui et son oreille ! Tu vas le mettre en colre, mon Normand, rends-lui son frottement doreille. En frottant son oreille contre celle du sauvage : Tiens, diable rouge, la voil mon oreille de chrtien, qui vaut mieux que ton oreille de paen. Le chef parut aussi joyeux que lavait t le roi, et donna un ordre quexcuta un sauvage ; il reparut avec le lien de lamiti ; le chef fit son bras et celui du Normand la mme crmonie quavait faite le roi mon pre. Mon pre serra la main au bon Normand, que jembrassai ; mes petits amis, qui imitaient tout ce que je faisais, voulurent aussi embrasser le Normand qui allait les repousser avec colre, lorsque je lui dis : Mon bon Normand, mon ami, sois bon pour eux ; ils maiment. Ce pauvre Normand ! je vois encore sa bonne figure changer dexpression ces paroles et me regarder dun air attendri en embrassant les sauvageons du bout des lvres. Pendant ce temps, on avait apport le repas du soir. Tout le monde sassit par petits groupes comme le matin ; les femmes nous servaient. Mes amis sauvages me placrent entre eux deux, en face de mon pre, qui tait entre le roi et le Normand, li au bras du chef. Aprs le souper, que je mangeai de bon apptit, le chef dlia le Normand, qui fut oblig de passer son cou la moiti du lien, et chacun se retira chez soi. Mais on voyait encore des ttes apparatre par les trous qui servaient dentre aux huttes. Avant dentrer dans notre maison, nous vmes tous les sauvages lentre de leur hutte, nous regardant avec curiosit, mais en silence. Nous rentrmes, le Normand ferma la porte. Il nous faudrait un verrou, mon commandant, dit-il. On ne sait
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jamais si lon est en sret avec ces diables rouges. Mon pre sourit, lui promit den fabriquer un le lendemain, et je mtendis entre lui et le Normand ; je ne tardai pas mendormir. Mon pre et le Normand, qui navaient pas dormi pour ainsi dire depuis quatre jours, sendormirent aussi. Le lendemain, mon pre et le Normand firent une seconde chambre la maison o nous avions pass la nuit, comme ils lavaient promis au roi, puis ils btirent une autre cabane pour nous-mmes. Le roi, impatient de sinstaller dans son nouveau palais, y fit apporter tout de suite les nattes et les calebasses qui formaient son mobilier ; il avait aussi quelques noix de coco sculptes, des coquilles travailles, des flches, des arcs et des massues. Mon pre tailla quelques chevilles quil enfona dans des intervalles des arbres, et il suspendit ces clous de bois les armes et les autres trsors du roi, qui fut si enchant de cet arrangement, quil appela tous les sauvages pour ladmirer. Ils ne pouvaient comprendre comment ces chevilles tenaient ; mon pre en fit une devant eux et lenfona dans une fente, leur grande surprise et joie. Jaidais mon pre et le Normand prparer les chevilles, couper les liens avec mon couteau, chercher la mousse et la terre pour boucher les trous. Cette seconde maison fut bien plus jolie et plus grande que la premire, et, malgr les dsirs du roi clairement exprims, mon pre voulut la garder et la conserva pendant les cinq longues annes que nous avons passes prs de ces sauvages. Les jours suivants, il fabriqua des escabeaux et une table, puis il tapissa toute la chambre de grandes feuilles de palmier, qui faisaient un charmant effet. Je vous ai dit que le chef ami qui tait en visite chez le roi avait li amiti avec le Normand. Je vous ai dit que le Normand y avait de la rpugnance, quil ne laissa faire le chef que pour obir son commandant. Nous ne savions pas alors que, lorsquon stait laiss lier au bras dun homme, on sengageait tre son ami, le protger et le dfendre contre tous les dangers. Et quand, aprs avoir coup le lien, on le mettait son cou, on
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sengageait ne jamais se quitter, se suivre partout. Quelques jours aprs son arrive, le chef sapprta retourner dans son le ; quatre cinq cents de ses sauvages vinrent le chercher. On fit un repas dadieu, pendant lequel le roi parut li au bras de mon pre, le Normand celui du chef, et moi ceux des petits sauvages. Nous tions loin de penser que cette crmonie, que mon pre avait accomplie comme un jeu et sans en connatre les consquences, nous sparait de notre brave Normand. Aprs le repas, les chefs couprent les liens et les passrent leur cou, de mme que mes petits amis et moi. Tout le monde se leva. Le Normand voulut revenir prs de mon pre, mais le chef lui passa le bras dans le sien et lentrana doucement et amicalement vers la mer. Le roi en fit autant pour mon pre, et nous allmes tous voir partir le chef et ses sauvages. Aprs le dernier adieu du chef, le Normand voulut retirer son bras ; le chef le retint ; le Normand donna une secousse, mais le chef ne lcha pas prise. Au mme instant, deux ou trois cents sauvages se prcipitrent sur lui, le jetrent terre, le garrottrent et lemportrent dans le canot du chef. Mon pre voulut slancer son secours, mais en moins dune seconde, lui aussi fut jet terre, li et emport. Mon pauvre Normand ! criait mon pre. Le Normand ne rpondait pas ; les sauvages lavaient billonn. Paul, mon enfant, cria enfin mon pre, ne me quitte pas. Reste l, prs de moi, que je te voie au moins en sret. Jaccourus prs de lui ; on voulut me repousser, mais les petits sauvages parlrent dun air fch, se mirent prs de moi et me firent rester avec mon pre. Je pleurais ; ils essuyaient mes yeux, me frottaient les oreilles avec les leurs ; en un mot, ils mennuyaient, et je cessai de pleurer pour faire cesser leurs consolations. Les sauvages emportrent mon pre dans sa maison. Le roi vint se mettre genoux prs de lui en faisant des gestes suppliants et en tmoignant son amiti dune manire si touchante que mon pre fut attendri et quil regarda enfin le roi en lui souriant de son air bon et aimable. Le roi comprit, fit un saut de joie et dlia une des mains de mon pre en le regardant fixement. Rassur par limmobilit de mon pre, il dlia lautre main, puis les jambes. Voyant que mon pre ne se sauvait pas, il ne chercha plus contenir sa joie, et la tmoigna dune faon si bruyante, que mon pre, ennuy de cette gaiet, le
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prit par le bras et le poussa doucement en dehors de la porte, lui adressant un sourire et un signe de tte amical. Il ferma la porte, et nous nous trouvmes seuls. partir de ce jour, mon pre et moi nous passions une partie de notre temps au bord de la mer dans lesprance dapercevoir un vaisseau son passage ; tout en regardant, nous ne perdions pas notre temps : mon pre abattait des arbres, les prparait et les reliait ensemble pour en faire un bateau assez grand pour nous embarquer avec des provisions et nous mener en pleine mer. Je ne pouvais laider beaucoup ; mais pendant quil travaillait, japprenais lire les lettres quil me traait sur le sable. Il eut la patience de mapprendre lire et crire de cette faon. Quand je sus lire, je traais mon tour les lettres que je connaissais, puis des mots. Plus tard, mon bon pre eut la patience de me tracer sur de grandes feuilles de palmier des histoires, des cartes de gographie. Il y eut encore une petite interruption, aprs laquelle Paul continua son rcit : Nous sommes rests ainsi cinq longues annes attendre un vaisseau, et sans avoir des nouvelles de notre pauvre Normand. Lanne qui suivit celle de son enlvement, le chef revint voir le roi ; mon pre parlait dj bien son langage ; il lui demanda o tait notre ami. Le chef rpondit dun air triste quil tait perdu ; quil navait jamais voulu leur faire une maison comme celle que nous avions faite au roi, quil restait triste, silencieux, quil ne voulait les aider en rien, ni faire usage de sa hache, quun beau jour enfin il avait disparu, on ne lavait plus retrouv, quil avait probablement pris un canot, et quil tait noy ou mort de faim et de soif. Nous fmes bien attrists de ce que nous disait le chef. Celui-ci demanda au roi de lui donner mon pre, mais le roi le refusa avec colre. Le chef se fcha ; ils commencrent sinjurier ; enfin le chef scria : Eh bien ! toi non plus, tu nauras pas cet ami que tu refuses de me prter. Et il leva sa massue pour en donner un coup sur la tte de mon pre ; je devinai son mouvement et, mlanant son bras, je le
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mordis jusquau sang. Le chef me saisit, me lana par terre avec une telle force que je perdis connaissance ; mais javais eu le temps de voir mon pre lui fendre la tte dun coup de hache. Je ne sais ce qui se passa ensuite. Mon pre ma racont quil y avait eu un combat terrible entre nos sauvages et ceux du chef qui furent tous massacrs ; mon pre fit des choses admirables de courage et de force. Autant de coups de hache, autant dhommes tus. Moi, on mavait emport dans notre cabane. Aprs le combat, mon pre accourut pour me soigner. Il me saigna avec la pointe de son couteau ; je revins moi, la grande surprise du chef. Je fus malade bien longtemps, et jamais mon pre ne me quitta. Quand je mveillais, quand jappelais, il tait toujours l, me parlant de sa voix si douce, me soignant avec cette tendresse si dvoue. Cest lui aprs Dieu que je dois la vie, trs certainement. Je me rtablis ; mais javais tant grandi quil me fut impossible de remettre ma veste et mon pantalon. Mon pre me fit une espce de blouse ou grande chemise, avec une toffe de coton que fabriquent ces sauvages ; ctait trs commode et pas si chaud que mes anciens habits. Mon pre shabilla de mme, gardant son uniforme pour les jours de ftes. Nous marchions nupieds comme les sauvages ; nous avions autour du corps une ceinture de lianes dans laquelle nous passions nos couteaux, et mon pre sa hache. Nous avions enfonc dans le sable, au bord de la mer, une espce de mt au haut duquel mon pre avait attach un drapeau fait avec des feuilles de palmier de diffrentes couleurs. Le drapeau, surmont dun mouchoir blanc, devait indiquer aux vaisseaux qui pouvaient passer quil y avait de malheureux naufrags qui attendaient leur dlivrance. Un jour, heureux jour ! nous entendmes un bruit extraordinaire sur le rivage. Mon pre couta, un coup de canon retentit nos oreilles. Vous dire notre joie, notre bonheur, est impossible. Nous courmes au rivage, o mon pre agita son drapeau ; un beau vaisseau tait deux cents pas de nous. Quand on nous aperut, on mit un canot la mer, une vingtaine dhommes dbarqurent ; ctait un vaisseau franais, lInvincible, command par le capitaine Duflot. Les sauvages, attirs par le bruit, taient accourus en foule sur le rivage. Ds que le canot fut porte de la voix, mon pre cria daborder. On fit force de rames, les hommes
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de lquipage sautrent terre ; mon pre se jeta dans les bras du premier homme quil put saisir et je vis des larmes rouler dans ses yeux. Il se nomma et raconta en peu de mots son naufrage. On le traita avec le plus grand respect en lui demandant ses ordres. Il demanda si lon avait du temps perdre. Lenseigne qui commandait lembarcation dit quon avait besoin deau et de vivres frais. Mon pre leur promit bon accueil, de leau, des fruits, du poisson en abondance. Les hommes restrent terre et dpchrent le canot vers le vaisseau pour prendre les ordres du capitaine. Peu dinstants aprs, nous vmes le capitaine lui-mme monter dans la chaloupe et venir nous. Il descendit terre, salua amicalement mon pre qui le prit sous le bras, et, tout en causant, nous nous dirigemes vers le village ; nous rencontrmes le roi, qui accourait pour voir le vaisseau merveilleux dont lui avaient dj parl ses sujets. Il frotta son oreille celle du capitaine, auquel mon pre expliqua que ctait un signe damiti. Le capitaine le lui rendit en riant. Le roi examinait attentivement les habits, les armes du capitaine et de sa suite. Les sauvages tournaient autour des hommes, couraient, gambadaient. On arriva au village. Mon pre fit voir sa maison, que le capitaine admira trs sincrement ; ctait vraiment merveilleux que mon pre et pu faire, avec une simple hache et un couteau, tout ce quil avait fait. Je vous dirai plus tard tous les meubles, les ustensiles de mnage quil avait fabriqus, et tout ce quil a appris aux sauvages. Mon pre demanda au capitaine sil pouvait sembarquer avant la nuit. Le capitaine demanda vingt-quatre heures pour remplir deau frache ses tonneaux et pour faire une provision de poisson et de fruits. Mon pre y consentit regret : il dsirait tant revoir la France, sa femme et son enfant ! Pour moi, cela mtait gal ; jaimais mon pre par-dessus tout ; avec lui jtais heureux partout ; je navais que lui aimer dans le monde. SOPHIE. Est-ce que tu naimais pas les petits sauvages qui taimaient tant ?

