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DR MOHAMED SELLAM

LES HORIZONS OBSCURS Une symphonie damour

LES HORIZONS OBSCURS

Pour soulever un poids si lourd, Sisyphe,il faudrait ton courage! Bien quon ait du coeur { louvrage, lArt est long et le Temps est court. Baudelaire

Liste des personnages principaux du roman Nahed Madar :patron dune entreprise de parfumerie,ambitieux,cupide et intransigeant.Son caractre accuse un retour ladolescence. Nouhoud:Femme de Naher Madar taciturne,orgueilleuse et sournoise. Wahia:Fille de naher Madar et de Nouhoud Simple,vertueuse,instruite et pleine de ptulance et de bonhomie. Siane:Fils de Naher Madar et de Nouhoud trop gt et dun temprament farouche. Dahila:Jeune servante chez la famille Madar obsquieuse et fidle. Nazij:Chauffeur de la famille Madar,au sevice exclusif de la jeune lve Wahia. Frustr de tendresse et victime dun destin cruel. Otchane:Factotum de Naher Madar fiidle et dvou. Le prof.Alan:Enseignant scrupuleux et plein dhumanit Il sattache { son lve Wahia,{ laquelle il voue une certaine sympathie toute paternelle,qui se transforme en un vritable amour. Hidad Rahbane:Ouvrier chez Naher Madar Veuf et vivant avec sa fille Hiam Hiam:fille de Hidad Rahbane Condisciple de Wahia Non-conformiste et amoureuse irrductible Amante clandestine de Naher Madar qu'il pousera lgitimement Rihane Bouhijame:Adjoint de Naher Madar hypocrite et malin .amant de Nouhoud. Saed Ben Safwane:Ancien lve du Prof Alan Renvoy du lyce pour sa mauvaise conduite Sous l'influence insidieuse de la publicit,il deviendra amoureux de la cantatrice Zahia qu'il tuera cependant en plein thtre. M;zahir:Directeur du lyce de la Ville.

TABLE DES MATIERES PREMIERE PARTIE AU SEIN DES OMBRES MOUVANTES DEUXIEME PARTIE L ABIME DES DESIRS INASSOUVIS TROISIEME PARTIE LES NAUFRAGES DE LA TERRE

PREMIERE PARTIE

AU SEIN DES OMBRES MOUVANTES

Maudite ambition,dtestable manie, dont les plus gnreux souffrent la tyrannie! Corneille(le Cid)

Le patron Naher Madar descendit allgrement de sa superbe voiture quil grara soigneusement dans le garage et sachemina en direction de la porte de sa villa,do lon entendait dj{ les jappements joyeux dun petit barbet au poil hirsute comme pour saluer le retour du matre. Aprs avoir franchi le seuil,lair majestueux,il se blottit dans un large fauteuil capitonn et un moment plus tard,sa femme Nouhoud,dune dmarche altire,vint le rejoindre. --Oui,ma chre,dit-il dune voix placide { lapproche de sa femme,je crois que tu as raison...Il faut que je memploie { tendre la manufacture et pour ce faire,il mappartient dsormais de me procurer un terrain propre { me permettre dlver une succursale..,Nest-ce pas l une des conditions fondamentales remplir au pralable? Nouhoud,regarda un moment,les yeux exalts,comme si elle avait remport dj une victoire inattendue. --Je te lai bien dit,rpliqua-t-elle aprs avoir bauch un sourire de triomphe,notre survie dans cette rgion rside bel et bien dans lextension de la manufacture et aussi dans laugmentation de la production avec le mme nombre douvriers dont tu disposes actuellement..! ---Et cest ce que jai dtermin de faire,mon trsor,confirma-t-il avec un hchement de tte joyeux,.En ce qui concerne le terrain,je crois avoir trouv une solution:il ny a que celui qui appartient { un vieil ouvrier qui travaille chez moi...cest une parcelle de terre situe dans un endroit idal,trs propice la ralisation de notre projet.. ---Eh,quest-ce que tu attends?Interrompit-elle avec vivacit,si cest la proprit dun de tes ouvriers,il faut la lui acheter et je pense quil ne te refusera pas ce service.. ---Effectivement,je lui en parlerai.Cest un vieux bonhomme,srieux et bon travailleur;je crois aussi quil est veuf,vivant seul avec sa fille mineure,daprs les informations que jai recueillies.Dans tous les cas,je ne pense pas quil refuse de me faire ce plaisir, surtout quand il sa ura que cest dans lintrt des ouvriers et de la ville.. ---Et comment sappelle-t-il ,cet ouvrier?Ne serait-il pas par hasard le pre dune certaine petite Hiam,amie de notre fille Wahia? ---Je ne me rappelle plus son nom,mais cest probablement celui-l{;cest vrai que sa fille est de lge de Wahia..Mais,de toute faon,que ce soit lui ou un autre,je suis prt proposer un bon prix pour quon me cde ce terrain! Lhomme et la femme se regardrent en souriant,comme si laffaire avait eu lieu tout { fait selon leur esprance.; ---Bon,je mestime heureux de navoir pas de concurrent,du moins pour le moment...Jai cru bon de suivre ton plan,que jai trouv trs intressant et fort commode pour faire avorter davance toute tentative dimplantation dusine similaire dans cette ville..

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Les concurrents dans mon secteur sont nombreux et ds quils saperoivent quil ny a que moi dans cette rgion,il est certain quils ne sempcheront pas de venir mettre un terme ma prosprit et la monopolisation exclusive dont je jouis en toute libert... Ds lors et cela me semble le plus juste,il convient dacclrer la mise en place de la nouvelle usine:cest l{ le principal objectif que je dois atteindre,quels quen soient les moyens.. Nouhoud se tourna soudain du ct de lentre et scria avec enthousiasme: ---Tiens !voil Wahia qui rentre,elle vient du lyce..! La jeune fille,ds quelle avait vu ses parents,courut prcipitamment vers eux,tout en embrassant chacun sur le front,elle disait sur un ton plein daffectation et de mignardise: ---Oh,que je suis heureuse dtre enfin de retour!Le chauffeur,contrairement { son habitude, ntait pas { lheure cette fois.,Jai d attendre un moment en compagnie de mon amie Hiam Rahbane.. A props,reprit-elle aprs un moment de silence,au cours duquel,tour tour,elle observait malicieusement ,son pre et sa mre,Monsieur le Directeur Zahir dsirait te voir { lusine et ma dit de te prvenir de sa visite un de ces jours.. Le pre,dont les yeux se tenaient constamment fixs sur sa fille,se demanda avec incertitude: ---Quest-ce quil me voulait enfin,ce monsieur Zahir?Se proposait-il de minviter { lui financer la construction dune nouvelle salle de classe?Ou bien allait-il se plaindre de ma chre petite Wahia? ---Tu crois,pre,que je suis si mchante ce point?Tu te trompes carrment,pa?Je suis vraiment navre de te dire que tu portes sur ta fille un jugement absolument erron.Songe que je suis la meilleure lve du lyce et mes notes confirmerons ce que javance. Nouhoud, qui garda le silence pendant ce bref entretien,intervint enfin pour calmer les esprits.: ---Mais il sait bien,ma petite!Ton pre plaisante et na pas lintention de te froisser..Tu ne vois pas quil badine,petite idiote,comme tu es si susceptible! ---Et pour vous montrer combien je suis trs srieuse et que je ne blague pas,je vous invite exaucer le voeu que je forme tous les jours et dont la concrtisation ne se borne rien dautre qu{ me permettre de puiser davantage dans les sources du savoir! Le pre et la mre se jetrent { la drobe des oeillades complices,comme sils craignaient dentendre des sottises: --Eh bien,parle!Ordonna aussitt le pre dun ton cordial,pourquoi tu refoules ce voeu,exprime-le sans crainte dtre due!Parle,quest-ce que tu demandes au juste?Je suis prt { tcouter et { satisfaire toutes tes exigences,pour te tmoigner combien je taime. Dun lan brusque,la fille sauta au cou de son pre. ---Cest vrai,pa?Tu ne te moques pas de moi?Que je suis heureuse davoir un pre comme toi!

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Voil{ cest trs simple,je veux que mon professeur de franais,me donne des cours particuliers,et je suis sr que,si tu lui parles directement,il ny verra pas dobjections. ---Mais,ma chrie,ce nest pas trop demander!Toutes ces manires,toutes ces rticences,tous ces caprices ingnieux,tout cela pour me dire rien que cette bagatelle?Demain,il viendra ici pour te donner les leons que tu dsires...Tous ces hommes que tu vois partout sont mes services et au moindre geste de ma part,ils viendront se mettre genoux devant moi et se plier ma volont. ---Oh,pa,je sais que les citoyens te respectent et obissent tes ordres sans rchigner!Je sais aussi que Monsieur Alan ne te refusera rien et quil accepte de gaiet de coeur de venir ici.Je ferai de tout mon possible pour faire davantage de progrs en matire de franais.Je voudrais que vous soyez tous les deux fiers de votre rejeton. La mre,mue et souriante,embrassa avec effusion sa fille. ---Mais oui,mon adorable ange,nous sommes tous fiers de toi,puisque nous navons que toi en ce monde.

Naher Madar,{ ce spectacle pathtique,se leva et dune voix calme,je crois quil est temps pour moi daller me reposer un moment .Ds que lheure du repas sonnera,prviens-moi comme { laccoutume.. ---Entendu!Rpondit Nouhoud avec empressement. Sur ces entrefaites,et avant que le pre ne se levt pour regagner sa chambre,un joli mioche cria,du haut de lescalier. ---Maman,Dahila refuse de venir avec moi dans le jardin.Il va falloir la tancer vertement comme la dernire fois pour quelle consente { mobir..La voil{ qui sourit hypocritement. ---Dahila,gronda alors Nouhoud dont la voix tait lgrement courrouce,pourquoi ne rponds-tu pas au dsir de mon petit Siane?Tu dois faire tout ce quil te dit,sans rien lui refuser,tu mentends? ---Mais Madame,je suis dans la cuisine en train de mettre de lordre dans les placards en vue dy ranger les nouvelles provisions de la semaine... ---Lche tout et occupe-toi de lui dabord..Tu auras assez de temps pour nettoyer les placards. ---Avec plaisir,Madame,puisque cest votre dsir:je my soumets bien volontiers..Viens mon ange,quel jeu prfres-tu :la balanoire ou la voiture?

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---La voiture videmment pour que japprenne { conduire comme mon pre et ma mre...Je ne veux pas tre comme toi qui ne sait mme pas manier le volant,vieille nigaude! La servante Dahila,suivie de prs du bambin,descendit dans le jardin et,sans se dpartir de sa bonne humeur,elle singnia { amuser le mchant petit monstre. II Vers trois heures de laprs-midi,Naher Madar shabilla avec lgance,se dirigea vers le garage,prit le volant de sa belle voiture et sengagea sur la route qui mnait tout droit au centre de la petite ville de Skhira.. L{,parvenu { la hauteur dun grand magasin dalimentation,le seul qui existt dans la ville,il sarrta,descendit de sa voiture et hla dune voix autoritaire le magasinier qui vint aussitt en courant ,plein de respect: ---Monsieur Naher Madar,que puis-je faire pour votre service?Quel honneur de vous accueillir dans mon modeste magasin! ---Ne manquez pas,ordonna Naher Madar dun ton premptoire,totalement indiffrent aux marques de prsances et de privauts que le magasinier semblait lui accorder particulirement,de prparer les provisions en denres comme dhabitude,le chauffeur Nazij passera les prendre tout { lheure. ---Trs volontiers,monsieur !Comptez sur mon zle! A ce moment,un jeune homme au visage hve et maci,habill en guenilles et pieds nus,sapprocha de Naher Madar,en lui tendant une main tremblante,rclamant dune voix saccade: ---Du pain,monsieur,faites la charit!Je nai rien mang depuis trois jours...piti pour un malheureux accabl de misre et de faim! Soudain et avant mme que Naher Madar ne pronont un mot,le magasinier surgit et morigna impitoyablement le pauvre gueux. ---Va-t-on canaille!Je tai prvenu plus dune fois de ne plus mettre les pieds dans ces parages!Dtale-toi au plus vite et que je ne voie plus ce visage hideux! ---Attendez,intercda brusquement Naher Madar,que la vue du pauvre va-nu-pieds avait profondment mu,veuillez lui donner du pain,il parait bien quil en a besoin:il est rong de vermines et de famine! Mais do vient-il ce chemineau?Je ne lai pas vu auparavant! ---Cest un pote,monsieur Madar,rpondit le magasinier sur un ton ironique;on la surnomm lamoureux ou le fou de Zahia parce que chaque fois quil commence { dclamer,il invoque toujours ce nom au dbut de son pome,o il exprime non seulement sa passion brlante pour sa chre dulcine,mais aussi sa dtresse et ses malheurs dtre venu au monde pour tre ddaign par son idole.

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Naher madar,que lhistoire de ce pauvre hre commenait { intresser ,semblait vouloir en connatre davantage. ---Dis-moi,demanda-t-il { ladresse du magasinier,sais-tu ce quil voulait dire par ce nom Zahia Serait-ce le nom dune femme quil aime et qui ne rpond pas { son amour que par le mpris et lindiffrence? ---Vous ntes pas loin de deviner les causes de ses malheurs. Zahia est le nom dune jeune cantatrice que lon voit de temps en temps { la tl..Ne lavez-vous pas vue, Monsieur Madar?Car il ny a personne qui ne la connaisse et tout le monde semble en tre amoureux,puisquon ne cesse de rabcher, jusqu{ la satit, quelque refrain de la chanson qui lui a donn une vogue fulgurante..Ne lavez-vous pas vue la tlvision? ---Non,jen ai vu ,des cantatrices,mais je ne me rappelle pas leur nom...Et cette Zahia estelle jolie?il faut quelle le soit,videmment,puisque ce jeune cervel se dsespre de ne pouvoir latteindre. ---Oui,expliqua le magasinier,en effet,elle est fort belle,dune beaut ravissante,au point de rendre fou ce jeune garon,qui tait pourtant employ la municipalit... ---Quelle infortune!Scria Naher Madar,avec une pointe damertume,je ne savais pas que lamour pt rduire lhomme jusqu{ cette extrmit. Bon,aie soin de ne pas faire attendre le chauffeur:prpare en toute diligence ce que je tai demand..Au revoir! Aussitt,il reprit sa voiture et bifurqua en direction de son usine. Juste { un tournant du chemin vicinal qui mne jusqu{ lusine et ds quil se fut trouv en vue de celle-ci,il sarrta encore et se mit { contempler avec ravissement la perspective majestueuse de sa manufacture,regardant de loin les hautes chemines dgager incessamment de la fume qui sparpillait au sein du ciel noir.. Puis,lentement,il reprit son chemin,tout en songeant son projet. Avant de pntrer dans son bureau,il fit appeler le chef datelier,qui vint avec prcipitation. Naher Madar le devisagea un moment,puis dun ton net: ---Faites-moi appeler Hidab Mansour:jai { lui parler en tte--tte..! ---Mais monsieur,cet ouvrier nest pas revenu cet aprs-midi.Je me suis enquis son sujet pour savoir les raisons de son absence inaccoutume.Il sest avr quiil est malade pour de bon:il souffre du coeur. ---Bien,jespre le voir demain matin.Vous pouvez vous retirer.Faites en sorte que la commande que je vous ai remise ce matin soit honore dans les meilleurs dlais possibles; ---Entendu,patron,vous pouvez vous reposer sur ma diligence ....Comptez sur mon dvouement!

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Aprs la sortie de son employ,Naher Madar,qui regardait le portrait radieux de sa fille juch sur le bureau,reprit instinctivement le fil de ses rflexions,tout en compulsant ngligeamment quelques documents tals devant lui.. Si je russissais { avoir le terrain,mon pouvoir stendrait indfiniment sur cette contre..Je finirais par en tre le matre absolu....Nul ne ralisera un prodige aussi fabuleux.! Ce vieil ouvrier ne saura rejeter ma requte.Au contraire,je suis certain quil sy pliera sans la moindre rsistance. Cest dans son intrt ..Je lui donnerai une jolie bagatelle pour annihiler davance en lui tout esprit de vellit. Ah,depuis que jai quitt la France,pour minstaller dans cette ville,jai toujours aspir { accrotre le fruit de mes labeurs. Pourtant quand je suis parti dans ce pays tranger,jtais pauvre,peut-tre plus pauvre,plus dmuni que ce guenillard de tout { lheure... J nai recul devant rien pour pouvoir avoir une place au soleil,vivre et gagner le plus dargent possible pour rpondre { tous mes besoins.. Longtemps,surtout durant mon sjour { Nice,jai tran ma misre sur les chantiers,comme ouvrier temporaire,puis,peu { peu,lide mest venue de faire comme la plupart de mes co mpatriotes,vendre du haschisch.Oui,le monde dans cette ville est bien fou,pour user avec dlices de ce poison funeste..Et pourtant {,{ se vend { prix dor...! Cependant,si ce ntait la folie ou lextravagance de ces gens maudits,je pataugerais encore dans la fange et la misre.. Au bout dun temps assez court,je fus possesseur dune fortune que je naurais jamais gagne ,si je mtais mis { travailler toute ma vie... Quelle veine!Quelle chance extraordinaire! Voil{ maintenant que je roule sur largent,heureux au milieu de ma famille... ! III En ce mme aprs-midi ensoleill de ce dbut du mois de mars,le chauffeur,en traversant la ville,conduisait avec prcaution,tout en contemplant travers le rtroviseur la jeune fille Wahia,commodment assise derrire,une revue illustre { la main,quelle feuilletait avec tact et grce.. Il admirait la beaut si extraordinaire de cette jeune adolescente quil emmenait presque chaque jour au lyce et,sans quil sen ft aperu,il sabsorba en effet dans la contemplation de son charme juvnile,tout en regrettant amrement davoir t issu dune famille appartenant une couche sociale infrieure..Il faisait partie de la lie du peuple,de la misrable plbe et donc il ne devait pas avoir le droit mme de regarder ce visage cleste et toute cette mu-

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nifiscence que nul ne pouvait atteindre,si ce ntait un veinard de la haute aristocratie du pays.. Lui,il nest quun pauvre chauffeur,malchanceux,harcel impitoyablement par la tyrannie du monde,et que la misre avait jet sous le pouvoir incoercible de son pre..il se mordait dsesperement les lvres,se sentant comme submerg par une douleur lancinante.. Dj il enviait dans son for intrieur lhomme qui aurait la chance et le privilge de jouir avec ivresse de ce charme si divin.. Ainsi pendant quil souffrait calmement dans son me,il fit,{ un tournant dune rue troite, une brusque embarde,comme sil venait dtre arrach un profond sommeil..Une ribambelle de gamins poursuivaient avec acharnement un jeune homme en haillons,dune salet pouvantable,pieds nus,les yeux ternes et les cheveux bouriffs,une barbiche horriblement noire et malpropre,courant vive allure, pour chapper aux hues tonitruantes et aux jets de pierre qui pleuvaient sur son corps famlique.. La jeune Wahia,qui tait installe langoureusement sur son sige,attire par les cris et les vocifrations de la cruelle marmaille,lcha soudain le magazine,ouvert sur un poster de la diva tunisienne ,se redressa pour mieux voir ce qui se passait dans la rue.. ---Mais quest-ce quil y a enfin?Se demanda -t-elle avec tonnement.Pourquoi ces garnements sacharnent-ils sur ce pauvre mendiant?Le chauffeur Mazij,qui regardait curieusement du ct de la horde des gosses,rpondit avec indiffrence: ---Ce nest pas un mendiant!Cest le fou de Zahia la chanteuse!Vous lavez vue,je pense,{ la tlvision,cette chanteuse? Elle chante des chansons damour et lui,qui tait un employ la mairie,en est tomb amoureux,au point de devenir fou..Tout le monde est au courant de son infortune ..On na rien pu faire pour lui..il parait que son mal est incurable..Sa famille a d dserter la ville,pour fuir la honte de cette maldiction,sauf son pre que jai vu il y a plus dun mois pleurer de dsespoir.... ---Est-ce que lamour provoque la folie?Pauvre homme..!Et pourquoi nest-il pas all la voir et lui avouer son amour?Je suis sre quelle laimera,ne serait-ce que pour le gurir de ce mal qui le ronge! ---Dtrompez-vous,mademoiselle:on disait dans la ville quil est all { maintes reprises { Tunis o vit cette Zahia pour lui dclarer son amour et se mettre humblement ses pieds.Mais elle na mme pas ddaign le voir.Sil ntait pas accompagn par son pre,on laurait jet dans la rue coups de matraque. Enfin,fatigu de poursuivre en vain une chimre,il est revenu ici et, peu peu,il est devenu ce que vous voyez en ce moment...

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Ses parents lont chass,aprs lavoir reni compltement,hormis,comme je vous lai dit,son pre qui se mourait de douleur... Ainsi,rong de vermines et de misre,il se coucha tantt { ct des tas dordures o il glane sa pitance,tantt dans quelque anfractuosit des montagnes situes dans les environs de la ville,vivant comme un anachorte.. Un jour,en passant du ct de lusine de votre pre,je lai trouv endormi dans un to nneau:je nen ai vu que les pieds nus,affreusement noircis de salet,envahis de gerures et de plaies saignantes.. Il ma fait tellement piti que je nai pas pu regarder plus longtemps ce spectacle poignant... ---Et de quoi vit-il alors?Demanda Wahia avec un accent o lon perait un malaise { peine contenu... ---En vrit,il ne vit de rien, part peut-tre de quelque aumne que lui jetait de temps autre un passant bnvole ou bien il puise sa subsistance dans les tas dimmondicits qui jonchent les rues de la ville,en particulier prs de lusine de votre vnrable pre.. ---Mais ce nest pas possible:devenir fou { cause dune personne qui nous ddaigne!Voil{ o mne lextravagance humaine! ---Oui,mademoiselle,cest la vie!Lamour est une belle chose,il est vrai,mais il doit tre forcment rciproque,sinon,a ne servira { rien de se sacrifier pour lautre,qui nprouve dailleurs rien dautre que ddain et mfiance { notre gard.Nest- ce pas que vous tes de mon avis,mademoiselle? ---Vous avez parfaitement raison,monsieur Mazij...Voil nous sommes arrivs temps.Vous reviendrez me prendre cinq heures. ---Bien volontiers,mademoiselle.Je vais me rendre au port pour chercher du poisson et mon retour,je vous attendrai devant le portail,comme dhabitude. Entre-temps,la voiture sarrta juste devant le lyce et la jolie jouvencelle descendit,lair hautain et majestueux,tenant dune main sa belle sacoche o elle renfermait ses bouquins et de lautre,la revue dont elle ne voulait pas se dbarrasser... Ds quelle eut mis pied { terre,elle lana un regard rapide autour delle et soudain,elle ape rut sa petite amie Hiam Rahbane qui,sortant du milieu dun groupe dlves,se dirigeait vers elle dun pas alerte. ---Oh,te voil{ enfin!Scria Hiam Rahbane dune voix enfantine,je tattendais depuis midi.Nayant pas voulu rentrer chez moi,jai prfr rester ici,pour mpargner un surcrot de peine et de fatigue. ---Mais tu nas rien mang,je prsume,comme toujours!Tu aurais mieux fait de rentrer pour prendre quelque chose de substantiel.L ---Jai pris un morceau de pain avec un peu de beurre,cela ma suffi largement!Pourquoi veux- tu que je rentre chez moi?Quest-ce que jy trouverai?Tu croyais que je trouverais de

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lambroisie.Ah,pas du tout!Rien,rien que des mets mdiocres,les dchets de la veille,voil{.Ma mre,qui maurait entoure de ses tendres soins,nest plus depuis que je suis ge de dix ans { peine;quant { mon pre,il est souffrant et gravement indispos,surtout depuis labsence mystrieuse de mon frre.De plus,il est bless { lusine et ses gmissements me dchirent le coeur..Tu vois que je ne suis pas comme toi,si riche et si belle en mme temps,ayant un pre sympathique et possdant une fortune considrable..! Wahia Madar regarda son amie avec un sourire complice: ---Regarde un peu ce quil ma apport de SFax!La revue dont je raffole et qui me passionne follement en lisant les jolies histoires des amoureux..Vois l ce jeune et beau couple qui se regarde avec des yeux pleins de volupt et damour! Hiam Rahbane pencha lgrement la tte et put lire non sans dsarroi les amours tragiques de deux adolescents:dun commun accord,ils se jettent sous les roues du train en marche; puis levant les yeux,elle interrogea du regard sa jeune amie: ---Mais cest horrible,ce quils ont fait!sexclama-t-elle avec consternation,ils nauraient pas se faire tuer de cette faon aussi atroce,aussi inhumaine que barbare! ---Ils saimaient et ne voulaient pas se sparer,plaida en leur faveur la jeune Wahia,que veuxtu quils fassent enfin,puisquil y a des importuns,des trouble-fte qui les ont empchs de saimer et qui ont russi mettre des obstacles devant leur amour...Je crois que,pour moi,il ny a pas dautre alternative plus plausible! ---Comment a?Tu oses les dfendre comme sil sagissait de ta propre cause!Stonna encore la petite Hiam Rahbane,tu approuves donc leur geste dmoniaque, ---Mais oui,ma chre!Tout { lheure,en venant ici,sur notre chemin,nous avons rencontr un pauvre gueux harcel par des voyous..Le chauffeur ma appris que ctait un ancien employ,devenu fou par amour pour la belle Zahia la chanteuse.Je pense que tu en connais lhistoire,nest-ce pas? ---Oui,en effet,je le rencontre presque toujours dans les rues de la ville,lorsque mon pre menvoie faire des courses .Quel pauvre type!Chaque fois que je le vois,mon coeur dfaille de commisration:je dtourne les yeux pour ne pas voir { quel degr davilissement est tombe la nature humaine. A cet instant,la sirne se dclencha et les lves se grouprent pour se mettre en rangs . Aussitt,sur un signe du professeur,les lves rentrrent dans la salle et,chacun,diligemment,prit sa place habituelle. Le professeur,un homme mr dune quarantaine dannes,plein dardeur et denthousiasme pour son mtier,laissa tomber indolemment un long regard sur les lves qui remuaient bruyamment comme dans une ruche dabeilles ...Ctait un homme nergique,cultiv et dune haute formation pdagogique,cherchant { raliser quelque chose de valable au mieux

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de lintrt de ses potaches et de la ville o il tait mut il y a presque deux ans..Il vit seul dans un petit rduit en bordure dun quartier populaire..IL ntait pas mari,car il est strict dans le choix de sa future pouse.Et combien de filles,esprant gagner son coeur,se sont vues lobjet dune indiffrence totale! Une fois tout le monde install et le silence revenu,une multitude dyeux mignons se braqurent sur lui,attendant quil comment son cours. Cependant il ne tarda pas { les satisfaire et,dun ton fort srieux,il dbuta,tout en circulant entre les ranges de tables. Dans le cours de la semaine prcdente,rappela-t-il,nous avions tudi le problme de la pollution dans le monde et en particulier dans notre pays.Aujourdhui,nous allons aborder celui des rapports entre individus.... Tout { coup,il cessa de parler,comme sil eut t intrigu par lintrusion dun tranger dans la salle de classe..Il pivota sur lui-mme,prta sa fine oreille en direction du fond de la salle et dune voix rude.. ---Mademoiselle Wahia Madar,vous ntes pas en train dcouter,je suppose!Je vois que vous et votre camarade Hiam,vous feuilletez les pages dune revue...Montrez-la moi pour voir!Ordonna-t-il en sapprochant delles de plus en plus.Ah!Qui vous a donn ce type de magazine? Wahia,qui ne cessait de sourire,rpondit,en ouvrant de grands yeux dun magntisme m agique: ---Cest mon pre qui me la apporte de Sfax o il est parti pour affaire avant-hier...Jy ai trouv beaucoup de choses intressantes.Tenez,voyez cet article,cest presque le thme de notre cours daujourdhui:jtais en train dy jeter un coup doeil...! ---oui,cest vrai,je ne men doute pas!Votre pre na rien trouv de mieux que cette revue o il y a trop de choses impertinentes,des photos oses et honteuses?Quelle piti! Un brouhaha sleva du fond de la salle ,suivi des murmures tumultueux,pendant que la jeune fille,imperturbable,protestait calmement: ---Pourquoi vous dnigrez cette revue?Pour moi,je la trouve captivante et mes camarades aussi sont presque de mon avis.En tout cas,je ny vois rien qui puisse effaroucher la pudeur!Il ny a rien dobscne,je pense! ---Veuillez mettre cette revue loin de nos regards;nous nen avons pas besoin en classe et si votre pre-peut-tre par ignorance ou ostentation-a eu le plaisir de vous la procurer chaque semaine,cest son affaire:il en est responsable...Voil tout! ---A propos,monsieur,mon pre voudrait vous voir..Il ma dit de vous transmettre ce message:il pourra vous recevoir ce soir mme vers cinq heures dans son bureau { lusine.Vous la connaissez,videmment,elle nest pas loin dici! ---Pour quel motif votre pre dsire-t-il me voir?Ne serait-ce pas au sujet de votre conduite au lyce?Mais,{ part votre curiosit si immodre pour toutes les choses de la vie,ce qui nest

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pas dailleurs un vice trs grave,vous tes-et je laffirme en prsence de tous vos camaradesun ange de pondration et de sagesse..Je nai pas { me plaindre de vous;au contraire,je vous rendrai solennellement hommage pour votre srieux!Est-ce vraiment { ce sujet quil voulait sentretenir avec moi? ---En vrit,je nen sais rien,pas plus que vous.Allez le voir,il vous le dira lui-mme. ---Bien,jirai le voir..A prsent,continuons notre leon et soyez-y plus attentive! La discipline rgna de nouveau et le professeur entreprit de faire son cours. Pendant que les lves sabsorbaient dans leurs rflexions sur le thme dbattu,la sirne se dclencha brusquement.. Aussitt,un bruit de tables,ml des chuchotements confus et des murmures peine contenus,clata,emplissant la salle dun vacarme phemre et qui disparut en lespace dun moment... La plupart des lves coururent en dbandade vers la sortie. Wahia Madar,souriante et le coeur ravi de bonheur,se dirigea,elle aussi,vers le portail,derrire lequel attendait patiemment le chauffeur Mazij. Dune dmarche svelte et gracieuse,elle atteignit la portire de la voiture,quelle ouvrit dun geste rapide :elle y monta et se pelotonna sur le sige,pie sans relche du coin de loeil par sa camarade de classe,la jolie Hiam,que lenvie,dissimule dailleurs derrire un sourire factice,consumait lentement de ses traits mortels. La voiture dmarra et Wahia put voir son professeur Alan,qui,mont sur un antique vlo,quittait distraitement le lyce en direction de lusine de son pre. En un clin doeil,la voiture disparut parmi un pt de maisons dcrpites,roulant dans un lacis de ruelles caillouteuses vers limposante villa de Naher Madar.

IV Entretemps,le professeur Alan,peinant difficilement sur son vlo,parvint enfin la hauteur de lusine,dont la vue grandiose et spectaculaire le saisit dadmiration. Ds quil eut franchi la grande porte,puis et essouffl,il vit venir vers lui un homme l gamment vtu et dune stature imposante,le sourire { la bouche,le front lgrement rid,le teint basan et les yeux aurols de beaux sourcils:cet homme ntait dautre que le patron Naher Madar lui-mme,qui semblait laccueillir avec chaleur: Votre fille ma dit que vous vouliez me parler,dit alors le professeur Alan sur un ton dc isif,mais non dpourvu de respect,puis-je savoir quel sujet?

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Elle ne vous a rien dit?Demanda le patron,en feuilletant un tas de documents quil care ssait machinalement de ses doigts lgrement vlus,veuillez mattendre au bureau,je serai de retour dans un instant. Le professeur pntra alors dans le hall de la direction et de l{,sachemina,aiguill par un planton empress,vers le bureau du patron.. En y entrant,il saperut quil se trouvait dans une large enceinte,embellie de quelques tableaux de luxe et gaye par une dcoration extrmement raffine et gniale.. Sur le bureau luxueux du patron,il remarqua,{ ct dun amas de paperasses,le portrait de Wahia,qui srigeait dans un coin bien en vidence.. Serait-il possible quil aime sa fille { ce point?Se demandait-il avec tonnement,quelle chance pour elle dtre choye de la sorte! Puis,comme saisi de fureur,il semporta violemment { la vue de ce luxe scandaleux.. Vois-tu,mon cher Alan,sindignait-il en silence,comme pour tenter de se rveiller dune apathie sculaire,vois-tu ce qua fait cet homme qui nest titulaire pour tout diplme que dun humble certificat dtudes,vois-tu quel degr de prosprit il est arriv?Vois-tu comment on acquiert honneur et estime?ce nest ni par ltude,ni par le travail constant,ni par la vertu et la grandeur d me,cest par largent! Largent,ce diable invincible qui fascine les gens et se saisit deux ,comme dune proie rsigne et pme! Et ce bonhomme simpose { tous les citadins comme ltre le plus grand,le plus noble et le plus parfait,parce quil possde de largent. Songe bien ,mon cher Alan,en quel bien-tre matriel il est plong,loin de tout souci,si ce nest le souci daccrotre davantage sa fortune. Chaque objet dans ce bureau coterait une vritable fortune,de quoi nourrir des centaines de familles indigentes. Et moi qui vgte dans la misre,moi qui ai consenti { mexpatrier { la conqute du s avoir,pour chouer enfin dans ce misrable hameau et y vivre comme si jtais en exil,loin de la famille et de toute forme de culture! Le soir,je mendors,le ventre bouffi de pain sec et le coeur rong de chagrins! Et lui,et toute sa famille,lui lignorant,le rustre qui sait { peine lire et crire,il se couche le ventre garni de tous les mets varis et succulents et le coeur lger,vide du poids des soucis et des malheurs.. Il nage dans le sein du bonheur,il vit dans le confort et la batitude..!Je ne lenvie pas,mais je plains mon destin,mon pauvre destin....! A ce moment,Naher Madar fit son apparition,un dossier { la main,et dun ton presque indiffrent...

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Jespre ne pas vous avoir fait attendre trop longtemps! Reprenons notre entretien:je vous ai appel pour vous dire que ma fille Wahia a besoin des cours particuliers de franais et,compte tenu de votre comptence,je vous ai choisi,parmi vos collgues,pour vous proposer de vous charger de cette mission,quen dites-vous? Cest un grand honneur pour moi dtre { votre service.Mais je pense que votre fille na pas besoin de cours complmentaires,puisquelle est en quelque sorte trs forte en cette di scipline.Elle est,comme je le conois bien,assez cultive et son niveau dpasse de beaucoup celui de ses condisciples.. Alors,dans ce cas,je ne vois pas de raison { ce quelle prenne des cours qui ne lui seront pas dun apport fcond... Monsieur Alan,interrompit soudain le patron Naher Madar,pour vous parler franchement,je nai pas tout { fait saisi pourquoi vous y tes si hostile,pourtant cest dans votre i ntrt,pour arrondir un peu votre salaire et amliorer votre niveau de vie.Dailleurs,il nous appartient de satisfaire les penchants de nos enfants et dencourager leurs gots.Quoi quil en soit,rien ne sert de me donner des arguments pour mexprimer votre opposition,puisque je suis dtermin rpondre favorablement et avec empressement ses voeux.. Donc je vous charge de cette mission:vous men donnerez des nouvelles..Et sans plus tarder, vous pouvez commencer ds demain..Je mettrai le chauffeur { votre disposition..Jespre que vous ny voyez plus dobjections { prsent! Monsieur Madar,puisque vous y insistez,songez que je vous servirai avec abngation et fidlit! Je nen ai nul doute!Cest une affaire conclue!Parlons prsent un peu de la politque au Magreb:Vous tes videmment au courant de cette calamit subie par le peuple libyen?Cette entreprise amricaine est un acte de vritable folie.Je pense que vous tes de mon avis? Oui,monsieur Madar,mon opinion la-dessus nest pas loin dtre conforme { la vtre.Ctait en effet une tentative amricaine avorte,puisquon na pas russi { liminer lindividu quils poursuivaient,mais qui nen a pas moins eu des consquences facheuses sur la vie des innocents. Le dictateur aurait t une proie facile { mordre,sil ny avait pas eu tout un contingent de miliciens chevronns qui veillaient sa scurit. Et ce qui est encore plus bizarre,ctait un peloton de femmes quil avait dsignes pour tre autant de boucliers autour de sa personne.. Bref,il est vrai que ce bombardement est une aberration,dautant plus grave que les amricains savaient dj{ quils ne russiraient pas { se dfaire de ce matamore au moyen dune telle entreprise aussi absurde. Je me demande comment des stratges et des tacticiens de haut niveau se hasard aient commettre une erreur aussi monumentale,alors quils ont la possibilit de se dfaire de ce fanfaron par dautres moyens moins coteux et plus efficaces .

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Vous voyez?Le gnie amricain a piteusement chou dans cette folle entreprise! Il va sans dire que mes connaissance en politique sont trs limites:en vrit,je ne my intresse que de faon superficielle.Mais ce que je ne comprends pas,moi,un peuple comme le peuple libyen peut se laisser duper lchement par cet imposteur diabolique? Comment na-t-il pas agi lui-mme pour se dlivrer des griffes tentaculaires de ce despote ignare,de ce tyran sanguinaire et instaurer une socit de libert et de justice? Monsieur Madar,il parait que vous tes un peu trop idaliste!Vous savez bien que le peuple libyen est incapable dagir comme vous lentendez. Le peuple libyen est dans son ensemble un peuple pondr,dun esprit calme et placide et se rsigne aisment son destin. Cest,en un mot,un peuple pieux,superstitieux et pacifique:il rpugne duser de la violence pour saffranchir de ses entraves. Dautre part,noubliez pas que plusieurs tentatives dlimination physique ont t dj{ faites sur la personne de ce Don Quichotte moderne,sans qu aucune nait russi le mettre hors dtat de nuire. Oui,cest vrai,jen ai t au courant;En voyant un tel monstre qui rgne sur un peuple aussi pacifique que le peuple libyen,cela mcoeure jusqu{ la nause. On affirme que le pays est en pleine droute,que lconomie est dsastreuse,que le peuple est au bord du gouffre de la famine et de la misre,en dpit dune richesse incommen surable tire du ptrole. Mais,enchana le professeur Alan,toute cette richesse spuisait dans lachat des matriels de guerre ou encore pour subventionner des organisations marginales ou des factions secessionnistes , terroristes et anti-amricaines ou encore pour assurer du battage son livre vert qui nest rien dautre quun fatras conu dans un cerveau malade. A ce moment,le planton,un jeune homme dapparence calme,entra et annona dune voix htive: Monsieur,un reprsentant dune socit sfaxienne dsire vous parler.Il disait quil vient darriver { linstant. Fais- le entrer,ordonna aussitt Naher Madar,en se levant de son large fauteuil et se tournant vers le professeur Alan,il lui tendit la main,tout en parlant avec volubilit..Bon,monsieur Alan,je vous revois une autre fois pour minformer du progrs de ma fille.Au revoir! Aprs le dpart du professeur,le patron avait accueilli dans son bureau un jeune homme,portant un costume visiblement frip et poussireux,caressant une petite barbiche noire et se pressant dune dmarche dgingande...

