Vous êtes sur la page 1sur 150

Lafcadio HEARN

un crivain irlandais qui prit ensuite la nationalit japonaise sous le nom de Yakumo Koizumi

(1926)

Contes des Tropiques


Traduction de Marc LOG

Un document produit en version numrique par Jean-Marie Tremblay, bnvole, professeur de sociologie au Cgep de Chicoutimi Courriel: jean-marie_tremblay@uqac.ca Site web pdagogique : http://www.uqac.ca/jmt-sociologue/ Dans le cadre de: "Les classiques des sciences sociales" Une bibliothque numrique fonde et dirige par Jean-Marie Tremblay, professeur de sociologie au Cgep de Chicoutimi Site web: http://classiques.uqac.ca/ Une collection dveloppe en collaboration avec la Bibliothque Paul-mile-Boulet de l'Universit du Qubec Chicoutimi Site web: http://bibliotheque.uqac.ca/

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926)

Politique d'utilisation de la bibliothque des Classiques

Toute reproduction et rediffusion de nos fichiers est interdite, mme avec la mention de leur provenance, sans lautorisation formelle, crite, du fondateur des Classiques des sciences sociales, Jean-Marie Tremblay, sociologue. Les fichiers des Classiques des sciences sociales ne peuvent sans autorisation formelle: - tre hbergs (en fichier ou page web, en totalit ou en partie) sur un serveur autre que celui des Classiques. - servir de base de travail un autre fichier modifi ensuite par tout autre moyen (couleur, police, mise en page, extraits, support, etc...), Les fichiers (.html, .doc, .pdf., .rtf, .jpg, .gif) disponibles sur le site Les Classiques des sciences sociales sont la proprit des Classiques des sciences sociales, un organisme but non lucratif compos exclusivement de bnvoles. Ils sont disponibles pour une utilisation intellectuelle et personnelle et, en aucun cas, commerciale. Toute utilisation des fins commerciales des fichiers sur ce site est strictement interdite et toute rediffusion est galement strictement interdite. L'accs notre travail est libre et gratuit tous les utilisateurs. C'est notre mission. Jean-Marie Tremblay, sociologue Fondateur et Prsident-directeur gnral, LES CLASSIQUES DES SCIENCES SOCIALES.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926)

Cette dition lectronique a t ralise par Jean-Marie Tremblay, bnvole, professeur de sociologie au Cgep de Chicoutimi partir de :

Lafcadio HEARN

Contes des tropiques.


Traduit de lAnglais par Marc Log. Paris : ditions Mercure de France, 5e dtion, 1926, 249 pp. Collection dauteurs trangers.

Polices de caractres utilise : Pour le texte: Times New Roman, 12 points. Pour les citations : Times New Roman, 12 points. Pour les notes de bas de page : Times New Roman, 12 points. dition lectronique ralise avec le traitement de textes Microsoft Word 2004 pour Macintosh. Mise en page sur papier format : LETTRE (US letter), 8.5 x 11) dition numrique ralise le 23 janvier 2009 Chicoutimi, Ville de Saguenay, province de Qubec, Canada.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926)

Du mme auteur
KWAIDAN, ou HISTOIRES ET TUDES DE CHOSES TRANGES, traduit par Marc Log FEUILLES PARSES DE LITTRATURES TRANGES, traduit par Marc Log CHITA. UN SOUVENIR DE L'ILE DERNIRE, traduit par Marc Log LA LUMIRE VIENT DE L'ORIENT. ESSAI DE PSYCHOLOGIE JAPONAISE, traduit par Marc Log FANTOMES DE CHINE SIX LGENDES, traduit par Marc Log LE JAPON, traduit par Marc Log LE ROMAN DE LA VOIE LACTE, traduit par Marc Log. YOUMA, roman martiniquais, traduit par Marc Log ESQUISSES MARTINIQUAISES, traduit par Marc Log EN GLANANT DANS LES CHAMPS DE BOUDDHA, traduit par Marc Log KOTTO, traduit par Joseph de SiricL En prparation : LAVIE ET LES LETTRES DE LAFCADIO HEARN, traduit par Marc Log. LETTRES JAPONAISES DE LAFCADIO IIEARN, traduit par Marc Log. AU JAPON SPECTRAL, traduit par Marc Log. INTERPRTATIONS LITTRAIRES, traduit par Marc Log.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926)

Lafcadio HEARN
un crivain irlandais qui prit ensuite la nationalit japonaise sous le nom de Yakumo Koizumi

Contes des Tropiques

Traduit de lAnglais par Marc Log. Paris : ditions Mercure de France, 5e dition, 1926, 249 pp. Collection dauteurs trangers.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926)

Table des matires


I. Il. III. IV. V. VI. VII. VIII. La Pele Ti Canoti La Fille de Couleur Bte-ni-pi Ma Bonne Pa Combin, Chi ! Y Lys

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926)

Contes des Tropiques (1926)

Chapitre I
La Pele
I

Retour la table des matires

Le premier essai de coloniser la Martinique fut abandonn presque aussitt entrepris ; les chefs de l'expdition trouvrent le pays trop rugueux et trop montagneux , et ils furent terrifis par le nombre considrable de serpents qui couvraient le sol . Dbarquant le 25 juin 1635, Olive et Duplessis quittrent l'le aprs quelques heures d'exploration ou plutt d'observation, et firent voile vers la Guadeloupe, d'aprs l'histoire amusante et trs exacte du Pre Dutertre, de l'ordre des Pres Prcheurs. Un seul coup d'il sur la carte topographique de, la Martinique suffit confirmer l'affirmation du bon Pre, qui dit que le pays tait trop hach et trop montueux . Mais tout montueux que doit tre un pays qui, n'ayant qu'environ quarante-neuf kilomtres de long et vingt de large, demeure encore en partie inconnu ses habitants aprs bientt trois sicles de civilisation (car il n'existe pas une demi-douzaine de croles qui aient parcouru l'le en entier), la Martinique ne possde cependant que deux minences. Ce sont au nord le Mont Pel, et au sud la Montagne du Vauclin. Le terme morne employ dans toutes les Antilles franaises pour dsigner certaines altitudes d'origine volcanique et qui, suivant quelques dictionnaires, signifie une petite montagne, s'applique trs justement la plupart des collines de la Martinique. Mais parfois on l'applique aussi, moins exactement, la cime la plus leve, - on dit Morne Pel ou simplement encore

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926)

La Montagne, selon les divers degrs de respect que cette lvation inspire chez diffrentes personnes. Pourtant, mme dans la nomenclature populaire, l'orographie de la Martinique, comme celle des autres les des Antilles, est classe en pitons, mornes, monts et montagnes. Les mornes ont, en gnral, des formes belles et curieuses qui trahissent, mme un observateur ordinaire, leur origine volcanique. Ils se dressent en forme de pyramide ou de cne jusqu' une certaine hauteur, mais leurs sommets sont ou arrondis ou tronqus. Leurs flancs verdissants sous une riche vgtation s'lvent pic des valles et des ctes, et sont parfois curieusement stris ou rids, Les pitons, moins nombreux, ont des formes beaucoup plus fantastiques ; ce sont des cnes volcaniques ou des amoncellements volcaniques de strate dchiquete presque angles droits, souvent de lignes aussi dfinies que des flches d'glise, et en gnral beaucoup trop escarps pour tre habits. Parfois ils sont mammiformes et d'une symtrie telle qu'on les croirait volontiers artificiels, surtout lorsqu'on les considre par paires. Seule une lvation trs importante se voit gratifie du nom de montagne, et ainsi que je l'ai dj dit, il n'y en a que deux dsignes ainsi dans toute la Martinique : la Pele, la cime la plus leve de l'le, et la montagne Vauclin au sud-est. Cette dernire est bien moins haute et moins importante que plusieurs mornes et pitons du nord et du nord-ouest ; elle doit sa distinction ce qu'elle forme le centre d'un systme de montagnes. Mais par son altitude et sa masse, la Pele dpasse de beaucoup toutes les autres cimes du pays et mrite bien d'tre spcialement appele La Montagne. Afin de se faire une ide prcise de la configuration de la Martinique, il faut savoir ceci : dans cette petite le qui a moins de cinquante kilomtres de long, et peine une vingtaine de large, se dressent plus de quatre cents montagnes ou lvations, qui ailleurs seraient ainsi dsignes. Celles-ci se subdivisent encore et portent des collines sur leurs flancs ; la plus petite colline de la Martinique a cinquante mtres de haut. Certaines des cimes sont absolument inaccessibles, ainsi que plusieurs mornes sur deux ou trois de leurs cts. On n'a donn de nom qu' quatre-vingt onze des montagnes principales, et parmi celles-ci beaucoup portent la mme appellation. Par exemple, il y a deux Mornes Rouges, l'un au nord et l'autre au sud de l'le ; et il y a quatre ou cinq Gros Mornes. Toutes ces lvations appartiennent six groupes principaux, qui se massent autour ou s'irradient des six anciens centres volcaniques : 1 La Pele ; 2 Les Pitons du Carbet ; 3 Les Roches Carres ; 4 Vauclin ; 5 Le Marin ; 6 Le Morne de la Plaine. Quarante-deux

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926)

masses de montagnes distinctes appartiennent au systme du Carbet (celui de la Pele n'en compte que treize) et la superficie du Carbet comprend environ 120.000 mtres, ce qui est beaucoup plus considrable que l'tendue de la Montagne Pele. Mais le centre du Carbet n'est pas une norme masse en forme de pyramide ; il n'est marqu que par un groupe de cinq cnes porphyriques remarquables, appels les Pitons du Carbet. La Pele par contre domine tout cela, et son aspect et sa superficie sont peine infrieurs ceux de l'Etna. Parfois, en regardant la Pele, je me suis demand si le grand peintre japonais qui peignit les cent vues de Fujiyama ne pourrait tre imit par un artiste crole galement orgueilleux de ses collines natales et qui ne craindrait ni la chaleur des plaines, ni les serpents des pentes. Il serait certainement possible de faire cent vues de la Pele ; l'norme masse est omniprsente pour les habitants du nord de l'le, et on peut la distinguer du haut des mornes les plus mridionaux. Elle est visible de presque tous les quartiers de Saint-Picrre, qui se pelotonne dans un pli de ses jupes rocheuses. Elle domine toutes les ranges de l'le, et dpasse de mille pieds les puissants pitons du Carbet. On ne la perd de vue qu'en pntrant dans certains ravins, ou en voyageant vers les valles du Sud. Mais le caractre montagneux, et le climat chaud et humide du pays s'opposent toute entreprise artistique de ce genre ; les photographes eux-mmes ne songent jamais prendre des vues de l'intrieur de l'le. De plus, voyager est aussi coteux que difficile : on ne trouve ni auberge ni lieux de repos. Il tombe presque tous les jours des averses soudaines et violentes, trs redoutes, car lorsqu'on est tremp ainsi, les pores tant encore tous distendus par la chaleur, on contracte facilement la pleursie ; et puis il y a aussi les serpents ! Et l'artiste qui dsirerait nanmoins consacrer quelques semaines tudier la Pele, malgr tous ces ennuis et tous ces risques, n'a pas encore fait son apparition la Martinique 1 .

Thibault de Chanvallon, parlant de la Martinique, crit en 175I : Ici tout s'oppose l'tude ; si les croles ne s'adonnent pas aux recherches, il ne faut pas attribuer cela uniquement l'indolence ou l'indiffrence. D'un ct il y a la chaleur accablante et continuelle, la succession perptuelle des mornes et des dclivits, la difficult de pntrer dans les forts, rendues peu prs inaccessibles grce aux lianes et aux ronces qui opposent une barrire au naturaliste, et la crainte qu'inspirent les serpents, d'un autre ct la ncessit dprimante de devoir travailler seul, le dcouragement de ne pouvoir communiquer ses ides ou ses dcouvertes des personnes ayant les mmes gots, Et

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 10

Tout norme que la montagne paraisse de Saint-Picrre, on n'apprcie pas cependant son volume. Et quand on gravit les mornes qui entourent la ville, les mornes Labelle, d'Orange ou le Parnasse, on est surpris de voir combien la Pele parat plus vaste, vue de ces sommets. Les collines volcaniques semblent souvent plus leves qu'elles ne le sont vraiment, cause de leurs pentes escarpes, mais la Pele vous trompe d'une autre faon. Des valles environnantes elle parat plus basse, et des mornes voisins plus haute qu'elle ne l'est rellement. Dans le premier cas, l'illusion est due la pente singulire de ses contours et la largeur remarquable de sa base, qui coupe presque toute l'extrmit nord de l'le. Dans le deuxime cas, l'illusion provient de, ce qu'on se trompe au sujet de la hauteur comparative de l'minence qu'on a atteinte, et qui doit par la dclivit abrupte de ses flancs. Cependant l'altitude de la Pele n'est pas particulirement remarquable. Moreau de Jonns l'estime 1.600 mtres. Le total des diffrentes estimations recueillies justifie ]'opinion du docteur Cornilliac : c'est--dire que le sommet extrme atteint 5.000 pieds au-dessus du niveau de la mer, et peut-tre mme 5.200 pieds 2 . Les nuages qui entourent la cime n'offrent aucune indication ceux qui sont habitus aux paysages montagnards des pays du Nord ; dans ces latitudes chaudes et humides, les nuages demeurent trs bas, mme par le beau temps. Mais par sa masse la Pele est grandiose ; elle s'tend travers toute l'le, de la mer des Carabes jusqu' l'Atlantique. Les grandes chanes de mornes qui l'environnent sont simplement des contreforts. Le Piton Picrreux, le Piton Pain--Sucre et d'autres lvations, variant de 800 2.100 pieds de hauteur, sont ses rejetons volcaniques. Prs de trente rivires prennent naissance dans ses flancs, ainsi que plusieurs sources thermales diversement minralises. Point culminant de l'le, la Pele est galement la souveraine de sa vie mtorologique, bergre de nuages, forgeronne de foudres et faiseuse de pluie. Par le beau temps, on la voit qui attire vers elle

finalement, il faut se rappeler que ces dcouragements et que ces dangers ne sont jamais mitigs par le moindre espoir de driver quelque considration personnelle, ou par le plaisir de l'mulation, puisque de telles tudes ne sont ncessairement suivies ni par l'un ni par l'autre dans un pays o personne ne s'y intresse . (Voyage la Martinique ... ). Les conditions ont peine chang depuis le Dr Chanvallon, malgr la cration de routes dpartementales et le dboisage des grandes forts. Humboldt estimait la hauteur pas moins de 800 toises ou environ, 5115 pieds .

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 11

toutes les vapeurs blanches du pays, drobant aux cimes moins leves leurs charpes et leurs foulards. Cependant les Pitons du Carbet parviennent toujours retenir, vers leur centre, un nud de nuages, - un lantch. Vous remarquerez aussi que les nuages courent en cercle autour de la Pele, augmentant de volume en tournant, en s'amalgamant sans cesse d'autres nuages venus d'autres points. Si le matin le cratre est absolument nu, et si ses bords dchiquets se dessinent trs nettement contre le ciel bleu, c'est signe de mauvais temps 3 . Il est possible que mme par sa dimension la Pele ne fasse pas beaucoup d'impression sur ceux qui ont vu le spectacle stupfiant des grandes ranges de montagnes d'Amrique. Cependant nul ne saurait nier ses attraits particuliers, qui s'adressent aux sens de la forme et de la couleur. Sa configuration prsente une fantaisie imposante qui vaut qu'on l'tudie pendant des mois au point de vue artistique ; on ne se lasse pas facilement de regarder ses pentes ondulant contre le ciel du nord, l'trange dchiqutement de ses crtes, la succession de ses terrasses s'croulant sur d'autres terrasses qui se brisent encore en ravins, traverss a et l par d'normes arcs-boutants de basalte : une extravagance de formes en lave qui se surplombent, et dvalent en cascades vers la mer et la plaine. Toutes les surfaces exposes au soleil sont recouvertes de verdure ; on ne comprend ce que la charpente est vraiment qu'en examinant les lourds et sombres rochers des torrents. Et les cent teintes diffrentes de cette verdure ne forment pas les seuls charmes du coloris du paysage. Malgr la beaut des longues pentes de cannes sucre, des bandes plus leves des forts, et des masses d'une couleur encore plus tendre qui se rident et se replient jusqu'aux nuages d'un blanc de givre de la cime, on est encore plus enchant par les couleurs des ombres opulentes, et diaphanes. Les om-

Il existait une trange croyance populaire qui voulait que, bien que la montagne ft voile par des nuages pais avant une secousse sismique, ceux-ci disparussent toujours ds le premier choc. Mais Thibault de Chanvallon prit la peine d'examiner la vrit de ce soi-disant phnomne ; et il remarqua que, pendant une srie de secousses sismiques, les nuages demeuraient suspendus comme d'habitude au-dessus du cratre. Il y avait plus de fondement cependant pour une autre croyance populaire qui existe encore. Cette croyance dit que la puret absolue de l'atmosphre autour de la Pele, et une visibilit abs9lue de son sommet pendant un temps considrable, est le prsage d'un ouragan.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 12

brages qui doublent les rides, qui s'amassent dans les creux, biaisant en saillies soudaines, se pareront peut-tre vos yeux d'une beaut presque aussi irrelle que les couleurs du paysage ornant un ventail japonais. Elles passent en une seule journe d'un bleu indigo, par des violets et des bleus plus ples, aux lilas et aux pourpres ; et mme les ombres des nuages fugitifs bleuissent lgrement en passant au-dessus de la Montagne Pele. Le grand volcan est-il mort ? Nul ne le sait 4 . Il y a peine quarante ans, il fit pleuvoir des cendres sur tous les toits de Saint-Picrre ; depuis vingt ans, il gronde tout bas. Pour l'instant, il semble dormir et les nuages sont tombs dans la coupe de son cratre le plus lev, et y ont form un lac qui a plusieurs centaines de mtres de circonfrence. Le cratre qu'occupe ce lac, ltang, n'a jamais t actif de mmoire d'homme. Il y en a d'autres, difficiles et dangereux visiter, parce qu'ils s'ouvrent sur le flanc d'un immense ravin ; un de ceux-ci, qui a toujours t appel La Soufrire, fit pleuvoir des cendres sur la ville en 1851. L'explosion fut accompagne d'une srie de secousses sismiques qui commencrent au milieu du mois de mai et s'arrtrent durant la premire semaine d'aot ; toutes les secousses furent beaucoup plus svres la Guadeloupe qu' la Martinique. Au village du Prcheur, couch au pied de la pente ouest de la Pele, les habitants se plaignaient depuis un certain temps d'une oppressante odeur de soufre, ou, comme l'affirmaient les chimistes, d'hydrogne sulfur. Le 4 aot, un long bruit effrayant provenant de la montagne causa beaucoup d'moi. C'tait un bruit que les planteurs des collines avoisinantes comparrent au vrombissement d'un navire laissant chapper sa vapeur, seulement beaucoup plus fort. Ces bruits se rptrent des intervalles pendant toute la nuit suivante ; ils s'approfondissaient parfois comme un roulement de tonnerre. Les guides montagnards dclarrent : C'est la Soufrire qui bout ! Une panique saisit les ngres des plantations environnantes. A onze heures, le bruit tait assez violent pour remplir tout Saint-Picrre d'alarme, et le matin du 6 aot, la ville prsenta un aspect peu ordinaire que les croles qui avaient vcu l'tranger comparrent aux effets du givre. Tous les toits, les arbres, les balcons, les auvents, les pavs, taient recouverts d'une blanche couche de cendres. La mme averse avait blanchi les toits de Morne Rouge et de tous les
4

Nous rappelons au lecteur que Lafcadio Hearn publia cette tude en 1889.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 13

villages avoisinant la ville principale, - Carbet, Fond-Carr, et Au Prcheur, ainsi que la campagne environnante. La montagne rejetait des colonnes de fume ou de vapeur ; et on remarqua que la Rivire Blanche, habituellement d'une couleur glauque, coulait vers la mer noire comme de l'encre, et teignait l'azur de l'ocan pendant plus d'un mille au large. La commission d'observations nomme pour prparer un rapport officiel, remarqua que plusieurs crevasses s'taient ouvertes rcemment ou taient devenues actives sur le flanc de la montagne ; ces crevasses taient toutes situes dans un immense ravin qui descendait l'ouest du point que l'on appelle aujourd'hui le Morne de la Croix. On examina plusieurs de ces dchirures aprs beaucoup de difficults, car les membres de la commission durent descendre le long d'une succession de prcipices l'aide de cordes de lianes, et il faut noter qu'ils continurent leurs recherches malgr la panique momentane que cra une nouvelle ruption. On put ainsi dterminer que la plus grande force de l'explosion s'tait produite dans un primtre de mille mtres : plusieurs sources d'eau chaude avaient jailli du sol, la moins chaude ayant une temprature de 37 Raumur. La configuration de la montagne ne prsentait aucun changement et les bruits terrifiants avaient t produits par le violent jaillissement de vapeur et de cendres qui s'chappaient par certaines crevasses. Dans l'espoir de calmer l'alarme gnrale, un prtre crole grimpa jusqu'au sommet du volcan et y planta la grande croix qui a valu son nom cette lvation, et qui y demeure toujours pour commmorer cet vnement. Il y eut alors un exode extraordinaire de serpents qui venaient des hauts bois, et qui quittaient les plantations situes sur les hauteurs pour gagner d'autres moins leves, o on les tua par milliers. Pendant longtemps encore la Pele continua rejeter une immense colonne de vapeur blanche, mais il n'y eut plus de pluie de cendres, et la montagne reprit peu peu son tat actuel de quitude.

II
Plusieurs routes mnent de Saint-Pierre la Pele ; la plus frquente est celle qui passe par Morne Rouge et la Calebasse. Mais on parvient beaucoup plus vite au sommet de la montagne en entreprenant l'ascension diffrents points de la route ctire qui mne au Prcheur, - comme par exemple au Morne Saint Martin,

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 14

ou en suivant un sentier bien connu passant prs des clbres sources chaudes (Fontaines Chaudes). On se dirige en voiture vers Au Prcheur et on commence l'ascension pied travers des plantations de canne sucre. La route qui suit la cte du nord-ouest autour des flancs de la Pele est extrmement pittoresque : on franchit la Roxelane, la Rivire des Pres, la Rivire Sche (dont le lit n'est aujourd'hui rempli que par un torrent immobile de rochers) ; on passe d'abord par le faubourg de Fond-Carr, avec ses bosquets de cacaotiers et sa large plage de sable gris fer ; ensuite par Pointe-Prince et le Fond de Canonville, villages somnolents qui se pelotonnent dans les plis de l'ourlet de la robe de lave de la Pele. La route s'lve et s'abaisse au-dessus des ondulations de la cte, et pendant la plus grande partie du trajet, elle est bien ombrage. On admire les immenses fromagers ou cotonniers soyeux, les longues lignes lourdes des tamarins ` les groupes de flamboyants au feuillage sombre, pais et lger, les cassis dont les longues gousses noires pendent de chaque branche, les haies de campche, les calebassiers et d'innombrables arbustes plus petits portant un fruit appel en crole raisins-bo-lanm (raisins du bord de la mer). On arrive ensuite Au Prcheur, trs vieux village qui se targue de son glise en picrre et de sa petite place orne d'une fontaine. Si on a le temps de traverser la Rivire du Prcheur, quelques mtres de l, on y dcouvre une trs belle vue de la cte qui, s'levant tout coup une grande altitude, s'tend en un demi-cercle au-dessus du village des Abymes, dont le nom vient sans doute de l'immense profondeur de la mer cet endroit. Ce fut l'ombre de ces falaises que le cuirass des Etats Confdrs, l'Alabama, se cacha pendant la Guerre de Scession, et chappa ainsi la poursuite de l'Iroquois. Il avait t longtemps bloqu dans le port de Saint-Pierre par le navire de guerre des tats du Nord, qui attendait ardemment l'occasion de se jeter sur sa proie, ds que celle-ci quitterait les eaux franaises. Il tait convenu que divers navires Yankees dans le port devaient lancer des fuses ds que l'Alabama tenterait de s'chapper sous couvert de la nuit. Mais un soir le capitaine prit bord un pilote crole, et l'Alabama sortit, se dirigeant vers le sud, tous feux teints et ses chemines camoufles afin que ni la fume ni les tincelles ne pussent le trahir l'ennemi qui le guettait au large. Cependant certains vaisseaux Yankees, assez proches pour se rendre compte de sa manoeuvre, lancrent immdiatement des fuses, et l'Iroquois se mit aussitt sa poursuite. L'Alabama rasa la cte jusqu' Carbet, tant tout fait invisible dans l'ombre des hautes falaises, puis tout coup

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 15

il vira et traversa le port de nouveau. Les fuses Yankees trahirent sa manuvre l'Iroquois. Mais l'Alabama gagna les Abymes, se tapit sous l'immense falaise noire, et y demeura invisible. L'Iroquois le dpassa sans l'apercevoir, filant vers le Nord. Lorsque le cuirass perdit son ennemi de vue, le pilote dbarqua et le navire s'chappa dans le chenal de la Dominique. Et le pilote n'tait qu'un pauvre multre qui s'estima amplement rcompens en recevant cinq cents francs ! La route la plus frquente mne la Pele en passant par Morne Rouge et elle est autrement intressante... Si on ne redoute pas le soleil tropical, on prouvera un vif plaisir suivre les sentiers de montagne de la ville l'intrieur du pays, car tous les mornes qu'ils traversent commandent des vues d'une beaut extraordinaire. Suivant les sinuosits du chemin, la vue se droule comme dans un panorama. A un moment, on contemple des valles mille mtres au-dessous de soi ; ensuite, par-dessus des lieues lumineuses de prairies de canne sucre, on aperoit un groupement lointain de cnes et de cratres aigus comme les dents d'une scie, d'un bleu de saphir, avec des minences plus loignes encore, qui se prolongent dans une teinte perle jusqu' des pics indistincts d'or vaporeux. En suivant les sinuosits de la route du Morne Labelle ou du Morne d'Orange, la ville apparat el disparat plusieurs fois diminuant toujours pour ne paratre, enfin, gure plus grande qu'un chiquier. Simultanment, diffrentes formes montagneuses se dplacent et s'allongent ; et toujours, la mer se hausse avec l'lvation du terrain. Vue d'abord du boulevard qui commande les toits de la ville, la ligne de l'horizon semble droite et dfinie comme le tranchant d'une lame. Mais mesure que l'on monte, elle s'allonge et s'arrondit comme un disque. De certains sommets trs levs, plus l'intrieur du pays, l'immense cercle bleu semble toucher le ciel tout autour de soi, sauf l o une montagne encore plus leve, comme la Pele ou les Pitons, rompt cet anneau. Et cette haute vision de la mer est d'un effet fantastique difficile dcrire ; elle est due aux conditions vaporeuses de l'atmosphre. Il y a de claires journes sans nuages o l'ore de l'ocan est indistinct comme un spectre. Mais quel que soit le jour ou la saison o l'on grimpe jusqu un point dominant la mer de mille pieds d'altitude, le rebord du monde visible s'entoure d'une irralit qui effraie parce que la lumire prodigieuse prte toutes les formes rapproches une nettet intense de contours et un grand clat de couleur. Cependant, toutes surprenantes que soient les beauts des perons que l'on entrevoit sur les routes de montagne d'o l'on domine longtemps Saint-Pierre, la

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 16

route conduisant au Morne Rouge les surpasse encore, bien qu'elle s'loigne presque immdiatement de la ville. Sauf La Trace, la longue route qui serpente pardessus les crtes des montagnes et entre les forts vierges vers le sud, vers Fortde-France, il n'y a sans doute pas dans toute l'le de section de route nationale qui soit plus remarquable que la route du Morne Rouge. La diligence quitte la Grande Rue de Saint-Pierre et traverse la Savane du Fort, aux tamariniers et manguiers immenses, en longeant la Roxelane. Arriv au boulevard, on passe le grand Morne Labelle, puis le Jardin des Plantes droite, o des palmiers aux troncs blancs lvent leurs fates jusqu' deux cents pieds d'altitude, et enfin le beau Morne Parnasse bois jusqu'au sommet. A gauche, la valle de la Roxelane se rtrcit, et la Pele dcouvre de moins en moins sa base immense. Puis on passe par le joli village des Trois-Ponts, qui sommeille l'abri de ses palmiers, o la temprature est dj de trois degrs plus basse qu' Saint-Pierre. Et la route nationale, virant brusquement droite, devient tout coup trs escarpe, si escarpe que les chevaux ne la gravissent qu'au pas. Elle monte par lacets autour des collines boises et entre elles, en longeant parfois les bords des ravins. De temps autre, on aperoit la route que l'on a suivie une demi-heure plus tt qui ondule trs loin, l en bas, troite comme un ruban, et le chenal de la Roxelane, et la Pele toujours plus leve, qui tend maintenant

24 CONTES DrS TIROPIQXTrS

de longs tentacules verts et pourpres jusque dans la mer. La diligence passe sous l'ombre frache des bois des montagnes, sous des bambous qui se balancent comme d'immenses plumes d'autruche vertes, sous d'exquises fougres arborescentes, hautes de trente ou quarante pieds, sous des ceibas imposants aux tranges troncs arc-bouts, et toutes espces de plantes aux larges feuilles, - cachibous, balisiers, bananiers... On parvient ensuite un plateau couvert de cannes sucre, dont l'tendue jaune est limite d'un ct par une demi-lune de collines aux angles dfinis comme des cristaux ; gauche elle s'abaisse vers la mer, et devant vous la Pele dresse sa tte au-dessus des paules des Mornes intermdiaires. Un vent fort et frais s'lve, les chevaux se remettent au trot. Vingt minutes plus tard, la route, quittant le plateau, redevient abrupte ; on approche du volcan en traversant la cr-

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 17

te d'un peron colossal. Le sentier tourne en demi-cercle, serpente, longe encore une fois le bord d'une valle qui atteint presque cent pieds de profondeur. Mais se rtrcissant toujours davantage, la valle se transforme en une gorge ascendante ; et du ct oppos de l'abme, sur le haut de la falaise, on distingue quelques maisons et une glise qui semblent perches sur le bord du prcipice comme autant de nids d'aigles : - c'est le village de Morne Rouge. Il est deux mille pieds audessus du niveau de la mer, et la Pele, tout en la dominant de haut, parat tout de mme un peu moins leve. Ce qui vous frappe tout d'abord le plus Morne Rouge, c'est son unique rue irrgulire aux chaumires et aux boutiques peintes en gris, domines par une glise trs simple, dont le porche principal est flanqu de quatre palmiers aux lourdes panses. Cependant Morne Rouge n'est pas si petit si l'on tient compte de sa situation. Il y a presque cinq mille habitants ; mais afin de dcouvrir o ils vivent, il faut quitter la route nationale qui suit une crte, et explorer les sentiers aux hautes haies qui en descendent. On dcouvre alors une vraie ville de minuscules cases en bois, dont chacune se dissimule derrire des bananiers, des roseaux d'Inde et des pommiers-roses. On voit aussi nombre de belles demeures, maisons de campagne de riches ngociants ; et on constate que l'glise, fort peu intressante de l'extrieur, est, l'intrieur, richement dcore et assez impressionnante ; c'est un lieu de plerinage bien connu, o s'accomplissent des miracles. D'immenses processions y montent rgulirement de Saint-Pierre, d'o elles partent trois ou quatre heures du matin, afin. d'arriver Morne Rouge avant l'aurore. Ici, point de bois, rien que des champs. La coutume locale de planter des haies de roseaux, au feuillage d'un rouge sombre, prte une note pittoresque au paysage et en remarque une prfrence bien visible pour des plantes aux feuilles cramoisies. Autrement, le sommet de la montagne est un peu nu ; les arbres ont un air rabougri. Les palmiers sont devenus de plus en plus petits mesure que l'altitude s'lve : Morne Rouge, ils sont trs petits avec des troncs extrmement pais. Malgr les belles vues de la mer, des cimes et des lointains des valles que l'on dcouvre de Morne Rouge, le village prsente un aspect assez sinistre. Peuttre ceci est-il d la teinte gris ardoise de tous les btiments, ce qui est fort mlancolique compar aux coloris abricot et banane des murs de Saint-Pierre. Mais ce gris triste est la seule couleur qui puisse rsister au climat de Morne Rouge, o les gens vivent littralement dans les nuages. Se droulant comme une fume

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 18

blanche, les nuages descendent de la Pele, et crent souvent un brouillard lugubre ; et Morne Rouge est trs certainement un des endroits les plus pluvieux du monde. Lorsqu'il fait sec partout ailleurs, il pleut Morne Rouge. Il y pleut au moins trois cent soixante jours et trois cent soixante nuits par an. Il y pleut invariablement une fois par vingt-quatre heures ; mais plus souvent cinq ou six fois. L'humidit y est phnomnale. Tous les miroirs se couvrent de taches ; le linge y moisit en une journe ; le cuir devient blanc ; le cuivre verdit ; l'acier s'effrite en une poudre rouge ; le sel se transforme vite en saumure, et les allumettes, moins d'tre conserves dans un endroit trs chaud, ne s'enflamment pas. Tout moisit, se ple et se dcompose ; mme les fresques l'intrieur de l'glise sont bosseles d'immenses ampoules, et une vgtation verte ou brune microscopique attaque toutes les surfaces dcouvertes de pierre ou de bois. La nuit, il y fait souvent vraiment froid ; et il est difficile de comprendre comment, malgr toute cette humidit, ce froid et cette moisissure, Morne Rouge puisse cependant tre un endroit sain. C'est pourtant la grande station o les invalides de la Martinique, et les trangers que le climat de la Trinidad ou de Cayenne a dbilits, se rendent pour rcuprer leurs forces. En quittant le village par la route qui continue monter, vous serez surpris, aprs environ vingt minutes de marche, de dcouvrir une vue magnifique ; la vaste valle du Champ-Flore, arrose par plusieurs torrents et limite au sud et l'ouest par une houle double, triple, quadruple de montagnes, montagnes brises, pointues, tourmentes et irises, comme disent les croles, de tous ces tons de gemmes que cre le lointain dans l'atmosphre des Antilles. Particulirement saisissante est la beaut d'un cne pourpre au centre de cette chane multicolore : c'est le Piton Gl. Toutes les valles de ce riche pays sont divises en damiers dont les carrs sont alternativement plants d'herbe, de cannes sucre et de cacao, sauf au nord-ouest, o les bois ondulent perte de vue derrire une colline. En face de ce paysage, votre gauche, se trouvent des mornes de hauteur ingale, parmi lesquels on observe La Calebasse, qui domine tous les autres, sauf la Pele se profilant trs sombre l'arrire-plan. Et un chemin mang d'herbe dvie l'ouest de la route nationale pour aboutir au volcan. C'est la route de la Calebasse la Pele.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 19

III
Il faut tre trs sr du temps avant d'entreprendre l'ascension de la Pele ; car si on se contente de choisir d'avance un jour quelconque, on aura beaucoup moins de chance de voir quoi que ce soit du sommet que n'aura un astronome de faire une observation satisfaisante du prochain trajet de Vnus. De plus, si les cimes demeurent mme partiellement ennuages, il serait peut-tre peu prudent de monter jusqu'au Morne de la Croix, qui domine le cratre mme, et qui est en gnral visible d'en bas. Et l'on ne peut jamais prdire un aprs-midi sans nuages d'aprs l'aspect de la dcevante Pele. Lorsqu' l'aube les bords du cratre se dessinent trs nettement contre le ciel, on peut tre peu prs certain que le temps se gtera dans le courant de la journe ; et lorsqu'on les distingue trs bien au coucher du soleil, on n'a aucune bonne raison de croire qu'ils ne seront pas invisibles le lendemain matin. Des centaines de touristes, tromps par ces apparences, ont entrepris en vain cette excursion fatigante, et se sont trouvs dans l'obligation de s'en retourner sans avoir vu autre chose qu'un pais brouillard blanc. Partout ailleurs le ciel sera peut-tre absolument bleu pendant des semaines entires, mais la cime de la Pele sera toujours voile. Afin d'entreprendre une excursion russie, il ne faut pas attendre une priode de scheresse, on risquerait de s'attarder ainsi pendant des annes ! Ce dont il faut surtout se proccuper, c'est d'une certaine priodicit dans les pluies diurnes, une alternance rgulire de soleil et de nuage, comme celle qui caractrise une certaine portion de l'hivernage ou saison pluvieuse de l't, lorsque les matines et les soires sont parfaitement limpides et qu'il tombe de trs fortes averses au milieu de la journe. Il est inutile de se fier la perspective d'une priode de scheresse. Au fait, il n'y a jamais de vritable scheresse, bien que l'on parle dans certains livres de la Saison de la Scheresse. En somme, la Martinique il n'y a pas de saisons trs distinctes ; un peu moins de chaleur et de pluie de juillet octobre, voil toute la diffrence notable. On ne peut gure plus se fier la notification officielle, qui annonce par des coups de canon que l'hivernage , la saison des grandes pluies et des ouragans, commence le 15 juillet, qu'aux dclarations contradictoires des auteurs martiniquais, qui ont essay de dfinir les limites vagues et indterminables des saisons tropicales. Cependant le

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 20

rapport du gouvernement ce sujet est plus satisfaisant que tous les autres. Suivant l'Annuaire, il y a la Martinique les trois saisons suivantes : 1 Saison frache : dcembre mars. Moyenne de pluie, 475 millimtres. 2 Saison chaude et sche : avril juillet. Moyenne de pluie, 11,0 millimtres. 3 Saison chaude et pluvieuse : juillet novembre. Moyenne de pluie, 1.121 millimtres. D'autres autorits divisent la saison chaude et sche en deux priodes, dont la seconde, qui commence vers le mois de mars, s'appelle le Renouveau, parce qu' cette poque il se produit toujours une grande exubrance dans le monde vgtal. Mais il pleut toujours, il y a presque toujours des nuages et il n'y a pas moyen de marquer ni de dater les commencements et les fins des saisons dans un pays o le baromtre est peu prs inutile et o, au soleil, le thermomtre atteint le double des degrs qu'il marque l'ombre. De longues et minutieuses observations ont pourtant tabli que pendant l'hivernage , si les averses ont une priodicit fixe, - tombant midi ou durant la grande chaleur de l'aprs-midi, - la Pele est en gnral dgage de tout nuage dans la matine, et en partant avant l'aube, on a de bonnes chances pour dcouvrir une vue fort belle de la cime de la grande montagne.