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PAUL. Je les aimais bien, mais javais pass ces cinq annes avec la pense et lesprance de les quitter, et puis, ils taient plutt mes esclaves que mes amis ; ils mobissaient comme des chiens et ne me commandaient jamais ; ils prenaient mes ides, ils ne me parlaient jamais des leurs ; en un mot, ils mennuyaient ; et pourtant, je les ai regretts ; leur chagrin quand je les ai quitts ma fait de la peine. Tu vas voir cela tout lheure. Mon pre alla dire au roi que le chef blanc, son frre (le capitaine), demandait de leau, du poisson et des fruits. Le roi parut heureux de faire plaisir mon pre en donnant son ami ce quil demandait. Les sauvages se mirent immdiatement les uns cueillir des fruits du pays (il y en avait dexcellents et inconnus en Europe), dautres pcher des poissons pour les saler et les conserver. On servit un repas auquel tout le monde prit part et la fin duquel mon pre annona au roi notre dpart pour le lendemain. cette nouvelle, le roi parut constern. Il clata en sanglots, se prosterna devant mon pre, le supplia de rester. Les petits sauvages poussrent des cris lamentables. Quand les autres sauvages surent la cause de ces cris, ils se mirent aussi hurler, crier ; de tous cts on ne voyait que des gens prosterns, se tranant plat ventre jusquaux pieds de mon pre, quils baisaient et arrosaient de larmes. Mon pre fut touch et pein de ce grand chagrin ; il leur promit quil reviendrait un jour, quil leur apporterait des haches, des couteaux et dautres instruments utiles et commodes ; quen attendant il donnerait au roi sa propre hache et son couteau ; quil demanderait son frre le chef blanc quelques autres armes et outils qui seraient distribus au moment du dpart. Il russit enfin calmer un peu leur douleur. Le capitaine proposa mon pre de nous emmener coucher bord, de crainte que les sauvages ne nous tmoignassent leur tendresse en nous enlevant la nuit et nous emmenant au milieu des terres. Mon pre rpondit quil allait prcisment le lui demander. Quand les sauvages nous virent marcher vers la mer, ils poussrent des hurlements de douleur ; le roi se roula aux pieds de mon pre et le supplia, dans les termes les plus touchants, de ne pas labandonner.
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Mon pre et moi, nous fmes attendris, mais nous restmes inexorables. Mon pre promit de revenir le lendemain, et nous montmes dans la chaloupe. Le beau visage de mon pre devint radieux quand il se vit sur mer, sur une embarcation franaise, entour de Franais. Mon bon Paul, interrompit M. de Rosbourg en lui serrant vivement la main, je ne saurais te dire combien ta tendresse me touche, mais je dois te rappeler lordre en te disant que tu nous a promis toute la vrit ; or, jai vainement et patiemment attendu le rcit de deux vnements que tu nas certainement pas oublis puisquil sagissait de ma vie, et que je veux tentendre raconter. Oh ! mon pre, reprit Paul en rougissant, cest si peu de chose, cela ne vaut pas la peine dtre racont. M. DE ROSBOURG. Ah ! tu appelles peu de chose les deux plus grands dangers que jaie courus. MARGUERITE. Quoi donc ? Quels dangers ? Paul, raconte-nous. PAUL. Cest dabord quun jour mon pre a t piqu par un serpent et que les sauvages lont guri ; et puis que mon pauvre pre a fait une longue maladie et que les sauvages lont encore guri. M. DE ROSBOURG. Voyez, mes amis, si jai raison daimer mon Paul comme jaime ma Marguerite. Il ma deux fois sauv du dsespoir, de la mort du cur. Et cest toi, mon fils, qui me remercies, cest toi qui prtends me devoir de la reconnaissance ! Ah ! Paul, tu te souviens de mes bienfaits et tu oublies trop les tiens. En achevant ces mots, M. de Rosbourg se leva et runit dans un seul et long embrassement son fils Paul et sa fille Marguerite.
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Tout le monde pleurait. Mme de Rosbourg, son tour, saisit Paul dans ses bras et, lembrassant cent et cent fois, elle lui dit : Et tu me demandais si tu pouvais mappeler ta mre ? Oui, je suis ta mre reconnaissante. Sois et reste toujours mon fils, comme tu es dj celui de mon mari. Quand lmotion gnrale fut calme, que Paul eut t embrass par tous, les parents saperurent quil tait bien tard et que lheure du coucher tait passe depuis longtemps.

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IX. Fin du rcit de Paul.


Le lendemain, les enfants avaient rejoint M. et Mme de Rosbourg et Marguerite. Ils trouvrent Lecomte dans la joie, parce que M. de Rosbourg venait de lui promettre quil le prendrait son service, que sa femme serait prs de Mme de Rosbourg comme femme de charge. Lucie devait tre plus tard femme de chambre de Marguerite. Ils restrent quelque temps chez Lecomte qui leur raconta comment il stait chapp de chez les sauvages. Je les ai tout de mme bien attraps, et ils nont rien gagn mavoir spar de mon commandant et de M. Paul. Ils croyaient que jallais leur btir des maisons. Ils me montraient toujours ma hache. Eh bien ! quest-ce que vous lui voulez ma hache ? que je leur dis. Croyez-vous pas quelle va travailler pour vous, cette hache ? Elle ne vous coupera pas seulement un brin dherbe. Et comme ils avaient lair de vouloir me la prendre : Essayez donc, que je leur dis en la brandissant autour de ma tte, et le premier qui mapproche je le fends en deux depuis le sommet de la tte jusquau talon. Ils ont eu peur tout de mme, et mont laiss tranquille pendant quelques jours. Puis jai vu que a se gtait ; ils me regardaient avec des yeux, de vrais yeux de diables rouges. Si bien quune nuit, pendant quils dormaient, je leur ai pris un de leurs canots, pas mal fait tout de mme pour des gens qui nont que leurs doigts, et me voil parti. Jai ram, ram, que jen tais las. Japerois terre lhorizon ; javais soif, javais faim ; je rame de ce ct et jaborde ; jy trouve de leau, des coquillages, des fruits. Jamarre mon canot, je bois, je mange, je fais un somme. Je charge mon canot de fruits, deau que je mets dans des noix de coco vides, et me voil reparti. Je suis rest trois jours et trois nuits en mer. Jallais o le bon Dieu me portait. Les provisions taient finies ; lestomac commenait tirailler et le gosier scher, quand je vis encore terre. Jaborde ; jamarre, je trouve ce quil faut pour vivre ; arrive une tempte qui casse mon amarre, emporte mon canot, et me voil oblig de devenir colon dans cette terre que je ne connaissais pas. Jy ai vcu prs de cinq ans,
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attendant toujours, demandant toujours du secours au bon Dieu, et ne dsesprant jamais. Rien pour me remonter le cur, que lesprance de revoir mon commandant, ma femme et ma Lucie. Un jour je bondis comme un chevreuil : javais aperu une voile, elle approchait ; je hissai un lambeau de chemise, on laperut, il vint du monde ; quand ils me virent, je vis bien, moi, que ce ntaient pas des Franais, mais des Anglais. Ils mont pourtant ramass, mais ils mont tran avec eux pendant six mois. Je mennuyais, jai fait leur ouvrage, et joliment fait encore ! Ils ne mont seulement pas dit merci ; et, quand ils mont dbarqu au Havre, ils ne mont laiss que ces mchants habits que javais sur le dos quand vous mavez trouv dans la fort, messieurs, mesdames, et pas un shilling avec. Le soir, Sophie rappela que Paul navait pas entirement termin lhistoire de leur dlivrance. Tout le monde en ayant demand la fin, Paul reprit le rcit interrompu la veille. Il ne me reste plus grand-chose raconter. Je me retrouvai avec bonheur sur un vaisseau franais. Je reconnus beaucoup de choses pareilles celles que javais vues sur la Sibylle. Javais tout fait oubli le got des viandes et des diffrents mets franais. Je trouvai trs drle de me mettre table, de manger avec des fourchettes, des cuillers, de boire dans un verre. Le dner fut trs bon ; je gotai une chose amre, que je trouvai mauvaise dabord, bonne ensuite. Ctait de la bire. Je pris du vin, que je trouvai excellent ; mais je nen bus que trs peu parce que mon pre me dit que je serais ivre si jen avalais beaucoup. Ce qui me rendait plus heureux que tout cela, ctait le bonheur de mon pre : ses yeux brillaient comme je ne les avais jamais vus briller ; je suis sr quil aurait voulu embrasser tous les hommes de lquipage. Le lendemain, aprs une bonne nuit dans ce hamac, qui me parut un lit dlicieux, on nous apporta des vtements. Lhabit de mon pre tait superbe, avec des galons partout ; le mien tait un habillement de mousse et trs joli. Aprs un bon djeuner nous retournmes voir nos sauvages qui nous attendaient sur le rivage. Le capitaine nous avait donn une escorte nombreuse, de peur
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que les sauvages ne voulussent nous garder de force. Le roi et mes jeunes amis vinrent nous recevoir ; ils avaient lair triste et abattu. Au moment de se rembarquer, mon pre donna au roi sa hache et son couteau. Je donnai un couteau chacun de mes petits amis. Le capitaine avait fait porter sur la chaloupe cinquante haches et deux cents couteaux, que mon pre distribua aux sauvages. Il leur donna aussi des clous et des scies, des ciseaux, des pingles et des aiguilles pour les femmes. Ces prsents causrent une telle joie que notre dpart devint facile. La nuit tait venue quand nous arrivmes lInvincible. Deux heures aprs on appareilla, cest--dire quon se mit en marche ; le lendemain, la terre avait disparu ; nous tions en pleine mer. Notre voyage fut des plus heureux ; trois mois aprs, nous arrivions au Havre, o recommencrent les joies de mon pre qui se sentait si prs de ma mre et de ma sur. Nous partmes immdiatement pour Paris ; nous courmes au Ministre de la Marine, o nous rencontrmes M. de Traypi. Mon pre repartit sur-le-champ pour Fleurville, o M. de Traypi nous fit arriver par la ferme de peur dun trop brusque saisissement pour ma pauvre mre. Il y avait dix minutes peine que nous tions arrivs, lorsque Mme de Rosbourg rentra. Jentendis son cri de joie et celui de mon pre ; jtais heureux aussi, et je riais tout seul, lorsque Sophie se prcipita mon cou dans la chambre. Vous savez le reste.

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X. Histoires de revenants.
Quand Paul eut ainsi termin son rcit, chacun le remercia et voulut lembrasser. Mme de Rosbourg le tint longtemps press sur son cur ; M. de Rosbourg le regardait avec attendrissement et fiert. Marguerite et Jacques sautaient son cou et lui adressaient mille questions sur ses petits amis sauvages, sur leur langage, leur vie. Lheure du coucher vint mettre fin comme toujours cette intressante conversation. Lon ne sy tait pas ml ; il tait rest sombre et silencieux, regardant Paul dun il jaloux, Marguerite et Jacques dun air de ddain, et repoussant avec humeur Sophie et Jean quand ils sapprochaient et lui parlaient. Camille et Madeleine taient les seules quil paraissait aimer encore et les seules quil voulut bien embrasser quand on se spara pour aller se coucher. Lon se sentait embarrass envers Paul, il lvitait le plus possible ; mais ce ntait pas chose facile, parce que tous les enfants aimaient beaucoup leur nouvel ami, et quils taient presque toujours avec lui. Paul, que cinq annes dexil avaient rendu plus adroit, plus intelligent et plus vigoureux quon ne lest en gnral son ge, leur apprenait une foule de choses pour lagrment et lembellissement de leurs cabanes. Il leur proposa den construire une comme celle que son pre et Lecomte avaient btie chez les sauvages. Les enfants acceptrent cette proposition avec joie. Ils se mirent tous luvre sous sa direction. M. de Rosbourg venait quelquefois les aider ; ces jours-l ctait fte au jardin. Paul et Marguerite taient toujours heureux quand ils se trouvaient en prsence de leur pre ; tous les autres enfants aimaient aussi beaucoup M. de Rosbourg qui partageait leurs plaisirs avec une bont, une complaisance et une gaiet qui faisaient de lui un compagnon de jeu sans pareil. Lon, qui stait tenu un peu lcart dans les commencements, finit par ressentir comme les autres linfluence de cette aimable bont. Il avait perdu de son loignement pour M. de Rosbourg et pour Paul. Ce dernier recherchait toutes les occasions de lui faire plaisir, de le faire paratre son avantage, de lui donner des loges.
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Un soir que Paul avait beaucoup vant un petit meuble que venait de terminer Lon, celui-ci, touch de la gnrosit de Paul, alla lui et lui tendit la main sans parler. Paul la serra fortement, et lui dit avec ce sourire bon et affectueux qui lui attirait toutes les sympathies : Merci, Lon, merci. Ces seuls mots, dits si simplement, achevrent de fondre le cur de Lon qui se jeta dans les bras de Paul en disant : Paul, sois mon ami comme tu es celui de mes frres, cousins et amis. Je rougis de ma conduite envers toi. Oui, je suis honteux de moi-mme ; jai t jaloux de toi ; je tai dtest ; je me suis conduit comme un mauvais cur ; jai dtest ton excellent pre. Toi qui lui dis tout, dis-lui combien je suis repentant et honteux ; dis-lui que je taimerai autant que je te dtestais, que je tcherai de timiter autant que jai cherch te dnigrer ; dis-lui que je le respecterai, que je laimerai tant quil me rendra son estime. Nest-ce pas, Paul, tu le lui diras, et toimme tu me pardonneras, tu maimeras un peu ? PAUL. Non, pas un peu, mais beaucoup. Je savais bien que cela ne durerait pas. Je comprends si bien ce que tu as d prouver en voyant un tranger prendre, pour ainsi dire de force, lamiti et les soins de ta famille et de tes amis ! Puis lintrt que jexcitais parce que jtais le cousin de Sophie, parce que je venais de chez des sauvages ; lattention quon a prte mon rcit ; tout cela ta ennuy, et tu as cru que je prenais chez les tiens une place qui ne mappartenait pas. LON. Tu expliques tout avec ta bont accoutume, Paul ; jen suis reconnaissant, je ten remercie. JACQUES. Mais pourquoi a na-t-il pas fait le mme effet sur nous autres, Paul ? Ni Jean, ni mes cousines, ni Sophie, ni Marguerite, ni moi, nous navons pens ce que tu dis l. PAUL, embarrass. Parce que parce que tout le monde ne pense pas de mme, mon petit frre ; et puis, vous tes tous plus jeunes que Lon, et alors
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JACQUES. Alors quoi ? Je ne comprends pas du tout. PAUL. Eh bien ! alors vous tes tous trop bons pour moi ; voil tout. SOPHIE, riant. Ha ! ha ! ha ! voil une explication qui nexplique rien du tout, mon pauvre Paul. Les sauvages ne tont pas appris faire comprendre tes ides. LON. Non, mais son bon cur lui fait comprendre quil est doux de rendre le bien pour le mal, et son bon exemple me fait comprendre moi la gnrosit de son explication. Paul allait rpondre, lorsquils entendirent des cris deffroi du ct du chteau ; ils y coururent tous et trouvrent leurs parents rassembls autour dune femme de chambre sans connaissance ; prs delle, une jeune ouvrire se tordait dans une attaque de nerfs, criant et rptant : Je le vois, je le vois. Au secours ! il va memporter ! il est tout blanc ! ses yeux sont comme des flammes ! Au secours ! au secours ! Quest-ce donc, mon pre ? demanda Paul avec empressement ; pourquoi cette femme crie-t-elle comme si elle tait entoure dennemis ? M. DE ROSBOURG. Cest quelque imbcile qui a voulu faire peur ces femmes, et qui leur a apparu dguis en fantme. Nous allons faire une battue, ces messieurs et moi. Viens avec nous, Paul ; tu as de bonnes jambes, tu nous aideras faire la chasse au fantme. Est-ce que tu nauras pas peur ? lui dit tout bas Marguerite. PAUL, riant. Peur dun fantme ?