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v En sortant de l'usine,le professeur Alan s'aperut qu'il tait rest longtemps auprs du patron et qu'il ne lui restait plus dsormais que rintgrer son petit rduit qu'il avait lou un peu sur la limitrophe d'un quartier populaire.. Vite, en tournant les pdales avec nergie,il acclra sa marche et, au bout d'un moment,il parvint la hauteur de son modeste domicile:il y pntra,aprs avoir rang son vlo dans un coin et,extnu de fatigue,il s'affala sur son lit,en songeant l'entretien qu'il avait eu avec Naher Madar. Il aurait assurment aim le prolonger davantage,si le planton n'tait venu l'interrompre dans sa phase la plus captivante. Le bonhomme Naher Madar semblait s'intresser la politique extravagante du despote libyen,une politique fonde,en matire de diplmatie,sur la hblerie et la vantardise qui excitent l'ironie et les quolibets des peuples et en matire d'conomie,sur une collectivisation massive,qui est sanctionne par un fiasco cinglant. Or,ds qu'il se sentit un peu moins las,il se releva,pntra dans une petite cuisine,fort exigu,prit une gamelle et se mit dvorer le reste du repas de midi,couronn d'un verre de th bien chaud .Puis,lentement,il s'installa une vieille table bancale moiti garnie de bouquins:il en prit un au hasard,qu'il s'est mis parcourir htivement. Aprs quoi,se sentant terrass par un sommeil invincible,il se jeta sur son lit qui grinait lamentablement,ferma les yeux,le cerveau dj hant par des images fugitives,reprsentant tantt la fille de Naher Madar,lui souriant ingnment,toute pimpante dans ses vtements de luxe,rpandant autour d'elle un effluve de parfum obsdant,tantt le pre lui-mme,parlant avec clats,en braquant intensment ses yeux tincelants dans les siens,tout en tournoyant sur son grand fauteuil et s'abandonnant une explosion de rires presque interminables,puis cette vision s'vanouit soudain pour tre remplace par une autre plus vieille celle-ci et qui remontait l'anne dernire.. Il tait en classe,en train d'expliquer un texte littraire ses lves, lorsqu'un gros caillou,lanc toute vole,se cogna bruyamment contre le tableau,provoquant un norme vacarme au milieu des potaches. Il cessa aussitt de parler,regardant intensment ses lves,charchant dcouvrir parmi eux le vrai coupable,mais il ne put le trouver. Il continua nanmoins son ingrate besogne,comme si rien ne s'tait produit:mais peine a-til tourn le dos,que le sinistre insolent rcidiva,sans se soucier le moins du monde de ce qu'il faisait..

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"Celui qui a fait a,fulmina aussitt le professeur Alan,l'air pourtant calme,n'a qu' se manifester et je promets de lui pardonner son geste "Mais un silence pnible accueillit ces mots! "Ds lors,comme personne n'a os se dclarer coupable,il jugea ncessaire d'interrompre le cours jusqu' l'heure de la sonnerie.. "Aprs le dpart des lves,ses soupons se dirigrent aussitt sur l'enfant le plus mchant et le plus odieux de la classe:C'tait un terrible garnement nomm Saed Ben Safwane,un enfant paresseux,brutal,tyrannique et incorrigible. Un jour son pre est venu se plaindre au lyce et ayant rencontr par hasard le professeur Alan,il lui a laiss entendre que son fils Saed l'avait accabl d'insultes et ce n'tait pas tout,il tait all jusqu' le menacer au moyen d'une hche,voulant lui soutirer de l'argent tout prix. Comment un type pareil reste-t-il encore au lyce,se demandait-il mlancoliquement dans ses rves,est-ce que nous formons des hommes conscients de leurs devoirs et de leur dignit ou bien nous formons des imbciles et des criminels?Quel pitoyable mtier que le ntre! Quelques jours plus tard,pour avoir tent d'agresser une enseignante paisible,ce chenapan fut traduit devant le conseil de discipline,dont le professeur faisait partie en tant qu'observateur et ,aprs dlibration,il fut renvoy titre dfinitif du lyce. A cette nouvelle,le professeur Alan poussa un soupir de satisfaction:les lves allaient pouvoir se mettre au travail avec plus d'application et de srieux; Ainsi confin dans l'inaction et le vagabondage,ce cancre descendit dans la ville de Sfax,o il avait un frre an,mari et pre d'une jeune fille. Le grand frre n'hsita pas accueillir son frre cadet,en lui promettant de lui trouver du travail dans les prochains jours. Mais ce fripon endurci n'tait pas prt se repentir et prendre le droit chemin. Sa nice, c'est--dire la fille de son grand frre,reut le soir mme de son arrive,son amie et comme son habitude,celle-ci jugea bon de passer la nuit dans la maison,auprs de sa chre copine, Mais voil qu'au beau milieu de la nuit,ce cancre,obsd par la beaut de la copine de sa nice,ne put s'endormir,et,lentement se releva moiti nu,se dirigea vers leur chambre,puis d'un geste hardi,il en ouvrit la porte,pntra subrepticement jusqu'au lit et comme les deux demoiselles taient couches cte cte,il ne put accder la satisfaction de ses dsirs,si bien que,hant par la peur de les rveiller et de provoquer un terrible esclandre,le coeur morose et du,il dut quitter la chambre,mais ce n'tait que pour s'insinuer dans celle de la bonne,qu'il avait trouve tendue, peine vtue d'une mince chemise de nuit. Or, la vue de ce spectacle ravissant et comme pour oublier son cruel dsappointement,il se jeta sur elle,cherchant avec fureur la dpouiller du reste de ses frusques,pour pouvoir parvenir ses fins.

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Mais la bonne,une vraie ruse,se rveilla soudain, lui infligea une srie de gifles,en criant au secours,sans s'empcher toutefois de le marquer par des morsures sanglantes sur les deux joues. Aussitt,toute la maisonne,qui tait plonge dans la paix et le silence,s'arracha sa lthargie pour courir follement vers la chambre d'o provenaient les hurlements aigus et les lamentations stridentes qui fusaient comme des tonnerres dans un ciel clair et limpide. Immdiatement,le grand frre comprit le forfait de son frre cadet et, en pleine nuit,il le chassa illico de chez lui. Le professeur Alan s'arracha lui aussi ses songes et,plong dans un demi sommeil,il se remmora la pnible histoire de son ancien lve,dont la vision trange, encore plus dsolante ,s'estompa dans son esprit. Puis,pniblement,il se rendormit,aprs s'tre agit sur son lit qui ne cessait de se lamenter sourdement,mollement berc par les aboiements lointains des chiens du quartier. VI Le lendemain,vers dix heures du matin,Naher Madar regagna son usine et, peine s'est-il install son bureau que le planton Otchane lui annona l'arrive du pre Rihab Rahbane qui le suivait cependant une distance respectueuse,rpondant ainsi avec clrit aux ordres du patron. Le pre Rihab Rahbane, dj septuagnaire mais qui paraissait plus que son ge,s'avana lentement vers l'imposant bureau du directeur,regardant avec des yeux fltris par l'ge et le travail puisant,tout cet talage de luxe raffin auquel il n'tait nullement accoutum,puisque c'tait la premire fois,depuis son embauche dans cette usine,qu'il venait d'avoir le grand honneur de se faire recevoir par le patron lui-mme. Pourtant il avait assist la mise en place de l'usine,puis,au fil des ans, son expansion prodigieuse,mais jamais,depuis la cration de cette manufacture,il n'avait eu de rapports de prs ou de loin avec cet homme qu'il reconnaissait d'ailleurs peine,tant il lui paraissait totalement transform. Le pre Rihab Rahbane,sur invitation du patron,se carra lourdement dans l'un des fauteuils dresss majestueusement en face du magnifique bureau,ayant les yeux constamment attachs sur ce dcor prestigieux qui le gnait et l'ensorcelait en mme temps. Le directeur,qui tait en train de manipuler de la paperasserie,leva la tte et,aprs avoir aspir une bouffe de fume,il profra,presque sans prambule:

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Alors,pre Rahbane,j'ai appris que vous tiez indispos!Comment vous vous sentez en ce moment? A merveille,monsieur le directeur:j'ai eu un accident sans gravit hier matin qui m'a empch de rejoindre mon boulot l'aprs-midi. J'espre que vous n'tes pas fch. Oh,non,pre Rahbane!si vous ne vous portez pas bien,vous avez intrt vous reposer davantage;c'est votre droit.Suggra-t-il tout de suite,faisant semblant de ne l'avoir pas entendu clairement. Le vieil ouvrier,qui souffrait silencieusement de sa main gauche,dj enveloppe dans une bande de gaze,fixa ses yeux sur le patron,tout en songeant tristement."Mon droit?De quel droit,parlez-vous,monsieur Madar?Vous savez mieux que quiconque que je n'en ai pas et que je ne suis qu'un pauvre esclave entre vos mains..Je me blesse la main qui saigne encore et qui me fait atrocement gmir et vous osez dire que je n'ai qu'un lger malaise,en fermant arbitrairement les yeux ce pansement et ma souffrance!" Eh bien,pre Rahbane,pourquoi vous vous taisez?Ne vous inquitez pas,ce n'est pas cause de cette absence que je vous ai appel..C'est pour vous dire que j'ai besoin du terrain que vous possdez l'entre de la ville.Cette usine est devenue bien troite et ne suffit plus l'essor de notre commerce.C'est alors que j'ai envisag la possibilit d'difier une succursale sur ce mme terrain. "Soyez tranquille,je n'entends pas vous le prendre par la force.Ce n'est pas l mon dessein.Je vous paierai intgralement le prix qu'un expert indpendant fixera..Pourquoi donc ce silence?Qu'avez-vous rpondre?J'espre que vous tes d'accord!" Le pre Rahbane,trs surpris par cette demande si inattendue,songea encore plus mlancoliquement."il ne vous a pas suffi de m'avoir dpouill de toutes mes forces,d'avoir puis mon nergie vitale,vous ambitionnez encore de me frustrer du seul morceau de terre que je possde en ce monde et qui nous lie,moi et ma famille, notre ville?Quel gosme affreux! J'attends que vous rpondiez ma proposition..Evidemment un tel silence est une preuve de votre assentiment! Non,monsieur le directeur!Pronona enfin le pre Rahbane d'une voix lgre,empreinte d'indignation contenue,ce terrain,seule relique d'un ancien hritage de mes anctres,est destine en vrit mon fils,qui se trouve actuellement Tunis.Il entendait y construire sa maison.C'est pourquoi je ne puis vous le vendre! Vous avez un fils Tunis,dites-vous? Oui,monsieur le directeur.Il est tudiant en mdecine.Et ds son retour ici,il pense amnager ce terrain pour y construire sa maison. Ne vous en faites pas,pre Rahbane,ds qu'il sera l,je lui trouverai un endroit plus favorable o il puisse lever une jolie villa,avec une clinique,pourquoi pas?Je l'y aiderai de mon

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mieux.Car,en vrit,ce terrain n'est pas fait ni pour la construction d'un logement ni pour une clinique... Je l'en aviserai,monsieur le directeur,veuillez donc avoir un peu de patience jusqu' son retour..Peut-tre qu'il consentira,qui sait?d'ailleurs je n'ai reu aucune nouvelle de lui depuis belle lurette... Je ne dois pas attendre!Aussi est-ce de vous que je veux avoir le dernier mot au sujet de la vente de ce terrain..Demain un expert se rendra sur place pour dterminer le prix... Avant qu'il n'achevt la phrase,le planton Otchane entra prestement dans le bureau et annona d'un accent plein d'humilit: Le directeur du lyce est l et vous prie de le recevoir pour affaire. A peine le planton eut-il disparu au dehors que le patron se retourna de nouveau vers le vieillard accroch son fauteuil et d'un ton presque sans amnit,il lui ordonna: Notre entretien est fini:vous pouvez vous retirer! Le pre Rahbane,ne se sentant plus la force de parler,tellement il tait comme ananti par la position si intransigeante du patron,se releva enfin pniblement et,avant de se diriger vers la porte,ses yeux tombrent soudain sur le portrait d'une jeune fille souriante, trnant majestueusement dans un coin du vaste bureau, aux yeux clairs et aux cheveux blonds,et qui semblait presque du mme ge que sa fille Hiam. Une fois dehors,il reprit son travail sous l'oeil interrogateur du chef d'atelier. Au signe du planton,le proviseur du lyce entra dans le bureau et,aprs avoir respectueusement salu Naher Madar,qui ne s'est mme lev de son fauteuil,o il se tenait cependant douillettement engonc,donnant ainsi l'image d'un de ces tristes magnats qui ne connaissent ni humilit ni respect d'autrui,il s'installa la mme place o tait il y a un instant le vieil ouvrier Rihab Rahbane.. Monsieur Madar,se hta de dire alors le proviseur en souriant batement,quelle chance pour moi de vous revoir encore.Je croyais ne pas pouvoir vous trouver l'heure qu'il est! Dtrompez-vous,monsieur Zahir je suis toujours l cette heure -ci,laissa tomber sans mnagement le sournois Naher Madar.J'ai appris que vous dsirez me parler:c'est quel sujet,monsieur? Bien,vous savez que l'anne scolaire s'achevera dans quelques mois et tant donne l'exigut des salles qui ne peuvent pas contenir au-del de quarante lves,alors j'ai pens qu'il serait opportun de commencer ds prsent la construction de deux autres salles.Or,comme le budget allou ce projet est insuffisant,j'ai cru devoir faire appel votre gnrosit pour contribuer dans la mesure de vos possibilts financires la ralisation de ce projet,dont l'intrt rejaillira sur toute la rgion..

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Oh,monsieur Zahir,vous tes si prolixe et intarissable pour ce genre de requte:pour vous parler franchement,avec votre prtendu projet,vous m'acculez une pire situation et je suis rduit vous dire que je ne peux pas rpondre favorablement votre sollicitation. "Moi aussi,j'ai un projet plus important mettre sur pied et dans ce cas,je vous rpte avec regret,qu'il ne m'est pas possible de satisfaire votre requte.. "D'ailleurs vous pourrez toujours avoir recours des organismes tatiques:ils ont des possibilits financires plus prospres et plus larges;ils pourront vous aider,puisque c'est dans l'intrt exclusif de la ville.. "Enfin,je vous le rpte,la situaion o je suis actuellement ne m'autorise en aucune manire vous assurer de ma contribution." Comment?vous ne le pouvez donc pas?...Et pourtant votre manufacture est la plus florissante de la rgion:je pense que rien ne vous empchera de faire un simple don pour le lyce,pour votre lyce,le lyce de tous les citoyens! Je vous l'ai dj dit, monsieur Zahir,riposta le patron,en lvant lgrement le ton,puisque c'est le lyce de tous les citoyens,il faut donc chacun apporte sa contribution pcuniaire! Mais ces gens l,sont plus pauvres,plus misreux que la misre mme!Leur situation matrielle n'est pas du tout encourageante.Alors comment puis-je avoir recours eux pour pouvoir assurer l'excution de ce projet dont la ralisation est d'une importance vitale,presque fatidique? Ah!Ah!S'esclaffa mchamment l'inflexible Naher Madar,monsieur le proviseur,on et dit, vous entendre parler ainsi,que vous eussiez produit des prodiges,des gnies qui portent bien haut l'tendard de la nation!Pour moi,je ne pense pas que ce lyce soit ncessaire,:ceux qui en sont sortis, avec ou sans diplmes, sont dj ballots par le chmage et l'ignorance.. "Tiens,il y a un que j'ai vu de mes propres yeux,un type loqueteux,malpropre,mendiant son pain quotidien et dormant auprs des tas d'ordures.. "Vous le connaissez videmment?C'est un de vos anciens lves,monsieur le proviseur!Il rde misrablement dans les parages,farfouillant dans les poubelles et les amas d'excrments, en qute d'une miette de pain moisi pour apaiser sa faim..On m'a appris qu'il est devenu fou la suite de son amour malheureux pour une jeune chanteuse nomme Zahia,c'est pour cela,je pense,qu'on l'appelle dans la cit du sobriquet "le fou de Zahia".Vous avez entendu parler de lui,je prsume?

Non,monsieur,rpondit le proviseur Zahir avec tonnement,ml d'amertume,je regrette de ne l'avoir pas vu!D'ailleurs,si un tel cas existe effectivement,l'imputez-vous un chec de mon tablissement?Vous accusez injustement notre systme d'ducation,parce que vous vous

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confinez,et je suis dsol de vous le dire,dans votre ignorance,dans vos prjugs ineptes vis-vis de notre tche..! Monsieur le proviseur,rugit tout coup Naher Madar avec emportement,n'oubliez pas que vous vous adressez l'homme le plus important de cette ville et je vous invite en consquence me parler avec plus de respect..Je ne vous permets pas de me contrecarrer:j'ai dit ce que j'ai vu et ce que j'ai constat de faon vidente! "D'ailleurs l'chec de votre enseignement est de notorit publique! Dtrompez-vous,monsieur Naher Madar!Vous vous mprenez horriblement..! "Cessez vos calomnies et ne croyez pas que,si vous avez russi en quelque sorte monter votre affaire, vous dont le niveau dinstruction ne dpasse mme pas le certificat d'tudes,ne croyez pas que notre mission est mettre au rebut et que tout homme est capable de faire comme vous! "En un mot,je vous supplie d'tre modr dans vos jugements et de ne pas nous accabler de vos futiles accusations! "Monsieur,avec votre permission,je me retire et je ne reviens plus jamais dans votre bureau!" VII Aprs le dpart du proviseur,Naher Madar s'empressa de rentrer chez lui pour se reposer d'une matine aussi accablante... Ds qu'il eut mit le pied l'intrieur de la villa,il rencontra sa femme qui tait debout sur la vranda. A sa vue,Nouhoud,se hta vers lui et, d'un ton serein,elle lui demanda: Il parat que tu es extrmement agit!Que t'est-il arriv?Qui est-ce qui t'a mis dans cet tat?Rponds-moi! Je n'ai rien, part les tracasseries que des importuns vous infligent de temps autre. Mais quel genre de tracasseries?Insista sa femme avec obstination,je veux bien savoir la cause de ton courroux! Eh bien,puisque tu veux savoir tout:d'abord le vieux Rahbane,le propritaire du terrain dont je t'ai parl,semble n'tre pas d'accord sur la vente et j'ai peur qu'il n'obisse mes ordres,bien qu'il ait gard le silence ce sujet! Qu'il vende le terrain de bon gr, l'amiable et sans contrainte,sinon,s'il s'entte ne pas vouloir entendre raison,enlve-le lui par les moyens que tu jugeras efficaces! C'est ce que je compte faire!D'ailleurs,il m'a donn l'impression qu'il n'est pas prt flchir et qu'il persistera dans son refus,du moins jusqu'au retour de son fils...! Quel fils?Est-ce qu'il a un fils?D'ailleurs,qu'il s'en aille au diable avec son fils..!Il faut prendre une dtermination ce

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sujet et garde-toi de laisser chapper un terrain aussi stratgique!Quoi encore? Le proviseur est venu me voir au bureau..sais-tu pour quel motif?C'est pour me demander de financer la construction de deux salles de classe...! Quel minable!S'cria-t-elle avec une rage contenue,pourquoi faisait-il appel toi plutt qu' un autre?Et pourtant la ville pullule de gens riches! J'ai fait la sourde oreille ses sollicitations incongrues et je l'ai congdi ,aprs m'tre excus de n'avoir pas assez de temps pour continuer l'couter...

Tout coup,la servante Dahila fit irruption dans le salon et annona d'une voix de crcelle: Monsieur,madame,le dner est prt!Mademoiselle Wahia vous attend.Quant au petit Siane,il est encore dans sa chambre:je me hte de lui dire de se joindre vous. Dans la salle manger,toute la famille Madar tait runie pour s'empiffrer des mets les plus agrables... La jeune Wahia,exubrante et dlure comme l'ordinaire,prit sa place habituelle,aprs avoir aid son petit frre s'installer sur son sige,dont l'humeur,toujours farouche,ne semblait pas prs de s'apprivoiser,tellement il est constamment irascible,taquin et mchant... Alors ma petite,dit le pre en s'adressant sa fille Wahia,comment tu te trouves aujourd'hui?Je vois que tu donnes l'impression d'tre comble d'allgresse!Le professeur Alan t'a-t-il remis l'emploi de temps pour les cours de consolidation qu'il se propose de te donner? Non pre..pas encore!J'ai appris seulement qu'il a accept cette nouvelle sincure et qu'il entend s'occuper de ma formation pendant ses loisirs.Il est probable qu'il sera l demain,vers trois heures de l'aprs-midi.J'ai prvenu le chauffeur Mazij ce sujet pour qu'il aille le chercher temps... Bien et toi Siane,ne veux-tu pas faire des cours comme ta soeur? Il est encore trop petit pour a,intervint la mre pour dlivrer son enfant de l'embarras o cette question l'avait plong..Il n'est pas encore en ge d'aller l'cole..Mais ds qu'il sera en ge d'tudier,je ferai appel tous les professeurs minents du lyce pour lui donner une ducation parfaite! Aprs un bref silence,pendant lequel on entendait plus que le bruit des dents qui broyaient les aliments,ml celui des cuillers qui produisaient des cliquetis contre les assiettes en porcelaine,suscitant par l un lger charivari presque exasprant,Naher Madar,pour changer de sujet,se tourna vers sa femme et insinua brle-pourpoint: Est-ce que je ne t'ai pas dit que j'ai reu hier soir la visite d'un reprsentant d'une grande socit mtallurgique sfaxienne?C'tait l'envoy spcial du directeur de cette socit d'envergure nationale et internationale.Il m'a offert ses services pour entreprendre la construction de la succursale..C'est un type plein d'ardeur et d'exprience,ayant le titre d'ingnieur,titre

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qu'il avait acquis en France.Je crois que je vais essayer de l'attirer ici pour lui confier la direction de la succursale.Qu'en penses-tu,mon ange? Fais ce que tu voudras:ce n'est pas moi de te donner des conseils ou de te dissuader de faire ce que te dicte notre intrt!Si tu es convaincu de la bonne disposition de cet homme,comme tu le dis,pourquoi ne l'engages-tu pas travailler avec toi,puisqu'il me semble que tu es dj surcharg de travail ...Et la direction de deux usines la fois,ce serait encore plus accablant, plus pnible pour ta sant..Tu risquerais d'tre surmen,chose que je rprouve sincrement! Bien parler,mon trsor,je m'efforcerai de ramener ce vieux Rahbane la raison afin qu'il me cde le terrain:c'est l'endroit le plus appropri,il est vrai, pour l'implantation de notre usine!Tout autre endroit serait une vraie calamit pour moi..C'est pour cela que je dois m'ingnier le rduire ma volont,duss-je lui payer une grosse somme..Car,quoique les expdients ne me manquent pas,je crois qu'il est dans mon intrt d'agir par les voies diplmatiques.De plus,ce que je redoute,c'est le retour de son fils, qui est destin le terrain..Or si je m'emploie me l'approprier par des moyens dtourns,je risquerai de m'attirer beaucoup d'ennuis,alors que,avec un peu de souplesse et d'intelligence,l'on parviendra le lui enlever lgalement et sans accroc!N'est-ce pas l une solution ingnieuse? Mais oui..!Surtout ne te dmoralise pas,persevre dans cette ide!Je crois qu'il n'y rsiste pas longtemps:il suffit de lui montrer de l'argent,pour qu'il se plie aisment tes dsirs! Pourtant,j'ai l'impression qu'il est un vieillard coriace et imbattable..Mais ne t'en fais pas,ce Rihane use d'une arme redoutable,capable de le faire flchir sans difficults..Il fascine celui qui l'approche!Je suis certain qu'aucun tre ne saura lui rsister ..!Il possde des dons magiques,joints une faconde des plus sduisantes..Enfin..je crois qu'il est temps pour moi d'aller me reposer un peu dans ma chambre:je dois retourner l'usine vers trois heures..Je vais avoir un nouvel entretien avec lui.Je pense pouvoir l'inviter passer la nuit chez nous:aussi prviens Dahila de prparer la chambre d'en haut,au cas o il aurait accept mon invitation. Puis lentement,il quitta la table,suivi des yeux de feux de la charmante Nouhoud,qui s'est contente d'couter simplement avec intrt les propos logieux dont Naher Madar accablait ce visiteur inconnu,au point de se sentir natre en elle l'envie, une envie irrsistible de vouloir faire sa connaissance et de tter de plus prs la magie,le magntisme envotant du futur collaborateur de son mari...... VIII

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Un peu avant l'entre des lves dans la cour du lyce et pendant que ces derniers s'parpillaient un peu dans tous les coins de la place devant le grand portail de l'difice public,"le fou de Zahia"qui connaissait d'ailleurs merveille l'endroit,vint passer par l.. Les lves,ahuris la vue de cet homme trange,se pressrent autour de lui:il tait hideux comme une bte immonde,les cheveux extrmement sales,s'agglutinant copieusement autour de ses paules,le visage blme ,livide et exsangue comme celui d'un mort qui venait de quitter sa spulture,les yeux peine visibles,comme deux petits trous ternes creuss dans du bois noir,les pieds nus et effroyablement ravags d'ulcres saignantes:il donnait l'apparence d'un spectre illusoire et vain,une ombre fugace qui marche en gesticulant,un automate dbile m par une force invincible.. Cependant ,tout en marchant,il marmonnait des mots inaudibles,regardant autour de lui sans rien voir,puis soudain,comme s'il tait piqu par une flche empoisonne,il s'est mis se lamenter d'une voix larmoyante et lugubre,dbitant des flots de paroles extravagantes et insenses: "Zahia,mon ange,permets que je te serve avec obissance jusqu' mon dernier soupir!Permets au moins que je te contemple,que je t'admire,que je t'adore!Oui,mon coeur est toi!Mon me est toi!Tout mon tre t'appartient!O es-tu,mon trsor,Viens que je t'embrasse avec ferveur!Viens que je t'abrite sous mes ailes,toi,oiseau fragile,qui vogue sans cesse dans la tempte de la vie mondaine!O toi qui nage dans une mer toute de joies et de prils,viens moi!Partout je te cherche et nulle part je n'ai trouv la moindre trace de toi!..Sauve-moi,ange cleste,sauve-moi et laisse-moi savourer la douceur de ta prsence divine! "Zahia mon amour,mon coeur qui n'est rempli que de ton image m'touffe et me dsespre!Tu me hantes,tu m'obsdes,tu me poursuis partout..Mais o es-tu?Montre-toi un peu,que je te voie de mes propres yeux que la lumire intense du soir offusque!Montretoi,ange de ma vie,de ma peine et de ma flicit...!" A ce spectacle inhabituel,o tous les potaches furent comme abasourdis par ce flux de propos dsesprs et dont le sens leur tait presque insaisissable,les plus malins se rurent sur lui,en hurlant tue-tte: " Le fou de Zahia!Le fou de Zahia la chanteuse!"dont les chos se repercutrent aussitt dans la cour du lyce,pour parvenir enfin jusqu'aux oreilles du directeur Zahir... Ce dernier,intrigu cependant par ce tumulte qui eut lieu d'ailleurs l'extrieur de son institution,ne put rsister au dsir de savoir ce qui se passait.Alors il se leva,quitta son bureau et,au beau milieu de la cour,il rencontra le professeur Alan qui lui demandait,l'air soucieux: Que se passe-t-il au dehors?N'entendez-vous pas ce tohu-bohu trange et ces criailleries sauvages?Allons,htons-nous de savoir la cause de ce vacarme inaccoutum! Vite, ils sortirent et,d'un coup d'oeil rapide,ils purent se rendre compte de la situation:une bande de jeunes lves dchans et en furie,s'apprtrent lapider sauvagement le pauvre

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fou que la fille de Naher Madar tentait seule et avec une intrpidit et un courage exceptionnels,de protger, derrire son mince et fragile corps,contre la furie de ces galopins... La prsence du directeur ainsi que du professeur Alan apaisa l'euphorie de ces jeunes cervels qui se dispersrent en clin d'oeil l'intrieur de la vaste cour.. Le "fou de Zahia"avec des yeux bouffis de dsespoir,devisagea tour tour le directeur et le professeur,qui le reconnurent aussitt pour le sinistre cancre dont l'impertinence et le caractre ignoble leur avaient donn du fil retordre l'anne dernire.. Surpris et pouvant,Saed Ben Safwane,se cabra,se rua,comme si l'on tentait de le capturer pour le mettre aux arrts et,d'un seul lan sauvage,il s'clipsa en courant vers le vaste dsert qui s'tendait indfiniment du ct du port... Le directeur,pris de malaise,jugea bon de se retirer et,avec des pas lourds,il regagna son bureau o il s'effondra sur son sige,en songeant amrement aux propos de Naher Madar.. Entre-temps,le professeur Alan,se tournant vers Wahia,qui souriait cependant avec candeur,ne ddaigna pas de lui rendre hommage pour son courage et son sacrifice aveugle pour ce pauvre gueux... Mais tu n'aurais pas d risquer ta vie pour cet ingrat..Il tait mon lve l'anne dernire,un lve trs mchant,misanthrope et gosteenfin un vrai garnement qui ne mrite rien:je pense qu'il est en train d'expier ses pchs! Non,monsieur Alan,je ne suis pas tout fait de votre avis..S'il tait brutal et mchant,comme vous le disiez et je n'entends pas par l vous dmentir,c'tait dans un pass lointain:peut-tre qu' prsent il a regrett lui-mme ce q'il avait fait..Qu'il s'est repenti pour de bon..Alors jugeons-le dans l'tat prsent:est-il digne ou non de notre piti,de notre commisration et mme de notre affection,pourquoi pas?je voudrais bien que vous me disiez votre point de vue! Oui,tu as parfaitement raison,Wahia!C'est vrai que sa situation inspire et excite notre compassion,je ne dois pas le nier,car on est toujours dispos perdonner,quelque grave,quelque pire que soit l'inconduite du pcheur:le pardon,la tolrance,l'amour,ce sont des principes inviolables que l'on doit incruster dans notre esprit et notre coeur..Mais ce n'est pas l,je crois ,la question qui nous intresse:ce garon,par sa dsinvolture,son arrogance,sa conduite intolrable,s'est laiss entrainer lui-mme une telle dchance..Il n'y a plus de remde pour le sauver..Il est entr dans ce funeste univers et personne,que je sache,n'aura le pouvoir de l'en affranchir...Mais je me demande pourquoi tu t'intresses lui? C'est son tat pitoyable qui m'afflige!Je ne pouvais le regarder sans en tre saisie de commisration et de douleur! Alors,dans ce cas,il est prfrable pour toi de ne plus le regarder!Oublie cette scne et occupe-toi d'autres choses plus srieuses..C'est l'heure d'entrer en classe:hte-toi de rejoindre tes camarades!

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IX Non loin du lyce,presque moins d'une heure plus tt,Naher Madar,qui venait de regagner son bureau,conversait avec animation avec Rihane Bouhijam,son hte et futur du directeur de la succursale. Hein,qu'en dites-vous,mon ami?croyez-vous que l'on parvienne enfin le convaincre et lui arracher cette misrable signature? Mais oui,monsieur Madar,vous pouvez compter sur mon dvouement..J'irai le voir chez lui et lui proposer un bon prix..Il ne refusera pas,c'est certain!D'autant plus qu'il vgte dans une extrme indigence en compagnie de sa fille,une lve au lyce. Mais prenez bien garde:notre barbon est ttu outrance:Vendre ce lopin de terre pour vivre mieux,c'est pour lui,un type conservateur et farouchement attach ce legs de famille,un forfait impardonnable,un pch abominable qui attirerait sur lui la maldiction de toutes les gnrations rvolues! "Quoi qu'il en soit,j'espre bien que vous russirez dans vos dmarches..Il m'est pnible de lui parler moi-mme de nouveau au sujet de cette affaire ..Je vous confie donc cette mission..Vous persisterez jusqu' ce que vous parveniez flchir son enttement..! "En tout cas,grce votre talent de persuasion, votre gnie dans les affaires de ce genre,votre aptitude dans les tractations et les ngociations les plus ardues et surtout votre large exprience dans la manipulation des hommes,je demeure certain que vous ne manquerez pas d'y russir! "Cette fois,vous ne descendrez pas sfax:vous passerez la nuit chez moi..vous tes mon hte.D'ailleurs, partir d'aujourd'hui mme,vous tes mon adjoint et je vous dlgue une partie de mes responsabilits..! C'est un grand honneur que vous me faites,monsieur Madar!Vraiment,j'en suis tout confus:je ne m'attendais pas une chance pareille. "Mais puisque vous en avez dcid ainsi,je dois respecter votre dcision et soyez certain que je vous seconderai avec abngation et honntet jusqu'au jour o il vous plaira de m'inviter retourner mon ancien emploi..! J'espre que l'on n' en arrive pas cette pnible extrmit!Vous serez mon bras droit et pour toujours!Vous tiez en France,tout comme moi,vous savez mieux que quiconque comment on se comporte avec les affaires:le gain,le profit avant toute chose,mme avant l'honneur et la dignit! "Ds prsent,s'il y a encore en vous un reste de scrupule,un germe d'honneur ou de conscience,dbarrassez-vous-en!Extirpez-les de votre coeur,si vous entendez vraiment russir dans la vie!

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Rassurez-vous,monsieur Madar.J'ai appris tout cela depuis bien longtemps.Songez toutefois que nous sommes de la mme trempe! Allons,mon cher,dguerpissons en toute diligence!Je vais vous prsenter ma famille. Et les deux hommes montrent aussitt dans la belle voiture de Naher Madar; Aprs avoir travers la ville,avec ses rues troites et nausabondes,elle bifurqua du ct d'un chemin trs large o elle s'engagea et,au bout d'un quart d'heure,elle s'arrta devant une superbe villa.. les deux homme,l'air hautain et prsomptueux,descendirent et s'engagrent dans un long couloir. Toujours d'un pas sr,ils pntrrent dans le salon,o ils trouvrent,assise nonchalamment dans un fauteuil,une femme d'un charme magnifique. A leur vue,elle se leva d'un bond,comme une biche effarouche. Je vous prsente ma chre moiti,dclara en souriant Naher Madar l'adresse de son hte,et puis,se tournant vers sa femme,voici l'homme dont je t'ai parl la dernire fois.C'est lui qui va me seconder dans la ralisation du nouveau projet.. Je vous souhaite plein succs tous les deux!Laissa tomber la fire Nouhoud,dont les yeux phosphorescents semblaient fixer intensment le nouveau venu..Et confuse,presque gne par cette curiosit imprvue qui l'avait saisie instinctivement,elle disparut un instant,pour revenir,suivie de prs de la servante Dahila portant un large plateau en argent massif,sur lequel elle avait soigneusement dispos des friandises et des sucreries farcies d'amandes moulues,agrmentes par de beaux verres pleins d'une liqueur aux teintes roses.. Pendant que chacun dgustait silencieusement sa part de ces gteries dlicieuses,Naher Madar,d'humeur joyeuse,lanait de temps en temps des propos satiriques qui faisaient gayer davantage l'atmosphre et,aprs un moment de silence,comme pour chercher son inspiration ou pour fouiller dans son cerveau des choses grivoises et badines,il se tourna vers Rihane et lui demanda d'un accent plaisant: Vous vous rappelez comment est finie la triste msaventure de M.Hdiane,votre ancien patron? Quelle msaventure?Ah,je m'en souviens:c'est ce fripon d'ouvrier qui l'avait accus d'avoir sduit sa femme,alors qu'il ne l'avait jamais vue! "Aprs des dmarches et des complications judiciaires,il s'est avr que M.Hdiane n'tait qu'une pauvre victime des machinations de cet ouvrier malade. Et pourquoi a-t-il fait cela?Puisque M.Hdiane,d'aprs ce qu'on m'a dit,tait un homme pacifique et qui aimait trop ses ouvriers, telle enseigne qu'il leur accordait dans des occasions solennelles des dons substantiels? Oui,il est vrai qu'il avait la main large et qu'il n'hsitait pas octroyer des gratifications des ouvriers srieux..Et c'est justement cette largesse qui l'a perdu!