IV
cinq heures, par un matin de septembre chaud et toil, je quitte SaintPierre en voiture pour entreprendre l'ascension de la Pele par la route la plus courte, celle du Morne Saint-Martin, un des contreforts occidentaux du volcan. Nous voyageons vers le nord le long de la cte pendant une demi-heure. Puis, dlaissant le rivage, nous suivons un chemin de montagne menant aux plantations plus leves, entre des lieues de cannes sucre. Le ciel s'claircit mesure que nous montons, et un flamboiement d'acier nous annonce que le jour pointe de l'autre ct de File. Plusieurs kilomtres plus haut, la crte du Volcan se dessine, dentele comme une scie contre la lumire grandissante. Pas un nuage. Puis le ciel jaunit lentement derrire le grand cne, et une des aubes les plus belles que j'aie

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 21

jamais vues rvle notre droite une immense valle travers laquelle coulent trois rivires. Cette valle s'approfondit vite mesure que nous avanons. Les mornes autour de Saint-Pierre, qui commencent accrocher de la lumire, s'croulent derrire nous dans le lointain, et au-dessus d'eux, au sud, une silhouette stupfiante parat grandir, - toute bleue, - muraille montagneuse couronne de pointes et de cnes, et qui semble, au centre, aussi haute que la Pele, mais qui s'effondre l'ouest jusqu'au niveau de la mer. On note d'innombrables pics extraordinaires, mais la forme la plus impressionnante est la plus proche de nous, immense masse conode couronne d'un groupe de pics dont deux, plus levs que les autres, rvlent tout de suite leur nom par la beaut de leurs silhouettes, les Pitons du Carbet. Ils portent leurs ceintures de nuages, quoique la Pele soit toute nue aujourd'hui. Tout cela est bleu ; la clart resplendissante ne fait qu'approfondir cette couleur, et ne la dissipe pas. Mais dans les valles les plus proches apparaissent des rayons d'un tendre vert jaunissant... Et cependant le soleil ne s'est pas encore montr ; il lui faut un certain temps pour gravir la Pele. Parvenus la dernire plantation, nous nous arrtons dans un village de petites chaumires de bois, le quartier des laboureurs. Le propritaire, ami de nos amis, nous fait l'accueil le plus chaleureux. Dans sa maison, nous changeons de vtements, et nous nous prparons pour l'ascension ; il nous fournit des chevaux et nous prte des guides habiles, deux jeunes gens de couleur appartenant la plantation. Puis nous commenons la monte. Les guides nous prcdent, pieds nus, tenant chacun un coutelas la main et un paquet sur la tte : provisions, appareils photographiques, etc. La montagne est cultive certains endroits jusqu' une altitude de deux mille cinq cents pieds ; et pendant trois quarts d'heure aprs avoir quitt la maison du planteur, nous continuons traverser des champs de canne sucre et de manioc. Maintenant le jour flamboie dans la valle, mais nous sommes l'ombre de la Pele. Les champs cultivs cessent enfin ; le sentier abrupt traverse des tendues de canne sucre sauvage, de goyave sauvage et autres plantes dont quelques-unes portent de jolies fleurs roses La fort s'tend devant nous. Effray par notre approche, un tout petit fer-de-lance surgit de dessous un tas de canne sucre dessche, presque sous les pieds mmes de notre premier guide, qui le dcapite aussitt d'un coup de coutelas. Le serpent mesure peine quinze pouces de long, et il est peu prs de la couleur des feuilles jauntres sous lesquelles il se cachait... La

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 22

conversation tourne sur les serpents, comme nous faisons notre premire halte l'ore du bois. Des centaines de reptiles se cachent sans doute, tout prs de nous, mais un serpent ne se montre jamais moins d'tre surpris. Tous sont d'accord pour affirmer que nous n'en rencontrerons sans doute pas d'autre, et tous sauf moi ont une histoire curieuse raconter ce sujet. J'entends parler pour la premire fois de M. A..., ancien directeur du Jardin des Plantes, qui plongeait bravement la main dans des trous o il savait que des serpents taient dissimuls, et en retirait des reptiles qu'il saisissait juste derrire la tte, ayant leurs queues roules autour de son bras ; il les plaait ensuite dans une cage sans jamais se faire mordre. On parle aussi de M. B..., qui, un jour la chasse, trbucha dans les anneaux d'un trigonocphale et se mit courir si vite dans sa frayeur que le serpent ne put le mordre !... De M. C.... qui attrapait un fer-de-lance par la queue, et le faisait claquer comme un fouet, jusqu' ce que la tte venimeuse se dtacht. J'entends aussi parler d'un vieillard de Champ-Flore qui se nourrissait de la chair de serpent, et qui gardait toujours dans son ajoupa un baril de serpents sals : yon ka spent-sal ; d'un monstre, de huit pieds de long qui tua ; prs de Morne Rouge, le chat blanc de M. Charles Fabre, mais qui fut tu son tour par le chat lorsque ce dernier fut saisi dans les plis du reptile ; de la valeur des serpents comme moyen de dfendre la canne sucre et le cacaotier contre les ravages des rats ; d'un vain effort fait pendant une invasion de rats la Guadeloupe pour y introduire le fer-de-lance ; du pouvoir que possde un crapaud monstrueux, le crapaud-ladre, de tuer le serpent qui l'avale. Et enfin j'apprends que l'absence totale des lments idylliques et pastoraux dans la littrature de la Martinique est due la prsence si rpandue de serpents. Mme la flore et la faune de l'le sont en grande partie inconnues, ajoute celui qui vient de parler, un aimable vieux mdecin de Saint-Pierre, car l'existence du fer-de-lance rend toutes recherches srieuses extrmement dangereuses. Mes propres expriences ne me permettent pas de prendre part la conversation ; je n'ai jamais vu que deux trs petits trigonocphales. Certaines personnes qui ont mme sjourn trs longtemps la Martinique, n'auront peut-tre jamais vu d'autres fers-de-lance que celui conserv dans un bocal ou exhib par des charmeurs ngres attach un bambou. Mais cela provient de ce que les trangers voyagent rarement l'intrieur du pays, et se trouvent plus rarement encore sur les

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 23

routes de campagne aprs le coucher du soleil. Il ne faut pas croire que les serpents sont peu nombreux dans le voisinage de Saint-Pierre ; on les tue souvent sur les boulevards l'arrire de la ville, et mme sur la lisire de la Savane ; les pluies torrentielles les entranent frquemment jusque dans les rues, et beaucoup des blanchisseuses de la Roxelane ont t mordues par ces reptiles. Il est considr dangereux de se promener sur les boulevards la tombe de la nuit, car les serpents, qui ne sortent que dans l'obscurit, descendent alors des Mornes, se dirigeant vers la rivire. Le Jardin des Plantes en abrite un grand nombre, et un jardinier ngre succomba la morsure d'un fer-de-lance qui mesurait un mtre soixante-sept centimtres de long. A l'intrieur du pays, on voit parfois des reptiles beaucoup plus grands : j'en ai vu un qui venait d'tre tu et qui mesurait six pieds de long : il avait la grosseur d'une cuisse d'homme. Peu nombreux sont les planteurs qui n'ont pas t mordus aux mains durant la saison des rco1tes. Les dcs annuels dans la classe des travailleurs, dus aux morsures de serpents, s'lvent sans doute une cinquantaine environ : les victimes sont toujours de robustes jeunes gens ou de belles jeunes femmes en pleine force. Et mme parmi les classes aises, les morts causes par ces reptiles sont moins rares qu'on pourrait le supposer. Je connais un riche habitant de la Martinique qui, en dix ans, perdit trois parents des suites de morsures de trigonocphales : dans chacun des cas, la blessure avait t faite, prs d'une veine. Or, lorsqu'une veine a t traverse, toute gurison est impossible.

V
... Nous jetons un regard derrire nous par-dessus lventail jaune des cannes sucre, les sinuosits des valles tortueuses et vers la mer qui s'tend au del d'une brche l'ouest. Elle s'est dj largie prodigieusement. la mer, elle semble s'tre hausse, non comme un plan horizontal, mais comme un incommensurable prcipice azur. A quoi ressemblera-t-elle lorsque nous serons arrivs au sommet de la Pele ? Loin au-dessous de nous, nous distinguons une file de laboureurs, - tout l'atelier de la plantation, - qui descendent lentement une pente en abattant les cannes sucre. Il n'y 'a qu'une femme parmi tous ces hommes, une amarreuse. Elle ramasse les cannes sucre fauches, les lie en gerbe avec leurs feuilles raides, et

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 24

les emporte sur sa tte ; les hommes manient leurs coutelas avec une telle dextrit que c'est un plaisir de les regarder. Aujourd'hui il n'est pas souvent donn de jouir d'un pareil spectacle ; lintroduction du travail la pice a dtruit le ct pittoresque du labeur des plantations dans toute l'le, quelques rares exceptions prs. Autrefois la moisson de la canne sucre ressemblait la marche d'une arme : en premire ligne s'avanaient les amarreuses, les lieuses et les porteuses de gerbes ; ensuite marchait le ka, le tambour, avec un crieur ou une crieuse, lous spcialement pour mener la chanson ; et enfin le Commandeur noir qui servait de chef. Et dans les temps passs, il n'tait pas rare que le dbarquement soudain 'd'un corsaire anglais ne convertit cette soldatesque du labeur en de vrais militaires ; plus d'une attaque de ce genre fut repousse grce aux coutelas d'un atelier de plantation. Le bavardage et les chants des ngres montent vers nous, mais pas assez nettement pour que nous en distinguions les paroles. Tout coup, une voix puissante comme un clairon rsonne, la voix du Commandeur. Il savance le long de la file, le coutelas sous le bras. Je demande un de nos guides ce que signifie son cri : - Y ka command yo pouend gde pou spent, me rpond-il. [Il leur dit de prendre garde aux serpents.] Plus les laboureurs se rapprochent de la fin de leur tche, plus le danger est grand : les serpents reculent devant eux jusqu'aux dernires touffes de cannes sucre, s'y massent et y luttent dsesprment. Rgulirement l'poque de la moisson, la mort prlve son impt de vies humaines parmi les travailleurs. Mais ds que l'un tombe, un autre le remplacera, peut-tre le Commandeur lui-mme : ces sombres pistes ne reculent jamais : tous les coutelas s'abattent rapides comme auparavant. Et il n'y a presque pas d'moi : le travailleur est un fataliste 5 .
5

M. Francard Bayardelle, rgisseur de la plantation Presbourg, Grande-Anse, me dit que le traitement contre les morsures de serpents qui russit le mieux est une saigne locale, et l'application de ventouses ou d'une trentaine de sangsues lorsqu'on peut se les procurer immdiatement, - et de l'alcali pris de faon interne. Il a sauv plusieurs personnes ainsi. La mthode du panseur ngre est beaucoup plus complique et plus mystrieuse. Il fait une saigne son malade et une application de ventouses, se servant pour cela d'un petit cou ou demi-calebasse au lieu d'un verre. Il applique ensuite un cataplasme d'herbes, - feuilles d'oranger, de cannelle, de girofles, de chardon-bni, de charpenlier, - et peut-tre vingt autres espces de plantes

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 25

VI
Nous pntrons dans les grands bois , dans les forts vierges. Vus la jumelle de Saint-Pierre, ces bois prsentent simplement l'aspect d'une bande de mousse ceignant le volcan, et suivant tous ses replis, tant les crtes feuillues s'entremlent. Mais en y pntrant, on se trouve tout de suite dans un crpuscule vert, parmi de hauts troncs qui s'lvent partout comme d'immenses piliers enguirlands de vignes : les espaces entre les arbres sont occups par des lianes et des plantes parasitaires dont certaines, monstrueuses, sont de vritables arbres parasites, qui grimpent tous les angles, ou retombent du haut des fates les plus levs pour reprendre racine. L'effet produit ressemble dans la lumire attnue d'innombrables cbles et cordages noirs, de grosseurs diffrentes, tendus raides du sol aux cimes des arbres, et de branches en branches comme les agrs d'un navire. Il y a ici des essences trs rares et remarquables : acomats, courbarils, balatas, ceibas ou fromagers, acajou, gommiers. Des centaines ont t abattus par les charbonniers, mais la fort est encore grandiose. Il est regretter que le Gouvernement n'ait pris aucune mesure prventive contre la destruction barbare de ces arbres par les charbonniers dans l'le entire. Beaucoup de bois prcieux sont en train de disparatre rapidement. Le courbaril, qui donnait un bois lourd d'un grain trs fin, d'une couleur chocolat ; le balata, dont le bois tait encore plus lourd, plus dense, plus sombre ; l'acajou, au bais d'un rouge trs riche, ayant une forte odeur de cdre ; le bois-de-fer-, le bois d'Inde, tous ces arbres croissent par milliers sur ces pentes volcaniques dont la fertilit est dix-huit fois plus grande que celle du sol europen le plus riche. Tous les meubles de la Martinique taient autrefois

mlanges ensemble - le cataplasme est appliqu tous les jours pour un mois. Pendant ce temps, le malade doit absorber toutes sortes de choses absurdes dans du tafia et du jus d'oranges amres, comme par exemple de vieilles ttes de pipes de terre pulvrises, ou la tte d'un fer-de-lance rtie et pile ! Le ngre des plantations n'a foi en aucun autre systme de cure que celui du panseur. Il se refuse se laisser soigner par un mdecin et consent rarement tre trait par le rgisseur blanc de la plantation.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 26

faits de ces bois, et les bnistes de couleur font encore aujourd'hui des meubles qui tonneraient sans doute les fabricants de Londres ou de New-York. Mais de nos jours l'le n'exporte plus de bois durs. On a mme t oblig d'en importer considrablement des les voisines, et pourtant la destruction des forts continue toujours ! La fabrication de charbon de bois tir des arbres de la fort a t value 1.400.000 hectolitres par an. Les forts vierges couvrent encore 21,37% de la superficie de l'le : mais afin de trouver des bois prcieux, il faut aujourd'hui grimper jusqu'aux hauteurs de la Pele ou du Carbet, ou pntrer jusqu'aux montagnes de l'intrieur. Sur ces pentes on voyait surtout autrefois des gommiers dont on faisait des canots d'une seule pice, de quarante-cinq pieds de long sur sept de large. Il y a encore bon nombre de gommiers, mais la difficult de les transporter jusqu' la cte fait que les gommiers de la Dominique sont beaucoup plus recherchs. Les dimensions des canots creuss dans les troncs de ces arbres dpassent rarement quinze pieds de long et dix-huit pouces de large. L'art de leur fabrication est un hritage des anciens Carabes. Le tronc est d'abord taill dans la forme d'un canot, et effil aux deux extrmits ; il est ensuite vid. La largeur de la cavit ne dpasse pas six pouces la partie la plus large, mais elle est remplie de sable mouill qui, au bout de quelques semaines, largit l'excavation grce son poids, et donne une forme parfaite au canot. Des plats-bords en planches sont ajouts, et quatre bancs ; et aucune embarcation n'est plus rsistante ni plus rapide. Nous grimpons. Nous suivons une trace plutt qu'un sentier ; aucune terre visible, rien que du dtritus vgtal, par-dessus lequel des racines se sont tisses en une rsille serre. Le pied ne se pose jamais sur une surface unie, mais sur les dos de racines ; et celles-ci sont recouvertes, comme toutes les branches le long du chemin, d'une mousse visqueuse, glissante comme de la glace. A mains d'avoir l'habitude de se promener dans ces bois tropicaux, on risque de tomber chaque instant. En trs peu de temps, je sens qu'il m'est impossible d'avancer davantage. Le guide le plus proche de moi, voyant l'embarras dans lequel je me trouve, et sans mme se dfaire du fardeau qu'il porte sur sa tte, abat un grand bton qu'il taille ensuite de quelques coups de coutelas. Ce bton ne me sauve pas seulement de plusieurs glissades dangereuses, il me sert aussi tter mon chemin, car plus nous avanons plus le sentier devient vague ! Il fut trac par les chasseurs-dechoux, ngres montagnards qui vivent de la vente des choux-palmistes qu'ils por-

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 27

tent aux marchs de la ville ; et ces hommes l'ont entretenu, sans quoi les arbres l'auraient envahi en moins d'un mois. Deux chasseurs-de-choux nous croisent, leurs salades de palmier frachement cueillies sur leurs ttes, enveloppes de feuilles de cachibou ou de balisier, et attaches par des lianes. Le palmiste franc atteint facilement cent pieds de hauteur, mais les chasseurs-de-choux recherchent si avidement les jeunes arbres, que dans ces bois ils atteignent rarement plus de dix douze pieds avant d'tre abattus. ... La marche devient plus difficile ; il semble que les grands bois ne cesseront jamais : c'est toujours la mme faible lumire verte, les mmes rudes degrs naturels de racines glissantes, la plupart du temps dissimules sous des fougres et des vignes. De forts parfums ammoniacs flottent dans l'air : une rose, froide comme de l'eau glace, trempe nos vtements. Des insectes inconnus modulent leurs trilles dans des coins obscurs ; et de temps autre une srie de notes claires s'grne comme le sifflement de la grive ; c'est le chant de la petite grenouille d'arbre. Le sentier est de plus en plus indistinct ; sans les incursions continuelles des chasseurs-de-choux, nous serions forcs d'abattre au coutelas chaque mtre que nous nous frayons travers les plantes grimpantes et les ronces. L'interminable entrelacement des racines est toujours plus dense ; la fort entire est ainsi relie par un rseau de racines, moins sous terre qu'au-dessus du sol. Ces arbres tropicaux n'ont pas de racines trs profondes, bien qu'ils soient capables de pousser sur de rudes pentes de porphyre et de basalte ; ils tendent de larges trames de racines, chaque trame s'entrenouant d'autres qui l'entourent, et celles-ci se serrant, leur tour, d'autres plus loignes ; entre leurs rseaux, les lianes s'lancent et retombent ; et une multitude indescriptible d'arbustes, rsistants comme du caoutchouc, surgissent avec des mousses, des fougres et des arbres. Des kilomtres carrs de bois sont ainsi entrelacs en une masse suffisamment dense pour rsister la pression d'un ouragan ; et l o un sentier n'existe pas dj, on ne peut pntrer l'intrieur de ces bois que grce d'habiles coups de coutelas. Un tranger serait un peu embarrass pour comprendre comment s'effectue ce dboisage ; il n'est gure facile de trancher d'un seul coup une liane paisse comme le bras d'un homme. Pourtant, le ngre, habitu manier le coutelas, le fait sans difficult apparente. De plus, il manie son coutelas horizontalement, pour viter que le fate dtach ne prsente un angle pointu, ce qui ensuite pourrait tre dangereux. Il n'a jamais l'air de frapper fort, mais donne seulement de lgers

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 28

coups avec la lame qui scintille continuellement autour de lui, mesure qu'il avance. Nos propres guides ne semblent aucunement embarrasss par leurs fardeaux pour se frayer un chemin ainsi. Ils marchent trs droit, il ne trbuchent et ne glissent jamais. Ils n'hsitent pas, et ne paraissent mme pas transpirer ; leurs pieds nus sont prhensiles. Certains croles de notre groupe, habitus aux bois, marchent presque aussi bien, mme avec leurs souliers, seulement ils ne portent pas de fardeaux. ... Enfin nous avons la joie de constater que les arbres deviennent plus petits ; les troncs colossaux sont rares, et nous avons des aperus frquents du ciel ; le soleil s'est lev bien au-dessus des cimes, et nous envoie quelques rayons travers le feuillage. Dix minutes plus tard, nous parvenons une clairire, une savane sauvage, trs abrupte, au-dessus de laquelle surgit une deuxime ceinture de bois plus levs. Ici nous prenons encore un court repos. Au nord, la vue est cache par une crte couverte de vgtations herbaces ; mais au sud-ouest elle s'ouvre sur une gorge dont les deux cts sont voils de vert sombre, crtes d'arbres formant un rideau opaque contre le soleil. Entre les falaises extrieures et infrieures, les surfaces de valles plusieurs kilomtres de distance lancent de grands rayons d'or de cannes sucre ; plus loin les verts bleuissent et les masses fantastiques du Carbet surgissent plus hautes que jamais. Saint-Pierre, dans une courbe de la cte, parat comme une petite ligne semicirculaire jaune et rouge. Les espaces entre les chanes de montagnes loignes, masses de pyramides, de cnes, de bosses simples et doubles, bizarres nodosits bleues, pareilles des genoux soulevs sous des couvertures, - ressemblent des lacs nuageux . la ligne de la mer a tout fait disparu. Seul l'horizon, normment exhauss, se discerne comme une bande arrondie de faible lumire jaune, irrelle comme celle de l'aurore, presque au niveau des pics de Piton. Entre la cte et ce vague horizon, la mer ne semble plus mer, mais un deuxime ciel renvers ; tout le paysage est dune beaut surnaturelle ; nulles lignes prcises ; nuls commencements ni fins dfinis ; les teintes ne sont que des demi-teintes ; les pics s'lvent soudain vers le mystre d'un brouillard bleu, comme surgissant d'une inondation ; la terre se confond la mer de mme teinte. Tout cela vous rappelle une grande aquarelle inacheve, abandonne avant qu'on en ait approfondi les tons et soulign les dtails.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 29

VII
De cette altitude nous dominons les sources de plusieurs rivires ; et les rivires du Mont Pel sont les plus claires et les plus fraches de toute l'le. De quelque direction que l'on entreprenne l'ascension du volcan, il faut franchir au moins une de ces crtes immenses et nombreuses qui descendent du sommet jusqu' la mer l'ouest, au nord et l'est, comme des arcs-boutants de huit dix kilomtres de long, et formes d'anciens torrents de lave. Au fond des gorges profondes sparant les crtes, coulent les rivires alimentes par les nuages, recevant, comme elles descendent, les eaux d'innombrables ruisseaux moins importants, qui jaillissent des deux cts de la crte. Il y a aussi des sources froides dont l'une fournit Saint-Pierre son Eau-de-Goyave qui est toujours agrable, frache et claire, mme par la plus grande chaleur. Mais du reste, l'eau de presque toutes les soixante-quinze rivires de la Martinique est claire, frache et douce. Et leur faon, ces cours d'eau sont curieux. Leur chute moyenne a t value environ neuf pouces pour chaque six pieds ; beaucoup sont des cataractes. La Rivire de Case-Navire a une chute d'environ 150 pieds pour chaque 50 mtres sur son cours suprieur. Naturellement ces rivires se creusent des chenaux d'une immense profondeur. Quand elles coulent travers des forts ou entre des mornes, leurs bords ont une hauteur qui varie de 1.200 1.500 pieds , de faon que leur lit est inaccessible ; et plusieurs se jettent la mer par un chenal dont les murs de roc perpendiculaires ont 150 200 pieds de haut ! En temps normal, leurs eaux sont ncessairement peu profondes, mais pendant les fortes averses, elles deviennent des torrents qui rugissent d'une manire absolument terrifiante. Afin de comprendre ces crues soudaines, il faut connatre les pluies tropicales. Le colonel Boyer Peyreleau, en 1823, estimait que la chute de pluie annuelle dans ces colonies tait de 150 pouces sur la cte, et de 350 pouces dans les montagnes, tandis qu' Paris elle n'atteint que dix-huit pouces. La pluie des Tropiques est absolument diffrente de la pluie des zones tempres ; les gouttes sont normes, lourdes comme des grlons, l'une d'elles claboussera une surface gale la circonfrence d'une soucoupe. Et l'averse tombe avec un bruit tel, que les gens sont obligs de crier pour se faire entendre. Lorsqu'il y a un vritable orage, aucun toit ne vous garantit de la

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 30

cataracte ; des fuites d'eau apparaissent partout, mme dans les maisons les mieux construites, et tout devient invisible derrire l'pais rideau d'eau. On peut s'imaginer quels ravages des pluies de ce genre peuvent causer. Les routes sont dfonces en une heure ; les arbres sont dracins comme balays par le vent, car peu d'arbres aux Antilles plongent leurs racines plus de deux pieds de profondeur : ils les tendent simplement sur un grand diamtre, et des arbres isols se mettent parfois glisser sous les effets de la pluie. La crue des rivires, est parfois si soudaine, que des lavandires travaillant. dans la Roxelane, par exemple, ont t emportes et, noyes, sans aucun avertissement du danger qui les menaait, l'averse s'tant produite sept ou huit milles de l ! La plupart de ces rivires sont trs poissonneuses, les principales varits de poisson tant le ttart, la banane, la loche et le dormeur. Le ttart (qui est le meilleur), et la loche, remontent les torrents jusqu' 2.500 ou 3.000 pieds d'altitude. Ils sont pourvus d'une espce de suoir pneumatique qui leur permet de s'accrocher aux rochers. Sous les pierres des bassins infrieurs, on dcouvre des crevisses gantes dont certaines, mesurent trente-six pouces. Et toutes les embouchures de rivires en juillet et en aot, on attrape d'innombrables titiri 6 , petits poissons blancs, dont il en faut au moins mille pour remplir une tasse th. Ils sont dlicieux prpars l'huile et infiniment plus fins que les sardines. Certains les considrent comme une espce particulire de poisson, d'autres croient qu'ils ne sont que le frai de plus grands poissons, comme semblerait l'indiquer leur apparition priodique. Ils sont parfois entrans par millions dans la ville de Saint-Pierre par le torrent d'eau de la montagne qui purifie les rues : on les voit alors grouiller dans les ruisseaux, dans les fontaines, dans les piscines ; et le samedi, lorsqu'on coupe l'eau pour permettre le nettoyage des conduites, les titiri crvent dans les ruisseaux en tel nombre que l'air en est empest. Le crabe des montagnes, clbre pour ses migrations priodiques, se rencontre aussi des hauteurs considrables, Cependant il devient rare, car il forme un des

Les clairs de chaleur, qui jouent dans le ciel pendant les nuits de juillet et d'aot, s'appellent en crole : Zclai-titiri ou clairs titiri ; on croit que ces clairs avertissent que les titiri commencent abonder dans les rivires. Parmi la population crole, il existe une croyance qui tablit un rapport curieux entre les clairs et la naissance du petit poisson. On dit couramment : Zclai--kafai clor (les clairs les ont fait clore.)

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 31

mets prfrs des ngres, mais on voit encore quelquefois dans certaines les ces armes de crabes que les crivains d'autrefois nous ont dcrites. Le Pre Dutertre raconte qu'en 1640, Saint-Christophe, trente migrants malades, laisss momentanment sur la plage, furent attaqus et dvors vivants pendant la nuit par des crabes d'une espce similaire. Ils descendirent de la montagne, dit-il, en tel nombre, qu'ils taient entasss plus haut que des maisons sur les cadavres des malheureux, dont les os rongs ne portaient plus trace de chair.

VIII
... Nous entrons dans la ceinture suprieure des bois : le crpuscule vert retombe de nouveau. Les lianes sont aussi nombreuses qu'auparavant, mais leurs tiges sont moins massives ; les arbres, rabougris, sont plus rapprochs les uns des autres, et le rseau de racines est plus fin et plus serr. Ce sont les petits bois , ainsi appels pour les distinguer des grands bois . Des multitudes de balisiers, de palmiers, de goyaves sauvages se mlent aux petits arbustes qui poussent de chaque ct du chemin, rtrci au point de n'tre plus qu'une ornire peu prs dissimule par les herbes et les hautes fougres. Le pied ne repose jamais sur une surface de sa grandeur ; il rencontre toujours les dos glissants de racines s'entrecroisant comme des piges, au-dessus de fragments aigus de roc volcaniques ou de pierre ponce. Il y a de brusques descentes, des montes soudaines, des bourbiers, des fissures ; pour s'empcher de tomber, on s'accroche aux fougres, dont certaines portent leur surface infrieure des pines qui dchirent les mains. Mais les guides aux pieds nus avancent vite, toujours aussi droits sous leurs fardeaux, abattant de leurs coutelas les branches qui pendent trop bas. De belles fleurs croissent ici ; plusieurs espces inconnues de loblia, jolies fleurs rouges et jaunes appartenant des plantes que le vieux mdecin crole appelle Bromeliaceae ; et une plante qui ressemble au Guy Lassacia du Brsil, avec des ptales d'un rouge violet. Il y a une multitude indescriptible de fougres, une vritable collection. Le docteur, qui est un grand botaniste, m'a dit qu'il ne fait jamais une promenade dans les bois sans trouver une nouvelle varit de fougre ; et il en a dj runi plusieurs centaines.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 32

La route devient sans cesse plus raide, et fait de nombreux tours et dtours. Nous parvenons une deuxime savane, o il nous faut marcher sur des pierres noires et pointues qui ressemblent des scories ; ensuite des petits bois, encore plus rabougris, et une autre clairire. A gauche, la crte nue du volcan apparat comme un prcipice pointu, rouge fonc stri de vert au-dessus d'un abme troit, mais terrifiant ; nous sommes presque au niveau du cratre, mais il nous faut faire un long dtour pour y parvenir travers une dsolation d'arbustes nains. Les croles appellent cette vgtation le razi : en fait, ce n'est que la prolongation de la jungle basse qui tapisse les hautes forts d'en bas, avec cette diffrence : c'est qu'il y a moins de plantes et plus de fougres. Tout coup, nous parvenons une profonde crevasse d'environ trente pouces de large, moiti cache par le fouillis des feuilles : La Fente. C'est une fissure volcanique qui spare toute la crte et qui est sans fond . Et dans la crainte d'un faux pas, les guides insistent pour nous tenir les mains pendant que nous la franchissons. Heureusement, il ne se prsente plus de crevasse semblable ; par contre, il y a des bourbiers, des scories, et des racines en masse. Les moins dsagrables sont encore les bourbiers, o nous nous enfonons jusqu'aux genoux dans une boue noire ou grise. Ensuite le sentier redescend vers la pleine lumire ; nous nous trouvons l'tang dans le cratre teint des Trois Palmistes. Un immense tang, compltement encercl de murs de roc, qui cachent toute autre vue, et qui se dressent et l en cnes, ou s'lvent en bosses et en tranges nodosits. Une de ces lvations devant nous, a presque la forme d'une corne arrondie - c'est le Morne de la Croix. Le paysage est la fois imposant et sinistre, les formes se dressent au-dessus du lac, et, se refltant dans les eaux immobiles, ont la mme irralit que certaines photographies de la lune. Des nuages tournent autour et entre ces pics ; l'un descend jusqu'au lac, nous hante un moment en brouillant tout, puis s'lve de nouveau. Nous ne nous sommes pas assez dpchs, les nuages ont eu le temps de s'assembler. Je cherche en vain les Trois Palmistes qui ont donn leur nom au cratre ; ils furent dtruits il y a longtemps. Mais il y en a beaucoup de jeunes parpills parmi les paisses fougres qui couvrent les pentes du lac ; et leurs fates mergent peine, comme des touffes d'normes plumes vert sombre. L'tang mesure environ 200 mtres d'un bord l'autre ; il est presque circulaire ; peut-tre est-il grossi par les pluies extraordinaires qui sont tombes cet t. Notre guide nous dit que la

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 33

petite croix de fer qui sort de l'eau tait au sec l'anne dernire. A prsent il n'y a qu'une troite bande d'herbe sur laquelle nous nous reposons, entre l'eau et les murs du cratre. Le lac est parfaitement clair, avec un fond de vase jauntre qui repose, selon les recherches faites en 1851, sur une masse de pierre ponce mle, certains endroits, du sable ferrugineux. Nous nous dshabillons pour un plongeon ! Bien que situ environ 5.000 pieds d'altitude, cette eau est moins froide que celle de la Roxelane ou des autres rivires des ctes du nord-ouest et du nord-est. Elle a un got frais et agrable comme de la rose. En l'examinant, je vois beaucoup de larves de maringouin, un moustique gant, mais pas de poissons. Les maringouins sont ennuyeux, ils bourdonnent autour de nous et nous piquent impitoyablement. En nageant vers le milieu du lac, on est surpris de sentir l'eau qui s'attidit sensiblement. Le comit de recherches de 1851 constata que la temprature de l'eau du lac tait, malgr le vent du nord, de 205 centigrades, tandis que celle de l'air n'tait que de 19 centigrades. La profondeur atteint six pieds au milieu du lac, mais la moyenne ne dpasse gure quatre pieds. Regagnant la rive, nous nous prparons gravir le Morne de la Croix. La route circulaire qu'on suit d'habitude est actuellement submerge, et il nous faut avancer ayant de l'eau jusqu' la ceinture. Et tout le temps, les nuages passent audessus de nous en grands et lents tourbillons. Certains sont blancs et moiti transparents ; d'autres sont opaques et d'autres encore sont gris fonc. Un nuage sombre passant travers un nuage blanc fait l'effet d'un fantme. Gagnant la rive oppose, nous trouvons un sentier trs rude de pierres dchiquetes, qui, monte entre les fougres les plus paisses qu'on puisse imaginer. La teinte gnrale de ces fougres est d'un vert fonc, mais il y a des masses plus ples, jaunes et roses, selon l'ge des feuilles qui sont entasses sur une paisseur de trois ou quatre pieds . A deux cent vingt-cinq mtres environ du bord du cratre, le chemin s'lve au-dessus de cette broussaille et monte, sinueux, jusqu'au Morne, qui maintenant parait deux fois plus lev que vu du lac, d'o nous l'avions aperu curieusement en raccourci. Le cne est vert jusqu' la cime couverte de mousses, d'herbe courte et de jolies plantes grimpantes grandes fleurs carmines qui ressemblent des violettes. Le sentier est une ligne noire ; le rocher nu semble brl jusqu' la moelle. Nous devons maintenant nous aider de nos mains pour grimper ; mais les fougres basses fournissent de bons points d'appui. Haletants, tremps de sueur,

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 34

nous parvenons enfin la cime, le point culminant de la Martinique. Mais nous sommes environns de nuages qui se meuvent en masses grises et blanches trs denses : nous ne voyons pas cinquante pas devant nous ! L'extrmit de la cime a une surface un peu oblique d'un dessin trs irrgulier. Au sud, le Morne descend pic vers un abme affreux, entre le point convergent de deux de ces longues crtes rides qui, ainsi que je l'ai dj dit, servent de tous les cts d'arcs-boutants au volcan. A travers une lente dans les nuages, nous apercevons un autre lac-cratre, loin au-dessous de nous, qui est, dit-on, cinq fois plus grand que l'Etang que nous venons de quitter, et d'un dessin plus irrgulier. C'est l'tang Sec, ainsi nomm parce qu'il est dessch pendant certaines saisons. Il remplit un cratre plus ancien, et on le visite trs rarement ; le chemin qui y mne est la fois dangereux et ardu : c'est une chelle naturelle de lianes et de racines tendue par-dessus une. srie de prcipices. Derrire nous, le cratre des Trois Palmistes ne parat pas plus grand que la surface sur laquelle nous nous tenons : et par-dessus le mur qui l'environne, nous apercevons les confins d'une brche plus loigne o il y a un troisime lac-cratre. A l'ouest et au nord se dressent des pics verts, des crtes et des murs de lave, abrupts comme des fortifications. Nous notons tout cela entre le passage des nuages, Jusqu' prsent, on ne distingue aucune vue du ct sud : nous nous asseyons et nous attendons.

IX
Deux croix sont plantes au bord mme du prcipice ; une petite en fer et une grande en bois, sans doute celle-l mme qui fut rige par l'Abb Lespinasse pendant la panique de J851, aprs l'ruption. Cette croix a t fendue par la foudre, et les morceaux sont maintenus ensemble par des cordes. Il y a aussi une petite assiette d'tain glisse dans la lente d'un poteau noir : elle porte une date, 8 avril, 1867... Les crevasses volcaniques qui furent en activit en 1851 ne sont pas visibles de la cime, elles se trouvent dans le ravin qui descend, et presque au niveau de l'tang Sec. Le sol rsonne d'un son creux, particulier, lorsqu'on le frappe ; il est recouvert de lichens singuliers aux feuilles rondes, qui s'embotent les unes sur les autres

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 35

comme des cailles de poisson. et l on voit une plante trs belle, grands rameaux, pareille une masse de corail vert : c'est une mousse gigantesque. Elle s'appelle en patois Cabane-Jsus (lit de Jsus) et la Nol dans toutes les glises, on remplit de cette mousse la crche dans laquelle repose le Divin Enfant. J'aperois aussi des violettes cramoisies. Des lucioles, au corps vert-bronz se tranent ici et l ; je remarque aussi de petites grenouilles, de grands grillons gris, et une espce d'escargot coquille noire. Un oiseau-bourdonneur passe solitaire, avec une belle tte bleue qui flamboie comme un saphir. Tout coup la cime vibre tandis qu'un bruit rsonne au-dessous de nous... Ce n'est qu'un coup de tonnerre, mais sur le moment il nous a surpris, car la montagne gronde parfois. De la dsolation de fougres qui entoure le lac, rsonne trois fois un sifflet, long et doux : c'est un siffleur-de-montagne qui y a fait son nid. Une averse tombe sur les bois nos pieds . Les nuages cachent tout, sauf l'extrmit sur laquelle nous nous reposons ; le cratre des Palmistes disparat. Mais le brouillard ne nous entoure ainsi que peu de temps : le vent s'lve, chasse les nuages, les soulve, les replie comme une draperie, et les fait lentement tourbillonner vers le nord. Et pour la premire fois, la vue apparat claire au del de la brche intermdiaire, que franchit maintenant la fuse d'un parfait arc-en-ciel. Valles et mornes, pics et ravins se succdent rapidement comme les vagues succdent aux vagues, monde bizarrement tourment, mais aussi beau qu'il est trange : vert au premier plan, de toutes les teintes de vert, s'ombrant en des lointains nuageux du bleu le plus pur. L'horizon est toujours aussi invisible . on le devine par la zone de lumire mourante qui encercle le double cercle du ciel et de l'ocan. Et l'le semble suspendue dans ce double gouffre bleu :des pics lointains surgissent on ne sait d'o, ne reposant sur rien, comme des formes de mirage. Inutile d'essayer de photographier tout cela. Les lointains prennent le mme ton que la mer. La masse tronque de Vauclin ne se distingue que par la forme de ses ombres couleur indigo. Tout est vague, vertigineux, la terre parat encore vibrer sous les forces prodigieuses qui l'ont fait surgir... Trs haut, au-dessus de tous ces amoncellements, de tous ces pics, les Pitons de Carbet se dressent, et l'loignement vaporeux les teinte d'un violet de gemme ; - le plus grand est orn d'un unique et souple ruban de nuage. On cherche en vain, dans toute la chane des Antilles, d'autres pics d'une forme aussi ex-

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 36

quise que ceux-ci. Leur beaut ne surprend pas moins le voyageur d'aujourd'hui qu'elle ne surprit Christophe Colomb il y a trois cent quatre-vingt-six ans, lorsque le 13 juin 1502, sa caravelle arrivant en vue de ces montagnes, il demanda son guide indien le nom de ce pays inconnu, et le nom de ces formes merveilleuses. Alors, suivant les dires de Pedro Martyr de Anghiera, l'Indien rpondit que l'le s'appelait Madiana,. et que ces pics taient vnrs de temps immmorial par les anciens habitants de l'archipel, comme tant le berceau de la race humaine. Et les premiers habitants bruns de Madiana. ayant t chasss de leur hritage naturel par les pirates cannibales du sud, les Carabes, ils se rappelrent et pleurrent leurs montagnes sacres, et donnrent leurs noms, en souvenir, aux sommets les plus levs de leur nouveau pays, -Hati... Certes jamais endroit plus beau ne fut sanctifi par la lgende du berceau de l'humanit que la valle que ces pics baignent d'une ombre bleue et qui sont dignes, par la grce fminine de leurs formes, de paratre les mamelles visibles de la Mre nourricire, rvant sous le soleil des Tropiques. Au nord-est, touchant la zone de lumire, apparat une belle silhouette montagneuse, la Dominique. Nous esprions apercevoir Sainte-Lucie, mais aujourd'hui l'air est trop satur de vapeur. Comme la vue doit tre belle par certaines journes extraordinaires quand elle s'tend d'Antigua aux Grenadines, par-dessus trois cents milles ! Mais les conditions atmosphriques qui permettent de jouir d'un spectacle pareil sont bien rares. En gnral, plus de cent milles, mme par un temps trs clair, les pics les plus levs s'effacent dans la lumire. Un raidillon couvert de fougres nous coupe la vue des pentes du nord ; il faut le gravir pour contempler Macouba, qui occupe la pente la plus raide du Mont Pel et la partie la plus sombre de la cte. Ce petit chef-lieu est connu pour sa fabrique de tabac, et au point de vue historique, pour le ministre du Pre Labat, qui reconstruisit l'glise. Depuis son poque, la paroisse a peu chang. Connaissez-vous Macouba ? demande un crivain indigne. Ce n'est pas Plion sur Ossa, mais dix ou douze Plions cte cte avec dix ou douze Ossa, entre-spars par des ravins prodigieux. Les hommes peuvent se parler d'endroits o il faudrait plusieurs jours de marche pour y atteindre ; y voyager, c'est prouver sur terre la sensation qu'on prouve sur mer ! A mesure que diminue la chaleur que nous avons ressentie aprs notre ascension, on se rend compte comme il fait frais ici. On douterait presque du tmoigna-

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 37

ge de la latitude. Directement l'est se trouve la Sngambie ; nous sommes bien au sud de Tombouctou ou du Sahara, sur une ligne parallle l'Inde mridionale. L'ocan a rafrachi les vents ; cette altitude la raret de l'air est toute septentrionale, mais en bas, dans les valles, la vgtation est africaine. Les meilleures plantes alimentaires, le meilleur fourrage, les plus belles fleurs viennent de la Guine, les gracieux dattiers sont de la rgion de l'Atlas ; les tamariniers, dont l'ombre paisse touffe toute autre vie vgtale dans leur voisinage, viennent du Sngal. Seulement dans la caresse de l'air, les couleurs vaporeuses du lointain, les formes des collines, il y a un je ne sais quoi qui nest pas tout africain ; cette trange fascination qui a valu l'le son potique nom crole, - le Pays des Revenants. Et le charme est aussi puissant de nos jours qu'il l'tait il y a plus de deux sicles, lorsque le Pre Dutertre crivait : Je n'ai jamais rencontr un homme ni une femme parmi tous ceux qui sont revenus de la Martinique, chez qui je n'ai remarqu le dsir passionn d'y retourner . Le temps, la familiarit n'affaiblissent pas le charme, ni pour ceux, ns parmi ces paysages et qui n'ont jamais voyag au del de leur le natale, ni pour ceux qui connaissent galement les rues de Paris et celles de Saint-Pierre. Et mme une poque o la Martinique a t abandonne par des centaines de planteurs ruins, et o la vie paradisiaque de jadis n'tait plus qu'un souvenir, qui rendait encore plus amer l'exil, un crivain crole a dclar : Qu'il s'ouvre tout coup devant vous une de ces vues ou anses, avec des colonnades de cacaotiers, l'extrmit de laquelle vous apercevez la fume de la chemine d'une raffinerie de sucre, et un hameau de cases ; une des scnes les plus ordinaires : les filets que hissent deux ranges de pcheurs ; le canot qui attend l'embellie pour se jeter vers la plage ; ou un ngre courb sous des paniers de fruits et courant le long de la cte, se rendant au march ; et clairez tout cela de la couleur de notre soleil. Quels paysages ! Oh ! Salvator Rosa ! Oh ! Claude Lorrain, que n'ai-je votre pinceau ! Je me souviens bien du jour o, aprs vingt annes d'absence, je me retrouvai en prsence de ces merveilles. Je ressens encore le frisson de joie qui fit trembler tout mon corps, et les larmes qui me vinrent aux yeux... C'tait mon pays, mon vrai pays qui m'apparaissait si beau !