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MARGUERITE. Non, mais dun homme, dun voleur peut-tre ? PAUL. Je ne crains pas un homme, ma petite sur ; pas mme deux, ni trois. Mon pre ma appris la boxe et la savate ; avec cela on se dfend bien et lon attaque sans crainte. Et Paul courut en avant de ces messieurs ; ils disparurent bientt dans lobscurit. Les domestiques avaient emport la femme de chambre vanouie, louvrire en convulsions ; Mme de Fleurville et ses surs les avaient suivies pour leur porter secours. Mme de Rosbourg, que sa tendresse pour son mari rendait un peu craintive, tait reste sur le perron avec les enfants. On nentendait rien, peine quelques pas dans le sable des alles, lorsque tout coup un clat de voix retentit, suivi de cris, de courses prcipites ; puis on nentendit plus rien. Les enfants taient inquiets ; Marguerite se rapprocha de sa mre. MARGUERITE. Maman, papa et Paul ne courent aucun danger, nest-ce pas ? MADAME DE ROSBOURG, avec vivacit. Non, non, certainement non. MARGUERITE. Mais alors, pourquoi votre main tremblet-elle, maman, cest comme si vous aviez peur ? Ma main ne tremble pas, dit Mme de Rosbourg en retirant sa main de celle de Marguerite. Marguerite ne dit rien, mais elle resta certaine davoir senti la main de sa mre trembler dans la sienne. Quelques instants aprs
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on entendit un bruit de pas, de rires comprims, et lon vit apparatre Paul tranant un fantme prisonnier, que M. de Rosbourg poussait par derrire avec quelques coups de genou et de pied. Voici le fantme, dit-il. Il tait cach dans la haie, mais nous lavons aperu ; nous avons cri trop tt, il a dtal ; Paul a bondi par-dessus la haie, la serr de prs et la arrt ; le coquin criait grce et allait se dbarrasser de son costume quand nous lavons rejoint. Nous lavons forc garder son drap pour vous en donner le spectacle. Il ne voulait pas trop avancer, mais Paul la tran, moi aidant par derrire. Halte l ! prsent, te ton drap, coquin, que nous reconnaissions ton nom ton visage. Et, comme le fantme hsitait, M. de Rosbourg, malgr sa rsistance, lui carta les bras et arracha le drap qui couvrait toute sa personne. On reconnut avec surprise un ancien garon meunier de Lonard. Pourquoi as-tu fait peur ces femmes ? demanda M. de Rosbourg. Rponds, ou je te fais jeter dans la prison de la ville. Grce ! mon bon monsieur ! Grce ! scria le garon tremblant. Je ne recommencerai pas, je vous le promets. Cela ne me dit pas pourquoi tu as fait peur ces deux femmes, reprit M. de Rosbourg. Parle, coquin, et nettement, quon te comprenne ! LE GARON. Mon bon monsieur, je voulais emprunter quelques lgumes au jardin de Relmot, et ces dames taient sur mon chemin. M. DE ROSBOURG. Cest--dire que tu voulais voler les lgumes des pauvres Relmot, et que tu as fait peur ces femmes
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pour ten dbarrasser, pour faire peur aussi aux voisins et les empcher de mettre le nez aux fentres. LE GARON. Grce, mon bon monsieur, grce ! M. DE ROSBOURG. Pas de grce pour les voleurs ! LE GARON. Ce ntait que des lgumes, mon bon monsieur. M. DE ROSBOURG. Aprs les lgumes viennent les fruits, puis largent ; on fait dabord le fantme, puis on gorge son monde, cest plus sr. Pas de grce, coquin ! Paul, appelle mon brave Normand, il va lui attacher les mains et mettre ce drle entre les mains de ses bons amis les gendarmes. Le voleur voulut schapper, mais M. de Rosbourg lui saisit le bras et le serra le faire crier. Paul revint bientt avec Lecomte, qui, sachant la besogne quil allait avoir, avait apport une corde pour lier les mains du voleur et le mener en laisse jusqu la ville. Ce fut bientt fait. Ces dames revinrent au salon ; la femme de chambre et louvrire restaient persuades quelles avaient vu un fantme ; elles avaient entendu une voix caverneuse ; elles avaient vu des yeux flamboyants, elles staient senti saisir par des griffes glaces : ctait un revenant ; elles nen dmordaient pas. On eut beau leur dire que ctait un voleur de lgumes qui avait confess stre habill en fantme pour voler tranquillement le jardin des Relmot, que M. de Rosbourg lavait pris, amen et envoy en prison, on ne put jamais leur persuader que les yeux flamboyants, la voix diabolique et les griffes glaces eussent t un effet de leur frayeur. Je ne croyais pas que Julie ft si bte, dit Camille. Comment peut-elle croire aux fantmes ? M. DE RUGS. Il y en a bien dautres qui y croient, et lhistoire du marchal de Sgur en est bien une preuve.
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Quelle histoire, papa ? dit Jean ; je ne la connais pas. Oh ! racontez-nous-la ! scrirent les enfants tous ensemble. Je ne demande pas mieux, si les papas et les mamans le veulent bien, rpondit M. de Rugs. Certainement, rpondit-on tout dune voix. On se groupa autour de M. de Rugs, qui commena ainsi : Je vous prviens dabord que cest une histoire vritable, qui est rellement arrive au marchal de Sgur et qui ma t raconte par son fils. Le marchal, peine remis dune blessure affreuse reue la bataille de Laufeld, o il avait eu le bras emport par un boulet de canon, quittait encore une fois la France pour retourner en Allemagne reprendre le commandement de sa division. Il voyageait lentement, comme on voyageait du temps de Louis XV ; les chemins taient mauvais, on couchait toutes les nuits, et les auberges ntaient pas belles, grandes et propres comme elles le sont aujourdhui. Un orage affreux avait tremp hommes et chevaux, quand ils arrivrent un soir dans un petit village o il ny avait quune seule auberge, de misrable apparence. Avez-vous de quoi nous loger, lhtesse, moi, mes gens et mes chevaux ? dit-il en entrant. Ah ! monsieur, vous tombez mal : lorage a effray les voyageurs ; ma maison est pleine ; toutes mes chambres sont prises. Je ne pourrais loger que vos chevaux et vos gens. Ils coucheront ensemble sur la paille. Mais je ne puis pourtant pas passer la nuit dehors, ma brave femme ! Voyez donc : il pleut torrents. Vous trouverez bien un coin me donner. Lhtesse parut embarrasse, hsita, tourna le coin de son tablier, puis, levant les yeux avec une certaine crainte sur le marchal, elle lui dit : Monsieur pourrait bien avoir une bonne chambre et mme tout un appartement, mais Mais quoi ?
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reprit le marchal, donnez-la-moi bien vite, cette chambre, et un bon souper avec. Cest que, cest que, je ne sais comment dire Dites toujours et dpchez-vous ! Eh bien ! monsieur, cest que cette chambre est dans la tour du vieux chteau ; elle est hante ; nous nosons pas la donner depuis quil y est arriv des malheurs. Quelle sottise ! Allez-vous me faire accroire quil y vient des esprits ? Tout juste, monsieur, et je serais bien fche quil arrivt malheur un beau cavalier comme vous. Ah bien ! si ce nest pas autre chose qui mempche dtre log, donnez-moi cette chambre : je ne crains pas les esprits ; et, quant aux hommes, jai mon pe, deux pistolets, et malheur ceux qui se prsenteront chez moi sans en tre pris ! En vrit, monsieur, je nose Osez donc, parbleu ! puisque je vous le demande. Voyons, en marche et lestement ! Lhtesse alluma un bougeoir et le remit au marchal : Tenez, monsieur, nous nen aurons pas trop dun pour chacun de nous. Si vous voulez suivre le corridor, monsieur, je vous accompagnerai bien jusquel. Est-ce au bout du corridor ? Oh ! pour a non, monsieur, grce Dieu ! Nous dserterions la maison si les esprits se trouvaient si prs de nous ; vous prendrez la porte qui est au bout, vous descendrez quelques marches, vous suivrez le souterrain, vous remonterez quelques marches, vous pousserez une porte, vous remonterez encore, vous irez tout droit, vous redescendrez, vous Ah ! ma bonne femme, interrompit le marchal en riant, comment voulez-vous que je me souvienne de tout cela ? Marchez en avant pour me montrer le chemin. Oh ! monsieur, je nose. Eh bien ! ct de moi, alors. Oui da ! Et pour revenir toute seule, je noserai jamais. Hol, Pierre, Joseph, venez par ici ! cria le marchal, venez faire escorte madame, qui a peur des esprits. Faut pas en plaisanter, monsieur, dit trs srieusement lhtesse, il arriverait malheur. Les domestiques du marchal taient accourus son appel. Suivant ses ordres, ils se mirent la droite et la gauche de lhtesse, qui, rassure par lair intrpide de ses gardes du corps,
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se dcida passer devant le marchal. Elle lui fit parcourir une longue suite de corridors, descaliers, et lamena enfin dans une trs grande et belle chambre, inhabite depuis longtemps en juger par lodeur de moisi quon y sentait. Lhtesse y entra dun air craintif, osant peine regarder autour delle ; son bougeoir tremblait dans ses mains. Elle se serait enfuie si elle avait os parcourir seule le chemin de la tour lauberge. Le marchal leva son bougeoir, examina la chambre, en fit le tour et parut satisfait de son examen. Apportez-moi des draps et souper, dit-il, des bougies pour remplacer celle-ci qui va bientt steindre ; et aussi mes pistolets, Joseph, et de quoi les recharger. Les domestiques se retirrent pour excuter les ordres de leur matre ; lhtesse les accompagna avec empressement, mais elle ne revint pas avec eux quand ils rapportrent les armes du marchal et tout ce quil avait demand. Et notre htesse, Joseph ? Elle ne vient donc pas ? Jaurais quelques questions lui adresser ; cette tapisserie me semble curieuse. Elle na jamais voulu venir, monsieur le marquis. Elle dit quelle a eu trop peur, quelle a entendu les esprits chuchoter et siffler son oreille, dans lescalier et dans la chambre, et quon la tuerait plutt que de ly faire rentrer. Sotte femme ! dit le marchal en riant. Servez-moi le souper, Joseph ; et vous, Pierre, faites mon lit et allumez les bougies. Ouvrez les fentres : a sent le moisi suffoquer. On eut quelque peine ouvrir les fentres, fermes depuis des annes : il faisait humide et froid ; la chemine tait pleine de bois ; le marchal fit allumer un bon feu, mangea avec apptit du petit sal aux choux, une salade au lard fondu, fit fermer ses croises, examina ses pistolets, renvoya ses gens et donna lordre quon vnt lveiller le lendemain au petit jour, car il avait une longue journe faire pour gagner une autre tape. Quand il fut seul, il ferma sa porte au verrou et double tour, et fit la revue de sa chambre pour voir sil ny avait pas quelque autre porte masque dans le mur, ou une trappe, un panneau ressort, qui pt en souvrant donner passage quelquun : Il ne faut, se dit-il, ngliger aucune prcaution ; je ne crains pas les esprits dont cette sotte femme me menace ; mais
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cette vieille tour, reste dun vieux chteau, pourrait bien cacher dans ses souterrains une bande de malfaiteurs, et je ne veux pas me laisser gorger dans mon lit comme un rat dans une souricire. Aprs stre bien assur par ses yeux et par ses mains quil ny avait cette chambre dautre entre que la porte quil venait de verrouiller et qui tait assez solide pour soutenir un sige, le marchal sassit prs du feu dans un bon fauteuil et se mit lire. Mais il sentit bientt le sommeil le gagner ; il se dshabilla, se coucha, teignit ses bougies, et ne tarda pas sendormir. Il sveilla au premier coup de minuit sonn par lhorloge de la vieille tour ; il compta les coups : Minuit, dit-il ; jai encore quelques heures de repos devant moi. Il avait peine achev ces mots, quun bruit trange lui fit ouvrir les yeux. Il ne put dabord en reconnatre la cause, puis il distingua parfaitement un son de ferraille et des pas lourds et rguliers. Il se mit sur son sant, saisit ses pistolets, plaa son pe la porte de sa main et attendit. Le bruit se rapprochait et devenait de plus en plus distinct. Le feu moiti teint jetait encore assez de clart dans la chambre pour quil pt voir si quelquun y pntrait ; ses yeux ne quittaient pas la porte ; tout coup, une vive lumire apparut du ct oppos ; le mur sentrouvrit, un homme de haute taille, revtu dune armure, tenant une lanterne la main, achevait de monter un escalier tournant taill dans le mur. Il entra dans la chambre, fixa les yeux sur le marchal, sarrta trois pas du lit et dit : Qui es-tu, pour avoir eu le courage de braver ma prsence ? Je suis dun sang qui ne connat pas la peur. Si tu es homme, je ne te crains pas, car jai mes armes, et mon Dieu qui combattra pour moi. Si tu es un esprit, tu dois savoir qui je suis et que je nai eu aucune mchante intention en venant habiter cette chambre. Ton courage me plat, marchal de Sgur ; tes armes ne te serviraient pas contre moi, mais ta foi combat pour toi. Mon pe a plus dune fois t teinte du sang de lennemi, et plus dun a t travers par mes balles. Essaye, dit le chevalier : je moffre tes coups. Me voici porte de tes pistolets ; tire, et tu verras. Je ne tire pas sur un homme seul et dsarm , rpondit le marchal. Pour toute rponse, le chevalier tira un long poignard de son sein et, approchant du marchal, lui en fit sentir la pointe sur la poitrine. Devant un danger si pressant, le marchal ne
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pouvait plus user de gnrosit ; son pistolet tait arm, il tira : la balle traversa le corps du chevalier et alla saplatir contre le mur en face. Mais le chevalier ne tombait pas, il continuait son sourire et le marchal sentait toujours la pointe du poignard appuye contre sa poitrine. Il ny avait pas un moment perdre ; il tira son second pistolet : la balle traversa galement la poitrine du chevalier et alla, comme la premire, saplatir contre le mur en face. Le chevalier ne bougea pas : seulement son sourire se changea en un rire caverneux, et son poignard piqua assez fortement la poitrine du marchal. Celui-ci saisit son pe et en donna plusieurs coups dans la poitrine, le cur, la tte du chevalier. Lpe entrait jusqu la garde et sans rsistance, mais le chevalier ne tombait pas et riait toujours. Je me rends, dit enfin le marchal, je te reconnais esprit, pur esprit, contre lequel ma main et mon pe sont galement impuissantes. Que veux-tu de moi ? Parle. Obiras-tu ? Jobirai, si tu ne me demandes rien de contraire la loi de Dieu. Oserais-tu me braver en me dsobissant ? Ne craindrais-tu pas ma colre ? Je ne crains que Dieu, qui est mon matre et le tien. Je puis te tuer. Tuemoi ! si Dieu te donne pouvoir sur mon corps, il ne ten donne pas sur mon me, que je remets entre ses mains. Et le marchal ferma les yeux, fit un signe de croix et baisa ltoile du SaintEsprit quil portait toujours sur lui en qualit de grand cordon de lordre. Ne sentant plus le poignard sur sa poitrine, il ouvrit les yeux et vit avec surprise le chevalier qui, les bras croiss, le regardait avec un sourire bienveillant. Tu es un vrai brave, lui dit-il, un vrai soldat de Dieu, mon matre et le tien, comme tu as si bien dit tout lheure. Je veux rcompenser ton courage en te faisant matre dun trsor qui ma appartenu et dont personne ne connat lexistence. Suis-moi. Loseras-tu ? Le marchal ne rpondit quen sautant bas de son lit et revtant ses habits. Le chevalier le regardait faire en souriant. Prends ton pe, dit-il, cette noble pe teinte du sang des ennemis de la France. Maintenant, suis-moi sans regarder derrire toi, sans rpondre aux voix qui te parleront. Si un danger te menace, fais le signe de la croix sans parler. Viens, suis-moi ! Et le chevalier se dirigea vers le mur entrouvert, descendit un escalier qui tournait, tournait toujours. Le marchal le suivait pas pas, sans regarder
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derrire lui, sans rpondre aux paroles quil entendait chuchoter son oreille. Prends garde, lui disait une voix douce, tu suis le diable ; il te mne en enfer. Retourne-toi, lui disait une autre voix, tu verras un abme derrire toi ; tu ne pourras plus revenir sur tes pas. Ncoute pas ce sducteur, disait une voix tremblante, il veut acheter ton me avec le trsor quil te promet. Le marchal marchait toujours. De temps autre il voyait, entre lui et le chevalier, la pointe dun poignard, puis des flammes, puis des griffes prtes le dchirer : un signe de croix le dbarrassait de ces visions. Le chevalier allait toujours ; depuis une heure il descendait, lorsque enfin ils se trouvrent dans un vaste caveau entirement dall de pierres noires ; chaque pierre avait un anneau ; toutes taient exactement pareilles. Le chevalier passa sur toutes ces dalles, et sarrtant sur lune delles : Voici la pierre qui recouvre mon trsor, dit-il ; tu y trouveras de lor de quoi te faire une fortune royale, et des pierres prcieuses dune beaut inconnue au monde civilis. Je te donne mon trsor, mais tu ne pourras lever la dalle que de minuit deux heures. Prie pour lme de ton aeul, Louis-Franois de Sgur. Garde-toi de toucher aux autres dalles, qui recouvrent des trsors appartenant dautres familles. peine soulverais-tu une de ces pierres, que tu serais saisi et touff par lesprit propritaire de ce trsor. Pour reconnatre ma dalle et emporter ce quelle recouvre, il faut Le chevalier ne put achever. Lhorloge sonna deux heures : un bruit semblable au tonnerre se fit entendre, les esprits disparurent tous et le chevalier avec eux. Le marchal resta seul ; la lanterne du chevalier tait heureusement reste terre. Comment reconnatrai-je ma dalle ? dit le marchal ; je ne puis louvrir maintenant, puisque deux heures sont sonnes. Si javais emport ma tabatire ou quelque objet pour le poser dessus ! Pendant quil rflchissait, il ressentit de cruelles douleurs dentrailles, rsultat du saisissement caus par la visite du chevalier. Le marchal se prit rire : Cest mon bon ange, dit-il, qui menvoie le moyen de dposer un souvenir sur cette dalle prcieuse. Quand jy viendrai demain, je ne pourrai la mconnatre Aussitt dit, aussitt fait, poursuivit M. de Rugs en riant. Le marchal ne commena remonter lescalier quaprs stre assur de retrouver sa pierre entre mille. Il monta, monta longtemps ; enfin
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il arriva au haut de cet interminable escalier ; la dernire marche la lanterne chappa de ses mains et roula jusquen bas. Le marchal ne samusa pas courir aprs. Il rentra dans sa chambre, repoussa soigneusement le mur, non sans avoir bien examin le ressort et stre assur quil pouvait facilement louvrir et le fermer. Aprs sy tre exerc plusieurs fois, et aprs avoir fait avec son pe une marque pour reconnatre la place, il allait se recoucher, lorsquil entendit frapper la porte. Ctait le valet de chambre qui venait lveiller. Je vais ouvrir ! scria-t-il. Sa propre voix lveilla. Sa surprise fut grande de se retrouver dans son lit. Il examina ses pistolets : ils taient chargs et poss prs de lui comme lorsquil stait endormi la veille, de mme que son pe. Il se sentit mal laise dans son lit : il se leva. Fantme, trsor, tout tait un rve, except le souvenir quil avait cru laisser sur la dalle et que ses draps avaient reu. Nen pouvant croire le tmoignage de ses sens, il examina le mur perc de ses deux balles : point de balles, point de traces ; il chercha la place du passage mystrieux, de la marque faite avec son pe : il ne trouva rien. Jai dcidment rv, dit-il, cest dommage ! Le trsor aurait bien fait ma fortune brche par mes campagnes. Et que vais-je faire de mes draps ? dit-il en riant. Je mourrais de honte devant cette htesse Ah ! une ide ! un bon feu fera justice de tout. Je dirai lhtesse que les esprits ont emport ses draps, et je lui en payerai dix pour la faire taire. Le marchal ranima son feu qui brlait encore, y jeta les draps, et nouvrit sa porte que lorsquils furent entirement consums. Lhonneur est sauf, dit le marchal ; en avant les revenants ! Comment monsieur le marquis a-t-il dormi ? demanda lhtesse, qui accompagnait les domestiques du marchal. Pas mal, pas mal, ma bonne femme ; jai seulement t ennuy par les esprits, qui mont tiraill, turlupin, jusqu ce
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quils se soient empars de mes draps. Voyez, ils les ont emports ; ils nen ont point laiss seulement un morceau. Cest, ma foi, vrai ! scria la matresse dsole. Javais bien dit quil arriverait malheur. Mes pauvres draps ! Mes plus fins, mes plus neufs encore ! Eh bien ! ma bonne femme, reprit le marchal en riant, vous pourrez toujours dire avec vrit que vous mavez mis dans de beaux draps et pour vous faire dire plus vrai encore, au lieu de deux, je vous en rendrai dix, puisque cest grce mon obstination que vous les avez perdus. Combien valaient vos draps ? Quatre cus1, monsieur le marquis, aussi vrai quil y a des esprits dans cette tour de malheur. Eh bien ! en voici vingt : cela vous fait vos cinq paires ou vos dix draps. Et maintenant djeuner, et bonsoir ! Lhtesse fit rvrence sur rvrence, et courut chercher le djeuner du marchal. La voyant revenir toute seule : Vous navez donc plus peur des esprits, lui dit-il, que vous allez et venez ainsi sans escorte ? Oh ! monsieur, tant quil fait jour, il ny a pas de danger ; ce nest quaux approches de minuit. Le marchal paya gnreusement sa dpense et celle de ses gens, et laissa lhtesse plus persuade que jamais de la prsence des esprits dans la tour du vieux chteau. Depuis ce jour, elle invoquait toujours le nom du marchal de Sgur pour convaincre les incrdules du danger dhabiter la tour ; et voil comme se font toutes les histoires de revenants ! Les enfants remercirent beaucoup M. de Rugs de cette histoire qui les avait vivement intresss.