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Comment cela?Intervint soudain Nouhoud ,curieuse de connatre fond l'histoire de M.Hdiane,la gnrosit se paie-t-elle enfin en retour par l'ingratitude? En effet,madame,et c'est ce qui est arriv M.Hdiane!Cet ouvrier qui avait bnfici plus d'une fois des dons exceptionnels du patron,avait cru bon d'en extorquer davantage et pour parvenir ses fins,il a tent de mettre son patron dans un ptrin sacrilge en vue d'exercer sur lui du chantage pour lui soutirer de l'argent en guise de rparation fictive son honneur perdu. Ah!Ah! S'exclama-t-elle en riant,quelle abominable cabale!Quelle conspiiration ridicule!Je n'en ai jamais entendu parler! N'oubliez pas que sa femme tait de mche avec son mari,ajouta Rihane en carquillant les yeux du ct de Nouhoud,comme pour lui lancer des oeillades mystrieuses,pour rendre l'intrigue encore plus ingnieuse et l'accusation plus vraisemblable! Une explosion de rires acheva de provoquer un tumulte parmi le trio,brusquement interrompue par l'apparition inattendue,au haut de l'escalier,de la jeune et belle Wahia,qui s'avanait pas alerte,tout en toisant d'un oeil incertain l'tranger. C'est ma fille Wahia!Dclara aussitt le pre avec une pointe d'orgueil manifeste,en bauchant un sourire phmre en direction de sa femme,comme pour lui dire en prsence de leur invit combien elle ressemblait de faon frappante sa fille.. Enchant,mademoiselle,je suis profondment ravi de vous connatre,balbutia peine l'hte qui ne parvenait pas retenir sa vive admiration pour la beaut magique de l'adolescente. Aprs le dner,la soire se prolongea tard dans la nuit et,ds qu'on a jug que le moment tait dj venu de se coucher,chacun, en titubant, regagna sa chambre... X A peine le professeur Alan eut-il fini d'crire une lettre que des coups de klaxon brisrent le silence qui entourait son modeste logement.Il se leva et regarda par la fentre:il vit alors le chauffeur Mazij qui l'appelait en lui demandant de le rejoindre dans l'immdiat. Tout de suite,le professeur Alan,qui attendait d'ailleurs cet homme,suivant les dsirs de Naher Madar,s'empressa de sortir pour remonter dans la voiture qui dmarra aussitt avec des crissements de pneus,en disparaissant dans le ddale des rues ravages d'ornires et de petites flaques bourbeuses qui dgageaient une puanteur de moisissure insupportable. Parvenue la hauteur de la jolie villa,juche sur une large tertre plane, laquelle on accdait par un beau chemin bord de magnifiques platanes rabougries,lagues avec art et got,la voiture pntra dans un vaste jardin o elle s'arrta.. Aussitt,sans y tre invit,le professeur mit pied terre et resta un moment comme saisi de surprise et d'merveillement,ne sachant au juste de quel ct il fallait se diriger pour entrer

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dans la villa,lorsque, l'improviste,la servante Dahila apparut et s'achemina vers lui,en lui faisant poliment signe d'avancer.. Ainsi aiguill par la jeune soubrette,il entra dans le vaste salon,o il se blottit douillettement dans un fauteuil spacieux,confortable et moelleux. La servante,aprs l'avoir invit attendre un moment,s'est clips l'intrieur. Instinctivement,ses yeux,dj blouis par tant d'opulence,se promenrent avec dlices dans tous les coins de cet immense salon,admirant avec concupiscence tout ce qui s'offrait lui, puis, soudain envahi de chagrins,mls de poignants regrets,il baissa les yeux et soupira,en songeant avec dsarroi: "Vois de tes tristes yeux,de ces yeux que des nuits de veille devant un livre vain avaient affreusement mins!Vois et admire la richesse,la prosprit,le bien-tre matriel o nage voluptueusement celui qui n'a pas pris la peine de savoir lire et crire..! "Vois seulement avec tes yeux meurtris et admire avec ton coeur que ronge lentement le dsespoir et garde-toi d'envier cette superbe magnificence qui procure inluctablement celui qui la possde honneur,vertu,gloire et respect! "L'envie,l'excrable envie n'est pas l'apanage d'un homme tel que toi,!L'envie est indigne de toi:elle n'est faite que pour les lches et les mdiocres! "Et pourtant ta vie n'a pas de valeur!Tu vgtes dans une effroyable disette,toi qui as vcu pour l'tude et les joies de l'esprit!Tu as vcu pour tre au plus bas de l'chelle sociale,pour tre cras sous le poids du mpris des parvenus et de ces loups voraces! "Oui,tu n'as pas de dignit,tu n'en as jamais eu,dj tu tais venu en ce monde,dpouill de toute essence de dignit et cette dignit s'acquiert et ne s'acquiert,comme tout objet matriel,que par l'accumulation honteuse de l'argent et tu n'en as pas amass,pire encore tu es incapable d'en amasser..! "Oui,vieux jocrisse que tu es,la dignit,dans ce temps maudit et pourri,ne s'acquiert qu'avec de l'argent! "Oui,monsieur le professeur,tu n'es rien ,peut-tre moins que rien:une minable andouille,un pauvre bent cras de misre et de vermines.. "Alors que celui-ci,tout ignare qu'il est,est lev pourtant au rang des hommes illustres et dignes d'tre mis au sommet de la hirarchie sociale! "Demandons-lui comment il y est parvenu,furetons un peu dans son secret et l'on dcouvre la huitime merveille du monde! "Rveille-toi,malheureux et cesse de vivre d'illusions et de chimres et sois raliste!L'avenir n'est ni pour le savoir,ni pour l'tude ou le mtier d'enseignant,dj gravement honni et avili par l'opinion gnrale,mais bien plutt pour ces hommes qui ne possdent pour toute culture que l'absence de conscience et la misre de l'me..! "Eux seuls,oui,eux seuls auront dsormais le pouvoir de tout grer,de tout administrer dans ce monde hideux o ne rgnent que la matire et le profit..!

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"Eux seuls seront les matres incontestables du pays,o il n'y a dj qu'une poigne infime de despotes et tout un peuple d'esclaves!" Tout coup,il fut arrach ses mornes cogitations par le bruit discret de son lve,qui s'avanait dans une dmarche gracieuse et svelte,un superbe sourire illuminant son visage rose: Monsieur Alan,dit-elle enfin de sa voix mignonne et fluette,veuillez me suivre!Allez!Venez,ne vous empchez pas de fouler les moquettes.Elles ne sont faites que pour tre pitines!Rpta-t-elle encore,devant les rticences manifestes du professeur. Obissant aux ordres de sa fringante lve,Alan s'avana hardiment,manifestement gn par l'apparence modeste de ses frusques,qui prsentaient un contraste vident,avec l'ambiance si lumineuse du milieu o il voluait,en s'affligeant intrieurement de sentir sa mlancolique petitesse dans cet univers fantastique.. Cependant, Wahia,toujours alerte et pleine d'ardeur enthousiaste,pntra,suivie de son professeur,dans une vaste salle,au milieu de laquelle s'rigeait majestueusement un bureau en acajou massif puis,d'un ton joyeux,elle dclara sans se dpartir de son sourire juvnile: C'est notre salle de classe..Voil votre fauteuil et voici le mien..Vous pouvez ds aujourd'hui vous y installer et commencer bonnement votre cours..Mais du moins pour cette fois,je me permets de suggrer une chose qui me tient franchement coeur,c'est de m'expliquer ou pour mieux dire,de nous expliquer ensemble,un pome que je venais de lire un peu avant votre arrive.. Puis d'un geste rapide,elle s'empara d'un Baudelaire,qu'elle tala sur le bureau devant le professeur,dj bahi,et, sans s'arrter de babiller,elle dclama de sa voix divine: Je suis belle, mortels,comme un rve de pierre, Et mon sein,o chacun s'est meurtri tour tour, Est fait pour inspirer au pote un amour, Eternel et muet ainsi que la matire. Voulez-vous que je continue,s'interrompit-elle enfin avec exaltation,n'est-ce pas que cette strophe est dj assez suffisante pour absorber toute une sance d'explication? Oui,en effet,ma petite Wahia!Depuis quand tu lisais"Les fleurs du Mal"?Puis-je avoir une rponse cette question? Mais depuis toujours:j'en raffole,c'est ma passion,je ne puis m'en passer..!Sans oublier bien sr les Posies de Musset qui m'enchantent jusqu' l'extase! Bien!Bien!Ecoute-moi,c'est bien de lire ces deux potes,mais ton ge,ma petite,on aurait prfr des crivains chez qui on puisse trouver un pangyrique des principes de la vertu et de la morale ou bien encore des crivains qui combattent inlassablement par la plume et le cerveau en vue de l'instauration de la vrit,de la justice sociale et de la dignit humaine que l'on assassine chaque jour dans notre monde moderne..!

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"En un mot,la nature d'une telle posie ne contribuera en rien au dveloppement de tes facults naissantes:au contraire,elle n'influera que trop mal sur ton esprit dj en priode d'closion! Et pourquoi donc?Ces potes sont-ils nocifs,sont-ils pernicieux pour les jeunes filles?D'ailleurs,ne suis-je pas en ge de tout savoir et de tout comprendre?Ne suis-je pas assez mre pour apprcier tout et me faire une opinion toute particulire sur toutes choses?Pourquoi alors me rabaissez-vous?Acheva-t-elle enfin sur un ton larmoyant.. Ce n'est pas l le problme,ma petite:je sais bien que tu as dj atteint une certaine maturit intellectuelle,mais cela ne m'empche pas de te dire pour autant que tu es encore trop petite pour ces choses -l,que tu pourras lire plus tard..! Non!Rugit-elle comme une petite lionne contrarie,j'estime pourtant qu'il est temps pour moi que je m'y intresse!Pardon,monsieur,de devoir vous contrecarrer sur ce point:mes parents m'ont donn la pleine libert de lire ce que je veux,sans entraves ni contraintes! Puisqu'il en est ainsi,permets-moi donc d'y choisir les pomes que nous tudierons dans les prochains cours,c'est du moins mes prrogatives en ma qualit de ton professeur. Brusquement ,et sans qu'ils s'en aperurent,la mince silhouette de Nouhoud se manifesta timidement l'entre..Et,avec une indolence lascive,elle s'avana,braquant ses yeux lumineux sur le professeur,dont elle plaignit secrtement la vtust des vtements qu'il portait, terriblement due par la physionomie terne et hve, force d'inanition,du pdagogue ,puis d'un accent admiratif,non dpourvu d'ironie: Oh,que c'est beau!Cultive-toi,mon cher ange!Enfin voil ce que tu as toujours dsir:un professeur ton service! J'espre que monsieur ne mnage aucun effort pour t'clairer!Nous voulions faire de toi une vraie savante! Ah,madame,a sera le couronnement de ma carrire!Une vraie gloire pour ma faible personne!..Je n'aspire qu' la rendre la plus instruite et la plus vertueuse ,pour tre digne de ses honntes parents. Nouhoud,comme dsempare,ne tarda pas dtaler toutes jambes,laissant le professeur et son lve,plongs dans l'explication d'un texte potique. Un moment plus tard,ce fut le tour du petit Siane,qui,furtivement,se glissa l'intrieur de la salle,attir par le bruit des voix.. Ds qu'ils l'avaient vu,le professeur et son disciple,se sont tus,comme s'ils taient ms par une force secrte. Entre-temps,le gosse s'avanait toujours,saisi d'tonnement,ayant de la peine croire ses yeux,qui brillaient d'un vif clat. Cependant,d'un bond brusque,il s'approcha de sa soeur,les yeux constamment fixs sur l'trange visiteur qu'il voyait pour la premire fois,Soudain,d'un ton dcisif et comme plein de colre,il demanda avec promptitude:

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Que fait ce monsieur?et pourquoi es-tu l, parler avec lui?Est-ce qu'il te raconte de charmantes historiettes?Je veux bien les couter,moi aussi! Non!Et toi,pourquoi es-tu si curieux?Retourne dans ta chambre!Ce que nous faisons ne t'intresse pas! L'enfant,comme indign par ce refus inattendu,se hta de quitter les lieux,pour aller s'enfermer dans sa chambre,dont on entendait la porte claquer avec violence. Pourquoi parlais-tu ton petit frre sur ce ton?Ne sais-tu pas que tu l'as affreusement du?Tu aurais d le mnager..! Vous vouliez qu'il reste avec nous,ne voyez-vous pas que sa prsence est fort gnante pour nous..?D'ailleurs,c'est mon devoir de le faire dtaler d'ici,sinon il nous aurait empch de poursuivre notre cours.. Mais oui,tu ne devais pas le morigner de la sorte,tu devais te comporter envers lui avec plus d'urbanit et de douceur! Ne vous en faites pas,monsieur Alan,je suis habitue lui parler ainsi..Il ne sen inquitera nullement!Seulement,en votre prsence,il s'est montr quelque peu courrouc..! Bon,je crois que a suffit pour aujourd'hui!Il faut que je m'en aille,il en est grand temps.Est-ce que je peux trouver le chauffeur en bas? Evidemment!Vous le trouverez en train de vous attendre dans la voiture.. N'oublie pas de m'apporter la semaine prochaine l'oeuve de Racine,puisque tu dsires qu'on tudie une de ses pices..Je t'en indiquerai celle qui convient le mieux! Bien volontiers!Attendez que j'appelle la servante pour vous conduire jusqu'en bas..La villa est grande,vous risquerez de vous y garer. Et avec son doigt fragile,elle appuya doucement sur un bouton lumineux. Aussitt la servante Dahila fit son apparition et,d'un pas htif,il la suivit jusqu'au jardin o la voiture,dj mise en marche,tait en attente. D'un lan,il s'y engouffra et la voiture dmarra aussitt pour prendre la direction du pauvre quartier o il habitait. XI Un matin de ce mois de mars pluvieux,la jeune Wahia,qui s'tait leve un peu plus tt que d'habitude,s'empressa de faire sa toilette pour aller au lyce.. Lgre et pleine de vivacit dans son tablier bleu,tincelant de propret et,portant sa sacoche sur le dos,elle monta en voiture,en frmissant sous le contact du froid qui svissait,en dpit du soin qu'elle avait pris en s'habillant de ses plus beaux tricots de laine. Or,pendant que la voiture roulait,s'enfonant dans les ornires,dj envahies par les eaux de la pluie nocturne,la jeune Wahia regardait indolemment travers les vitres em-

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bues,contemplant avec anxit les ravages de la pluie et du froid glacial qui submergeait la petite ville de Skhira. Soudain,au dtour d'une rue troite,ayant aperu une silhouette sombre qu'elle croyait avoir reconnue,elle cria soudain au chauffeur: Arrtez!Arrtez! Le chauffeur,comme s'il tait frapp par la foudre,tourna la tte,avec l'expression d'une profonde consternation: Qu'est-ce que vous avez,mademoiselle Wahia?Sentez-vous mal?Voudriez-vous que nous retournions la maison? Absolument pas!Rugit-elle encore avec plus de vhmence,je veux que vous arrtiez la voiture un moment..! Mazij,qui devait obir aveuglment la jeune fille,accosta la voiture contre une bande de terre plane et s'arrta net. Soudain,sans mnagement et avec une rudesse incroyable,la porte s'ouvrit,et il fut surpris de voir la petite fille,telle une gazelle fuyant les chasseurs impitoyables dans la savane sauvage,s'lancer dans la fange et courir avec dtermination vers la silhouette d'un vagabond qui semblait chercher dsesprmment un abri contre le froid. Cependant,de loin,il la vit qui s'approchait courageusement du pauvre hre et,d'une main calme,elle lui tendit quelque chose qu'il ne put reconnatre. Puis,d'un bond intrpide et toute vitesse,elle rebroussa chemin pour remonter,toute haletante et barbouille de boue,dans la voiture qui reprit sa route sans que le chauffeur pronont un seul mot. Arrive au lyce,Wahia descendit de la voiture pour disparatre dans la cour,o elle rencontra,comme chaque jour d'ailleurs,sa jeune camarade Hiam,la fille du vieil ouvrier Rihab Rahbane. Aprs le cours,dit Hiam avec un accent de tristesse,j'irai voir le responsable de l'usine de ton pre:j'espre y arriver avant la fermeture.C'est pour lui dire que mon pre est malade et qu'il ne peut pas rejoindre son travail. Et de quoi est-il malade,ton pre? Il a eu un accident dernirement,pendant qu'il s'efforait de faire marcher une machine..Il s'est gravement bless la main gauche,ce qui l'a oblig de garder le lit pendant une demie journe..Mais n'ayant pas pu rester inactif,il a repris son travail juste le lendemain,croyant que la blessure tait bnigne..! "Cependant,au cours de la semaine suivante,il s'tait senti trs mal,au point qu'il a d s'aliter ce matin ,n'ayant plus assez de force pour reprendre son travail. Tu iras voir mon pre et tu le lui diras;peut-tre qu'il n'est pas au courant de l'accident! Merci beaucoup,ma chre Wahia!A propos,est-ce que tu m'as transcrit les pomes intressants dont tu m'as parl..?

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Mais oui;ils sont avec moi :je te les donnerai tout l'heure. Ds le dclenchement de la sirne,tous les lves se htrent d'entrer en classe. Aprs le cours,Hiam Rahbane se prcipita vers l'usine du pre de Wahia. Ds qu'elle eut franchi le grand portail,ouvert en permanence,elle fut saisi de terreur,tant l'atmosphre de cette grande manufacture tait touffante,monotone et morose.On et dit quelle pue la grisaille. Ainsi ,alors qu'elle cherchait se dlivrer de sa panique afin de pouvoir s'avancer l'intrieur en direction du grand difice blanc qui s'levait sa droite,elle vit un jeune homme,simplement vtu,se diriger vers elle.. A peine fit-elle les premiers pas qu'elle s'arrta,ne sachant plus que faire,confuse et ple,comme si elle allait vers un guet-apens imminent. Que cherchez-vous mademoiselle?Lui demanda poliment le planton Otchane,que puis-je faire pour votre service?Pourquoi vous vous taisez,dites-moi ce qui vous amne ici:je suis le gardien. Ah!Excusez-moi de vous avoir pris pour un tranger l'usine!Je suis la fille de Rihab Rahbane que vous connaissez sans aucun doute.Il m'envoie pour voir M.Madar. C'est quel sujet,mademoiselle?J'espre n'tre pas trop indiscret? En ralit,c'est pour une affaire personnelle:mon pre est malade la suite de l'accident qu'il a eu ici et ne saurait reprendre son travail de sitt..! Bien,je comprends:j'ai beaucoup dplor un tel accident.Je passais juste ct de lui,quand il s'est bless,le malheureux! Attendez-moi,je reviens dans un instant." Aprs le dpart du planton Otchane,elle se trouva seule,regardant de loin le mouvement ininterrompu des ouvriers,telle une fourmilire infatigable. Soudain,il rapparut et,sur un signe bref,la jeune fille le suivit timidement. Elle pntra dans un vaste local,tout capitonn de tapis multicolores et les yeux toujours baisss,elle s'approcha,l'air timor et rticent,vers le patron qui trnait majestueusement derrire un magnifique bureau. Ah!S'cria aussitt Naher Madar,les yeux braqus sur la jeune fille qui s'avanait lentement,tu es bien la fille de Rihab Rahbane?Est-ce lui qui t'envoie pour me dire qu'il est malade?Eh bien,souhaitons lui bonne gurison! Ce n'est pas tout,monsieur!Il vous dit que,si cela ne vous drange pas,de lui rgler le salaire du mois qui vient de s'couler et de me le remettre l'instant,car nous allons en avoir besoin! Mais bien sr,mademoiselle!Je puis ds prsent lui donner les appointements du mois pass et ceux de ce mois-ci-et ouvrant un gros tiroir,d'o il extraya une liasse de billets tout neufs, tout en continuant avec une vhmence qui lui tait peu habituelle-tiens,mademoiselle

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et dis lui qu'il ne s'inquite pas sur son sort!Je suis l pour lui apporter le secours dont il a besoin. Que vous tes gentil,monsieur Madar!Vraiment je me sens comme trouble,confondue par votre gnrosit! Ce n'est pas de la gnrosit,c'est un devoir!J'ai beaucoup d'affection et d'estime pour ton pre:c'est un homme travailleur,fidle et sincre!Il tient lieu de mon pre dcd.Mais dismoi,comment t'appelles-tu et en quelle classe tu tudies? Je m'appelle Hiam et je suis en sixime anne:je suis la condisciple de ta fille Wahia,qui est en mme temps mon amie. Ah!Ah!Quelle heureuse nouvelle!S'exclama soudain Naher Madar dont l'admiration pour le charme de la jouvencelle s'accroissait continuellement,et pourquoi donc ne viens-tu pas chez nous..pour reviser avec Wahia? L'occasion ne s'en est pas prsente..j'espre toutefois que cela arrivera un de ces jours..A prsent,monsieur,permettez-moi de m'en aller:j'ai peur d'tre en retard! Ne t'inquite pas:je vais charger quelqu'un pour t'accompagner jusqu' chez toi! Merci infiniment,monsieur Madar!Vous tes trs aimable!Et en prononant ces derniers mots,elle leva lgrement les yeux,qui rencontrrent ceux du patron.Elle en rougit,car elle s'est sentie comme pntre d'un trouble inconnu et, d'un pas press,elle regagna la porte du bureau. Naher Madar appela aussitt le planton Otchane et lui ordonna d'emmener la jeune fille chez elle,dans une des voitures de l'usine,ordre que le planton s'empressa d'excuter,non sans esquisser un sourire plein de mystre.

XII Aprs le dpart prcipit de Hiam,une fois seul,Naher Madar s'est mis aussitt songer avec transport sa petite visiteuse,reconstituant ainsi,dans son cerveau en dlire, sa belle image ,tout en s'merveillant devant le charme et l'innocence nave de cette belle et grande adolescente: Voil{ enfin l'tre que je cherche depuis belle lurette,soupira-t-il en regardant le portrait de sa fille,quelle douceur!Quelle fascination exerce-t-elle sur mon me si faible!Mais quel sortilge,quel philtre magique son sourire m'a fait boire ,pour que je sois ainsi pris dans l'engrenage de l'amour,d'un amour violent et implacable?Je me pme force d'en tre accabl,rien qu'en y pensant en ce grave moment!

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"Ah,tu t'appelles hiam et moi je n'en savais rien?Je ne savais pas qu'il y a l,juste prs de moi,une crature aussi adorable,aussi extraordinaire et dont la prsence seule inspire la volont de vivre et de goter l'extase de l'amour! Quelle joie,quelle satisfaction dlicieuse j'prouve en ce moment,quand je pense qu'elle sera moi,que je caresserai son beau corps,qu'elle se livrera ma passion charnelle et qu'elle sera l'idole de mon coeur! Que me sert-il, moi,tout cet argent,si je ne l'emploie pas satisfaire les dsirs latents qui me tourmentent,ces dsirs qui viennent de natre du cendre du pass la vue de cette mignonne? Et toi,pourquoi me regardes-tu avec ces gros yeux si pleins de reproches?N'ai-je pas droit l'amour!...J'aime cette cleste jouvencelle,cette sylphide,cette desse,que nul n'a os toucher jusqu' ce jour!D'ailleurs qui m'empchera,moi, de me l'approprier,de la soumettre ma volont jusqu' la rendre l'esclave de mes dsirs en bullition? A sa vue,tout mon tre s'est enflamm et je n'ai pu rsister { cette rvolution intrieure que difficilement! Mais elle sera { moi,exclusivement { moi,ou plutt elle est dj{ { moi,..J'en ferai mon pouse lgitime,mme clandestinement pourquoi pas?C'est faisable,je crois! si ce n'est pas possible ,en raison peut-tre des considrations morales,je formerai avec elle des relations trs intimes qui me permettraient de me comporter avec elle comme si j'tais son poux..Et que tous les importuns, les bigots et les conservateurs dvots, aillent se faire mordre ailleurs! Ah!Ah!Quelle douceur de vivre,mon Dieu!Quel bonheur divin!Quelle agitation exquise secoue tout mon tre!Je n'en reviens pas de mon bahissement,de cet merveillement dlirant qui me saisit spontanment cet instant! Allons,il est dj{ temps de partir!Mnageons-nous pour savourer cette flicit qui se dessine dj{ { l'horizon des prochains jours! A peine eut-il prononc ces derniers mots,qu'il sortit pour se rendre chez lui,tout son tre agit,rempli par l'image souriante de la jeune colire. Au cours de la semaine suivante,Wahia Madar,qui nourrissait de son ct une admiration,une passion quasi inouie pour son professeur Alan,se hta de partir,toujours ponctuelle selon son habitude, pour le lyce. A la fin de la leon et pendant que le professeur s'apprtait quitter la salle,elle s'approcha humblement de lui,et,presque en tremblant,elle lui remit une anthologie des chefs-d'oeuvre de Racine,en lui disant avec un sourire ingnu,comme pour dissiper l'obsession d'un dboire imminent: Tenez,monsieur,voici les oeuvres de Racine:choisissez-y loisir la pice que vous jugerez compatible avec nos moeurs, selon vos dires.

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Entendu,Wahia,je ferai tout mon possible pour satisfaire ta curiosit en fait de littrature!Racine,aussi bien que Corneille,ainsi que d'ailleurs tous les grands classiques,n'ont jamais crit que des choses qui touchent plus troitement les moeurs universelles. Tout ce qu'on trouve dans leurs crits,c'est la pense humaine,c'est le coeur humain qui se dvoile,se dcouvre nu pour nous montrer nous-mmes,ce que nous valons,ce que nous pouvons faire et ce que nous avions fait..! Rentre maintenant chez toi et repose-toi bien..Ne te proccupe pas du choix de la pice..Je ne choisirai que celle qui te plaira,ce sera peut-tre Iphignie ou Andromaque ou encore Phdre pourquoi pas? Phdre me plairait mieux,j'en suis certaine!Et en attendant, je vous dis au revoir et merci pour votre comprhension! Osa-t-elle enfin achever,tant elle se sentait comme tourdie la fois par la crainte d'tre due et l'espoir d'un avenir plein de bonheur et de joie. Le professeur Alan,aprs avoir dpos son cartable sur sa vieille table de travail,quitta son domicile,pour aller se balader,comme il en avait l'habitude,dans ce dsert solitaire qui s'tendait l'infini.. Ainsi,alors qu'il traversait le vieux quartier o il habitait,il vit avec tonnement une procession funbre allant au-devant de lui..Il eut soudain une sensation de malaise qui le paralysa un moment,pour reprendre ensuite pniblement sa marche .. ds qu'il fut tout prs de la procession,il s'arrta pour se tenir dans une attitude de recueillement et de pieuses mditations sur la destine humaine..Et pendant qu'il s'absorbait ainsi dans la contemplation de cette foule de pauvres gens qui se pressaient pour transporter le corbillard sur leurs paules en se relayant mutuellement,il prouva encore l'improviste un sentiment de terreur,d'humilit et de profonde angoisse. Atterr et boulevers ce spectacle,image fidle de la destine humaine,il se cloua sur place comme un automate inerte. Tout coup,un vieillard,dcrpit et ple comme un moribond,s'arracha de la foule et d'une dmarche pnible,les jambes flageolantes,il se dirigea vers le professeur:c'tait le pre du misrable "fou de Zahia".Toute sa famille avait dsert la ville:il vit seul,vivant par la pense les errances dsordonnes de son malheureux fils. Ah!monsieur le professeur,qui vous a ramen dans ces parages?Etes-vous venu pour accompagner ce pauvre malheureux son dernier asile? Non,pre Beriane,je ne fais que passer par l..Je me proposais de faire une courte randonne dans cet espace dsert..Et voil que je rencontre un mort que l'on transporte au cimetire de la ville..Qui est ce mort?Le connaissez-vous?Quand est-ce qu'il est dcd?

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Il n'est pas dcd:il est assassin par son frre..!L'histoire des frres Mostakine est fort longue ..et mme pnible raconter. Mais je connais dj un des Mostakine:il m' a honor de sa visite l'anne dernire,puisqu'il avait un fils, lve dans ma classe!?Qu'est-il arriv?Serait-ce l'histoire des frres ennemis? Puisque vous dsirez que je vous la raconte,je me dispense donc d'aller au cimetire..Mais je crois pouvoir le faire vite et rattraper le cortge afin d'assister aux ultimes moments de ce malheureux.Que Dieu ait son me! Avant sa mort,leur pre,un bonhomme jovial et toujours de bonne humeur,leur a lgu en hritage un vaste domaine,qu'ils se sont partag galit. Or,une fois chacun a eu part { cet hritage,un des frres,le plus jeune ,je crois,voulait tablir un chemin d'accs sur une bande de terrain que l'an rclamait comme faisant partie de ses terres. Ainsi,de jour en jour,leurs conflits s'envenimrent ,au point d'en arriver aux coups.. Le plus jeune a eu le dessus,puisque,avec une insolence inouie,il a inflig { son an une srie de coups trs violents! "Cependant,grce l'intercession bnvole des voisins,ils furent spars et chacun s'en alla dans ses terres.. Mais l'an,ne pouvant supporter d'tre humili et avili par son cadet,s'empara d'une massue de fer et le lendemain,pendant que le jeune frre tait occup creuser un puits,il lui assna un seul coup sur la tte.. Puis,le laissant baign ainsi dans son sang,il alla se faire constituer prisonnier .Voil brivement la triste histoire de ces deux frres. Je vous quitte maintenant ..J'ai cet enfant qui me dsespre et me met au supplice..J'ai d en fin de compte le laisser vivre en libert ,puisqu'il refuse de m'obir ..J'ai fait l'impossible pour le gurir,mais on m'a affirm que sa maladie est incurable. Au revoir,monsieur le professeur..Je dois rejoindre le cortge au plus vite! Au revoir,pre Beriane! Profondment mu en entendant l'histoire aussi horrible de ces deux frres,il s'achemina tristement,tous ses membres frmissant d'une terreur incomprhensible,vers une tendue infinie de terres incultes au milieu desquelles s'levaient d'immenses collines que domine majestueusement une grande montagne escarpe o il se plaisait s'asseoir au coucher du soleil. Cependant,en toute hte,il en gravit pniblement le flanc escarp et,arriv au fate,essouffl et presque terrass par la fatigue,il s'assit sur un gros rocher et se figea dans une attitude contemplative,impassible et mlancolique,les yeux comme fascins par des horizons envahis dj de nuages sombres qui prsageaient l'imminence d'un terribe orage. Tard dans la nuit,il dvala lugubrement la montagne et rentra chez lui en solitaire.

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DEUXIEME PARTIE

L'ABIME DES DESIRS INASSOUVIS

Le printemps adorable a perdu son odeur! Baudelaire

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I Assis sa table de travail,le professeur s'absorbait dans la lecture d'un bel ouvrage qu'il n'avait pas encore touch depuis son retour de sa ville natale Sfax..Ainsi mesure qu'il avanait dans sa lecture,il ne cessait de mditer avec srieux les rflexions de cet auteur qui avait peine vcu au-del de la trentaine ,et qui,aprs avoir travers de dures preuves,au point d'en devenir aveugle,il s'achemina lentement vers sa fin inluctable. Pauvre Vauvenargues!Le temps ne lui a pas permis d'aller plus loin dans son amour pour les lettres et la philosophie!..Pourtant le peu qu'il a vcu l'a immortalis dans la mmoire de la postrit. Et moi qui vgte dans cette terrible strilit!Cette petite ville maussade et monotone ne me permettra en aucune manire de dployer mes activits et d'tre utile pour la gnration venir..Je meurs force de stagnation et de misre intellectuelles! La plupart de mes potaches ne sont rien d'autres que des cancres invtrs,d'impertinents dvoys,qui ne viennent au lyce que parce qu'il faut qu'ils y viennent.. "L'imbcillit o ils croupissent dlibrment m'pouvante,au point de susciter dans tout mon tre un frisson de dsespoir poignant et de sombre pessimisme..! En vrit,l'avenir n'augure rien de bon!La misre qui svit dans cette ville dshrite m'afflige davantage: part ce fameux Naher Madar dj le plus riche de toute la rgion,tous les habitants moisissent dans l'indigence. "Et ce misrable Mostakine,le sinistre assassin de son jeune frre,ce Mostakine qui,pour soustraire son enfant du lyce,a eu recours un stratagme des plus spcieux,un prtexte diabolique.. "Son fils,un vrai sacripant,sinistre prototype de Saed ben Safwane,qui ne s'intresse rien d'autre qu' des actions malveillantes,en jouant surtout de vilains tours ses paisibles camarades.

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"Un jour j'ai d le chtier pour son impertinence. "Le soir mme,son pre,ce lche meurtrier,est venu,un gourdin la main,avec le dessein vident de m'en menacer. "Alors la bouche vomissant du fiel,tremblant de colre,les yeux exhorbits et injects de haine meurtrire,il surgissait l'intrieur de la cour en brandissant son norme bton. "Le directeur Zahir,voyant ce vieil nergumne surgir comme une bte froce,accourut aussitt vers lui et avec douceur,il lui demanda la raison de son emportement..Le manant,en guise de rponse,lana sauvagement: "O est ce professeur qui a os mettre la main sur mon fils,que je lui apprenne me connatre!Que je lui fasse voir que les Mostakine ne sont pas aussi veules qu'il le croit:qu'il vienne,bon Dieu!Qu'il sorte de sa cachette:je suis dtermin lui briser l'chine coups de gourdin,{ l'corcher vif,{ l'carteler sans rmission! sur ces entrefaites,M.Zahir,sans se dpartir de son sang-froid, intervint avec sa douceur habituelle: Monsieur Mostakine,calmez-vous!Vous n'avez pas le droit de vous emporter de la sorte!Toutes vos menaces sont inutiles.Vous savez qu'il y a une loi dans ce pays et si vous croyez que votre fils a t puni svrement sans motif srieux,il vous est loisible dans ce cas d'y recourir..! Quoi?Rugit la brute encore avec plus de violence,comme s'il tait surexcit par les propos du directeur..Quoi?De quelle loi parlez-vous?Je ne reconnais pas de loi;;Je veux prendre ma revanche seul et assommer ce diable d'ducateur pour avoir os mettre la main sur mon fils! "Les employs du lyce,qui connaissaient le caractre brutal de cet homme,durent intervenir sur-le-champ et,l'amadouant avec une extrme douceur,sont parvenus apaiser sa colre et le mettre dehors. "Mais avant de s'en aller,il lana l'adresse du directeur:Mon enfant ne reviendra plus ici:sachez toutefois que le fils Mostakine n'est pas un pantin pour tre tourment par vous et vos pauvres acolytes.Il vaut mieux pour lui qu'il aille veiller sur les bestiaux!J'en ferai bien plutt un berger que de venir ici pour se morfondre sur vos livres dsuets! "Et il disparut...Depuis ce jour o,de loin,j'ai pu assister,boulevers de rage et d'indignation, cette scne de menaces,je ne l'ai jamais revu,jusqu' ce soir fatal o j'ai rencontr cette procession funbre...C'est alors que j'ai appris qu'il avait tu son cadet cause d'un minable sentier.. "Et voil,dans ce triste hameau,que dchire la misre,l'on assiste encore la rsurrection lgendaire de Can et Abel! "Mais quel sera mon destin dans cette pourriture sociale? "Je veux me dfaire de ces souvenirs noirs et reprendre mon optimisme d'antan,mais chaque jour, j'ai l'impression de m'enfoncer davantage dans ce maquis ftide..!"

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Soudain,il se redressa sur son sant,comme s'il cherchait quelque chose qui pt le dlivrer de sa mortelle anxit..Ses yeux se promenrent alors spontanment sur un tas de livres dresss contre le mur et s'arrtrent comme d'instinct sur le "le Thtre Choisi"de Jean Racine et il se souvint alors de la promesse qu'il avait faite Wahia. Alors il se saisit presque dvotement du beau livre et peine s'est-il mis en feuilleter les pages,qu'une lettre soigneusement plie et cachete,s'en dtacha pour aller s'taler sur le sol.. Vite il la ramassa et la remit entre les pages,puis il s'est assis sur le rebord de son lit,tout en dvorant avec avidit quelque passage de la posie si exquise,si harmonieuse du magicien Racine. La merveille,le charme des tirades,dans cette joute verbale que s'engeagent impitoyablement les acteurs,le remplit d'une sorte d'extase infinie. Ainsi, mesure qu'il lisait,tout en sautant les passages qu'il jugeait pourtant superflus,la missive tomba unr fois encore sous ses yeux et il put lire,non sans en tre dcontenanc,son nom sur l'enveloppe,crit bien en vidence de la belle main de Wahia. Il n'y eut pas l'ombre d'un doute,cette missive lui tait adresse par sa jeune lve ..C'tait probablement pour lui fournir davantage de prcisions sur le choix de la pice ou bien encore pour le saisir de quelque chose qu'elle n'avait pas pu comprendre au cours des sances d'tude. Quoi qu'il en ft,il jugea de son devoir d'ouvrir et de lire cette lettre mystrieuse. Aussitt,d'un seul coup de rgle,il fit sauter la partie suprieure de l'enveloppe et une feuille blanche toute parfume se glissa sur la table. Rapidement, il s'en saisit, comme s'il tait impatient de connatre les dsirs de son lve et d'tre clair sur ce qu'elle avait pu lui crire dans cette belle ptre. Alors machinalement,il l'tala sous ses yeux que la curiosit rendait encore plus vifs et plus intenses:ds les premiers termes,il fut saisi comme d'une pnible sensation d'incertitude et de malaise..Mais bravant sa perplexit,il continua nanmoins sa lecture. Voici ce que disait cette longue missive: "Mon char Alan: "Ne vous tonnez pas si je vous appelle ainsi:loin d'avoir honte de m'abaisser jusqu' vous dire que vous tiez toujours pour moi l'homme auquel je voue une vive admiration,mle d'amour et d'ardeur inextinguible,je me sens au contraire en ce moment rsolument pleine d'nergie pour crier tout le monde que j'adore mon professeur. Durant des nuits entires,je ne cessais de m'agiter dans mon lit,une sueur froide,suivie d'une sensation bienfaisante,s'emparait de mon corps..Et je pleurais,oui,je pleurais sous mes couvertures,troublant le silence de ma chambre par mes soupirs enflamms!

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"Oui,je sanglotais dans le silence et personne n'est l pour m'apporter secours..Mon mal est en moi et son remde est en votre possession!Vous seul,vous possdez le baume qui devait me redonner la vie! "Oui,je me lamentais,en touffant mes cris dans les replis de mon coeur,qui n'a trembl que pour vous!.. "Oui,franchement,je ne saurais vivre plus longtemps sans vous,sans votre sourire,sans votre tendre sollicitude...! "L'aveu que je vous fais l,c'est la souffrance,une souffrance muette,incisive et aigu,qui me l'a arrach..N'allez pas imputer ,je vous adjure,cet immense amour que je porte dans mon sein, une crise de dlire juvnile, une fredaine d'adolescente,qui se laisse abandonner sans rsistance aux torrents d'une passion phmre..!Non!Non!Je ne draisonne pas,je ne divague pas,je ne bats pas la campagne,j'exprime un amour si violent,si irrsistible qu'il me perce le coeur comme avec la pointe acre d'un couteau..Je vous aime,je vous idoltre et je suis prte me martyriser pour vous,rien que pour vous! "Ne vous mprenez pas sur mes nobles passions!Je ne me sens plus la force de me gouverner,encore moins de matriser cette effervescence d'amour qui me bouleverse! Je suis dsormais votre esclave..faites de moi ce que vous voudrez:je me confie { vous,{ votre noblesse et votre grandeur d'me! "Mon chri,je me porte mal:je souffre avec rsignation;l'amour me tourmente et me dchire l'me:je me sens trop faible pour y rsister et je ne puis que ptir en silence;je m'puise;je me meurs,car cette passion me tue chaque jour davantage. "Cependant un seul mot de vous suffira pour me donner l'esprance et me faire revivre comme autrefois..Un seul sourire sera pour moi le remde ma gurison,le signe cleste de ma rsurrection.. "Ne me plaignez pas,je vous en prie,acceptez plutt mon amour,cet amour qui m'anime et me dvore sans cesse et permettez que je vive en vous,que j'embrasse votre chre image dans mes rves nocturnes et que je recouvre enfin ma raison que je crois avoir effectivement perdu! "Je vous le ressasse,ne m'en blmez pas..Je suis un tre si faible,si fragile qu'il n'est plus en mon pouvoir de me dfaire de cette passion morbide qui me ronge les entrailles et torpille en moi toute volont de rsistance! "J'ai tch de ne pas vous avouer mon inclination pour vous,mais une puissance obscure s'acharne sur moi et m'a contraint faire cet aveu! "Autrement,je serais dj morte,car le poids de ma passion est si pesant,si cruel,si implacable,que je ne me sens pas de taille le supporter en silence et avec stocisme.! "Ne vous effarouchez pas,ayez ce sourire qui vous est particulier, prenez-moi entre vos bras et laissez-moi reposer ma petite tte contre votre poitrine:je me ressusciterai et je deviendrai

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panouie comme une fleur printanire ,je retrouverai mon enthousiasme,mon nergie vitale,mon ardeur juvnile et je serai la plus heureuse du monde! "Je ne radote pas:c'est mon coeur qui vous parle,ayez de la piti pour lui! "Ne le laissez pas souffrir plus longtemps:soyez moins dur et obissez cette voix familire qui vous appelle du fond de mon tre! WAHIA Ds q'il eut fini la lecture,il mit la lettre devant lui,troubl et ahuri,ne sachant quel parti prendre..Il ne parvenait pas se ressaisir,tellement cette grave rvlation l'avait plong dans une situation angoissante.Aussi a-t-il mis sa tte entre ses bras et ,dans son for intrieur,il songea tristement: "Voil une pauvre adolescente qui prtendait m'aimer d'un amour violent!N'est-ce pas l une vraie folie?Comment s'y est-elle prise pour m'aimer jusqu' me le dclarer ouvertement? "Imitait-elle inconsciemment ce "Fou de Zahia"Serait-elle prise dans son orbite et soumise son influence nfaste?Charchait-elle vraiment faire comme lui et devenir folle?Non,ce n'est pas possible!Quelle trange situation?je ne puis y croire! "Me marier avec elle?Mais c'est insens!Elle est trop petite et pas assez mre pour assumer les charges d'un foyer..D'ailleurs,son pre,ce Naher Madar,cette brute humaine,accepterait-il volontiers de marier sa fille un pauvre enseignant comme moi,dpourvu mme du ncessaire? "Quelle idiotie!Vraiment je ne m'en remets pas..! "Peut-tre qu'elle avait besoin d'affection,qui sait?Une mre indolente,qui n'aspire qu' l'lgance , se faire belle et qui ne pense gure sa fille! "Un pre cupide,hypocrite,et plus il amasse de l'argent,plus il en veut tout prix !Un pre de ce genre serait-il capable de combler d'amour sa fille,en dpit du portrait qu'il arbore sur son bureau? "Voil enfin un grave dilemme!Je ne puis m'en sortir:cela m'obsde,me torture et me dchire le coeur!" A peine eut-il achev de ruminer ces penses,qu'il se leva d'un bond et s'affala sur le lit o il s'est laiss gagner par le sommeil.