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 38

X
Tout d'abord, regardant au sud, l'est, l'ouest vers l'ore de la terre, chacun riait, se communiquait la joie rapide d'impressions nouvelles ; chaque visage tait radieux... Puis chacun devint srieux ; personne ne parla. La premire joie physique de se trouver sur cette cime, dans l'air violet, exalt au-dessus des collines, cda bientt devant d'autres motions qu'inspire l'immense vision, et la paix grandiose des hauteurs. Par-dessus tout, il y a, je crois, la conscience de l'antiquit effrayante de tout ce que nous contemplons, une sensation pareille peut-tre celle qui jadis fut formule par cette question immense, contenue dans le Livre de Job : Fus-tu cr avant les montagnes ? Et la multitude bleue des pics, l'assemble ternelle des mornes, semblent prendre part au vaste resplendissement, nous assurant de la jeunesse ternelle de la Nature, et de la permanence calme de ce qui est autour, au del et au-dessus de nous. Et un sentiment qui ressemble la plnitude d'une grande douleur pse sur notre cur... Car tout ce miracle de beaut, toute cette majest de lumires, de forme et de couleur, demeurera srement toujours aussi merveilleux, bien aprs que nous serons tendus pour dormir l o les rves ne viennent plus, et l o nous ne pourrons plus jamais nous lever de la poussire de notre repos pour le contempler de nouveau.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 39

Contes des Tropiques (1926)

Chapitre II
Ti Canoti
I

Retour la table des matires

On pourrait presque dire qu' Saint-Pierre l'heure commerciale est mesure par des coups de canon, par les signaux des navires. Chacune de ces dtonations annonce un vnement de grande importance pour la population entire. Pour le ngociant, elles signifient l'arrive de la malle, de l'argent et des marchandises ; pour les consuls et les fonctionnaires du Gouvernement, elles disent qu'il y a des droits et des impts percevoir ; pour la lgion de gabarriers, de dbardeurs et d'ouvriers du port, elles promettent du travail et des salaires. Pour tous elles signifient l'arrive des vivres. L'le de la Martinique ne se suffit pas ; btail, viande sale, lard, jambons, farine, fromage, poisson sch, tout est import principalement d'Amrique. Et dans l'esprit de la population ngre, le navire amricain s'associe si intimement l'ide de ces grandes caisses de ferblanterie, dans lesquelles les comestibles sont transports des tats-Unis, que l'onomatope applique la caisse, cause du son qu'elle rend lorsqu'on la frappe, bom , est galement applique au navire lui-mme. Tout navire anglais, franais ou belge, tout grand qu'il puisse tre, n'est que le packett-, btiment- . Mais le navire amricain est toujours le btiment-bom- , ou bien le btiment-nourrtture , btiment-mang- .

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 40

Lorsque le son du canon se rpercute travers la ville, vous entendez. les femmes et les hommes s'interroger ainsi - Mi ! gad a qui l, ch ? Et l'excitation est grande s'ils rpondent - Mais c'est bom-l, ch, bom-mang- kairiv. (Mais c'est le bom, cher, le bom--manger qui vient d'arriver.) De mme, un autre bateau s'appelle, dans cette mme langue pittoresque, le btiment-cne (le btiment corne), cause du bruit de son sifflet. Et il y a mme une chanson l-dessus, dont voici le refrain : Bom-l riv, ch... Btiment-cne-l riv. ... Mais aucune classe de citoyens n'est plus joyeusement mue par l'arrive d'un grand navire, - qu'il soit un bom ou non, - que celle des ti-canoti , des petits canotiers, qui s'avancent en foule dans leurs minuscules canots qu'ils construisent eux-mmes, afin de plonger la recherche des sous que les passagers lancent volontiers l'eau, pour assister au joli spectacle. Un navire n'a pas plutt jet l'ancre, moins que la mer ne soit extrmement houleuse, qu'il se voit immdiatement entour par une flottille des plus amusantes petites embarcations imaginables, pilotes par des gamins nus qui piaillent en crole ! Ces ti canoti ou plongeurs professionnels, sont en gnral les fils de marins ngres, vrais canotiers, ceux-l. Je n'ai pu tablir qui inventa le premier le ti canot. La forme et les dimensions du petit canot sont fixes d'aprs une tradition vieille de plusieurs sicles. On n'a videmment jamais essay de perfectionner aucunement le modle original, part la minuscule bote impermable qui est parfois amnage une des extrmits du canot, et dans laquelle sont enfermes les palettes et autres objets. Ces petits canots ne cotent gure plus d'un franc cinquante pice. Pourtant il n'y en a pas un trs grand nombre, je doute qu'il y en ait plus d'une quinzaine dans tout le port de Saint-Pierre. Les marins de la Martinique sont tous si pauvres qu'il leur est difficile d'pargner trente sous, bien qu'ils sachent parfaitement que leur fils pourrait gagner cinquante fois cette somme peine un mois aprs l'achat du canot.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 41

Pour fabriquer un canot, on emploie de prfrence une bote lard amricaine, cause de sa forme. Mais toute autre caisse solidement construite et de petite dimension servirait aussi bien. On supprime le couvercle, et l'on scie certains angles les cts et les coins du fond de la caisse ; les morceaux enlevs servent fabriquer les cts de la proue et de la poupe, et parfois la petite bote destine contenir les palettes, qui sont simplement de minces morceaux de bois, grands comme le couvercle d'une bote cigares. La petite embarcation est ensuite goudronne et vernie : elle ne peut couler, bien qu'elle se renverse trs facilement. Il n'y a pas de sige. Les gamins (ils sont en gnral deux par canot) s'accroupissent au fond, l'un en face de l'autre. Avec une mer calme ils pagayent trs vite, et leur concours qui a lieu le 14juillet est fort amusant.

II
Il tait cinq heures de l'aprs-midi ; au del du port, l'horizon devenait jaune citron ; un vent chaud et lger se mit souffler par faibles bouffes du sudouest, premiers souffles qui rompirent l'immobilit de l'air tropical. Les voiles des navires immobiles l'entre de la baie commencrent battre paresseusement ; elles s'enfleraient peut-tre aprs le coucher du soleil. La Guayra tait ancre au large, sa montagneuse masse de fer s'levait bien au-dessus des modestes embarcations de pche, amarres dans son voisinage, barques, brigantines et bricks. Elle tait reste l, devant la ville, pendant l'aprsmidi entire, entoure par toute l'escadrille des ti canots, et les garonnets tournoyaient encore autour de ses flancs, bien qu'elle eut chauff la vapeur, et qu'elle se prpart lever l'ancre. Ils avaient eu beaucoup de chance, cet aprs-midi, tous ces petits canotiers et de nombreux gamins mtis, qui n'avaient pas le bonheur de possder de canots, avaient nag jusqu'au navire dans l'espoir d'avoir leur part de la pluie d'argent qui tombait du premier pont dans la mer... Certains, fatigus, se reposaient sur les cbles inclins des bateaux voisins. Ainsi perchs, nus, se balanant dans le soleil contre le bleu du ciel et de l'eau, leurs minces corps prenaient dans la douce lumire une couleur orange telle qu'on les et dit faits d'une substance lumineuse, de la chair des fes de la mer.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 42

Tout coup, La Guayra ouvrit son gosier et poussa un tel mugissement que tous les mornes en gmirent pendant plus d'une minute, et ce son, les gamins perchs sur les cbles, tombrent l'eau et regagnrent le rivage. Puis soudain, de dessous la poupe du navire, l'eau surgit rebours, tout cumante : et une houle se leva qui fit danser tous les petits canots. La Guayra dmarrait. D'abord elle avana lentement, en faisant mille embarras pendant la manoeuvre, ensuite elle se dcida entreprendre son voyage avec beaucoup de majest, et fit seulement tressauter l'eau derrire elle, ainsi que le bas de la robe d'une femme se soulve lgrement sur ses talons lorsqu'elle marche. Et contrairement la coutume, quelques-uns des canots suivirent le grand navire. Un homme, trs brun, coiff d'un immense chapeau panama, et portant de nombreuses bagues, continuait jeter de l'argent, du haut du pont, et les gamins plongeaient toujours pour le retrouver. Mais maintenant un seul des deux garonnets occupant chaque ti-canot plongeait. Car bien que La Guayra n'avant que trs lentement, il fallait un gros effort pour la suivre, et il n'y avait pas de temps perdre. Le capitaine de la petite bande, le noir Maximilien, g de dix ans, et son camarade Stphane, surnomm Ti Chabin cause de ses cheveux blonds, mince gamin jauntre de onze ans, menaient la poursuite, en criant toujours : - Enco ! Missi ! Enco ! La Guayra avait pris deux cents mtres d'avance lorsque le passager fit sa dernire largesse, se prouvant un vritable expert dans l'art de jeter l'argent. Il lana une dernire pice qui tomba un peu en de des gamins, mais cependant assez prs pour qu'ils pussent distinguer un scintillement jaune. C'tait une pice d'or ! Une minute plus tard, le premier canot tait parvenu l'endroit o la pice avait disparu, tandis que les autres canotiers abandonnaient volontiers la qute ! Il tait inutile de lutter contre Maximilien et Stphane, qui avaient gagn tous les concours de canots du 14 juillet dernier. Stphane sauta l'eau, tant le meilleur plongeur des deux. Il resta sous l'eau beaucoup plus longtemps que d'habitude et il reparut une assez grande distance du canot. Il soufflait, en regagnant la petite embarcation, sur laquelle il appuya les bras. L'eau tait si profonde cet endroit qu'il n'avait pu

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 43

atteindre la pice de monnaie au premier plongeon ; mais il la voyait trs distinctement et il allait recommencer. C'tait, n'en pas douter, de l'or ! - Fouincq ! a fond iiti ! s'cria-t-il dans un hoquet.' Maximilien se sentit tout coup inquiet. L'eau tait trs profonde et il y avait peut-tre des requins. Et bientt le coucher du soleil !... Dans le lointain La Guayra disparaissait. - Boug-l l fai nou ney ! laiss-y, Stphane ! criat-i1 (Ce bougre-l veut nous noyer. Laisse a tranquille, Stphane). Mais Stphane avait repris haleine, et il tait videmment rsolu tenter sa chance une deuxime fois. C'tait de l'orl - Mais a c'est l ! dit-il. - Assez, non ! cria Maximilien. Pa plong enco, moin ka di ou ! Ah ! foute ! ... Stphane avait disparu de nouveau. Et o taient tous les autres ? Bon Di gad ou yo y ! Ils taient presque hors de vue, minuscules points noirs qui se dirigeaient vers la cte... Et La Guayra ne paraissait gure plus grande que le petit navire qui faisait le service entre SaintPierre et Fort-de-France ! Stphane reparut encore plus loin que la fois prcdente. Dans sa main leve il tenait la pice d'or. Du sang coulait de ses narines et l'eau qu'il crachait tait galement rougie de sang. - Ah ! moin t ha di ou laiss y ! s'cria Maximilien fch et inquiet. Gad, gad, sang ka coul nans nez ou, nans bouche ou !... Mi et lszautt ! (Ah ! je t'avais dit de la laisser ! Regarde, regarde le sang qui coule de ton nez, de ta bouche ! Et vois o sont les autres.) Lzautt n'taient plus visibles. Mais Stphane rpondit seulement - C'est l ! Pour la premire fois de sa vie, il tenait une pice d'or ! Il la serra dans une loque attache sa ceinture, bourse de sa propre invention, et reprit sa pagaie en toussant et en crachant rouge !

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 44

- Et mi ot nou y, rpta Maximilien. (Et regarde o nous sommes). Jamais ils ne s'taient aventurs aussi loin de la cte. La Place tait devenue indistincte ; le phare qui, une demi-heure plus tt, avait t juste derrire eux, tait maintenant bien au sud. Au large, devant le disque orange du soleil couchant, La Guayra passait l'horizon. Aucun bruit ne leur parvenait de la cte. Un grand silence les enserrait, le silence des mers qui est une crainte... Alors la panique les saisit et ils se mirent pagayer frntiquement. Cependant, Saint-Pierre ne parut pas se rapprocher. Etait-ce seulement un effet de la lumire mouvante, ou bien se dirigeaient-ils vraiment vers les falaises semi-circulaires du Fond-Corr ? Maximilien se mit pleurer. Le petit chabin continuait pagayer, bien que le sang coult toujours en grosses gouttes sur sa poitrine. Maximilien lui cria : - Ou pa ka pagay, anh ! ou ni bousoin domi ? (Tu ne pagaies pas bien ? tu veux dormir ?) - Si moinkha pagay, epi fo !rpondit Stphane. (Si, je pagaie, et fort encore). - Ou ka pagay !ou ka menti !vocifra Maximilien. (Tu pagaies ? Tu mens !) Et c'est de ta faute ! Je ne puis pas faire avancer le canot tout seul dans de l'eau comme celle-ci ! C'est de ta faute ! Je t'avais bien dit de ne pas plonger, idiot ! - Ou fou ! s'cria Stpilane, se fchant tout coup. Moin ka pagay (Je pagaie). - Jamais nous ne rentrerons ainsi ! Pagaie donc, fainant, vilain ! - Macaque que tu es ! rpliqua Stphane. - Chabin ! Il faut tre un chabin pour tre aussi ttu ! - Et toi tu es un singe noir ! Une espce de ouistiti ! - Tortue de terre ! va ! Tu es plus paresseux qu'un molocoy ! - Eh bien, sacr singe que tu es, si tu dis que je ne pagaie pas, c'est que tu ne sais pas pagayer toi-mme !... Mais l'expression de Maximilien s'altra. Il s'arrta tout coup de ramer, et regarda fixement devant lui vers une grande ligne violette qui s'largissait par-

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 45

dessus la mer, au nord, perte de vue. Et ses yeux taient grands de terreur lorsqu'il s'cria : - Mais ni qui chose qui doule ieit !... (il y a quelque chose de bizarre, Stphane.) - Ah ! tu t'en rends compte maintenant, Maximilien ! C'est le courant. - Un courant du diable, Stphane. Nous allons la drive, nous flottons vers l'horizon ! l'horizon, nou kall l'horizon, est une phrase d'un pittoresque effrayant. Dans la langue crole, aller l'horizon signifie aller vers le Grand Espace, vers la Mer Illimite ! - C'est pas la peine de pagayer, maintenant ! sanglota Maximilien en posant ses pagaies. - Si ! Si ! rpliqua le petit chabin en renversant le mouvement. Ramons avec le courant. - Avec le courant ! mais, il va vers la Dominique ! - Eh bien alors, rpondit Stphane flegmatiquement, allons la Dominique. - Imbcile ! Elle est plus de quarante kilomtres d'ici !... Ah ! Stphane mi ! gad ! mi qui gous requ'em ! Une longue nageoire noire fendit l'eau prs d'eux, passa et disparut. Un requin ! Mais dans son patois ce gamin pronona le mot comme le prononait l'amusant Pre Dutertre, qui, dcrivant les poissons trangers, il y a presque deux sicles de cela, dit que l'on appelle ce monstre un Requiem, parce qu'il faut srement clbrer un requiem pour l'homme qui se trouve seul seul avec lui, au milieu de la mer. - Ne pagaie plus, Stphane ! dit Maximilien. Ne mets plus ta main dans l'eau !

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 46

III
... La Guayra n'tait plus qu'un point sur la lisire de la mer : la face du soleil s'tait voile. Le silence et l'obscurit s'approfondissaient ensemble. - Si lamm ka vint plis fo, a nou k fai ? demanda Maximilien. (Si la mer devient plus forte, que ferons-nous) ? - Peut-tre rencontrerons-nous un navire, rpondit Stphane. L'Oronico est d aujourd'hui. - Mais s'il nous passe pendant la nuit ? - On nous verra... - Non, on ne nous verra pas. Il n'y a pas de lune. - Mais il y a des projecteurs. - Je te dis qu'on ne nous verra pas, piss ! piss ! piss ! - Alors on nous entendra bien crier. - Non, nous ne pouvons pas crier assez fort. Avec le bruit du vent, de l'eau et des machines, on ne peut rien entendre, sauf un sifflet ou un canon. Mme sur la malle de Fort-de-France, on n'entend rien cause de la machine. Et la machine de l'Orinoco est plus grande que l'Eglise du Centre. - Il faut essayer de gagner la Dominique. Ils sentaient maintenant la grande ondulation du puissant courant ; il leur semblait mme pouvoir l'entendre, murmure bas et profond ! de longs intervalles, ils distinguaient des lumires, les lumires des maisons de Pointe-Prince, de Fond-Canonville, d'Au Prcheur. Sous eux la mer tait insondable, car les cartes hydrographiques la dsignent comme sans-fond. Et ils passrent les grandes falaises des Abmes sous lesquelles s'tend le village des Abmes. Le rouge reflet de l'ouest disparut brusquement, comme si on l'et souffl ; le bord de la mer s'vanouit dans le vide de l'obscurit ; la nuit se rtrcit autour d'eux, s'paississant comme un brouillard noir. Et la force invisible, irrsistible de

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 47

la mer les emportait toujours loin de la cte, par-dessus des profondeurs, inconnues, par-dessus les sans-fonds vers l'horizon.

IV
... Derrire le canot, un long filet de lumire ple tremblait et se tordait ; de temps autre, des points lumineux montaient, flamboyaient comme des yeux, et disparaissaient : scintillements de flammes ples qui s'loignaient en rampant, des deux cts, tandis qu'ils flottaient. Et la petite embarcation ne se balanait plus comme auparavant ; ils sentirent un autre mouvement plus large, de lentes montes et descentes qui duraient pendant plusieurs minutes la fois : ils chevauchaient les brisants, ils traversaient l'horizon ! Deux fois ils firent naufrage. Mais heureusement la houle tait douce, et leur petit canot ne pouvait pas couler. Ils le cherchrent ttons, tout en nageant, et l'ayant retrouv, ils le retournrent, y grimprent, et ensuite ils puisrent l'eau avec leurs mains. De temps autre, ils criaient ensemble aussi fort que possible : - Sucou ! Sucou ! Sucou ! Ils espraient qu'on les cherchait... Et en effet l'alarme avait t donne, et un des petits remorqueurs tait parti leur recherche avec des torches flambantes sa proue et sa poupe, mais il avait pris une fausse direction. - Maximilien, dit Stphane, tandis que la grande houle semblait grandir encore, fau nou ka pri Bon Di. (Il faut prier le bon Dieu.) Maximilien ne rpondit rien. - Il faut prier le bon Dieu ! rpta Stphane. - Pa la peine, li pas p ou nou ato ! (Ce n'est pas la peine ; il ne peut pas nous voir maintenant !) dit le petit ngre. Dans l'obscurit immense, les contours de l'le taient invisibles. - 0 Maximilien ! Bon Di ou toutt, ka connaitt toutt ! (Le Bon Dieu sait tout ! Il voit tout !) cria Stphane.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 48

- Y pa p ou nou piss atoulement, moin ben sur ! (Il ne peut pas nous voir maintenant, jen suis bien sr !) rpliqua Maximilien trs irrvrencieusement. - Tu crois que le Bon. Dieu te ressemble 1 Il n'a pas des yeux comme toi ! protesta Stphane. Li pas ka tini coul, li pa ka tini zi ! (Il n'a pas de couleur, il n'a pas d'yeux), continua-t-il en rptant le texte de son catchisme, ce curieux catchisme crole du vieux Pre Goux, de Carbet. (Aujourd'hui prtre et catchisme ont tous deux disparu.) - Moin pa save si li pa ka tini coul (Je ne sais pas s'il n'a pas de couleur), rpondit Maximilien, mais ce que je sais, c'est que s'il n'a pas d'yeux il ne peut pas voir ! Fouincq ! Quelle sottise ! - Mais c'est dans le catchisme l s'cria Stphane. Bon Di li conm vent ; vent tout-patout, et nou pas save ou li, li ka touch nou, li ka boulvs lanm. (Le Bon Dieu est comme le vent. Le vent est partout et nous ne le voyons -pas. Le vent nous touche, le vent bouleverse la mer.) - Si le Bon Di est le vent, rpliqua Maximilien, alors demande un peu au vent de se tenir tranquille ! -Le Bon Dieu n'est pas le vent ! riposta Stphane. Il ressemble au vent, mais il n'est pas le vent ! - Ah ! soc ! soc ! Fouincq ! Au lieu de prier, il vaut mieux faire attention de ne pas verser de nouveau, et tre mang par les requins ! ...Je ne sais si le petit chabin pria le Bon Di ou le vent. Mais toute cette nuit le vent demeura trs tranquille et sembla retenir son haleine par crainte d'bouriffer la mer. Et dans le mouillage de Saint-Pierre, les capitaines amricains sacraient, furibonds contre ce mme vent, parce qu'il refusait de gonfler leurs voiles.

V
Peut-tre s'il y avait eu une brise, ni Maximilien ni Stphane n'eussent revu le soleil. Cependant ils le virent se lever.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 49

La lueur perle s'arrondit dans l'Orient, au-dessus du bord de lOcan, elle courut autour de la lisire du ciel et puis jaunit ; - ensuite le front du soleil apparut ; - un courant dor se prcipita, se ridant au-dessus de la mer, et tout le ciel s'enflamma d'une flamme bleue, de l'horizon au znith. Dans le lointain, l'immense forme allonge de la Pele surgissait, violette de la mer aux nuages, - avec de longues tendues de collines : des gris-ples dpassant des bleus nuageux. Et au nord se dressait une autre silhouette leve, - trangement belle., irrgulire et mamelonne, - la silhouette de la Dominique : une scie saphir. Pas de nuages errants, seulement un vague entassement de nimbes au-dessus de la lointaine Pele... Sous les garonnets, la mer se balanait, sombre comme de l'encre pourpre, signe d'une immense profondeur... Toujours un calme plat, et pas une voile en vue !... - a, c'est la Dominique, dit Maximilien. Ennou pou ouivage- ! Ils avaient perdu leurs petites pagaies durant la nuit ; - ils se servaient donc de leurs mains nues et avanaient rapidement, mais la Dominique tait encore bien des kilomtres. Il tait difficile de dterminer laquelle des deux les tait la plus proche. Dans le brouillard de mer matinal, toutes deux taient vaporeuses, - et la diffrence de couleur tait en grande partie due la position qu'elles occupaient. Sough ! Sough ! Sough ! Un oiseau la poitrine blanche passa au-dessus de leurs ttes. Ils s'arrtrent de pagayer pour le regarder - une mouette, signe de beau temps, et se dirigeant vers la Dominique. - Moi ni ben faim ! murmura Maximilien. Ni l'un ni l'autre n'avaient rien mang depuis la veille au matin. - Moi ni aussi soif, dit Stphane. Et en plus de la soif, il se plaignait d'une douleur brlante la tte, qui devenait toujours, plus intense. Il toussait encore, et aprs chaque quinte de toux il crachait des filaments de salive rougetre. Le soleil, qui montait toujours, flambait plus et plus blanchement, le scintillement des eaux blouissait comme un jeu d'clairs. Maintenant les les commenaient montrer des contours plus dfinis, des couleurs plus franches ; la Dominique tait videmment la plus proche, car des clats d'un vert vif peraient

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 50

certains angles, travers les tons vaporeux de sa silhouette, tandis que la Martinique demeurait toujours bleue. Le soleil chauffait de plus en plus ; sa rverbration devenait toujours plus aveuglante. La peau noire de Maximilien en souffrait moins, mais tous les deux, tout habitus qu'ils fussent de demeurer nus au soleil, trouvaient la chaleur presque insupportable. Ils se fussent volontiers plongs dans l'eau profonde, afin de se rafrachir, mais ils craignaient les requins ; ils se contentrent donc de se mouiller la tte et de se rincer la bouche. Chacun de son extrmit du canot scrutait sans cesse l'horizon. Ni l'un ni l'autre n'esprait voir une voile, car il n'y avait pas de vent. Mais ils guettaient la venue des steamers. L'Orinoco passerait peut-tre, ou la malle anglaise, ou bien un des petits vapeurs martiniquais qui taient sans doute partis leur recherche. Cependant les heures s'coulaient ; et toujours aucune fume n'apparaissait contre le disque du ciel, nul signe sur tout le cercle de la mer, bris seulement par les deux immenses silhouettes... Mais ils se rapprochaient certainement de la Dominique ; des lueurs vertes teintaient le bleu lumineux de ses collines. Leur longue immobilit dans la position accroupie commenait les fatiguer, et leur causait des douleurs lancinantes dans les hanches, dans les reins et dans les cuisses. Puis vers midi, Stphane dclara qu'il lui tait impossible de pagayer plus longtemps ; il lui semblait que sa tte allait bientt clater par la douleur qui la remplissait ; mme le son de sa voix lui faisait mal, il ne voulut plus parler.

VI
... Et une autre oppression les gagna, malgr toutes les douleurs, malgr le miroitement blouissant des eaux et les morsures du soleil : l'oppression de la somnolence. Ils se mirent sommeiller par intervalles, gardant machinalement l'quilibre de leur canot, comme des cavaliers qui, accabls de fatigue, s'endorment sur leurs selles.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 51

Mais enfin Stphane, se rveillant soudain avec une quinte de toux, se pencha d'un ct de telle faon qu'il russit renverser le canot ; et ils se trouvrent tous deux dans la mer. Maximilien remit le canot flot, et y grimpa, mais le petit chabin retomba deux fois l'eau en s'efforant de se hisser sur ses coudes. Il tait puis. Maximilien, en essayant de l'aider, renversa une deuxime fois la petite embarcation instable, et cette fois-ci, il lui fallut toute son adresse et toute sa force pour retirer Stphane de la mer. Evidemment Stphane n'tait plus d'aucune utilit : il tait si faible qu'il ne pouvait mme pas se tenir droit. - Aie ! ou k jet nou enco, haleta Maximilien, mett ou toutt longue. Stphane se laissa lentement glisser de faon s'tendre de tout son long au fond du canot, un pied de chaque ct des hanches de Maximilien. Puis il demeura immobile trs longtemps. - Ou ben malade ? demanda Maximilien. Stphane ne parut pas l'entendre, ses yeux demeurrent ferms. - Stphane ! s'cria Maximilien effray, Stphane ! - C'est l, papoute, murmura Stphane sans ouvrir les yeux. a c'est l ! Ou pa jamais ou yon bel pice comn a ? (C'est de l'or, petit pre. As-tu jamais vu une jolie pice comme celle-l ? Non, tu ne me battras pas, petit pre ! Non, papoute) - Ou k domi, Stphane ? demanda Maximilien surpris (Tu dors, Stphane ?) Mais Stphane rouvrit les yeux et le regarda si trangement ! Jamais il n'avait vu Stpbane le regarder ainsi ! - a ou ni, Stphane ! Qu'as-tu ? Aie ! Bon Di ! Bon Di ! - Bon Di, murmura Stphane, en refermant les yeux au son du Grand Nom. Il n'a pas de couleur, il est comme le vent ! - Stphane ! - Il trouve dans la nuit. Il n'a pas d'yeux ! - Stphane, pa parl, a ! - Il agite la mer. - Il n'a pas de visage. - Il ressuscite les morts et les feuilles...

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 52

- Ou fou ! cria Maximilien en clatant en sanglots. Stphane, tu es fou ! Et tout coup il eut pour de son ami, il eut peur de ses paroles, de son toucher, de ses yeux. Stphane devenait pareil un zombi. Mais les yeux de Stphane demeurrent clos : il cessa de parler. Autour d'eux, l'norme silence de la mer sapprofondit. Le soleil vira plus bat. L'horizon tait jaune, le jour commenait se faner. La haute Dominique tait maintenant moiti verte, mais il n'y apparaissait encore aucune fume, aucun signe, de vie. Et les teintes des deux immenses Formes qui brisaient le bord lumineux de l'horizon, semblrent s'vanouir, et changrent de ton comme les poissons des Antilles, la pisquette, le congre, la carringue, le gous, et le balaou. Le soleil se baissa davantage ; de laineux nuages se hissrent au-dessus de la marge de l'occident ; un mince souffle chaud caressa la mer, et fit couler de longs frissons violets par-dessus les flancs des brisants. Puis les couleurs varirent de nouveau ; le violet s'empourpra, les verts se noircirent doucement, et les gris flamboyrent en des tons d'or fumeux. Et le soleil se coucha...

VII
Ensemble ils pntrrent en flottant dans la crainte de la nuit. De nouveau, les feux fantastiques scintillrent aux alentours ; et rien n'tait visible, sauf les hautes toiles. Les heures noires s'coulrent. De minute en minute, Maximilien criait : Sucou ! Sucou ! Stphane tait tendu immobile et muet. Et ses pieds, qui touchaient les hanches nues de Maximilien, taient singulirement froids. Quelque chose heurta tout coup le fond du canot, - le heurta trs fort, avec un bruit sourd et creux... Ce n'tait pas Stphane, il tait immobile comme une pierre ; le coup venait des profondeurs de la mer. Peut-tre un gros poisson qui passait.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 53

Ce coup se rpta encore, deux fois, en secouant fortement le canot. Alors Stphane bougea tout coup, il retira un peu ses pieds, et fit comme s'il allait parler. Ou ... Mais les paroles lui manqurent et se terminrent dans un gmissement, semblable celui que l'on pousse lorsqu'on essaye d'appeler dans son sommeil. Et le coeur de Maximilien cessa presque de battre... Alors les jambes de Stphane s'allongrent de nouveau, et il ne bougea plus, Maximilien ne l'entendit mme plus respirer.... Toute la mer s'tait mise murmurer. La brise se levait ; Maximilien la sentit qui soufflait sur lui. Tout coup il lui sembla qu'il avait cess d'avoir peur, tout lui tait gal. Il se mit songer un grillon qu'il avait vu un jour dans le port, flottant la drive, au gr de la mare, sur un morceau d'corce. Et il se demanda ce que ce grillon tait devenu. Puis il comprit que c'tait lui le grillon, et qu'il tait encore vivant. Mais un garon l'avait trouv et lui avait arrach ses jambes. Elles taient bien l, ses jambes, presses contre ses hanches, l o elles avaient t arraches, il sentait encore la douleur. Mais elles taient mortes, depuis si longtemps qu'elles taient toutes froides. C'tait srement Stphane qui les avait arraches. Maintenant la mer lui parlait. Elle rptait continuellement la mme chose, chaque fois plus fort, comme si elle croyait qu'il ne l'entendait pas. Mais il l'entendait trs bien. - Bon Di, li comn vent... li ka touch nou... nou pa save ou lil Mais pourquoi le Bon Di avait-il soulev le vent ? - Li pa ka tinizi, rpondit la mer. Ouille ! Tout de mme il pourrait bien faire attention de ne pas renverser les gens dans la mer !... Mi !... Mais comme il pensait ces choses, Maximilien se rendit compte qu'un trange visage blanc et barbu le regardait : le Bon Di tait l, courb au-dessus de lui avec une lanterne, et lui parlait dans une langue qu'il ne comprenait pas. Et le Bon Di avait certainement des yeux, de grands yeux qui n'avaient pas l'air mchants du tout. Il essaya de dire au Bon Di combien il regrettait les propos qu'il avait tenus sur son compte, mais il ne put prononcer une parole. Il sentit de fortes mains le soulever, jusqu'aux toiles, et le dposer tout prs d'elles, sous elles. Elles luisaient d'un feu blanc et bleu, qui lui fit mal aux yeux comme des clairs ; il en eut

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 54

peur... Tout autour de lui il entendit des voix, qui toutes parlaient cette langue qu'il ne comprenait pas., - Poor little devils ! Poor little devils ! Ensuite il entendit sonner une cloche, et le Bon Di lui fit avaler une boisson agrable et chaude. Alors tout redevint noir et les toiles s'teignirent.

* **

Maximilien tait couch sous une lampe lectrique sur le grand steamer Riodi-Janeiro, et Stphane, le petit mort, tait tendu ses cts.... Il tait quatre heures du matin.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 55

Contes des Tropiques (1926)

Chapitre III
LA FILLE DE COULEUR
I

Retour la table des matires

Rien dans la vie pittoresque des colonies franaises de lOccident ne fait autant d'impression sur le voyageur son arrive que les costumes des femmes de couleur. Ils surprennent agrablement le sentiment esthtique, ils sont la fois locaux et particuliers ; vous ne verrez rien qui leur ressemble parmi les populations des Antilles anglaises ; ils appartiennent la Martinique, la Guadeloupe, la Dsirade, Marie-Galante et Cayenne, et ils diffrent suffisamment dans chacune de ces localits pour que cette diffrence soit intressante, surtout en ce qui concerne la coiffure. La coiffure de la Martinique est tout fait orientale, plus attrayante, bien que moins fantastique, que celle de Cayenne et que le joli mouchoir retombant de la Guadeloupe. Ces costumes disparaissent peu peu pour diffrentes raisons, dont les principales sont les changements qui se sont produits dans les conditions sociales des colonies au cours des quarante dernires annes. Sans doute un souci d'hygine fut-il aussi responsable la Martinique de l'abandon peu prs gnral du costume primitif des esclaves, la chemise et la jupe, qui exposait celles qui le portaient risquer srieusement d'attraper la pneumonie. Car, en ce qui concerne les raisons

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 56

d'conomie, on n'avait rien reprocher ce costume ; il cotait six francs, alors que l'argent valait plus quaujourd'hui. Il a t remplac par la douillette, longue robe trane d'une seule pice du cou jusqu'aux pieds 7 . Mais il y avait un luxe de varit dans le costume jupe qui disparat cause de son prix lev ; il n'y a plus d'argent aux colonies aujourd'hui pour de telles extravagances. Je fais allusion aux clbres costumes des esclaves favorites et des belles affranchies dans les vieux temps coloniaux. Un seul de ces costumes cotait parfois jusqu' cinq mille francs. Il comprenait un jupon de soie ou de satin violet et cramoisi ; une chemise manches micourtes, orne de broderies et de dentelles ; des pingles tremblantes en or
7

Les douillettes aux couleurs clatantes sont dsignes par le peuple selon les dessins du calicot imprim : robe--bambou, robe--bouquet, robe arc-enciel, robe--carreaux, selon qu'il s'agissait de rayures, de fleurs ou de carreaux. Ronde-en-ronde dsigne une toffe imprime de disques de diffrentes couleurs entrelacs. Les lois gnrales des contrastes observes dans le costume exigent que le foulard de soie ou fichu soit violemment oppos la robe. Ainsi : Robe Jaune. Bleu fonc Rose Violette Rouge Chocolat Bleu de ciel Foulard Bleu. Jaune. Vert. Rouge vif. Violet. Bleu ple. Rose ple.

Ceci se rapporte naturellement aux tons dominants, car robes et foulards sont de diffrentes couleurs, Les madras peints doivent toujours tre jaune vif. Suivant les ides populaires, les diffrentes teintes de peau doivent tre rehausses par un choix judicieux de couleur pour la robe, comme suit : Une Capresse (peau rouge clair) devrait porter. Une Multresse (suivant son teint) Jaune ple Rose. Bleu. Vert. Blanc. Rouge ou autre couleur violente.