Un cu valait trois francs-or. 116

Moi, dit Jacques, je suis fch que le marchal nait pas vu le fantme tout de bon. Pourquoi donc ? dit son pre. JACQUES. Parce quil avait bien rpondu au chevalier. Jaime ses rponses, elles sont trs courageuses. MARGUERITE. Jaurais eu joliment peur, sa place, quand les balles nont pas tu le chevalier. LON. Tu aurais eu peur, parce que tu es une fille, mais je suis bien sr que Paul naurait pas eu peur. PAUL. Je crois, au contraire, que jaurais eu trs peur. Il ny a plus de dfense possible contre un esprit que les balles ni lpe ne peuvent mettre en fuite. M. DE ROSBOURG. Il y a toujours lternelle dfense de la prire Dieu. JEAN. Cest vrai, mais cest la seule. M. DE ROSBOURG. Et la seule toute-puissante, mon ami ; cette arme-l, dans certaines occasions, est plus forte que le fer et le feu. SOPHIE. Comme ctait drle, quand le marchal sest veill. CAMILLE. Il sest tir dembarras avec esprit, tout de mme. MADELEINE. Seulement, je trouve quil a eu tort de laisser croire lhtesse que ses draps avaient t emports par les esprits.
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M. DE TRAYPI. Que veux-tu ? ce prix seulement son honneur tait sauf, comme il la dit lui-mme. MADAME DE FLEURVILLE. Au risque dtre toujours la mre Rabat-joie, je rappelle que lheure du coucher est plus que passe. Vous avez raison aujourdhui comme toujours, chre Madame, dit M. de Rosbourg en posant terre sa petite Marguerite, assise sur ses genoux. Va, chre enfant, embrasser ta maman et tes amis. Marguerite obit sans rpliquer. Maintenant lordre de mon commandant ! dit M. de Rosbourg en emportant Marguerite. Cest ma rcompense de tous les soirs : obir lordre de ma petite Marguerite, la coucher et tre le dernier lembrasser. Vous ne pleurez plus, papa, tout de mme. Vous avez lair si heureux, si heureux, tout comme Paul ! dit Marguerite en lembrassant. Elle continua son petit babil, qui enchantait M. de Rosbourg, jusquau moment de la prire et du coucher. Quand elle fut dans son lit : Je vous en prie, papa, dit-elle, restez l jusqu ce que je sois endormie. Quand je mendors avec ma main dans la vtre, je rve vous ; et alors je ne vous quitte pas, mme la nuit. M. de Rosbourg se sentait toujours doucement mu de ces sentiments si tendres que lui exprimait Marguerite ; il tait luimme trop heureux de voir et de tenir son enfant, pour lui enlever cette jouissance dont il avait t priv si longtemps. Aussi, devant cette tendresse extrme, devant laffection si vive de sa femme, devant la tendresse passionne et dvoue de Paul, il ne se sentait plus le courage de continuer sa carrire de
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marin, et de jour en jour il se fortifiait dans la pense de quitter le service actif et de vivre pour ceux quil aimait. Lducation de ses enfants, lamlioration du village occuperaient suffisamment son temps.

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XI. Les Tourne-Boule et lidiot.