II Deux jours plus tard,en arrivant au lyce,le professeur Alan eut la surprise de voir la petite Wahia,qui,contrairement son habitude,prfra sasseoir seule,au fond de la salle,lair triste et les yeux appesantis par un manque de sommeil vident.

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De loin,elle sefforait de le fixer de ses yeux,quelle abaissait ensuite,lorsquelle saperut quil ne sintressait pas elle. Cependant confus et mortellement anxieux,ne sachant exactement quelle rsolution prendre vis--vis de cette malheureuse gamine,il se sentit au bout du compte plutt enclin vers la tolrance et la mansutude et aussitt, dun regard tendre,accompagn dun sourire sduisant,il combla la jeune fille qui,tout de suite, prouva comme une sensation de dlivrance et de soulagement inou.

Aussitt ses yeux,de vagues et sombres quils taient,sont devenus comme illumins par un rayon de batitude divine,dexaltation sensationnelle,quelle eut de la peine { croire. Alors,lentement,profitant dun instant de rpit,le professeur sapprocha de son lve,qui laccueillit avec cette complicit ingnue,que stimulait secrtement un sourire plein de charme et de pudeur contenue. Sinstallant { ct delle,il sest mis { lui murmurer des propos rassurants,tout en ayant lair dtre indiffrent { sa prsence,pour ne pas susciter la jalousie des autres adolescentes et de froisser leur amour-propre,puis dun ton onctueux,presque paternel: Et maintenant,comment te sens-tu?Lui demanda-t-il avec empressement,comme sil avait honte de sa faiblesse devant une gosse aussi ardente et vive. A vous dire vrai,je me porte trs bien en ce moment!Rpliqua-t-elle en touffant des soupirs exaltants,et je crois mme que je suis enfin la fille la plus heureuse de la terre. Bien!Continua-t-il sur un ton trs bas,mais plein de tendresse,cest ce que jai toujours souhait..Je nen demande rien dautre .Je veux que tu sois comme autrefois,alerte,enjoue et toujours souriante..Maintenant tu peux toccuper de tes tudes,puisque tu es dsormais certaine de mes sentiments envers toi.. Je ne te morigne pas,au contraire,je te flicite,mon petit ange,de mavoir compris:je pense que nos coeurs battent { lunisson...Mais je ne te demande quune seule chose,cest dtre moins immodre dans ton amour et sois surtout sage pour ne pas le dvoiler tout le monde,car cet amour doit rester un secret inviolable,enfoui jamais au fond de nousmmes,jusqu{ notre hymen..Rassure-toi,je suis avec toi de mon coeur et de mon me! Nous en reparlerons plus tard,veux-tu?

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Aprs cette dclaration pleine doptimisme et despoir,il se leva et sen alla faire un tour de contrle parmi les lves qui semblaient avoir fini leur travail et commenaient dj chuchoter imperceptiblement entre eux.. Sur ces entrefaites,la sirne a eu lieu et tous les lves,comme pousss par une force indomptable,slancrent au dehors avec un bruit assourdissant. Cependant Wahia,reste la dernire,se trana jusqu{ la porte,lair gare,satisfaite davoir t berce par des propos aussi exquis. Alors quelle se dirigeait vers la sortie du lyce,o le chauffeur Mazij lattendait,elle fut aborde par sa camarade Hiam,qui scria sans mnagement: Jai limpression que le professeur nest pas normal ce matin!Ne las-tu pas remarqu?Et toi aussi,quavais-tu?Pourquoi cet air morose de tout { lheure ?Franchement,je ne tavais pas reconnue.Etais-tu gravement malade,au point de dserter ta place pour te rfugier dans la solitude?Jai essay de tappeler,mais en vain:tu as toujours les yeux baisss et la physionomie livide comme du plomb.Que test-il arrive,enfin?Souffres-tu?Et cette mtamorphose bizarre,surprenante!Oh!oh! l,l! Mais pourquoi donc tu te fais de la peine pour moi?La vrit est que je mtais sentie ce matin trs faible et impuissante { travailler comme dhabitude.Voil{! Mais prsent je me sens trs forte,capable mme de briser et de rduire en poudre le grand rempart de Sfax,car le bonheur,un bonheur invulnrable a pntr tout mon tre et ma rendue aussi puissante que le puissant Samson ou mme linvincilbe Hercule! Quant au professeur,il ntait pas moins dynamique que les autres jours,comme tu as tendance le croire..Cependant il est vrai quil est un peu fatigu,mais cela ne prouve en aucune manire quil sest confin { linaction et vous a laiss { labandon! Pour moi,je te lai dit,je vole sur des ailes magiques,..Je nage dans la flicit...Cest le bonheur qui ma ensorcele! Comment une telle mtamorphose sest -elle produite en un clin doeil?tout { lheure en entrant en classe,tu as t fort marrie,dune pleur maladive et les yeux cerns,toute tre mblante,comme si tu allais affronter lpreuve la plus pnible de ta vie...!Jai besoin dtre claire! Pourquoi donc cette curiosit si trange?Ne moblige pas { te le ritrer:Je suis heureuse,cest tout, et je le suis devenue en effet depuis un moment,je ne le renie pas...Quel soulagement enfin,mon Dieu!En vrit,moi-mme je ny entends goutte! Tu as peut-tre un secret mystrieux que tu refuses me dvoiler ..Tant pis!Garde-le pour toi seule et ne tche pas de le partager avec moi..Cest ton affaire,je ny peux rien faire,je ne my mle pas:dailleurs je suis loin de ten vouloir ! A propos,ma chre amie,tu as un pre vraiment chic..Il ma regard avec des yeux fous!il tait dune galanterie et dun soin tellement extraordinaires que jen suis encore toute abasourdie!

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Mon pre est toujours gentil avec tout le monde,cest son caractre:il ne pouvait sen dfaire.Il nest pas trs sevre,au contraire,il est trs prvenant , tendre et fort sympathique. Excuse-moi,je nai pas assez de temps pour discuter avec toi ce matin:je te revois une autre fois...Jai le chauffeur qui mattend avec impatience..Au revoir,Hiam! Et elle disparut derrire le portail,sous le regard inquiet et perplexe de la petite Hiam. Quavait-elle au juste?Songeait-elle anxieusement,je nai rien compris { ce comportement suspect.Serait-elle follement amoureuse?Mais de qui pouvait-elle ltre?Du professeur Alan,qui lui donnait des cours particuliers?Mais le professeur Alan est trs srieux:ce nest pas un homme assez galant,ni assez damoiseau,encore moins une sorte de gandin pour sintresser ces choses -l..! Ensuite,son pre est si riche et si fortun quil ne consentira jamais { son mariage avec un enseignant aussi pauvre,aussi dmuni que le professeur Alan! Mon Dieu que se passe-t-il enfin dans ce lyce? Dj{ je commence { avoir faim:je ferais mieux de rentrer pour prparer quelque chose de substantiel! Mon pre aussi devait avoir faim { lheure quil est :il faut que je rentre pour prendre soin de lui.Il devait avoir besoin de ma prsence cette heure! Dailleurs a ne servira { rien de rester ici..dj{ il fait froid et je grelotte!

III Par cette mme matine,la belle voiture de Naher Madar roulait vive allure,en dpit de ltat extrmement dfectueux de la route..Il ne sen est pas aperu;il tait mme loin de sen apercevoir,car il songeait quelque chose dont il ne pouvait lui-mme dfinir exactement le sens..Son esprit se fourvoyait { lenvi dans un vaste univers de bonheur et de flicit.. Il roulait toujours en prenant toutefois soin de ralentir un peu { lapproche des contours et des angles o la visibilit savrait quasiment nulle ...Son attention tait constamment tendue,vive et alerte,plongeant tantt dans cet univers si plein de charmes sensuels,tantt mergeant la ralit pour prvenir et luder avec adresse les embches du chemin.. Les yeux de Naher Madar scrutaient prudemment les abords de ce chemin isol,dj partiellement enseveli dans un suaire de sable fin que le vent avait dran du dsert..Soudain une vague silhouette circulait prestement sur le ct droit de la route.. En voyant cette dmarche si noble,si fire,et la sveltesse ,la stature auguste de cette silhouette fminine,il eut soudain le sentiment de percevoir distinctement les traits de sa fille Wahia.

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Mais en sapprochant de plus prs,un frisson singulier sempara de tout son tre:il venait de voir la jeune et jolie Hiam Rahbane ,avec sa belle chevelure,quune brise lgre faisait flotter sur ses paules , ses yeux si magnifiques et dont les dards perforaient son coeur damoureux transi, ses charmes pathtiques qui semblaient le plonger de nouveau dans une ivresse incomparable.Tout le submergeait dun dsir intense et infini. Avec une extrme humilit,il sarrta et dun ton plein de galanterie et de douceur,il invita la jeune fille prendre place auprs de lui,ce quelle fit sans rticence,dj{ tout enthousisame dtre enfin aux cts de lhomme qui,peut-tre son insu, exerait sur elle un magntisme irrsistible. Je temmne chez toi:le temps nest pas assez beau et la pluie sapprte { tomber.Comment va ton pre?Ne sest-il pas encore rtabli?Sil ne lest pas encore,je suis dispos lui envoyer un mdecin pour veiller sur sa sant. Cest trs aimable { vous,osa-t-elle enfin prononcer aprs un bref silence o la confusion semblait ltouffer,mon pre va trs bien et il vous remercie du fond du coeur. Je lui enverrai mon adjoint un de ces jours pour senqurir sur sa sant et lui remettre une somme dargent que je lui ai destine { titre de prime,insinua-t-il encore avec non moins dhypocrisie. Mais vous nous comblez { lexcs,monsieur Madar,Vous tes trs gentil! Cest mon devoir et je laccomplirai jusquau bout..Mais,je ten supplie ,Hiam,appelle -moi Naher tout simplement,ne suis-je pas devenu dsormais ton ami?Ton vieil ami.Jai de la sympathie pour toi.Jespre que nous parviendrons { nous comprendre! A ces propos singuliers et quelle attendait avec la plus vive impatience,la jeune fille se rfugia dans le silence:on et dit qu elle venait dentendre une dclaration damour enflamme,tellement elle avait d baisser la tte,stant sentie comme pntre dune sensation de bonheur indescriptible. Mais pourquoi tu ne parles pas?Demanda Naher Madar avec une voix presque brise par lmotionJe brle dentendre le timbre de ta douce voix.Je t aime autant que ma fille ,sinon plus..! je vous remercie trs sincrement!Cela me ravit au plus haut point!Croyez-moi,je me sens en ce moment au paroxysme de la joie..! Soudain,pendant que la voiture roulait une vitesse constante,une forme noire surgit de derrire des buissons touffus et traversa en bondissant sur ses longues jambes le chemin ravag dornires.Naher Madar fit nerveusement une embarde pour viter de lcraser. Quelle bte!Sexclama avec colre le pre de Wahia,jai failli le broyer sous les roues de la voiture!Tu as vu ce malotru,cest le Fou de Zahia la chanteuse! Il est dj venu du ct de notre lyce:les lves se sont acharns sur lui coups de pierres!Il a d senfuir pour sauver sa peau.

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Pauvre hre!Le temps ne le gurira-t-il pas?Peut-tre que le miracle se produira et quil deviendra plus sage que la sagesse mme.Mais lamour est un poison dont personne ne se relevera,nest-ce pas,Hiam?Lamour est une belle chose,mais il dtruit la raison et nous rend fous,nest-ce pas vrai,maz chre Hiam?Parle!Dis-moi quelque chose,jai envie de tcouter; Oui,monsieur,vous avez raison!Lamour est un monstre qui dvore sa victime!Ah,nous voil arrivs!Veuillez avoir la bont de me dposer ici..! En tout cas,noublie pas dassurer ton pre de mon dvouement!Au revoir Hiam!Pense un peu { venir nous voir { la maison,Wahia taccompagnera. La voiture dmarra et disparut dans un lacis de chemins vicinaux pour parvenir,aprs une rude traverse du bois,en vue de la magnifique villa de Naher Madar. IV Aprs avoir mis la voiture dans le garage,il prit le couloir,le coeur frmissant dextase,comme sil et t rafrachi par lair doux qui inondait le jardin,puis allgrement,il rentra dans le salon o il retrouva sa fille Wahia,qui venait de rentrer il y a peine un moment.. Loeil radieux,le visage rubicond et les cheveux blonds pars sur ses petites paules,le corps mince et dune beaut divine,ladolescente semblait rver devant les belles photos dun grand magazine tranger. Le pre,en prsence de cette scne fantastique,demeura comme sidr,contemplant avec ravissement cet tre sorti de lui-mme et comme par enchantement,le visage souriant de Hiam sestompa soudain dans son esprit,pour captiver enfin toute son attention... Ce ntait quau prix dun grand effort,quil sarracha finalement { sa rverie et dun pas dautomate,vint se blottir lourdement { ct de sa fille,qui scarta lgrement pour lui laisser de la place.. Wahia,profra-t-il dune voix o lon perait des traces dun certain malaise quil sefforait cependant de surmonter,je crois que tu viens de rentrer,nest-ce pas?Est-ce que tu nas trouv personne dans la maison? Si,rpondit la fille avec vivacit, comme pour tenter de calmer le dsarroi quasi manifeste de son pre,maman est l-haut,dans la chambre de Siane et quant la servante dahila,elle est,je pense,dans la cuisine...Maman va descendre dans un moment.. Bien et toi,raconte-moi un peu ce que tu as fait ce matin. A propos de quoi?Rpliqua-t-elle sur -le -champ,dune voix presque tremblante,le visage sempourprant davantage comme celui dune petite colire quon venait de prendre en faute.

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Mais propos de tes tudes videmment,de tes occupations,de ton professeur...au sujet de celui-ci surtout!Est-ce que tu commences { te familiariser avec lui?Ta-t-il initie au got du travail assidu..? Mais oui,pa,sans aucun doute!Il est trs srieux..il sintresse trop { moi et ma promis de maider { faire beaucoup de progrs en franais,matire dont je raffole plus particulirement,{ lexclusion des autres,pour lesquelles je nprouve pas assez dinclination.. Et ta petite camarade Hiam?Tu ne ma jamais parl delle!Est-ce quelle est une bonne travailleuse,sage et rserve?Le professeur laide-t-il galement par ses conseils? Hiam est une fille franche et sincre,cest pourquoi je lai choisie comme amie.Le professeur ne laide quen classe et elle en est contente..Son pre na pas assez dargent pour faire appel aux services dun professeur particulier. Tche alors de linviter chez nous et mme { y passer la nuit,pourquoi pas?dis-lui de rassurer son pre ce sujet..Vous travaillerez ensemble dans ta chambre..Elle en sera encore plus heureuse;nest-ce pas,ma chrie? Entendu,papa..Je sais davance quelle ne refusera pas..Elle en sera plutt fort heureuse!Elle en sautera dallgresse et denthousiasme et ce qui est encore vrai,cest que,plus dune fois,elle ma exprim son dsir de me rendre visite. En tout cas,{ la sortie du cours,au lieu de rentrer chez elle,je linviterai { venir avec moi pour me tenir compagnie! Cest une excellente ide!Cette fille,dont ja beaucoup apprci la pondration et la douceur,lors de sa visite { lusine,mrite bien notre piti et notre sympathie,dautant plus quelle est pauvre et orpheline de mre!Quelle vienne ici,tant quelle voudra,je ne len empcherai pas..Au contraire,je memploierai pour satisfaire { tous vos dsirs { toutes les deux. Elle ma dj{ parl de vous,papaIl semble quelle vous admire..... et quelle et aim que vous eussiez t son pre..!Acheva-t-elle avec un sourire malicieux. Ah!Ah!Quelle extravagance!Quoi quil en soit,quelle madmire ou quelle maime au mme titre que son pre,cela mimporte peu,puisque toi seule accapare mes soins..Mais cependant cela menchante de voir quelle madmire et pour dire la vrit,jai fait tout ce qui est en mon pouvoir pour pargner son pre le plus de tracas possibles!Je vais mme charger un mdecin pour veiller sa sant dj chancelante..... Regarde!Voil ta mre enfin qui descend! Nouhoud,tenant la main du petit Siane,dvalait lentement lescalier,ayant les yeux braqus sur le pre et la fille: Il parat que M.Rihane a oubli sa valise dans la chambre,dit-elle,lair dtach et comme proccup..Il nest pas revenu depuis la dernire nuit! Je le sais..Je lui ai lou une jolie maison un peu loin du centre.Il sy est senti { laise.Quant { la valise,aie la gentillesse de la lui envoyer par lintermdiaire du chauffeur Mazij,je crois

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quil va en avoir besoin:il na pas de linge de rechange et il lui est quasiment impossible de sen procurer ici...! Qua-t-il fait au sujet du terrain?A-t-il rencontr Rihab Rahbane ? Est-ce quil est parvenu se dbrouiller avec lui?Apostropha-t-elle son mari avec faconde. Il nen est pas encore temps,mon ange,on est en train den aplanir le terrain pour y arriver sans trop de dommages! De plus,je suis certain quil y a des promesses srieuses en perpective et que nous arriverons en fin de compte nous approprier le terrain. Jespre que vous y parviendrez !Et en cas de russite,vous comptez garder ce jeune Rihane,nest-ce pas? Mais naturellement,mon trsor!Cest { lui que jai confi dsormais une part de mes responsabilits. Ds que nous aurons le terrain en notre possession,je partirai pour Sfax en vue de me mettre en contact avec M.Hediane pour signer le contrat de construction de la succursale. En mon absence,ce sera lui qui veillera { la marche de lusine :je lui ai dlgu plein pouvoir. Je pense que tu as bien fait,puisque cest un homme srieux,dvou,fidle et plein denthousiasme pour ses nouvelles fonctions;tu devrais avoir toute confiance en lui..Tu nauras pas lieu { le regretter,jespre. Oui,jy ai dj{ pens et jy pense encore!Mais,dis-moi,sil te plait,pourquoi tu tintresses tant lui?Je vois que tu me parles de ses qualits,comme si tu le connaissais depuis bien longtemps!Est-ce quil ta parl de sa carrire et de ses ambitions? Sur ces entrefaites,la soubrette sapprocha respectueusement de la famille et dune voix placide,elle pronona: Le souper est dj prt! Et tout ce beau monde se leva pour se diriger illico la salle manger. Wahia,qui tait absorbe dans ses rflexions,sarracha soudain { sa langueur,et,prenant la main de son petit frre,suivit nonchalamment ses parents,qui ne cessaient cependant de sentretenir avec animation au sujet dun certain Rihane,dun terrain,de ldification dune succursale,dune monopolisation exclusive et enfin dune vaste rputation nationale et internationale,ce qui leur permettra damasser une fortune fabuleuse,de construire un beau chteau sur cette grande montagne qui donnait sur la mer,de passer les vacances aux Bahamas,de faire des voyages dans tous les pays du monde,davoir des relations en Amrique comme au Japon, et dautres choses qui frappaient ses oreilles durant tout le repas,mais dont elle navait cependant rien saisi..

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V Devant le portail du jardin,une voiture flambant neuve sarrta et un homme,jeune et beau dans son magnifique costume bleu ciel en descendit. Dune dmarche altire,il pntra dans le jardin,o la jeune servante Dahila,comme { laccoutume,faisait promener le petit Siane,qui semblait occuper { dgager une mince ficelle enroule accidentellement- autour de la roue arrire de sa petite bcane. Ds son apparition,la jeune soubrette savana hardiment vers lui et,de son accent ordinairement grinant,elle le salua trs respectueusement,contente de parler cet homme qui la fascinait depuis la nuit quil avait passe { la maison. Monsieur Madar nest pas encore de retour,continua-t-elle en souriant gaiement,charme dtre enfin en prsence dun homme qui paraissait donner de limportance { ce quelle disait,quant Madame,elle est l-haut...Je crois quelle est dans la salle de bain. Merci de mavoir prvenu,mademoiselle Dahila!Et se penchant avec douceur sur le petit bambin,il lui demanda:Eh bien,mon petit bonhomme,comment vas-tu? merveille ,oncle Rihane!Rpondit malicieusement le petit Siane de sa voix fluette. Puis se relevant avec souplesse,il braqua ses yeux sur la soubrette qui ne cessait dadmirer la dlicatesse de cet homme si raffin. Wahia nest-elle pas l non plus?Demanda-t-il avec douceur. Elle est alle au lyce ce soir,elle a cours... Vous pouvez aller vous asseoir dans le saloin:Madame ne tarde pas { descendre;elle vous tiendra compagnie jusquau retour de monsieur Madar..Je pense quil a fait un saut { Gabs pour affaire:ne vous en a-t-il pas prvenu? Non,je ne lai pas revu de toute la matine...Tant pis,je vais lattendre dans le salon! Et le jeune homme,aprs avoir gravi le perron,se trouva linstant daprs dans le vaste salon,o il se prlassa sur un grand fauteuil en poussant un lger soupir. Un moment plus tard,Nouhoud,prvenue de larrive de ladjoint de son mari,se prcipita vers le salon,transporte dallgresse. Elle apparut,toute charmante dans sa robe rose,rhausse de quelques paillettes dor,qui scintillaient gaiement au rayon timide du soleil couchant.. Incontinent,elle sassit aux cts du jeune homme,ses lvres frmissantes dun sourire charmeur. Bonsoir,Madame!Jespre ne pas vous avoir drange...Je croyais pouvoir trouver monsieur Madar,mais je venais dapprendre { linstant quil est parti pour Gabs. Cest vrai!Mais rassurez-vous,monsieur Rihane,vous ne me gnez absolument pas!Vous tes dsormais lun des ntres,,un membre de la famille,pourquoi donc cette hsitation,ces troubles et surtout cette confusion que je trouve dplace..!

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Merci,Madame,vous tes trs aimable!Cest un grand honneur pour moi,sachez-le,que dtre parmi vous..!Dailleurs jai garde de vouloir me prendre pour un membre de la famille,je suis loin den tre digne ou den avoir mme la prtention:je ne suis rien dautre quun des serviteurs de monsieur Madar,un collaborateur zl de cet homme hors du commun..Cest lui qui ma lev { ce rang inattendu et ma introduit parmi vous!Je lui en rends grce! Mais de quelles sottises maccablez-vous l,monsieur? Excusez-moi de vous en faire des remontrances svres!Cest trop dhumilit de votre part!Je regrette de vous dire sans ambages que vous vous trompez sur vous-mme! Vous tes modeste outrance!Vous ne savez pas que vous tes nanti dun titre universitaire et que vous tes hautement cultiv,alors que mon mari nest mme pas arriv au niveau du C.E.P et ce qui est grave,cest quil est obtus,born comme notre vieux jardinier! Il nest pas aussi gnial que vous croyez;il nest quun rustre ,un pauvre jocrisse en qui je mefforce dveiller une tincelle dintelligence,mais malheureusement,il est toujours hermtique,impossible de lui ouvrir cette cervelle tnbreuse! Mais monsieur Madar a quand mme bien russi dans la vie!Cest un vritable meneur dhommes,bien quil soit sans culture ni instruction...Pour moi,jadmire son savoir-faire,je prise beaucoup son talent dans les affaires et jamais durant mon sjour en France,je nai rencontr un homme de son toffe! Oh,monsieur Rihane,vous exagrez toujours!Cest videmment par complaisance que vous osez avancer de tels propos logieux { lgard de mon mari.. Cette russite nest que temporaire,car elle est fonde sur une base fragile et chancelante.Mais enfin je vois que vous tes complaisant { lexcs et vous semblez ignorer les vrais critres de la russite finale et durable dans les affaires et mon mari ne possde aucune des qualits qui font les dompteurs invulnrables des hommes et des grands problmes:vous voyez maintenant que vous parliez de lui avec beaucoup de complaisance? Non,madame!Je me permets de vous dire que ce nest pas par complaisance que je parlais de cet excellent homme..Mais cest la vrit!Je lai jug { fond et jen ai infr quil est lhomme le plus comptent,le plus sr de sa force et de sa clairvoyance! Dehors,le silence fut soudain troubl par des coups de klaxon et les deux interlocuteurs interrompirent leur conversation avec regret. Cest lui,jen suis certaine!Je me hte de remonter l-haut pour ne pas faire natre en lui des soupons..Il est un peu jaloux,vous savez..! Et rapidement,elle grimpa lescalier pour disparaitre dans un long couloir. Insouciant et dun pas lent,le patron entra dans le salon et,{ sa grande surprise,il y trouva son jeune adjoint,pelotonn indolemment dans un fauteuil,prt se lever pour saluer chaleureusement le matre de la maison.

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En effet,{ la vue de Naher Madar,Rihane bondit avec effort,comme sil et de la peine { sarracher { cette douce batitude o il tait plong. Monsieur Madar,je vous attendais depuis un bon moment,insinua Rihane avec empressement,jai une bonne nouvelle { vous apprendre:a y est!Nous y avons russi et le terrain est dsormais votre proprit! Comment?Scria Naher Madar avec une stupfaction inouie..Comment?Vous lavez eu,enfin!Ah!Quelle nouvelle extraordinaire!Je vous en suis trs reconnaissant ,mon cher Rihane,continua-t-il encore sur le mme ton,sans se dpartir cependant de sa profonde surprise,mle de satisfaction et de joie..Vous tes vraiment dou pour ce genre daffaires!Jespre que les tractations ntaient pas trop pnibles pour vous!Jen prvoyais dj{ le succs,car nous avons pris nos dispositions pour aplanir les difficults ventuelles et mener les ngociations notre avantage..Il me parat que vous tes fatigu! Absolument pas,monsieur Madar,jai agi de manire { vous contenter pleinement. Le vieux,en dpit du mal dont il souffrait ,sest montr trs coriace,imbattable mme...Le prix que je lui ai propos ne layant pas satisfait tout { fait,il men a suggr un autre plus lev,presque avec plus de vingt pour cent de majoiration sur le premier.. Jai eu beaucoup de peine les rduire dix pour cent seulement! Cette augmentation est insignifiante!Elle nest rien par rapport au prix rel du terrain,objet de ma perptuelle convoitise!car sans ce terrain,tout le projet que jai conu,en vue dtendre et dlargir mon usine,se serait vapor dans lair, ce qui serait pour moi,comme tu le sais,un fiasco irrparable! Alors,monsieur Madar,maintenant que le terrain est en notre possession,comment allait-on procder pour entreprendre les travaux au plus vite? Ne vous en faites pas!Cest votre ex-patron monsieur Hediane,qui se chargera,comme il a t dj{ convenu entre nous,de ldification,de linstallation de lquipement et nous,nous naurons que le plaisir de nous y tablir,rien de plus!Ds maintenant,vous allez vous charger de superviser de loin les travaux de mise en place et du dmarrage de la succursale et tout retard,toute anomalie ou mme toute prvarication,tout doit mtre signal dans des rapports que vous me ferez rgulirement. Entendu,patron,je suis votre service! A prsent,permettez-moi de me retirer,jai besoin dun peu de repos! A cet instant,on entendait un bruit de moteur,et une portire qui claquait violemment,puis des pas lgers,se dirigeant vers le salon... Bonsoir,papa!Bonsoir,monsieur!Dit alors Wahia,avec lapparence dune fille bien sage,pleine de politesse et de simplicit,maman est l-haut,jespre!Je vais y aller..Je me sens un peu lasse..OF!Of!Comme cet aprs-midi a t accablant !Je monte dans ma chambre,je mexcuse!

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Vas-y ma petite!Bon,monsieur Rihane,vous mavez rendu un service inestimable!Ici la vie est simple certes,il ny a pas trop de distractions,mais vous aurez la possibilit daller { G abs do je viens { linstant, ou bien { Sfax ,pour vous dlasser un peu ! Bon,quest-ce que je suis en train de dire,..Non!Vous ne partez pas!Je vous convie passer la soire avec nous:aprs vous regagnerez votre maison. Merci,monsieur Madar!Jobis { vos ordres,puisque vous tes si bon que je ne puis rien vous refuser!Le vieux Rahbane,je ne dois pas oublier de vous le dire, vous rendait hommage pour votre bont et votre largesse! Et les deux hommes continurent sans relche leur entretien au sujet du fameux projet..Et dun commun accord,ils se dcidrent de concevoir une nouvelle stratgie pour la distribution de leurs produits { lintrieur du pays..de crer de nouvelles gammes plus subtiles,plus captivantes et plus rares,quelque peu calques sur des gammes europennes,dont limportation est interdite ,ce qui contribuerait { leur assurer une propagation privilgie et largir davantage la clientle existante. Lintrusion soudaine de la servante,qui leur annona le dner,interrompit leur conciliabule et ils durent se rendre incontinent la salle manger. Cest ainsi que,aprs avoir pass la soire chez son patron,entour de tous les soins possibles,encens,adul pour le formidable succs quil avait remport dans lacquisition du terrain,Rihane Bouhijame,prit le volant de sa voiture et sen retourna chez lui. Au cours du chemin,pendant que la voiture roulait et la lumire des phares submergeait les bordures de cette route seme dexcavations et de trous,il songea { lattitude bien trange de la belle Nouhoud: Mais quel en est son vrai dessein?Nourrit-elle de la haine pour son conjoint,ce pauvre conjoint qui ne cesse pourtant de la combler de sa tendresse et de son amour? Mme au cours du repas,jai remarqu quil lui parlait avec un vif respect et une candeur infinie,si bien que je nai pas pu mempcher de manifester mon tonnement. Mais que se passe-t-il au juste entre ce couple bizarre? En sa prsence,elle souriait avec gentillesse,comme pour lui dire que leur amour est rciproque,mais que,une fois loin de ses yeux,elle le stigmatise,elle le fltrit avec violence et rage! Cest l{ une hypocrisie destructrice! Lui,jai limpression quil est sincre dans son amour pour sa femme et quil est loin de faire mine dhypocrite! Mais pourquoi donc est-elle si insensible { sa sollicitude?Quelle nigme!Je ny comprends rien! Ah!Peut-tre cherchait-elle me rduire son pouvoir, devenir son complice ou plutt son mouchard! Je ne le pense pas!Mais ce qui est certain,cest quelle sennuyait dans cette villa et quelle voulait prendre un amant et son choix est tomb sur moi!

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Alors comment ai-je pu la charmer?Je nen sais rien...!Seulement jai remarqu plus dune fois quelle me regardait { la drobe,en poussant de temps en temps des soupirs { peine touffs. Serait-elle amoureuse pour de bon et amoureuse de moi?Ah,Rihane!Ah,mon petit,tu auras des chats battre!Voil enfin du pain sur la planche!, cest du pain frais,si ce nest de la biscotte croustillante,tu nas qu{ y mettre le nez pour savourer le got si dlicieux! Ah,ces femmes,mon Dieu!Pourtant cest la ranon quil paie { son ambition en pousant une femme plus instruite que lui ! Mais que suis-je en train de ruminer?Quelle fredaine!Quelle triste illusion!Mais cest enfin la femme de celui que japprcie beaucoup et auquel jentends rester fidle...Non!Non!Jamais je ne pourrai souiller son lit!Jamais je naurai la lchet de le trahir! Et sa fille?Cette charmante Wahia!Ah!Comme elle est dlicieuse!Plus dlicieuse que le miel le plus raffin et plus captieuse que le vin le plus brlant !Son regard mensorcelle et me ravit!Elle ressemble sa mre,toujours souriante et pleine de vivacit excentrique!Mon Dieu!Comme la nature est injuste et arbitraire:elle donne la beaut des personnes privilgies et la laideur celles qui ne le sont pas! Mais cetta aphrodite,cette Vnus du sicle est inaccessible { mon dsir,alors que la mre,elle est l,toute prte { soffrir sans conditions! Non!Non!Je rpugne de devenir tratre!Je ne dois pas lencourager dans cette voie.Je tcherai de la dissuader de commettre lirrparable avec moi!Ce serait un scandale des plus affreux!une honte mortelle! La voiture parvint enfin devant la magnifique maison que son patron lui avait lou et peine leut-il gare dans un coin attenant { son domicile,quil remarqua non sans inquitude,quelque chose dtendu,au pied du mur den face,quelque chose qui ressemblait un corps dhomme,se remuant de temps en temps,comme sil grelottait au contact de ce froid si aigu..Ainsi baissant la tte,aprs avoir esquiss une moue dincertitude,il se dirigea,presque en titubant,vers la porte,quil ouvrit dune main agite , pntra dans le hall,puis dun pas ferme,il entra dans sa chambre,pour se jeter sur son lit,le coeur dbordant despoir quexcitait de plus en plus le sourire complice et fin de la merveilleuse Nouhoud. VI Vers onze heures du matin,Wahia se leva paresseusement et se prpara faire sa toilette pour aller comme de coutume au lyce. Soudain,elle eut l'ide d'appeler la soubrette Dahila,qui vint avec prcipitation. Vous m'avez appel,mademoiselle?Dit-elle avec un sourire mystrieux,comme si elle avait devin les intentions obscures de sa petite maitresse,que dois-je faire pour votre service?

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Dahila,je t'en supplie,ramasse-moi les vieilles frusques de mon pre,celles dont il n'avait plus besoin,et qui sont devenues exigus pour lui..Fourre-les convenablement dans un sac et prpare -les moi avant mon dpart pour le lyce..J'ai le dessein de faire le bien ce matin:tu vois que j'touffe de bonheur!Je rends grce au ciel de m'avoir comble d'une telle plnitude! Oh!Chre mademoiselle,vous mritez davantage!..Vous tes toujours bonne et trop indulgente envers les pauvres gens comme nous autres!Ne vous en souciez pas,je vais m'en occuper tout de suite. Ds quelle eut fini de tout arranger dans un gros sac en cuir,elle se retourna dans la chambre de sa jeune maitresse et le lui remit,en arborant son ordinaire sourire nigmatique. Ds lors,tenant le sac la main,Wahia s'installa bord du vhicule et ordonna au chauffeur Mazij de dmarrer..Aussitt il obit et la voiture partit comme un bolide,parcourut les sentiers rocailleux,pour arriver en vue de la petite ville et tout de suite,il ralentit pour permettre la voiture de rouler une cadence modre. Cependant,sachant pertinemment qu'il fallait ramener la jeune fille au lyce,il prit le chemin habituel..Mais son attention fut brusquement trouble par l'agitation inaccoutume laquelle semblait se livrer la jeune et sduisante lycenne..A travers le large retroviseur,il guettait sans cesse le mouvement trange qu'elle faisait.. Non,pas au lyce!Rugit-elle soudain avec emportement.Nous avons encore le temps!.Promenons-nous un peu dans les ruelles de la ville..Je dois retrouver le pauvre de la dernire fois pour lui remettre ce paquet d'effets usags..Il en aura besoin pour cet hiver si rude!M'aidez-vous le retrouver,monsieur Mazij? Mais naturellement,mademoiselle!D'ailleurs si c'tait de mon ct,je n'en ferais pas moins,mme si je devais aller au bout du monde..Mais j'ai peur d'tre dcouvert par votre pre ou par un de ses employs qui pullulaient dans ces parages. Vous ne craignez rien ,monsieur Mazij!Vous tes ma disposition et vous ne rendez compte qu' moi seule..Roulez lentement!Observons les coins,pour voir si l'on peut le trouver..Il me fait extrmement piti!Je ne puis souffrir le voir en proie au froid et la misre la plus noire! Le voil,mademoiselle!Allez lui donner votre cadeau!Surtout faites attention,il devait tre trs dangereux!Htez-vous pendant qu'il n'y a personne en vue! Et la jeune fille jaillit de la voiture,rapide comme une fuse,s'approcha du triste marginal,lui donna le paquet,en lui expliquant le contenu par des gestes significatifs;puis,d'un bond, elle s'en retourna vers la voiture o elle s'engouffra avec l'agilit d'un flin. Alors le chauffeur Mazij,reprenant aussitt le chemin du lyce,s'est mis songer avec amertume. Eh bien,voil{ un pauvre va-nu-pieds qui gagne la sympathie et peut-tre mme l'amour de ma petite maitresse!Mais,mon Dieu, quel cruel destin suis-je en butte?Pourquoi ne daigne-t-

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elle mme pas jeter un petit regard sur moi?Pourquoi use-t-elle envers moi rien que de la rigueur,de la rigueur farouche et inflexible,alors que je m'employais satisfaire ses caprices l'insu de son pre! Mon Dieu!Quelle effroyable scandale!Eprouve-t-elle pour de bon de l'amour vis--vis de ce misrable chemineau?Son comportement me laisse croire qu'elle n'est pas du tout insensible ses malheurs,qu'elle voulait s'attacher lui et pour y aboutir,elle tche de l'amadouer,de l'attirer elle en l'apprivoisant peu peu et enfin de l'aimer,comme il avait aim cette diabolique"Zahia la chanteuse" Mais enfin serait-elle jalouse de son amour volcanique pour cette sinistre chanteuse,au point de vouloir se substituer elle dans son coeur si meurtri? C'est fort probable!Je n'en ai pas le moindre doute! Regarde-moi a!Contemple-moi ce beau visage,ces yeux divins,cette splendide chevelure et ce corps fascinant! Mon Dieu,tout cela est si prs de moi,{ porte de ma main et je meurs de ne pouvoir y toucher,quel triste sort que le mien! Aprs quelques dtours vertigineux,la voiture s'arrta et Wahia descendit,silencieuse,encore sous l'influence de la vive motion o l'avait plonge la vue si hideuse du loqueteux va-nupieds. D'un lan,elle bondit l'intrieur de la cour,se htant de revoir son amie Hiam,qui venait dj sa rencontre. Au dclenchement strident de la sonnerie du lyce,tous les jeunes potaches se htrent comme un seul homme vers les salles de classe,et,rangs en ordre dans des groupes silencieux,ils y pntrrent,pour se tenir chacun dans sa place ordinaire. En classe,le professeur promena des regards furtifs sur ses lves,pour s'arrter d'un coup sur la belle Wahia,qui,,attendant avec une curiosit croissante le dbut du cours,se tenait calmement assise, ct de sa chre amie de toujours.. Pendant un bref moment,le professeur fixa sur elle ses yeux brillants et il la vit qui souriait avec bonheur.. Puis entamant son cours avec la mme ardeur qui lui tait particulire,il s'engagea progessivement dans une explication sur le thme du jour"les risque de l'alpinisme"chose que la quasi majorit des lves,issus de familles pauvres et dmunies,ne semblaient pas trs bien comprendre. Ainsi,pendant que le professeur s'puisait claircir les dangers de ce sport moderne,Wahia,fascine par les regards de son professeur,paraissait tre travaille intrieurement par des penses exaltantes. Voici l'homme que j'aime le plus au monde!Mon Dieu,comme il parle { merveille!Il est beau et fascinant en mme temps et de plus,il est dou d'un talent exceptionnel!