Une Ngresse.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 57

(zpingue tremblant) qui retenaient les plis de l'clatant turban Madras ; le grand collier de trois ou quatre rangs de perles d'or plus grosses que des pois (collier choux) ; les boucles d'oreilles immenses, mais lgres comme des coquilles d'oeufs (zanneaux--clous ou zanneaux-chenilles) ; des bracelets (portebonheur) ; des boutons-- clous et des broches que l'on pinglait non seulement au turban, mais qui servaient fermer la chemise au-dessous des plis du foulard de soie ou du fichu trs voyant. Ce costume superbe devient plus rare tous les ans : il est fort peu port aujourd'hui, sauf en des occasions solennelles, mariages, baptmes ou premires communions. La da (bonne d'enfant) ou la porteuse de baptme , qui porte l'enfant l'glise et le conduit ensuite de maison en maison, afin que tous les amis de la famille puissent l'embrasser, est ainsi habille. Mais aujourd'hui, moins qu'elle soit une da de profession qu'on loue en des occasions de ce genre, elle emprunte en gnral ses bijoux. Si elle est grande, jeune et gracieuse, d'un ton de peau richement dor, l'effet que produit son costume est aussi blouissant que celui d'une vierge byzantine. J'ai vu une fois une jeune da qui ainsi vtue semblait peine appartenir cette terre. Il y avait dans toute son allure un je ne sais quoi d'oriental, tout fait indescriptible, qui vous faisait songer la Reine de Saba allant rendre hommage Salomon. Elle avait amen un bb, qui venait d'tre baptis, recevoir les caresses de la famille chez qui j'tais en visite. Lorsque ce fut mon tour de l'embrasser, j'avoue que je ne fis gure attention l'enfant, car je ne voyais que le beau visage sombre, coiff d'orange et de pourpre, qui se penchait vers le poupon dans une, illumination d'or antique... Quelle da !... Elle reprsentait vraiment le type de la belle affranchie des jours passs, contre la sduction de laquelle certaines lois somptuaires avaient t dcrtes. Du point de vue romanesque, elle symbolisait pour moi les marraines surnaturelles et les Cendrillons des vieux contes de fes croles. Car celles-ci ont t transformes par le folk-lore des Antilles, qui les a adaptes leur environnement et l'idalisme local. Cendrillon est devenue une belle mtisse, portant un quadruple collier-choux, des zpingues-tremblants et tous les ornements d'une da, En me rappelant l'impression que me fit cette da blouissante, je, comprends l'exactitude de la description que le fabuliste fit du costume de Cendrillon 8 . a t ka baille ou mal zi ! (Cela t'aurait fait mal aux yeux de la regarder !)
8

Voula Cendrillon avec yon bel robe velou grande lakh. - a t bail ou mal zi. Li t tini bel zanneau dans zoreil li, - quate-tou-chou, bouoche, bracelet,

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 58

Et le costume martiniquais lui-mme se transforme lentement. Chaque anne, les calendeuses les femmes qui peignent et ploient les turbans, ont moins d'ouvrage, Les couleurs des douillettes sont moins clatantes, taudis que le nombre, de jeunes filles de couleur leves en chapeau augmente toujours, Elles sont habilles et leves comme les filles des blancs. Il faut dire qu'elles sont beaucoup moins sduisantes vtues la dernire mode de Paris, moins qu'elles soient blanches comme les blanches elles-mmes. D'autre part, peu de jeunes filles blanches apparatraient leur avantage dans la douillette et le mouchoir non seulement cause du contraste des couleurs, mais aussi parce qu'elles n'ont ni la ligne ample ni le torse cambr si particuliers aux sang-ml de grande stature. Bien que certaines femmes croles soient trs sduisantes, toutes celles qui adoptent le costume de la Martinique y sont leur dsavantage ; elles sont trop fluettes pour le porter avec succs. Ces costumes ont t introduits par l'esclavage, bien qu'il ne les ait sans doute pas invents. Ils taient ncessairement destins disparatre en mme temps que les conditions sociales particulires auxquelles ils appartenaient. Si la population tient encore aux douillettes, aux mouchoirs et aux foulards, c'est cause du prix modique de ce costume. Une jeune fille peut s'habiller d'une faon trs voyante pour environ vingt francs, chaussures non comprises, et des milliers de femmes ne portent jamais de souliers. Nanmoins, d'ici une dcade, la mode sera srement devenue encore moins coteuse et beaucoup plus laide. Aujourd'hui pourtant, l'tranger ressent encore assez de surprise devant l'tranget et l'clat de ces costumes pour souhaiter quelques explications sur leur origine ; mais il est trs improbable qu'il obtienne une rponse satisfaisante. Aprs de longues recherches, j'ai d abandonner tout espoir de pouvoir mme esquisser l'histoire du costume de la Martinique, - d'abord parce que les livres et les renseignements sur ce sujet sont rares ou dfectueux, et puis parce qu'une telle entreprise ncessiterait une connaissance que seul un spcialiste pourrait acqurir. Cepen-

tremblant, - toutt sote bel baggae comn a. (Conte Cendrillon, d'aprs Turiault) Voil Cendrillon avec une belle robe de velours trane. Cela faisait mal aux yeux de la regarder. Elle avait de beaux anneaux dans les oreilles, et un collier-choux quatre rangs, des broches, des tremblants, des bracelets, - toute sorte de belles choses comme a.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 59

dant jeus de bonnes raisons pour supposer que ces costumes furent, l'origine, adapts d'aprs certaines modes des provinces franaises, et que les modes respectives de la Guadeloupe, de la Martinique et de Cayenne furent imites des modes encore en vogue dans certaines parties de la mre patrie. Le costume de l'affranchie de jadis que porte encore la da rappelle un peu les robes des femmes du midi de la France, et surtout des environs de Montpellier. Peut-tre un spcialiste saurait-il rattacher l'volution des diffrentes coiffures croles d'anciennes formes de coiffures qui survivent encore dans les provinces de l'ouest et du sud-ouest de la France. Mais le got local a modifi le style original au point de le rendre tout fait mconnaissable pour ceux qui n'ont jamais tudi le sujet. La faon martiniquaise de plier, de nouer et de lustrer les madras est sans doute toute locale ;et on m'assure que les dessins des curieux bijoux demi barbares, ont tous t invents dans la colonie, o les colliers-choux sont encore fabriqus par des orfvres locaux. Les acheteuses n'achtent qu'un, deux ou trois grains la fois, et ne les enfilent que lorsqu'elles ont le nombre de perles suffisant. Voici le rsum de tout ce que j'ai pu apprendre sur ce sujet ; mais en feuilletant les diffrents auteurs et historiens qui ont crit sur les Antilles, j'ai appris quelque chose d'infiniment plus d'importance que l'origine des douillettes ou des colliers-choux : les faits de cette lutte trange entre la nature et l'intrt, entre l'amour et la foi, entre les prjugs et la passion, qui forme l'histoire de l'volution de la race mle.

II
L'volution physique trs apparente chez la fille de couleur moderne semblerait inconcevable si l'on considrait comme seuls facteurs originaux le colon paysan franais et lesclave ouest africain ; car leur croisement ne suffirait pas expliquer tous les rsultats physiques, Afin de bien les comprendre, il sera ncessaire de se rappeler que les deux races primitives se sont modifies dans leur descendance un degr surprenant, grce des conditions climatriques et locales. Il est difficile de dterminer aujourd'hui l'poque prcise o les esclaves furent introduits pour la premire fois la Martinique . Mais il est probable que l'tablissement de l'esclavage concida avec la colonisation de l'le. Sans doute, les cent premiers colons venus de Saint-Christophe, qui dbarqurent en 1635 prs de la

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 60

baie o se trouve actuellement la ville de Saint-Pierre amenrent-ils des esclaves leur suite, ou furent-ils pourvus de ngres peu aprs leur arrive, Au temps du Pre Dutertre, qui visita les colonies en 1640 et publia son histoire des Antilles Franaises Paris en 1667, l'esclavage tait dj une institution florissante, la base mme de toute l'organisation sociale. Suivant le missionnaire dominicain, les Africains qui habitaient alors la colonie taient dcidment rpugnants ; il qualifie les femmes de hideuses . Nous n'avons pas de bonnes raisons d'accuser Dutertre de parti pris dans ses descriptions. Aucun crivain du XVIIe sicle ne fut plus sensible la beaut naturelle que l'auteur du Voyage aux Antilles, qui inspira Chateaubriand et qui, deux cent cinquante ans plus tard, enchante toujours ceux qui sont parfaitement familiers avec la nature des endroits et des choses dont il parle. Nul autre crivain et voyageur de cette priode n'a possd, un degr plus marqu, ce sentiment de piti gnreuse qui fait que les malheureux nous apparaissent sous un aspect illusoire et presque idal. Cependant, il affirma que les ngresses taient, en rgle gnrale, d'une laideur repoussante, et bien qu'il et vu beaucoup de cts tranges de la nature humaine, - car il avait t soldat avant de se faire moine, - il fut tonn de constater que les races avaient dj commenc se mler. Sans doute, les premires femmes noires ainsi favorises, ou affliges, selon le cas, appartenaient-elles aux plus beaux types de ngresses ; car il note les diffrences remarquables entre les esclaves procurs sur diffrentes ctes de l'Afrique et parmi diverses tribus africaines. Cependant, c'tait plutt des diffrences de laideur ; ils taient tous rpugnants, mais certains l'taient plus que d'autres. En admettant que les premires mres des multres de la colonie appartinssent plutt aux types physiques suprieurs, ce qui serait une supposition toute naturelle, nous voyons que, de l'avis du Pre Dutertre, leur progniture ne mrite pas d'autre sentiment que la piti 9 . Dans un chapitre intitul De la naissance honteuse des multres , il crit :

Il est trs possible, cependant, que les esclaves de Dutertre aient appartenu pour la plupart aux tribus africaines les plus laides, et que plus tard on les ait obtenus d'autres parties de la cte. Ecrivant un demi-sicle plus tard, le Pre Labat dclare d'avoir vu une arrive de ngres assez beaux pour inspirer un artiste : J'en ai vu des deux sexes faits peindre, et beaux par merveille (vol. IV, ch. VII). Il ajoute que leur peau tait extrmement belle et d'une douceur de velours : le velours n'est pas plus doux . Parmi les 30.000 ngres en-

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 61

Ils ont quelque chose de leur pre et quelque chose de leur mre, de mme faon que les mulets participent des qualits des cratures qui les ont engendrs ; car ils ne sont ni tout blancs comme les franais, ni tout noirs comme les ngres : ils ont un teint livide qui provient des deux... Pourtant aujourd'hui on chercherait en vain un teint livide parmi tous ceux ainsi dcrits : en moins de deux sicles et demi, les caractristiques physiques de la race se sont compltement transformes. Et le plus surprenant, c'est la rapidit de cette transformation. dater de l'poque du Pre Labat, les Europens ne purent jamais prendre de petits ngrillons pour des singes . La nature s'tait mise remodeler le blanc, le noir et le mtis, suivant l'environnement et le climat ; le descendant des premiers colons cessa de ressembler ses pres ; le singe crole fit de rels progrs sur ses antcdents 10 ; le multre donna certains signes de ces qualits physiques et de cette puissance morale qui, plus tard, allaient le rendre un danger pour l'intgrit mme de la colonie. Dans un climat tempr, un pareil changement aurait t si progressif qu'il n'aurait pas t remarqu pendant assez longtemps ; dans les tropiques, il s'effectua avec une rapidit qui surprend parce qu'elle rvle des forces naturelles en jeu. Sous le soleil des tropiques, crit le docteur Rufz de la Martinique, - la race africaine aussi bien que la race europenne se modifie beaucoup dans sa reproduction. Chaque race donne naissance un tre tout fait nouveau. L'Africain Crole vint exister comme le Blanc Crole. Et de mme que les rejetons des Europens qui migrrent des diffrentes parties de la France aux tropiques rvlrent des caractristiques si identiques qu'il tait impossible de deviner la source originale de la race, de mme le ngre crole conu soit par le Congolais la lourde charpente, ou par le Sngalais, mince et lanc, ou par le Mandingue plus souple et plus agile, apparut si remodel, si homogne, et si adapt son environnement, qu'il tait tout fait impossible de discerner dans ses traits quoi que ce ft de ses parents, de sa source originelle. La transformation est absolue. Et l'on peut affirmer seulement ceci : Voici un crole blanc ; voici un crole noir ; ou Voici un blanc europen et voici un noir africain . De plus, aprs quelques annes pasvoys annuellement aux colonies franaises, il y avait sans doute beaucoup de reprsentants des belles races africaines. 10 Leur sueur n'est pas ftide comme celle des ngres de la Guyane , crit le voyageur Dauxion-Lavaysse, en 1813.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 62

ses aux tropiques, l'aspect nerveux et dcolor de l'Europen peut crer des incertitudes sur son origine. Mais, peu d'exceptions prs, l'africain primitif, ou, comme on l'appelle ici, le noir de la cte , est immdiatement reconnaissable. ... Le ngre crole a des formes gracieuses et il est bien proportionn ; ses jambes sont minces, son cou est long ; - ses traits sont plus dlicats, ses lvres moins paisses et son nez moins camus que ceux de l'africain ; il a les grands yeux mlancoliques du Carabe, mieux adapts exprimer des motions... On dcouvrira rarement en lui la fureur sombre de l'africain, et rarement aussi une mine sauvage et rbarbative : il est brave, bavard et fanfaron. Sa peau n'a pas la mme teinte que celle de son pre ; elle est devenue plus satine ; ses cheveux sont laineux, mais d'une laine plus fine. Tous ses contours sont plus arrondis ; on s'apercevra que le tissu cellulaire prdomine, comme dans les plantes cultives, dont la fibre ligneuse et sauvage s'est transforme... 11 Cette nouvelle race noire plus belle veilla naturellement chez ses matres une attention plus sympathique que celle qu'ils devaient tmoigner ses anctres. Et les consquences de cette sympathie la Martinique et ailleurs provoqurent le curieux article 9 du Code Noir de 1665. Cet article stipule premirement que les affranchis qui auraient eu deux enfants d'une esclave, de mme que les propritaires qui auraient consenti cela, seraient chacun condamns payer deux milles livres de sucre ; et deuximement, si le violateur de cet article tait lui-mme le
11 Dr E. Rufz. Etudes historiques et statistiques sur la population de la Martini-

que, Saint-Pierre, 1850, vol. 1, p. 148-150. On a gnralement cru que la constitution physique de la race crole rsistait au climat mortel des Antilles. La vrit est que des milliers d'Africains nouvellement imports meurent de la fivre. La race ngre crole, aujourd'hui si prolifique, ne reprsente que les meilleurs survivants dans la longue et terrible lutte que l'lment esclave a d soutenir pour s'adapter son nouvel environnement. Pendant longtemps, il fallait 30.000 ngres par an pour alimenter les colonies franaises. Entre 1700 et 1789, pas moins de 900.000 ngres furent imports par Saint-Domingue seulement. Et pourtant en 1789, on trouve dans la Martinique moins de la moiti de ce chiffre (V. l'Histoire de SaintDomingue par Placide Justin, p. 147). L'entire population esclave de la Barbade devait tre renouvele tous les seize ans, et pendant la mme priode la perte que les planteurs subirent par la mort d'esclaves (en estimant la valeur de chaque esclave vingt livres sterling), fut de 1.600.000 ou 8.000.000 de dollars. (Histoire des Colonies Europennes de Burck. Edition franaise de 1767).

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 63

propritaire des parents des enfants, la mre et les enfants seraient confisqus au profit de l'Hpital, et privs toute leur vie du droit d'affranchissement. Cependant exception tait faite si le pre tait clibataire au moment de son concubinage ; alors il pouvait chapper la peine prescrite plus haut en pousant suivant les rites de l'Eglise l'esclave qui devenait de ce fait une affranchie, tandis que ses enfants taient considrs libres et lgitimes. Sans doute les lgislateurs ne pensrent point que la premire partie de l'article serait absolument inefficace, ni qu'aucun violateur de l'ordonnance ne chercherait chapper la peine prescrite, grce aux moyens stipuls dans la provision. Cependant les faits prouvrent le contraire. Les races continurent se mler. Le Pre Labat note deux cas de mariage entre blancs et noirs, et il reconnat que les enfants ns d'une de ces unions taient de trs beaux petits multres . Ces unions lgitimes furent certainement exceptionnelles, et l'une fut mme dissoute cause du ridicule qui avait rejailli sur le pre ; mais les unions illgitimes semblent tre devenues extrmement frquentes peu de temps aprs l'application de cette loi. Plus tard, elles allaient devenir habituelles. L'article 9 tait videmment dfectueux, et en mars 1724, le Code Noir fut renforc par une nouvelle ordonnance dont la sixime provision interdisait tout mariage, aussi bien que tout concubinage entre les deux races. Cependant cette nouvelle loi ne semble pas avoir t plus efficace que la prcdente, mme la Martinique, o pourtant la moralit publique tait plus saine qu' SaintDomingue. La race esclave s'tait mise exercer une influence que les lgislateurs n'avaient pas prvue. Un sicle s'tait peine coul depuis la colonisation de l'le ; mais pendant ce temps, le climat et la civilisation avaient transform la femme noire. Aprs une ou deux gnrations, crit le Dr Rufz, l'Africaine rforme, affine, embellie chez ses descendants, transforme en la ngresse crole , commena exercer une fascination irrsistible, capable de tout obtenir 12 . Les voyageurs du XVIlle sicle furent confondus par le luxe de toilette et de bijoux des sombres beauts de Saint-Pierre. C'tait, aux yeux des Europens, un scandale public ! Mais la ngresse ou la multresse crole, commenant deviner son pouvoir, chercha se faire accorder d'autres privilges et d'autres faveurs que des robes de soie et des colliers de perles d'or ; elle chercha obtenir non seulement sa propre libert, mais aussi celle de ses parents, de ses frres, de ses surs et mme de ses amis. Le succs de ses entreprises peut tre facilement devin
12 Rufz, Etudes, vol. 1, p. 236.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 64

d'aprs l'opinion des historiens croles ; ils estiment que, si la nature humaine avait t laisse libre de suivre ses meilleurs mouvements, l'esclavage et disparu au moins un sicle avant que l'mancipation ne ft proclame. En 1738, alors que la population blanche avait atteint son maximum (15.000) 13 et que le luxe colonial tait arriv son apoge, la question de l'affranchissement volontaire devenait trs grave. Le charme de la beaut mtisse tait devenu si puissant que les matres devenaient les esclaves de leurs esclaves ! Ce n'tait pas seulement la ngresse crole qui tait survenue pour jouer son rle dans ce drame trange qui symbolisait le triomphe de la nature sur l'intrt et la raison ; ses filles, - beaucoup plus belles qu'elle, - avaient grandi et l'aidaient fournir une classe spciale. Ces femmes, dont le ton de la peau rivalisait avec la couleur des fruits mrs, et dont la grce particulire, exotique et irrsistible. faisait d'elles des rivales formidables pour les filles de la race dominatrice, taient sans doute physiquement suprieures aux filles de couleur modernes. Elles provenaient d'une slection naturelle qui n'aurait pu avoir lieu dans aucune communaut autrement constitue ; c'taient les enfants nes de l'union des types les plus beaux des deux races. Mais ce que l'esclavage seul pouvait permettre menaait maintenant l'intgrit mme de l'esclavage ; les instructions sur lesquelles se basait toute l'organisation sociale taient sapes par l'influence des filles mtisses. Une politique nouvelle, svre et extrme, tait ncessaire pour viter le pril dj visible. Des lois spciales furent promulgues par le Gouvernement Franais pour enrayer l'affranchissement et en limiter les raisons et les mobiles. Et la puissance de la femme esclave tait si bien comprise par la mtropole, qu'on fit son sujet une loi extraordinaire. Il fut dcrt que celui qui affranchirait une femme de couleur serait forc de payer trois fois sa valeur d'esclave au gouvernement. Ainsi entrave, l'mancipation fit des progrs beaucoup plus lents qu'auparavant, mais elle continua pourtant s'affirmer. Le planteur pauvre, ou le marchand crole aux ressources moyennes, prouvaient sans doute quelques difficults obir aux entranements de sa conscience ou de son affection, mais parmi les classes plus aises les considrations pcuniaires n'affectaient gure l'affranchissement. Le pays s'tait enrichi, et, bien que l'acquisition de la fortune ne provoque point chez certaines natures la gnrosit, la prosprit de toute une classe dve-

13 On m'assure que la population ne dpasse pas aujourd'hui 5,000 mes. L. H.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 65

loppe souvent des tendances de gnrosit prexistantes, et lui ouvre de nouvelles directions dans lesquelles s'exercer. Plus tard, au XVIIIe sicle, lorsque l'hospitalit en tant que devoir de gentleman atteignit des extrmes fantastiques, - lorsque la libralit tait de rgle dans la socit entire, - lorsqu'un notaire appel pour rdiger un acte, ou un prtre invit clbrer un mariage, recevait comme honoraire cinq mille francs en or, - en ce temps-l, il y eut certainement de nombreuses mancipations ...... Mme si, aux colonies, dit un historien 14 , l'intrt et l'opinion publique furent opposs l'affranchissement, le sentiment priv de chaque homme combattait cette opinion. La Nature reprit son emprise dans les cachettes secrtes des curs ; et comme la coutume locale tolrait une sorte de polygamie, l'homme riche se sentait naturellement contraint par l'honneur obtenir la libert des enfants de son sang... Il n'tait pas rare de voir les femmes lgitimes soigner les enfants naturels de leurs maris, - et s'en faire les marraines. . La Nature semblait, en effet, se moquer de toutes les lois, de tous les prjugs de race. En vain la sagesse des lgislateurs essaya-t-elle de rendre la condition des affranchis plus humble, en dcrtant des pnalits svres pour le multre qui voudrait se venger de l'insulte que lui ferait un blanc, en interdisant aux affranchies de porter les mmes vtements que ceux de leurs matresses de jadis :, les belles affranchies trouvrent dans un costume dont le nglig lui-mme semblait tre inspir par la volupt, les moyens d'viter cette infriorit sociale que la loi cherchait leur imposer. Elles commencrent inspirer les plus violentes jalousies 15 .

III
L'abolition de lesclavage et les troubles politiques qui, au point de vue social, bouleversrent la vie coloniale, n'amliorrent pas beaucoup ce que les lgislateurs de 1625 et de 1724 avaient essay de corriger. La fille de couleur, hritant du charme de la belle affranchie, continua exercer une influence similaire et suivre une destine presque identique. La licence de la morale persista, quoique avec moins d'ostentation. Dernirement elle s'est contracte, plus par la contrainte

14 Rufz : Etudes, vol. II, p. 311-312. 15 Rufz. Etudes, vol. 1, p. 237.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 66

de la ncessit que par aucune autre influence. Certains principes thiques, considrs autrefois comme essentiels l'intgrit sociale, ont t trs relchs aux tropiques ; et, l'exception de Saint-Domingue, la rgle morale n'tait pas plus leve la Martinique que dans les autres colonies franaises. Le dcorum extrieur tait parfois maintenu, mais il n'y avait aucune vritable retenue dans la vie prive ; il n'tait pas surprenant qu'un homme riche et plusieurs familles naturelles ; et presque chaque homme ais avait des enfants de couleur. Le caractre superficiel des prjugs de race se manifestait partout dans des unions qui, bien qu'on n'y fit jamais allusion dans les conversations polies, n'taient pas moins universellement connues. Et la fascination irrsistible des mtisses dmentait ouvertement la prtendue haine. La Nature, sous l'aspect de la belle affranchie, s'tait moque des codes de l'esclavage. Dans la fille de couleur, elle riait encore des prjugs de race, et ridiculisait la fable de la dgradation physique. Aujourd'hui, la situation n'a pas beaucoup chang ; avec, de tels exemples de la part de la race cultive, que pouvait-on attendre de l'autre ? Les mariages sont rares entre blancs et filles-de-couleur ; la statistique officielle a fix les naissances illgitimes soixante pour cent ; mais je crois que la vrit s'approche plus de soixante quinze quatre-vingts pour cent. Dans les journaux locaux, il est fort courant de voir des annonces comme celle-ci : Enfants lgitimes, 1 ; enfants naturels, 25. En parlant de la fllle-de-couleur, il est galement ncessaire de parler de l'extraordinaire stratification sociale de la communaut laquelle elle appartient. La statistique officielle, qui attribue 20.000 le chiffre des gens de couleur pour la population totale de 173.000 174.000 (le nombre de blancs de pure race est tomb 5.000 !), n'indique pas du tout la vraie population de sang ml. Il n'existe qu'un trs petit lment de sang africain pur ; cependant quand un crole blanc parle des gens-de- couleur, il veut certainement dsigner les multres. Les classifications de races sont dues des sentiments d'origine politique ; et l'appellation ngre s'applique plusieurs diffrentes teintes de couleur. Il y a cependant un peu de vrit naturelle au fond de cette classification. L o le sang africain domine, les sympathies seront probablement africaines ; et le tournant n'est atteint que dans le vrai multre, chez qui, en admettant que les proportions de sang ml sont peu prs gales, le blanc aurait l'influence prdominante dans des situations plus naturelles que celles de la politique existante. A la Martinique, en parlant des filles-de-couleur, on fait toujours allusion des femmes chez qui l'lment blanc

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 67

domine. Un crole blanc, en gnral, ne daigne distinguer que celles qui sont presque blanches, - et le plus souvent il dsigne toute la classe sous le nom de multresses. Les femmes que la fortune et l'ducation ont places dans une situation parallle celle des filles de croles blancs, passent parfois pour blanches, ou au pis-aller c'est voix basse qu'on parle d'elles comme tant de couleur. (Inutile de dire que ces dernires n'ont rien voir avec les considrations prsentes, on ne peut rien dire d'elles, si ce n'est qu'on peut les classer parmi les femmes les plus sduisantes et les plus raffines des tropiques.) Comme il y a une gradation presque infinie du vrai ngre jusqu'au sang ml, il est impossible d'tablir de classification de couleur reconnaissable l'oeil nu ; et quelles que soient les lignes de dmarcation entre les classes, elles doivent tre sociales plutt qu'ethniques. Dans ce sens, nous pouvons donc accepter la dfinition crole de fille-de-couleur, comme signifiant moins la fille de race de couleur visible que la multresse, destine ds sa naissance une carrire semblable celle de la belle affranchie du vieux rgime ; car les cruauts morales de l'esclavage ont survcu l'mancipation. Physiquement la fille-de-couleur typique peut tre classe, comme n'ont pas hsit le faire les crivains croles blancs, parmi a les plus belles femmes de la race humaine 16 . Non seulement elle a hrit des plus belles qualits physiques de chacune de ses races originaires, mais aussi de ce je ne sais quoi qui n'appartenait l'origine aucune des deux races, et qui a t cr par des conditions climatriques et physiques spciales : une grce, une souplesse de forme, une finesse des extrmits qui fait que toutes les lignes dcrites par le flchissement des membres ou la courbe des doigts font partie de courbes nettes, une peau d'une douceur satine et d'une teinte de fruit mr, absolument particulires aux Antilles. Au moral, il est, bien entendu, beaucoup plus difficile de la dcrire. Et ce que l'on peut dire en toute scurit s'applique plutt la fille-de-couleur de la premire moiti du sicle qu' celle d' prsent. La race est maintenant en pleine priode de transition : l'ducation communale et les changements politiques sont en train de
16 La race de sang ml, issue des blancs et des noirs, est minemment civili-

sable. Comme types physiques, elle fournit dans beaucoup d'individus, dans ses femmes en gnral, les plus beaux spcimens dg la race humaine. Le Prjug de Race aux Antilles Franaises, par G. Souquet-Basige, SaintPierre, Martinique, 1883, p. 661-662.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 68

modifier le type ; il est impossible d'en deviner les consquences ultrieures, car il est impossible de prdire srement quelles influences nouvelles viendront encore affecter son dveloppement social. Avant l're actuelle de dcadence coloniale, le caractre de la fille-de-couleur ne ressemblait pas ce qu'il est aujourd'hui. Mme illettre, elle possdait pourtant un charme puril qui avait le don de provoquer la sympathie, mme chez les natures les plus rudes. On ne pouvait que se sentir attir par cet tre naf, docile comme un enfant, si facilement heureuse ou peine, et qui tait apparemment aussi inconsciente dans sa bont que dans ses dfauts, dsireuse seulement de donner sa jeunesse, sa beaut, ses caresses quelqu'un en change de la promesse qu'on l'aimerait, et qu'on prendrait soin d'une vieille mre ou d'un petit frre. Sa facult tonnante d'tre ravie de rien, ses jolies vanits et gentilles folies, ses soudaines sautes d'humeur du sourire aux larmes, pareilles aux brusques averses et aux coups de soleil de son climat passionn, tout cela touchait, attirait, gagnait et tyrannisait. Pourtant les joies et les peines si facilement cres n'indiquaient pas chez elle de trs profonde rserves de sentiment ; c'tait plutt une sensibilit superficielle, comme le zhbe-m'amis ou zhbe-manmzelle, dont les feuilles se replient au contact d'un cheveu. Cependant de semblables manifestations humaines attirent plutt par rapport leur visibilit, mesure que le courant de l'me, tant moins profond, coule plus distinctement. Pourtant nulle observation superficielle n'et aid l'tranger, charm et surpris, . dcouvrir tout le caractre de la fille-de-couleur. Sans doute, le crole la comprenait-il mieux, et il la traitait probablement avec plus de vraie bont. En fait, des sicles de privations de droits et d'espoirs naturels avaient donn sa race, nourrie de passions non rprimes et d'une sujtion illimite, un scepticisme inn quant la dure de l'amour, ainsi qu'une merveilleuse facult d'accepter la destine d'tre abandonne, comme on accepte ce qui est naturel et invitable. Et le dsir de plaire qui, chez la fille-de-couteur, semblait dominer tous les autres mobiles, sauf l'affection maternelle, n'apparaissait absolument naturel qu' ceux qui n'ont jamais rflchi que ce sentiment lui-mme avait t artificiellement dvelopp par l'esclavage. La fille-de-couleur tait si peu exigeante, elle acceptait un cadeau avec un plaisir si puril, elle se soumettait si docilement la volont de l'homme qui promettait de l'aimer ! Elle lui donnait des enfants, de si beaux enfants ! qu'il reconnaissait rarement, et qu'elle ne lui demandait jamais de lgitimer. Et elle ne sollicitait pas d'affection perptuelle, car elle considrait leurs relations comme tant

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 69

ncessairement temporaires et devant tre brises plus ou moins tt par le mariage du pre de ses enfants. Bien qu'elle ft parfois due en tout, maltraite et abandonne sans ressources, elle ne paraissait pas cependant perdre sa foi dans la nature humaine ; elle tait ne optimiste et croyait que tous les hommes taient bons. Elle se rsignait changer un foyer pour un autre, qu'elle servirait mieux que n'importe quelle esclave... Ne de l'amour, dit un crivain crole, la fille-decouleur vit d'amour, de rires et d'oublis... 17 Puis vint le krach colonial !... On ne peut pas en contempler les rsultats sans tre mu. On contemple encore partout la beaut fantastique, l'immense mlancolie de la ruine tropicale. Des terrasses magnifiques, autrefois dores par la canne sucre, sont maintenant abandonnes aux herbes et aux serpents ; des demeures de planteurs sont dsertes, et les arbres ont pris racine dans les appartements et poussent travers les toits ; les alles sont envahies par l'herbe, ravines par les pluies ; les arbres fruitiers sont trangls par les lianes ; et l on voit le tronc de quelque magnifique palmier brutalement dcapit, nu comme un mt ; de maigres et frles bosquets de bananiers et de bambous remplacent lentement les gants sculaires des forts, abattus pour tre convertis en charbon de bois. Cependant il reste encore assez de beaut pour faire comprendre ce que dut tre le paradis sensuel d'autrefois ! Et la fille-de-couleur a galement chang. Elle est beaucoup moins humble et moins soumise, et un peu plus exigeante. Le raffinement physique et la dlicatesse presque excessive que lui avaient lgues les affranchies du vieux rgime, disparaissent peu peu ; pareille une plante de serre prive de son abri, elle retourne une condition plus primitive ; elle se durcit et perd peut-tre un peu de sa beaut en mme temps que son impuissance. Elle se rend vaguement compte du pril de

17 En franais dans le texte. Turiault : Elude sur le langage crole de la Martini-

que, Brest 1874. Page 136, il cite les vers suivants propos de la fille-decouleur : L'Amour prit soin de la former Tendre, nave et caressante, Faite pour plaire, encor plus pour aimer, Portant tous les traits prcieux Du caractre d'une amante. Le plaisir sur la bouche et l'amour dans les yeux.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 70

sa race : le crole blanc, son amant et son protecteur, migre et la domination des noirs devient de plus en plus probable. Puis, avec l'augmentation continue de la difficult de vivre et la pression toujours plus grande de la population, des cruauts et des haines sociales, inconnues de ses anctres, se sont dveloppes. Elle est encore aime, mais elle affirme n'aimer que rarement un blanc, quels que soient les sacrifices qu'il fasse pour elle, et elle ne jouit plus de cette rputation de fidlit accorde autrefois sa classe. Sans doute au fait, la fille-de-couleur n'a-t-elle jamais t capable de cette qualit d'affection imagine ou exige comme un droit. Son ct moral est encore demi sauvage ; ses sentiments sont encore ceux d'un enfant. Si elle n'aime pas le blanc suivant le dsir draisonnable de celui-ci, il est, du moins certain qu'elle l'aime autant qu'il le mrite. La dmoralisation qui lui est attribue est plutt fictive que vraie ; d'un tre artificiel, elle se transforme en un tre trs naturel, et rvle de plus en plus dans ses souffrances le vritable caractre de la luxurieuse condition sociale qui l'a cre. En rgle gnrale, mme en doutant de sa fidlit, le crole reconnat volontiers son bon coeur et admet qu'elle est capable d'une extrme gnrosit et d'un grand dvouement pour les trangers et les enfants auxquels elle a l'occasion de s'attacher. Et mme sa bont naturelle contraste d'une faon si saisissante avec le caractre plus dur et plus subtil de l'homme de couleur, que l'on est presque tent de douter qu'ils appartiennent la mme race. Un crole dit un jour en ma prsence : Les gens de couleur ressemblent absolument aux tourlourous 18 . Il faut choisir les femelles et laisser les mles . Quoique les paroles eussent sans doute un double sens, elles n'taient pas prononces la lgre. Il faisait allusion un fait curieux et incontestable ; le caractre de la femme-de-couleur est souvent infiniment suprieur celui de l'homme de couleur. Et pour comprendre ceci, il faut se rappeler des diffrences existant dans l'histoire coloniale des deux sexes. Une citation du Gnral de Romanet 19 , qui visita la Martinique la fin du sicle dernier, fournit la clef de ce mystre. En parlant de l'impt sur l'affranchissement, il dit :

18 Sorte de crabe de terre : la femelle, prpare d'une certaine faon, forme un

mets dlicieux.
19 Voyage la Martinique, par J. R., gnral de Brigade, Paris, An XII, 1804, p.

106.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 71

Le gouverneur nomm par le souverain dlivre les certificats de libert, sur paiement fait par le matre d'une somme qui quivaut habituellement la valeur du sujet. L'intrt public justifie souvent le gouverneur fixer le prix de l'esclave par rapport au dsir ou l'intrt que manifeste le matre. Il est facile comprendre que l'impt sur la libert des femmes doit tre plus lev que l'impt sur la libert des hommes, ceux-ci n'ayant d'autres avantages que leur utilit. Les femmes savent plaire ; elles possdent les droits et les privilges que le monde entier attribue leur sexe ; elles savent agir de faon que mme les chanes de l'esclavage leur servent d'ornements. On les voit chargeant leurs orgueilleux tyrans des chanes qu'elles portaient jadis, et les forcer embrasser les cicatrices qu'ils leur ont infliges. Le matre devient l'esclave, et n'achte la libert d'une esclave que pour perdre la sienne . Bien avant le temps du Gnral de Romanet, l'esclave de couleur pouvait gagner la libert comme rcompense de sa bravoure s'il combattait contre l'invasion ; ou bien il pouvait l'acheter grce une conomie extraordinaire en travaillant comme ouvrier pour son propre compte ses heures de repos. Mais dans les deux cas, son succs dpendait de qualits qui taient le contraire d'aimables. L'esclave femme, elle, gagna la manumission, surtout par son don de provoquer l'amour. Dans la survivance et la perptuation du plus parfait des deux sexes, ces caractristiques si absolument diffrentes se dfiniraient de plus en plus au cours de gnrations successives. Je trouve dans le Bulletin des Actes administratifs de la Martinique pour 1831 (N 41), une liste d'esclaves auxquels on a accord la libert pour services rendus leurs matres. Des soixante-neuf affranchissements rapports ici, il n'y a que deux noms d'hommes, l'un un vieillard de soixante ans, - l'autre nomm Laurencin, qui dnona une conspiration. Tous les autres noms sont ceux de jeunes filles, de jeunes mres ou d'enfants ; on y trouve de ces jolis noms singuliers si en vogue parmi la population crole, - Aclie, Avrillette, Mlie, Robertine, Cliane, Francillette, Ade, Catharinette, Sidollie, Cline, Coraline ; et, peu d'exceptions prs, leurs ges varient de seize vingt et un ans. Cependant ces liberts furent accordes alors que Louis-Philippe avait aboli l'impt sur l'affranchissement !... Le mme bulletin contient une liste de liberts accordes des hommes de couleur, mais seulement pour services accomplis dans la milice.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 72

La plupart des crivains franais des Antilles dont j'ai pu consulter les uvres parlent svrement des hommes de couleur en tant que classe ; parfois mme l'crivain semble tre anim d'une haine trs violente. Ds le XVIIIe sicle, Labat, qui, malgr toutes ses singularits personnelles, jugeait trs justement les hommes, dclarait : Les multres sont, en gnral, bien faits, de bonne taille, vigoureux, forts, industrieux, adroits et hardis au del de toute conception. Ils sont trs vifs, mais adonns leurs plaisirs ; faux, orgueilleux, cachs, mchants, et capables des plus grands crimes. Un historien de Saint-Domingue, qui a encore plus de prjugs que le Pre Labat, les dcrit comme, tant physiquement suprieurs, quoique moralement infrieurs aux blancs ; et il crivait cela une poque o la race noire venait de donner au monde les deux meilleurs pistes qu'on et encore vus : Saint-Georges et Jean-Louis ! L'historien Borde, commentant le jugement du Pre Labat, fait l'observation suivante : La mchancet, dont parle le Pre Labat, ne se rapporte sans doute qu' leur passion politique. Car les femmes-de-couleur sont, coup sr, les meilleures et les plus dociles personnes qu'il y ait au monde (Histoire de l'Ile de la Trinidad, par M.Pierre-Gustave-Louis Borde, vol. I., page 222.) Le mme auteur, parlant de leur bon coeur, de leur gnrosit envers les trangers et les malades, dclare qu'elles sont nes Soeurs de Charit . Et il n'est pas le seul qui ait exprim autant d'admiration pour leurs qualits morales. Ce que j'ai vu moi-mme, pendant l'pidmie de 1887-88 la Martinique, m'a convaincu que ces loges adresss aux femmes-de-couleur ne sont pas exagrs. D'autre part, l'opinion crole sur les hommes-de-couleur est encore moins favorable que celle exprime par le Pre Labat. Les vnements et passions politiques font qu'il est peut-tre difficile d'estimer justement leurs qualits. L'histoire des hommes-de-couleur est la mme dans toutes les colonies franaises. Souponns par les blancs qui redoutaient leurs aspirations d'galit sociale, souponns par les noirs (qui les hassent encore en secret, quoique gouverns par eux), les multres sont devenus un clan antipathique aux deux races et redout de toutes deux. A la Martinique, on a essay avec quelque succs de les dompter en accordant la libert tous ceux qui consentaient servir dans la milice pendant une certaine priode. Jamais on ne put les

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 73

obliger travailler avec les ngres, et dj un sicle avant l'mancipation, ils formaient la classe d'ouvriers habiles et de mcaniciens. Aujourd'hui on ne peut plus dire que la fille-de-couleur vit d'amour, de rires et d'oublis . Elle a d'autres buts dans l'existence, l'amlioration de sa condition, et l'ducation suprieure de ses enfants, qu'elle espre bien librer de la maldiction du prjug. Elle s'accroche toujours au blanc, parce que par lui elle espre bonifier sa situation. Dans d'autres conditions, elle pourrait mme esprer amener une sorte de rconciliation entre les deux races. Mais au cours des dernires quarante annes, le gouffre s'est tellement largi qu'aucun rapprochement ne semble possible pour le moment. Et il est mme peut-tre trop tard pour rendre la colonie sa prosprit perdue, grce des rformes lgislatives ou commerciales. La croyance crole se rsume dans l'exclamation que l'on entend rpte chaque jour : C'est un pays perdu ! Chaque anne, le nombre des ruines augmente, et les blancs migrent davantage. Et chaque faillite nouvelle et chaque dpart, une fille-de-couleur se trouve abandonne, seule et sans ressources, contrainte refaire sa vie. Plus d'une a connu ainsi plusieurs fois la richesse et la misre conscutivement. Un jour, sa proprit est saisie pour dette ; le lendemain, elle a peut-tre trouv quelqu'un qui consent lui donner de nouveau un domicile... Quoi qu'il arrive, elle ne meurt pas de chagrin, cette fille du soleil ; elle exhale sa peine dans une chanson, comme un oiseau. Voici une de ses petites improvisations, trs populaire la Martinique et la Guadeloupe et qui fut compose dans cette dernire colonie :

Adieu Madras ! Adieu Foulard ! Adieu dzinde ! Adieu collier-choux ! Btiment-l Qui sou labou-l, Li ka mennein Doudoux--moin all. - Bien le-bonjou',

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 74

Missi le Consignataire. Moin ka vini Fai yon ti ptition ; Doudoux--moin Y ka pati, T'en prie, hlas ! Rtd li .

Il lui rpond avec bont en franais, car les bks sont toujours bons pour ces aimables enfants.

- Ma chre enfant Il est trop tard, Les connaissements Sont dj signs, Le btiment Est dj sur la boue ; Dans une heure d'ici, Ils vont appareiller. - Foulard riv, Moin t toujou tini ; Madras riv, Moin t toujou tini ; Dzindes riv, Moin t toujou tini, - Capitaine sougonde C'est yen bon gonl Toutt moune tini Yon moune yo aim ; Toutt moune tini Yon moune yo chri ;

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 75

Toutt moune tini Yon doudoux yo. Jusse moin tou sle Pa tini a, -moin !