Les vacances taient bien avances ; un grand mois stait coul depuis larrive des cousins ; mais les enfants avaient encore trois semaines devant eux, et ils ne sattristaient pas si longtemps davance la pense de la sparation. Lon samliorait de jour en jour ; non seulement il cherchait vaincre son caractre envieux, emport et moqueur, mais il essayait encore de se donner du courage. Son nouvel ami Paul avait gagn sa confiance par sa franche bont et son indulgence ; il avait os lui avouer sa poltronnerie. Ce nest pas ma faute, lui dit-il tristement ; mon premier mouvement est davoir peur et dviter le danger ; je ne peux pas men empcher. Je tassure, Paul, que bien des fois jen ai t honteux au point den pleurer en cachette ; je me suis dit cent fois qu la prochaine occasion je serais brave ; pour tcher de le devenir, je me faisais brave en paroles. Jai beau faire, je sens que je suis et serai toujours poltron. Il avait lair si triste et si honteux en faisant cet aveu, que Paul en fut touch. Mon pauvre ami, lui dit-il (il appuya sur ami), je trouve au contraire quil faut un grand courage pour dire, mme un ami, ce que tu viens de me confier. Au fond, tu es tout aussi brave que moi ! Lon relve la tte avec surprise. Seulement tu nas pas eu occasion dexercer ton courage avec prudence. Tu es entour de cousines et damis plus jeunes que toi ; tu tes trouv dans des moments de danger, plus ou moins grand, avec la certitude que tu navais ni la force ni les moyens de ten prserver ; alors tu as tout naturellement pris
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lhabitude de fuir le danger et de croire que tu ne peux pas faire autrement. LON. Mais pourtant, Paul, toi, je te vois courir en avant dans bien des occasions o je me serais sauv. PAUL. Moi, cest autre chose ; jai pass cinq annes entour de dangers et avec lhomme le plus courageux, le plus dtermin que je connaisse ; il ma habitu ne rien craindre. Mais moi-mme, que tu cites comme exemple, cest par habitude que je suis courageux, et cette habitude, je lai prise parce que je me sentais toujours en sret sous la protection de mon pre. Marchons ensemble la premire occasion, et tu verras que tu feras tout comme moi. Jen doute, reprit Lon ; en tout cas, je tcherai. Je te remercie de mavoir remont dans ma propre estime ; jtais honteux de moi-mme. lavenir, tu seras content, tu verras, dit Paul en lui serrant affectueusement la main. Lon rentra tout joyeux pour travailler ; Paul monta chez M. de Rosbourg, qui lui dit en souriant : Mon cher Paul, puisque te voil, causons donc ensemble de ton avenir. Y as-tu pens quelquefois ? PAUL. Non, mon pre, je vous en ai laiss le soin ; je sais que vous arrangerez tout pour mon plus grand bien. M. de Rosbourg attira Paul vers lui et le baisa au front. M. DE ROSBOURG. Jy ai pens, moi, et jai arrang ta vie de manire ne pas la sparer de la mienne PAUL, scriant et sautant de joie. Merci, merci, mon pre, mon bon pre. Que vous tes bon ! je vais aller le dire Marguerite.
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M. DE ROSBOURG, riant. Mais attends donc, nigaud ; que lui diras-tu ? Tu ne sais rien encore ! PAUL. Je sais tout, puisque je sais que je resterai toujours prs de vous, prs de ma mre et de Marguerite. M. DE ROSBOURG. Tiens, tiens, comme tu as vite arrang cela, toi ! Et ma carrire, la marine ? quen fais-tu ? PAUL, tonn. Votre carrire ? est-ce que ? est-ce que vous retourneriez encore en mer ? M. DE ROSBOURG. Et si jy retournais, est-ce que tu ne my suivrais pas ? ou bien aimerais-tu mieux achever ton ducation ici, avec ta mre et ta sur ? Avec vous, mon pre, avec vous partout et toujours, scria Paul en se jetant dans les bras. de M. de Rosbourg. Jen tais bien sr, dit M. de Rosbourg en le serrant contre son cur et en lembrassant. Tu serais aussi malheureux spar de moi que je le serais de ne plus tavoir, mon fils, mon compagnon dexil et de souffrance. Mais sois tranquille ; quand je my mets, les choses sarrangent mieux que cela. Voici ce que jai dcid. Jenvoie ma dmission au Ministre ; nous vivrons tous ensemble ; tu nauras dautre matre, dautre ami que moi, et nous emploierons nos heures de loisir amliorer ltat de nos bons villageois et la culture de nos fermes : vie de propritaire normand. Nous lverons des chevaux, nous cultiverons nos terres et nous ferons du bien en nous amusant, en nous instruisant et en amliorant tout autour de nous. Paul tait si heureux de ce projet, quil ne put dabord autrement exprimer sa joie quen serrant et baisant les mains de son pre. Il demanda la permission de laller annoncer Mme de Rosbourg et Marguerite.
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M. DE ROSBOURG. Ma femme le sait ; je pense tout haut avec elle ; cest nous deux que nous avons arrang notre vie ; mais nous avons voulu te laisser le plaisir dannoncer cette heureuse nouvelle ma petite Marguerite. Va, mon ami, et reviens ensuite ; nous avons bien des choses rgler pour lemploi de nos journes. Paul partit comme une flche ; il courut aux cabanes ; il y trouva Marguerite qui lisait avec Sophie et Jacques. PAUL. Marguerite, Marguerite, nous restons ; je ne te quitterai jamais. Mon pre ne sen ira plus ; nous travaillerons ensemble ; nous aurons une ferme ; nous serons si heureux, si heureux, que nous rendrons heureux tous ceux qui nous entourent. Ah ! tu es fou, dit Sophie, en se dgageant des bras de Paul, qui, aprs Marguerite, ltouffait force de lembrasser. Quest-ce que tu nous racontes de travail, de ferme, de je ne sais quoi ? Oh ! moi, je comprends, dit doucement Marguerite en rendant Paul ses baisers. Papa ne sera plus marin ; lui et Paul resteront avec nous ; cest papa qui sera notre matre. Cest cela, nest-ce pas, Paul ? PAUL. Oui, oui, ton cur a devin, ma petite sur chrie. Et moi donc ! quest-ce que je deviens dans tout cela ? demanda Sophie. Cest joli, monsieur, de moublier dans un pareil moment ! PAUL. Tiens ! je peux bien tavoir oublie un instant, toi qui mas oubli pendant cinq ans.
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SOPHIE. Oh ! mais moi, jtais petite ! PAUL. Et moi, je suis grand. Voil pourquoi je comprends le bonheur de vivre prs de mon pre et dtre lev par lui. MARGUERITE. Mais pourquoi donc nous quitterais-tu, Sophie ? nous vivrons tous ensemble comme avant. SOPHIE. Je crois que cest impossible. Ton pre voudra tre chez lui. MARGUERITE. Eh bien ! nous temmnerons. SOPHIE. Cest impossible. Je gnerai l-bas ; je ne gne pas ici. M. de Fleurville est pour moi ce que ton papa est pour Paul ; Camille et Madeleine sont pour moi ce que tu es pour Paul. Je resterai. JACQUES. Et moi, je ne suis donc rien du tout, quon ne me regarde seulement pas. PAUL. Tu es un ancien ami de Marguerite. Je te connais assez pour savoir que tu seras toujours le mien. Mais toi, Jacques, tu vis avec ton papa et ta maman qui taiment ; tu nas pas dinquitude avoir sur ton bonheur, et je suis sr que tu partages le mien. JACQUES. Oh ! oui, jai le cur content comme si ctait pour moi. Je sais que je te verrai autant que si vous restiez tous ensemble : ainsi moi je nai qu me rjouir. Marguerite embrassa Jacques et courut bien vite chez son papa, auquel elle tmoigna sa joie avec une tendresse dont il fut profondment touch. Pendant ce temps, Paul avait couru remercier Mme de Rosbourg, quil trouva aussi heureuse quil
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ltait lui-mme. Elle lui dit quils venaient dacheter un chteau et une terre magnifique qui ntait qu une lieue de Fleurville, et qui appartenait des voisins quon ne voyait jamais, tant ils taient ridicules, fiers et vulgaires ; quaprs les vacances ils iraient stablir dans ce chteau ; que Sophie resterait chez Mme de Fleurville, et quau reste M. de Rosbourg achterait Paris un htel o ils logeraient tous ensemble pendant lhiver. Paul en fut content pour Sophie et pour Marguerite qui, de cette manire, quitterait le moins possible ses amies. Peu de temps aprs, on vit arriver une voiture lgante ; les enfants se mirent aux fentres et virent avec surprise descendre de voiture dabord un gros petit monsieur dune cinquantaine dannes, puis une dame magnifiquement vtue et enfin une petite fille de douze ans environ, habille comme pour aller au bal : robe de gaze volants et rubans, fleurs dans les cheveux, le cou et les bras nus et couverts de colliers et de bracelets. Les enfants se regardrent avec stupfaction. Quest-ce que cest que cela ? scria Paul. Je nai jamais vu ces figures-l, dit Camille. Cest peut-tre les ridicules voisins du chteau vendu, dit Madeleine. Comment sappellent ces originaux ? dit Jean. Ce doivent tre les Tourne-Boule, dit Sophie. Ceux qui ont vendu leur chteau papa ? demanda Marguerite. CAMILLE. Ton papa a achet leur chteau ?

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MARGUERITE. Oui, il vient de me le dire. MADELEINE. Mais que viennent-ils faire ici ? JEAN. Faire connaissance en mme temps quils font leurs adieux, probablement. LON. On na jamais voulu les recevoir ici ; ils sont fiers, sots et mchants. JEAN. Cest pour cela quils viennent sans tre pris ; quittant le pays, ils sont toujours srs dtre bien reus ; on dit que le pre a t marmiton. PAUL. Que la toilette de cette petite est ridicule ! CAMILLE. Descendons pour la recevoir ; il le faut bien. MADELEINE. Comme cest assommant ! PAUL. Nous irons tous avec vous : de cette faon ce sera moins ennuyeux. CAMILLE. Merci, Paul ; jaccepte avec plaisir. JEAN. Quelle foule nous allons faire ! la pauvre fille ne saura auquel entendre : entrons et dfilons deux deux, comme pour une princesse. Et tous les enfants, tant convenus de faire des rvrences solennelles, firent leur entre au salon marchant deux deux. Ctait une petite malice lintention des toilettes et de la mre et de la fille. Camille et Lon se donnant la main avancrent, salurent et allrent se ranger pour laisser passer Madeleine et Paul, qui en
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firent autant, ensuite Sophie et Jean, auxquels succdrent Marguerite et Jacques. M. de Rosbourg regardait dun air surpris tous les enfants dfiler et saluer ; il sourit au premier couple, rit au second, se mordit les lvres au troisime, et se sauva pour rire laise au quatrime. Mlle Yolande Tourne-Boule parut ravie de cet accueil solennel ; elle crut avoir inspir le respect et la crainte et rendit les saluts par des rvrences de thtre accompagnes dun geste protecteur de la main ; elle traversa ensuite le salon et alla se placer devant les enfants qui staient groups au fond. Je suis trs satisfaite, messieurs et mesdemoiselles, dit-elle, de vous connatre avant de quitter le pays ; jespre que vous viendrez me voir Paris, lhtel Tourne-Boule, qui est mon pre, et qui est un des plus beaux htels de Paris. Je vous ferai inviter aux soires et aux bals que ma mre compte y donner. Et mme, pour ne vous laisser aucune inquitude ce sujet, je vous engage, monsieur (sadressant Paul), pour la premire valse, et vous, monsieur (sadressant Jean), pour la premire polka, et monsieur (sadressant Lon), pour la premire contredanse.. PAUL. Je suis dsol, mademoiselle, de ne pouvoir accepter cet honneur, mais je ne valse pas ; je ne connais que la danse des sauvages qui ne vous serait peut-tre pas agrable danser. JEAN. Moi aussi, mademoiselle, de mme que mon ami Paul, je suis dsol de refuser polka et bal ; mais, en fait dexercice de ce genre, je ne sais que battre la semelle, et je noserais vous proposer ce passe-temps agrable, mais peu gracieux. LON. Jaccepterais bien volontiers votre contredanse, mademoiselle, mais je serai au collge au moment o vous la danserez, les ronflements de mes camarades remplaant la musique de votre orchestre.

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Alors, messieurs, dit Mlle Yolande dun air hautain, je retire mes invitations. PAUL. Vous tes mille fois trop bonne, mademoiselle. JEAN. Veuillez croire ma reconnaissance, mademoiselle. LON. mademoiselle. Vous me voyez confus de vos bonts,

Cest bien, cest bien, messieurs, dit Mlle Yolande avec un sourire gracieux. Je verrai vous recevoir autrement quau bal. Mesdemoiselles de Fleurville, on ma parl de charmants chalets que vous avez fait construire ; ne pourrais-je les voir ? MARGUERITE. Vous voulez dire les cabanes que nous avons faites nous-mmes avec nos cousins et nos amis ? Paul nous a fait une jolie hutte de sauvage. Qui est cette petite ? dit Mlle Yolande dun air ddaigneux. PAUL, avec indignation. Cette petite est Mlle Marguerite de Rosbourg, ma sur et mon amie. MADEMOISELLE YOLANDE. Ah ! quest-ce que cest que a, Rosbourg ? PAUL, trs vivement. Quand on parle de M. de Rosbourg, on en parle avec respect, mademoiselle. M. de Rosbourg est un brave capitaine de vaisseau, et personne nen parlera lgrement devant moi. Entendez-vous, mademoiselle Tourne-Broche ? MADEMOISELLE YOLANDE, avec dignit. TourneBoule, monsieur.

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PAUL. Tourne-Boule, Tourne-Broche : cest tout un. Laissez-nous tranquilles avec vos airs. Paul, dit M. de Rosbourg qui stait approch, tu oublies que mademoiselle est en visite ici. PAUL. Eh ! mon pre, cest mademoiselle qui oublie quelle est en visite chez nous et quelle na pas le droit de faire limpertinente ni la princesse ; je ne lui permettrai jamais de parler de vous comme elle la fait. M. DE ROSBOURG. Mon pauvre enfant, que nous importe ? Sait-elle ce quelle dit seulement ? Voyons, au lieu de rester au salon, allez tous vous promener : la connaissance se fera mieux dehors que dedans. Camille et Madeleine proposrent avec empressement Mlle Yolande daller voir leur petit jardin. Elle y consentit. On se mit en route ; Mlle Yolande marchait majestueusement, poussant de temps en temps un cri lorsquelle posait le pied sur une pierre ou quand elle apercevait soit une grenouille, soit un ver ou dautres insectes tout aussi innocents. Voyant que ses cris nattiraient lattention de personne, elle ne pensa plus faire leffraye et lon arriva au jardin. Ce ne sont pas des chalets , dit-elle avec ddain en regardant la cabane. CAMILLE. Ce ne sont que des maisonnettes bties par nous-mmes, comme vous la dit Marguerite. MADEMOISELLE YOLANDE. Vous vous tes donn la peine de faire vous-mmes un aussi sale ouvrage ? Chez mon pre jai des ouvriers qui font tout ce que je leur commande.

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MADELEINE. Cest pour nous amuser que nous les avons bties, et nous les aimons beaucoup plus que si on nous les avait faites. MADEMOISELLE YOLANDE. Peut-on y entrer ? CAMILLE. Certainement ; voici la mienne et celle de Madeleine et de Lon. MADELEINE. Voici celle de Sophie et de Jean, et voici enfin celle de Paul, de Marguerite et de Jacques. MADEMOISELLE YOLANDE. Quelle horreur de meubles ! Ah Dieu ! comment supportez-vous cela ? Jaurais tout jet au feu si on mavait donn une pareille friperie ! MARGUERITE. Nous, qui ne sommes pas des TourneBoule, nous nous trouvons bien ici, dans notre hutte de sauvage. MADEMOISELLE YOLANDE. Ah ! cest une hutte de sauvage ? Comment avez-vous eu ce bel chantillon darchitecture ? MARGUERITE. Cest Paul qui la btie ; il a t cinq ans chez des sauvages. MADEMOISELLE YOLANDE, avec ddain. On le voit bien. MARGUERITE. Est-ce parce quil a refus vos bals et vos valses ? MADEMOISELLE YOLANDE. Parce quil ne sait pas les usages du monde.

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MARGUERITE. Cela dpend de quel monde, mademoiselle ; si cest du vtre, cest possible ; aucun de nous ny a jamais t ; mais, si cest du monde poli, bien lev, comme il faut, il en connat les usages, aussi bien que mes amies, leurs parents et les ntres. MADEMOISELLE YOLANDE. Mademoiselle Marguerite, je crois, sachez que les Tourne-Boule sont nobles et puissants seigneurs, et que leurs armes MARGUERITE. Sont un tourne-broche, nous le savons bien MADEMOISELLE YOLANDE. Mademoiselle, vous tes une petite insolente Pas un mot de plus ! cria Paul dune voix imprieuse. Silence ! ou je vous ramne vos parents de gr ou de force Viens, petite sur, ajouta-t-il dune voix calme, laissons cette petite qui veut faire la grande ; viens avec moi, Sophie et avec qui encore ? dit-il en se retournant vers les autres. Jean et Jacques rpondirent ensemble : Et avec nous. Lon fit signe quil restait pour protger ses pauvres cousines Camille et Madeleine obliges par politesse de rester prs de Mlle Yolande. Elle leur parla tout le temps des richesses de son pre, de sa puissance, de ses relations. Paris il ne voyait que des ducs, des princes, des marquis et, par condescendance, quelques comtes dillustres familles. Elle parla de ses toilettes, de ses dpenses Papa me donne tout ce que je veux, dit-elle. La toilette que vous me voyez nest rien auprs de celles que jai Paris ; Maman a tous les jours une robe neuve ; elle dpense cinquante mille francs par an pour sa toilette.
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Cinquante mille francs ! scria Camille, mais combien donne-t-elle donc aux pauvres alors ? Aux pauvres ! ha ! ha ! aux pauvres ! en voil une drle dide ! rpondit Mlle Yolande riant aux clats. Comme si lon donnait aux pauvres ! Mais les pauvres nont besoin ni de robes ni de diamants. Puisquils sont pauvres, cest quils nont besoin de rien. Leurs haillons et une vieille crote, cest tout ce quil faut. CAMILLE. Mais encore faut-il le leur donner, mademoiselle. Pendant que vous avez cinquante robes inutiles, il y a prs de chez vous de pauvres familles qui sont nues ; pendant que vous avez dix plats votre dner, ces mmes pauvres nont pas seulement la crote de pain dont vous parliez tout lheure. MADEMOISELLE YOLANDE. Laissez donc ! Ce sont de mauvais sujets, des paresseux ; ils nont besoin de rien. MADELEINE. Camille, je ne veux pas entendre cela, cest trop fort ; je vais rejoindre nos amis. LON. Va, Madeleine : je reste avec la pauvre Camille. MADEMOISELLE YOLANDE. Pauvre ! vous la trouvez donc bien malheureuse de rester avec moi, monsieur ? Pourquoi y restez-vous vous-mme ? LON. Ce nest pas avec vous que je reste, mademoiselle : cest avec la pauvre Camille. MADEMOISELLE YOLANDE. Encore ? LON. Encore et toujours tant que vous serez l, mademoiselle, quoiquil ft plus juste de vous appeler pauvre, vous, toute riche que vous tes.