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Il m'avait dit qu'il m'adorait,cela me suffit pour en tre satisfaite. J'ai toujours aim qu'il me prenne dans ses bras et qu'il me caresse de ses tendres mains! Mais il y refuse carrment..Il me traite toujours comme une petite fille inconsciente,alors que je sais merveille ce que je voulais et ce que je veux..Plus d'une fois,je lui ai fait voir que je suis dj mre,peut-tre prmaturment,mais cela ne m'empche pas quand mme de me considrer comme tant en ge de connatre l'amour et d'aimer celui pour qui mon coeur ne cesse de battre.. Vivre prs de lui,tre lui corps et me!Quelle exaltation!Quelle douce batitude! En tout cas,je ne dois pas puiser tout de suite cette fascination magique,cette griserie paradisiaque,mais agissons plutt avec modration et sagesse! Il m'a rassur sur ses propres sentiments:rien ne servira donc d'en prendre ombrage,puisqu'il est sincre et loin de vouloir tromper ma patience ou de jouer de mes sentiments. Lui seul m'a dlivre de cette vie monotone et mdiocre o je croupissais jusqu'au jour o j'ai pris l'initiative de lui crire cette fameuse missive. C'est vrai qu'il a presque l'ge de mon pre,mais cela n'est pas un motif srieux pour m'en dsister:au contraire,cela n'a fait que m'exciter davantage pour me rapprocher de lui, goter au charme de son amour,et vivre ses cts l'ivresse d'un bonheur infini! Qu'il demande enfin ma main { papa et que je devienne sa femme tout de suite;je ne peux plus me morfondre dans cet tat difficile et anxieux!Je brle de devenir son pouse lgitime et de m'affranchir du joug de cette complicit aberrante,de cette clandestinit peu orthodoxe! Soudain le professeur Alan,s'arrtant de parler,accosta la jeune adolescente,toujours gare dans ses mditations et d'un ton bienveillant: Eh,mademoiselle,avez-vous saisi combien ces europens aiment les risques,surtout quand il s'agit de raliser des exploits,des performances hroques? Mais bien sr!Rpliqua-t-elle ingnment,comme si elle l'avait cout pour de bon,la vaillance,le courage et l'amour du risque,ne sont pas seulement l'apanage exclusif des europens:nous aussi nous aimons les risques!Quant moi,je suis prte affronter de graves prils pour vivre un instant de gloire et de bonheur!La victoire et le triomphe coteront cher celui ou celle qui s'y hasarderait! Bien!J'en arrive prsent l'pilogue et je dis que,loin de traiter de folie cette pratique si dangereuse,il nous incombe d'y adhrer et de rendre hommage ceux qui s'y adonnent sans se soucier du danger qui les guettait,en dfiant ouvertement la mort...!Vous pouvez sortir prsent. El les lves,en dbandade,se dispersrent en un clin d'oeil au milieu de la cour,avec un mouvement dsordonn,provoquant ainsi un nuage de poussires.

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Le professeur Alan,avant de quitter la salle,remarqua non sans moi,que la charmante Wahia le regardait constamment avec des yeux empreints d'une d'une profonde expression de mlancolie,comme si elle aspirait rclamer quelque chose de mystrieux,qu'elle s'ingniait cependant tenir secret dans son coeur vierge. A ce moment,le professeur Alan,ayant tout de suite devin la raison de l'angoisse de l'adolescente,s'approcha d'elle subrepticement et avec un accent plein de douceur consolante,il lui chuchota l'oreille: Ne t'en soucie pas,mon ange!Je suis dtermin aller voir ton pre ce soir !J'espre qu'il appuyera mon trange demande! C'est vrai?Quelle heureuse nouvelle! Rassurez-vous,votre demande n'a rien d'trange,elle est tout fait naturelle! Je vais enfin pouvoir gambader d'allgresse et de bonheur jusqu'{ notre prochaine rencontre la maison! Et la belle jouvencelle,livre une sorte de frnsie,une sorte d'extase presque effrne,vola comme avec des ailes magiques et s'arrta aux cts de son amie Hiam Rahbane qui se dirigeait dj vers la sortie. Je viendrai te chercher ce soir,lui dit-elle en sautillant de joie,tu seras mon invite..!Je suis tellement accable de joie que je brle de la partager avec toi..Prpare-toi donc pour cinq heures!Tu passeras la nuit chez moi :n'oublie pas de prvenir ton pre ce sujet! Hiam,qui,d'ordinaire ,ne refusait rien son adorable amie,accepta tout suite l'invitation,sans manifester la moindre hsitation,d'autant plus Naher Madar lui avait dj propos cette invitation si longtemps attendue. VII Pdalant pniblement sur son antique bcane,vitant avec adresse les gros cailloux qui parsemaient le chemin,il parvint un endroit,d'o il vit de loin l'usine de Naher Madar dans sa majestueuse perspective,avec une multitude de chemines dgageant paresseusement des panaches de fumes acres qui se rpandaient momentanment dans le sein du ciel,le professeur Alan se proccupait gravement de l'issue de ses dmarches qui ne lui semblaient cependant pas trop prometteuses: Quelle fille divine!Voil{ qu'elle m'impose presque de force une tentative aussi absurde qu'insense! Il est vrai cependant qu'elle nourrissait { mon gard un amour sans bornes,infini et invincible,mais je ne l'en aime pas moins,puisqu'elle m'inspire la paix et la confiance salutaire,en dpit de son jeune ge!

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Je sais que j'ai le pressentiment de ne pouvoir jamais l'atteindre,ni mriter sa grce,sa douceur et sa beaut cleste!D'autant plus qu'elle est trop jeune pour moi! C'est justement parce qu'elle n'a pas encore franchi le stade de l'adolescence,qu'elle se passionnait pour moi,qui suis ses yeux ,l'homme idal,le mari clair et fidle! Quoi qu'il en soit,il faut la contenter,il faut aller la demander { son pre,dont la raction demeure pour moi imprvisible. Se montre-t-il enfin comprhensif et indulgent?Je ne saurais le dire! Mais ce qui m'afflige en lui,c'est,en plus de sa cupidit et de sa soif effrne pour le gain matriel,sa vanit et cette gloriole qu'il manifestait avec une ostentation intolrable! De toutes faons,voyons ce qui va se passer!Me voil enfin arriver cette manufacture maudite !Ah!Ma petite Wahia,si jamais ton pre voulait bien y consentir,quel bonheur nous attendrait { l'horizon de notre hymen! Aussitt,il s'arrta et descendit de sa vielle bcane ,qu'il gara soigneusement dans un coin derrire le grand portail..Puis,avec courage,il pntra dans une place assez large,l'air dpays,comme s'il y venait pour la premire fois. De loin,le planton Otchane vint sa rencontre et,aprs avoir t saisi du dsir de ce visiteur inattendu,il entreprit de l'aiguiller poliment vers le bureau du patron,o, aprs s'tre fait annoncer,selon les convenances,il entra pas timides et hsitants. Ds le premier coup d'oeil,il s'aperut que le patron avait chang le dcor de fond en comble et que le bureau inspirait prsent davantage de prestige et de grandeur. En face du patron,tait assis un jeune homme d'une trentaine d'annes environ,compulsant distraitement de vieux documents tals devant lui. Timidement,presque avec hsitation,il s'installa un peu vis--vis de ce jeune homme,qu'il n'avait pas vu auparavant,mais qui paraissait ne pas avoir l'air antipathique,ce qui l'encouragea s'y asseoir sans aucun parti pris. Eh bien,monsieur Alan!S'exclama alors Naher Madar,en regardant le nouveau venu avec ses yeux perants,je suis trs heureux de votre visite!Voici mon adjoint,monsieur Rihane,qui vient de Sfax.Alors comment vont les tudes?Ma fille s'y intresse-t-elle toujours avec ardeur ou commence-t-elle dj s'ennuyer? Le professeur,attir par le portrait de Wahia,s'enhardit pour dire avec nergie: Votre fille est toujours srieuse et je ne pense pas qu'elle puisse jamais avoir de l'aversion pour l'tude!Au contraire,elle a une soif quasi constante pour tout ce qui est culture! Ah!Ah!Cela me ragaillardit davantage!J'espre qu'elle aura un bon avenir!Elle est toute ma vie!Elle est mon pass et tout mon avenir .Si elle n'tait pas l pour me faire vivre,je ne serais plus en ce monde! Rihane regarda tour tour le professeur et le patron,puis avec un sourire plein d'ironie,s'est mis manier de la paperasserie.

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Naher Madar,d'un geste nerveux,ouvrit un gros tiroir,y prit un carnet de chques et pendant qu'il crivait,le professeur dclara: Monsieur Naher Madar,je suis venu pour vous parler d'une affaire personnelle! J'ai compris,monsieur Alan!Vous voyez bien que je suis en train de vous prparer votre chque..?Vous mritez d'tre rcompens pour les services que vous rendez ma fille!Je sais bien que le cot de la vie est trop cher dans cette petite ville et que vous avez un loyer payer,d'autant plus que nous sommes vers la fin du mois de marsN'est-ce pas que je devine merveille vos proccupations? Merci de votre mansutude,monsieur Madar!Mais,en vrit,ce n'est pas a qui me proccupe:il s'agit de quelque chose d'autre de plus important que a! Il s'agit de quoi,monsieur Alan?Avez-vous un aveu me faire?Un secret mystrieux me communiquer?Parlez,je vous en prie!N'ayez pas de crainte,cet homme est mon fidle confident.Je dsire qu'il soit au courant de tout ce qui me touche de prs ou de loin. Mais monsieur Madar,excusez-moi,je ne voulais vous contrecarrerJe voulais simplement vous dire queil s'agit en tout point de votre fille Wahia! Ma fille?Qu'est-il arriv ma fille?Parlez sur-le-champ,je vous l'ordonne! Elle n'a rien,monsieur Madar,ne vous emportez pas!Calmez-vous et parlons avec sagesse:je suis venu pour vous dire qu'elle m'aime et que je l'aime { mon tour! Ah!Ah!S'insurgea violemment Naher Madar,en se levant de son fauteuil,prt vituprer contre l'insolent,pendant que le rus Rihane,s'exclaffait grossirement,en baissant les yeux sur ses papiers Qu'est-ce que vous dites,monsieur?vous,vous aimez ma fille?Quelle impertinence?Quelle folie infernale?Que vous est-il arriv,monsieur?Etes-vous devenu si cingl pour vous amouracher d'une petite adolescente,de votre lve?Ah!Ah!Malheur moi!Vous avez profit de mon indulgence pour flatter sa navet,tromper son innocence,et lui dire que vous l'aimez!Sortez!sortez vite d'ici ou je vous assomme avec ce dossier!Vous tes un bandit,un terrible sclrat,un sinistre criminel qui ne mrite rien d'autre que la potence!Je vous mettrai en prisonOui!Vous entendez,vieux bent? Monsieur Madar,rpondit le professeur avec une fermet inbranlable et un sang-froid exceptionnel,ne vous emballez pas,ne vous nervez pas,je vous en prie!Soyez sage et coutez-moi avec srnit!Il est vrai qu'elle est trop jeune pour moi,mais cela ne m'empche pas de la mnager et d'tre un pre,plus qu'un mari pour elle,puisque c'est elle qui m'a avou qu'elle m'aimait et qu'elle ne pouvait se passer de moi!Votre fille est fragile,trs sensible et la moindre contrarit de votre part,vous la rduirez une situation des plus funestes.Songez donc son intrt, son bonheur et ne soyez pas trop born jusqu' croire que la diffrence d'ge et du rang social soit un obstacle infranchissable!

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Naher Madar,qui se souvint soudain du visage souriant de la petite Hiam et de la passion qu'il concevait pour elle,se rssrna pour reprendre, sous les yeus mduss des deux hommes,sa place et avec un ton plus serein,il profra,tout en bauchant un sourire narquois: Monsieur Alan,vous voulez que je vous dise la vrit?Eh bien,vous n'tes pas fait pour ma fille!Je refuse de vous accepter comme gendre:vous n'en tes pas digne! Avec quoi,je vous prie,vous allez la faire vivre?Serait-ce avec le salaire si modique que vous percevez la fin de chaque mois?Serait-ce avec votre savoir qui n'a pas pu vous nourrir,vous,dans l'tat de clibataire o vous tes??Alors qu'adviendrait-il de vous quand vous aurez des charges familiales ?Soyez logique et vitez de me rpter votre requte,car vous tes vraiment fou de vouloir aspirer ce qui est inaccessible pour vous ,surtout dans votre cas! Je me demande pour quelle raison vous vous tourmentez pour des choses matrielles?Votre fille sera heureuse et il ne lui manquera rien.Vous inventez arbitrairement des anicroches pour empcher cette alliance,n'est-ce pas que je dis la vrit? Ah!Ah!explosa-t-il dans un rire interminable,suivi de celui de Rihane,qui ne cessait cependant de s'agiter dans son fauteuil,vous vous leurrez,monsieur, et je suis dtermin ne pas faire de vous mon gendre et ds prsent,vos cours sont dfinitivement suspendus et si jamais j'apprenais que vous conserviez vos relations avec ma fille,vous seriez poursuivi en justice pour dtournement de mineureEntendez-vous ce que je vous ai dit?J'espre que je me suis fait comprendre!Vous pouvez vous en aller maintenant:je n'ai plus rien vous dire! Faites ce que bon vous semblera,monsieur Madar!Je vous laisse avec votre conscience!Mais n'oubliez pas que vous le regretterez amrement et le jour o vous vous sentirez en difficults avec vous-mme,venez me voir dans mon triste taudis,vous trouverez en moi un ami qui vous consolera et qui compatira votre douleur!Adieu,monsieur! Le professeur Alan,dj cible permenente des quolibets cruels des deux fripons,quitta le bureau en toute hte,aprs avoir,d'un geste colreux,lacr le chque que Naher Madar lui avait tendu. En s'en allant avec prcipitation,il croyait entendre encore des clats de rires sauvages,ponctus par des exclamations goguenardes.Secou de hoquets intermittents,dus probablement une extrme nervosit,il monta maladroitement sur son vlo et disparut dans les rues enchevtres de la petite ville,pour arriver jusqu' sa misrable bicoque,o, l'air abattu et l'esprit en effervescence,il s'enferma. Il s'affala sur son lit,plong dans la pnombre,et d'un geste lourd,il s'empara du mlancolique Baudelaire,entre les feuilles duquel il avait gliss la belle ptre de Wahia.

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Alors,sans y penser,il ouvrit le livre et tomba comme par miracle sur cette lugubre strophe,qu'il lut la faveur d'une petite lueur crpusculaire pntrant faiblement travers les interstices de la seule fntre qui donnait sur une rue nausabonde et triste: Sois sage, mon me,et tiens-toi plus tranquille, Tu rclamais le soir;il descend:le voici Une atmosphre obscure enveloppe la ville, Aux uns portant la paix,aux autres le souci. Imperceptiblement,il ferma le livre,songea un moment sur son sort et sur celui de la petite Wahia qui allait souffrir plus que luiPuis d'un bond,il se redressa,prit une feuille et crivit d'une main tremblante: "Ma chre Wahia: Ne t'afflige pas trop,ma petite!C'est le moment pour toi d'avoir du courage et de l'endurance! Comme je te l'ai promis,je suis all voir ton pre,lequel,avec une arrogance manifeste,a refus de m'accepter pour gendre. Ce n'est pas tout,il m'a interdit de te donner dsormais des leons et que toute tentative de me rapprocher de toi,serait prise pour un crime passible de prison! Sois sre,mon petit ange,que je t'aime et que je t'aimerai toujours! "Cependant,aie de la fiorce pour supporter cette calamit!Je suis toujours { tes cts,nous restons amis comme par le pass et rien ne pourra nous sparer. "Garde-toi de te rvolter contre ton pre!Il voulait que tu sois lui,rien qu' lui seul! Respecte son comportement,bien qu'il soit teint d'gosme et de mchancet. "Voil ce que j'ai te dire,mon petit trsor:garde-toi de t'affliger inutilement,car ton pre semble tre trs coriace sur cette affaire et n'est pas prs de transiger aisment! Ni les pleurs,ni les objurgations,ni le dsespoir,rien ne saurait le flchir et le ramener la raison! "Je te prviens,mon cher ange,toutes tes supplications n'auront aucun effet sur son coeur de pierre! "Epargne-toi donc tes larmes et rsigne-toi ce destin cruel.! ALAN Machinalement,il plia la lettre et la fourra dans le gros Baudelaire encore tout embaum du parfum extatique de la charmante Wahia,puis,sans rien prendre,puisqu'il n'avait plus rien comme provisions,il s'effora cependant de s'endormir,mais l'agitation fivreuse qui le gagnait en ce moment l'en empcha cruellement,jointe des hurlements atroces qui lui parvenaient distinctement du fond de la nuit et qui exacerbaient davantage cette agitation,au point de l'obliger se tenir veill jusqu' l'aube.

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VIII A bord de la voiture,Wahia regardait travers les vitres d'une propret impeccable,esprant comme toujours surprendre le pauvre gueux,vtu des frusques qu'elle lui avait offertes.Mais la silhouette du pauvre hre n'tait nulle part:elle s'en inquita si amrement qu'elle fut rduite se contenter de la contemplation passive des rues o la foule s'amassait incessamment,regardant avec admiration cette superbe voiture que l'on avait pris l'habitude de voir sillonner lentement la petite ville tranquille. Continuez tout droit,apostropha-t-elle soudain le chauffeur Mazij,qui avait l'impression d'tre fourvoy dans un lacis de rues incommodes,puis tournez gauche et arrtez-vous devant le premier vieil difice que vous voyez l-bas. La voiture,une fois arrive la hauteur d'une vieille btisse,s'arrta et une srie de klaxons troublrent la paix de ce misrable quartier populaire Aussitt Hiam fit son apparition et avec une clrit juvnile,sauta bord de la voiture, ct de sa petite amie Wahia,Promptement la voiture s'branla de nouveau et les deux charmantes filles entrrent aussitt en conversation: Ne sommes-nous pas en retard?Demanda Wahia de sa douce voix,tout en bauchant une moue instinctive. Non,pas du tout,c'est presque l'heure laquelle nous nous sommes mis d'accordJ'ai prfr me reposer un peu,parce que je me sentais un peu envahie de sommeil, cause du feuilleton que j'avais vu la veille,mais je n'y suis pas parvenue,tellement j'tais heureuse d'tre ton invite pour ce soir! Ah!Le feuileton de la veille?Je l'ai vu en effet et j'en ai admir l'hrone qui a prfr se sacrifier par amour pour son amant!Oh!Comme elle tait belle!son attitude inbranlable m'a ravie et je meurs d'envie d'y voir le dnouement..Mais quelle audace,mon Dieu!Quel courage!C'est une fille d'une trempe vraiment peu commune! Moi aussi,ma chre Wahia!Cette hrone est une fille admirable!L'amour peut tout faire,mme l'impossible! Le chauffeur Mazij,qui roulait vive allure,semblait n'avoir rien capt de ce babillage enfantin,tant il tait fort distrait,s'enfonant dans ses mditations et admirant en catimini la beaut divine de ces deux adolescentes qui se ressemblaient au point de les prendre pour des sosies. Cependant,les deux filles continurent voix basse leur entretien houleux jusqu' l'arrive de la voiture devant la villa,o elles entrrent en se htant allgrement. Elles s'installrent gaiement dans le vaste salon,en poursuivant ingnuement leur dbat autour du feuilleton ,lorsqu'apparut Nouhoud, toute souriante,dans sa robe splendide,tenant par la main le petit Siane.

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Hiam comment va ton pre?J'ai appris qu'il est malade:ne s'est -il pas encore rtabli? Mon pre a dj recouvert la sant et la blessure qu'il avait eue il y a moins d'un mois a presque guri,grce { la diligence et { la sollicitude de monsieur Naher Madar. Tu m'as dit aussi que tu as un frre tudiant Tunis,interrompit Wahia,en souriant Hiam avec candeur,tu m'as dj parl de lui une fois au lyce,n'est-ce pas?Comment va-t-il surtout aprs les troubles qu'a traverss l'universit ces derniers temps? Il nous a crit une lettre que j'ai oublieJe te la donnerai { lire demainIl nous raconte beaucoup de choses pouvantablesEn vrit,je n'y ai pas compris grand'chose,mon pre non plus! Demain,tu me remettras cette lettre et je t'expliquerai tout.!.D'accord? Mais oui,Wahia,je n'y manquerai pas,sois-en certaine! A ce moment,entra Naher Madar,encore sous l'influence de la colre contre ce malappris de professeur AlanMais { la vue de Hiam,il fut comme berlu et un sourire lubrique se dessina sur ses lvres frmissantes de dsirs. Ah!Ah!Quelle est cette jolie fille qui gaie notre maison?Mnagez notre illustre htesse et qu'elle soit l'objet de notre respect et de notre admiration! Merci de tout coeur, monsieur Madar!Je ne puis exprimer le bonheur que j'prouve en ce moment d'tre prs de mon amie Wahia que j'admire et que j'aime plus que tout! Alors,les enfants,intervint Nouhoud pour mettre court cet entretien qui commenait la rendre apparemment jalouse,allez monter dans la salle d'tudes et mettez-vous l'aise pour tre prtes l'heure du dner. Obeissantes,les deux filles,en jasant joyeusement,montrent l-haut avec promptitude,suivies de plus prs du bambin..Ils pntrrent dans la salle,d'o l'on entendait aussitt btifoler encore bruyamment en crant du remue -mnage. Or,vers la fin de la soire,chacun s'enfona dans un silence profond,comme puis par une soire aussi monotone. Hiam que le sommeil avait commenc dj accabler juste aprs le dner,exprima plus d'une fois son dsir de se coucher et ce ne fut que plus tard,lorsque tout le monde se sentit comme submerg par la fatigue et le besoin du repos,qu'elle dut enfin regagner la chambre que l'on reservait d'ordinaire des passagers... Ainsi,aprs s'tre dvtue et qu'elle prit une chemise lgre,que la servante lui avait passe,probablement celle de Wahia,car elle en a senti l'agrable odeur,elle se jeta sur le lit,se

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vautrant dlicieusement dans les draps immaculs et au bout d'un moment,elle se plongea dans le sommeil,un sommeil inexorable! Dans la villa,tout dort paisiblement,pas un bruit,si mince soit-il,ne brise le rgne de ce silence pronfond! Dans les couloirs,clairs timidement par une petite veilleuse,suspendue au plafond,et plongs dans le silence, peine troubl par le frou-frou imperceptible de la prsence d'une silhouette d'homme,habill d'un ample vtement ray et qui se glissait furtivement le long du large couloir qui mnait tout droit vers la chambre d'ami:tout se reposait dans la paix. L'instant d'aprs,cette silhouette mystrieuse se pencha doucement sur les portes closes des chambres et d'un pas htif mais touff,elle se dirigea vers la porte de la chambre d'ami,qui se trouvait dans le fond du couloir. Or,avec une prcaution infinie,elle en poussa la porte qui s'ouvrit aussitt,puis,toujours aux aguets,elle se faufila l'intrieur,s'approcha furtivement du lit o la sduisante Hiam ,douillettement blottie,se livrait inconsciemment un sommeil dlicieux. Alors Naher Madar,d'un lan incontrl,s'approcha plus prs du corps tendu dans une attitude trs voluptueuse, peine couvert d'un drap lger,en dpit de la fracheur qui rgnait cette heure nocturne,mitig par le chauffage central fonctionnant en permanence. Aussitt,de sa main frmissante,il ta dlicatement le drap la hauteur de la tte,fouilla avec tatnnement dans les seins de la jeune dormeuse,qui commenait cependant remuer lgrement ,sans pour autant se rveiller compltement. N'en pouvant dgager la chemise ni le drap,qui taient comme entortills sous le corps,il murmura l'oreille de la belle Hiam,pour qu'elle se rveillt. Des soupirs,mls des mouvements inquitants,fusrent dans la chambre,qui firent troubler l'intrus.. Ainsi,aiguillonn par la crainte d'veiller la maisonne,il se hta d'en finir une fois pour toutes et d'un geste brusque,il arracha compltement le drap,souleva la chemise jusqu' la frle poitrine de l'adolescente et se livra une frnsie d'extase et de volupt,dvorant par des baisers insatiables le corps palpitant de la jouvencelle,qui ,ne manifestant aucune rsistance,semblait entre-temps haleter imperceptiblement,en s'efforant toutefois de rprimer des soupirs qui voulaient jaillir de ses lvres onctueuses. Puis encourag par la complicit de la jeune fille,Naher Madar,aprs l'avoir dpouille compltement de ses vtements, sua avec voracit les ttines peine closes, et d'un soubresaut, gmissant de plaisir,se dlivra d'un coup,pour laisser chouer sa tte sur la poitrine menue de l'adolescente,laquelle,de son ct,geignant de concupiscence,s'abandonna avec extase cette bacchanale mouvemente

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Ds qu'il eut fini,aprs cette exaltation lubrique et sensuelle,o il croyait avoir atteint au paroxysme du dsir charnel,il recouvrit la nudit de sa faible proie,toujours plonge dans cette griserie vertigineuse,et, prcipitamment,quitta la chambre,en la laissant dans cette pamoison

fbrile,inerte comme la divine statue de Vnus. Furtivement,il pntra en coup de vent dans sa grande chambre et s'y clotra,en se vautrant langoureusement dans son lit,dfaillant d'motion,et savourant intrieurement ces moments d'intense plaisir,puis comme s'il n'avait rien fait,il se livra spontanment un sommeil paisible. Le lendemain matin,Hiam se leva et s'aperut avec angoisse qu'elle tait toute dfaite,tristement chevele et souille jamais,suite cette orgie charnelle, laquelle elle avait particip bien volontiers,avec un lan passionnel indicible. Ses troubles taient si apparents que Wahia conut de l'inquitude son endroit. Qu'as-tu ,mon amie?Pourquoi es-tu donc d'une pleur si exsangue,comme si tu revenais de l'au-del?Ne sens-tu pas mal par hasard?As-tu eu des cauchemars terribles,au point de n'avoir pas pu dormir de toute la nuit,car je te vois dans un tat trs piteux? Mais pourquoi donc toutes ces questions,Wahia?Puisque je t'ai affirm dj que je ne suis pas souffrante et que je me porte comme un charme,ne le vois-tu pas? Et pourtant j'ai l'impression que cet air,ce sourire,cette humeur dbordante de gaiet,tout cela n'est pas tout fait naturel et qu'il est factice,un masque ingnieux pour me cacher un secret,par esprit de vengeance,naturellement! Excuse-moi,ma chre amie,il se peut que je me trompe et que je divague! Oui,en effet,tu t'es absolument mprise sur mon tat!Allons,j'ai besoin de partir,ne vois-tu pas que c'est dj le moment?On se revoit au lyce...Ne te drange pas pour cette fois-ci,je te dispense de m'accompagner jusqu' chez moi,le chauffeur se chargera de m'y ramener..A ce soir,ma chre Wahia! A ce soir,Hiam,et n'oublie surtout pas la lettre;j'ai besoin de la lire,pour savoir ce qui se trame l'universit...Je ferai bien mieux de me prparer ds prsent ma vie future d'tudiante srieuse,n'est-ce pas que j'ai raison,quoique ce soit encore trop prmatur? La jeune Hiam,en guise de rponse,lana un sourire candide et discret sa ptulante amie,dont la curiosit,l'audace et la maturit prcoce,jointes une perspicacit troublante,l'effarouchrent sincrement.

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D'un bond,telle une chatte lgre et habile,elle s'installa bord du vhicule,qui dmarra aussitt avec vrombissement ,pour disparatre l'instant d'aprs dans les chemins aux multiples dtours de la campagne inculte et strile. IX On tait presque au terme du mois de mai.Les vacances approchaient lentement et les lves se montraient fort gais en perspective de ces longs mois d'bats foltres et de farniente. Wahia,qui devait retourner au lyce par cet aprs midi si radieux,se prpara en un tournemain et reprit lentement sa place dans la voiture qui s'branla immdiatement. Un silence monotone,troubl par le bruit du moteur,s'installa l'intrieur de la voiture,ce qui a permis la jeune fille de s'abandonner des penses anxieuses: Et Hiam,que lui tait-il arriv enfin la veille?Pourquoi tait-elle dans un tat trouble?Pourquoi tait-elle si accable de tristesse,au point de ne pouvoir parler?Elle tait d'apparence si inquite,si chagrine,que j'en ai t bouleverse,d'autant plus qu'elle semblait cacher un secret bizarre,si terrible que je n'arrive pas percer..Elle se tenait obstinment muette et silencieuse,me regardant avec ses yeux rouges,peut-tre force d'avoir trop pleur...Ce n'est que plus tard,quand je me suis rendue l'vidence de son vrai tat,o des troubles apparents affectaient gravement sa physionomie,qu'elle s'est mise enfin faire semblant d'tre gaie... Une gaiet factice et nullement naturelle ou spontane..! Je suis certaine qu'elle devait tre malade! Mon pre a quitt la maison de bon matin,avant mme que nous levions,ce qui est contraire son habitude.Peut-tre est-il all Sfax pour affaire Eh bien,mademoiselle!Lana soudain le chauffeur Mazij,comme s'il avait l'habitude de converser sans protocole avec la jeune lycenne,qui semblait s'tonner de la curiosit incongrue de l'employ,que vous arrive-t-il?Pourquoi ce silence?J'ai envie de vous entendre parler,au moins vous allgerez un peu le poids des soucis qui m'accablent! Vous avez des soucis,vous aussi?a je ne m'en doute pas!Mais de quel genre de soucis vous paraissez tre rong?Vous n'allez pas me dire que vous tes aussi misrable que ce pauvre Saed Ben Safwane qui rde incessamment dans les parages en qute de sa subsistance?S'il en est ainsi,je peux vous porter secours! Mademoiselle,vous tes trs gentille et je ne doute gure de votre noblesse d'me...!Mais permettez-moi de vous dire que je ne suis pas moins malheureux que ce <fou de Zahia>

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Moi aussi j'aime et j'en souffre..!J'adore un tre qui ne semble pas donner de l'importance mon amour,un tre enfin,en dpit de sa candeur,de son sens humain,de son indulgence qui n'a pas de bornes,se mfie de mes soupirs et de ma souffrance! Dites-moi celle que vous aimez et je vous y aiderai de mon mieux,bien qu'il ne soit pas en mon pouvoir d'unir ou mme de rapprocher des coeurs qui se boudent ou qui semblent n'avoir pas les mmes sentiments l'un pour l'autre! Je vous le dirai plus tard,quand je jugerai que le moment est propice et que la ncessit d'un tel aveu est imprative. mais cependant,permettez-moi,mademoiselle,de vous faire des aveux sur ma vie pass. "J'espre ne pas vous ennuyer avec mon histoire! "Je suis originaire de Sidi Mehedeb,un petit hameau,situ quelques lieues d'ici,c'est l encore que j'ai mes vieux parents qui y vivent paisiblement,cultivant leur modeste lopin de terre et auxquels j'envoie priodiquement une petite somme prleve sur mon salaire. "Avant de venir travailler chez votre pre,j'tais un chauffeur de taxi Gabs.Mon patron tait un homme dur la tche et m'obligeait souvent travailler mme la nuit. "Une fois,aux environs d'une heure du matin,ayant pris bord deux jeunes gens,qui m'avaient paru d'emble quelque peu mchs... "Je luttais contre le sommeil et la fatigue,attendant avec une impatience croissante l'apparition de l'aurore pour cder la voiture un autre chauffeur pour assurer le service du jour.. Or,pendant que j'entretenais en moi ce dsir,je fus surpris de me trouver assis,entre deux pointes de couteaux,que chacun des deux nergumnes enfonait sadiquement dans mes flancs..Aussitt j'ai compris que j'tais victime d'un attentat. J'tais mortellement las,terrass de sommeil et vite cet vnement imprvu insuffla en moi une nergie nouvelle,galvanisa mes sens engourdis et je conclus immdiatement qu'il fallait sauver tout prix ma pauvre peau: Continue rouler sans un mot,m'ordonna l'un des deux ivrognes d'une voix bizarre,ou j'enfonce le couteau..!Pas un cri,pas le moindre geste ou la moindre raction de ta part,ton sang coulera flots,as-tu bien compris,mon grand? Entendu,chef!Balbutiai-je en tremblant de peur,o voulez-vous que je vous emmne?Je suis prt rpondre vos dsirs,pourvu que vous ne me fassiez pas de mal..!Je vous emmne partout sans rien recevoir de vous..Ne me tuez pas!Piti pour un pauvre chauffeur...! Tais-toi,fripouille!Fulmina l'autre avec nervosit,en m'aspergeant d'un jet de bave infecte,ce n'est pas ce que nous voulons,nous ne dsirons aller nulle part,mais ce que nous dsirons,c'est l'argent que tu as sur toi..!Tout l'argent que tu possdes et dpche-toi, vieux couard ,ou nous te rduirons en miettes sance tenante!

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A vos ordres,chef!Bafouillai-je encore lamentablement,ce n'est que a , ce que vous demandez?Tout ce que je possde est votre disposition!Je peux mme vous donner les vieilles frusques que vous voyez sur moi..! Nous ne voulons rien d'autre que l'argent,rien que cela:pour le reste ,nous pouvons t'en faire don!Grouille-toi donc!Hte-toi de nous faire don de ton beau trsor! Tenez,messieurs,vous tes trs courtois mon gard..! Voil{ tout ce que j'ai rcolt depuis que j'ai pris le service et voil{ ce que je possde comme magot et que je prends toujours sur moi,au cas o il se prsenterait une bonne occasion pour m'acheter de quoi meubler ma maison,car je m'apprte me marier... Ah!Ah!Ricanrent-ils horriblement,il va se marier,notre bonhomme,hein!Quel rigolo!Dcampe-toi de l vite,vieux cornichon!Minable canaille! Et laisse-nous conduire la vieille guimbarde! Ainsi,aprs s'tre avidement empars de l'argent,ils se jetrent sur moi,m'extirprent de force de la voiture et,aprs m'avoir fait subir des sevices,ils m'abandonnrent, geignant de douleur et souffrant terriblement,sur l'asphalte froide de la chausse ... L'un d'eux,appraremment le plus matois,s'est assis au volant et la voiture a disparu en un clin d'oeil dans les profondeurs des tnbres ... La rue tait compltement dserte,aucune personne n'tait en vue...Aucun vhicule,rien,j'tais seul,seul avec ma douleur,me lamentant dsesprment. Au petit matin,aprs m'tre fait hospitaliser,je fus saisi de mon renvoi dfinitif,avec,en plus,l'obligation de rembourser le prix de la voiture perdue,sous peine de poursuites judiciaires...Prix que je n'aurais jamais amass,mme si je m'tais consacr toute ma vie travailler sans relche!Moi-mme,si on m'avait vendu,je n'aurais pas cot le un dixime du prix de cette voiture,bien qu'elle ait t dans un tat de vtust lamentable. Plus tard,juste le lendemain soir,dans un endroit dsert du ct de Ouedref,on a trouv la voiture,en fome d'pave,une vraie carcasse,car elle tait compltement abme et ne servira dsormais plus rien:voil,mademoiselle,une de mes tristes histoires,puisque cet vnement tragique n'en est que le prlude dune vie d'enfer! Lentement,la voiture traversa la ville et Wahia,songeuse et triste,trs mue par le drame dplorable qu'avait vcu ce pauvre Mazij,ne cessait pourtant de regarder de tous cts la recherche du pauvre fou,pour voir s'il s'tait affubl de ses nouveaux effets vestimentaires,et s'il tait enfin devenu propret.Soudain ses yeux furent attirs par de larges images murales exposes bien vidence et o l'on voyait en mdaillon le visage mignon d'une femme joyeuse:

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Mais qu'est-ce que cest que ,Rugit Wahia brusquement,n'avez-vous pas vu ces pancartes publicitaires?Oh!Mais c'est elle enfin,je veux dire la chanteuse Zahia"!Ne le remarquez-vous pas? En effet,mademoiselle,c'est elle-mme,avec ses charmes magiques et son sourire infernal! "Elle allait organiser une belle soire musicale Sfax le 15 du mois de mai prochain..J'ai lu dj ce qui est crit sur ces posters:Zahia,la chanteuse la plus extraordinaire des temps modernes,la diva de notre pays,vous invite vous bercer par le charme de sa voix mlodieuse!Je pense que vous commencez dj avoir envie d'y aller,n'est-ce pas? Oui,je le proposerai mon pre qui ne me refusera rien.Ce sera un concert des plus fascinants en perspective!D'ailleurs nous irons tous y assister,pour savourer loisir cette soire formidable.Nous voil arrivs,monsieur Mazij!Vous reviendrez pour me reprendre l'heure convenue. Mais videmment,mademoiselle!Je vous attendrai ici comme d'habitude! L'adolescente,tel un bolide,s'lana au milieu de la cour,o elle trouva son amie Hiam en train de l'attendre. Hiam,tu n'as pas vu les affiches publicitaires sur le mur de la mairie?Tu n'as pas remarqu qu'il va y avoir Sfax un concert musical tenu par la prestigieuse "Zahia"? Non,je n'en ai pas t au courant...Je n'ai rien vu en revenant ici...Je rvais et je me torturais dans mon for intrieur..! Qu'as-tu alors,pourquoi tu n'es plus donc dans ton assiette?Je vois que tu es livide et triste,comme un haillon froiss! Je te jure que je n'ai rien!Je te l'ai dj dit ce matin:pourquoi tu insistes la-dessus?Tu sais que je ne te cache rien et si j'avais des secrets,je te les aurais dvoils sur-le-champ!Mais non,en vrit,je n'en ai pas!Je me sens bien!Acheva-t-elle avec un soupir quasi spontan... Tu te sens bien?Mais pourquoi donc tu te plaignais amrement tout l'heure? Hiam accueillit l'interrogation de Wahia avec un silence obstin,puis toutes deux s'en allrent d'un pas allgre s'abriter loin des importuns pour se livrer avec plus d'aise leur babillage ininterrompu... Eh,ma chre amie,s'cria soudain Wahia,avec srieux,as-tu tenu ta promesse. M'as-tu apport la lettre de ton frre?Je brle de la lire! Oui,la voil!Heureusement que je ne l'ai pas oublie dans l'tat o je suis...! Puis elle se tut et tout en fouillant dans sa sacoche,elle en extraya une lettre qu'elle tendit dlicatement son amie.Aussitt,cette dernire,d'un geste prompt,s'en empara et l'ouvrant fbrilement ,comme si elle et t d'un fianc tant aim,elle se mit la lire voix basse: Chre soeur,cher pre:

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C'est { vous que j'cris cette lettre :je dplore le retard que j'ai mis vous l'envoyer.Les vnements terribles qui avaient eu lieu au sein de l'Universit et en particulier la Facult o je me trouvais,ont t tels que je n'ai pas pu vous crire. EN effet des incidents tragiques, se sont produits { et l{,provoquant ainsi la mort des dizaines d'tudiants! La police a us des armes contre des manifestants mains nues et qui n'avaient d'autres armes que leur foi,leur conviction inbranlable dans la cause qu'ils dfendaient..! "Le pouvoir n'a pas voulu flchir et la situation Tunis va de mal en pis...Sachez toutefois que j'ai failli en tre victime cette fois et que par un miracle inoui,j'ai pu en rchapper! "Notre devoir est de mettre l'cart cette poigne de sangsues qui dvorent les deniers de notre pays! "Les courtisans du dictateur ne sont plus dj que des dchus en sursis:ils ont sem la gabgie et la zizanie au sein de l'Etat et ils finiront par payer cela trs cher! "Que Dieu protge notre chre patrie! "Puisse Dieu prter main forte tout tudiant qui lutte pour l'instauration de la justice et de la libert! "Le pain finira par triompher,soyez-en certains! "Car Tunis sera le foyer incandescent,le brlot d'o jailliront les tincelles qui se propageront dans les autres villes! Au revoir! RIHAL Aprs la lecture de la lettre,la jeune fille s'absorba pendant un court moment dans de mornes songeries,puis,comme si elle se fut arrache brusquement son engourdissement spontan,elle s'cria: C'est le nom de ton frre,Rihal?Mais tu ne m'en as jamais parl!C'est fantastique,ce qu'il avait crit l!Il devait tre un vrai militant,pour ne pas dire un rvolt ou un rebelle contre le pouvoir! L'affaire du pain est une grande affaire,une affaire capitale et qui finira ,j'en suis certaine,par boulerverser le pays de fond en comble! A peine eut-elle achev sa phrase,que la sirne se dclencha,rassemblant les lves en rangs serrs et en ordre. le professeur Alan,en voyant la jeune Hiam Rahbane,gare,dpayse et comme plonge dans de vagues mditations angoissantes,conut des doutes son sujet,en infrant en son for intrieur qu'elle souffrait d'un malaise plutt moral et psychique,dont il avait tent cependant de percer les causes.