... La veille de la Fte-Dieu dans tous ces pays catholiques, les rues des villes sont pavoises de bannires et dcores de festons et de branches de palmier. Et le long de la route que suivra la procession, de grands autels sont rigs certains points et servent de reposoirs au Saint-Esprit. En patois crole, ils s'appellent reposou Bon Di . Chaque homme riche contribue leur dcoration en prtant de belles faences, des vases dlicats en cristal, des bronzes, des peintures, des curiosits de toutes les parties du monde. La procession finie, l'autel est dgarni et les objets rendus leurs propritaires : toute la splendeur disparat... Et le spectacle de cette magnificence phmre, qui se rpte chaque anne, a suggr ce peuple friand de proverbes, une comparaison pour la fortune instable de la fille-de-couleur - Fortune milatresse, c'est reposou Bon Di. (La fortune de la multresse est comme le reposoir du Bon Dieu.)

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 76

Contes des Tropiques (1926)

Chapitre IV
BTE-NI-PI
I

Retour la table des matires

Saint-Pierre est, sous un rapport, plus favorise que beaucoup d'autres villes tropicales ; les moustiques y sont trs rares, bien qu'il soient innombrables dans les autres parties de la Martinique, mme dans les villages montagnards les plus haut perchs. Le torrent d'eau claire qui coule continuellement travers toutes ses rues l'a peu prs dlivre de ce flau, et personne ne dort sous un moustiquaire. Cependant Saint-Pierre n'est pas exempte d'autres plaies de la vie tropicale. Vous ne sauriez examiner avec trop de soin votre lit avant de vous y tendre, ni vos vtements avant de les revtir. Plusieurs insectes dsagrables peuvent s'y cacher ; entre autres, une araigne grosse comme un crabe immense, ou un scorpion, ou un mabouya ou un mille-pattes, ou certaines fourmis normes dont la morsure cuit comme une piqre de fer rouge. Nulle personne ayant vcu SaintPierre n'oublie facilement ces fourmis. Il en existe trois ou quatre espces diffrentes dans chaque maison : la fourmi fou, petite, tachete de jaune et dont les mouvements sont si rapides qu'on ne peut les suivre ; la grande fourmi noire, qui se laisse tuer plutt que de lcher sa proie ; la venimeuse fourmi rouge qu'on distingue difficilement, tant elle est petite ; et la minuscule fourmi noire qui ne mord jamais. Elles sont partout prsentes et semblent vivre ensemble en parfaite har-

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 77

monie. Elles empestent les cuisines, les armoires et les coffres-forts, mais elles font aussi fonction de boueux. C'est merveilleux de les voir emporter un millepattes ou une punaise morts, les poussant toutes ensemble comme des manoeuvres entrans, et guidant le cadavre autour des obstacles ou par-dessus avec la plus extraordinaire adresse. une certaine poque, en 1751, les fourmis ont failli dtruire la colonie. Les historiens disent que les plantations dvastes par les insectes semblaient avoir t dcimes par le feu. Dans certains endroits, on trouva sous terre des couches d'ufs profondes de deux pouces, et qui s'tendaient sur plusieurs hectares. Des enfants, laisss sans surveillance dans leur berceau pour quelques heures, furent dvors tout vifs ! cette mme poque, d'immenses boules de fourmis vivantes furent rejetes par la mer sur divers points de la cte, phnomne qui s'est rpt de mmoire d'homme dans les paroisses du nord-est. Le Gouvernement offrit en vain des rcompenses pour les meilleures mthodes de dtruire ces insectes, mais un jour le flau disparut brusquement comme il tait venu. Il est impossible d'empcher ces insectes d'entrer dans une maison ; il faut se rsigner la certitude de les rencontrer de temps autre. Les grandes araignes, l'exception des poilues, ne sauraient inspirer ni effroi ni dgot ; elles sont mme tolres dans certaines maisons, o elles vivent en paix, parce qu'on croit qu'elles apportent le bonheur, et aussi parce qu'elles dtruisent des quantits de ces normes punaises qui corrompent tout ce qu'elles ne peuvent manger. Le scorpion est moins commun, mais il a la dtestable habitude de se cacher, sous les lits, et sa morsure produit une fivre brlante. On craint aussi le mabouya avec beaucoup moins de raison ; c'est un petit lzard couleur de cendre, d'environ dix pouces de long ; il hante exclusivement l'intrieur des maisons, tandis que le lzard vert brillant habite les toits. Comme les autres reptiles de la mme espce, le mabouya peut courir sur des surfaces polies ou s'y cramponner, et il existe une croyance populaire qui affirme que, si on l'effraie le mabouya vous saute au visage et s'y accroche si fortement qu'on ne peut l'en dloger, sauf en le tailladant en morceaux. En plus, ses pattes possdent, dit-on, la proprit de laisser certaines marques ineffaables sur la peau de la personne laquelle il s'est attaqu : a ka ba ou lota , disent les gens de couleur. Et cependant il n'y a pas d'animal plus timide ni plus inoffensif que le mabouya.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 78

Mais l'envahisseur de la paix domestique le plus redout et le plus insolent, c'est le scolopendre. Le systme d'irrigation de Saint-Pierre a peut-tre banni le moustique, mais par contre il a introduit le scolopendre dans presque toutes les maisons. Saint-Pierre subit le flau des scolopendres. Tous les gouts couverts, les ruisseaux, les crevasses, les vasques, les fontaines et les piscines, l'espace compris entre le plancher et le sol, abritent des myriapodes. Et la bte--mille-pattes est la terreur de la population des va-nu-pieds : pas un jour ne se passe sans qu'un enfant, une bonne ou un ouvrier ne soient mordus par cet insecte. La vue d'un scolopendre de grandes dimensions suffit pour branler les nerfs les plus solides. Il atteint en gnral douze centimtres de longueur ; mais dans les rhumeries et les raffineries de sucre, on en voit souvent qui dpassent beaucoup ces dimensions. La couleur du scolopendre varie du jaune au noir suivant son ge ; les jeunes ont souvent plusieurs couleurs diffrentes ; les vieux sont uniformment d'un noir de jais et ont une carapace d'une duret surprenante, trs difficile briser. Si vous lui marchez accidentellement ou non sur la queue, la bte venimeuse se retournera immdiatement et vous mordra le pied, quelle que soit l'paisseur du cuir de votre chaussure. En gnral, le scolopendre se dissimule dans les cours, les fondations et les gouts ; mais pendant la saison des grandes pluies, il n'hsite pas monter et s'installer dans les salons et dans les chambres coucher. Il a une manie agaante de se pelotonner dans les moresques et les chinoises , ces vtements amples et lgers que l'on revt pendant la sieste ou avant de se retirer pour la nuit. Il aime aussi se cacher dans le parapluie, article indispensable aux tropiques, et qu'il ne faut jamais ouvrir ngligemment ! Il lui viendra peut-tre dans l'ide de s'endormir dans un chapeau suspendu au mur (j'ai entendu parler d'un trigonocphale qui fit cela dans une maison de campagne). Il a aussi la singulire habitude de grimper sur les longues robes trane, - douillettes, - des femmes martiniquaises, et de courir trs vite et trs lgrement jusqu'au cou de sa victime, o le chatouillement de ses pattes le trahit. Et quelquefois il se faufile dans votre lit et vous y mordra, parce que vous n'aurez pas le courage de rester parfaitement tranquille pendant qu'il vous chatouille... Avant de s'habiller, il faut se rappeler qu'il ne suffit pas de secouer un vtement pour le dloger, il faut en examiner toutes les parties trs attentivement, en particulier les manches des manteaux et les jambes des pantalons.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 79

La vitalit de cette crature est prodigieuse. J'en ai gard un treize semaines enferm dans une bouteille, sans nourriture et sans eau ; et au bout de ce temps, il tait aussi vif et dangereux qu'auparavant. Je le nourris. ensuite d'insectes vivants, punaises, vers de terre, plusieurs lepismae, et mme un des effrayants mille-pattes qui ressemblent beaucoup aux scolopendres, mais qui sont plus minces et qui ont des pattes plus nombreuses : tout parut tre galement du got de mon prisonnier. J'ai entendu parler d'un scolopendre qui avait presque un pied de long, et qui demeura dans un parasol de soie pendant quatre mois ; au bout de ce temps, il surgit tout coup un jour, aussi agressif que jamais, pour mordre la main qui l'avait involontairement dlivr... Dans la ville, le myriapode n'a se proccuper que d'un ennemi naturel : la poule. La poule l'attaque avec joie, et l'avale souvent, la tte la premire, sans mme se soucier de le tuer ! Le chat le chasse galement, mais en ayant soin de ne jamais en approcher sa tte : il le fait tournoyer rapidement par terre, de faon l'tourdir, puis quand il juge l'instant propice, il le frappe mort avec ses griffes. Mais si vous tenez votre chat, vous ne lui permettrez de courir aucun risque, car la morsure du scolopendre pourrait tre mortelle pour votre ami quatre pattes. Ses mouvements rapides exigent du chat une grande dextrit pour se dfendre... J'ai entendu parler de certains hommes qui avaient russi saisir un fer-de-lance par la queue, le faire tournoyer toute allure et en frapper la terre comme avec un fouet, sur quoi la tte redoutable se dtachait, mais je n'ai jamais entendu parler la Martinique de personne ayant os manier un myriapode vivant. Certaines superstitions se rapportant cette crature ont pour rsultat d'en diminuer le nombre. Si vous tuez un myriapode, c'est signe que vous recevrez bientt de l'argent. Et si vous rvez que vous en tuez un, c'est galement bon signe. Ainsi tout le monde est ravi quand l'occasion se prsente de tuer un myriapode en se servant gnralement d'une lourde pierre ou d'un outil de fer pour accomplir ce haut fait, car un bton n'est pas une arme suffisante. Il rgne toujours une certaine excitation lorsqu'une bte-ni-pi, comme on appelle le scolopendre en patois, s'expose la mort. Ceux qui le tuent rcitent une sorte de litanie chaque coup qu'ils lui portent, comme s'ils s'adressaient un ennemi humain : Quitt moin tchou ou, maudi ! quitt moin tchou ou, sclrat ! - quitt moin tchou ou, Satan ! Quitt moin tchou ou, abonocio ! etc. (Laisse-moi te

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 80

tuer, maudit ! Laisse-moi te tuer, sclrat Laisse-moi te tuer, Satan ! Laisse-moi te tuer, abomination !) Le terme patois pour dsigner le scolopendre n'est pas la simple corruption du franais bte--mille-pattes . Parmi une population d'esclaves qui ne savaient ni lire ni crire, il n'existait que les conceptions les plus vagues des valeurs numriques. Et le terme franais : bte--mille-pattes , ne s'adressait pas l'imagination ngre. Les esclaves inventrent eux-mmes un nom tout aussi frappant, bteanni-pi, - la bte qui est tout pieds, car anni en crole signifie seulement, mais dans le sens de tout. L'usage abrgea le terme qui devint bte-ni-pi . Cette appellation est amphibologique, car dans le patois crole il y a deux mots ni , l'un signifiant avoir et l'autre nu. Ainsi le terme crole pour scolopendre pourrait tre traduit de trois faons diffrentes ; la bte-qui-est-tout-pieds, - ou la bteaux-pieds-nus - ou, avec une affirmation finement ironique, - la bte-qui-ades-pieds .

II
Quel est le secret de l'horreur qu'inspire le scolopendre ? Elle ne se rapporte que trs indirectement au fait que cet insecte est venimeux ; sa morsure se borne provoquer une inflammation momentane, et une fivre de courte dure ; elle est moins craindre que la morsure d'autres insectes et reptiles des tropiques, dont l'aspect n'inspire jamais la mme rpulsion. Les formes des cratures venimeuses ne sont pas toujours des formes de laideur. Le serpent a de l'lgance, ainsi que des teintes mtalliques trs attrayantes ; la tarentule et le matoutou-falaise ont une beaut gomtrique. Les lapidaires ont de tout temps dpens une rare adresse imiter la grce du serpent en or et en gemmes. Une princesse ne ddaignerait pas de porter une araigne en diamants. Mais quel art saurait utiliser avec succs. la forme d'un scolopendre ? C'est une forme absolument rpugnante. Un squelette mal dfini. Cela voque l'ide d'une vieille pine dorsale de reptile, qui soudain anime, rampe sur ses fragments de ctes. Aucune autre crature ne produit absolument le mme sentiment que celui qu'inspire la vue d'un myriapode, - une rpulsion intense et une crainte particuli-

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 81

re. Ds l'instant o vous l'apercevez, vous devinez qu'il est indispensable de le tuer. Vous ne sauriez trouver de paix tant que vous sentiriez chez vous l'existence d'une vie pareille ; l'intrusion d'un serpent vous ennuierait et vous dgoterait moins. Il n'est gure facile d'expliquer la raison de cette rpulsion. Sa forme y contribue certainement, car elle semble presque contraire aux lois de la nature. Mais la forme seule n'est pas uniquement responsable de l'impression que l'on ressent en voyant la bte se mouvoir. La vraie horreur du scolopendre est sans doute due sa monstruosit de mouvement multiple et complexe comme celui d'une chane de vies se poursuivant, qui vous fait reculer brusquement comme devant un grouillement soudain de pourriture. C'est dconcertant ; une srie de contractions, d'allongements et d'ondulations si rapides qu'on les distingue peine C'est alarmant aussi, parce que cela semble toujours sur le point de disparatre, et parce que vous savez que, si vous le perdiez de vue, ne ft-ce qu'un instant, vous risqueriez de le retrouver entre votre peau et vos habits. Mais ce n'est pas tout : le sentiment que produit le scolopendre est encore plus complexe, aussi complexe en fait que l'organisation visible de cette crature. Car durant la poursuite, qu'il se retire ou qu'il attaque, qu'il s'enfuie ou qu'il se cache, il dploie plus que de l'instinct, du calcul et de la ruse, il rvle une espce d'intelligence malveillante. Il sait tromper, terrifier et feindre avec une adresse surprenante : c'est un prestidigitateur abominable !

III
Je vais quitter ma chambre aprs avoir djeun, lorsque la petite Victoire, qui m'apporte mes repas sur un plateau de bois, pousse un cri aigu : - Gad, Missi, ni bte-ni-pi assous dos ou !... J'ai une bte mille pattes sur le dos ! J'arrache mon habit et le jette terre ; la petite bonne, qui a une horreur nerveuse des scolopendres, grimpe sur une chaise. Cependant je ne vois rien sur mon habit ; je le soulve par le col et le retourne avec prcaution ; toujours rien. Tout coup, l'enfant pousse un cri et j'aperois la tte de l'insecte tout prs de ma main ; l'excrable crature se cachait dans un pli perpendiculaire du veston, que je laisse

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 82

tomber juste temps pour ne pas tre mordu. Immdiatement le scolopendre se fait invisible. Alors je soulve l'habit par un pan et le retourne trs vite, mais l'insecte glisse aussi rapidement dans la direction oppose et disparat de nouveau. Je viens de bien le voir pour la premire fois ; il a prs d'un pied de long ; il se dtache en une teinte vert-jauntre contre le drap noir, avec des pattes roses et une tte violette ; il est videmment trs jeune ! Je retourne l'habit une seconde fois ; la mme manoeuvre coeurante se rpte. Des ondulations de couleur livide se rpandent sur lui comme il s'allonge et se replie. Lorsqu'il court, sa forme n'apparat qu' moiti ; c'est seulement lorsqu'il s'arrte pour contourner l'habit que l'on discerne vraiment la panique de ses pattes. Quand il est tout fait expos, elles se meuvent avec une rapidit invisible, comme une vibration ; on ne voit qu'une espce de vapeur rostre qui se dgage autour de lui, et dont on n'oserait pas plus approcher un doigt que du halo vaporeux qui encercle une scie circulaire en mouvement. Deux fois encore je retourne mon habit avec le mme rsultat ; je remarque que le scolopendre court toujours vers ma main jusqu' ce que je la retire : il feint ! Avec un bton, je soulve l'une aprs l'autre toutes les parties de l'habit ; tout coup, je l'aperois enroul sous une manche ; il a l'air tout petit ! Comment a-t-il pu me paratre si grand il y a seulement un moment ? Mais avant `que je puisse le frapper, il m'a dpass en un scintillement et a disparu. Alors je dcouvre qu'il a la proprit de se magnifier, de dilater volont la rpulsion de sa forme ; et il s'amplifie invariablement pour faire face l'attaque. C'est trs difficile de le dloger ; il dploie une activit et une ruse tonnantes pour trouver des plis o se cacher. Au risque d'abmer le contenu des poches, je donne de violents coups de pied l'habit que je soulve ensuite, croyant le trouver mort. Mais il surgit tout coup je ne sais d'o, plus grand et plus mchant que jamais, et retombant terre il se prcipite vers mes pieds : c'est une sortie ! Je le frappe sans succs avec le bton ; il se retire dans un angle de la chambre entre les lambris et le plancher, qu'il parcourt toute vitesse, et gagne l'encadrement de la porte ; puis il se glisse derrire une charnire, et commence traverser le mur de l'escalier. L une domestique le frappe mort. - Il faut toujours viser la tte, me dit-elle. Ne marchez jamais sur la queue. Celui-ci est tout petit, mais les grands vous effraient si vous ne savez pas les tuer.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 83

Je ramasse la carcasse avec une paire de ciseaux. Maintenant qu'il est tout contract, il ne parat plus formidable du tout : il a peine dix centimtres de long, il est mince comme du carton et encore moins lourd. Il n'a aucune substantialit, aucun poids : il n'est qu'une apparence, un masque, une illusion... Mais me souvenant de quelque chose de spectral, de rus, de prestigieux qui le magnifiait et l'animait il y a seulement un moment, je suis presque tent de croire, comme certains sauvages, que quelques formes animales sont habites par des dmons.

IV
- Qu'y a-t-il qui vit encore et qui se cache dans les vieux gouts noirs de la Pense, bigoterie, prjug, ou quoique ce soit du domaine moral, quoi on puisse comparer un scolopendre ? - Vraiment je ne sais, rpondit l'ami qui j'avais pos cette question. Mais vous n'avez qu' vous adresser au monde vgtal pour trouver son sosie ! Avezvous jamais vu ceci, ajouta-t-il, en ouvrant un tiroir et en retirant un objet rpugnant, qui, comme il le pressait dans sa main, ressemblait un long bouquet pais de scolopendres desschs. - Touchez-les, dit-il en me tendant une masse de corps articuls et plats.. et de pattes hrisses. - Pour rien au monde ! rpondis-je avec un dgot tonn. Il rit et ouvrit sa main. Alors la masse se dilata. Regardez maintenant, s'criat-il. Je vis que tous ces corps taient unis aux extrmits et poussaient ensemble sur une paisse tige annele : c'tait une plante ! - Mais voici le fruit, continua mon ami, en prenant du mme tiroir une noix ovode merveilleusement bossele, grande comme un oeuf de cane rougetre et vernie par la nature d'une faon si exquise qu'on l'et prise pour une sculpture en bois de rose, toute frache des mains de l'bniste. sa place, parmi les feuilles et les branches, on et dit un objet dlicieux devenu la proie d'une multitude de scolopendres. l'intrieur, il y avait un noyau dur et lourd comme du bois de fer,

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 84

mais on me dit qu'avec le temps ce noyau s'effrite en poussire, bien que la belle noix demeure toujours intacte. Les ngres l'appellent le coco-macaque.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 85

Contes des Tropiques (1926)

Chapitre V
MA BONNE
I

Retour la table des matires

Je ne puis pas apprendre l'heure Cyrillia : j'ai essay jusqu' ce que notre patience tous deux ft prte se rompre. Cyrillia croit encore qu'un jour ou l'autre elle apprendra dire l'heure, mais je suis bien certain du contraire. - Missi, me dit-elle, lzh pa aen pou moin ; c'est minitt ka fout moin yon travail ! [Les heures ne sont rien pour moi, ce sont les minutes qui me fichent tout, le mal !] Et cependant Cyrillia est aussi ponctuelle que le soleil ; elle m'apporte toujours mon caf et une tranche de corossol cinq heures prcises du matin. Son rveil, c'est le cabritt-bois. Elle dit que le grand grillon se tait quatre heures et demie ; et c'est la cessation de son chant qui la rveille. - Bonjou', Missi. Coument ou pass la nuitt ? - Merci, ma fille. J'ai bien dormi. - Il fait trs beau temps. Si Missi veut aller la plage, les peignoirs sont prts. - Bon Cyrillia... J'y vais. Telle est rgulirement notre conversation chaque matin.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 86

A Saint-Pierre, personne ne djeune avant environ onze heures. Mais aprs un bain de mer matinal, on se sentirait un peu faible dans la matine si l'on ne prenait pas une lgre collation. Cyrillia me prpare toujours quelque chose mon retour de la plage : un petit pot d'eau de coco toute fraiche, ou un mabiyage ,ou une bavaroise, ou encore un cocoyage. Je prfre le cocoyage. Cyrillia prend une noix de coco verte, elle en tranche un ct de faon faire un trou bant, et elle verse ensuite l'eau opalescente dans un bol ; elle y ajoute alors un oeuf frais, un peu de genivre, de la muscade rpe et beaucoup de sucre. Enfin elle bat ce mlange avec un baton-ll. Le baton-ll est un article de cuisine indispensable dans tout mnage crole ; c'est une branche trs mince plusieurs rameaux, qui pointent angles droits comme les rais d'une roue. En faisant tourner rapidement ce bton entre les doigts, on mlange le breuvage instantanment. Le mabiyage est moins agrable, mais c'est un breuvage matinal trs populaire parmi les classes pauvres ; cela se compose d'un peu de rhum blanc et d'une bouteille de bire de racines trs amre, qu'on appelle mabi. Le got du mabi ressemble celui de mlasse et d'eau agrmentes parfois d'un peu de quinquina. La bavaroise est un mlange de lait frais, de sucre et d'un peu de genivre ou de rhum hollandais, que l'on bat avec le baton-ll en une paisse crme blanche. C'est, aprs le cocoyage, le meilleur des breuvages du matin ; cependant il faut trs peu d'alcool dans de ces mlanges. Ce n'est qu'avant le repas de midi qu'on peut se risquer prendre un apritif srieux - yon-ti pnch, du rhum et de l'eau sucre de beaucoup de sucre, ou de sirop de sucre. On emploie rarement le mot sucre la Martinique, si l'on considre que le sucre est encore le produit principal de l'le. On y substitue en gnral le mot doux. Cependant doux a une signification plus tendue ; cela peut dsigner du sirop et des bonbons quelconques ; ddoubl, sous la forme de doudoux, cela signifie le fruit du corosssol aussi bien qu'un amoureux. a qui le doudoux ? est le cri du vendeur de corossol. Si dans une picerie (graisserie) un ngre demande du sique au lieu de doux, c'est pour qu'on ne suppose pas qu'il dsire du sirop. En rgle gnrale, il n'emploiera le mot sique que lorsqui1 fait allusion la qualit du sucre qu'il dsire, ou du sucre en baril. Le doux entre de mille faons tonnantes dans la consommation domestique. Les ngres sucrent le lait frais, le por-

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 87

ter anglais, la bire et le vin ordinaire. Ils font cuire divers lgumes au sucre, comme par exemple les petits pois ; ils sont particulirement friands d'eau sucre et d'eau-pain, du pain et de l'eau bouillis, passs au tamis, mlangs du sucre et aromatiss de cannelle. L'tranger s'accoutume, sans ressentir de mauvais effets, toute cette sucrerie. Dans un climat septentrional, il en rsulterait pour le moins une attaque bilieuse ; niais sous les tropiques, o le peuple prfre le poisson sal et les fruits la viande, l'emploi exagr du sucre ou du sirop semble tre vritablement bienfaisant. ... Lorsque Cyrillia a prpar mon cocoyage et rinc les serviettes-ponges dans de l'eau frache, elle s'apprte aller au march, et elle s'enquiert de ce que j'aimerais pour mon djeuner. Et je lui rponds : - N'importe quoi, pourvu que ce soit crole, Cyrillia. Je veux savoir ce que mangent les gens de ce pays. Et elle fait toujours de son mieux pour me contenter sous ce rapport ; chaque jour elle m'initie des plats inconnus, des poissons ou des fruits bizarres.

II
Cyrillia est parvenue me donner une bonne ide de la diversit et du caractre du mang-Crole ; et aprs une anne entire d'observations, j'ose m'aventurer le dcrire. Par mang-Crole, j'entends la nourriture du peuple mme, - de la population ngre. Car la cuisine de la petite classe de blancs riches est surtout europenne, et dnue de tout intrt local. Pourtant je ferai remarquer que la faon de cuire est plutt provenale que parisienne, et appartient plutt au midi qu'au nord de la France. La viande, qu'elle soit frache ou sale, entre pour peu dans la nourriture des classes pauvres. Cela est d, en partie, au prix lev de toute viande ; mais cela provient aussi de la prfrence naturelle que les ngres manifestent pour les fruits et le poisson. Lorsqu'on achte de la viande frache, c'est, en gnral, pour faire une daube ou un ragot ; sans doute la viande sale est-elle plus populaire ; et les

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 88

lgumes propres l'le, et la farine de manioc sont prfrs au pain. Il n'y a gure que deux potages populaires qui soient particuliers la cuisine crole ; ce sont le calalou, un potage de gombo peu prs semblable celui de la Louisiane : et la soupe-d'habitant ou soupe paysanne. Cette dernire se compose de yams, de carottes, de bananes, de navets, de choux-carabes, de citrouille, de porc sal et de piments, tout cela cuit ensemble ; les vendredis, on omet la viande sale. La nourriture prfre, la vraie viande du peuple, c'est la morue sale. La faon la plus apprcie et la plus ordinaire de la prparer s'appelle froce. Et ce n'est pas du tout dsagrable au got. La morue est tout bonnement frite, et servie avec de l'huile, du vinaigre et du piment ; la farine de manioc et des avocados sont considrs les complments indispensables de ce plat. Et comme la farine de manioc fait partie de tout repas crole, il ne serait pas inutile d'en dire un mot ici. Chaque personne qui en connat le nom sait, sans doute, que la racine du manioc est un poison, et que les lments toxiques doivent en tre retirs par la pression et la dessiccation avant qu'on puisse la moudre en farine. La farine de manioc de bonne qualit ressemble la farine d'avoine trs grossire ; elle est sans doute aussi nourrissante. Mme lorsqu'elle devient aussi coteuse que le pain, on la prfre encore, car elle sert de farine toute la population, pour qui le mot farine ne signifie que la farine de manioc. Si l'on veut dsigner la farine de bl, on l'appelle farine Fouance [farine de France]. Bien que dans les journaux locaux l'on trouve des annonces de certaines farines amricaines, elles sont toujours farineFouance pour le peuple, pour qui tout ce qui est tranger est franais. La bire amricaine est de la bire Fouance ; les petits pois en conserve amricains sont des ti-pois-Fouance ; et tout tranger blanc qui parle franais est un yon bkFouance. En gnral on mange la farine de manioc crue, mle un peu d'eau et battue en une pte paisse ; plus elle est paisse mieux cela vaut ; il existe un dicton, dleau pass farine [plus d'eau que de farine], qui dcrit la condition d'une personne particulirement pauvre 20 . Lorsqu'on ne la sert pas avec du poisson, on mlange parfois cette farine l'eau et la mlasse raffine (sirop-battrie) : ce mets,

20 On a essay de faire du pain avec une part de farine de manioc pour trois parts

de farine de bl. Le rsultat fut excellent : mais on n'a jamais fait d'effort srieux pour mettre le pain de manioc sur le march.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 89

qui est trs agrable, s'appelle cousscaye. Il y a aussi une recette qui consiste faire bouillir la farine avec de la mlasse en une sorte de pudding ; cela s'appelle alors du matt, et les enfants en sont trs friands. Ces deux noms, matt et cousscaye, sont, dit-on, d'origine carabe : l'art mme de prparer la farine de la racine de manioc est certainement un hritage des carabes, qui ont lgu bien des mots bizarres au patois crole des Antilles Franaises. De toutes les prparations de morue avec lesquelles on mange la farine de manioc, j'ai prfr le lamori-bouilli, - du poisson bouilli qui a t tremp assez longtemps pour enlever le surplus de sel ; on le sert ensuite avec de l'huile d'olive et du piment. Ceux qui n'ont pas de domicile ou qui ne possdent pas d'endroit o faire la cuisine, achtent leur nourriture toute cuite aux mchannes lapacotte ; celles-ci se font une spcialit du macadam [de la morue cuite l'tuve avec du riz. Mais dans toute famille ngre on se rgale parfois de lamori-au-laitt, (morue l'tuve au lait et aux pommes de terre) ; de la mori-au-gratin (morue dont on a enlev les artes et qu'on fait bouillir au beurre avec des oignons et du poivre) coubouyon-lamori (morue cuite au beurre et l'huile) - bachamelle, de la morue dsosse et cuite avec des pommes de terre, des piments, de l'huile, de l'ail et du beurre. Le piment est le condiment indispensable de tous les plats, qu'ils soient crus ou cuits. Tous les mets croles se servent trs piments, en pile, en pile piment. Parmi les diffrentes espces de piment, je citerai le piment caf, plus grand mais peu prs de la mme forme qu'un grain de caf de Libria, et dont une extrmit est d'un violet rouge ; le piment-zouseau, piment d'oiseau, petit, long et carlate ; et le piment capresse, trs long, dont une extrmit est pointue et l'autre arrondie. Bien mr, ce piment est d'un rouge vif, et il est si fort que si on en brise l'corce dans une pice ferme, l'appartement entier est immdiatement imprgn d'un parfum violent. moins d'tre entran comme un Mexicain manger des piments, il est probable que vous regretterez votre premire rencontre avec la capresse ! Cyrillia m'a racont l'histoire suivante propos de ce lgume infernal.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 90

III
ZHISTOU PIMENT T ni yon manman qui t ni en pile, en pile yche ; et yon jou y Pa t ni aen pour y t baill yche-l mang. Y t ka lv bon matin-l sans yon sou : y pas sa a y t dou fai, -l y t k baill la tte. Y all lacae macoum-y, racont la peine-y. Macoum baill y toua chopine farine-manioc. Y all lacae lautt macoum, qui baill y yon grand trai piment. Macouml di y venne traipiment-, pi y t p achet la-mori, pisse y ja t ni farine. Madame-l di : Mci, macoum , y di y bonjou' ; pi y all lacae-y. L'HISTOIRE DU PIMENT Il y avait une fois une maman qui avait beaucoup d'enfants. Et un jour elle n'avait rien donner manger ces enfants. Ce matin-l, elle se leva de trs bonne heure, sans possder un sou au monde. Et elle tait si tourmente qu'elle avait perdu la tte. Elle alla la case d'une amie et lui raconta son ennui. L'amie lui donna trois chopines de manioc ; alors elle frappa la case d'une autre amie, qui lui donna un grand plateau plein de piments. L'amie lui dit de vendre ces piments et d'acheter de la morue. La mnagre lui dit : Merci, macoum (ma commre). Elle lui dit au-revoir, et retourna chez elle. Ds qu'elle fut chez elle, elle alluma du feu et mit son canari (pot de terre) plein d'eau bouillir. Puis elle cassa tous les piments et les jeta dans le canari. Aussitt qu'elle vit que le canari bouillait, elle prit son bton-ll et agita tous ces piments et en fit un calalou-piment. Lorsque le piment-calalou fut cuit, elle prit chacune des assiettes des enfants et y versa le calalou pour le refroidir. Et

Lh y riv cae y lim dif : y mett canari pi dleau assous dif- ; pi y cass toutt piment-l et mett yo adans canari-l assous dif.

Lh y ou canari- ka bou, y pouend baton-ll, pi y ll piment- : aloss y ka fai yonne calalou-piment. Lh calalou-piment-l t tchouitt, y pouend chaque zabsiett yche-li ; y mett calalou yo foute, assou, pi ta-y. Epi lh

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 91

calalou-l t bien foute, y mett farine nans chaque zassiett-l. Epi y cri toutt moune vini mang. Toutt moune vinli mett yo -tabe.

elle mit aussi son assiette refroidir ainsi que celle de son mari. Puis quand le calalou fut tout fait froid, elle versa de la farine de manioc dans chacune des assiettes. Ensuite elle appela tout le monde pour venir manger, et ils accoururent et s'assirent table. la premire bouche que le mari avala, il s'arrta et cria : Aie ! Ouaill ! ma femme ! La femme rpondit sort mari : ouaill ! mon mari ! Les petits enfants se mirent crier tous ensemble : Ouaill ! Maman ! Et leur maman leur rpondit : Ouaill ! mes enfants ! ... ils sortirent tous en courant et laissrent la maison vide et ils se prcipitrent dans la rivire pour apaiser leur soif. Et ces petits enfants se mirent boire, et boire jusqu' ce qu'ils se noyrent. Et il n'y avait plus personne que le papa et la maman. Ils demeurrent sur les rives de la rivire pleurer. Et je passais justement ce moment. Et je leur demandai : Qu'avez-vous, bonnes gens ? Alors cet homme se leva et me lana un coup de pied qui me projeta de l'autre ct e la rivire. Et comme vous voyez, j'arrive en courant pour vous raconter cette histoire.

Poumi bouche mari- pouend, y rt : - y cri : a Ae ! ouailll ma fenm ! Femm-l rponne mari-y : Ouaill ! mon mari ! Cs ti mamnaille-l cri : Ouaill ! Manman ! Manman- rponne Ouaill ! ychesmoin ! ... To toutt pouend couri, quitt cae-l sle, - pi yo toutt tomb la rivi touemp bouche yo. Cs timanmaille-l bou dleau si tellement jusse temps yo toutt ny : t ka rt anni manman-l pi papa-l. Yo t l, bo la rivi, qui t ka pleir. Moin t ka pass l'h- ; -moin a mand yo : Ca zautt ni ?

Nhomme-l lv - y baill moin, yon sle coup dpi, y voy moin lautt b larivi-ou ou moin vini pou cont pa ba ou.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 92

IV
... Quatre plats forment le luxe des jours de fte des pauvres ; ce sont le manicou, le ver-palmiste, le zandouille et la poule-pi-diri 21 . Le manicou est un brave petit marsupial, qui pourrait tre appel l'opossum de la Martinique ; il combat le serpent bien qu'infrieur en force, et c'est le plus grand ennemi des rats des champs. Au march, le manicou se vend deux francs cinquante au plus bas prix : en gnral on le sale avant de le faire cuire. Le grand ver, ou plutt la grande chenille, appel ver-palmiste, loge dans les fates des palmistes, surtout aprs que le chou a t coup et que l'arbre commence mourir. C'est la chenille d'un scarabe curieux, dont les trompes l'ont fait surnommer par les croles lfant, l'lphant. Ces vers se vendent sur la Place du Fort deux sous pice. On les fend en deux et on les fait rtir vivants ; il parat qu'ils ont le got d'amandes. Je n'ai jamais essay de vrifier l'exactitude de cette affirmation, et je suis heureux de constater que peu de croles blancs aiment cette nourriture barbare. Les zandouilles sont de dlicieux saucissons faits de couenne de lard, et qui ne se vendent au march que le dimanche. Elles cotent un franc cinquante pice et plusieurs femmes sont clbres la Martinique pour leur faon de les prparer. J'en ai mang qui sont aussi agrables au got que les fameux pts de porc de Londres. Les zandouilles de Lamentin sont, parat-il, les meilleures.

21 Il faut que je mentionne un plat clandestin : chatt ; inutile de dire que les chats

ne sont pas vendus, mais vols. Il est vrai qu'il n'y a qu'une classe de pauvres trs restreinte qui mange du chat ; mais ils en mangent tant dans cette classe que les chats sont devenus trs rares Saint-Pierre. La coutume est purement une superstition ; il est affirm que si vous mangez du chat sept fois, ou si vous mangez sept chats, ni sorcire, ni sorcier, ni quimboiseur ne pourront jamais vous faire du mal ; et pour que le repas soit entirement efficace, il faut le manger la veille de Nol... Le nombre mystique sept existe propos d'une autre et meilleure superstition crole ; si vous tuez un serpent, sept grands pchs vous seront pardonns : ou k ni sept grands pchs effacs.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 93

Mais c'est certainement la poule-pi-diri qui est le plat le plus populaire ; c'est aussi le plus coteux et les pauvres se l'offrent rarement. En Louisiane, un mets presque identique, du poulet cuit au riz, s'appelle jimbalaya. Les Martiniquais considrent ce plat comme une dlicatesse telle, que lorsqu'on veut gronder une personne trop exigeante ou qui est difficile satisfaire, on lui demande : - Ca ou l'enc-poule-pi-diri ? [Que voulez-vous encore ? De la poule au riz ?] Et les petits enfants mchants deviennent d'une sagesse exemplaire lorsqu'on leur fait la promesse suivante : Ae ! ch, b doudoux ! Doudoux ba ou poule-pi-diri : Ae ! ch, bo doudoux 1 (Aie ! chri, embrasse doudoux Doudoux te donnera de la poule au riz ! Ae ! chri, embrasse doudoux !) Je ne saurais dire jusqu' quel point le riz contribue au succs de ce plat. mais en gnral le riz prime toutes les autres crales ; il est au moins six fois plus recherch que le mas. Diridoux [du riz bouilli au sucrej se vend tous les jours en quantits prodigieuses, surtout au march, o l'on en vend au dtail en petits tas, rouls dans des feuilles de bananes ou de cachibou, cinq centimes pice. Diriaulaitt, vritable pudding au riz, est aussi excessivement apprci.

V
Tout le monde mange des akras, qui se vendent un sou pice. L'akra est un petit beignet dans la composition duquel entrent beaucoup de choses diffrentes : soit de la morue, soit des titiri, des haricots, des cervelles, des choux-carabes, des petits pois aux yeux noirs [poix-zi-nou], ou des crevisses [akracribiche]. S'ils se composent de carottes, de bananes, de poulet, de chouxpalmistes, etc., et s'ils sont sucrs, on les appelle des marinades. La premire fois qu'on en mange, cela semble un plat trop gras pour un climat aussi chaud ; mais en s'habituant aux conditions de la vie des tropiques, on s'aperoit bientt qu'une certaine quantit de nourriture l'huile est la fois saine et ncessaire.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 94

Parmi les lgumes les plus populaires, le haricot est le plus recherch. On prfre les haricots, rouges, mais les haricots bouillis et servis froids, avec beaucoup d'huile et de vinaigre, forment une salade trs apprcie. Ensuite viennent, par ordre de prfrence, les choux-carabes, les patates, les zignam, le camanioc et la cousscouche : tous ces lgumes sont d'immenses tubercules, les vritables pommes de terre des tropiques. Le camanioc est plus fin que le chou-carabe, et bouilli devient plus blanc et moins dur ; en apparence, il ressemble beaucoup la racine de manioc. mais ne possde pas d'lments toxiques. La cousscouche est le plus agrable de tous les tubercules : la meilleure pomme de terre d'Irlande ne la vaut pas. On fait cuire la plupart de ces tubercules en une sorte de bouillie appele migan : il y a ainsi la migan-choux, fait de choux-carabes : la migan-zignames, fait de yams ; la migan-cousscouche, etc ; on sert gnralement des crabes ou des crevettes avec la migan. Le petit crabe rose, appel tourlourou [en patois touloulou] est particulirement got. La migan se fait aussi avec le fruit--pain. De trs grandes bananes ou plantains sont bouillis avec de la morue, avec des daubes, des ragots et des oeufs. Le fruit--pain remplace avantageusement les lgumes. Il doit tre trs cuit, et son got ressemble des pommes de terre sches et confites. La fleu-fouitt--pain, ou fleur-du-fruit--pain, longue racine en forme de cosse dont l'extrieur est recouvert de graines minuscules trs rapproches les unes des autres comme des ttes d'pingles, et dont la moelle intrieure est extrmement lastique, forme un dlicieux bonbon.