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MADEMOISELLE YOLANDE. Ce serait assez drle, en effet. Moi, pauvre ! avec trois cent mille francs de rente ? Ha ! ha ! ha ! CAMILLE. Ne riez pas, ma pauvre demoiselle ; ne riez pas ! Vous tes en effet plaindre. Lon a raison : vous tes pauvre de bont, pauvre de charit, pauvre dhumilit, pauvre de raison et de sagesse. Vous voyez bien que vous navez pas la vraie richesse, et que, si vous perdiez votre fortune, il ne vous resterait plus rien. MADEMOISELLE YOLANDE. Prrrr ! quel sermon ! Ah ! mais vous tes une famille de prcheurs vertueux, ici. On nous avait bien dit que votre mre tait une folle, ainsi que CAMILLE. mon tour de vous rpter : Cest trop fort, mademoiselle. Je ne souffre pas quon injurie maman. Viens, Lon, allons rejoindre nos amis ; que mademoiselle devienne ce quelle pourra avec ses brodequins de satin rose et sa robe de gaze. Et, prenant la main de Lon, elle senfuit en courant, laissant Mlle Yolande dans une colre dautant plus furieuse quelle ne pouvait exercer aucune vengeance. Elle se dirigea vers le chteau et rentra au moment o son pre venait de conclure un second march avec M. de Rosbourg pour son htel Paris, quil lui vendait tout meubl peine le tiers de ce quil lui avait cot. M. de Rosbourg offrait de largent comptant : M. Tourne-Boule, cribl de dettes malgr sa fortune, en avait besoin. Une heure aprs, un troisime march tait conclu. M. de Rosbourg achetait au nom de Paul dAubert, dont il stait fait nommer tuteur, des forts attenantes aux chteaux et aux fermes, et qui rapportaient plus de cent mille francs. Ainsi, demain, lui dit-il, jirai signer les actes que vous allez faire prparer, et vous porter une lettre pour mon banquier.

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M. TOURNE-BOULE. Oui, cest convenu ; mon htel, ma terre et la fort. Comment pre, votre htel ? dit Mlle Yolande ; et o logerons-nous ? M. TOURNE-BOULE. Nous passerons lhiver en Italie, Yolande. MADEMOISELLE YOLANDE. Est-ce que vous le saviez, mre ? Je le savais, Mme Tourne-Boule. ma fille, rpondit majestueusement

MADEMOISELLE YOLANDE. Et tous vos bijoux, quen ferez-vous ? MADAME TOURNE-BOULE. Je ne les ai plus, ma fille ; je viens de les vendre Mme de Fleurville et Mme de Rosbourg pour Mlle Sophie de Ran dite Fichini et pour Mlle Marguerite de Rosbourg. MADEMOISELLE YOLANDE. Mais vous en aviez tant ! MADAME TOURNE-BOULE. Jai tout vendu, ma fille. MADEMOISELLE YOLANDE. Oh ! l l ! oh ! l l ! mes colliers, mes bracelets, mes chanes, mes broches ! je naurai plus rien ! je serai donc comme une pauvresse ? MADAME TOURNE-BOULE. Jen achterai dautres, ma fille. Jai besoin dargent pour payer mes fournisseurs, qui menacent. Je te permets de vendre aussi toute ta dfroque ; tu feras ce que tu voudras de largent que tu en auras. Mais, pardon

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mesdames, dit-elle en se tournant vers ces dames qui riaient sous cape, je vous ennuie peut-tre avec ces dtails dintrieur ? Du tout, madame, rpondit Mme de Fleurville en riant ; cela nous amuse beaucoup au contraire. Les affaires tant termines, M., Mme et Mlle Tourne-Boule prirent cong de ces dames et montrent en voiture. M. de Rosbourg ayant vant la beaut des chevaux et llgance de la calche : Je vous les vends, dit M. Tourne-Boule, qui avait le pied sur le marchepied de la voiture, je vous vends le tout quatre mille francs ; je les ai pays douze mille francs, il y a un mois. Cest fait, dit M. de Rosbourg ; jachte. demain. Quel drle doriginal ! dit M. de Rosbourg ses amis quand les Tourne-Boule furent partis. Il est fou de vendre ainsi perte. Les terres du chteau valent plus de cinquante mille francs de revenu, et la fort de Paul vaut plus de cent mille francs. Quant lhtel de Paris, il vaut un million et demi, meubl comme il est. Jespre bien que nous y passerons lhiver ensemble, chre et excellente amie, dit-il Mme de Fleurville en lui baisant la main. Je me reprochais presque mon retour, si je vous sparais davec ma femme et Marguerite davec vos filles. MADAME DE FLEURVILLE. Je lai promis et je ne men ddis pas, mon ami ; cest un grand bonheur pour moi que cette vie commune avec vous et les vtres. Quand vous partirez, je partirai ; quand vous reviendrez, je reviendrai. Mais o sont les enfants ? comment ont-ils laiss Mlle Yolande toute seule ? M. DE ROSBOURG. Je souponne quelle les a mis en fuite par ses grands airs et sa mchante langue. Les voici qui accourent. Nous allons savoir ce qui sest pass.
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Les enfants furent bientt arrivs. Mme de Fleurville demanda ses filles pourquoi elles avaient commis limpolitesse de quitter Mlle Tourne-Boule. CAMILLE. Maman, je suis reste la dernire avec elle ; mais il ny avait pas moyen dy tenir ; moi aussi, je me suis sauve avec Lon quand elle ma dit que vous tiez une folle. MADAME DE FLEURVILLE. Pauvre fille ! je la plains dtre si mal leve ; mais pourquoi les autres taient-ils partis ? Les enfants racontrent alors les impertinences que stait permises Mlle Yolande et les rponses quelle stait attires. Je ne blme quune chose, dit M. de Rosbourg en riant ; cest le tourne-broche de Paul et de Marguerite. Ceci tait de got un peu sauvage en effet. PAUL. Cest vrai, mon pre ; une autre fois je tcherai dtre plus civilis. Les parents sont-ils aussi ridicules que leur fille ? M. DE ROSBOURG. Ma foi, je nen sais rien ; ils sont terriblement communs, mais ils ne sont venus que pour faire des affaires ; le pre Tourne-Boule ma vendu, outre sa terre et son chteau de Dinacre, son htel tout meubl Paris et la fort qui touche aux fermes du chteau et que jai achete pour toi. Es-tu content de mon march ? PAUL. Je suis content de tout ce que vous faites, mon pre, et de tout ce qui ne mloigne pas de vous. M. DE ROSBOURG, riant. Bien ! Alors je continuerai placer tes fonds. PAUL. Quels fonds, mon pre ? Comment ai-je des fonds ?
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M. DE ROSBOURG. Tu as, outre la fortune de tes parents, deux millions que M. Fichini a laisss ton pre, qui tait son ami denfance. PAUL. Il tait donc bien riche, ce M. Fichini ! M. DE ROSBOURG. Je crois bien, quil tait riche ! Il a laiss encore quatre millions son ancien et cher ami M. de Ran, pre de Sophie. LON. Dieu ! que Sophie est riche ! Je voudrais bien tre riche, moi. M. DE ROSBOURG. Tu nen serais pas plus heureux. Navons-nous pas tout ce que nous pouvons dsirer ? LON. Cest gal, cest agrable dtre riche. Tout le monde vous salue et vous respecte. PAUL. Pour a, non. Est-ce que tu respectes les TourneBoule ? Sont-ils plus heureux que nous ? MARGUERITE. Personne nest heureux comme nous, je crois, depuis le retour de papa et de Paul. MADELEINE. Et nous qui ne sommes pas riches, ne sommes-nous pas trs heureuses ? CAMILLE. Et notre bonheur est si vrai ! personne ne peut nous lter ; il est au fond de nos curs, et cest le Seigneur qui nous le donne. PAUL. Cest vrai. Quand on a de quoi manger, de quoi shabiller, se chauffer et vivre agrablement, de quoi donner tous les pauvres des environs, quoi sert le reste ? On ne peut pas
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dner plus dune fois, monter sur plus dun cheval, dans plus dune voiture, brler plus de bois que nen peuvent tenir les chemines. Ainsi, que faire du reste, sinon le donner ceux qui nen ont pas assez ? M. DE ROSBOURG. Tu as mille fois raison, mon garon, et nous deux nous battrons le pays dix lieues la ronde pour que tout le monde soit heureux autour de nous. Les dames et les enfants rentrrent chacun chez soi. Jacques et Marguerite allrent dans leur cabane pour lire et causer. Paul et Lon allaient les suivre, lorsque M. de Rosbourg, prtant loreille, dit : Mais quel est ce bruit ? Il me semble entendre des gmissements mls dclats de rire. PAUL. Je les entends aussi. Viens, Lon, allons voir. LON, timidement. Je nentends rien, moi. Tu te trompes, je crois. PAUL. Non, non, je ne me trompe pas. Dpchons-nous. Viens. (Tout bas, se penchant loreille de Lon) : Viens donc : avec moi il ny a pas de danger. Paul saisit la main de Lon, et, tout en lentranant, il lui dit mi-voix : Courage, courage donc ! montre-leur que tu nas pas peur ! Ne me quitte pas marche hardiment. Ils coururent vers le chemin do partait le bruit, pendant que M. de Rugs, surpris, rptait : Le voil parti ! mais pour tout de bon, cette fois ! il court aussi vite que Paul Cest quil na pas lair davoir peur. Y venez-vous aussi, Rosbourg ! Viens-tu, Traypi ?

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M. DE ROSBOURG. Ne les suivons pas de trop prs, pour leur donner le mrite de secourir ceux qui appellent. Sils ont besoin de renfort, Paul sait que je suis l, prt me rendre son appel Tiens quel accent indign a Paul ! Lentendezvous ? belle voix de commandement ! cest dommage quil ne soit pas encore dans la marine ou dans larme Ah diable ! laffaire se gte ! jentends des cris et des coups approchons, il est temps. En htant le pas, M. de Rosbourg, suivi de ses amis, marcha ou plutt courut vers le lieu du combat, car il tait clair quon se battait. En arrivant, ils virent tendu terre, entirement dshabill, le pauvre idiot Relmot. Devant lui se tenaient Paul et Lon, anims par le combat quils venaient de livrer et qui tait loin dtre fini. Attaqus par une douzaine de grands garons, tous deux distribuaient et recevaient force coups de poing et coups de pied. Paul en avait couch deux terre ; il terrassait le troisime, donnait un coup de pied un quatrime, un croc-enjambe et un coup de genou au cinquime, pendant que Lon, moins habile que lui, mais non moins anim, en tenait deux par les cheveux et les cognait lun contre lautre, sen faisant un rempart contre les cinq ou six restant, qui faisaient pleuvoir sur Paul et sur Lon une grle de coups de poing. M. de Rosbourg slana sur le champ de bataille, saisit de chaque main un de ces grands garons par les reins, les enleva et les lana par-dessus la haie ; il en fit autant de deux autres ; ce que voyant, les derniers cherchrent se sauver, mais M. de Rosbourg les rattrapa facilement et leur administra chacun une correction qui leur fit pousser des hurlements de douleur. Allez, maintenant, polissons, et recommencez si vous losez ! Et il les congdia de deux bons coups de pied. Pendant ce temps, Paul et Lon, aids de M. de Rugs et de M. de Traypi, relevrent le pauvre idiot qui restait genoux tout tremblant et pleurant. Son corps tait prodigieusement enfl et rouge ; son dos et ses reins taient corchs en plusieurs endroits.
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Pauvre malheureux ! scria M. de Rosbourg ; que lui ont-ils fait pour le mettre en cet tat ? Quand nous sommes arrivs, mon pre, nous avons trouv ces misrables, arms les uns de grandes verges, les autres de poignes dorties, battant et frottant le pauvre idiot pendant que les deux plus grands le maintenaient terre. Ils lavaient attir dans ce chemin isol, lavaient dshabill, et samusaient, comme je vous lai dit, le fouetter dorties. Cest Lon qui, accouru le premier et indign de ce spectacle, leur a ordonn de finir, le pauvre idiot nous a expliqu tant bien que mal ce que je viens de vous dire ; je leur ai ordonn mon tour de laisser ce pauvre garon. Ah bah ! ont-ils rpondu, vous tes deux, nous sommes douze plus forts que vous : laissez-nous nous amuser, ou nous vous en ferons autant. Et lun deux allait recommencer, lorsque je lui criai : Arrte, drle ! Pars linstant, ou je tallonge un coup de pied qui te fera voler dix pieds en lair. Pour toute rponse, il donne un coup ce pauvre idiot, retomb de peur. Je saute sur ce misrable en criant : moi, Lon ! Joue des pieds et des mains ! Il ne se le fait pas dire deux fois et tombe dessus comme un lion ; jen couche un terre, puis un second ; jtais en train den travailler quelques autres quand vous nous tes venu en aide ; sans vous, nous aurions eu du mal ; mais il nen restait que dix : nous en serions venus bout tout de mme, nest-ce pas, Lon ? Tu en as cogn quelques-uns et solidement ; tu as le poing et les pieds bons ! Ils te le diront bien. Lon, tout fier et presque tonn de son courage, ne rpondit quen relevant la tte. M. de Rugs, sapprochant, lui prit les mains et les serra fortement. M. de Rosbourg en fit autant. ce tmoignage destime de son pre et dun homme quil considrait comme un homme suprieur, Lon rougit vivement et des larmes de bonheur vinrent mouiller ses yeux. Il ne sagit que de commencer, mon brave Lon, lui dit M. de Rosbourg. Tu vois, te voil lassoci de Paul, le brave des braves.
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M. DE RUGS. Occupons-nous de ce pauvre garon, qui est l sans vtements et dans un tat faire piti. M. DE ROSBOURG. O demeure-t-il ? Est-ce loin dici ? LON. Non, deux cents pas, dans le hameau voisin. M. DE ROSBOURG. O ont-ils mis tes habits, mon pauvre garon ? LIDIOT. Ils les ont jets par-dessus la haie. En un clin dil Paul sauta par-dessus la haie et saisit les habits de lidiot. Tiens, reois-les , dit-il Lon en les lui lanant. M. DE ROSBOURG. Avant de lhabiller, lavons-le dans la mare qui est ici auprs ; leau frache calmera linflammation laisse par les orties et les coups de verges. Viens, mon pauvre garon ; appuie-toi sur mon bras ; naie pas peur, je ne te ferai pas de mal. Oh ! non. Vous tes bien bon je vois bien rpondit lidiot en tremblant de tous ses membres. Mais a me fait mal de marcher M. de Rosbourg et M. de Rugs le prirent dans leurs bras et le portrent dans la mare. La fracheur de leau le soulagea. Ne me laissez pas, disait-il : ils reviendraient et ils me battraient encore. Oh ! l l ! quils cinglaient fort ! Oh ! que a me fait mal ! M. DE ROSBOURG. Courage, mon ami ! courage ! a va se passer ! Nous allons thabiller maintenant et te ramener chez toi.