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Il et mieux aim l'interroger sur son cas...Mais le souci qui le rongeait continuellement propos de la petite Wahia,l'en avait dissuad malgr lui... A la fin du cours,il remit le gros Baudelaire sa jeune lve,en lui faisant signe en mme temps de l'existence de la lettre l'intrieur...Puis il s'en alla en direction du bureau du surveillant,malgr le dsir qu'il avait vouloir lui parler dans des termes doux et courtois,pour ne pas la choquer violemment par la teneur si triste et si ferme de cette lettre fatidique.

X Le soir de cette mme journe,le professeur Alan,accabl de mlancolie,absorb dans ses penses amres,passa,il ne savait comment,devant une belle maison,d'o sortait un jeune homme qu'il avait vu auparavant au bureau de Naher Madar. C'tait Rihane Bouhijame,devenu dsormais le collaborateur le plus proche et le plus influent du patron,depuis qu'il avait russi arracher au profit de ce dernier le contrat de vente du fameux terrain. L'homme,vtu d'un costume bleu clair,les cheveux crpus mais d'un blond cendr,soyeux et brillants comme ceux d'un damoiseau,les yeux grands et lumineux,rhausss par des sourcils bien dessins,le visage glabre et lisse,mais d'un profil plein d'nergie et de dtermination. Aussitt leurs yeux se rencontrrent comme par instinct et,d'un mouvement machinal,ils se rapprochrent l'un de l'autre ,comme s'ils taient pousss par une force magntique:ils se devisagent,se saluent respectueusement,se lancent des sourires forcs,et furent sur le point de poursuivre leur chemin,lorsque Rihane d'un accent qui ne manquait pas de sduction,mais qui n'tait cependant pas dpourvu d'une nuance d'ironie et de goguenardise affecte,aborda le professeur: Ah,monsieur le professeur,comment vous portez-vous?Les cours vont-ils bien? Mais bien sr,monsieur!...Vous tes bien monsieur Rihane,je prsume?Je pense vous avoir rencontr chez monsieur Madar,il y a moins d'une semaine ,si je ne me trompe! C'est exact!Vous m'avez reconnu et vous ne vous mprenez pas! Le temps est si beau que j'ai cru { propos de faire une petite randonne la faveur de cette fraicheur vesprale.Voila depuis bientt un mois et demi que je vis ici,sans parvenir m'y accoutumer,tellement l'ennui me torture...!Je prends la voiture de temps autre pour me rendre tantt Gabs o les distractions n'en sont pas moins striles et fades ,tantt

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Sfax,qui m'offre cependant un passe-temps plus agrable et moins fastidieux,ce qui me revigore et me retrempe en quelque sorte un peu plus en vue de mon retour ici o je me morfonds mortellement...! "Vous monsieur le professeur,vous vivez le jour au jour,d'aprs ce que je vois:il me semble que vous vgtez dans la monotonie d'une vie sans espoir...! En effet,monsieur Rihane,je m'y suis habitu dj!C'est un nouveau mode de vie que j'ai adopt et dont il ne m'est plus facile de me dfaire.Je suis loin de m'en plaindre:je me rsigne mon destin. "Quant aux amusements,il suffit que je me mette lire un beau livre rcemment sorti,pour que j'oublie mon triste tat et tous les plaisirs de la terre! Vous tes bien bizarre,monsieur le professeur,vous vous frustrez de toutes les dlices de la vie,pour vous livrer la vaine lecture d'un bouquin strile!Ce n'est pas tout:voila que l'on vous enterre dans cette minable ville avant votre mort et vous ne ragissez pas!Pour moi,rien qu' y penser,cela m'effraie ,me donne la chair de poule et me plonge dans une prostration douloureuse! "Mais c'est quoi,?Regarde-moi ce que fait ce zinzin...?Mais enfin quel sagouin! Et le professeur,en tournant l'improviste les yeux,aperut quelque distance de l,un jeune homme,affubl d'un costume frip fort large pour son corps si malingre,gesticulant et criant dans une dmence effroyable,se dmnant ridiculement pour arracher les affiches o l'on voyait la photo en grandeur nature de la sduisante cantatrice "Zahia". C'est le pauvre Saed ben Safwane,expliqua d'un ton amical le professeur Alan,on prtendait qu'il tait tellement pris de cette chanteuse qu'il en est devenu dtraqu...!Il rde sans cesse dans les environs et se couche n'importe o..! "On a tch par tous les moyens de lui faire recouvrir la raison ,mais aucun rmde ne s'est avr efficace...Et il continue encore gmir sous le poids de cet amour funeste et dont l'empire est indestructible! Ah!Ah!..s'esclaffa-t-il bruyamment,mais quel amour!je n'ai jamais entendu raconter cela que dans les contes et les lgendes...Mais dans la ralit,jamais je n'ai vu un homme devenir fou cause de son amour pour une femme! Et ce que vous voyez l n'est autre que la ralit mme!Dclara le professeur Alan dans un ton o l'on percevait quelque chose comme de la compassion..Ce pauvre diable tait mon lve et sa conduite au lyce n'tait pas tout fait bonne,et pourtant nous n'en prouvons pas moins de la consternation son sujet...!Il tait difficile et mchant,enfin un garnement endurci qui ne cherchait qu' satisfaire ses convoitises qui sont dmesures!

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Pendant ce temps,les deux hommes,parvenus au tournant d'une rue bonde de gens affairs,se sparrent pour se lancer dans des chemins opposs, pendant que le "fou de Zahia",investi d'une foule de curieux goguenards,s'acharnait dchiqueter les posters de la chanteuse. Juste un peu plus tt,Hiam,qui venait de quitter le lyce,s'est rendue diligemment l'usine de Naher Madar,brlant de le revoir et de lui parler tte--tte. Ds son arrive,elle fut accueillie par le zl Otchane,qu'un rictus malicieux dforma soudain le visage et aprs l'avoir introduite sans mot dire dans le vaste bureau,il s'eclipsa pour se tapir derrire la porte ferme,esprant capter quelques bribes de la conversation... La jolie adolescente,une fois installe dans un fauteuil,promena encore de nouveau des yeux bahis dans tous les coins pour les ramener ensuite sur le portrait splendide de Wahia qui trnait toujours la mme place. Quelle heureuse surprise,Hiam,s'exclama joyeusement Naher Madar,que la vue de sa petite amante avait sensiblement boulervers,je ne m'attendais pas tre honore par cette visite impromptue!Cependant tu es trs gentille de venir me voir,d'autant plus que j'ai besoin de toi pour te faire un aveu qui me brle les lvres et le coeur en mme temps! C'est propos de quoi,monsieur Naher?Vous n'allez pas me dire de rompre nos relations et que vous ne reconnaissez pas ce que vous aviez fait la nuit dernire? Quelles balivernes,mon cher ange?Tu es dsormais pour moi plus chre que l'air que je respire et plus belle que la vie mme,car sans toi,sans ton sourire,cette vie ne vaudra rien mes yeux!Viens donc que je t'embrasse,que je caresse ce charmant visage et que je cache ce front superbe dans ma poitrine!Ah,comme c'est dlicieux de te tenir entre mes bras!J'ai oubli la vie;j'ai oubli que j'existe;toi seule que je n'ai pas pu oublier,car tu es l'me de mon me!Tu es ma raison d'tre et la lumire de mon coeur! Etes-vous vraiment sincres dans vos sentiments,parvint-elle enfin prononcer la jeune adolescente,en posant sa petite tte entre les mains de Naher Madar,C'est ce point que vous osez m'aimer?Mon cher Naher,ajouta -t-elle encore avec un tremblement dans la voix,avez-vous oubli que vous avez une fille de mon ge et qui est mon amie?Avez-vous oubli enfin que vous avez aussi une femme? Oui,en effet,j'ai oubli tout cela,pour ne penser qu' toi...Dsormais aucun pouvoir ne saura flchir cet amour indfinissable que je nourris pour toi!La dernire,la seule nuit o une vague de bonheur,de plnitude paradisiaque m'a submerg:j'en fus pm d'extase!J'en ressens encore l'effluve divin!Tu es vraiment doue d'une force ,d'un pouvoir incommensurable de rendre heureux celui qui t'approche!

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Mais quelle chance pour moi d'avoir dans ma vie un homme de votre toffe !Dois-je enfin m'estimer l'amoureuse la plus heureuse de la terre et ce bonheur va-t-il durer indfiniment?Je me le demande souvent et je n'arrive pas y trouver une rponse convaincante!...Dois-je esprer vivre tes cts et tre ta femme lgitime ou je dois me contenter de ces courts moments de bonheur que je drobe la rigueur de la vie et curiosit maligne des importuns? Dites-moi la vrit et rassure mon coeur qui se dchire!Je rprouve ces bribes de flicit phmre et je rpugne de vivre l'amour dans l'ombre...! Rassure-toi,mon bel ange,je suis toi,oui,rien qu' toi pour toujours!Demain,je t'enverrai le chauffeur pour te ramener la maison:tu passeras la soire avec nous...Cette nuit ravissante que nous avions vcue ensemble doit se refaire...Sois donc prte l'heure fixe! Bien volontiers,mon cher Naher.Je dois m'en aller prsent. Attends un instant,ma chrie,je vais ordonner Otchane de te ramener.Ah!Comment pourrais-je attendre jusqu' ce moment dlicieux?Comment pourrais-je avoir la force d'teindre cette flamme qui me brle le corps?Non c'est impossible!Je devais tre devenu un pauvre cingl,sans que je m'en fusse aperu!Mon Dieu,quel dsir implacable s'empare de moi!Je n'y comprends rien:je me sens ensorcel,charm,fascin par ta personne! Mon cher,veuillez apaiser vos feux,car vous tes forc d'attendre!Et pourtant tout est entre vos mains:il suffit d'un simple geste de votre part pour me possder totalement et pour luder en mme temps cette situation de clandestinit que je n'approuve pas d'ailleurs! Oui,mon ange,tu as raison!Je t'aurais pouse tout de suite,s'il n'y avait pas eu cette loi draconienne et qui nous contraint ne prendre qu'une seule femme...!On en reparlera,ma chrie.Voila enfin Otchane qui te ramenera chez toi. Avant de partir,la jeune fille eut la sensation que son amant lui avait gliss furtivement dans son gousset une liasse de billets.Elle en tta avec envie la partie saillante et s'aperut que son amant tait aussi gnreux qu'il tait amoureux. Otchane,aprs avoir excut l'ordre du patron,s'en retourna l'usine,le coeur gros de jalousie et de fureur. Ainsi,ds son retour dans la maison,aprs cette entrevue enflamme,Naher Madar remarqua avec stupfaction qu'un silence lugubre rgnait l'intrieur. Le salon tait vide et aucun bruit ne parvenait du fond de la villa,comme si toute la maisonne tait en deuil. Cependant,aprs s'tre install dans un fauteuil,il appela voix haute la servante Dahila qui vint en courant.

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O est ta maitresse?Lui demanda-t-il avec brusquerie,je ne vois pas galement Wahia,o serait-elle alle cette heure?D'habitude je la trouvais ici... Justement,ma matresse est dans la chambre de Wahia,laquelle,depuis son retour du lyce,souffrait de migraine...!Elle s'obstinait ne rien prendre,encore moins les mdicaments que ma matresse lui avait prpare sur ordre du mdecin qui venait de repartir juste un peu avant votre arrive... Pendant que la servante Dahila parlait,Naher Madar a revcu la triste algarade qu'il avait eue avec le professeur Alan. "Lui,avait-il enfin appris mon refus?L'aimait-elle vraiment jusqu' vouloir en tomber malade?C'est insens!Il faut que je la ramne la raison!Elle devait tre quasiment folle!Comment ose-t-elle s'amouracher d'un rt,d'un tre aussi mesquin et aussi misrable que le professeur Alan?Je dois prendre une position ,une position nergique,et je ne flchirai jamais,duss-je la chtier pour son extravagance!quoi?Que suis-je en train de dire,la chtier?Mais c'est chtier Hiam ,et Wahia et Hiam,c'est le mme tre que je chris plus que tout au monde,seulement l'une est mon amante et l'autre est ma fille! Bon,trs bien,,reprit-il enfin voix haute l'adresse de la servante qui se tenait comme cloue sur place,interloque et silencieuse,attendant que son matre lui donnt l'ordre de se retirer. Aussitt d'un pas agile,il escalada l'escalier et,tel un coup de vent brusque,entra dans la chambre de Wahia,o il trouva Nouhoud assise,triste et abattue,au chevet de la malade. Qu'est-ce qu'elle a?De quoi souffre-t-elle au juste?je veux bien le savoir! Elle a tout simplement une migraine anodine et elle se relevera dans un moment...Pourquoi alors es-tu en courroux? Je croyais qu'elle souffre cause de...Enfin n'en parlons plus,c'est dj une affaire finie!Il serait absurde d'y revenir encore!De toutes faons,si son mal est grave,il vaudrait mieux faire appel au mdecin Amial...! Il venait dj de s'en aller et le rappeler l'heure qu'il est....,je ne crois pas que ce soit ncessaire,d'autant plus qu'il m'a rassur qu'elle n'a rien de grave et qu'elle souffre tout simplement d'un malaise bnin qui finira par disparatre avec un peu de repos. "D'ailleurs, il me semble qu'elle se sent mieux prsent...!Ce ne devait tre qu'une indisposition phmre! Naher Madar,aprs s'tre rassur en quelque sorte sur les cause fictives de la maladie de sa fille,s'en retourna au salon,puis d'un pas indolent,se dirigea vers une porte qu'il ouvrit au moyen d'une petite clef spciale, pntra dans une salle spacieuse et fort commode,qu'il avait

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rserve pour lui seul et qu'il avait transforme en une sorte de cabinet secret,dj inexpugnable toute personne trangre,mme sa femme n'avait pas le droit d'y mettre le pied. C'est l,en un mot,qu'il rcle le trsor de son entreprise,avec tous les documents secrets entasss soigneusement dans une case dissimule dans les murs et que nul ne dcouvrira,quelque ingnieux que soient les moyens employs cette tentative. XI En ce dbut du mois de juin,o le soleil est trs prodigue de sa douce chaleur,Naher Madar,pendant qu'il compulsait distraitement un nouveau catalogue des dernires inventions sophistiques en matire de l'industrie de parfumerie,conversait en riant avec son collaborateur Rihane Bouhijame. Ils taient seuls dans le bureau:l'un et l'autre taient en trs bonne humeur ce jour-l,en dpit de la monotonie si maussade de la vie dans cette ville et cette joie clatante tait dj peinte sur leur visage,qu'illuminait d'ailleurs une complicit mystrieuse. Ce matin,j'tais avec le propritaire de la maison que je vous ai loue...Aprs des tractations serres,il me l'a vendue un prix exorbitant certes,mais attendu qu'elle se trouve dans un endroit calme et propre,je pense qu'elle n'en vaut pas moins son prix. Ah!Quelle bonne affaire!La maison n'est pas aussi mauvaise qu'on croit!Elle est plus confortable que l'appartement que je possde Sfax,car je m'y sens plus l'aise,malgr l'ennui qui m'accable! a ,c'est une affaire rgle maintenant..!Ds prsent,vous pouvez vous en disposer comme il vous plaira! Vous y serez encore plus heureux dans quelque temps,comme je l'espre bien! D'un autre ct,je partirai dans deux semaines pour Tunis en vue de procder { la signature du contrat relatif la construction de la succursale...Je me munirai de la somme pralable requise!Il parat que M.Hediane et ses co-associs n'acceptent pas de chques:c'est pour cela que je m'apprte leur remettre la premire tranche en espces. En attendant,vous pouvez me laisser les clefs de votre appartement { Sfax,o j'entends rencontrer M.Hdiane avant de nous embarquer ensemble Tunis. Je vous rappelle que j'ai dj{ pris mes dispositions pour acheter un appartement duplex au coeur mme de la ville de Sfax,dans un grand building actuellement en cours d'achvement...! Et quand est-ce vous comptez partir?Le commencement des travaux est prvu pour fin juin,je crois!C'est M.Hdiane lui-mme qui m'a saisi de cette date,puisque vous m'avez charg de correspondre avec lui ce sujet.

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C'est bien,vous me l'aviez dj appris.C'est pour cela que je compte partir au plus tard dans deux semaines.Le transport des fonds m'agace!Imaginez plusieurs dizaines de millions avec vous,voil de quoi vous faire rver,n'est-ce pas? En tout cas,M.Hdiane bnficiera d'un dlai raisonnable pour entamer les travaux qui doivent s'achever dans l'espace de trois mois,comme c'est prvu dans les conditions que je lui ai soumises et qu'il a acceptes volontiers! Bon,je crois qu'il est temps que je rentre...J'ai envie de me reposer. Aprs le dpart du patron,Rihane monta dans sa voiture et se prpara,lui aussi, rentrer chez lui,tout en songeant,l'air perplexe: Pourquoi a-t-il achet cette maison,alors qu'il n'en a pas besoin?Qu'entend-il faire avec?Ne songe-t-il pas par hasard me donner sa jolie fille?AH,quel bonheur,quelle chance pour moi que de l'avoir en ma possession!Si c'tait vrai,j'en mourrais de joie..!Mais je ne formule l qu'une simple conjecture et rien ne me prouve qu'il pense vraiment ce mariage.Ah,si cela s'avrait juste,toute le fortune de Naher Madar tomberait sous mon pouvoir et j'en ferais ce que bon me semblera!Quelle heureuse perspective,en tout cas! D'ailleurs,selon toutes apparences,il semble qu'il ait le dessein de me faire une telle proposition..mais il hsite,je ne sais pour quel motif! Or,ds son arrive,il gara sa voiture et s'enferma aussitt dans sa chambre luxueusement dcore,btissant dans son imagination fbrile un avenir prospre. Entre-temps, peine arriv chez lui,Naher Madar,s'empressa d'envoyer en toute diligence le chauffeur pour ramener la belle Hiam,qui rpondit son invitation avec une sorte d'exaltation fivreuse. Dans sa chambre,Wahia,qui n'tait pas alle au lyce ce matin,somnolait indolemment,quand la porte s'ouvrit et son pre entra en souriant,de ce sourire mystrieux,que l'on voit sur les lvres des gens repus et heureux: Wahia,lve-toi,voil Hiam qui arrive chez nous!Elle est en bas...Hte-toi de la rejoindre:elle pourra te distraire et t'aider recouvrir ta belle humeur! Qui l'a invite chez nous en une occasion pareille?Interrogea Wahia avec inquitude:comment tait-elle venue ?Quelle audace inimaginable!Je n'ai jamais cru qu'elle aurait un jour un tel courage! Elle est venue pour te voir et veiller ce que tu ne t'ennuies pas seule!Tu vois combien elle t'aime,cette amie fidle? Oui,je le vois en effet,certes je ne m'en douterai pas!C'est une amie qui parat devoir se soucier trop de ma sant.j'en suis trs reconnaissante! Qu'elle vienne ici..!Je n'ai pas besoin de descendre au salon!

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Une fois seule,elle songea,incertaine,sur cette visite inattendue.Son pre la trompait-il?Avait-il l'audace de mentir,lui que tout le monde rvrait?Mais que voulait-il au juste cette fille?Serait-elle devenue son amie,galement? Soudain Hiam Rahbane fit son apparition,vtue d'une robe superbe et magnifique,qu'elle portait pour la premire fois,remplissant la chambre par des bouffes de parfums qui se dgageaient d'elle par vagues captieuses. Cependant,toujours souriante et gaie,elle s'approcha lentement de Wahia, et s'est assise sur une chaise,tout en jasant avec faconde,comme si elle cherchait dissimuler un grave secret qui gisait au fond de son coeur d'adolescente frivole. Aprs la soire,passe dans des conversations insipides,ponctues par des rires et des clats de voix,tout le monde est all se coucher. Hiam,qui avait rejoint sa chambre habituelle,prtextant quelque fatigue imaginaire,se pelotonna dans son lit,aprs s'tre dbarrasse de ses vtements,qu'elle avait pris soin d'accrocher derrire la porte... Ainsi,tendue langoureusement sur le drap soyeux, et, vaincue par le sommeil,elle s'endormit,aprs avoir longtemps veill,les yeux ouverts,dans l'attente du spectre tant dsir. Plus tard,au coeur de la nuit noire,en faveur du silence qui rgnait dans la maison,une silhouette se glissa promptement l'intrieur de sa chambre. Et comme pousse par une puissance irrsistible,la silhouette se faufila prestement aux cts du corps frmissant de volupt de la jeune adolescente. A ce moment,on n'entendait plus qu'un bruit peine perceptible ,une sorte de haltement que l'on s'efforait vainement d'touffer entre les lvres,un murmure vague,ponctu de soupirs subtils,se rpandant par l'entrebillement de la porte que Naher Madar,dans son agitation fivreuse,avait oublie de fermer compltement. Soudain,dehors,dans le couloir,une ombre mince,lgre et souple,d'un pas hsitant et furtif,s'achemina du ct de cette porte et,intrigue par ce qui en jaillissait,se pencha prcautionneusement ,mit un oeil ,dj habitu l'obscurit, travers l'troite ouverture et aperut avec ahurissement un homme nu ,au corps vlu,s'agitant sur la petite Hiam ,qui semblait cependant gmir de plaisir,sous le poids du satyre. A ce spectacle trange,l'ombre s'carta doucement pour s'vanouir,tel qu'un clair vanescent,dans le grand couloir... Le lendemain matin,Wahia vint trouver sa petite amie Hiam,encore somnolente dans son lit:ds le premier coup d'oeil,elle vit que la sage fille de Hidab Rahbane tait compltement

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nue sous la couverture,que son visage tait dfait,encore visiblement marqu de nombreuses traces rouges,avec,outre cette sorte de morsure livide,les petites mamelles dj en herbe ostensiblement malmenes. Eh bien,ma chre et douce amie,dit alors Wahia non sans une cruelle ironie,j'espre que tu as bien dormi la veille et que personne ne t'a drange dans ton paisible sommeil! Mais oui,mon cher ange,rpliqua tout de suite le belle Hiam,en esquissant un geste de satisfaction morale et physique,jamais je n'ai joui d'un sommeil d'aussi agrable que cette nuit!Songe que j'ai fait un beau rve,un rve qui ne m'a jamais visit que la veille! Et quel tait ce rve,s'il te plat?Demanda avec une pointe de sarcasme apparent la fille de Naher Madar. Un rve magnifique,vraiment inoubliable et qui flatte mon esprance,poursuivit-elle encore d'un air euphorique,je rvais tre aux cts d'un bon mari,un mari possdant une richesse fabuleuse,bref un parti beau et fascinant,qui m'embrassait golument,avec une douceur infinie,puis il me prenait entre ses bras pour me dposer dlicatement sur le lit nuptial...! Quel rve extraordinaire!Je ne croyais pas que tu es sensible des choses aussi funambulesques et fumeuses! Quoi qu'il en soit,permets-moi tout de mme de t'en fliciter du fond du coeur! Brusquement,Naher Madar,portant une magnifique robe de chambre,apparut et un sourire complice s'esquissa sur les minces lvres de la charmante Hiam, pour se dissiper aussitt comme si elle s'tait sentie quelque peu bouleverse la vue du pre de son amie. H,charmantes demoiselles,dit-il hypocritement,tout en regardant malicieusement du ct de son amante,qui semblait s'agiter sous la couverture,n'avez-vous pas encore cess de babiller?On vous appelle en bas pour le petit djeuner! Puis il s'clipsa dans le couloir,comme pour permettre la jeune fille de prendre son temps pour s'habiller et faire sa toilette. Un moment plus tard,Wahia,qui ne se sentait plus l'aise en prsence de son pre,dtourna les yeux et,tel un coup de vent,disparut dans l'escalier,suivie de trs prs de son amie,qui badinait et riait gaiement. "Voil enfin un pre,songea Wahia amrement,qui s'octroie lui-mme ce qu'il refuse carrment aux autres! "Voil un pre,qui,sans aucun scrupule,puisque,apparemment,il ne semblait pas avoir l'air de s'en rpentir,abuse sauvagement de l'innocence de mon amie!que dis-je,peut-tre l'a-t-elle encourag elle-mme,puisqu'il se rvle indibutablement qu'elle est sa complice immdiate! "Oh!Mon pauvre pre,serais-tu vraisemblablement assez faible pour vous transformer en un monstre sadique et affreux?

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Serais-tu devenu aussi fou que ce misrable Saed Ben Safwane,qui errait,telle une loque humaine,dans les rues ftides? "Mais enfin,qu'avez-vous fait de mon amie?Avez-vous assassin la vertu,la pudeur et l'innocence de cette pauvre fille? En avez-vous bris la virginit?Oh,pre,quel acte dmoniaque! "Ah,si ma mre apprenait tes agissements malhonntes!L'adultre tant un acte aux consquences nfastes,quadviendrait-il de moi au milieu de vos querelles,de vos conflits interminables et de vos brimades rciproques?Je prfre bien me taire et garder dans mon sein un silence ternel! "Quant Hiam,que pourrais-je faire pour elle?Elle est responsable de sa chastet et de son honneur! "D'ailleurs connaissant les ambitions quasi outrancires de mon amie,qui peut me dire que ce n'tait pas elle qui l'incitait l'aimer?Quelle volage et quelle fille stupide! "C'est une impertinente,une dbauche,je dois l'loigner de mon pre,de gr ou de force et qu'elle ne vienne plus ici!" Qu'as-tu ,mon amie?Tu parais avoir l'air d'une somnambule!Dit Hiam,en souriant,d'un sourire timide et presque effac,comme si elle venait d'tre secoue d'une intuition fugitive. C'est que je rve,moi aussi,rpondit-elle avec humour,mais les yeux ouverts,comme tu vois,non dans la nuit noire! Ah!Ah!Tu rves de ton professeur Alan?J'ai bien devin tes intentions!Tu es amoureuse folle de lui,je le comprends;d'ailleurs rien n'chappe ton amie Hiam!Tu ne vas pas me dmentir? "Certes,il est gentil,mais il n'est pas fait pour toi!Je te conseille de ne pas penser lui:il gagne peu et il n'a pas assez d'argent pour te permettre de vivre une vie confortable! Je te remecie pour ce conseil salutaire!songe bien que je le suivrai ponctuellement!Vraiment je n'y ai pas rflchi! Aprs le petit djeuner,Hiam Rahbane avait rejoint le foyer paternel. Un peu avant le coucher du soleil,le professeur Alan,sortait de sa maison et se dirigeait d'un pas distrait vers la vaste campagne pour faire une paisible randonne,parmi les collines qui se dressaient,parses,dans la priphrie de la cit,soudain il crut voir,pendant qu'il passait non loin de la maison du collaborateur de Naher Madar,Nouhoud,la belle et sduisante femme de ce dernier,sortant diligemment de la maison,suivie des yeux ravis du beau Rihane,dont le buste quasiment nu,se dandinait derrire les vitres de la grande fntre.

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La femme,toujours presse,s'engagea dans un endroit isol o une voiture tait gare... Elle y monta et la voiture dmarra avec prcipitation,poursuivie de la lugubre silhouette du "fou de Zahia"qui tait tapi dans un coin noir,cherchant peut-tre un gte pour la nuit... Vtu d'une espce de costume gris fort large pour lui,il s'est mis courir en zigzag derrire la voiture,brandissant ses longs bras dans un dsordre effrn,et criant gorges dployes: "Zahia,mon amour!Zahia,tendre idole de mon coeur!Je meurs de vouloir tre ton esclave pour toujours!"puis trbuchant tout d'un coup dans une ornire bourbeuse,il s'tala de tout son long,en geignant de douleur... Aprs ce triste spectacle,le professeur Alan,poursuivit son chemin,l'esprit tourment par un doute poignant: "Mais c'est elle,la femme de Naher Madar!Que venait-elle faire dans la maison du jeune et beau clibataire? "Serait-elle devenue son amante et en si peu de temps?Mon Dieu!mon Dieu!Quelle mesquinerie!Quelle minable engeance!Mais c'est incroyable!" L'instant d'aprs,parvenu au pied d'une montagne gigantesque,il en escalada le flanc et au prix d'un rude effort,il arriva au sommet. Avec une prcaution infinie,il s'assit sur un roc saillant et contempla dans une attitude recueillie,les horizons sombres qui s'tendaient l'infini dans un vaste espace opaque...

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TROISIEME PARTIE

LES NAUFRAGES DE LA TERRE

Je recueille avec zle un homme en sa misre, Je le loge et le tiens comme mon propre frre; De bienfaits chaque jour il est par moi charg; Je lui donne ma fille et tout le bien que jai; Et,dans le mme temps,le perfide,linfme, Tente le noir dessein de suborner ma femme.. Molire (Le Tartuffe)

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Et dans ce grand bonheur,je crains un grand revers! Ne mimportune plus,laisse-moi soupirer! Je cherche le silence et la nuit pour pleurer! Corneille (Le Cid)

I Dans la premire quinzaine du mois de juin ,Naher madar,en contrlant le nombre de caisses pleines de bouteilles de parfums de luxe,destines tre expdies vers l'Algrie,s'aperut qu'il en manquait trois,ce qui l'a mis dans un tat de profond dsarroi: Comment on a pu me voler,sans que je m'en aperoive?Qui aurait fait le coup?Serait-ce par hasard ce fripon d'Otchane,avec la complicit de quelque ouvrier?Ou bien suis-je amen conclure une tentative de cambriolage?Mais un cambriolage ne se fait qu'en laissant des vestiges apparents et celui-ci a eu lieu sans fracture ni la moindre trace :voil ce qui m'exaspre davantage! Et si 'avait t un fric-frac ,comme je suis rduit le croire,les cambrioleurs ne se seraient pas contents de quelques bouteilles,ils auraient pris toutes les caisses...! Jamais l'ide d'tre vol un jour n'est venue { mon esprit!Je me croyais tre { l'abri de la malveillance de ce tas d'excrables voyous! Tchons d'abord de reprer le vrai coupable:de srieuses prsomptions pesent d'ailleurs plus particulirement sur ce type d'Otchane. Il est sournois,hypocrite et un vrai dur,capable de mettre main basse sur les bouteilles...Plus d'une fois,j'ai failli le renvoyer parce qu'il ne me plat plus,pour sa paresse et son air de chien haineux.Ce qui est trange,c'est qu'il a chang de comportement,depuis la visite de Hiam dans mon bureau... Je voulais le mettre { la porte,mais j'y ai renonc momentanment dans l'attente de trouver un planton plus srieux. Cependant les ouvriers n'auront pas assez de cran pour subtiliser les bouteilles...Je les connais sur le bout des doigts. C'est peut-tre le chef d'atelier !Qui oserait affirmer le contraire? D'ailleurs,il serait oiseux d'aller trop loin dans mes accusations!Toutefois,ce que je venais d'avancer,ce ne sont rien d'autres que des soupons,en attendant que j'eusse acquis la certitude la lumire des preuves videntes!

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"Prenons ds prsent les mesures qui s'imposent dans un cas pareil,puis on surveillera de plus prs le comportement de tous les ouvriers:J'instituerai dsormais un contrle discret mais trs serr jusqu' ce que j'apprhende le minable voleur! Commenons d'abord par congdier illico le triste Otchane et qu'il s'en aille se faire foutre loin d'ici! Puis embauchons un gardien d'une fidlit inbranlable et absolue et voyons ce qui en rsulterait ! D'un mouvement brusque,il se leva et d'une voix secoue d'indignation,il appela Otchane,qui vint en courant,,toujours prt excuter ponctuellement les ordres du patron: A partir de maintenant,tonna le rus Naher Madar,en faisant des gestes fort loquents,comme pour appuyer davantage sa voix si courrouce,tu es libre et tu ne mettras plus dsormais les pieds dans l'usine! Otchane,berlu,presque foudroy cette annonce inattendue,faillit tomber la renverse. Monsieur Madar,qu'est-il arriv?Pour quelles raisons me congdiez-vous?N'ai-je pas assum ma tche avec un dvouement et un srieux toute preuve? Cesse de me dbiter des insanits!Je te renvoie,parce que tu es responsable d'un vol commis dans la manufacture:voila le motif de ton congdiement et n'essaie surtout pas de te disculper,car je dispose des rvlations apparemment vridiques qui me poussent avoir des suspicions sur ton compte...! Monsieur Madar,s'insurgea aussitt le jeune Otchane,tremblant de dsespoir,c'est un mensonge,un mensonge aberrant!Un canular des plus absurdes!Jamais je n'ai t au courant de ce vol:je vous jure que je n'en savais rien!Je ne suis absolument pas capable de vous trahir!Au contraire je vous suis reconnaissant de m'avoir embauch pour vous servir et je suis toujours demeur fidle mon premier serment!Je ne suis pas un parjure jusqu' oublier mes devoirs envers vous,monsieur Madar!Vous m'aviez tir du chmage il y a plus d'un an et je n'ai pas manqu de vous tre tout dvou! Tout cela est inutile,car,pour moi,ce n'est rien d'autre que de l'hypocrisie!Je persiste dire que tu en es responsable et cela dans le cas o tu ne serais pas le vritable voleur ...Probablement,il est certain qu'il et d'autres vols commis dans l'usine et dont je ne me suis pas aperu! Je ne vous le permets pas,monsieur Madar,osa-t-il dire enfin d'une voix larmoyante,vous m'accusez injustement!Je ne me rsigne pas vos monstrueuses calomnies!Cherchez celui ou ceux qui ont drob vos marchandises:je ne suis pas seul dans l'usine,il y a plus d'une centaine de travailleurs...! Plus de protestations!Arrte de faire le tartuffe:tu mimplores inutilement!Tu es coupable,jen suis convaincu,et au lieu de te mettre en gele,ce qui aurait t pour toi un vrai

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calvaire,jai dcid de te renvoyer et toute opposition { ma dcision est tenue comme nulle!Je ne transige pas!plus de piti,plus de compassion pour toi ni pour des types de ton acabit! Va la comptabilit,on te rglera...Tu ne sortiras dici que lorsque tu auras acquis tous tes droits! Sur ces entrefaites,Rihane Bouhijame,dune allure altire et hautaine,pntra dans le bureau de Naher Madar,sans se faire annoncer. A son apparition,le jeune Otchane,qui ne laimait pas pour son arrogance et son air farouche,se retira,le dsespoir au coeur et dvor par le dsir dune revanche implacable. Qua--t-il fait ce diablotin?Demanda Rihane,avec une froideur manifeste. Je lai renvoy pour sa ngligence et son manque de srieux.Bon dbarras!Jattends ce moment crucial depuis belle lurette!Cet imbcile minquite plus que tout le reste. Bon,quil sen aille au diable!je commence { avoir peur dtre cambriol un de ces jours par cette bande de sacripants!Je ne puis avoir loeil partout...Jai besoin dun homme sr,dune conscience infaillible et dune abngation { toute preuve! Cest pour cela que jai pens { vous,cest vous que,par un mouvement spontan,jai choisi pour occuper cette place primordiale la fois dans mon coeur et la fabrique. Ainsi,{ partir daujourdhui,je vous dlgue tout pouvoir pour en disposer en toute libert. Et pour que cet espoir se concrtise,pour que notre confiance rciproque ait toujours de la force,une force infaillible et profonde,jai pris le parti de nouer avec vous une alliance de sang,un rapprochement plus intime,plus familier et propre viter toutes barrires dincomprhension entre nous :cest de vous donner ma fille Wahia en mariage! Attendez que je finisse de parler:je vous offre cette occasion inespre et { laquelle vous navez peut-tre jamais rv pour devenir mon gendre,cest--dire plus cher quun frre,plus cher quun fils,vous serez tout dans ma famille et dans ma vie,parce que je vous donne Wahia et Wahia est ma vie mme ,voila tout! Rihane,mdus et frmissant dmotion { cet aveu si imprvu,profra dun accent saccad ,comme si quelque chose de dur,lui obstruait la gorge: Merci.. de cette confiance... laquelle,il est vrai,je ne suis pas digne...voil..en trs peu de temps..vous ne cessez de me comblez de vos dons..Je vous en suis redevable!..Comment pourrais-je vous en tre reconnaissant et vous rendre les bienfaits dont vous maviez accabl jusqu{ ce jour..Vous tes fort gnreux...!Votre mansutude,votre sollicitude mon gard,tout me rjouit et minquite { la fois :me rjouit,parce que jai vaincu,grce { vous,la misre et langoisse o je vgtais avant de vous connatre;minquite,parce que je demeure pour lternit redevable de tout ce bien,ce qui ne me permettra pas den jouir en toute aisance..!