VI
A la Martinique, on fait une norme consommation de bananes ; on y mange plus de bananes que de lgumes, et chaque anne on augmente la culture des bananiers. Le 'ngre semble reconnatre instinctivement la valeur conomique de la banane, sur laquelle l'attention avait t depuis longtemps attire par Humboldt, qui estimait que tandis qu'un arpent de bl suffirait peine nourrir trois personnes, un arpent de bananes suffirait en nourrir cinquante. Les bananes et les figues-bananes sont les fruits les plus apprcis par le peuple. On les prpare de mille faons et on les sert avec toutes sortes de poissons et de viande. Cependant ce que nous appelons des bananes aux Etats-Unis n'est pas

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 95

connu sous ce nom la Martinique : on les appelle des figues. Ici ce sont les plantains qui sont dnomms bananes, Du reste, la nomenclature populaire vous surprend souvent : choux peut vouloir dire soit une espce de racine [choux-carabe], soit le faite d'un chou-palmiste ; Jacquot dsigne parfois un poisson ; cabane ne signifie jamais cabane, mais un lit ; un cricket n'est pas un grillon, c'est une grenouille. Et au moins cinquante autres mots du vocabulaire populaire possdent des significations tout aussi trompeuses. Si vous voulez dsigner de vraies figues, figues sches, il faut dire figues-Fouance [figues de France] ; autrement personne ne vous comprendra. Il y a ici plusieurs sortes de bananes appeles figues : les quatre espces les plus recherches sont les figues-bananes ou plantains ; les figues makouenga qui poussent dans les bois et qui ont la peau rouge ; les figues-pommes, qui sont trs grandes et jaunes, et les ti-figues-dess, petites bananes de dessert, que l'on voit sur toutes les tables de Saint-Pierre. Elles sont petites, sucres et toujours agrables, mme lorsqu'on n'a pas d'apptit pour d'autres fruits. Il faut un certain temps pour s'accoutumer beaucoup de fruits tropicaux, ou du moins pour trouver la patience et l'inclination de les manger. Un grand nombre, bien qu'ayant un got dlicieux, ont vraiment des noyaux trs agaants, tels les goyaves mres, les cerises et les barbadines ; mme les corossols et les pommes-cannelle ne sont au fond que d'immenses noyaux trs durs enfouis dans une pulpe au got exquis. La sapote ou sapotille a moins de noyau, et on apprend l'aimer. Ses ppins sont grands et plats ; on les casse facilement en deux avec l'ongle ; entre les deux moitis se trouve une peau blanche, trs mince. Il faut une certaine adresse pour enlever cette pellicule sans briser le ppin, et l'on dit que c'est une preuve d'affection que de russir. Peut-tre la forme de la pellicule, qui est celle d'un cur, est-elle responsable de cette tradition populaire. La jolie fille de couleur demande son doudoux : Ess ou ainmain moin ? - pouloss tir ti lapeau-l sans cass-y. [M'aimes-tu ? Alors enlve cette petite peau sans la dchirer.] Et malheur lui s'il la dchire !... Le fruit martiniquais le plus dsagrable est, je pense, la pomme d'Hati. Elle est attrayante d'apparence ; mais elle a une odeur et un got musqus fort nausabonds. Peu de croles blancs en mangent. Cependant les oranges mritent toutes les louanges. Il y a nanmoins plusieurs fruits qui ressemblent des oranges, et qui sont beaucoup plus remarquables. Il y a le chadque, qui atteint ici trois pieds de circonfrence, et qui a une douce pulpe

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 96

rose. Et il y a le fruit-dfendu, sorte de btard de l'orange et du chadque, trs suprieur tous deux. Les gens de couleur soutiennent que ce fruit monstrueux est le mme qui poussait au Paradis sur l'arbre fatal. c'est a mnm qui fai moune ka fai yche conm a atoulement ! [c'est le mme fruit qui fait que le monde fait des enfants comme a actuellement !] Le fouitt-dlendu est, en effet, merveilleux sa faon, mais le fruit qui me surprit le plus premire vue fut le zabricot. Ou l yon zabricot ? [Voulez-vous un abricot ?] me demanda Cyrillia un jour. Je rpondis que j'aimais beaucoup les abricots et que j'en mangerais plus d'un seul. Cyrillia parut tonne, pourtant elle ne dit rien ; mais quand elle revint du march, elle posa deux abricots sur la, table, en observant : Ca k fai ou malade mang tout a ! [Vous serez malade si vous mangez tout cela !] Je ne pus mme pas en manger la moiti d'un ! Imaginez une prune plus grande que le plus grand navet, avec une peau pareille celle d'une pomme reinette, la chair ferme et sucre, couleur carotte, et un noyau plus gros qu'un uf de canard et dur comme un roc. Ces fruits sont aromatiques tout en tant trs sucrs ; et leur prix varie de cinq dix centimes suivant leur grosseur. L'arbre de ce fruit, originaire des Antilles, a donn naissance une curieuse croyance parmi les aborignes de Hati. Ils affirment que ses fruits forment les aliments des morts ; et quoique tortur par la faim, un Indien des bois prfrerait rester sans nourriture que de dpouiller un de ces arbres de son fruit, dans la crainte de priver les esprits de leur nourriture... Mais on ne trouve aucune trace de cette croyance parmi les gens de couleur de la Martinique. Ces fruits sont du luxe chez les pauvres, qui mangent surtout des mangues et des bananes. C'est une besogne un peu malpropre que de manger une mangue ordinaire, dans laquelle chaque particule de la pulpe est attache au noyau ; on prfre la ronger en solitude ! Mais il y a des mangues cultives dont la chair, plus paisse et plus belle, se dcoupe en tranches, de faon qu'il est possible de manger le fruit presque entier sans le sucer et sans se salir. Parmi les varits de mangue qui ont t greffes, certaines sont aussi dlicieuses que les oranges. Sans doute y a-t-il la Martinique autant de varits de mangues qu'il y a chez nous de varits de pches. Je n'en connais pourtant que quelques espces) comme, par exemple, la

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 97

mangue-Bassignac ; la mangue-pche ; la mangue verte, trs grosse et oblongue ; la mangotine, toute petite et ronde ; la mangue-qunette, petite aussi et presque oviforme ; la mangue-zz, trs sucre, petite et de forme aplatie ; la mangue d'or, qui vaut cinquante centimes pice ; la mangue-Lamentin, varit trs cultive ; et la superbe Reine-Amlie, grand fruit jaune qui, mme la Martinique, se vend cinq sous pice !

VII
... Ou c'est bonhomme cton ? - ou c'est zimage, non ? Cyrillia veut savoir si je suis un bonhomme en carton ou une image, que je ne mange pas. La vrit est que je suis un peu suraliment, car dans les tropiques l'tranger ne peut manger comme les indignes ; mais mon abstinence la surprend. Dans le nord, nous mangeons surtout pour produire des calories. Dans les tropiques, except si on a l'habitude de prendre beaucoup d'exercice physique, ce qui est fort difficile, il est impossible d'avoir grand apptit. Cyrillia n'admet pas que je me nourrisse entirement de mang-Crole. Elle insiste pour que j'absorbe de temps en temps des biftecks et des rtis, et-elle essaye de me tenter aussi avec toutes sortes de ces desserts bizarres et dlicieux, en particulier avec des gteaux faits de noix de coco rpe et de sirop de sucre [tablett-coco-rap] que l'on apprend vite aimer. Pourtant je n'arrive pas manger suffisamment pour calmer les inquitudes de Cyrillia. Ce n'est pas du reste le seul reproche qu'elle ait me faire. Je fais ou je dis constamment des choses qui la choquent. Les Croles sont peut-tre les tres les plus prudents qui soient. L'tranger qui marche au soleil sans parasol, ou qui se tient en plein courant d'air, provoque chez le Crole de l'tonnement et de la compassion. Les plaintes de Cyrillia, au sujet de mon insouciance en matire d'hygine, se terminent toujours par ces mots : Yo pa fai a ici . [On ne fait pas a ici.] Parmi les actes dangereux que je commets, je note ceux de me laver les mains ou le visage pendant que je suis encore en transpiration ; d'enlever mon chapeau immdiatement en rentrant d'une promenade ; de sortir tout de suite aprs un bain, et de me laver le visage au savon.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 98

- Oh Cyrillia ! Quelle sottise ! Pourquoi ne me laverais-je pas la figure au savon ? - Parce que a vous aveuglera, dit Cyrillia, a k echou limi zi ou, [Cela tuera la lumire de vos yeux.] Il n'y a personne de plus propre que Cyrillia ; du reste, le bain quotidien est de rigueur par tous les temps parmi les gens du peuple. Pourtant des milliers de personnes ne se servent jamais de savon, pour le visage, croyant, comme Cyrillia, que cela tue la lumire des yeux . Un jour, j'avais fait une grande promenade au soleil, et je revenais avec une soif telle que toutes les vieilles histoires de voyageurs souffrant du manque d'eau dans les dserts me revinrent la mmoire avec une signification nouvelle. Et des visions de simouns s'levrent devant moi. Quelle joie d'apercevoir et de saisir la lourde dobanne rouge aux lvres paisses, toute frache et couverte de la rose de l'Eau-de-Gouyave qui la remplissait jusqu'au bord, -toutt-vivant, comme dirait Cyrillia ! Mais tout coup j'entends un cri perant et Cyrillia m'arrache la jarre des mains en me demandant : Ess ou l to ou c-ou ? Saint Joseph ! [Est-ce que vous voulez tuer votre corps ?] Les croles emploient le mot corps en parlant de tout ce qui peut arriver a soi-mme : faire du mal son corps , marier son corps , enterrer son corps , etc. Peut-tre cette expression provientelle d'un dsir excessif de prouver sa foi profonde dans l'existence de l'me ?... Cyrillia me fit un petit punch au rhum et au sucre, et me dit de ne jamais boire de l'eau si frache en rentrant d'une promenade, moins que je ne veuille tuer mon corps... Cette fois elle parlait sagement. Une boisson d'eau froide, absorbe immdiatement aprs avoir march, se rsout en une transpiration abondante et glace, pendant laquelle les courants d'air sont vraiment dangereux. On ne redoute pas les rhumes ici ; mais les pleursies sont frquentes et sont parfois dues des imprudences de ce genre. Chez moi, j'ai rarement l'occasion de commettre mme une imprudence involontaire ; car Cyrillia possde le don d'ubiquit, et elle est toujours sur le qui-vive, de crainte que quelque chose de terrible ne m'advienne. C'est une gouvernante zle et une cuisinire remarquable. Il y a certainement beaucoup faire et elle n'a qu'une enfant pour l'aider ; mais elle semble n'tre jamais presse. Sa batterie de cuisine est tout ce qu'il y a de plus simple ; un fourneau charbon de bois, en bri-

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 99

ques, quelques pots de terre [canari], et quelques grils. Et cependant, avec ces instruments sommaires elle arrive prparer autant de plats qu'il y a de jours dans l'anne. Je ne l'ai jamais vue s'occuper autour de son canari plus d'une heure la fois ; pourtant tout est dans un ordre parfait. Quand elle ne travaille pas, elle est tout fait heureuse d'tre assise la fentre, elle s'amuse regarder la vie de la rue, ou elle joue avec un petit chat qu'elle a si bien dress qu'il comprend tout ce qu'elle lui dit.

VIII
Avec l'obscurit, tous les habitants de l'le se retirent chez eux. Les rues deviennent silencieuses et la vie de la journe disparat. A huit heures, presque toutes les fentres sont fermes, et les lumires teintes ; neuf heures, tout le monde dort. Il n'y a pas de soires, pas de runions nocturnes, sauf pendant les rares saisons thtrales et pendant le Carnaval. L'existence active se rgle presque sur le lever et le coucher du soleil... Le soir, l'unique plaisir qui soit permis l'tranger, c'est de fumer tranquillement sur son balcon ou devant sa porte. Il ne faut pas songer lire, d'abord parce que les livres sont rares, ensuite parce que les lampes sont dfectueuses, et enfin parce que les insectes se pressent immdiatement autour des bougies ou des lumires. J'ai la chance d'avoir un balcon assez large pour contenir un rocking-chair. Et parfois Cyrillia et le petit chat viennent me tenir compagnie avant l'heure du coucher. Le chat grimpe sur mes genoux et Cyrillia s'assied mme le balcon. Un soir trs clair, Cyrillia s'amusait beaucoup regarder les nuages ; ils flottaient trs haut et le clair de lune les rendait brillants comme du givre. Comme ils changeaient de forme sous la pression du vent, Cyrillia semblait dcouvrir en eux des choses merveilleuses ; des moutons, des navires avec leurs voiles, des vaches, des visages et peut-tre mme des zombis. - Travaill Bon Di, joli,-anh ? [N'est-ce pas que le travail du Bon Dieu est joli ?] me dit-elle enfin... Il y avait Mme Rmy, qui vendait les foulards et les madras les plus fins de Saint-Pierre ; eh bien, elle tudiait les nuages. Elle dessinait les dessins des nuages sur ses foulards ; chaque fois qu'elle voyait un trs

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 100

beau nuage, ou un bel arc-en-ciel, elle en faisait tout de suite un dessin en couleur, et elle l'envoyait en France pour qu'on fasse des foulards exactement pareils... Mais depuis qu'elle est morte, vous ne voyez plus d'aussi jolis foulards !... - Cyrillia, aimeriez-vous regarder la lune avec mon tlescope ? lui demandaije. Laissez-moi vous le chercher. - Oh non, non ! s'cria-t-elle, comme si elle tait choque. - Mais pourquoi non ? - Ah ! faut pa gd baggaie Bon Di conm a 1 [Il ne faut pas regarder les choses du Bon Dieu comme cela.] Je n'insistai pas. Aprs un petit silence Cyrillia reprit : - Mais une fois j'ai vu le soleil et la lune qui se battaient. C'tait ce qu'on appelle une clipse, n'est-ce pas ?... Ils luttrent longtemps. Je les regardai. Nous avons mis une terrine pleine d'eau par terre, et nous avons regard dans l'eau pour les voir. Et la lune a t plus forte que le soleil. Oui, le soleil a d cder la lune... Pourquoi se battent-ils ainsi ? - Mais ils ne se battent pas, Cyrillia. - Mais si, puisque je les ai vus. Et la Lune est beaucoup plus forte que le Soleil. Je n'essayai pas de contredire ce tmoignage oculaire. Cyrillia continuait regarder les jolis nuages. Puis elle dit : - N'aimeriez-vous pas avoir une chelle assez longue pour grimper jusqu' ces nuages et voir de quoi ils sont faits ? - Mais, Cyrillia, ce sont simplement des vapeurs, des brumes. J'ai souvent t au milieu des nuages. Elle me regarda, surprise. Puis, aprs un moment de silence, elle me dit avec une ironie dont je ne l'aurais pas crue capable : - Alors vous tes le Bon Dieu ? - Voyons, Cyrillia, c'est trs facile d'atteindre les nuages. On voit des nuages en haut de la montagne Pele ; les gens y vont bien. Moi-mme, j'ai t entour de nuages.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 101

- Ah, mais ce ne sont pas les mmes nuages. Ce ne sont pas les nuages du Bon Dieu. Quand vous tes sur le Morne de la Croix, vous ne pouvez pas toucher le ciel. - Ma chre Cyrillia, il n'y a pas de ciel toucher. Le ciel n'est qu'une apparence. - Anh, anh, anh ! Pas de ciel ! Vous dites qu'il n'y a pas de ciel ?... Alors qu'est-ce qu'il y a l-haut ? - L'espace, le bel espace bleu, Cyrillia. - Et quoi donc sont attaches ces toiles ? - rien. Ce sont des soleils, mais tellement plus loigns que notre soleil qu'ils nous paraissent petits. - Non, ce ne sont pas des soleils. Ils n'ont pas la mme forme que le soleil... Il ne faut pas dire qu'il n'y a pas de ciel ; c'est vilain. Mais d'ailleurs, vous n'tes pas Catholique. - Ma chre Cyrillia, je ne vois pas quel rapport cela a avec le ciel. - Alors, o demeure le Bon Dieu ? s'il n'y a pas de ciel ? Et o est le Paradis ? O est lEnfer ? - Un enfer dans le ciel, Cyrillia ? - Le Bon Dieu a fait le Paradis dans une partie du Ciel et l'Enfer dans une autre partie, pour les mchantes gens... Ah, vous tes un Protestant ! Vous ne savez pas les choses du Bon Dieu ! Voil pourquoi vous parlez ainsi. - Qu'est-ce qu'un Protestant, Cyrillia ? Vous en tes un. Les Protestants ne croient pas la religion, ils n'aiment pas le Bon Dieu. -.Eh bien, je ne suis ni Catholique, ni Protestant. - Oh, vous ne voulez pas dire cela ! Vous n'tes srement pas un maudit . Il n'y a que les Protestants, les Catholiques et les maudits. Je suis sre que vous n'tes pas un maudit... Mais il ne faut pas dire qu'il n'y a pas de ciel... - Pourtant, Cyrillia...

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 102

- Non. Je ne vous couterai pas. Vous tes un Protestant. D'o vient la pluie s'il n'y a pas de ciel ? - Mais Cyrillia, les nuages... - Non. Vous tes un Protestant. Comment pouvez-vous dire de pareilles choses ? Il y a les Trois Rois et les Trois Valets, les belles toiles qui viennent l'poque de Nol, - tout l-bas ! si belles et grandes, grandes, grandes ! Et vous dites qu'il n'y a pas de ciel ! - Peut-tre suis-je un maudit, Cyrillia ! - Non ! non ! Vous n'tes qu'un Protestant. Mais ne me dites plus qu'il n'y a pas de ciel. C'est mal ! - Bien, Cyrillia, je ne le dirai plus. Mais je dirai qu'il n'y a pas de zombis. - Je sais que vous n'tes pas un maudit : vous avez t baptis. - Comment le savez-vous ? - Parce que si vous n'aviez pas t baptis, vous verriez des zombis partout, mme en plein jour. Tous les enfants qui n'ont pas t baptiss voient des zombis.

IX
La sollicitude que Cyrillia professe pour moi s'tend au del des lieux communs de l'hygine et du rgime, jusque dans le domaine des choses spirituelles. Elle craint beaucoup que quelque chose ne m'advienne par l'intermdiaire des sorciers [socis], ou des zombis. Surtout par les zombis. Cyrillia croit aux zombis avec une fermet qui rend toute discussion inutile. Cette croyance fait partie de sa nature intrieure, c'est quelque chose d'hrditaire et d'ancien comme l'Afrique, aussi caractristique de sa race que l'amour de rythmes et de mlodies totalement diffrents de nos conceptions musicales, mais qui possdent, pourtant, mme pour les gens civiliss, un charme inexplicable et mouvant. Zombi ! Le mot est plein de mystre, mme pour ceux qui le crrent. Les explications de ceux qui le prononcent ne sont jamais bien lucides ; ce mot semble veiller des ides sombrement impossibles dfinir, des imaginations appartenant

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 103

l'esprit d'une autre race, et d'une autre re inconcevablement ancienne. Lutin est peut-tre le mot de notre langage qui offre la meilleure analogie avec zombi ; pourtant l'un n'est pas entirement traduit par l'autre. Tous deux ont, cependant, un point commun, ou ils se confondent : cette rgion du surnaturel qui est le plus primitif et le plus vague ; et les rapports les plus troits qui existent entre l'imagination sauvage et la civilise se trouvent dans ces craintes, que nous disons puriles, de l'obscurit, des ombres et des choses rves. Une forme de la croyance dans les zombis, se rapprochant de certaines superstitions spirituelles propres diffrentes races primitives, semble avoir t suscite par le cauchemar, par cette forme de cauchemar dans laquelle les personnes qui nous sont les plus familires se transforment lentement, hideusement, en des tres malveillants. Le zombi vous trompe sous l'apparence d'un compagnon de voyage, d'un vieux camarade, comme les esprits du dsert des Arabes ; ou mme sous la forme d'un animal. En consquence, le ngre crole redoute tout ce qu'il rencontre de vivant sur une route dserte aprs la tombe de la nuit : un cheval errant, une vache, un chien mme ; et les mres grondent leurs petits enfants en les menaant de faire chercher un chatzombi ! Zombi k nana ou ! [Le zombi te mangera !] est en gnral une menace trs efficace la campagne, o l'on croit qu'aprs le coucher du soleil on peut rencontrer des zombis partout. En ville, on estime que les heures rgulires de leur apparition sont entre deux et quatre heures du matin. Du moins, c'est ce que me dit Cyrillia : Dsh, toua zh-matin : c'est lh zombi. Yo ka sti dsh, toua zh ; c'est lh yo. A quattrh yo ka rentr ; angelus ka sonn . [Deux heures, trois heures du matin, c'est l'heure des zombis. A quatre heures, ils retournent d'o ils sont venus ; l'anglus a sonn.] Pourquoi ? je demande. C'est pou moune pas joinne yo dans la rue. [C'est pour que les gens ne les rejoignent pas dans la tue], rpond Cyrillia. - Est-ce qu'ils ont peur du monde, Cyrillia ? - Non, ils n'ont pas peur, mais ils ne veulent pas que le monde connaisse leurs affaires. Cyrillia me dit aussi qu'il ne faut pas regarder par la fentre quand un chien hurle la nuit. Ce chien est peut-tre un mauvais-vivant . S'il voit que je le

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 104

regarde, il dira : Ou tropp quirise quitt cabane ou pou gd zaffai lezault . [Vous tes trop curieux de quitter votre lit comme cela pour vous mler des affaires des autres.] - Et alors, Cyrillia ? - Alors il vous crvera les yeux, - y k coqui zi ou,- il vous rendra aveugle. Un jour, je dis : - Mais Cyrillia, avez-vous jamais vu des zombis ? - Comment ! J'en vois souvent. Ils se promnent dans ma chambre la nuit ; ils marchent comme vous et moi. Ils s'assoient dans les fauteuils bascule, et se balancent trs doucement en me regardant. Alors je leur dis : Que faites-vous ici ? Je n'ai jamais fait de mal personne. Allez-vous-en ! Et ils s'en vont. - quoi ressemblent-ils ? - des gens, - parfois des gens trs beaux [bel moune]. J'en ai peur. Je ne les vois que lorsqu'il n'y a pas de lumire. Tant que la lampe brle devant la Vierge, ils ne viennent pas. Mais parfois l'huile manque et la lumire meurt... Dans ma chambre il y a des feuilles de palmiers sches, et quelques fleurs fltries sont cloues au mur. C'est Cyrillia qui les a mises l. Elles viennent des reposoirs rigs pour la dernire procession de la Fte-Dieu. ; elles sont bnies et ont, parait-il, le don d'loigner les zombis. C'est pourquoi elles sont cloues au mur, au-dessus de mon lit. On ne saurait tre meilleur pour les animaux que Cyrillia ne se montre en gnral. Tous les animaux du voisinage la martyrisent ; chiens et chats la volent avec la plus grande impudence sans la moindre crainte d'tre battus. Je fus donc trs surpris un soir en la voyant s'vertuer attraper un scarabe qui s'approchait de la lumire, et lui plonger dlibrment la tte dans la flamme de la bougie. Lorsque je lui demandai comment elle pouvait tre si cruelle, elle me dit : - Ah ! ou pa connaitt choe pays-ci [Ah ! vous ne connaissez pas les choses de ce pays] Les choses auxquelles elle faisait allusion taient des Choses Surnaturelles. La croyance populaire veut que certaines cratures ailes, qui volent autour des bougies la nuit, soient peut-tre des engags ou des envoys, des mauvaises gens qui

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 105

ont le pouvoir de se transformer, ou mme des zombis envoys par les sorciers pour faire du mal. - Il y avait une femme Tricolore, me dit Cyrillia, qui cousait beaucoup la nuit. Et un grand scarabe entra dans sa chambre et se mit voler autour de la bougie et l'ennuya beaucoup. Un soir, elle russit l'attraper, et elle lui brla la tte dans la flamme. Le lendemain, une femme qui tait sa voisine vint la voir, la tte toute bande. - Ah ! macoum, dit l'ouvrire, a ou ni dans guile-ou ? [Ah, ma commre, qu'avez-vous la. tte ?] Et l'autre lui rpondit, trs fche : Ou ni toupet mand moin a moin dans guile moin ! - et ct ou qui t bril guile moin nans chandell ou hi-sou . (Vous avez le toupet de me demander ce que j'ai la tte, quand c'est vous-mme qui m'avez brl la figure hier soir dans votre chandelle.) Un matin, trs tt, vers cinq heures, Cyrillia, en ouvrant la porte d'entre, aperut un crabe immense qui descendait la rue. Il s'tait, sans doute, chapp de quelque tonneau, car c'est l'habitude ici de garder des crabes vivants dans des barils, pour les engraisser, en les nourrissant de mas, de mangues et surtout de cayenne verte ; on vite de faire cuire les crabes aussitt aprs les avoir attraps, car ils ont peut-tre mang des pommes de mancenillier l'embouchure des rivires. Cyrillia poussa un cri de dtresse en apercevant ce crabe, et je l'entendis qui se parlait elle-mme : - Moi le toucher ! Jamais ! Qu'il aille se promener ! Est-ce que je sais si ce n'est pas un crabe arrang [yon crabe rang], ou un envoy ? Tout le monde sait que j'aime les crabes. Pour deux sous je puis acheter un beau crabe, et savoir d'o il vient. Le crabe descendait toujours la rue : sa vue provoquait partout la consternation. Personne n'osait le toucher ; les femmes lui criaient : Misrable ! - Envoy Satan ! - allez, maudi ! Certaines l'aspergeaient d'eau bnite. Sans doute ce crabe parvint-il sain et sauf la mer !... Ce mme soir, Cyrillia me dit . - Je crois que ce crabe tait un petit zombi. Je vais brler une lumire toute la nuit pour l'empcher de revenir !

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 106

Un autre jour, pendant mon absence, un ngre, qui j'avais prt deux francs, vint chez moi et acquitta sa petite dette. Cyrillia m'apprit la chose mon retour, et me montra l'argent bien envelopp dans un morceau de papier brun. Elle me dit qu'il ne fallait pas y toucher, elle m'en dbarrasserait au prochain march. Comme je me moquais de ses craintes, elle dit : - Vous ne connaissez pas les ngres, Missi. Ils sont jaloux et mchants. Je ne veux pas que vous touchiez cet argent, car je n'ai pas une bonne opinion de toute cette affaire. Lorsque je commenai mieux connatre les dessous de la vie martiniquaise, je compris comment beaucoup de superstitions similaires naissaient et se justifiaient dans des cerveaux simples et illettrs. Le sorcier ngre n'est au pis qu'un empoisonneur. Mais il possde un art trs curieux qui dfia longtemps toute investigation srieuse, et qui, au commencement du XVIIIe sicle, fut attribu, mme par les blancs, une influence diabolique. En 1723 et en 1725, plusieurs ngres furent brls vifs, accuss d'tre des sorciers en ligue avec le diable. C'tait une poque dignorance relative ; mais, mme aujourd'hui, il se produit des faits qui tonneraient le mdecin le plus pratique et le plus sceptique. Voici un exemple : un laboureur, renvoy d'une plantation, jure de se venger ; le lendemain matin, l'atelier tout entier est incapable de travailler. Chaque homme et chaque femme de l'exploitation est dans l'impossibilit de marcher ; chaque personne a les jambes horriblement gonfles. Yo t ka pil malfice : - ils ont march sur un malfice. Quel est ce malfice ? Tout ce qu'on peut arriver dterminer, c'est que certaines petites graines piquantes ont t parpilles terre, l o les travailleurs ont l'habitude de passer nu-pieds. D'ordinaire, le fait de marcher sur ces graines n'offre pas d'inconvnients ; mais il est vident que, dans la circonstance prsente, elles ont d tre prpares d'une faon spciale, peut-tre trempes dans un poison quelconque ou dans du venin de serpent. En tout cas, le mdecin juge plus prudent de traiter ces inflammations comme des morsures de serpent. Et aprs plusieurs jours, les ouvriers peuvent parfois, reprendre leur travail.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 107

X
Pendant que Cyrillia s'occupe de son canari, elle se parle elle-mme, ou bien elle chante. Elle a une voix basse et sonore, et elle chante des chansons tranges que cette gnration a oublies : complaintes croles des jours passs, aux rythmes bizarres, et aux fractions de modulations qui son srement africaines. Mais le plus souvent, elle se parle elle-mme, comme le font toutes les Martiniquaises. C'est un murmure continuel, pareil celui d'un ruisseau. Au commencement, je croyais qu'elle parlait quelqu'un, et je lui criais : - Epi quiless moune a ou ka pal- ? [Et puis qui parlez-vous ?] Mais elle rpondait toujours - Moin ka pl anni co moin. [Je parle seulement mon corps] C'est l'expression crole pour se parler soi-mme. - Et de quoi vous parlez-vous si souvent vous-mme, Cyrillia ? - Je me parle de mes petites affaires [ti zaffai moin]... C'est tout ce que je puis jamais en tirer. Mais lorsqu'elle ne travaille pas, elle demeure assise pendant des heures regarder par la fentre. En cela, elle ressemble au petit chat. Tous deux, ils semblent prendre le mme plaisir silencieux regarder la rue, ou les hauteurs vertes qui s'lvent au-dessus des toits, le morne d'Orange. Parfois alors elle rompt le silence de la faon la plus trange, si elle croit que je ne suis pas trop absorb par mes paperasses pour rpondre une question. - Missie ? - timidement. - Eh ?... - Di moin, ch, ti manmaille dans pays ou, toutt piti, piti, ess a ple anglais ? [Dis-moi, cher, les petits marmots dans ton pays, les tout petits, petits, parlent-ils anglais ?] - Mais certainement, Cyrillia. - Toutt piti, piti ? ceci avec un accent de surprise grandissant.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 108

- Mais naturellement. - C'est drle, a !... Elle ne comprend pas. - Et les petits manmaille de la Martinique, Cyrillia, toutt piti, piti, ne parlentils pas crole ? - Oui ; mais toutt moune ka pl ngue ; a facile. [Oui, mais tout le monde peut parler ngre ; a, c'est facile.]

XI
Il n'y a pas de meubles dans la chambre de Cyrillia ; la bonne martiniquaise vit d'une faon aussi simple et aussi rudimentaire qu'un animal domestique. Un mince matelas, recouvert d'un drap et soulev au-dessus du sol par un lfant, forme son lit. Le lfant, ou lphant, se compose de deux morceaux carrs et pais de coutil trs dur, bourr de sciures de bois, et placs bout bout. Cyrillia a un bon oreiller cependant, bourr pi flches canne [bourr des flches de la canne sucre]. Une malle bon march aux charnires brises renferme sa modeste petite garde-robe ; quelques mouchoirs ou fichus qui lui servent de coiffures, une douillette de rechange et un peu de linge fort dchir. Cependant elle est toujours nette, propre et frache. J'aperois dans un coin une paire de sandales, telles que les femmes de la campagne en portent parfois : patins de bois avec une bandelette de cuir pour le cou-de-pied, et deux courroies plus petites. Mais elle ne les met jamais. Epingles au mur, il y a deux lithographies franaises : l'une reprsente la Esmralda de Victor Hugo dans sa prison avec sa chvre apprivoise ; l'autre la Laurence de Lamartine avec sa biche. Ces deux gravures sont trs vieilles, taches et mordues par la bte--ciseau, sorte de lpisma, qui dtruit les livres, les papiers et tout ce qu'il trouve expos. Sur une planche je vois deux bouteilles : lune remplie d'eau bnite, l'autre de tafia-camphr, qui est l'unique remde que Cyrillia connaisse pour les rhumes, les fivres et les maux de tte. Il y a aussi un petit singe en laine, de trois pouces de haut, jouet poussireux d'un enfant mort depuis longtemps, une statuette de la Vierge et une tasse brche remplie de fleurs fra-

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 109

ches et gaies, l'offrande fleurie faite la Vierge, et la lampe de la Vierge, une veilleuse, petite mche flottant sur de l'huile d'olive dans un verre minuscule. Je sais que Cyrillia a achet ces fleurs au March du Fort, o il y a toujours des vieilles femmes qui ne vendent que des bouquets pour la Vierge, et qui crient aux passants : - Gagn ti bouquet pou Vige-ou, ch ! (Achetez un petit bouquet pour votre Vierge, cher.) Elle vous le demande. Donnez-lui un tout petit, ch cocott !... Cyrillia dit qu'il ne faut pas respirer les fleurs que l'on donne la Vierge. Ce serait lui drober leur parfum... La petite lampe est toujours allume ds six heures, car six heures la Vierge est suppose passer dans toutes les rues de SaintPierre, et partout o une lampe brle elle entre et bnit la maison. - Faut lim lampe ou pou fai la-Vige pass dans cae-ou, dit Cyrillia. [Il faut allumer la lampe afin que la Vierge entre chez vous.] Cyrillia parle souvent la petite statuette comme si c'tait son bb en lui donnant des petits noms d'affection, et lui demandant si elle est contente des fleurs. Cette statuette de la Vierge est brise. Ce n'est que la moiti d'une Vierge. Cependant Cyrillia l'a arrange de telle faon que si je n'avais pas t extrmement curieux, je n'eusse jamais devin son malheur. Elle a trouv une petite bote poudre sans couvercle, sans doute jete ngligemment par la fentre par quelque riche et belle dame ; elle a rempli la petite boite de paille, et elle a fix la statuette mutile toute droite dans cette bote, de sorte qu'on ne devinerait jamais qu'elle n'a pas de pieds. La petite Vierge est amusante ainsi, regardant au-dessus du rebord de sa boite, et elle ressemble un jouet bris qu'un enfant a essay de raccommoder. Mais cette Vierge a aussi des offrandes ; Cyrillia lui achte des fleurs qu'elle plante tout autour d'elle entre la paille et la boite. Aprs tout, la Vierge de Cyrillia est une vrit tout aussi srieuse que nimporte quelle statuette d'argent ou d'ivoire dans les homes des riches. Et sans doute les prires qu'on lui adresse sont-elles d'une beaut plus simple, et viennent-elles plus directement du coeur que beaucoup d'autres murmures chaque jour dans des chapelles luxueuses. Et plus on regarde cette petite Vierge, plus on sent qu'il serait presque impie de sourire ce jouet bris de la foi. - Cyrillia, mafi, lui demandai-je un jour, aprs avoir dcouvert la petite Vierge ; n'aimeriez-vous pas que je vous achte une chapelle ?

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 110

La chapelle est un petit autel-tagre orn de statuettes, etc., que lon voit dans toute chambre coucher crole. - Mais non, Missi, me rpondit-elle en souriant. Moin aime ni ti Vige moin, pa l gagnin dautt. Jaime ma petite Vierge ; je n'en veux point d'autre. J'ai connu beaucoup de chagrin ; elle a t avec moi pendant mon chagrin ; elle a entendu mes prires. Ce serait mal de ma part de m'en dfaire. Quand j'ai mis un sou de ct, je lui achte des fleurs. Quand je n'ai pas d'argent, je grimpe au long des mornes et je lui cueille des jolies fleurettes. Mais pourquoi Missi dsire-t-il m'acheter une chapelle ? Missi est Protestant. - Je croyais que cela vous ferait plaisir, Cyrillia. - Non, Missi, je vous remercie. Cela ne me ferait pas plaisir. Mais Missi peut me donner autre chose qui me rendrait trs heureuse ; j'ai souvent pens le demander Missi mais... - Dites-moi ce que c'est, Cyrillia. Elle demeura un instant silencieuse, et puis elle me rpondit : - Missi fait des photographies... - Vous dsirez que je vous photographie, Cyrillia ? - Oh non ! Missi, je suis trop vieille et trop laide... Mais j'ai une fille. Elle est belle, - yon bel bois, comme un bel arbre, comme nous disons ici. j'aimerais tant avoir son portrait. C'tait un appareil photographique appartenant un amateur maladroit qui avait donn Cyrillia l'ide de me demander cela. Je n'aurais pu entreprendre ce travail avec succs ; mais je lui remis un mot pour un photographe trs adroit, et quelques jours plus tard le portrait fut envoy la maison. La fille de Cyrillia tait certainement belle, elle tait grande et presque couleur d'or, avec des traits agrables. Et la photographie tait russie, quoique moins bien que l'original. La moiti de la beaut de ces gens dpend de la beaut du teint, un teint si exquis que j'ai mme entendu des croles-blancs dclarer qu'aucun teint de blanc ne peut s'y comparer ; la plus grande partie du charme qui reste est forme par la grce, la grce du mouvement. Et la photographie ne saurait rendre ni l'un ni l'autre. Je fis encadrer le portrait pour Cyrillia, afin qu'elle put l'accrocher ct de ses petites gravures.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 111

Quand arriva le portrait encadr, elle tait sortie. Je le portai dans sa chambre et j'attendis pour voir l'effet que cela lui produirait. En rentrant, elle alla droit chez elle, et il s'coula un laps de temps si long sans que je l'aperusse, que j'allai pas furtifs jusqu' la porte de sa chambre pour l'observer. Elle se tenait devant le portrait, le regardant et lui parlant comme s'il tait vivant. - Yche moin ! yche moin ! oui ! ou toutt bel, yche, moin bel ! [Mon enfant ! mon enfant ! Oui, tu es toute belle ! Mon enfant est belle !] Tout coup elle se retourna, peut-tre remarqua-t-elle mon ombre ou devina-t-elle ma prsence. Ses yeux taient mouills. Elle tressaillit, rougit et puis se mit rire - Ah, Missi ! vous me guettez, ou guett moin... Mais c'est mon enfant. Pourquoi ne l'aimerais-je pas ?... Elle est si belle l-dessus. - Elle est belle, Cyrillia ; et j'aime vous voir l'aimer. Elle regarda fixement le portrait pendant quelque temps en silence, et puis se tournant de nouveau vers moi, elle me dit srieusement - Pouki yo pa ka fai potrai pl-anh ?... pisse yo ka tir y toutt samm ou : c'est ou-menm !... Yo dou fai y pl' tou [Pourquoi ne font-ils pas un portrait qui parle, dites ? Car ils le dessinent tout comme vous ! C'est vous : ils devraient le faire parler.] - Peut-tre arrivera-t-on faire cela un de ces jours, Cyrillia, - Ah ! a serait bien. Alors je pourrai lui parler... C'est yon bel moune moin fai, - y bel, joli moune !... Moin s caus pi y... Et en contemplant sa belle motion enfantine, je pensai : Maudite soit la cruaut qui voudrait se persuader qu'une me est pareille une autre, qu'une affection peut se remplacer par une autre, que la bont individuelle n'est pas une chose part, originale, et qui n'a point son pareil sur terre, mais qu'elle n'est que la caractristique gnrale dune classe ou d'un type, qui peut tre recherch, trouv, et utilis volont !... Maudit soit celui qui nie la divinit de l'Amour ! Chaque cur, chaque cerveau dans les millions d'tres humains - aussi srement que le chagrin existe, sent et pense d'une faon spciale, diffrente de tout autre : et la bont de chacun ne ressemble aucune autre bont, et possde aussi son caractre infiniment prcieux. Car tout humble, toute petite qu'elle soit, c'est quelque chose de tout fait unique, car Dieu ne rpte jamais son travail. Nul battement de coeur

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 112

n'est vil, nulle douceur n'est mprisable, nulle bont n'est vulgaire. Et la Mort, en supprimant une vie, la plus simple des vies ignores, supprime ce qui n'apparatra plus travers toutes les ternits venir, puisque chaque tre est le total d'une chane d'expriences infiniment diffrentes de toutes les autres... Les larmes heureuses de Cyrillia feraient peut-tre sourire certains, mais ce sourire me paratrait un pch impardonnable contre Celui qui donne la Vie.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 113

Contes des Tropiques (1926)