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LIDIOT. Vous nallez pas me laisser, pas vrai ? vous ne me laisserez pas tout seul ? M. DE ROSBOURG. Non, mon pauvre garon, je te le promets. Passe ta chemise L ton pantalon maintenant Puis ta blouse ! Et cest fini. Mets tes sabots et partons. a va-t-il mieux ? LIDIOT. Pour a, oui. a fait du bien, la mare. M. DE TRAYPI. Connais-tu les noms de ces mauvais drles qui tont battu ? Pourrais-tu le dire ? LIDIOT. Pour a, oui. Le grand Michot, puis Jimmel le roux, puis Daniel le borgne, puis Friret, puis Canichon, puis les deux Richardet, puis Lecamus, puis Frognolet le bancal et Frognolet le louche, puis les deux garons du pre Bertot. M. DE TRAYPI. Bien, ne les oublie pas ; jirai voir leurs parents et je leur ferai donner une correction solide devant moi, pour tre bien sr quils lont reue. Lidiot se mit rire et se frotter les mains. Ha ! ha ! ha ! ils vont en avoir aussi, les brigands, les sclrats. Faites-les battre rondement. Ha ! ha ! ha ! que je suis donc content ! a fait du bien tout de mme. Ha ! ha ! ha ! Faut les battre avec des orties. a leur fera bien plus mal. Pauvre garon, dit M. de Rosbourg Paul et Lon, il ne pense qu la vengeance. Pas moyen de lui faire comprendre que le bon Dieu ordonne de rendre le bien pour le mal. Mais nous voici arrivs. Rugs et Traypi, chargez-vous de rendre lidiot ses parents. Je vais revenir avec nos braves et raconter leurs exploits nos amis. Je serai heureux de parler de Lon comme il le mrite.

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Et, serrant encore la main de lheureux Lon, il se mit en route ; trouvant le salon vide, il monta chez sa femme, laissant Paul et Lon chercher leurs amis. Quand ils furent seuls, Lon sauta au cou de Paul. Paul, mon ami, mon meilleur ami, tu mas sauv ! Je ne suis plus poltron, je le sens. Avec toi, dabord, et seul plus tard, je naurai plus peur ; je le sens, oui, je le sens dans mon cur, dans ma tte, dans tout mon corps. Je me sens plus fort, je me sens plus fier, je me sens homme. Merci, mille fois merci, mon ami. Tu mas tout chang. PAUL. Allons chercher les autres, Lon, je suis impatient de leur raconter ce que tu as fait. Et tous deux coururent aux cabanes, o ils trouvrent en effet tous les enfants, chacun dans la sienne, et les attendant avec impatience. Arrivez donc, arrivez donc, leur crirent-ils, nous vous attendons pour manger un plat de fraises et de crme que la mre Romain vient de nous apporter. Avons-nous de la liqueur dans nos armoires, scria Paul, pour boire la sant de Lon, qui vient de se battre vaillamment avec moi contre douze grands garons et de les mettre en fuite ? Pas possible ! dit Jean surpris. Je vois dans les yeux de Lon que cest vrai, dit Jacques ; il a un air que je ne lui ai jamais vu, quelque chose qui ressemble Paul. LON. Tu me fais trop dhonneur en trouvant cette ressemblance, mon petit Jacques.
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SOPHIE. Mais quas-tu donc ? Cest drle, tu es tout chang ! PAUL. Vous avez raison, mes amis ; Lon nest plus le mme ; il vient de se battre avec un courage de lion contre une bande de douze grands garons pour dfendre le pauvre Relmot lidiot. LON. Ajoute donc que tu tais avec moi ; sans toi je crois en vrit que je ny aurais pas t. PAUL. Et tu aurais bien fait. Seul contre douze, il ny avait pas essayer. JEAN. Mais quaurais-tu fait, toi, si tu avais t seul ? PAUL. Jaurais appel mon pre, que je savais prs de l. JEAN. Et sil ntait pas venu ? PAUL, avec feu. Mon pre, ne pas venir mon appel ! Tu ne le connais pas, va ; il accourrait nimporte do la voix de son fils. Mais coutez que je vous raconte les exploits de Lon. Et Paul leur fit le rcit de ce qui venait de se passer, vantant le courage de Lon, seffaant lui-mme, et peignant avec vivacit et indignation les souffrances du pauvre idiot. Que je suis donc malheureux de navoir pas t avec vous ! dit Jean en frmissant de colre. Avec quel bonheur je vous aurais aids rosser ces mchants garons ! Jespre bien que mon oncle noubliera pas les visites quil a promises aux parents, pour faire donner une bonne correction ces mauvais garnements.

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Oh ! papa ne loubliera pas, scria Jacques. Pauvre Relmot ! nous irons le voir, nest-ce pas Paul ? PAUL. Demain, mon petit Jacques, nous irons tous. prsent je rentre pour travailler avec mon pre. Je vais taccompagner, dit Marguerite. Et moi aussi, dit Jacques. Et, lui prenant chacun une main, ils marchrent vers la maison. Cest toi qui as donn du courage Lon, lui dit Marguerite quand ils furent un peu loin. Mais pas du tout, ma petite Marguerite, cest lui tout seul qui sen est donn. Bon Paul ! reprit Marguerite en baisant la main quelle tenait dans les siennes. Paul, plus je te connais et plus je taime , dit Jacques en serrant son autre main. PAUL. Il en est de mme pour moi, mon petit Jacques, je taime comme un frre. JACQUES. Si nous pouvions toujours rester ensemble ! comme je serais heureux ! PAUL. Mais, si nous nous quittons, nous nous retrouverons toujours. JACQUES. Je naime pas pleurer, Paul, et je ne pleure presque jamais ; mais, quand je vous quitterai, toi et Marguerite, jaurai un tel chagrin que je ne pourrai pas mempcher de pleurer ; je ne pourrai pas men empcher, je le sens.
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MARGUERITE. Ce ne sera pas pour longtemps, Jacques. JACQUES. Mais ce sera bientt ; dans huit jours les vacances seront finies. MARGUERITE. Mais toi, qui nes pas en pension, tu nas pas besoin de ten aller la fin des vacances. JACQUES. Non, mais papa a des affaires ; il ma dit quil ne pourrait pas rester. Je tche davoir du courage, de ny pas penser ; je fais tout ce que je peux, mais je ne peux pas. Et Paul sentit une grosse larme tomber sur sa main. Il sarrta, embrassa tendrement son petit ami ; Marguerite aussi se jeta son cou. Ne pleure pas, Jacques ! Oh ! ne pleure pas, je ten prie ; si tu as du chagrin, je ne serai plus heureuse ; je serai triste comme toi, et Paul sera triste aussi, et nous serons tous malheureux. Jacques, je ten prie, ne pleure pas. Le bon petit Jacques essuya ses pauvres yeux tout prts verser de nouvelles larmes ; il voulut parler, mais il ne put pas ; il essaya de sourire, il les embrassa tous deux et leur promit dtre courageux et de ne penser quau retour. Ils se sparrent, Paul pour travailler, Marguerite pour raconter son papa le chagrin de Jacques, et Jacques pour aller pleurer laise sur lpaule de son papa. Jacques pleura quelque temps et finit par scher ses larmes. Marguerite pleura un peu de son ct dans les bras de son pre, dont les caresses et les baisers ne tardrent pas la consoler. Paul, habitu se commander, fut pourtant triste et sombre tant que dura le chagrin de Marguerite ; son visage sclaircit au premier sourire de sa petite sur, et il reprit son travail quand il la vit tout fait calme et riante.
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XII. La comtesse Blagowski.


Les vacances taient prs de leur fin ; les enfants saimaient tous de plus en plus ; Lon samliorait de jour en jour au contact de Paul et de ses excellentes cousines Camille et Madeleine. Son courage se dveloppait avec ses autres qualits ; plusieurs fois il avait eu occasion de lexercer, et il courait maintenant lgal de Paul au-devant du danger, sans toutefois le braver inutilement. Lidiot avait t veng ; les parents des mauvais garnements qui lavaient battu amenrent les coupables chez Relmot pre, et l, en prsence du pauvre idiot, ils administrrent chacun une correction si sanglante leurs fils, que lidiot se sauva en se bouchant les oreilles pour ne pas entendre leurs cris. Jacques tait triste, mais rsign et plus tendre que jamais pour Paul et pour Marguerite ; Sophie se dsolait du prochain dpart de ses amis, mais surtout de celui de Jean, toujours si fraternel, si aimable pour elle. Tu nas donc plus entendu parler de ta belle-mre ? lui disait un jour Jean dans leur cabane. O est-elle ? Quest-elle devenue ? Je ne sais, rpondit Sophie. Elle ncrit pas ; javoue que je ny pense pas beaucoup ; elle mavait rendue si malheureuse que je cherche oublier ces trois annes de mon enfance. JEAN. Quel ge avais-tu quand elle ta abandonne ? Et quel ge au juste as-tu maintenant ? SOPHIE. Javais un peu plus de sept ans ; prsent jen ai neuf, un an de moins que Madeleine et deux ans de moins que Camille. JEAN. Et Marguerite, quel ge a-t-elle ?

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SOPHIE. Marguerite a sept ans, mais elle est plus intelligente et plus avance que moi. Je ne mtonne pas que Paul laime tant ! Elle est si bonne et si gentille ! JEAN. Oh ! oui, Paul laime bien. Quand on dit quelque chose contre Marguerite, ses yeux brillent ; on peut bien dire quils lancent des clairs. SOPHIE. Et comme il aime M. de Rosbourg ! JEAN. Oh ! quant celui-l, si on savisait dy toucher seulement de la langue, ce ne sont pas les yeux seuls de Paul qui parleraient, il tomberait sur vous des pieds et des poings. Sophie ! Sophie ! cria Camille qui accourait, maman te demande ; elle a reu des nouvelles de ta belle-mre qui vient darriver sa terre et qui est bien malade. Sophie poussa un cri deffroi quand elle sut larrive de sa belle-mre ; elle voulut se lever pour aller chez Mme de Fleurville ; mais elle retomba sur sa chaise, suffoque par ses sanglots. Ma pauvre Sophie, lui dirent Camille et Jean, remets-toi ; pourquoi pleures-tu ainsi ? Mon Dieu, mon Dieu ! il va falloir vous quitter tous et retourner vivre prs de cette mchante femme. Ah ! si je pouvais mourir ici, chez vous, avant dy retourner ! Pourquoi lui as-tu parl de cela, Camille ? dit Jean dun air de reproche. Pauvre Sophie, vois dans quel tat tu las mise ! CAMILLE. Maman mavait dit de la prvenir ; je suis dsole de la voir pleurer ainsi, mais je tassure que ce nest pas ma faute ; je devais bien obir maman. Viens, ma pauvre
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Sophie, maman tempchera daller vivre avec ta mchante bellemre, sois-en sre. Crois-tu ? dit Sophie un peu rassure. Mais elle voudra mavoir, je le crains. Viens avec nous, Jean, que jaie du moins mes plus chers amis prs de moi. Jean et Camille, presque aussi tristes que Sophie, lui donnrent la main, et ils entrrent chez Mme de Fleurville quils trouvrent avec M. et Mme de Rosbourg. Les larmes de Sophie ne purent chapper M. de Rosbourg ; il se leva vivement, alla vers elle, lembrassa avec bont et tendresse, et lui demanda si ctait le retour de sa belle-mre qui la faisait pleurer. SOPHIE, en sanglotant. Oui, cher monsieur de Rosbourg ; sauvez-moi, empchez-moi de quitter Mme de Fleurville et mes amies. M. DE ROSBOURG. Rassure-toi, mon enfant, tu resteras ici ; Mme de Fleurville est trs dcide te garder. Et moi, qui suis ton tuteur, ajouta-t-il en souriant et en lembrassant encore, je tordonne de vivre ici. MADAME DE FLEURVILLE. Ma pauvre Sophie, tu naurais pas d croire si facilement que je voulusse tabandonner. Ta belle-mre stant remarie na plus aucune autorit sur toi, et cest M. de Rosbourg ton tuteur, et moi ta tutrice, qui avons le droit de te garder. SOPHIE. Ah ! quel bonheur ! Me voici toute console alors ; mais que vous dit donc ma belle-mre ? Ce nest pas elle qui crit ; cest sa femme de chambre ; voici sa lettre : Trais honor dame
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Celci es pour vou dir qu ma metresse es trais malade de la tristece qe lui done la mor de son marri, chi nes pas conte ni Blagosfqui ; c un eschapp des galaire du non de Gornbou, quil lui a devorai tou son arjan et queu le bon Dieu lc pairir qan il s chet dans le glaci pourlor queu les bon jamdarm son vnu le prandr pour le rmette au bagn. la povr madam en tomb corne une mace. el pleur demand quon la ramen au chato de mamsel Sofi, alors jeu l ramn e alor el veu voir mamsel, qel lui fai dir quel va mourire quel veu lui don sa ptit mamsel a elv, avecque laqel j loneure daitre ma tr onor daM. V otr trs zumble cervante Edvije Brgnprzevska fam de conpani de madam la contece Blagofsqa, qi n pas du tou conten, queu si jlavs su jnsrs pas zentr ch zel. Je pri c dam dme trouv une bon place de dam de conpagni ch une dam comil fo. Sophie et Jean ne purent sempcher de rire en lisant cette ridicule lettre si pleine de fautes. De quelle petite mamselle parle cette femme, madame ? demanda Sophie. MADAME DE FLEURVILLE. Je ne sais pas du tout ; cest peut-tre un enfant que ta belle-mre a eu depuis son mariage. Pauvre enfant, dit Sophie, jespre quelle sera plus heureuse avec sa mre que je ne lai t. coute, Sophie, voici ce que nous avons dcid. M. de Rosbourg va aller voir ta belle-mre pour savoir au juste comment elle est et ce quelle veut. Attends tranquillement son retour et ne tinquite de rien ; ne crains pas quelle te reprenne ; elle ne le peut pas, et nous ne te rendrons pas.