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Non,Rihane,quels propos absurdes!Permettez-moi de vous en blmer!Vous tes digne de tout ce je vous ai offert,parce que je vous ai jug et je me suis rendu compte que vous en valez plus que tout cela! Mais,mon cher matre,votre fille ,daprs ce que je vois,na pas dinclination pour moi et je ne crois pas que je sois capable dveiller en elle la moindre parcelle damour pour ma personne...En revanche,elle semble en avoir pour son professeur de franais et me substituer ce dernier,me parat une entreprise impossible,vous en convenez avec moi,nest-ce pas? Sincrement,cher matre,je vous avoue que jai dj nourri lespoir de me rapprocher delle et de faire des tentatives en vue de la servir tendrement pour la rendre moins antipathique mon gard,mais jai hsit,car vous ne my avez pas invit... En tout cas,votre proposition me flatte et mencourage en mme temps!Je spre parvenir la flchir! Mon cher ami,songez toutefois que cette affaire ne relve pas tout fait de votre ressort,elle est du ressort de ses parents et surtout du mien .Vous,mon cher ami,comme par ailleurs vous entendez le faire par vous-mme sans aucun prjug,votre affaire est de lamadouer,de tcher de gagner sa sympathie et partant son amour:voil la besogne qui vous attend en perspective.Pour le reste ,comme je vous lai dit,nen aie cure!Je men chargerai...Et je vous prviens que,tant donn que je connais trs bien ma fille,vous ne trouverez pas de la rsistance de sa part! Je lui ai dit de ne plus penser ce misrable pdagogue et elle ma obi sans un mot:effectivement elle a rompu avec lui et je crois mme quelle ne pense plus cette affaire. ah,mon cher matre,vous mavez rendu la vie!On dirait que je viens de renatre..Vous mavez ressuscit!Que dieu vous garde pour lternit! Et dun geste maladroit,tellement il se sentit mu jusquaux larmes,il sapprocha ttons du patron et lui embrassa la main avec ferveur. Puis se redressant,il songea ,la mre et la fille la fois,cen est trop pour moi!Si jai choisir,jopte videmment pour la fille:cette beaut fantastique dont un seul regard me fait pmer de plaisir!Oh,mon Dieu,comme vous tes bon!Vous avez combl tous mes dsirs,je nen demande plus rien!

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Aucun homme,en ce monde,nosera dsormais prtendre quil est plus heureux que moi.! Et d'une voix timore,il pronona: Permettez-moi,cher matre,de me retirer:songez que vous trouverez en moi pour toujours un serviteur zl,fidle et intgre! II Un soir,en rentrant la maison,Naher Madar retrouva sa femme Nouhoud blottie indolemment dans un fauteuil. Elle ne savait encore rien de l'entretien qu'il avait eu avec Rihane :il n'avait pas trouv le temps pour lui en parler.Ainsi profitant de l'occasion d'tre seul avec elle,il jugea alors opportun de la saisir de sa dcision irrvocable au sujet du mariage de leur fille . La jeune femme,au nom de Rihane,sursauta brusquement,comme si elle avait t pique par une bestiole vnimeuse: Comment?S'tonna-t-elle hypocritement,penses-tu qu'il lui soit assorti?C'est un bon parti,je ne dis pas le contraire,mais je suis certaine qu'il ne lui convient pas et qu'elle ne manque pas dans ce cas d'y faire objection! Tu crois,vraiment,ma chre?Tu sais autant que moi que ma fille ne refuse pas l'homme que je lui destine,au contraire,elle l'accepterait avec enthousiasme, moins que toi,tu y trouves redire,dans ce cas,je reviserai mon projet!O est-elle en ce moment?Elle devait tre srement dans sa chambre;je veux bien que tu ailles lui apporter la nouvelle : on se rendra compte de sa raction! Elle est indispose pour le moment et il ne sied pas de lui faire une telle annonce aussi inattendue qui pourrait aggraver l'tat de sa sant!Aussi ne conviendrait-il pas mieux de la mnager et d'agir vis--vis d'elle d'une faon telle qu'elle ne s'aperoive pas de la rigueur de cette dcision? Tu te trompes,ma chrie,absolument!Je ne vois nullement de la rigueur dans ce que j'ai dcid,au contraire,j'ai cherch son intrt,son avenir et je ne l'ai trouv qu'avec ce jeune homme dont j'admire le talent et la fidlit! Bon,puisque tu y tiens tant,je monte lui faire cette annonce,mais tu en assumeras les consquences!

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Et Nouhoud,apparemment outre par tant d'insistance,s'en alla,en montant nerveusement l'escalier,comme si elle tait presse de calmer son courroux dans le refus probable de sa fille. Ds qu'elle avait fini de lui rvler la dtermination de son pre propos de son mariage avec Rihane Bouhijame,le jeune homme que son pre avait embauch pour le seconder dans la gestion de l'entreprise,elle fut comme anantie lorsqu'elle s'est aperue que sa fille n'a pas manifest la moindre objection et qu'au contraire elle a accueilli la nouvelle avec une indiffrence totale,comme elle s'y attendait pour de bon . Comment ,ma petite,tu acceptes volontiers cet homme pour tre ton futur poux?Ne vois-tu pas qu'il n'est pas fait pour toi et qu'il pourra te faire souffrir?il est trs svre et mchant,une vritable rosse,un rustre!N'as-tu pas remarqu qu'il est d'une nervosit agaante?Je te conseille donc de le refuser carrment,c'est dans ton intrt! Pourquoi mre,veux-tu que je le refuse?Tu sais bien que je ne puis contrecarrer la volont de mon pre!Selon la logique des choses,c'est lui qui doit se charger du choix de mon futur compagnon,et tu veux que je m'y oppose sans motif raisonnable?Quant sa duret,je n'y pense mme pas,et d'ailleurs il n'y aura pas de raison ,certes, ce qu'il soit dur,puisqu'il ne verra de moi qu'obissance et rsignation aveugles!Et d'autre part,j'ai dtruit en moi tout esprit de rvolte et depuis qu'il m'a condamne vivre loin de l'homme que j'ai choisi moi-mme,j'ai perdu le got de la lutte et je ne puis plus rien faire qu' dire oui tout. Alors mre,pourquoi donc ce soupir affligeant?serais-tu inquite pour moi?Songe que,si mon pre l'a choisi,et comme je le crois bien,le choix de mon pre est toujours infailliblec'est qu'il est digne de moi,de mon dvouement et de mon amour! Voil enfin il n'y a pas de raison ce que tu sois inquite ce sujet! La mre,aprs avoir us en toute discrtion de tous les moyens de dissuasion,constata en fin de compte que ses efforts s'taient rvls vains et qu'il fallait au bout du compte s'y soumettre avec rsignation. Ainsi,profondment consterne d'avoir chou dans ses calculs,elle se retira discrtement dans le salon o elle retrouva son mari et la jeune servante Dahila: Pourquoi le chauffeur Mazij n'a-t-il pas approvisionn la citerne en combustible?Allons-nous donc passer la nuit dans le froid?Tout est puis donc?Appelle-le moi tout de suite,je veux qu'il s'explique immdiatement pourquoi il n'a pas aliment le chauffage en combustible!Et pourtant il devait savoir que le chauffage ne fonctionne plus de faon normale cause de l'puisement du ptrole dans la citerne .Mme

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si l'on est au mois de mai,il faut que le chauffage fonctionne toujours,surtout pendant la nuit.Qu'il vienne illico! A vos ordres,patron,rpondit Dahila d'un ton obsquieux,effraye qu'elle tait par la colre de Naher Madar. Aprs le dpart de la servante,il se tourna vers sa femme,qui paraissait toute due,et d'un ton moins dur et plus serein,il parla avec une certaine assurance,comme s'il avait eu l'intuition que sa prophtie et t ralise: Ne te l'ai-je pas affirm?Elle ne me refuse rien et tu le savais dj,mais tu t'obstines dceler dans l'homme un tas de vices et de dfauts incurables,alors qu'il en est totalement exempt! Soudain,apparut le chauffeur Mazij,qui,avec une extrme humilit,se tint debout devant le patron,dont le courroux s'est rallum comme par enchantement: Eh bien fainant!Ne sais-tu pas que le combustible est puis et que tu devais en alimenter la citerne? Je le sais,patron!Je m'excuse de n'avoir pas pu descendre en ville pour prvenir le fournisseur en temps utile! Et qui t'en a empch,espce de jobard!Ne vas-tu pas me dire que tu tais souffrant aussi,comme la denire fois? Pas du tout,monsieur Madar,ce n'est pas cela qui m'en a empch :madame a emprunt la voiture,la sienne ayant t en panne,la batterie en est sec ...Je n'ai fait qu'obir madame! Bien,tu peux te retirer!Dornavant,tche d'tre plus srieux et prends soin de ne plus faillir ton devoir! Volontiers,patron!Je vous prie de m'en excuser...Je ne rcidiverai plus jamais...Je vous le jure! Aprs le dpart du chauffeur,suivi, un peu plus tard de la belle Nouhoud,laquelle,cependant,ddaigneuse et grognarde,remonta prestement pour tenir compagnie sa fille,Naher Madar,rest seul,se plongea dans un tourbillon de doutes amers: Mais pourquoi donc a-t-elle pris la voiture du chauffeur?O avait-elle d se rendre sans m'en aviser l'avance?Pourtant sa voiture tait toujours disponible sans qu'elle s'en soit servie! "C'est peut-tre qu'elle tait alle faire un tour aux environs de la ville!Mais pourquoi n'a-t-elle choisi que ce moment o l'on a le plus besoin du vhicule?

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Pourquoi alors me tracasserai-je pour rien,du moment qu'elle ne m'a rien dit au sujet de sa randonne,c'est peut-tre qu'il ne devait pas y avoir quelque chose qui mritt d'tre connu! A ce moment Siane s'approcha de son pre,en babillant gaiement: Papa,je veux aller au lyce,avec ma soeur Wahia,pour lire les livres et voir le professeur.. Tu es encore trop petit pour a!Tu iras au lyce,quand tu seras en ge d'y aller!Estce que tu joues toujours avec Dahila dans le jardin?T'a-t-elle appris enfin monter en vlo et conduire la voiture? Oui,papa,nous jouions ensemble,moi et Dahila...Quant wahia,elle refusait toujours de se joindre nous,prtendant qu'elle n'est plus petite comme autrefois! En effet,ta soeur n'est plus une enfant pour jouer avec toi!Elle est dsormais devenue une grande et respectable personne :elle est dj nubile et c'est monsieur Rihane qu'elle a choisi pour tre son fianc..;entends-tu,mon petit,tu dois ds lors avoir de l'estime pour ce monsieur et si tu lui manques de respect,tu seras puni! "Maintenant,va jouer avec Dahila! Alors sans un mot,le petit gamin,aprs avoir esquiss un geste imperceptible de mcontentement,se retira,laissant le pre plong de nouveau dans ses tristes et vaines conjectures au sujet de la sortie mystrieuse de la belle Nouhoud. III Wahia,qui,la veille, avait pass une partie de la soire clotre dans sa chambre,crivant une dernire lettre au professeur Alan,se rveilla ce matin,fort lasse et un peu ple,fit rapidement sa toilette,et,aprs avoir parcouru des yeux quelques beaux pomes du prestigitateur Baudelaire,son auteur prfr,insra la lettre entre les feuilles, ,ferma le livre , le mit dans sa sacoche ,et se leva,arpenta un moment sa chambre et l'heure habituelle,dgringola prcipitamment l'escalier,sa sacoche la main,et se dirigea vers la sortie o le chauffeur Mazij,qui avait dj mis le contact,l'attendait patiemment. Une fois installe l'arrire,elle ouvrit encore son Baudelaire, et, ses yeux tombrent comme d'instinct sur le pome qu'elle adorait d'une fon toute particulire"le got du nant",c'tait le pome qu'elle avait dj lu une multitude de fois et qu'elle avait soi-

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gneusemenbt transcrit et soumis au professeur,pour lui faire partager l'admiration et l'enthousisame qu'elle prouvait sa lecture. Rompant soudain le silence,le chauffeur Mazij,qui, travers le retroviseur, piait discrtement tout mouvement de la jeune fille,dclara sans faons: Mademoiselle,je vois que vous n'avez plus ce sourire enchanteur d'autrefois!Vous me paraissez ple et mlancolique depuis quelques jours,ce qui n'est pas votre habitude..Dahila m'a appris que vous tiez souffrante!J'espre que vous vous tes rtablie en ce moment! "Voulez-vous,mademoiselle,que je poursuive la narration d'un pisode de ma vie de chauffeur,pour vous dsennuyer un peu? "Si vous tes occupe et que vous avez une leon prparer,tant mieux,mon babillage est moins utile que votre tude! Non,je n'ai rien,je ne fais que manipuler distraitement cet ouvrage dont je ne voulais pas me sparer! Entendu,chre mademoiselle,puisque c'est vous qui m'invitez reprendre le fil de mon histoire,l'histoire de mon inforune et de mes malheurs,car je n'ai jamais eu de moment de rjouissances dans ma vie passe!Je n'ai jamais eu de chance:je me sens trs bien depuis que votre pre a bien consenti m'employer .Depuis lors je suis heureux et d'autant plus heureux que je me trouve votre service!Je me sens envahi de bonheur,toutes les fois que je vous emmne au lyce ou que je vous en ramne ..Ce sont mes plus agrables moments de la journe!Enfin...que suis-je en train de dbiter?N'est-ce pas l des billeveses d'un pauvre infortun comme moi? Lorsque j'tais enfant,pour gagner de quoi subsister,j'errais presque moiti nu au milieu des vastes paysages incultes de Sidi Mehedeb o j'emmenais paitre quelques moutons dgarnis et squelettiques...C'tait enfin mon gagne-pain!J'ai commenc,lorsque je n'avais pas cours,par occuper la sincure de berger et petit petit,j'ai russi devenir propritaires de quelques btes...J'ai quitt dfinitivement l'cole et je me suis mis m'en occuper avec plus de soins. Ainsi vers la fin de l'anne,au beau milieu d'une nuit printanire ,je rassemble mon petit troupeau,pour le faire descendre au march avec l'aube,car la vente commence toujours de bonne heure et avec leur prix,je me proposais de faire l'acquisition de quelques agnelets et veiller leur lvage avec plus de sollicitude.

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Mais un peu avant l'apparition de l'aurore et pendant qu'il fait encore nuit noire,je me mets en route et pendant que je trane avec peine mes rtifs moutons,une camionnette,tous feux allums,se montra timidement au lointain,pour se rapprocher de plus en plus de moi...vite,sans rticence,je fis un signe au chauffeur,qui s'arrta aussitt ma hauteur. Et le bonhomme,un jeune et robuste conducteur,qui n'est pas des environs d'ailleurs,ouvre la portire et calmement met pied terre :je lui ai propos,moyennant un prix raisonnable,de me transporter les moutons en ville,ce qu'il a accept avec promptitude,puisque c'tait son chemin et qu'il avait plus gagner qu' perdre,d'autant plus que la camionnette tait vide. "D'un tour de bras,nous embarqumes le troupeau rcalcitrant et le jeune,les yeux dj brillant de convoitise,prit immdiatement sa place au volant et moi ses cts,recru de fatigue et accabl de sommeil. "Soudain,pendant que je somnolais,berc par le bruit monotone du moteur et ballott par les cahots,la voiture s'arrta,je ne sais pas encore comment. "Le chauffeur me regarda avec dsolation simule et, d'une voix empreinte de dpit,il m'invita descendre pour pousser un peu le vhicule,d'autant plus que nous nous trouvions par une chance inoue sur le flanc d'une pente accentue. Obissant l'ordre,je descendis htivement du vhicule et je me mis pousser avec nergie,une force surhumaine..Soudain,le vhicule s'branla et en un clin d'oeil s'envola au loin,comme rafl par une puissance magique. Follement,je me mis courir, courir en haletant,appelant,criant tue-tte,mais en vain:je ne voyais plus le vhicule,je n'en entendais plus que le bruit du moteur qui diminuait peu peu pour s'vanouir tout fait dans la nuit! N'est-ce pas que c'est triste,ma chre mademoiselle? En vrit,votre histoire m'a bris le coeur et m' a inspir trop de piti pour vous!Sincrement,je vous plains!Vous tes si gentil,vous ne mritez pas un sort aussi dcevant!Mais maintenant que c'est du pass et vous tes bien chez nous,vous devez oublier les retombes de cette triste msaventure! En effet,mademoiselle,je tche chaque jour de les oublier pour ne penser qu' l'instant que je vis en ce moment! Et ce n'est pas encore fini :permettez que je vous narre encore un autre pisode,peut tre bien plus triste que celui-l..

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J'ai vcu ces tribulations,juste deux mois avant d'tre employ par votre pre pour tre assign votre service. j'tais embauch par un vieux patron possdant plusieurs voitures louages qui dse rvaient la ligne Sfax-Skhira.. J'tais heureux,vraiment heureux,car je croyais avoir ralis enfin un de mes voeux les plus chers. Etre chauffeur de louage,c'est un mtier tranquille et cela me permet galement de connatre du monde! "Mais peine ai-je fait une semaine,qu'un grave vnement se produisit pour mettre de faon tragique un terme mes activits! Je roulais tranquillement:la route tait dserte et aucune voiture n'tait en vue;les voyageurs bavardaient entre eux propos du syndicat que le pouvoir cherchait museler et assassiner,se plaignant d'une hausse ventuelle du pain,puis ils se mirent parler de la rvolte des tudiants et de l'invasion des facults par des contingents de policiers arms..des choses dont je n'ai jamais entendu parler auparavant,ce qui m'a pouss les couter avec envie,tout en conduisant avec prudence. Ds que je fus prs de la localit Hachichina ,une petite fille ge environ de six ans,surgie de je ne sais d'o, heurta de plein fouet le devant de la voiture:elle fut aussitt propulse plusieurs mtres loin de lendroit o le heurt tragique avait eu lieu. Pendant que je me dmenais comme un fou,la fillette,tendue dans une mare de sang,gmissait fendre le coeur,en se tordant douloureusement dans la poussire .A ce spectacle dsolant,je voulais,avec le secours bnvole des voyageurs,la transporter immdiatement l'hpital de Mahars. Mais voil que,soudain,une bande de paysans furieux,matraques en main,surgissent,la bave la bouche,courant toutes jambes et se lamentant dsesprment tout en pointant leurs horribles matraques en ma direction. "Ds que je les ai vus,abandonnant la petite dans son sang, je me mis courir, courir comme un forcen,pourchass impitoyablement par la bande,qui vituprait et blasphmait voix haute,dj rsolue m'attraper tout prix et me massacrer sans piti

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Aprs une course effrne,sentant que j'tais toujours talonn par ces rustres enr ags,et n'en pouvant plus,je m'aplatis par terre,enfonant mon nez dans le sable,suffoqu et haletant,extrmement extnu et bout de force... L'instant d'aprs,pendant que je me vautrais dans la poussire,je me sentis flage ll,meurtri coups de gourdin,puis je m'vanouis et je n'ai recouvert ma conscience que deux jours plus tard. Quand je me rveillai l'hpital,j'tais tout endolori,mes membres comme disloqus...j'tais comme un pantin dsarticul:mon dos sillonn d'hmatomes et de plaies saignantes:j'en ressens jusqu' ce jour des douleurs qui perforent ma chair et me plongent parfois momentanment dans un tat apathique. Voil mademoiselle,nous sommes arrivs:j'espre ne pas vous avoir trop ennuye! Oh,non!Pauvre monsieur Mazij!Vous tiez presque toujours en butte un sort impitoyable! La premire fois, avec le maudit chauffeur de la camionnette:c'est votre subsistance,le fruit de votre labeur et de votre sacrifice que vous perdez! "La deuxime fois,avec des gens ignares et aveugles,vous recevez une cruelle bastonnade,qui vous a mis dans le coma durant deux jours! Ce qui est probable,c'est que ces gens furibonds devaient tre de toute vidence la cause relle du dcs de la petite,car si vous l'aviez ramene, comme vous tiez dispos le faire, l'hpital, qui n'est pas assez loin d'ailleurs, vous l'auriez assurment sauve! Ah,quel destin! La belle adolescente,aprs lui avoir lanc ces derniers mots,quitta la voiture pour disparatre dans la cour,dj bonde par une foule immense d'lves,parpills dans tous les coins et qui attendaient le dclenchement de la sirne. Un moment plus tard,Wahia tait assise toute seule,au fond de la classe,songeuse et triste. Cependant le professeur Alan,qui s'en est dj aperu,s'tonna vivement de la voir ainsi installe loin de son amie Hiam,qui avait dj pris sa place habituelle . Ce qui intrigua le professeur Alan et le chagrina vraiment, c'tait que les deux demoiselles ne se parlaient pas et semblaient mme se bouder mutuellement . Que leur est-il arriv encore?Songea-t-il avec une nuance d'amertume,se seraient elles querelles,mais propos de quoi?Non,je ne le pense pas,Wahia est trop sage,trop

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pondre pour s'en prendre son amie!C'est probablement l'tat manifestement pitoyable de Wahia qui en est la cause!Wahia,devenue susceptible et mlancolique,surtout depuis la grave dcision de son pre,refuse tout contact avec ses camarades et prfre se rfugier dans la solitude. A la fin du cours,tout le monde est sorti,except Wahia,qui avait d rester la dernire,pour remettre htivement au professeur le chef-d'oeuvre immortel de Baudelaire,entre les feuilles duquel mergeait timidement la forme d'une lettre grand format. Aussitt,le professeur,grce son instinct habituel,avait bien compris et,aprs avoir dpos le gros livre sur le bureau,s'empressa de lui parler pour la rconforter et lui relever quelque peu le moral en lui redonnant le got de vivre comme autrefois,mais il n'a pas pu en arriver bout,apparemment en raison du pessimisme noir qui harcelait insidieusement l'adolescente,qui s'obstinait par ailleurs ne rien couter, encore moins parler. Ainsi son mutisme,le silence obstin qu'elle affichait tout moment,n'a fait que provoquer un surcrot de tourments et de chagrins dans l'me du professeur Alan,si bien que,brlant de percer cet trange mystre,se hta, aprs s'tre expressment enferm tout seul dans la salle, de lire la fameuse lettre: Monsieur Alan: Pardonnez-moi encore de devoir vous gner par cette missive inopportune .Je n'ai jamais pens vous crire,mais ma position est telle qu'il me faut vous l'claircir,pour ne pas vous tromper ou vous nourrir d'illusions inutiles. D'abord,je vous confirme la dclaration ultime de mon pre...Son refus est logique,franc et sincre,c'est pour cela que je l'adopte et je me range tout fait de son avis ,qui est salutaire et infaillible. Ceci dit,n'attendez pas de moi que je me rvolte,que je me rebiffe contre la volont paternelle! "La dcision de mon pre est la seule que j'ose admettre avec une obissance ,une soumission aveugles! "Donc,je vous en conjure,oubliez les sentiments si chastes,si purs et si honntes,que j'ai nourris pour vous! Certes,je ne nie pas de vous avoir aim plus que tout au monde :mais j'aime encore davantage mon pre et ce qu'il dcide pour moi est dans mon intrt exclusif!

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C'est pour cela que j'ai immol mon amour su r l'autel de l'obissance et le culte de la tendresse paternelle! Oubliez-moi,liminez mon image de votre coeur,comme je vous ai arrach du mien, tout jamais! Car je suis destine tre l'pouse de l'adjoint de mon pre,c'est lui seul qui dispose dsormais de mon coeur et de mon me...! Encore une fois,veuillez absoudre les pchs,si vniels soient -ils,de votre nave lve!Pardonnez-moi les caprices,les fredaines et les incartades qu'elle avait eus inconsciemment! Votre lve Wahia Madar. "Quoi encore?a c'est le comble de la turpitude!Serait-il possible que ce felon trompe la fois tout le monde ?Aprs la sduction de la mre,il jette prsent son dvolu sur la fille,une fille innocente,crdule et honnte! Mais quelle ignominie,quelle honte,mon Dieu! "Je ne peux y rflchir sans avoir la chair de poule ...sans que des frissons d'pouvante et d'horreur me pntrent tout le corps!C'est de la rpugnance,de la pourriture!Mais enfin quelle engeance vile et inhumaine! "Et moi qui suis condamn,en dpit de ma bonne foi, me taire et ne rien rvler de ce qui se trame dans le dos de ce bent Naher Madar! Puis,comme foudroy de terreur,les yeux embus et les membres tremblants,il fit quelques pas,ouvrit la porte grand'peine et tel un somnanbule,il monta sur son vlo et se rendra chez lui o il s'abma davantage dans sa profonde dtresse. IV Aprs sa gurison,le pre Hidab Rahbane avait repris son travail,non pas dans les ateliers,dont la besogne ne s'accommodait plus de son tat de sant,mais en tant que factotum,en remplacement du jeune Otchane,licenci pour avoir t suspect d'tre le vrai coupable du larcin des trois bouteilles de parfums. Ainsi,par amour pour la petite Hiam,l'intransigeant Naher Madar a cru opportun de la rcompenser, travers son vieux pre,en l'appelant auprs de lui,pour se charger de cette sincure, savoir la garde de l'usine et le planton du patron.

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Or,pendant que Naher Madar s'employait vrifier l'tat des commandes qui venaient de lui tre remises par le pre Rahbane,Rihane,son conseiller et collaborateur le plus influent,fit son entre dans le bureau et,aprs avoir salu d'un air hypocrite,dclara: Les plans de la succursale ont t relevs et dresss,il ne reste plus dsormais que l'excution,,qu'en pensez-vous,cher patron? Naher Madar releva la tte,souriant avec satisfaction,comme s'il attendait cette nouvelle avec une vive impatience: Cette nouvelle tant espre me rchauffe le coeur et je n'attendais plus que pour pouvoir partir Sfax et remettre l'argent M.Hdiane! "Alors, pour clbrer cet vnement,qui n'est d'ailleurs que le prmice d'un autre vnement plus extraordinaire, savoir la construction de l'usine et sa mise en tat de marche,nous allons ce soir descendre Sfax pour la soire musicale qui allait avoir lieu au Thtre...H,Rihane !A quoi rvez-vous donc?Ah,je vous ai bien devin,moi,c'est l'occasion d'emmener votre fiance pour partager avec vous des moments d'allgresse et de distraction! "Pour moi,soyez sans inquitude,j'y consens bien volontiers:vous viendrez tous les deux avec nous! C'est trop d'honneur,monsieur Madar!Mon coeur ne cesse de bondir en perspective de ce bonheur inespr! Prenez soin d'elle,mon ami,et entourez-la de votre sollicitude et de votre tendresse!C'est une fille trs sensible et la moindre contrarit,elle s'indigne et devient trs chagrine! Rassurez-vous,monsieur Madar,je ne mnagerai aucun effort pour la rendre la femme la plus heureuse du monde...Votre fille est un ange,un ange de merveille et de beaut,qui possde une force magntique surnaturelle.! "Le portrait que vous avez sous les yeux,vous inspirerait assurment de l'nergie,de l'exaltation et de l'espoir dans votre travail! Pour couper court cet entretien,qui commenait dj lui tre pnible par peur de se laisser entraner jusqu' dvoiler un secret dont il est le seul dpositaire,Naher Madar sonna et le pre Rahbane entra: Pre Rahbane,j'ai solliciter de vous une simple faveur,dit Naher Madar en s'adressant brusquement au vieillard. De moi,une faveur?Voil qui est extraordinaire!Je ne m'y attendais pas, franchement!

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Oui,pre Rahbane,une faveur que je voudrais que vous m'accordiez:c'est de permettre Hiam de tenir compagnie ma fille Wahia et son fianc que voici! Nous allons assister un gala musical Sfax et comme nous sommes quasiment peu nombreux,j'ai cru que la prsence de votre fille parmi nous,ne nous drangerait nullement!C'est pour cela que j'ose vous demander une telle faveur! Monsieur Madar,rpliqua le valtudinaire pre Rahbane d'une voix brise par l'motion,Hiam est votre fille,elle l'est dj depuis longtemps,puisqu'elle ne me parle que de vous,de votre tendre fille et de toute votre affectueuse famille! Dans ce cas, je me sens franchement incapable d'avoir l'audace de vous refuser une telle faveur...!Au contraire,je dois vous rendre grces de ce geste si noble! "Ma fille tait toujours frustre des joies de la vie...Elle a souffert la misre et elle veut prsent prendre sa revanche contre les privations sous le joug desquelles elle avait gmi durant toute son enfance! Or,depuis sa dernire visite chez vous,je ne l'ai jamais vue aussi joyeuse,aussi gaie et souriante!Votre famille et surtout Wahia,en qui elle a trouv une agrable soeur,lui ont insuffl le sens du bonheur! D'ailleurs,pour vous dire la vrit,elle n'aspire plus de vivre avec moi,son vieux pre,toujours geignant et dont les exigences et les rousptances s'accroissent de jour en jour...! Elle brle plutt de vivre dans votre maison,auprs de sa chre amie Wahia! Nous ferons l'impossible pour la rendre heureuse,pre Rahbane,conclut sur-lechamp Naher Madar,comme s'il avait peur que des suspicions ne germassent dans l'esprit de Rihane,qui souriait batement,nous ferons tout notre pouvoir pour tre la hauteur de votre confiance et d'ailleurs,comme vous venez de le dire,Hiam est devenue dsormais des ntres! Et avant de sortir,le pre Rahbane bafouilla d'une voix presque enroue: Que Dieu vous garde,monsieur Madar,je prie pour vous et pour votre prosprit...Puisse-t-elle se perptuer tout jamais! Mon cher Rihane,dit alors Naher Madar,aprs que le pre Rahbane eut quitt le bureau,on se revoit l-bas la maison prcisment vers sept heures:la soire aura lieu comme prvu partir de dix heures,je crois:nous aurons assez de temps pour parler de notre projet et des perspectives heureuses qu'il promet .. Donc ce soir!

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Pendant que Wahia s'occupait srieusement du choix de la robe qui conviendrait le mieux pour cet vnement extraordinaire,Hiam,toute souriante,entra avec une prestance juvnile,s'approcha discrtement de son amie Wahia,qui refusait cependant toujours de lui parler et qui, distraitement, s'exerait aux multiples essais des meilleurs atours que l'on avait mticuleusement rangs dans la somptueuse garde-robe,en prvisions notamment de cette soire tant attendue. H bien,ma chre amie,tu me boudes toujours!Dois-je savoir le motif de ton ddain,du mpris que tu me voues? Pourquoi ce silence?Eclaire-moi,je t'en prie,je ne sais pas ce que je t'ai fait pour que tu sois aussi dure,aussi implacable mon gard!Regarde-moi:j'ai besoin de savoir...! D'abord qui t'a invite venir ici ce soir?Ne vois-tu pas que c'est tout fait inopportun et que ta visite est indsirable? Pourquoi indsirable?C'est ton pre qui en a dcid:c'est lui qui a envoy le chauffeur Mazij pour me ramener ici avec la consigne expresse de te tenir compagnie de crainte que tu ne t'ennuies,quoique ton fianc ne te prive pas de sa douce et perptuelle prsence! C'est tout ce que tu as me dire?Et tu oses me demander pourquoi je ne t'aime plus?Mais quelle audace,quel toupet enfin!Et pourtant tu le sais autant que moi!Seulement tu fais l'ignorante et peut-tre la sainte-nitouche,petite roublarde,va...! Qu'est-ce que je sais?Oui,en effet,je suis dans une ignorance absolue:puisque j'ignore tout sans hypocrisie!Si tu en sais,toi,pourquoi t'obstines-tu donc ne pas m'en faire des rvlations et comme a,je le saurai de toi et je t'en serai reconnaissante! Tu veux que je te dise ce que je pense de toi?Ne sois pas furieuse et garde-toi de t'emballer! Ton insolence t'a pousse jusqu' sduire mon pre,mon pauvre pre que tu as mis sous ton pouvoir perfide..Oui,ma chre amie,tu m'as prive de mon tendre pre!Tu l'as fait succomber sous le joug de ton charme,au point de ne plus penser moi... Je te maudis et je maudis le jour o je t'ai invite ici!Tu n'es qu'une minable impert inente,une sductrice sans scrupules ,une femelle sans coeur ni conscience! Tu es ne dans la bassesse,dans l'avilissement et tu demeures dans l'infmie ,l'ternelle infmie! Est-ce que tu as fini enfin de m'insulter?Je me tais,parce que je sais que tout cela n'est pas sorti de ton coeur et que ce n'est rien d'autre que des propos striles pour apaiser ta colre contre moi.De toutes faons,je ne dois pas t'infliger davantage de

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peine,tu es mon amie,l'amie pour laquelle j'ai toujours de l'affection,de la tendresse!Ce n'est rien:je supporte ces affronts cruels par amour pour toi! Je vois que tu es domine pa la colre et surtout par des prjugs insidieux! Ecoute-moi,je vais te dire la vrit,et j'espre que la raison triomphera la fin! C'est ton pre qui s'est attach moi...Je suis une fille innocente,pudique et calme,autant que toi,mais ton pre ,son sourire,ses soins si tendres et si dlicats,ses propos mielleux,enfin tout ce qui mane de lui,m'a ensorcele!Alors,tant une adolescente sensible,je n'ai pas pu rsister vivre cette aventure si dlicieuse...! "Oui,mon amie,je n'ai rien voir dans cette affaire,je n'tais et je ne suis encore qu'un fragile jouet entre les bras de ton pre! "C'est lui qui m'a sduite et c'est lui qui,plus d'une fois,a eu des rapports intimes avec moi!J'ai voulu rompre avec lui,de crainte que nos relations ne soient dcouvertes par ta mre:mais il m'a dit qu'il tait prt mourir plutt que de rompre nos relations ...et quand il s'est aperu que cette rupture est inluctable,et que j'insiste pour qu'elle soit inluctable,il s'est mis pleurer,oui,j'ai vu pleurer ton pre entre mes bras,me conjurant humblement de ne pas l'abandonner et que si jamais je le dlaisse,son sort sera fatal,parce que dsormais je suis la seule qui le fait vivre et qu'il vit cause de moi et pour moi! "Voil,je suis soumise prsent tous ses jeux, cet amour qui le dvore et jamais,de mon ct,surtout depuis cette scne o je l'ai vu se prosterner et embrasser follement mes genoux,je n'ai tent de m'opposer ses transports d'extase et de fureur passionnelle!...Je m' y suis rsigne,parce que je l'aimais,parce que je l'aime et parce que je n'ai plus de raison pour agir ou pour protester contre son attachement pour moi! Alors,ma chre amie, si tu aimes vraiment ton pre,sois discrte et ne fais pas trop de grabuge! On nous attend en bas:toutes les voitures sont dj mises en marche! Descendons ensemble et essayons de sourire l'une l'autre! Et les deux filles,surmontant difficilement leurs motions,attifes chacune de ses plus beaux habits,dvalrent lentement l'escalier...Et avant de regagner la sortie devant laquelle les voitures taient en arrt,elles aperurent soudain deux formes humaines,se tenant enlaces un peu en retrait sur la vranda,les lvres se cherchaient avidemment,tellement elles se mouvaient en frmissant dans l'ombre crpusculaire.