Chapitre VI
PA COMBIN, CH. !
I

Retour la table des matires

... Le mot franais frisson exprime mieux qu'aucun terme anglais ce vague tressaillement de tout l'tre, comme si un toucher surnaturel vous faisait frmir des cheveux jusqu'aux pieds, que produit parfois le plaisir intense et que l'on ressent le plus souvent et aussi le plus fortement, pendant l'enfance, alors que l'imagination est encore si puissante et si sensible que l'tre tout entier tremble la vibration d'un souvenir. Et il me semble que ce mot lectrique exprime mieux que tout autre ce long frmissement de joie stupfaite qu'inspire le premier contact avec le monde tropical, une sensation d'tranget dans la beaut, pareille l'effet que produisent dans l'enfance des contes de fes et des histoires d'les fantmes. Car toute irrelle en parat la vision. La transfiguration que subissent toutes choses dans la lumire prodigieuse et les tranges vapeurs de la mer des Antilles, la fusion d'azur aveuglant des cercles du ciel et de la mer, les flches de terre aux teintes de gemmes qui surgissent de locan, les couleurs irises et les formes tonnantes de collines, la magnificence inimaginable des palmiers, les hauts bois voils et gains de vignes qui flamboient comme des meraudes ; tout cela vous rappelle d'une faon trange des choses demi oublies, les fables de l'enchantement. Et c'est en vrit un enchantement, mais un enchantement qui n'est d qu'

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 114

ce Grand Sorcier, le Soleil, dont vous commencez peine souponner le pouvoir. Et vous pntrez dans la vie de la cit tropicale comme, dans les rves, on pntre dans la vie d'un sicle mort. Dans toutes les rues tranges, par-dessus les jaunes faades lumineuses, le beau violet brlant du ciel semble tout proche, et lon voit dans ces ruelles une jeunesse qui est bonne contempler comme un fruit mr. Et le parler du peuple est doux comme un roucoulement ; et les yeux des jeunes filles brunes vous caressent du regard en passant... L'Amour connat peu de contrainte ici, o la Nature semble continuellement crier comme le sombre marchand de corossols. a qui l, doudoux ? Combien souvent, dans une silhouette qui vous croise, ne discerne-t-on pas un idal presque ralis, et ne cesse-t-on de la suivre d'un regard jamais las, jusqu'au moment ou une autre, une autre encore, et encore une autre apparaissent pour provoquer la mme ide esthtique et la mme louange silencieuse. Combien souvent ne soupire-t-on pas aprs le don de l'artiste qui peut fixer ces lignes fugitives et saisir la couleur et tout le charme exotique d'un type spcial !... On dcouvre un charme trange, mme dans le timbre de ces voix de sang-ml qui tendent toujours vers le contralto et qui rsonnent comme de l'argent sonore. Quelle est donc cette qualit mystrieuse de la voix qui a le pouvoir d'acclrer les battements du pouls, mme lorsque le chanteur est invisible ? Les oiseaux sont-ils seuls la connatre ? Il vous semble que vous ne vous lasserez jamais d'observer cette vie pittoresque, d'tudier les costumes brillants aux couleurs de papillons, la demi-nudit statuesque des classes laborieuses, la grce instinctive des attitudes et la simplicit des manires. Chaque jour apporte un nouveau plaisir, une nouvelle surprise. Par la fentre de votre logis, vous notez continuellement quelque chose de neuf, quelque chose qui enchante vos sentiments de l'trange et du beau. Mme dans votre chambre, tout vous intresse par sa bizarrerie ou son originalit : vous aimez les objets qui vous entourent : les grands rocking-chairs silencieux qui vous bercent et vous endorment ; - l'immense lit--bateau en lourd bois poli, avec ses cts richement sculpts qui descendent jusqu' terre, et son compagnon invitable, le sopha, de mme forme mais beaucoup plus petit, et dont on ne se sert que pour la sieste ; et les pais vases de terre rouge, ou dobannes, dans lesquels l'eau pota-

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 115

ble se conserve toute frache, mme pendant les journes les plus chaudes, mais que l'on remplit toujours trois fois entre le lever et le coucher du soleil avec l'eau frache de la montagne, d'leau toutt vivant , - et les verrines, hauts vases de verre aux tiges de bronze, dans lesquels les bougies brlent tranquillement malgr le courant d'air ; et mme ces amusants petits angelots et petites Vierges qui vous dvisagent du haut de leur tagre dans une encoignure au-dessus de la lampe huile, qu'il vous faut allumer tous les soirs en leur honneur, tout hrtique que vous tes ! Vous adoptez tout de suite et sans rserve ces coutumes domestiques croles qui rsultent d'une connaissance sculaire du climat, abstention absolue de nourriture solide avant midi, repos aprs le djeuner ; et chaque repas vous semble aussi trange qu'agrable. Il n'est pas du tout difficile de s'habituer aux petits pois cuits au sucre, aux ufs aux tomates, au poisson sal bouilli dans du lait, la moelle de palmier en salade, aux gteaux la noix de coco gratine et aux plats de titiri l'huile, - petits poissons microscopiques dont mille suffiraient peine pour remplir une sous-tasse, Et vous tes surtout surpris par l'interminable varit de lgumes et de fruits de toutes les formes et de tous les gots concevables. Et il semble impossible que la rptition des petits vnements les plus ordinaires de cette tranquille vie domestique, simple et dmode, puisse jamais devenir monotone, mme en se ritrant tous les jours pendant des mois et des annes. L'accueil musical de l'enfant de couleur qui frappe votre porte avant l'aurore, Bon-jou, Misst , en vous. apportant une tasse fumante de caf noir et une tranche de corossol ; le sourire de la silencieuse jeune fille brune qui vous sert les repas dans votre chambre sur un plateau qu'elle balance sur sa tte coiffe d'un madras brillant, et qui demeure auprs de vous pendant que vous dnez, guettant chaque occasion de vous servir, marchant sans bruit sur ses jolis pieds nus ; les faons agrables de la mchanne qui vous vend le fruit, de la porteuse qui livre le pain, de la blanchisseuse qui lave le linge la rivire, et des gens qui circulent autour de votre existence avec leurs plateaux, leurs turbans, leurs foulards et leurs douillettes, leur grce primitive et leur parler crole : tout cela ne cessera jamais d'avoir du charme pour vous. Il vous est impossible de ne pas tre touch par la sollicitude que ces personnes bienveillantes tmoignent pour votre sant, parce que vous tes un tranger ; ni de leurs conseils sur les heures o il faut sortir et celles o il faut rester chez moi, sur les routes suivre et les sentiers viter

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 116

cause des serpents. Tombez-vous malade, cette sollicitude s'intensifie et devient du dvouement. Elles vous soignent sans lassitude ; elles auront recours toute leur tonnante connaissance des herbes pour vous gurir, et graviront les mornes minuit, malgr le risque des serpents et la crainte des zombis, pour cueillir des plantes tranges la lueur d'une lanterne. Une joie surnaturelle, une bont instinctive, un dsir sincre de plaire, la facult enfantine d'tre enchant des moindres petites choses, telles semblent tre les caractristiques de toute cette population de couleur. Sans doute vous montret-elle ses meilleurs cts ; mais ce que vous en connatrez ne vous paratra pas moins agrable, parce que vous souponnez qu'il y a autre chose que vous ignorez. Quelle ingniosit bienveillante elle dploie pour vous faire des surprises, ou pour vous donner quelque objet amusant, - plante fantastique, poisson grotesque, oiseau singulier. Quel visible plaisir dans le dsir d'tre agrable, et quelle innocente franchise de sympathie !... La promptitude que cette race de couleur manifeste plaindre autrui vous semble d'une beaut enfantine : vous oubliez que c'est aussi un trait sauvage, tant vous en prouvez le charme nouveau. Personne n'a honte de verser des larmes sur la mort d'un animal favori : toute msaventure qui arrive un enfant suscite un vif moi et l'offre immdiate de secours. Et ce sentiment de compassion s'tend souvent d'une faon demi potique aux objets inanims. Je nie souviens, d'une matine de juin, o un schooner trois mts, l'ancre dans la baie, prit feu et dut tre lanc la drive. Une foule immense se runit sur les quais, et j'observai plusieurs tranges manifestations de dsespoir, d'un dsespoir pareil celui qu'un petit enfant ressent pour le malheur d'un jouet auquel il attribue de la sensibilit, et qui n'est pas moins sincre pour tre draisonnable. Comme les flammes lchaient les cordages, les mts s'croulrent, et toute la foule poussa un long gmissement, comme si elle assistait une tragdie humaine. Et on entendit de tous cts des cris de piti : - Pauv' malhr ! - Pauv' diabe ! - Toutt baggae y pou all, cass ! (Tous ses bagages sont brls) sanglotait une jeune fille, les larmes ruisselant sur son visage. Elle semblait croire que le navire tait un tre vivant...

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 117

Et chaque jour, la navet de cette humanit exotique vous touche un peu plus ; chaque jour cette Nature farouche, somnolente et splendide, qui se complat en des couleurs furieuses, vous ensorcelle davantage. Et l'obligation anticipe de devoir quitter tout cela un jour ou l'autre,-la douleur dj prvue de l'adieu, - pse sur vous, mme - dans vos songes.

II
Lecteurs, si vous tes de ceux qui ont soupir en vain d'apercevoir un instant ce monde des Tropiques, dont la description de la beaut charmait votre enfance et fortifiait en vous cet trange mesmrisme de la mer qui attire le cur de tout garon, moi, qui ai soupir comme vous et qui, conduit par la chance, vis enfin la ralisation de mon dsir, je puis vous affirmer que la magnificence de la ralit dpasse de beaucoup tout ce que l'imagination peut crer. Ceux qui ne connaissent que les pays o tous les procds pour la satisfaction des besoins humains ont t perfectionns sous le terrible aiguillon de la ncessit, ne peuvent gure s'imaginer, l'ensorcellement de cette Nature qui rgne sur les zones de couleur et de lumire. Enclose dans leurs cercles primordiaux, la terre demeure radieuse et jeune, comme dans ce temps pr-glacial dont quelque souvenir transmis jusqu' nous a pu crer les cent traditions de l'Age d'Or. Et la prdiction d'un paradis venir, d'un royaume fantme de repos et de lumire perptuelle n'est peut-tre que la somme des souvenirs et des dsirs de l'homme exil pour la premire fois de son hritage, rve n de la grande nostalgie des races qui migrent pour peupler le Nord blafard ? ... Mais avec la ralisation de l'espoir de connatre cette Nature magique, vous apprenez que la vrit diffre de l'idal prconu plutt qu'elle ne le surpasse. A moins de pntrer dans le monde torride quip d'extraordinaires connaissances scientifiques, vos anticipations vous auront sans doute tromp. Peut-tre vous tiez-vous reprsent l'effet de l't perptuel comme une joie physique, comme une prolongation indfinie du plus beau temps d't dont vous eussiez jamais joui chez vous. Sans doute avez-vous entendu parler des fivres, des risques de l'acclimatation, de la chaleur intense, et des insectes venimeux qui pullulent. Mais vous pensiez pourtant connatre les quelques prcautions prendre, et les statisti-

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 118

ques de la temprature climatrique ont russi vous persuader que la chaleur n'est pas difficile supporter. L'nervement auquel sont sujets tous les habitants blancs des tropiques vous semblait une langueur agrable, un dtachement non douloureux de tout effort, dans un pays o l'effort physique est moins ncessaire qu'ailleurs, une douce tentation paresser pendant de longues heures dans un hamac lombre d'arbres gants. Peut-tre avez-vous lu, avec les yeux de la foi, que la torpeur du corps favorise l'activit de l'esprit, et croyez-vous que la puissance intellectuelle est parfois stimule et fortifie par les influences tropicales. Vous croyez que l'nervement ne se rvlera que par une bienheureuse indolence qui laissera le cerveau libre de penser avec lucidit ou de se plonger dans des rves romanesques.

III
Tout d'abord vous n'tes pas du ; la dsillusion tarde longtemps venir. Sans doute avez-vous lu la dlicieuse idylle de Bernardin de Saint-Pierre (nous ne sommes pas 1'lle Maurice, mais la vie d'autrefois y tait bien pareille) ; et vous essaierez de dcouvrir des personnages idylliques parmi la belle humanit qui vous entoure, et des paysages idylliques parmi les mornes ombrags de forts primitives, et les valles o courent les fils de cent ruisseaux. Je ne sais si les visages et les formes que vous cherchez vous seront rvles ; mais vous ne pourrez vous plaindre de ne point reconnatre une beaut tout idyllique dans le paysage le plus ordinaire. Et quelles que soient les connaissances artistiques que vous possdiez, elles vous apprendront simplement vous merveiller toujours davantage devant le pourpre de la mer, devant l'opulence violette du ciel et la violente beaut des vertes frondaisons, devant les teintes lilas du crpuscule et l'ensorcellement de couleur que donne l'loignement dans une atmosphre irise, devant les amthystes, les agates, les perles et les ors estomps des cimes lointaines. Jamais, vous dites-vous, jamais on ne se lasserait d'errer parmi ces valles merveilleuses, de gravir ces routes silencieuses sous une ombre meraude jusqu'aux hauteurs d'o la ville parat toute petite, et d'o les navires l'ancre semblent moins grands que les moucherons qui s'accrochent un miroir, ou de nager dans cette baie bleue dont l'eau claire est chaude toute l'anne. Ou, seul, dans une avenue de palmiers colos-

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 119

saux o les oiseaux bourdonneurs scintillent et volent comme une pluie de feux de joyaux, vous sentez combien le talent du pote ou du peintre est insuffisant pour fixer la sensation de cette splendeur impriale aux blancs piliers, et vous croyez deviner pourquoi les croles exils par la ncessit en des climats plus froids tombent malades et meurent du mal du pays, comme le fit plus d'un dans la lointaine Louisiane aprs les tragdies politiques de 1848. Mais vous n'tes pas un crole, et vous devez payer un tribut de souffrance au climat des tropiques. Vous aurez apprendre que 90 Fahrenheit aux Tropiques ne ressemblent en rien 90 Fahrenheit en Europe ou aux tats-Unis : on ne peut gravir sans danger les mornes pendant les heures chaudes de l'aprs-midi ; en faisant une longue promenade, on risque srieusement d'attraper la fivre ; pour pntrer dans les grands bois, il faut se frayer un chemin avec un coutelas travers des plantes grimpantes, des lianes, parmi les serpents, les insectes venimeux, les plantes vnneuses et les exhalations malariales ; vous apprendrez aussi que la plus fine poussire est pleine d'ennemis invisibles mais irritants, et que c'est une folie que d'essayer de vous reposer sur une pelouse ou l'ombre des arbres, surtout l'ombre des tamariniers. Ce n'est que lorsque l'exprience vous aura bien convaincu de ces faits, que vous commencerez avoir quelque ide gnrale des conditions de l vie aux Antilles.

IV
... Lentement la connaissance vient... Pendant des mois, la vitalit d'un Europen vigoureux rsiste au climat dbilitant ; et la constitution de l'Amricain supporte encore mieux cette preuve. L'tranger se flattera peut-tre que, de mme que les hommes habitus un violent travail dans une chaleur touffante, comme ceux qui peinent dans les fonderies, dans les mines, dans la chambre de chauffe des navires, ou dans les aciries, il s'accoutumera sans perdre ses forces ce drainage continuel de ses pores, la violence puisante de cette trange chaleur immobile, qui vous contraint changer de vtements plusieurs, fois par jour. Mais peu peu, il dcouvre que ce n'est pas la chaleur seule qui le dbilite, mais le poids et la nature septique d'une atmosphre charge de vapeur, d'lectricit et d'agents inconnus, qui ne sont pas moins nfastes l'existence humaine que pro-

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 120

pices la vie vgtale. S'il a appris ces rgles de vie sage qui lui ont dj servi dans un climat tempr, il ne les abandonnera pas dans son nouvel environnement et elles lui serviront sans doute, surtout s'il est assez prudent pour viter de longer la cte la nuit, de s'exposer aux brumes de l'aube ou la rose, et de renoncer tout effort physique srieux. Nanmoins, il se rendra compte des changements extraordinaires qui s'oprent en lui, et surtout de la sensation toujours plus accuse d'avoir un poids dans le cerveau, qui l'oblige des repos frquents ; il constatera aussi un curieux dveloppement de la sensibilit nerveuse pour ce qui est des changements atmosphriques, des gots et des odeurs, du plaisir et de la douleur. La perte complte de l'apptit lui apprendra bientt suivre la coutume locale de ne rien manger de solide avant midi. Il devient abstinent, mange peu, et dcouvre que son palais est devenu trs exigeant ; il comprend que certains fruits et certaines boissons ne sont, en effet, comme l'affirment les croles, appropris qu' des conditions physiques particulires, correspondant des heures particulires de la journe. On ne doit manger du corossol que le matin aprs le caf noir ; le vermouth ne se boit qu'entre neuf et dix heures et demie du matin, le rhum ou toute autre liqueur forte ne se prend qu'aprs les repas ou aprs une fatigue, le vin seulement aux repas et alors trs modrment, car, fait assez surprenant, le vin est considr nuisible dans ce pays o les liqueurs plus fortes comptent parmi les premires ncessits de l'existence. Et il s'attendait, au pis aller, se sentir paresseux et perdre son nergie physique. Mais aujourd'hui ce n'est plus une simple langueur qui l'oppresse ; c'est un sentiment d'puisement vital pnible, comme la souffrance d'une convalescence ; le moindre effort dtermine une transpiration assez abondante pour saturer ses habits, et ses membres sont douloureux comme la suite d'une fatigue musculaire ; les vtements les plus lgers semblent presque insupportables ; l'ide mme de dormir sous un drap est une vritable torture, car le poids d'un mouchoir de soie est pnible. On souhaiterait vivre comme un sauvage, nu dans la chaleur. On brle d'une soif impossible apaiser, on a le dsir de stimulants, on prouve une difficult respirer et parfois des palpitations si prcipites qu'elles sont inquitantes. Puis vient enfin la crainte absolue de tout exercice physique. On pourrait, sans doute, obtenir un soulagement quelconque en se rsignant adopter les douces habitudes indolentes des croles blancs, qui ne font jamais un pas pied quand ils peuvent aller cheval, et qui ne montent jamais cheval s'ils ont la facult de se

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 121

faire porter en voiture. Mais les natures du Nord se refusent gnralement accepter cette dernire ncessit avant d'avoir lutt pniblement. Mais mme alors, l'tranger n'a pas encore devin compltement les pouvoirs malfiques de ce climat qui russit remodeler le caractre des races en deux gnrations, modifiant jusqu' la forme du squelette, approfondissant les cavits des orbites pour protger les yeux contre la lumire aveuglante, transformant le sang, assombrissant la peau. la suite des modifications nerveuses des premiers mois, viennent des modifications et des changements plus graves ; la perte d'nergie corporelle succde une perte correspondante d'activit et de force crbrale. Toute l'tendue de votre pense diminue, se contracte, se rtrcit jusqu'au cercle troit qui entoure le Moi physique, l'orbe intrieur, de sensations purement matrielles ; le souvenir s'affaiblit de faon effrayante ; le cerveau agit difficilement, lentement, avec incohrence, un peu comme dans les rves. Toute lecture srieuse, toute pense vigoureuse devient impossible. Vous sommeillez sur le projet le plus important ; vous vous endormez poings ferms sur le livre le plus captivant. Ensuite c'est la rvolte vaine, la lutte dsespre et inutile contre ce pouvoir occulte qui engourdit la mmoire et ensorcelle la volont. la rsolution d'agir, de penser, d'tudier, rpond une douleur inaccoutume aux tempes, aux yeux, aux centres nerveux du cerveau. Et un grand poids pse toujours sur votre tte, qui s'alourdit continuellement. Ensuite vient une lassitude qui vous domine et vous stupfie comme l'effet d'un narcotique. Et cette obligation de dormir, de tomber dans le coma, s'imposera toutes les fois que vous vous aventurerez entreprendre un travail crbral dans vos heures de loisir, aprs le djeuner ou pendant la chaleur de l'aprs-midi. Pourtant la nuit, vous pouvez peine dormir. La chaleur immobile, qui baigne la peau d'une lourde transpiration, rend votre corps fivreux, comme aussi un chatouillement et un brlement inexplicables de toute la peau. Avec l'approche de l'aube, l'air devient plus frais et le sommeil vous gagne, un sommeil d'puisement, maladif et sans rves. Et lorsque vous voudrez vous lever avec le soleil, vous ressentirez un tourdissement, un engourdissement tels, que ce n'est qu'avec le plus grand effort que vous parviendrez vous tenir debout les cinq premires minutes. Vous prouvez une sensation analogue la conception du pote sur la mort dans la vie et qui rappellent des vieilles histoires de rsurrec-

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 122

tion ; c'est comme si toute l'lectricit de la volont s'tait chappe, comme si toute la force vitale s'tait vapore pendant la chaleur de la nuit.

V
On peut dire sans crainte, je crois, que pour une certaine classe d'invalides le climat agit comme un stimulant, comme un tonique qui produit parfois des rsultats tonnants dans un temps donn, mais qui devient dangereux s'il est prolong au del de ce temps. Aprs un sjour de quelques mois, votre premier enthousiasme se dissipe ; la Nature cesse d'affecter vos sens de la mme faon ; vous n'prouvez plus le frisson. Cependant vous avez peut-tre essay de vous mler autant que possible la vie exotique, au milieu de laquelle vous vivez ; peut-tre en avez-vous adopt les coutumes et appris le langage. Mais mentalement, il vous est impossible de vous y mler, vous ne circulez sur son courant que comme une goutte d'huile : vous vous sentez toujours seul. La journe la plus longue aux Antilles n'a que douze heures cinquante-six minutes ; votre premier mcontentement rsulta, sans doute, de la brivet des jours. Il n'y a pas de crpuscule ; et toute l'activit cesse avec le coucher du soleil. La nuit tombe, on ne sort plus de la ville cause des serpents ; la vie des cercles cesse ici l'heure o elle commence ailleurs ; on ne fait pas de visites le soir ; aprs le dner, sept heures, chacun se prpare se retirer pour la nuit. L'tranger, habitu ce que les soires se passent d'une faon plus sociable, arrive difficilement se rsigner se coucher d'aussi bonne heure. L'activit naturelle d'un cerveau europen ou amricain a besoin d'un exercice intellectuel quelconque, ou du moins d'changer quelques ides avec des personnes sympathiques. Les heures qui s'coulent pendant l'interruption des affaires midi, ou celles qui suivent la fermeture des bureaux aprs le coucher du soleil, sont les seules pendant lesquelles des hommes occups trouvent le temps de s'entretenir ; et ces heures-l ont toujours t consacres au repos rparateur par la population indigne, ds l'tablissement de la colonie. Donc, l'tranger redoute trs naturellement la venue de la nuit, l'isolement invitable des longues heures d'insomnie. Et s'il a recours ces distractions contre la solitude qu'il trouvait chez lui, telles que la lecture ou l'tude, il comprend, comme jamais il ne l'a compris auparavant, tout ce que l'absence

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 123

de librairies, le manque de livres, l'inaccessibilit de toute lecture signifient pour l'homme du XIXe sicle. On doit s'adresser l'tranger, mme pour se procurer une revue, et il faut ensuite attendre des mois avant de la recevoir. Et cette faim mentale vous grignote le cerveau de plus en plus mesure que l'on ressent moins d'inclination et de force pour tout effort, mesure qu'il est plus difficile de s'accorder cette joie unique qui vous a d'abord rendu indiffrent tout autre plaisir, la joie d'tre seul avec la Nature tropicale. Quand la lthargie a enfin compltement matris vos habitudes et votre volont, et que vous devez vous avouer rsign regarder la Nature de votre fentre ou du moins de la fentre d'une voiture, alors en vrit le manque de toute littrature devient une vritable torture. Ce n'est gure une consolation de constater que vous tes peu prs seul de votre espce souffrir ainsi du climat aussi bien que de cette faim intellectuelle. Vous regardez passer avec tonnement et envie les jeunes filles qui traverseront toute l'le pied avant le coucher du soleil, sous des fardeaux qu'un homme vigoureux soulverait difficilement jusqu' son paule. Le mme trajet cheval vous reinterait pour plusieurs jours. Vous vous demandez de quoi ces gens peuvent bien tre faits, quelle vitalit surprenante anime ces minces corps de femmes, qui, sous le soleil ardent et malgr la dpense de force tonnante, demeurent froids comme les corps de lzards ou de serpents ! Et en opposant cette force sauvage votre propre faiblesse, vous commencez comprendre combien omnipotent est le mcanisme de ces puissances qui temprent et forment les habitudes des races, d'accord avec leur environnement. ... Enfin, si vous tes destin vous acclimater, vous cesserez peu peu de souffrir de ces conditions spciales ; mais avant que cela puisse tre, il faudra supporter une longue priode d'irritabilit nerveuse ; des fivres doivent affaiblir le sang, amollir les muscles, transformer votre clair teint du Nord en un brun mat. Il vous faut apprendre que vous ne sauriez vous adonner des travaux intellectuels qu'au risque de votre vie ; que dans cette partie du monde, il n'y a rien d'autre faire qu' planter de la canne sucre, du cacao, faire du rhum, cultiver le tabac, ou ouvrir une boutique pour y vendre des madras et des foulards, et manger, boire, dormir et transpirer. Vous comprendrez pourquoi les tropiques coloniss par des races europennes ne produisent ni science, ni art, ni littrature, pourquoi les habitudes et les penses des sicles passs rgnent encore l o le temps passe lentement, comme affaibli par la chaleur.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 124

Et avec l'indolence obligatoire de votre vie, la longue exacerbation du systme nerveux, viendra la premire douleur de la nostalgie, la premire lassitude des tropiques. Ce n'est pas que la Nature soit moins belle vos yeux, mais que l'exaspration de sa beaut dangereuse, dont vous ne pouvez jouir que d'une distance prudente, vous rvolte enfin. Les couleurs qui jadis vous ensorcelaient vous feront maintenant mal aux yeux par leur violence ; la vie crole qui vous apparut si simple, si douce, rvlera une monotonie et un inconfort insouponns. Vous vous demanderez combien de temps encore vous pourrez supporter la lumire prodigieuse, la chaleur de fournaise des aveuglantes journes bleues, la misre vide des nuits d'insomnie, la plaie des insectes et le bruit des mandibules des normes hannetons qui dvorent les quelques livres que vous possdez. Vous vous lasserez de la grce des palmiers, des couleurs gemmes des pics ternellement ennuags, de la vue des grands bois que les lianes, les vignes et les serpents rendent impntrables. Vous vous lasserez aussi de la mer tide, parce que, pour en jouir, il faut vous lever des heures o l'air matinal est encore froid et lourd de miasmes ! Vous vous lasserez surtout des fruits tropicaux et vous paieriez volontiers cent francs le plaisir de croquer pleines dents une pomme du Nord, rose et juteuse.

VI
... Mais si vous croyez cette dsillusion perptuelle, si vous vous imaginez que le vieux charme a dpens sur vous toute sa force, vous ne connaissez pas cette Nature. Elle n'en a pas encore fini avec vous ; elle a simplement engourdi un peu vos nergies. Elle ne s'inquite pas de votre dsir de lui obir ; elle ignore les raisons humaines, et ne connat que les molcules et leurs combinaisons ; et le sang aveugle de vos veines, pais de la chaleur et des habitudes du Nord, soutient encore une lutte dsespre et muette contre elle. Mais peut-tre la Nature rprimera-t-elle jamais cette rvolte, de cette faon. Un jour, pendant la deuxime heure de l'aprs-midi, quelques instants aprs tre sorti de chez vous, vous prouverez tout coup une sensation qui vous tait inconnue jusqu'ici ; une crainte soudaine et trange de la lumire. Vous avez l'impression que le feu bleu du ciel pntre votre cerveau et le brle, que le flam-

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 125

boiement des pavs blancs et des murs jaunes transperce votre vie mme, crant une confusion crbrale inconnue, effaant toute pense... Le monde entier prendrait-il feu ?... L'azur clatant de la mer est blouissant et douloureux comme l'embrasement d'un creuset ; le vert des mornes scintille et flamboie d'une faon surprenante. Puis survient un tourdissement inexplicable ; vous avancez en ttonnant, les yeux ferms, craignant de les rouvrir sur cette torrfaction stupfiante, devinant vaguement qu'il faut tout prix vous loigner de ce flamboiement, quelque part, n'importe o, loin du courroux blanc du soleil, du feu vert des collines et de la couleur monstrueuse de la mer... Puis, ne vous rappelant plus rien, vous vous retrouvez au lit avec une insupportable sensation de pesanteur dans l'occiput, avec un pouls qui bat fbrilement et une trange douleur aigu qui vrille vos yeux par intermittences... Et cette douleur augmente. s'tend, remplit tout le crne, vous oblige crier, et remplace toutes autres sensations, sauf la certitude vacillante que vous tes trs malade, plus malade que vous ne l'avez jamais t jusqu'ici... ...Et avec le reflux fatigant de la longue fivre froce, toute la chaleur semble s'vaporer de vos veines. Vous ne vous imaginez plus comme auparavant que ce serait dlicieux de mourir de froid ; vous frissonnez, mme lorsque toutes les fentres sont fermes ; vous sentez des courants d'air imperceptibles pour des nerfs normaux., qui vous produisent un choc pareil un claboussement d'eau froide chaque fois qu'une porte s'ouvre et se referme. La sueur mme qui mouille votre front est glace. Vous souhaitez des stimulants, de la chaleur. Votre sang s'est transform ; la Nature tropicale s'est montre bonne envers vous ; elle vous acclimate afin que vous puissiez demeurer auprs d'elle. ... Peu peu, grce aux soins bienveillants de ces gens de couleur parmi lesquels comme tranger il vous sera donn de vivre, vous retrouvez vos forces. Et il vous paratra peut-tre que la douleur de demeurer quelque temps dans l'ombre de la Mort est plus que compense par cette preuve si rare et si touchante de la bont humaine. Comme ces natures de femmes sont infatigablement alertes, navement sympathiques et absolument dvoues ! Patientes pendant des semaines entires de journes touffantes et de nuits sans sommeil, ce qui est cruellement antinaturel pour elles, dont la vie se passe au grand air, elles luttent pour vous sauver sans un murmure de fatigue, sans la pense d'une rcompense. Elles se fient leur propre adresse quand le mdecin abandonne tout espoir, et elles montent jusqu'aux bois la recherche de bonnes herbes lorsque tous les remdes sont ineffi-

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 126

caces. Le rve qu'on se fait des anges ne contient rien de plus doux que cette ralit de la tendresse fminine. Et avec le retour de vos forces, vous,vous demanderez si cette maladie n'a point aiguis vos sens d'une faon extraordinaire, surtout les sens de l'oue, de la vue et de l'odorat. Une fois suffisamment remis pour tre transport sans danger, on vous mnera dans les montagnes afin de changer d'air. Et vous prouverez l'impression que vous n'avez jamais auparavant joui aussi pleinement du plaisir des parfums, des gradations de la couleur, du timbre des voix... Vous vous tes simplement acclimat... Et tout coup l'ancienne fascination de la Nature tropicale s'empare nouveau de vous, plus fortement qu'autrefois. Le frisson de joie revient, et cette joie court travers tout votre sang, et remplit votre cur du dsir inexprim de rendre grce !...

VII
... Mon ami Flicien tait venu la colonie tout droit des Vosges, avec les muscles et l'nergie d'un montagnard, et les joues roses comme celles d'une paysanne franaise. Il ne m'avait jamais paru tre physiquement adapt pour l'acclimatement. Et je fus trs inquiet son sujet en apprenant sa premire maladie srieuse. Puis la nouvelle de sa convalescence me vint comme une heureuse surprise. Mais je ne fus gure rassur, le soir o je le vis dans la petite maison o on l'avait transport sur la cime d'une hauteur verte qui dominait la ville. Je le trouvai assis dans une berceuse sur la vrandah. Comme il tait ple et comme son sourire de bienvenue tait spectral, lorsqu'il me tendit une main qui semblait tout en os !... ... Nous bavardmes un bon moment. Il avait fait une de ces journes des Tropiques dont le charme pntre et se confond avec la vie plus subtile de la sensation, et en devient pour toujours une partie lumineuse, baignant tous les rves postrieurs de paix idale dans une gloire de couleur cleste, transfigurant toutes les conceptions de la joie pure de vivre. La ligne de la mer tait demeure azure depuis le matin, et le vent tsien, chaud comme une caresse, n'amena pas un seul nuage vaporeux pour voiler la beaut nue des cimes.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 127

Et le soleil jaunissait, comme seul le soleil des Tropiques jaunit sa mort. Des tons lilas s'tendirent lentement de l'ouest travers la mer et le ciel ; les mornes, face la lumire, prirent d'tonnantes teintes flamboyantes, dont un ton de vert si incandescent qu'on et dit que toute la riche sve de leurs bois tait en phosphorescence. Les ombres bleuirent, les pics lointains empruntrent des coloris peine terrestres, violets et pourpres iriss se muant travers des vapeurs d'or... Telles les couleurs de la carangue lorsque ce beau poisson des tropiques est retourn la lumire et que ses verts de gemme se transforment en un bleu profond et un pourpre de prisme. Allongs dans nos fauteuils, l'abri de la vrandah du petit cottage, nous regardions l'trange splendeur, nous vmes la terre montagneuse se baigner lentement dans le flamboiement dor, la couleur changeante des mornes verts et la courbe de la mer. De petits oiseaux aux gorges de flamme filaient en longues courbes comme des charbons ardents projets par des mains invisibles. D'en bas, de trs loin, le murmure de la ville montait jusqu' nous, tel un grondement d'orage. Nous demeurions si immobiles que les lzards verts et gris avanaient leurs petites ttes de derrire les colonnes de la vrandah pour nous regarder, comme s'ils se demandaient si nous tions vraiment vivants. Je me retournai tout coup pour suivre des yeux deux papillons tranges, et aussitt tous les lzards se cachrent. C'taient des papillon-lanmo, ces papillons de la Mort, comme on les appelle en patois crole ; leur larges ailes taient noires comme le plus noir velours, et voletant contre la lumire jaune, on et dit des silhouettes de papillons. Et devant mon souvenir de cette soire merveilleuse, alors que je ne pensais gure que je voyais le visage de mon ami pour la dernire fois, passe toujours lentement la palpitation noire de ces ailes... ... J'avais entretenu Flicien de plusieurs questions que je croyais pouvoir l'intresser ; et plus d'une fois je me sentis heureux en le voyant sourire. Mais enfin notre conversation languit. La splendeur toujours plus magnifique que nous contemplions ensorcelait nos sens, et dominait lentement nos volonts par la stupeur que nous prouvions devant sa beaut. Puis comme le disque du soleil, norme, d'or aveuglant, toucha le flot violet, et que le stupfiant flamboiement orange fusa jusqu'au znith, nous nous trouvmes rduits un silence respectueux et admiratif.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 128

L'orange de l'occident s'approfondit, devint vermeille. Doucement et trs vite la nuit s'leva de la terre, comme une exhalaison indigo remplissant les valles, inondant les ravins, noircissant. les bois et ne laissant que les extrmits des pics qui accrochaient encore le flamboiement cramoisi. Forts et champs rsonnrent d'un bruit prcipit, pareil celui des torrents, qui s'approfondissait toujours, produit par l'instrumentation et les voix d'innombrables petits tres : un tintement comme de l'argent tombant sur une pierre ; les blements secs du cabritt-bois ; les cris des rainettes et le ki-i-i-i-i-i-i des grillons. D'immenses tincelles scintillantes s'levrent et retombrent parmi les ombres, s'teignant mystrieusement : c'taient les lucioles qui s'veillaient. Puis autour des branches du bois-canon, des formes noires qui n'taient pas des oiseaux se mirent voleter, des formes qui volaient en procession, silencieusement : chacune s'arrtait un instant pour grignoter quelque chose l'extrmit d'une branche, cdait ensuite sa place une autre, et s'loignait pour revenir du ct oppos... C'taient les quimbos, les grandes chauves-souris. Mais nous restions muets, encore domins par l'motion du coucher du soleil, par cette motion fantomatique qui est l'exprience d'une race, la somme d'innombrables expriences ancestrales, la joie et la douleur de mille annes confondues... Tout coup une voix douce, suppliante pera le silence : - Pa combin, ch ! pa combin conm a ! (Ne pensez pas cher ! ne pensez pas comme cela !) Elle semblait peine moins belle que le soleil couchant, cette mince mtisse qui s'tait approche de nous inaperue, marchant sans bruit sur ses pieds nus. - Et vous, Missi, me dit-elle d'un ton de doux reproche, vous qui tes son ami, pourquoi le laissez-vous penser ? C'est a qui l'empche de se remettre. Combin veut dire en crole penser intensment, et donc tre malheureux, parce que pour cette race noire comme pour les enfants, il est impossible de rflchir d'une faon intense quoi que ce soit, moins d'tre violemment malheureux. Pa combin, non, ch, rpta-t-elle plaintivement, en caressant les cheveux de Flicien. C'est penser qui nous rend vieux... Et il est l'heure de dire bonsoir votre ami...

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 129

- Elle est, si bonne, me confia Flicien, en souriant pour lui faire plaisir. Je ne saurais jamais vous dire combien. Mais elle ne me comprend pas. Si je suis silencieux, elle croit que je souffre. Elle n'est contente que lorsqu'elle me voit rire... Et elle me raconte des histoires croles pendant des heures entires, pour m'amuser comme si j'tais un enfant. Comme il parlait, elle glissa son bras autour du cou : - Doudoux, insista-t-elle, et sa voix tait comme le roucoulement d'une colombe : Si ou ainmein moin, pa combin, non ! Et dans son trange beaut exotique, sa grce sauvage, sa souple caresse, le charme velout de ses yeux, il me sembla que je voyais l'image de quelque chose qui n'appartenait ni elle, ni au moment seulement, l'image de quelque chose d'trangement sensuel : l'Esprit mme de la nature tropicale, fait de chair dore, et qui murmurait chaque voyageur ensorcel : - Si tu veux m'aimer, ne pense pasl

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 130

Contes des Tropiques (1926)

Chapitre VII
Y

Retour la table des matires

Presque tous les soirs, un peu avant l'heure du coucher, j'entendais un groupe d'enfants dans la rue qui se racontaient des histoires. Car les histoires, les devinettes ou tim-tim, les chansons et les rondes font la joie des enfants de Saint-Pierre, qu'ils soient riches ou pauvres. Et j'aime tout particulirement couter ces histoires qui me semblent les plus bizarres que j'aie jamais entendues. J'ai russi m'en faire dicter plusieurs, afin de pouvoir ensuite les crire. D'autres furent notes mon intention par des amis croles avec plus de succs. Afin de garder toute leur simplicit primitive et la navet humoristique des dtails, il faudrait les noter stnographiquement mesure qu'on vous les raconte ; elles perdent beaucoup par le procd plus long de la dicte. L'esprit simpliste du conteur est embarrass par les interruptions et contraintes invitables qui rsultent de la dicte ; le conteur perd sa verve, se lasse et raccourcit volontairement la narration afin de terminer cette tche aussi vite que possible. Il lui semble pnible de rpter une phrase plus d'une fois, du moins de la mme faon, tandis que des questions frquentes irritent parfois le plus docile un point inou, et qui prouve combien le contrle continu de l'imagination ncessaire pour une dicte prolonge est pnible un cerveau inculte.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 131

Cependant, grce de la patience, je russis obtenir bien des curiosits de la littrature orale, reprsentant un groupe d'histoires qui, quelle que puisse tre leur origine primitive, ont t transformes par la pense et la couleur locale au point de former un type de folk-lore nettement martiniquais. Parmi ces histoires, plusieurs sont particulirement populaires chez les enfants de mon quartier ; et je remarque que presque chaque narrateur embellit l'intrigue originale par des dtails de sa propre invention et qu'il varie selon son bon plaisir. Voici un de ces rcits : c'est l'histoire de Y et du Diable. L'histoire complte de Y remplirait un grand livre, tant ses aventures sont nombreuses. Mais celle-ci me parat la plus caractristique de toutes. Y est bien la figure la plus curieuse du folk-lore martiniquais. C'est le Bitaco typique, le ngre montagnard paresseux, le ngre campagnard dont les ngres citadins aiment se moquer. Quant au Diable du folk-lore martiniquais, il ressemble de loin au travailleur ; mais quand vous tes dangereusement prs de lui, vous dcouvrez qu'il a les yeux et les cheveux rouges, deux petites cornes dissimules sous son chapeau-Bacou, des pattes de singe, et qu'il crache du feu. Y ka sam yon gous, gous macaque ! ...