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Sophie, trs rassure, embrassa et remercia Mme de Fleurville, M. et Mme de Rosbourg, et sen alla en sautant, accompagne de Jean qui sautait plus haut quelle et qui partageait tout son bonheur. Une heure aprs, M. de Rosbourg tait de retour et rentrait chez Mme de Fleurville. Eh bien ! mon ami, quelles nouvelles ? La pauvre femme est mourante ; elle na pas deux jours vivre ; elle a une petite fille dun an qui nest gure en meilleur tat de sant que la mre ; elle est ruine par ce galrien qui la pouse pour son argent ; et enfin, elle veut voir Sophie pour lui recommander son enfant et lui demander pardon de tout ce quelle lui a fait souffrir. MADAME DE FLEURVILLE. Croyez-vous que je doive y mener Sophie ? M. DE ROSBOURG. Il faut que Sophie la voie, mais je ly mnerai moi-mme ; jimposerai plus cette femme ; elle a dj peur de moi et elle nosera pas la maltraiter en ma prsence. M. de Rosbourg alla lui-mme prvenir Sophie de la visite quelle aurait faire ; il acheva de la rassurer sur les pouvoirs de son ex-belle-mre. Pendant que Sophie mettait son chapeau et prvenait ses amies Camille et Madeleine, M. de Rosbourg faisait atteler dautres chevaux au phaton, et ils se mirent en route. Quand Sophie rentra dans ce chteau o elle avait tant souffert, elle eut un mouvement de terreur et se serra contre son excellent tuteur, qui, devinant ses impressions, lui prit la main et la garda dans la sienne, comme pour lui bien prouver quil tait son protecteur et quavec lui elle navait rien craindre. Ils avancrent ; Sophie reconnaissait les salons, les meubles ; tout tait rest dans le mme tat que le jour o elle en tait partie pour aller demeurer chez Mme de Fleurville qui avait t pour elle une seconde mre.
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La porte de la chambre de Mme Fichini souvrit. Sophie fit un effort sur elle-mme pour entrer, et elle se trouva en face de Mme Fichini, non pas grasse, rouge, pimpante, comme elle lavait quitte deux ans auparavant, mais ple, maigre, abattue, humilie. Elle voulut se lever quand Sophie entra, mais elle nen eut pas la force ; elle retomba sur son fauteuil et se cacha le visage dans ses mains. Sophie vit des larmes couler entre ses doigts. Touche de ce tmoignage de repentir, elle approcha, prit une de ses mains et lui dit timidement : Ma ma mre ! Ta mre, pauvre Sophie ! dit Mme Fichini en sanglotant. Quelle mre ! grand Dieu ! Depuis que jai fait mon malheur par cet abominable mariage, depuis surtout que jai un enfant, jai compris toute lhorreur de ma conduite envers toi. Dieu ma punie ! Il a bien fait ! Je suis bien, bien coupable mais aussi bien repentante, ajouta-t-elle en redoublant de sanglots et en se jetant au cou de Sophie. Sophie, ma pauvre Sophie, que jai tant dteste, martyrise, pardonne-moi. Oh ! dis que tu me pardonnes, pour que je meure tranquille. De tout mon cur, du fond de mon cur, ma pauvre mre, rpondit Sophie en sanglotant. Ne vous dsolez pas ainsi, vous mavez rendue heureuse en me donnant Mme de Fleurville qui est pour moi comme une vraie mre ; jai t heureuse, bien heureuse, et cest vous que je le dois. MADAME FICHINI. moi ! Oh ! non, rien moi, rien, rien, que ton malheur, que tes pnibles souvenirs, que ton mpris. Mon Dieu, mon Dieu, pardonnez-moi, je vais mourir. Je voudrais voir un prtre. De grce, un prtre, pour me confesser, pour que Dieu me pardonne. Sophie, ma pauvre Sophie, rends-moi le bien pour le mal : demande ce monsieur, qui a lair si bon, daller me chercher un prtre.
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M. DE ROSBOURG. Vous allez en avoir un dans quelques instants, madame ; jy cours moi-mme. Sophie resta prs de sa belle-mre qui continua sangloter, demander pardon, appeler le prtre. Sophie pleurait, lui disait ce quelle pouvait, pour la calmer, la consoler, la rassurer. Une demi-heure aprs, le cur arriva. Mme Fichini demanda rester seule avec lui ; ils restrent enferms plus dune heure ; le cur promit de revenir le lendemain et dit M. de Rosbourg en se retirant : Elle demande quon la laisse seule jusqu demain, monsieur ; la vue de cette petite demoiselle rveille en elle de si horribles remords quelle ne peut pas les supporter ; mais elle vous prie de la lui ramener demain. M. de Rosbourg rentra chez Mme Fichini et lui parla en termes si touchants de la bont de Dieu, de son indulgence pour le vrai repentir, de sa grande misricorde pour les hommes, quil russit la calmer. Revenez demain, dit-elle dune voix faible, vous maiderez mourir ; vous parlez si bien de Dieu et de sa bont, que je me sens plus de courage en vous coutant. Promettez-moi de me ramener vous-mme Sophie. Pauvre malheureuse Sophie ! ajouta-t-elle en retombant sur son oreiller. Et son malheureux pre, cest moi qui lai tu ! Je lai fait mourir de chagrin ! Pauvre homme ! et pauvre Sophie ! Elle ferma les yeux et ne parla plus. M. de Rosbourg se retira aprs avoir appel Mlle Hedwige et la femme de chambre. Il prit Sophie par la main, et tous deux quittrent en silence ce chteau o mourait une femme qui, deux ans auparavant, faisait la terreur et le malheur de sa belle-fille. Quand ils furent en voiture, M. de Rosbourg demanda Sophie :

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Lui pardonnes-tu bien sincrement, mon enfant ? SOPHIE. Du fond du cur, monsieur. Dans quel tat elle est ! Pauvre femme ! elle ma fait piti. M. DE ROSBOURG. Oui, la mort doit lui faire peur. Nous mourrons tous un jour ; prions Dieu de nous faire vivre en chrtiens pour que nous ayons une mort douce, pleine desprance et de consolation. Le bon Dieu aura piti delle, car elle parat bien sincrement repentante. Quand ils revinrent Fleurville, ils trouvrent tout le monde rassembl sur le perron pour les recevoir. Tu as pleur, pauvre Sophie ! dit Jean en lui serrant une main, pendant que Paul lui prenait lautre main. Sophie leur raconta le triste tat de sa belle-mre et tous les dtails de leur entrevue ; ils furent tous mus du repentir de Mme Fichini et plaignaient Sophie de lobligation o elle tait dy retourner le lendemain. M. de Rosbourg raconta de son ct sa femme et ses amis comment stait passe cette pnible visite ; il parla avec loge de la sensibilit de Sophie, et regretta de devoir lui faire recommencer le lendemain les mmes motions. Cest singulier quelle nait pas parl de lenfant que signale Mlle Brrrr, je ne sais quoi ; il nen a pas t question. Nous verrons demain. Le lendemain, M. de Rosbourg mena encore Sophie chez sa belle-mre. Lentrevue de la veille avait fait une fcheuse impression sur ltat de la malade. Le cur y tait ; il administrait lextrme-onction. M. de Rosbourg et Sophie se mirent genoux prs du lit de la mourante. Quand le prtre se fut retir,
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Mme Fichini appela Sophie, et, lui prenant la main, elle dit dune voix entrecoupe : Sophie jai un enfant une fille Je suis ruine Je nai rien lui laisser Tu es riche prends cette pauvre petite ta charge protge-la Ne sois pas pour elle ce que jai t pour toi Pardonne-moi Je nexige rien Ne me promets rien mais sois charitable pour mon enfant Adieu ma pauvre Sophie Adieu ma pauvre, pauvre enfant ! Soyez tranquille, ma mre, dit Sophie, votre fille sera ma sur, et je vous promets de la traiter et de laimer comme une sur. Mme de Fleurville, qui est si bonne, et M. de Rosbourg, mon excellent tuteur, me permettront davoir soin de ma sur. Nest-ce pas, monsieur de Rosbourg ? M. DE ROSBOURG. Oui, mon enfant, suis linstinct de ton bon cur ; je tapprouve entirement. MADAME FICHINI. Merci, Sophie, merci Grce toi grce ton tuteur et ce bon cur je meurs plus tranquille Priez tous pour moi Que Dieu me pardonne Adieu, Sophie ton pre pardonne Je souffre Jtouffe Ah ! Une convulsion lui coupa la parole. M. de Rosbourg saisit Sophie terrifie dans ses bras, lemporta dans la chambre voisine, la remit entre les mains de Mlle Hedwige et revint se mettre genoux prs du lit de Mme Fichini qui ne tarda pas rendre le dernier soupir. Il pria pour lme de cette malheureuse femme, dont la fin avait t si trouble par ses remords. Il dit un vieux concierge qui habitait le chteau de prendre avec le cur tous les arrangements ncessaires pour lenterrement ; puis il vint prendre Sophie pour la ramener chez Mme de Fleurville. Mais la petite fille, dit Sophie, que va-t-elle devenir ?

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Cest juste, dit M. de Rosbourg. Mademoiselle Hedwige, ayez la bont de vous occuper de cette enfant jusqu ce que nous ayons pris des arrangements pour son avenir. SOPHIE. Je voudrais bien la voir, monsieur, avant de men aller. M. DE ROSBOURG, Mlle Hedwige. O est-elle, mademoiselle ? MADEMOISELLE HEDWIGE. Dans la chambre coucher, monsieur. Donnez-vous la peine dentrer. Ils entrrent et virent une bonne qui tenait sur ses genoux une pauvre petite fille, maigre, ple, chtive. Cette petite est malade, dit M. de Rosbourg. Elle a toujours t comme a, monsieur, dit Mlle Hedwige ; le mdecin pense quelle ne vivra pas. Sophie voulut lembrasser : la petite dtourna la tte en pleurant. M. de Rosbourg voulut son tour sapprocher : lenfant jeta des cris perants. Allons-nous-en, dit M. de Rosbourg, une autre fois nous lui ferons peut-tre moins peur. Et ils partirent pour retourner Fleurville. Pendant que Sophie racontait ses amis la mort de sa belle-mre, M. de Rosbourg rglait avec Mme de Fleurville lavenir de la petite fille. Sophie, disait-il, ne peut traiter comme sa sur la fille dun galrien et de cette femme qui na jamais t pour elle quun bourreau ; cette Mlle Hedwige me parat bonne personne, quoique ignorante et borne. On lui payera une pension pour lenfant et pour la bonne, et ils vivront dans un coin du chteau. Quand lenfant sera plus grande, nous verrons ; mais je crois quelle ne vivra pas.
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Les prvisions de M. de Rosbourg ne furent pas trompes : la fille de Mme Fichini mourut de langueur peu de mois aprs, et Mlle Hedwige entra comme dame de compagnie chez une vieille dame trangre qui lui faisait donner des leons de franais ses petits-enfants, et qui la garda jusqu sa mort en lui laissant de quoi vivre convenablement. Les vacances finissaient ; le jour du dpart arriva. Les enfants taient fort tristes ; Jacques et Marguerite pleuraient amrement ; Sophie pleurait ; Jean sessuyait les yeux ; Lon tait triste ; Paul tait sombre et regardait dun air navr pleurer Marguerite et Jacques. Il fallait bien enfin se sparer ; ce dernier moment fut cruel. M. de Traypi arracha Jacques des bras de Paul et de Marguerite, sauta avec lui en voiture et fit partir immdiatement. Marguerite se jeta dans les bras de Paul et pleura longtemps sur son paule. Il parvint enfin la consoler, la grande satisfaction de Mme de Rosbourg qui la regardait pleurer avec tristesse. M. DE ROSBOURG. Ton petit ami est parti, ma chre enfant ! mais ton grand ami te reste ; tu sais comme Paul taime ; entre lui et moi, nous tcherons que tu ne tennuies pas et que tu sois heureuse. MARGUERITE. Oh ! papa, je ne mennuierai jamais prs de vous et de Paul, et je serai toujours heureuse avec vous : mais je pleure mon pauvre Jacques, parce que je laime ; et puis cest quil maime tant, quil est malheureux loin de moi !

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Conclusion
Les vacances tant finies, nous laisserons grandir et vivre nos amis sans plus en parler. Je dirai seulement ceux qui ont pris intrt mes enfants, que Mme de Rosbourg alla sinstaller dans son nouveau chteau, mais quelle continua voir Mme de Fleurville tous les jours ; que Marguerite et Paul donnaient, tous les jours aussi, rendez-vous leurs trois amies mi-chemin des deux chteaux ; que lhiver ils demeuraient tous ensemble Paris, dans lhtel de M. de Rosbourg ; que Camille fit sa premire communion lanne daprs, Madeleine un an plus tard ; quelles restrent bonnes et charmantes comme nous les avons vues dans les Petites Filles modles, quelles se marirent trs bien et furent trs heureuses ; que Sophie devint de plus en plus semblable ses amies, dont elle ne se spara qu lge de vingt ans lorsquelle pousa Jean de Rugs ; que Marguerite ne voulut jamais quitter son pre et sa mre, ce qui fut trs facile, puisquelle pousa Paul quand elle fut grande, et que tous deux consacrrent leur vie faire le bonheur de leurs parents. Lon, aussi bon, aussi indulgent, aussi courageux quil avait t hargneux, moqueur et timide, devint un brave militaire. Pendant vingt ans il resta au service ; arriv, lge de cinquante ans, au grade de gnral, couvert de dcorations et dhonneurs, il quitta le service et vint vivre prs de son ami Paul, quil aimait toujours tendrement. Jacques conserva toujours la mme tendresse pour Paul et Marguerite ; tous les ans, il venait passer les vacances avec eux. Quand il devint grand, il entra au Conseil dtat, pousa une sur de Marguerite, ne peu de temps aprs nos VACANCES, nomme Pauline en lhonneur de Paul qui fut son parrain, et qui tait en tout semblable Marguerite, dont elle avait la bont, la tendresse, lesprit et la beaut. Il fut toujours un homme charmant, plein
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desprit, de vivacit, de bont, de vertu, et ils vcurent tous ensemble, parfaitement heureux. Les Tourne-Boule quittrent le pays et la France pour habiter lAmrique avec les dbris de leur fortune perdue en luxe et en vanit ; Mlle Yolande, mal leve, sans esprit, sans cur et sans religion, se fit actrice quand elle fut grande et mourut lhpital. M. Tourne-Boule, rentr en France et mourant de faim, fut trs heureux dtre reu chez les petites surs des pauvres, o il rendit des services en reprenant son ancien mtier de marmiton.

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