II
a qui pa t connaitt Y ?... Qui donc la Martinique n'a jamais entendu parler de Y ? Tout le monde connaissait le vieux coquin. Il possdait tous les dfauts possibles ; c'tait le ngre le plus paresseux de toute l'le ; c'tait le plus grand glouton du monde. Il avait un nombre prodigieux d'enfants ; yon rafale yche, une rafale d'enfants et ils taient, la plupart du temps, moiti morts de faim. Eh bien, un jour Y se rendit aux bois en qute de nourriture. Et il marcha dans les bois toute la journe, jusqu' ce qu'il ft trs fatigu. Cependant il ne dcouvrit rien manger, il tait sur le point de rentrer chez lui, lorsqu'il entendit tout prs de lui un trange craquement. Il alla voir ce qui se passait, se dissimulant derrire les grands arbres mesure qu'il s'approchait de l'endroit d'o le craquement tait parti.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 132

Et il parvint tout coup une petite clairire o brlait un grand feu devant lequel tait assis un Diable. Ce Diable faisait rtir un grand tas d'escargots, et le bruit que Y avait entendu provenait de l'clatement de leurs coquilles. Le Diable avait l'air trs vieux ; il tait assis sur le tronc d'un arbre--pain, et Y put l'observer tout son aise. Et aprs l'avoir regard pendant quelques instants, Y dcouvrit que le vieux Diable tait tout fait aveugle. Le Diable tenait la main une grande calebasse remplie de froce, morue sale et bouillie mle de la farine de manioc et assaisonne d'innombrables piments (pi en pile piment) ; c'tait prcisment le mets dont les ngres comme Y raffolent le plus. Et le Diable paraissait avoir trs faim ; la nourriture disparaissait si vite dans le gosier du Diable que cela faisait mal voir. Y fut si malheureux qu'il comprit qu'il ne pourrait pas rsister davantage la tentation de voler le vieux Diable aveugle. Il s'approcha pas furtifs trs prs du Diable, sans faire de bruit, et se mit le voler. Chaque fois que le Diable portait la main sa bouche, Y, glissait ses doigts dans la calebasse et saisissait un morceau de froce. Le Diable ne parut mme pas intrigu ; il.avait l'air de ne se douter de rien, et Y se dit qu'il devait tre un fameux imbcile. Il s'enhardit donc davantage, et prit des poignes de plus en plus grandes, mangeant plus vite que le Diable lui-mme. Enfin il ne restait plus dans la calebasse qu'un tout petit morceau de froce. Y tendit la main pour s'en emparer, mais tout coup le Diable saisit la main de Y. Celui-ci eut si peur qu'il n'osa mme pas crier : Aie-aie ! Le Diablc avala le dernier morceau, jeta la calebasse et s'adressant Y d'une voix terrible, il lui dit : Ato saff ! ou c'est ta moin ! (Je t'ai, grand glouton. Tu m'appartiens !) Puis il sauta sur le dos de Y, tel un singe gigantesque, et serrant ses jambes autour du cou du ngre terrifi, il lui cria : Porte-moi jusqu' ta case ; et dpche toi * * * Lorsque les pauvres enfants de Y l'aperurent de loin, ils se demandrent ce que papa portait ainsi sur son dos. Ils se dirent que c'tait peut-tre un sac de pain ou de lgumes ; ou bien un rgime de bananes, car la nuit tombait et ils ne voyaient plus trs bien. Ils se mirent rire, montrer les dents, danser et crier : Voici papa qui rapporte du manger ! papa rapporte de quoi manger ! Mais lorsque Y fut assez prs pour qu'ils pussent distinguer ce qu'il portait ainsi, ils se

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 133

mirent hurler, et coururent se cacher. Quant la pauvre mre, elle leva les bras au ciel en dsespoir. Lorsqu'ils furent entrs dans la case, le Diable dsigna un coin et dit . Posemoi l ! Y obit. Et le Diable demeura assis dans ce coin sans bouger ni parler, toute la soire et toute la nuit. Il paraissait un Diable trs sage. Les enfants commencrent oser le regarder. Mais l'heure du djeuner, comme la pauvre mre venait de se procurer quelque nourriture pour les enfants, du fruit--pain et des yams, le vieux Diable se leva tout coup dans son coin et dit . - Manman-m ! papa m ! tout yche m ! (Maman morte, papa mort, tous les enfants morts !) Et il souffla sur eux et ils tombrent tous terre, raidi-cadave ! Alors le Diable avala tout ce qu'il y avait sur la table. Lorsqu'il eut fini, il emplit toutes les marmites et tous les pots d'excrments 22 , souffla de nouveau sur Y et sa famille et murmura : - Tout moune lv ! (Que tout le monde se lve.) Et ils se relevrent tous. Alors leur dsignant les plats remplis de salets, il leur dit : - Gobe-moin a ! Et ils furent forcs de l'avaler comme il le leur commandait. Dornavant, ils durent renoncer manger.quoi que ce soit. Chaque fois qu'on prparait un plat quelconque, le Diable recommenait. Et il en fut ainsi le lendemain et le surlendemain, et tous les jours pendant trs longtemps. Y ne savait que faire : mais sa femme dclara qu'elle avait une ide. Si seulement elle tait un homme, elle se dbarrasserait vite de ce diable ! - Y, dit-elle, va donc trouver le Bon Di (le bon Dieu) et demande-lui ce qu'il faut faire. J'irais moi-mme si je le pouvais ; mais les femmes ne sont pas assez fortes pour gravir le Grand Morne.
22 Dans l'original : Y t ka mont assous tabe-l, pi y t ka fai caca adans

toutt plats-, adans toutt assiett-l .

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 134

Alors Y partit un matin de trs bonne heure, avant l'aurore, et se mit gravir la Montagne Pele. Il grimpa et marcha jusqu' ce qu'il parvnt au Morne de la Croix. L, il cogna de toutes ses forces contre le ciel et le Bon Dieu passa en n a tte travers un nuage et lui demanda ce qu'il voulait - Eh bien ! a ou ni, Y ? a ou l ? Lorsque Y lui eut cont tous ses malheurs, le Bon Dieu s'cria : - Pauv ma pauv ! Je savais tout cela, Y, avant que tu ne viennes. Je vais te dire ce qu'il faut faire, seulement je crois bien que ce sera inutile et que tu n'y russiras point ! Car ta gloutonnerie te perdra, mon pauvre Y ! Enfin, tu peux toujours essayer. Ecoute donc bien ce que je vais te dire. D'abord il ne faut rien manger avant de rentrer chez toi. Puis quand ta femme aura prpar le repas des enfants et que tu verras que le Diable s'apprte se lever, il faut crier - Tam ni pou tam ni b ! Alors le Diable tombera foudroy. Mais n'oublie pas de ne rien manger... ou tanne ? Y promit de se rappeler tout ce que le Bon Dieu lui avait dit, et de ne rien manger en redescendant la montagne. Puis il dit au revoir au Bon Dieu bien conm y fautt, et se mit en route. Et il ne cessait pas de se rpter les mots que le Bon Dieu lui avait appris : Tam ni pou tam ni b. Mais avant de parvenir sa case, il lui fallait franchir un petit ruisseau, sur les rives duquel poussaient des goyaviers portant d'innombrables goyaves vertes. Pauvre Y avait grand faim. Il fit tout son possible pour rsister la tentation, mais elle fut trop forte pour lui. Il brisa la promesse faite au Bon Di ; il mangea toutes les goyaves, et puis il se mit manger des zicaques, des prunes vertes et toutes sortes de fruits verts et aigres jusqu' ce qu'il ne pt rien avaler de plus. Et lorsqu'il parvint son ajoupa, ses dents taient tellement agaces qu'il eut la plus grande difficult dire sa femme de prparer le dner. Ainsi tandis que toute la famille se rjouissait l'ide d'tre bientt dbarrasse du Diable, Y tait absolument incapable de dire quoi que ce ft. L'instant o le souper fut prt, le Diable s'approcha comme d'habitude de la table. Alors Y essaya de parler ; mais ses dents taient si agaces qu'au lieu de dire Tam ni pou tam ni b, il bredouilla simplement :

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 135

- Anni toqu Diabe-l cagnan ! ce qui ne fit aucun effet sur le Diable qui paraissait habitu ces paroles. Il souffla sur eux, les endormit tous, mangea tout le souper, remplit tous les plats de salets et les rveilla en leur ordonnant : - Gob moin a ! Et ils furent bien obligs de le gober jusqu'au dernier morceau. La famille manqua mourir de faim et de dgot. Deux fois encore Y gravit la Montagne Pele ; deux fois encore il gravit le Morne de la Croix, et deux fois il drangea inutilement le pauvre Bon Di. Et chaque fois, la descente, il continuait se remplir la panse de fruits verts, de sorte qu'il ne pouvait parler distinctement. Le Diable demeurait dans l'ajoupa nuit et jour, et la pauvre mre se roulait terre en s'arrachant les cheveux, tant elle tait malheureuse. Mais fort heureusement pour elle, un de ses enfants tait fut comme un rat 23 : c'tait un petit garon qui s'appelait Ti Font (petit effront) et qui mritait bien son nom. Lorsqu'il vit sa mre pleurer ainsi, il lui dit : - Maman, envoie donc papa voir le Bon Dieu encore une fois. J'ai une ide. La mre connaissait l'intelligence de son fils ; elle tait certaine qu'il ne parlait pas la lgre, et elle envoya le vieux Y une dernire fois. Y portait toujours une lavalasse, grand manteau trs long ; qu'il ft chaud ou froid, il ne sortait jamais sans ce vtement qui contenait de chaque ct une trs grande poche. Lorsque Ti Font vit son pre se prparer sortir, il sauta, floup ! dans une de ses poches, et s'y cacha. Y grimpa jusqu'au haut du Morne de la Croix sans se douter de rien. Lorsqu'il y parvint, Ti Font passa une oreille par l'ouverture de la poche de son pre afin d'entendre tout ce que le Bon Dieu allait dire. Cette fois le Bon Di fut trs fch ; il parla avec. colre et tana Y vertement. Mais malgr tout, il tait si bon, si gnreux envers ce vaurien de Y qu'il prit la peine de lui rpter plusieurs fois la formule : Tam ni pou tam ni b. Et cette fois-ci le Bon Di ne parlait pas en vain ; car il y avait l quelqu'un bien capable de retenir ses paroles. Ti Font couta bien ; il aiguisa sa petite langue en

23 Le grand rat des champs de la Martinique est dans le folklore martiniquais le

symbole de toutes les ruses, et il mrite, sans doute, sa rputation.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 136

songeant sa mre et tous ses petits frres et petites surs qui mouraient de faim en bas. Quant Y, il se bourra, comme d'habitude, de tous les fruits verts qu'il put trouver. Ds que Y eut enlev son manteau, Ti Font en sortit d'un bond, Plapp ! et courut sa maman qui il murmura : - Maman, fais-nous un bon dner. Aujourd'hui nous le mangerons nousmmes. Le Bon Di n'a pas parl en vain ; j'ai tout entendu. Alors la mre prpara un calalou-crabe, un tonton banane, un matt-cirique, plusieurs calebasses de couscaye, deux rgimes-figues (petites bananes), en somme un trs beau dner avec une chopine de tafia pour arroser le tout. Le Diable tait aussi sr de lui que les autres soirs, et il se leva le moment o tout fut prt. Alors Ti Font se dressa, lui aussi, d'un bond, et se mit crier de toutes ses forces : - Tam ni pou tam ni b ! Et le diable poussa un cri si aigu qu'on l'entendit jusqu'au fond de l'Enfer, et tomba raide mort. Pendant ce temps Y, comme un vieil imbcile qu'il tait, continuait essayer de prononcer les paroles que le Bon Di lui avait apprises, mais il pouvait seulement marmotter - Anni toqu Diabe-l cagnan * * * Sa femme avait grande envie de l'envoyer coucher tout de suite, au lieu de lui permettre de goter aux choses excellentes qu'elle avait prpares. Mais comme elle tait fort bonne, elle laissa Y manger avec les enfants bien qu'il ne le mritt point. Et ils mangrent et burent, se bourrant jusqu' la pointe du jour, pauv piti ! Mais pendant ce temps, le Diable s'tait mis. puer, et il avait tellement gonfl que Y ne put le bouger. Pourtant il fallait bien arriver le sortir de lajoupa. Les enfants avaient tant mang qu'ils taient pleins de force, Yo t plein l foce ;et Y se procura une corde qu'il attacha au pied du Diable. Et, aid des enfants, tirant tous ensemble, ils arrivrent traner le Diabe hors de la case jusqu'aux buis-

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 137

sons o ils l'abandonnrent comme un chien crev. Ils taient tous trs heureux d'tre dbarrasss de ce vieux Diable. * * * Mais quelques jours plus tard, ce vieux vaurien de Y partit la chasse aux oiseaux. Il portait tout un lot de flches avec lui. Tout coup il se rappela le Diable et se dit qu'il aimerait le revoir une dernire fois. Ce qu'il fit. Fouincq ! Quel spectacle ! Le ventre du Diable avait gonfl comme un morne : il tait bleu, jaune et vert; on et dit qu'il allait clater. Et Y, comme un vieil imbcile qu'il tait, tira une flche en l'air qui, en retombant, s'enfona dans le ventre du Diable. Alors il voulut reprendre sa flche, et grimpant sur le Diable, il se mit tirer jusqu' ce qu'il et russi l'arracher. Puis il porta la pointe de la flche ses narines, pour sentir l'odeur que pouvait avoir un diable mort. Et immdiatement son nez se mit enfler et atteignit les proportions d'un pot de raffineur, tel qu'on en voit sur une plantation de canne sucre. Y pouvait peine marcher cause du poids de son nez, et il fut oblig de retourner voir le Bon Di, qui lui dit : - Ah Y ! Mon pauvre Y ! Tu vivras et mourras un imbcile ! Car tu es srement le plus grand imbcile du monde ! Enfin, il faut tout de mme que je t'aide te dbarrasser de ce nez. Voil ce qu'il faut faire. Demain matin de trs bonne heure, il te faut te lever et prendre un grand taya (fouet) et battre tous les buissons afin de chasser tous les oiseaux jusqu' la Roche de la Caravelle. L, tu leur diras que moi, le Bon Di, je veux qu'ils enlvent leurs becs et leurs plumes et qu'ils prennent tous un bon bain de mer. Pendant qu'ils se baigneront, tu n'auras qu' choisir un nez parmi les becs sur la plage. Y fit ainsi que le Bon Di le lui avait recommand, et tandis que les oiseaux se baignaient, il se choisit un nez parmi tous les becs sur la plage : il laissa en change son pot de raffineur. Et le bec qu'il choisit tait celui du coulivicou 24 . Et voil pourquoi le coulivicou a l'air honteux jusqu' ce jour.

24 Le coulivicou, ou Colin Vicou, est un oiseau martiniquais au long corps mai-

gre, et pourvu d'un norme bec. Il a une expression triste et taciturne... Maig

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 138

III
Pauvre Y ! Tu vis encore pour moi d'une faon intense ailleurs que dans ces histoires de boire et de manger qui rvlent si cruellement la longue faim de ta race d'esclaves. Car je t'ai vu couper la canne .sucre sur les flancs de montagnes bien au-dessus des nuages ; je t'ai vu grimper de plantation en plantation, le coutelas la main, l'afft des serpents, tout en errant ici et l en qute de travail lorsque la faim t'oblige obir un matre, quoique tu sois n avec un ressentiment sculaire contre tous les matres ; je t'ai vu prfrer porter deux cents kilos de bananes pendant cinquante milles jusqu'au march, plutt que de travailler aux champs ; je t'ai vu grimper travers les bois grouillants de serpents jusqu' quelque cratre teint pour cueillir un chou palmiste, toujours affam, toujours sans ressources. Et tu es encore un grand imbcile, mon pauvre Y ! Tu as toujours ton essaim d'enfants, rafale-yche, et ils sont affams, car tu as admis dans ton ajoupa un Diable qui dvore plus que tu ne peux gagner. Il dvore jusqu' ton coeur et tes muscles merveilleux, et mme ton pauvre cerveau simpliste ; le Diable Tafia !... Et maintenant il n'y a plus de Bon Di qui puisse t'aider te librer, car le seul Bon Di que tu as jamais vraiment possd, ton matre crole d'autrefois, ne peut plus te protger, et tu ne sais pas te protger toi-mme. D'une moralit impitoyable, la volont de ce sicle clair a aboli tout jamais le pouvoir patriarcal qui t'leva vigoureux et sain sous un rgime frugal, t'obligea accepter par le chtiment sa propre ide de la justice, mais te conserva pourtant aussi innocent qu'un enfant de la loi de la lutte pour la vie. Mais aujourd'hui, tu la connais, cette loi ! Tu es un citoyen de la Rpublique. Tu es libre de voter, de travailler ou de mourir de faim si tu le prfres, de faire du mal et d'en souffrir ; et tu es si stupfait par cette rvlation nouvelle que tu as presque oubli comment rire !

comm yon coulivicou (maigre comme un coulivicou) est une comparaison populaire pour dcrire une personne trs amaigrie par la maladie.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 139

Contes des Tropiques (1926)

Chapitre VIII
Lys
I

Retour la table des matires

Il n'est que quatre heures et demie . la faible lumire bleue du jour qui pointe s'allume doucement, et la petite Victorine est dj mon chevet avec ma tasse de caf matinal, noir, parfum et chaud. Comment ! si tt ?... Puis avec un soudain battement de cur, je me rappelle que c'est ma dernire matine aux Antilles. Et l'enfant, ses grands yeux timides doucement lumineux, m'a gliss quelque chose dans la main... Deux morceaux de vanille envelopps dans une feuille de banane, son pauvre petit cadeau d'adieu... J'ai dj emball d'autres petits souvenirs. Presque toutes les personnes qui me connaissent m'ont donn quelque chose. Manm Robert m'a apport un petit paquet de grains d'oranges, les grains d'une orange-cadeau ; tant que j'aurai soin de les porter dans ma poche, je ne manquerai pas d'argent. Cyrillia m'a donn un paquet de bouts et une jolie bote d'allumettes franaises que le vent ne peut teindre. Azaline, la blanchisseuse, m'a envoy un petit miroir de poche. Gerbonnie, la mchanne, m'a laiss hier soir un petit pot de gele de goyave. Mimi, chre petite ! m'a apport un petit chien en papier ! c'est son plus prcieux jouet, mais ses beaux yeux noirs verseraient des larmes si j'osais le refuser... Oh Mimi ! que vais-je faire d'un petit chien en papier ? que vais-je faire des btons de chocolat, des noix de coco, de toutes ces cannes sucre et de tous ces corossols ?

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 140

II
Il est cinq heures vingt l'horloge de la Bourse. Les ombres des collines se rtrcissent et s'loignent de la cte ; les longs quais s'tendent, jaunes, dans le soleil. Les tamariniers de la Place Bertin, les toits de tuiles rouges le long de la baie et la moiti du phare accrochent les reflets du levant... Puis au del du phare, sur le cordage le plus loign du bout de vergue du smaphore, une grande boule noire court soudain comme une araigne grimpant son propre fil... Navire venant du Sud !... La malle est signale. Et je n'ai pas encore eu le temps d'emballer dans une caisse en bois, achete spcialement cet effet, toutes les curiosits de fruits et de lgumes, tous les bizarres petits cadeaux qu'on m'a envoys. Si le marin Raduce n'tait venu mon aide, je n'aurais jamais t prt, car je suis sans cesse interrompu dans mon emballage par des amis et des connaissances qui viennent me dire adieu. Manm Robert m'amne une jolie jeune fille, trs blonde, avec un foulard violet serr autour de sa tte dore. C'est la petite Basilique qui va faire sa poumi communion. Alors je l'embrasse suivant l'ancienne coutume coloniale, une fois sur chacune de ses joues duvetes. Et elle priera Notre-Dame du Bon Port pour que le navire me ramne sain et sauf jusqu' la lointaine New-York... Et ce moment mme, l'appel du canon du navire vibre au-dessus de toute la ville, et s'enfonce derrire nous dans les collines, qui rpondent de tout le tonnerre de leur artillerie fantme.

III
Une jeune fille blanche qu'accompagne une vieille ngresse attend dj le bateau sur le quai du sud. Ce sera videmment une de mes compagnes de voyage. Sa prsence m'est tout fait agrable ; une silhouette mince et gracieuse, un visage pas prcisment joli mais sensible, avec le charme trange de grands yeux violets sous des sourcils noirs...

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 141

Un ami qui est venu me voir partir me dit tout ce qu'il sait sur cette jeune fille. Mademoiselle Lys va New-York pour y devenir institutrice ; elle quitte son le natale pour toujours. C'est une triste histoire, mais pourtant pas plus triste que celle de beaucoup d'autres douces jeunes filles croles. Et elle part toute seule. Je la vois qui dit adieu la vieille Titine et qui l'embrasse. Adi enc, ch ; Bon-Di k bni oui sanglote la pauvre servante, dont les larmes ruissellent sur sa bonne figure noire. Elle enlve le fichu bleu qui lui enserre les paules, et l'agite tandis que le navire s'loigne des marches en bois du dbarcadre. Quinze minutes plus tard, Mademoiselle et moi nous nous trouvons sous la tente qui ombrage le premier pont de la Guadeloupe. Il y a au moins cinquante passagers ; beaucoup se reposent dans de paresseux fauteuils de Demerara, dont les appuis-bras trs allongs forment aussi des soutiens pour les jambes. Audessus de nous, suspendues aux supports des tentes, deux cages d'tain contiennent des perroquets, et je vois deux petits singes verts, pas plus gros que des cureuils, attachs aux barres d'coutilles, deux sakiwinkis. Ils viennent des forts de la Guyane Anglaise. Ils profrent sans rpit un piaillement grle et aigu, pareil celui d'oiseaux, pendant qu'ils montent, descendent, tournent en rond, avancent ou reculent jusqu'aux limites des petites cordes qui les attachent l'coutille. La Guadeloupe a sept cents paquets dbarquer Saint-Pierre. Nous avons amplement le temps, Mademoiselle au yeux violets et moi, de jeter un dernier et long regard sur le Pays des Revenants . Je me demande quelles sont les penses de cette jeune fille, car je ressens pour elle une sympathie singulire ; je suis de cette humeur sympathique qu'inspire souvent l'motion naturelle que l'on prouve quitter les lieux et les gens auxquels on s'est attach. Et maintenant, l'instant de mon dpart, alors qu'il me semble comprendre comme jamais je ne l'ai comprise auparavant la beaut de cette nature tropicale, et le charme simple de cette vie laquelle je dis adieu, je me pose cette question : Est-ce qu'elle n'aime pas tout cela comme je l'aime, et mme beaucoup plus, cause de tout ce qu'elle y laisse de sa propre existence ? Mais tant un enfant de ce pays, elle n'a pas vu d'autres cieux, elle s'imagine peut-tre qu'il en existe de plus clatants... Nulle part sur cette terre, Yeux-Violets ! Nulle part sous ce soleil !... Oh ! la gloire sans aube d'un matin tropical ! Le bond soudain de la lumire gigantesque

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 142

par-dessus l'empourprement de cent pics, par-dessus le remous des mornes !... Et les brises matinales soufflant des collines, toutes fraches du sommeil des forts et lourdes d'odeurs vgtales, paisses, pleines de sve et sauvagement douces ! Et les grands vents farouches qui courent, bouriffant et chiffonnant les cannes sucre sur les flancs des montagnes avec un bruit de papier froiss ! Et les rves puissants des bois, tout verdissants sous l'averse silencieuse des plantes grimpantes, et o clate et l l'cume lilas, jaune ou rose, des fleurs de lianes !... Et l'ternelle apparition azure de la mer qui encercle tout, qui, lorsque vous gravissez les montagnes, s'lve perpendiculairement derrire vous, et qui, lorsque vous redescendez, s'abaisse et s'tale vos pieds !... Et les lointains de velours violet du crpuscule ; et les palmiers qui se balancent sur le flamboiement orange du ciel qui parait alors tout rempli des vapeurs d'un soleil fondu !...

IV
Comme les mornes et les cieux aux ombres bleues sont beaux dans la clart de pierre prcieuse de cette matine parfaite ! Mme la Pele porte sa plus lgre coiffure de gaze ; et tous les plis de sa robe verte prennent dans le soleil matinal une tendresse de tons inconnus. Les bizarres pignons de la ville colore sment sur toute la courbe de la baie bleue des taches rouges, jaunes ou blanc crmeux, et dans cette lumire limpide, ils apparaissent aussi nettement que si on les regardait travers des lentilles de diamants. L-bas, au-dessus du vert vif des collines familires, j'aperois mme les visages des statues, le Christ Noir sur sa croix blanche, et la Dame Blanche du Morne d'Orange parmi les palmiers aux courbes lances... On dirait que l'le entire se pare de sa plus exquise beaut, qu'elle dploie toute sa sorcellerie, qu'elle essaie par son charme suprme de reprendre et garder son enfant prodigue, Mademoiselle aux Yeux-Violets !... Celle-ci regarde aussi.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 143

Je me demande si elle voit les grands palmiers de, la voie du Parnasse s'inclinant dans le lointain pour nous dire adieu, comme de belles femmes qui se penchent. Je me demande s'ils n'essaient pas de lui parler ; et je m'efforce de m'imaginer ce qu'ils lui disent : - Enfant, veux-tu vraiment abandonner tous ceux qui t'aiment ? Ecoute... Tu t'en vas vers un sombre pays gris, un pays d'pres brises, un pays aux dieux tranges, un pays de duret et de strilit, o la nature elle-mme se meurt pendant la moiti du cycle de l'anne... L-bas tu ne nous verras jamais !... Et l-bas, enfant, lorsque tu t'endormiras de ton long sommeil, ce pays n'aura pas la force de te relever ; un immense poids de pierre psera sur toi pour toujours ; tu ne te rveilleras que lorsque les cieux ne seront plus. Mais ici, chrie, nos racines aimantes te chercheraient et te trouveraient ; tu revivrais ! Pareilles aux prtres aztques, nous levons le sang des curs vers le soleil !

V
Il fait trs chaud... je tiens la main un ventail japonais en papier orn d'un dessin excessivement simple : un bambou vert articul, dont l'unique branche de feuilles pointues se dcoupe sur une double ligne d'un bleu ple nbuleux, qui reprsente l'horizon au-dessus de :a mer. C'est tout. Ce dessin paratrait peut-tre bien futile mes amis du Nord, mais il me donne un plaisir qui est presque une douleur. Je sais si bien ce que l'artiste a voulu exprimer ! Mes amis du Nord ne le comprendraient que s'ils avaient vu des bambous croissant dans un site particulier. Tandis que je regarde cet ventail, je sais que je descends le Morne Parnasse par la route sinueuse et raide ; j'ai le sentiment des hauteurs se dressant derrire moi dans le vent ; des forts m'enserrent des deux cts et, devant moi, je vois l'azur confondu du ciel et de la mer, coup par une tige de bambou se balanant juste au niveau de mes yeux. Et ce n'est pas tout. J'prouve toutes les sensations de ce moment mme, les odeurs vgtales, la puissante lumire tropicale, la chaleur, la couleur d'une intensit impossible reproduire.

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 144

Sans aucun doute, l'artiste qui, de son pinceau miraculeux jeta ce dessin sur cet ventail, a connu des moments semblables ceux dont le souvenir s'veille en moi, mais que je ne puis communiquer aux autres. ... Et il me semble maintenant que tout ce que j'ai tent d'crire sur ce Pays des Revenants sera, pour ceux qui ne l'ont jamais vu, aussi vague que le dessin qui orne cet ventail.

VI
Brrrrrr !... Le cabestan vapeur lve l'ancre et La Guadeloupe tremble de toutes ses planches au moment o le torrent de fer de son cble se droule en grinant travers les cubiers. Enfin le tremblement cesse, et Yeux-Violets essaie d'entrevoir une dernire fois sa bonne fidle parmi la foule qui grossit sans cesse sur le quai... Ah ! la voil qui agite la main !... Et Mademoiselle Lys secoue un mouchoir en rponse. Tout coup le choc du canon du dpart frissonne pesamment dans nos curs, et par-dessus la baie o les hauts mornes s'emparent de ces roulements de tonnerre en une moquerie formidable. Puis il y a derrire le navire un grand murmure et un remous d'eau blanchissante, et puis un autre et un autre encore, et le remous devient un torrent cumant. L'norme hlice s'est mise tourner. Tout le port bleu vire lentement sur lui-mme et les pointes vertes de la terre sont repousses vers la gauche et se rtrcissent sur la droite. Et puis les faades aux teintes innombrables, les tamariniers de la Place Bertin et le Phare, et les longs quais avec leurs troupes de femmes enturbannes, et les tours de la cathdrale, et les beaux palmiers et les statues sur les collines : tout cela vire, change de place et se met s'loigner de nous toujours et trs vite. Adieu, belle cit, cit embrase par le soleil, cit aux nombreuses fontaines ! Chres rues aux reflets jaunes, blancs pavs que je connaissais par cur, visages toujours attendus, voix toujours aimes ! Adieu, tours blanches avec vos cloches aux gosiers d'or. Adieu, collines vertes baignes par la lumire de l't ternel, cratres couronns de forts, gais sentiers des montagnes grimpant sinueusement sous une profusion de fougres, d'angelins, de bambous et de palmiers, . qui

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 145

sommeillent au-dessus des morts ! Adieu, majest des doux ombrages des valles se dployant au soleil, champs vert-dor de canne sucre, mrissants jusqu' la mer !... La ville disparat. L'le devient lentement une silhouette verte. Christophe. Colomb dut la voir ainsi du pont de sa caravelle, il y a presque quatre cents ans. A cette distance, on ne distingue pas plus de signes de vie que lorsqu'elle apparut pour la premire fois ses yeux. Et cependant il y a l des villes qui peinent et qui souffrent, et des curs trs doux qui m'ont connu... Maintenant elle devient bleue, la silhouette si belle. Elle devient un rve...

VII
Et la Dominique se rapproche, massant nettement ses collines en des nuds, des gibbosits et des dentelures pourpres. Elle se rapproche de plus en plus, et et l le vert des collines transparat travers le pourpre en des clats et des jaillissements de couleur. Puis pendant un certain temps elle demeure immobile ; ensuite les lumires vertes s'teignent de nouveau et toute la forme recule de biais vers le sud. ... Et ce qui au nord ressemblait un nuage gris-perle se rvle lentement comme une autre le montagneuse, bossue, cornue et mamelliforme : la Guadeloupe laisse entrevoir son double profil. Mais la Martinique est encore visible, et la Montagne Pele nous pie toujours par-dessus la range du midi. Le jour dcrot ; l'ombre du navire s'allonge par-dessus l'eau d'un bleu de fleur. La Pele change enfin d'aspect, elle plit comme un fantme, mais ne s'efface toujours pas. Le soleil commence baisser, comme il baisse toujours pour mourir dans les tropiques, rapidement, trop rapidement. Et sa gloire dore tout l'occident creux, et bronze les dos miroitants des vagues... Mais le fantme gracieux de l'le refuse de disparatre, et nous hante toujours doucement travers la brume splendide. Et le vent des tropiques souffle doux et chaud avec une caresse indicible. Peut-tre estce une brise toute pareille, soufflant sur les eaux indiennes, qui inspira la prophtie de l'Islam sur le Vent du Dernier Jour, ce Vent Jaune, plus doux que la soie,

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 146

plus embaum que le muse , qui balayera les Esprits des Justes jusqu' Dieu, lors du grand vannage des Ames... Enfin, le fantme de la Pele disparat jamais mes yeux dans la nuit indigo, et la lune s'lve, une jaune lune paresseuse, qui sommeille sur le dos comme dans un hamac... Encore quelques nuits, et nous apercevrons une mince et jeune lune debout, glissant toute droite sur son chemin, belle et froide comme une blonde jeune fille du Nord...

VIII
Et toujours travers les nuits tides et les jours azurs, La Guadeloupe poursuit sa course. Son sillage est une rivire de neige sous le soleil, un torrent de feu sous les toiles, et elle marche directement vers le Nord. Nous passons sous les pics de Montserrat, belle Montserrat, doucement plisse comme une robe de velours vert qui glisse de la taille ! Nous troublons le joli sommeil de la ville de Plymouth derrire son paravent de palmiers, de jeunes palmiers minces et prcieux comme les enfants croles. Et nous passons aussi devant la haute Nvis, avec sa trinit de cratres morts qui s'empourprent travers la brume de l'ocan ; devant Saint-Christophe, la montagne gante tout ennuage, devant le surnaturel Saint-Martin, qui flotte au loin dans un brouillard d'or comme un rve de l't de ce mme saint. Devant le grand port bleu d'Antigoa la basse, hante de requins, et borne partout par de petites collines bleues et vertes. Devant Santa Cruz, l'le de la Sainte-Croix, toute radieuse de verdure quoique presque pas boise, et tendue sous la lumire tropicale, en une nudit belle comme celle d'une statue parfaite. Devant les longs bras et les embrassements bleus de Porto-Rico gauche, et devant Saint-Thomas, pauvre, vieux Saint-Thomas dsespr, regardant l'alle et venue du commerce, qui depuis longtemps a abandonn son port, guettant les navires qui jadis sollicitaient humblement son patronage, mais qui aujourd'hui se

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 147

tournent vers son rival espagnol comme des ingrats abandonnent un patricien ruin. Et devant la vision vaporeuse de Saint-Jean, devant l'ombre grise de Tortola. Et l-bas, plus faible, plus trangement effac, apparat le fantme dor de la Vierge Gorda.

IX
Et puis plus rien que l'norme vision du ciel et de la mer. Le ciel : une coupole d'un bleu blouissant, sombrant et plissant au rebord du monde en un vert spectral, et d'une puret absolue sauf vers le soir. Alors au coucher du soleil, s'approchent quelques lgers nuages dors qui flottent dans l'occident et pointillent le ciel comme une neige de feu. La mer : nulle teinte de fleur ne peut maintenant servir de comparaison la splendeur de sa couleur lumineuse. Elle a chang de ton, car nous sommes engags sur le courant Azur : et elle est d'une magnificence qui dpasse celle du cyanogne en combustion... Mais le soir, la Croix du Sud n'apparat plus. D'autres changements se font sentir mesure que les jours se succdent : les heures de lumire se prolongent, le crpuscule s'attarde davantage, le vent frachit. Tous les matins, la brise semble un peu plus frache, un peu plus lgre ; tous les midis, le ciel parat un peu plus ple, un peu plus lointain, se haussant toujours et pourtant plus vague, comme si sa couleur se ternissait en s'loignant, et nous parvient plus faiblement d'altitudes plus vastes. Mademoiselle Lys est gte comme une enfant par toutes les passagres. Et tous les passagers sont proccups de lui rendre le voyage aussi agrable que possible... Et pour tout cela, je crois qu'elle doit surtout savoir gr ses beaux yeux !

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 148

X
Un matin embrum et froid ; ciel ple et eaux grises ; le sombre ciel du nord, dont l'horizon incolore s'arrondit dans une mer grise et aveugle... Quel froid soudain pse sur le coeur au toucher du brouillard, avec la mlancolie spectrale de l'aube !... Et puis quel dsir insens de revoir l'azur disparu qu'on a laiss derrire soi ! Les petits singes piaillent plaintivement en frissonnant dans l'air frais. Les perroquets n'ont plus rien dire : ils sont engourdis, immobiles sur leurs perchoirs, les yeux ferms... ... Une forme vague se dessine babord sur les confins de la mer : un long et lourd banc de nuages qui indique l'approche de la terre. Et de cette direction quelque chose de surnaturel et de rigide s'en vient vers nous en flottant, quelque chose qui tamise la lumire et ombre la mer comme un dluge de rve : c'est le brouillard de la cte de New-Jersey. Tout de suite les machines ralentissent leur respiration. La Guadeloupe se met pousser son sifflet d'alarme des intervalles rguliers de deux minutes, car elle est maintenant dans la route de tous les transatlantiques. Et dans le lointain, nous entendons un glas lourd, le tintement de quelque grande cloche de brouillard. ... Tout est envelopp d'un crpuscule blanc. La ligne de l'horizon a disparu ; il semble que nous soyons emmurs de fume. Et, trs brusquement a travers le vide vaporeux, surgit un norme steamer, qui se dresse comme une montagne et passe si prs de nous que nous distinguons mme des visages.Puis il disparat, laissant dans son sillon la mer agite et cumante. Comme je me penche au-dessus du garde-fou pour suivre les tourbillons du sillage, je sens quelque chose me tirer la manche : une main, une toute petite main noire, la main d'un des sakiwinkis. Un de ces petits singes, tirant sur toute la longueur de son attache, m'adresse cet appel muet demandant un peu de sympathie humaine ; ses yeux noirs d'oiseau sont fixs sur moi avec la plus trange expression de supplication. Pauvres petits exils des tropiques ! Je me baisse pour les

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 149

caresser, mais l'instant d'aprs je regrette ce geste ; ils poussent des cris si implorants lorsque je suis forc de les quitter de nouveau !... ... Les heures se succdent et La Guadeloupe glisse toujours travers la pnombre blanche, prcautionneusement, comme si elle avanait ttons. Elle fait toujours sonner son sifflet, tinter ses cloches jusqu' ce qu'enfin une barque aux ailes brunes vole vers nous hors du brouillard, portant pilote... Comme tout cela doit paratre trange Mlle Lys, debout, silencieuse, prs du garde-fou. Comme ce monde voil doit lui sembler surprenant aprs la clart saphir de son ciel des Antilles et l'immense splendeur de lapis-lazuli de sa mer des tropiques ! Mais le vent s'lve, s'affirme et se met souffler trs froid. Les nues se dissipent devant son haleine. Le ciel blme montre de nouveau son horizon livide autour de la houle de la mer gris fer. 0 toi, ple et beau ciel du Nord, ciel gris d'Odin, pres sont tes vents et spectrales sont tes couleurs ! Ceux qui vivent sous ta brume ignorent la gloire verte de l'Et ternel, la splendeur azure du jour dans le Sud ! Mais toi appartiennent les clairs de la pense qui illuminent pour les yeux humains les espaces situs entre soleil et soleil. A toi appartiennent les gnrations de la Force, les lutteurs, les batailleurs, les hommes qui domptent la Naturel A toi appartiennent le domaine de l'inspiration et les oeuvres accomplies, les plus grands hrosmes, les travaux qui durent, la connaissance suprieure, toutes les sorcelleries de la science ! Mais dans chacun de nous vit quelque chose de mystrieux qui est le Moi, et pourtant infiniment plus que le Moi, incomprhensiblement multiple, le total complexe de sensations, d'impulsions de timidits qui appartiennent un pass inconnu. Et les lvres de la petite trangre venue des Tropiques ont pli parce que ce quelque chose en elle, don spirituel de gnrations qui ont aim la lumire, le repos et la couleur merveilleuse d'un pays plus radieux, se resserre maintenant autour de son cur de jeune fille, terrifi par ce Nord ple et austre... Et voici, s'tendant devant nous sur un mille de large en une majest d'un gris de rve, travers les labyrinthes incalculables des mts jusqu'aux lointains voils de vapeur, qu'apparat l'immense perspective du port de New-York !... Tu ignores cette obscurit qui nous entoure, petite fille. Ce n'est qu'un crpuscule magique o nous entrons ; ce n'est que la pnombre mystique indispensable

LAFCADIO HEARN, Contes des Tropiques. (1926) 150

l'accomplissement de miracles ! Vois les formes merveilleuses qui se dressent devant nous, les immensits, les tonnements ! Et d'ici peu, tu contempleras d'autres merveilles encore plus grandes, lorsque nous serons pour toujours perdus l'un pour l'autre dans la Foule aux millions de curs de la Cit !... Tout est ombre ici, dis-tu ? Oui, c'est le crpuscule en effet, par opposition cette gloire d'o tu es venue, Lys ! Ce n'est que le crpuscule, mais c'est le Crpuscule des Dieux. - Adi ch, Bon Di ka bni o...

Fin du texte