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Les deux filles,croyant une preuve d'affection que le patron voulait tmoigner Madame,s'loignrent prcipitamment pour s'embarquer dans une des voitures . Mais elles furent vivement dcontenances,quand elles aperurent que le patron tait l,au volant de sa voiture,en train de les attendre patiemment,pendant que le petit Siane,babillant joyeusement en arrire,exprimait par des cris incohrents sa vive joie de pouvoir admirer de ses propres yeux la belle et admirable Zahia,en chair et en sang. A ce moment,Rihane et Nouhoud firent leur apparition , brefs intervalles,apparemment submergs par des frissons mystrieux:encore sous l'empire de la volupt,Nouhoud se prcipita pour se pelotonner aux cts de son mari,tandis que Rihane ,parvenant peine matriser ses troubles,prit place prs du chauffeur,qui ne cessait cependant de piaffer d'impatience et d'une voix presque souriante pour camoufler hypocritement ses motions ,Rihane dit: Allons-y,monsieur Mazij et sois prudent,car nous avons avec nous deux cratures divines,deux adorables joyaux humains,deux charmantes princesses,plus belles que le jour!Attention!Les routes ne sont pas assez praticables;j'en ai souffert le martyre,tu sais? Et la voiture s'branla,prcde peu de distance de celle du patron. Rihane,bauchant des sourires simuls,se retourna en arrire,en jetant des regards admiratifs en direction de Wahia,qui semblait se mouvoir mlancoliquement sur son fauteuil,les yeux ferms... Comment te sens-tu ,Wahia?Pourquoi ce silence angoissant et cet air chagrin,comme si tu allais vers l'inconnu...? En vrit,dit-elle enfin dans un accent triste et abattu,tout en cherchant nanmoins en dissimuler les effets derrire un sourire factice,je me sens bien,du moins pour le moment..!Mais comme j'ai veill la nuit dernire,j'aimerais bien mieux m'endormir jusqu' notre arrive Sfax! Et un silence terrible s'installa aussitt dans la voiture! Tout le monde somnolait dj langoureusement ,hormis le chauffeur,qui,l'oeil toujours vigilant,luttait cependant contre la fatigue qui commenait le gagner lentement ... V

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Malgr l'tat lamentable de la route,les deux voitures,en moins d'une heure,taient dj au coeur de la ville de Sfax,qu'inondait cette heure-ci,la lumire ondoyante des lampadaires. Il n'y a pas eu d'encombrement:la circulation tait calme,moins dense qu'en t,les voitures se faisaient rares par cette nuit un peu froide et mlancolique,en dpit de l'atmosphre de joie et de gaiet,qui semblait rgner dans la ville.On entendait dj le haut-parleur qui diffusait la voix au timbre anglique de Zahia. Or,ayant prudemment choisi un endroit favorable,Naher Madar s'arrta;le chauffeur,comme dinstinct, en fit autant et tout le monde mit pied terre:aussitt,tel un roi entour de ses courtisans,le patron,d'un pas majestueux,se dirigea vers le Thtre . Une foule dense se massait cependant devant le grand difice,bariol de banderoles multicolores flottant paresseusement sous la pousse du zphyr vespral,faisant continuellement de lgers frous-frous,aliments l'envi par le vacarme assourdissant d'une musique occidentale. Naher Madar,en homme audacieux et nergique,qui ne recule devant rien,fraya un chemin dans cette multitude extraordinaire et htroclite,toujours suivi de plus prs de son beau monde,except le chauffeur,qui s'tait dj dtach du groupe pour s'vanouir dans la foule..Le patron pntra dans le vaste hall du Thtre et, immdiatement un des placiers l'orienta vers sa loge. Toute la famille,en silence,s'y installa face l'orchestre,qui avait d'ores et dj pris place au fond de la scne. Mais quelle tourbe,mon Dieu,s'tonna Naher Madar,et tout cela pour entendre chanter cette petite cantatrice Zahia!le Thtre est dj bond de spectateurs:toutes les places ont t,je crois,prises et il y en a presque autant dehors!Les organisateurs vont avoir du pain sur la planche:ils sont compltement dingues!On et dit qu'ils n'avaient pas prvu cette folle population assoiffe de la voix de Zahia! Ah,si ce "fou de Zahia"tait l,il verrait de ses propres yeux combien d'amoureux mendiaient la faveur de sa chre dulcine! Ce que vous voyez l,dclara brle-pourpoint Rihane,en lorgnant avec concupiscence vers Nouhoud,qui se tenait troitement blottie contre son mari,n'est-ce pas tout fait fortuit,C'est une coutume dsormais,chaque fois qu'il y a un chanteur,surtout venant de l'Orient,il se produit toujours un encombrement sans mesure,une horde de spectateurs anims par un engoument invincible pour la musique,et peut-tre aussi

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pour l'talage de leur vanit,puisque nous vivons dans un temps o la vanit et la forfanterie sont monnaie courante. Mais o vont -ils mettre ceux qui sont dehors et qui crient tue-tte?Interrogea alors Nouhoud,dsireuse d'entrer en conversation,c'est sr qu'ils vont envahir le Thtre et nous gcher la soire! Ce sont la plupart de jeunes cervels,insinua brusquement Naher Madar,ne l'avezvous pas remarqu?Ce qui est certain en tout cas,c'est que nous allons inluctablement en tre submergs!Mais cependant,du moment que nous sommes l,dans notre loge,nous ne devons pas nous en inquiter outre mesure! Que voulez-vous donc ,c'est notre jeunesse,qui n'aspire rien d'autre qu'au plaisir et la distraction..!Elle a horreur du travail et de toute forme de sacrifice!L'Etat leur donne de l'instruction,et puis leur accorde des crdits,normment de crdits pour leur permettre de travailler et de produire,mais ils gobent les crdits,les dilapident dans leurs propres plaisirs et ils sont toujours l, exiger davantage et leurs exigences sont infinies!Quel monde bizarre! Acheva-t-il enfin sur un ton mlancolique. Entre-temps,Hiam et Wahia,qui n'osaient ouvrir la bouche,tellement elles se sentaient comme domines par des vagues d'ennuis et d'un profond dsappointement ,se tenaient assises,l'une ct de l'autre,les yeux ouverts,regardant tout mais sans rien voir. Sans cesse,la multitude criait en bas,dans le parterre:des voix de jeunes exalts vibraient inlassablement dans tous les coins du vaste Thtre. Brusquement,l'orchestre,sans qu'il se fisse annoncer,entonna un air joyeux,une belle ariette,dont le ton et l'harmonie si agrables l'oreille, firent rduire quelque peu le grabuge saugrenu qui faisait rage au-dessous. Sur ces entrefaites,les instruments musicaux s'interrompirent et l'apparition soudaine de la belle cantatrice,un mouvement effrn,ponctu d'un bruit infernal,se dclencha au milieu de la population des spectateurs et des cris dsordonns,mls des propos incomprhensibles,d'o mergeait cependant clairement le nom de "Zahia" fusrent de toutes parts,bouleversant de fond en comble l'enceinte du Thtre . Dans sa magnificence,Zahia,au sommet de l'apothose,se tenait debout,toute souriante,une main gante tendue vers les spectateurs en signe de salutation,ce qui excita dmesurment l'enthousiasme furibond des jeunes,qui ne pouvaient s'apaiser,tellement la vue de la belle chanteuse les avait comme ensorcels,enfivrs,lectriss et mis en euphorie.

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Leurs ovations redoublrent d'intensit:le thtre est aussitt tranform en une sorte de sabbat infernal. Ainsi,un sourire radieux sur ses minces lvres,une chevelure lustre et abondante,s'talant paresseusement sur ses paules,des yeux d'une beaut divine qui semblaient lancer des clairs,un corps d'une sveltesse et d'un charme merveilleux,moul dans une robe lgre et splendide du dernier cri:voil en un mot la superbe Zahia la chanteuse. Le silence une fois rtabli,l'orchestre,que dirigeait habilement un jeune maestro,amora le prambule d'une chanson choisie dans le meilleur repertoire de la magnifique cantatrice ...Et Zahia aussitt avec sa voix au timbre tendre et sublime,sans que le sourire,un sourire magique,profond et suave,ne quittt ses lvres d'un charme pathtique,entama le premier refrain,tout en faisant des mouvements dlicats avec ses bras,comme si elle allait enlacer quelqu'un d'invisible. Immdiatement,aprs une accalmie relative,les spectateurs ,ne pouvant rester cois,acclamrent bruyamment la belle cantatrice,qui continuait cependant faire des gestes chatouilleux de nature les surexciter jusqu' la folie. Ainsi,toujours en moi,les spectateurs se sentaient comme griss,charms,fascins irrsistiblement par cette chanson si incantatoire et si captivante,qu'ils avaient dj entendue plus d'une fois auparavant. Zahia,enhardie et mme surexcite son tour par la masse des spectateurs en fivre,poursuivait sa chanson,tout en bouleversant arbitrairement l'harmonie du rythme et de la mesure,empitant expressment sur l'effet de la modulation,ressassant de sa voix voluptueuse les termes les plus charnels,se caressant dlicatement les seins ,en faisant avec tout son corps des mouvements libidineux,pour pouvoir tenir constamment en veil et galvaniser de plus en plus le dchanement et la fureur extatique de l'auditoire,reprenant inlassablement un rythme constant la ritournelle"l'amour qui dvore mon coeur m'a tenue veille jusqu' l'aurore! Viens,viens ,mon amour:je suis toi corps et me!",ce qui avait contribu enflammer davantage les bas instincts des spectateurs,tellement leurs transports et leurs cris stridents clatrent avec plus de fivre et d'exaltation obscne et impudique. Or,pendant que les spectateurs se livraient cette tempte de hurlements et de frnsie sans arrt,un spectre noir,hideux, comme s'il venait de sortir des caveaux tnbreux des ncropoles des environs,jaillit comme un clair,sauta allgrement sur la scne et sous les yeux ahuris de l'auditoire,qui ne s'arrtait cependant pas de hurler,se dressa

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juste derrire la chanteuse ,dj au paroxysme de la jubilation et en tat d'ivresse manifeste sous l'influence exaltante de la foule des spectateurs. Le fantme,rong de vermines,les yeux sombres,les cheveux runis en des touffes paisses et sales,les vtements dmesurment amples et en lambeaux,fouilla d'un geste fbrile dans son sein et, en un rien de temps,tira un large coutelas,dont il planta avec fureur la pointe acre dans le dos de la chanteuse qui aussitt chancela en s'effondrant lourdement presque sans un cri au pied du micro. A ce spectacle macabre,la panique gagna la foule qui ,exaspre et furieuse,s'est mise se mouvoir frntiquement dans le parterre,en lanant des vocifrations interminables et des lamentations dchirantes. L'orchestre,qui avait vu le fou,et l'ayant pris pour un des multiples admirateurs de la jeune chanteuse,interrompit soudain la musique,lorsqu'il avait aperu le couteau dans la main du forcen et au lieu de secourir Zahia,se dispersa dans le fond des coulisses en lanant des cris dsordonns. Cependant,la famille Madar,saisie d'effroi et de terreur,se tint tapie dans sa loge,compltement paralyse la vue de l'horrible tragdie qui avait eu lieu sous leurs yeux. Etendue par terre,baigne dans son sang,Zahia gmissait faiblement ...Debout,prs d'elle,le dment, qui tenait toujours le grand couteau la main,qu'aucun des spectateurs n'eut l'audace de lui arracher ou mme de s'approcher de lui,lanait des hurlements pouvantables ,des balbutiements incohrents,que la foule,devenue tout d'un coup curieuse et quasiment impassible en prsence de cette scne funbre qui s'offrait dj bien vidence ses regards rvulss,semblait percevoir clairement tout en bauchant timidement des mouvements d'approbation : On tue ce que l'on aime,comme on tue aussi ce que l'on hait,ce que l'on dteste. "Or,je l'ai excute,parce qu'elle m'a trahi!je l'ai mise au pilori et j'ai mis un terme sa vie de dbauche et d'imposture,parce que je l'aime encore! Elle m'a trahi!Ah!La tratresse!Ah,l'excrable perfide!Qu'elle meure enfin pour l'ternit..!Qu'elle disparaisse de ma vie qu'elle avait dj martyrise cruellement! "Je l'aimais!...Oui,je croyais qu'elle est moi et que je suis elle :mais elle a mpris mon amour!Elle m'a ddaign en lanant ma face des imprcations , des anathmes,comme si j'tais un paria,un rprouv, jamais condamn l'enfer!

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Oui,j'ai vcu pour elle,rien que pour elle,pour pouvoir la servir et la combler infiniment de mon amour! Mais elle est un autre,pour lequel elle mourait d'amour! Elle m'a trahi...!Je n'osais pas le lui pardonner!C'tait plus fort que moi..! Sur ces entrefaites,deux policiers pntrrent htivement dans le Thtre,l'arme la main,et du milieu de la foule,vaincue par l'motion, et totalement anantie sous la voix tonitruante du meurtrier,visrent en mme temps et tirrent bout portant sur le malheureux,qui,avec un gmissement aigu, s'croula sur sa victime,dj inerte et pantelante sur le sol.. Aussitt,leur sang ,en un flot ardent, se mla sur le parquet! Un mouvement d'indignation s'leva spontanment de la foule qui commenait dj vacuer l'enceinte,extrmement mue et bouleverse par un vnement aussi terrible! Entre-temps,Wahia,qui s'tait dj vanouie entre les bras de son pre,ayant t gravement trouble par le meurtre tragique de la cantatrice et du malheureux amoureux,ne put reprendre ses esprits: Naher Madar,ahuri,se mouvait comme un fou dans la loge,sous les yeux inquiets de Rihane et de Nouhoud,grognait,grondait,rousptait contre tout le monde ,en maudissant cette soire ainsi que toutes les cantatrices de la terre: Pendant ce temps,dehors,on a eu l'impression d'entendre la sirne,rveillant la ville de sa srnit nocturne,pour devenir plus aigu mesure qu'elle s'approchait du Thtre : Un moment plus tard,on voyait, partir d'en haut,des hommes dans une agitation fbrile,transportant deux brancards,sur chacun desquels on a tendu les malheureuses victimes. Patientez un peu,fulmina Naher Madar,vous ne pouvez pas descendre! Vous ne voyez pas que la foule n'a pas encore vacu compltement l'enceinte?Rihane,prenez Wahia dans vos bras! Et toi Hiam,tiens -la par les paules,pour qu'elle ne se glisse pas! Puis se tournant droite et gauche,fou de douleur et d'motion,il poursuivit encore ses maldictions: Mais quel macabre gala!On est venu pour nous dlasser un peu de la fatigue de la vie et voil qu'on assiste un vritable carnage! O est le chauffeur Mazij?O est-il ce diable?O s'est -il vanoui?Pourquoi n'est-il pas venu nous aider descendre de ce lieu maudit?Ah,que le diable l'emporte!

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Alors avec une extrme prudence,le cortge familial dvala l'escalier et peine avaiton atteint le parterre,que Wahia ouvrit lgrement les yeux et se trouva dans les bras du beau Rihane,qui semblait vouloir l'embrasser fivreusement ..C'tait alors que,dans un soubresaut surprenant, Wahia,toute tremblante, s'arracha des griffes du monstre, mit ses pieds terre ,les yeux noys dans les larmes et le visage hve comme celui d'une moribonde. Dehors,la multitude s'parpillait,discutant bruyamment du massacre odieux auquel on venait d'assister... L'ambulance,frayant un chemin parmi la foule,finit par s'en dgager,pour disparatre enfin dans le silence de la ville endormie. Cependant,en arrivant l'endroit o l'on avait gar les voitures,Naher Madar fut surpris de ne pas trouver ni le chauffeur ni la voiture,ce qui excita davantage sa vive indignation,grognant des menaces foudroyantes! Ainsi,pendant qu'il tonnait comme un diable,intarissable en injures et blasphmes,le chauffeur ,tout ahuri,arriva. O es-tu all,canaille? te plait de nous faire souffrir dans le froid?Ne vois-tu pas que Wahia est souffrante et qu'elle faillit prir dans cette maudite soire? Alors, misrable, qu'est-ce que tu as dire pour ta dfense? Monsieur Madar,je vous en conjure,pardonnez-moi!je ne savais pas...Je croyais que le concert durerait jusqu' quatre heures du matin..! Bon!Bon!Tout le monde en voiture!Nous rglerons ce problme l-bas! Et lentement,les deux voitures reprirent le chemin du retour.De nouveau,un silence terrible,triste et lugubre,rgna alors l'intrieur des deux vhicules. Tout le monde revit par la pense la scne sanglante,o deux tres,tous les deux innocents et malheureux,gisaient affreusement par terre. Sauf le chauffeur Mazij,qui frmissait de terreur la pense d'tre mis la porte,redoutant les menaces terribles du patron,qui,cette fois-ci,ne transigera plus et sa dcision sera irrvocable et dfinitive. Et cette douce Wahia,grommela-t-il entre ses dents ,tout en jetant de gros yeux affligs du ct de l'adolescente,serait-il possible que je me prive pour toujours de sa vue,des feux de ses yeux candides et du charme blouissant de sa noble per-

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sonne?serait-il possible que cette divine flicit s'achve enfin dans un renvoi dfinitif,?Ma rvocation serai-elle imminente? Dieu! Dieu!Aie piti de mon me!Le dsespoir me pntre et je ne puis plus y rsister! Puis un hoquet aigu,un soupir de dtresse brisa soudain le silence et arracha tout le monde cette intense torpeur o l'on se sentait comme englu! VI Au beau matin de ce dimanche un peu maussade,Naher Madar,qui narrivait pas sendormir tout fait,malgr les peines et les fatigues quil avait subies la veille,se leva et se dirigea promptement vers la chambre de sa fille Wahia,quil trouva dj veille,mais profondment absorbe dans des revries mlancoliques. Aussi,dun pas lent,sapprocha-t-il de son chevet et,avec une douceur infinie,il interrogea tout de suite: mon petit ange,comment te sens-tu en ce moment?Nest-ce pas que cette soire a t fort pnible pour toi?Certes, cest une preuve terrible pour une me aussi sensible que la tienne! Pre,rpartit Wahia avec un sourire forc,je ntais pas seule en souffrir!Presque tout le monde en a souffert autant que moi!Toi aussi,tu nas cess de vituprer contre cette soirs diabolique,qui ta inflig normment dennuis..n'est-ce pas exact? En ralit,ma chrie,ce nest pas du tout le spectacle sanglant qui ma exasp r..,cest ton vanouissement !Le malaise pernicieux que tu as eu la suite de ce t umulte affreux qui sen est suivi..!Cest cela qui ma mis les nerfs rude preuve!Autrement,je ne men serais pas souci le moins du monde. Mais pre,sexclama soudain la jeune fille,quelque peu outre ces mots tranges,si pleins d'gosme manifeste,cette catastrophe tait telle que nul ne pouvait rester indiffrent,comme j'ai eu lieu de le croire. Pourtant ma mre na pas eu apparemment autant de troubles et dmotions que toi!Pour Hiam,elle nageait dans les pleurs,sous les regards impassibles et narquois de Rihane,qui na pas dailleurs boug de sa place! On et dit quil savourait le sang qui inondait le parquet!

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Ne dis pas cela ma chrie,nous ne sommes pas alls ce gala musical pour assister cette abominable tuerie!Ce ntait quun accident provoqu par des contingences singuliree et pnibles! Repose-toi donc et ne sors pas de toute la journe! Hiam restera prs de toi pour tapporter le secours et les soins dont tu vas avoir b esoin! Ainsi,aprs ces conseils dbits dune voix moiti brise par lmo tion,le pre se leva et quitta la chambre,pour descendre et sintroduire directement dans sa cabine personnelle,puis au bout dun laps de temps,il en sortit pour revenir dans le salon o il trouva la jeune Dahila occupe pousseter le mobilier. Or, aprs stre install dans son fauteuil,il se mit rouspter dun ton courrouc,en lanant des menaces fulgurantes,puis sapaisant un peu,il se tourna vers la soubrette qui tremblait dj de tous ses membres: Dahila,appelle-moi immdiatement le chauffeur Mazij,que je lui apprenne comment il se conduit correctement!Je dois lui notifier sa disgrce et son renvoi du poste de chauffeur! A peine eut-il achev cette sentence implacable,que Nouhoud,vtue dune chemise de nuit transparente,les cheveux sauvagement pars sur ses belles paules, les yeux encore appesantis sous linfluence du sommeil,sinstalla langoureusement,un peu lcart de son mari,pour pouvoir tre en face de lui: Quest-ce que tu entends faire ce chauffeur?Je vois devant toi une liasse de billets...Vas-tu le renvoyer ou.... Pourquoi tintresses-tu donc ces choses?Interrompit-il soudain,avec une moue dagacement ,tempre lgrement par un sourire simul,tu vas voir ce que je vais faire ce bjaune, ce blanc-bec du diable! Aussitt,humblement,le chauffeur,habill la hte,les cheveux bouriffs,et la barbiche hirsute er revche,s'empressa de rpondre l'appel de son matre: Ds qu'il fut devant Naher Madar,il croisa les bras et avec une extrme humilit,il se tint coi,attendant patiemment l'ordre qui tardait pourtant venir...Pendant ce temps,Naher Madar semblait regarder avec mpris et indignation le jeune chauffeur,dont le sang-froid et l'excs d'humilit eurent sur lui l'effet d'une vague de dception poignante:Cependant Nouhoud,qui n'osait pas parler,se contenta de regarder de ses yeux peine ouverts:

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Eh bien,mister Mazij,laissa enfin tomber le patron avec un accent ironique dans la voix,tu as commis jusque-l de graves erreurs et des prvarications intolrables!Plus d'une fois,je t'ai pardonn en raison de ta bonne conduite,mais cette fois,c'en est trop,j'ai pris la dtermination de te congdier! A ce dernier mot,le pauvre chauffeur eut un sursaut terrible,comme s'il tait mordu par une vipre: Mon cher patron,osa-t-il peine bafouiller,je vous en supplie,excusez un pauvre malheureux d'avoir failli inconsciemment son devoir! Pardonnez-moi!Ayez encore un peu de mansutude pour moi qui vous ai servi fidlement et sans dfaillance! Non,pas de quartier pour un type de ton espce!S'insurgea alors Naher Madar,les yeux pleins d'une cruaut inexorable:je ne suis pas prt me laisser mouvoir par de telles bouffonneries!Je t'ai dit que tu es d'ores et dj licenci et ma dcision est excutoire partir de cet instant!Voici le salaire du mois et fiche le camp tout de suite:obis et n'essaie plus de m'attendrir ta misre! Monsieur Madar,continuait cependant d'implorer le chauffeur d'une voix larmoyante,en se jetant genoux aux pieds du patron,que la profonde dtresse du jeune homme n'a pu branler en aucune faon,pardonnez-moi!Je suis un malheureux qu'un cruel destin avait ballott comme une pave en butte au naufrage!Ayez de la compassion pour un pauvre rt comme moi!Je vous en conjure,poursuivit-il dans un accent douloureux,en se jetant plat ventre,je me prosterne devant vous,j'embrasse vos pieds,!J'en fais appel votre coeur, votre bont, votre indulgence !Vous ne le regretterez jamais de m'avoir pardonn cette fois-ci,rien que cette fois, cause d'une vieille mre qui vgte dans la misre et qui attend du secours pour pouvoir vivre! Lve-toi et disparais d'ici:la mascarade est finie!Rugit alors le patron avec non moins de frocit:Entends-tu enfin ou j'appelle la police pour te recueillir,les menottes aux mains?Comment oses-tu demander mon pardon,alors que ma fille a failli mourir par ta faute? Non!Non!Mademoiselle Wahia est un ange,un ange qui ne mourra jamais!Si j'avais su qu'elle risquait de tomber en syncope dans cette maudite soire,je ne me serais jamais hasard quitter le Thtre,ft-ce mme pour un instant! J'aurais pu me tenir clou ct d'elle pour venir-le cas chant - son secours!Mademoiselle Wahia est un ange,une fille pas comme les autres,c'est un tre

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unique,un tre cleste:si elle m'avait demand ma tte ,je la lui aurais offerte sans hsitation..!Je suis prt tre son esclave, la servir avec toutes les forces de mon me! Ah,quel pauvre diable que je suis!Par la tte de cette noble fille que vous chri ssez!Par la tte de Madame que vous aimez!Par commisration pour cette vieille qui n'a plus personne que moi pour la faire vivre,ayez de la piti pour moi! Vieux goujat!Tu persistes toujours ne pas vouloir comprendre?Je t'accorde nanmoins un dlai d'une heure pour emballer tes frusques et dguerpir d'ici,tu m'entends,vieux jocrisse? Le chauffeur Mazij,abasourdi et tout en pleurs,se rsigna enfin la dcision implacable du patron,il dut se retirer sans pouvoir ajouter un seul mot,tant il avait la sensation comme si quelque chose de dur lui obstruait la gorge. Il avait l'impression d'avoir vieilli un sicle,tellement il eut de la difficult se mouvoir. Aprs que le chauffeur eut quitt le salon,Nouhoud,qui n'a pas pu intervenir au cours de cette scne poignante,se leva et avant de s'en aller,elle jeta l'adresse de son mari,qui souriait dj avec une frnsie sadique,comme s'il venait de remporter la meilleure victoire de sa vie: Tu n'aurais pas d agir ainsi!Ce n'est pas du tout humain!Le pauvre ne mrite qu' tre plaint;il ne mrite pas une mesure aussi draconienne pour s'tre laiss aller faire une balade!Savait-il lui ce qui allait se produire au cours de cette soire? Qu'est-ce que tu me dbites-l,Madame,interrompit-il soudain avec emportement ,veux-tu agir en sa faveur?Si ta fille avait succomb,qu'aurais-tu fait en ce moment? Tu ne sais dire que des sottises,rien que des sottises!D'ailleurs,j'ai du mal comprendre pourquoi tu dfends ce misrable blanc-bec,ce vaurien,cette racaille qui se complait dans le farniente? Racaille,racaille,dit-elle enfin en s'en allant,cette racaille a pourtant rendu de prcieux services aussi bien pour ta fille que pour la maison ..moyennant un salaire aussi drisoire! Un moment plus tard,le chauffeur,un ballot sur le dos,quitta la villa et prit le chemin en direction de la ville. Aprs plus de trois heures de marche,il se trouva enfin au coeur de la ville,cheminant pniblement le long d'une large rue,accabl de soif et de faim.

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Cependant, n'en pouvant plus poursuivre sa route,se sentant extrmement recru de fatigue,il prit contre-coeur le parti de se reposer sur une des chaises disperses devant une espce de gargote noire. Or,ds qu'il fut install,un jeune homme, peu prs de son ge,vtu d'un anorak lim et d'un pantalon froiss,prit place ct de lui: H,l'ami,n'es-tu pas par hasard le chauffeur qui travaille chez M .Madar?Ton nom,si je me rappelle bien, est Mazij,n'est-ce pas que c'est exact? En effet,l'ami,tu ne t'es pas mpris!Je t'ai dj vu plus d'une fois l'usine.D'ailleurs je n'y allais que rarement!Mais tu ne travailles plus, ce que je vois, l'usine? Oui,je n'y travaille plus!J'ai t licenci pour des motifs insignifiants! Renvoy?que dis-tu,mon ami,est-ce que tu plaisantes,vraiment? Non,je ne plaisante pas,loin de l,c'est la vrit et me voil au chmage,souffrant la misre et sillonnant inlassablement la ville,en qute d'un boulot,mme temporaire! Ah,quelle trange concidence!Nous sommes tous les deux dans la mme situation...Moi aussi,je viens d'tre congdi ce matin mme!Comme tu vois,voil mes frusques que je trane avec moi...N'est-ce pas que c'est triste? C'est affligeant!Je ne compatis pas ton malheur,puisque personne n'a compati ma misre! Je vgte dans la disette! Et voil depuis deux jours que je n'ai pas fait un bon repas,encore moins de quoi mme calmer mes entrailles! La ville ne parle que du fou de Zahia ...n'en es-tu pas au courant?Tu n'as pas lu les journaux ce matin?Il a tu son idole"la chanteuse Zahia"en plein thtre . Quelle calamit!Je n'ai rien appris...j'y tais pourtant!C'est peut-tre l'attentat qui eut lieu au moment o je suis parti faire un tour !Quel malheur!C'est justement cause de que Wahia s'est vanouie? C'est un grand malheur!On affirme que toute la ville de Sfax est en moi! Ne parlons plus de pour le moment!O comptes-tu aller maintenant? Nulle part!Je n'ai encore rien dcid !Mais je crois qu'il vaudrait mieux pour moi rintgrer mon petit village,Sidi Mehedeb:j'y rflchirai l'aise .Aprs je prendrai la dcision qui s'impose ou bien je quitte dfinitivement le pays ou bien je descends Sfax et l je me mettrai la recherche d'un travail honnte!

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Un travail honnte?O vas-tu le dnicher,ce beau phnix ?Tu poursuis une chimre,une illusion!Mon ami,crois-moi,ne te fatigue pas inutilement...!Viens avec moi,j'habite dans une vieille boutique non loin d'ici:tu passes la nuit en ma compagnie et nous tcherons de prendre une dcision commune! Nous souffrons de la mme souffrance et nous poursuivons le mme but:je crois que c'est dj suffisant pour nous entendre merveille!Alors accepteras-tu? Entendu,mon ami, commenons d'abord par recaser ce baluchon dans ta boutique et nous reviendrons ensuite dans ce boui-boui pour voir ce qu'il pourra nous offrir de quoi apaiser notre fringale! Et aussitt ,les deux jeunes gens se levrent et se dirigrent vers une rue troite,ravages de pierres et d'ornires humides et infectes ,o se nichaient une multitude de bestioles nuisibles.Arrivs devant une boutique dsaffecte, la porte vermoulue,ils s'arrtrent et d'un geste rapide,Otchane,tira une grosse clef,qui tait dissimule dans un trou pratiqu dans le mur,ouvrit la porte et tous les deux,d'un seul lan,pntrrent dans une sorte de caverne sombre... A l'intrieur,il put voir un grabat tal mme le sol,sur une sparterie moiti rafistole et un peu l'cart,un tas de vtements chiffonns et sales,pendus mollement une cordelette et juste un peu l'entre,un vieux rchaud, ct de lui,trnait un attirail d'ustensiles uss et badigeonns de gratins noirs. Dans un coin,en soupirant,le chauffeur Mazij dposa son fardeau et soudain,son visage se crispa d'indignation et de fureur... VII Dahila,qui affectionnait tendrement la jeune Wahia,pour son extrme candeur et sa bonhomie,s'affairait incessamment auprs de sa petite matresse,toute prte satisfaire immdiatements ses moindres dsirs!Mais Wahia, livre douillettement la chaleur du lit, somnolait paisiblement,tout en murmurant de temps en temps, des mots incomprhensibles. Elle venait de lui apporter une tasse de tisane bien chaude,qu'elle avait mticuleusement prpare,sans qu'elle pt avoir l'audace de troubler cette paix si douce,qui semblait envelopper la jeune adolescente d'une aurole anglique,allie au charme profond qui manait d'elle..

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Cependant,elle dut s'clipser un moment,pour revenir encore se planter face au lit,puis d'un geste d'une dlicatesse trs raffine,elle s'approcha de plus en plus de la malade,tout en l'appelant d'une voix touffe,semblable un murmure d'une agrable brise printanire. Soudain,sans s'y attendre le moins du monde,les beaux yeux de Wahia s'ouvrirent paresseusement pour se braquer sur la servante avec l'expression d'une interrogation muette. Cher ange,dclara aussitt la servante avec une douceur infinie,je t'apporte de quoi te rafrachir par ce matin nuageux!J'espre que tu vas mieux que la veille!Tiens,bois ce sdatif!C'est un remontant,un tonifiant exquis,susceptible de te rendre de bonne humeur et de relever ton moral ... La jeune fille qui tenait toujours sa tte sur l'oreiller,rpondit d'un ton faible et presque inaudible. Non excuse-moi,je n'ai pas envie d'avaler cette tisane pour le moment!Je la trouverai d'un got trs amer,c'est certain,quoi qu'elle ait t prpare par tes soins!J'ai besoin seulement d'un peu plus de repos et je crois mme que,tant donn mon tat,si dbile et languissant,je ne me dcide pas d'aller au lyce aujourd'hui ...Le chauffeur Mazij va pouvoir se reposer lui aussi! Oh,mademoiselle,que dis-tu?Mais ne sais-tu pas que le chauffeur Mazij est dj congdi par ton pre? La jeune fille, cette nouvelle si inattendue,faillit perdre conscience pour de bon :elle ferma un instant les yeux pour les rouvrir de nouveau,mouills de pleurs. Comment?Mon pre a renvoy le chauffeur?Mais ce n'est pas possible!Pourquoi donc est-il si accabl par un mauvais destin?Pourquoi le perscute-t-on de manire si implacable?Et pourquoi l'a-t-il renvoy?Quel mfait,quel forfait a-t-il donc commis? Calme-toi,mademoiselle,apaise ta colre!Il est inutile que tu cries de la sorte!Ton mal risque de s'aggraver!Sois donc raisonnable,mon trsor,et arrte de pleurer! Comment pourrais-je ne pas souffrir?Comment pourrais-je rester insensible un geste aussi cruel qu'inhumain?Mon pre n'aurait jamais d perptrer un acte aussi indigne!Le pauvre homme n'a rien fait qui puisse tre reprhensible au point de mriter d'tre chass de son travail

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Non!Non!poursuivait-elle avec non moins de fureur,appelle-moi ma mre:je veux savoir pourquoi Mazij est renvoy...J'ai le droit de le savoir,acheva-t-elle sur un ton plein d'nergie. Oui,ma petite,tu as raison de t'indigner contre cette mesure injuste!Lana tout coup Nouhoud, en rentrant pas de loup dans la chambre de sa fille,qui gmissait de dsespoir,la tte affaisse sur l'oreiller,baign de ses larmes;j'ai beau protester contre ce geste cruel!J'ai cri l'injustice comme toi:mais rien n'a branl la dtermination de ton pre:il a rsolu de renvoyer le malheureux et il a mis en effet sa rsolution en excution et ce,en dpit de mon opposition nergique et ferme. Mais pourquoi a-t-il fait cela?Ce n'est pourtant pas son caractre!Cela m'afflige davantage...Je n'en peux plus,j'ai le sentiment de devenir folle de douleur!Il faut envoyer le chercher:il doit tre rhabilit et rintgr dans son travail,car je ne veux que lui comme chauffeur et je ne veux personne d'autre! Le malheureux est renvoy depuis deux jours,impossible de le retrouver dsormais,et d'ailleurs ton pre n'y consentira jamais!Cesse donc de te lamenter,ma petite!Ce ne sont ni tes pleurs,ni tes cris qui puissent influer sur sa dtermination!Rien ne semble flchir son coeur,surtout depuis que la fortune a pntr sa vie;il s'est radicalement mtamorphos et a perdu mme la notion d'amour et d'humanit:il ne discerne plus dsormais entre le mal et le bien,pour lui tout est devenu confondu! La jeune fille transpera sa mre d'un regard incisif;puis sur un ton morose,elle s'adressa sa mre: Et toi,mre,oses-tu prtendre que tu n'as pas pris part cette transformation bizarre?Ne l'as-tu pas encourag dans cette voie...?N'aspirais-tu pas l'accumulation d'une fortune considrable?Dis-le moi,te dclares-tu innocente de tout ce qui est arriv? Mais qu'as-tu,ma petite?bougonna violemment Nouhoud,en changeant l'expression de son visage,pourquoi me poses-tu des questions aussi curieuses?Je t'en adjure,dispense - moi de te rpondre,car tu ne mrites rien moins que d'tre tance ...Et cependant je ne le fais pas,,car, ce que je vois,tu sembles m'imputer injustement des choses dont je suis trangre,parce que tu n'es qu'une petite ignorante,incapable de savoir la vrit! Tu ferais mieux de t'adresser ton pre,pour le blmer de ce qu'il a fait...! Je te laisse,car je n'ai plus rien te dire..et surtout prends soin dornavant de ne plus me poser des questions ineptes et extravagantes!

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Nouhoud,aprs avoir lanc cette mise en garde formelle,sortit,en laissant sa fille comme foudroye,les yeux bahis,vaguement voils de larmes,entoure de la servante qui n'a pas eu le courage de prononcer un seul mot,tellement elle est habitue ne pas s'immiscer dans les altercations qui naissaient de temps en temps entre les membres de la famille Madar. Ainsi Wahia,aprs le dpart impromptu de sa mre,s'agita violemment sur son lit,comme si elle tait en proie des mouvements hystriques,puis,aprs avoir jet un regard terne vers Dahila,qui demeura cependant interloque,telle une statue fige ,muette et impuissante la consoler,presque inconsciemment,elle s'enfona dans un profond sommeil! Deux jours plus tard,au lyce, Hiam,qui avait pris sa place habituelle,manifestement accable d'anxit et d'ennui,du fait de l'absence remarque de sa petite amie,semblait, tout au long du cours,dans un tat de prostration poignante . S'apercevant de l'abattement de sa jeune lve,le professeur Alan,qui avait t saisi par la direction de l'absence de Wahia,pour cause de maladie,aborda Hiam la fin du cours et,sur un ton doux et consolateur: Hiam,ne puis-je pas savoir pour quelle raison tu n'es pas l'aise aujourd'hui?Es-tu souffrante ou bien l'absence fortuite de ta camarade a d te causer tant d'inquitude? Oui,monsieur,rpondit Hiam en laissant voir un visage tout mouill de larmes,Wahia est plus qu'une amie pour moi,c'est une soeur que j'adore du fond de mon coeur!Elle n'a jamais mrit les tourments qu'elle avait eus,elle, si sensible,si dlicate et si douce!Comment cela a-t-il pu arriver,mon Dieu? Raconte-moi un peu ce qui s'est pass,Quel est son mal?Aurait-elle t l'objet de l'gosme et de la mchancet de ses parents?Voudrait-on la contraindre pouser contre-coeur ce Rihane Bouhijame? Non,monsieur,ce n'est pas du tout cela:pour ce mariage elle n'a pas manifest d'opposition;elle s'est rsigne plutt la volont paternelle.Mais il s'agissait de tout autre chose:n'avez-vous pas lu les journaux?Il parat qu'ils ont publi des dtails sur le meurtre qui avait eu lieu au grand Thtre de Sfax. Oui,je suis dj au courant de cette affaire!Tout le monde est au courant dans la ville!Mais quel rapport y a-t-il entre ce meurtre et l'tat de sant de Wahia?Etait-elle prsente au moment de l'attentat?La tuerie eut-elle lieu sous ses yeux?Mais quel crime abominable!Pauvre Wahia!

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Elle s'est vanouie entre mes bras!C'tait une soire d'enfer inoubliable!L'affolement tait son comble!la panique avait arrach des centaines de gorges des cris et des vocifrations infinis,terribles et lugubres .On a t effar:nous tions pris dans un tourbillon de gens furieux et alarms! La cohue,une cohue monstrueuse,nous a engloutis pour ne pas nous relcher , qu' la sortie du Thtre, gmissant de graves meurtrissures et moralement abattus Quelle nuit effroyable!J'ai regrett de l'avoir accompagne :c'tait sur les instances de son pre que j'ai d enfin me rsigner cette invitation! A toi,il ne t'es rien arriv,comme je le vois!A part,peut-tre ce chagrin lancinant qui te dvore la suite de la maladie imprvue de ton amie!Je crois que tu as tout vu;tu n'as pas manqu le moindre incident! En toute franchise,rien ne m'a chapp:j'ai tout vu!J'ai vu des choses que j'ai de la peine relater: chaque fois que je me les rappelle,un malaise trange m'treint la gorge et m'empche de tout dire. Brivement,je vous dis que j'ai vu Madame Madar qui, frissonnant de te rreur,s'accrochait fbrilement contre la poitrine de Rihane Bouhijame! 'J'ai vu le pre de Wahia qui s'agitait comme un oiseau en cage,en criant lamentablement...!J'ai vu le petit Siane,qui pleurnichait bruyamment au pied sa mre laquelle il se tenait cramponn de toute son nergie..Enfin j'ai vu une horde de jeunes qui se pressaient en dbandade contre la mourante et qui cherchaient s'en emparer,n'et t l'intervention dissuasive de la police! Oh,Hiam,comme tu as un don d'observation extraordinaire!Les articles que j'ai lus dans les journaux n'ont insist que sur l'identit et la vie du malheureux meurtrier . Mais ce qui m' a frapp de prime abord,c'est que,hormis q uelques dtails insignifiants,tout ce qu'on a crit la-dessus est compltement faux et erron! On tait trs loin de la vracit des faits! Nos journalistes ne sont rien d'autres que des folliculaires,des plumitifs,qui ne savent absolument rien de tout ce qui touche le domaine du journalisme.Ce sont pour tout dire de petits cuistres,des farfadets qui se mlaient d'crire et qui fouillaient dans le sensationnel et l'impudique!Ils n'ont aucune ide du sens de la vrit ni de la dontologie du journalisme. Quoi qu'il en soit,cet vnement est des plus tragiques! Jamais il n'y en a eu de pareil dans les annales du crime! Bon,tu vas rentrer:il n'est plus temps pour toi de lambiner davantage!

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Ds que la fille eut disparu dans la cour,se htant de rentrer au domicile paternel,le professeur Alan,se livra des rflexions amres sur la destine humaine . Voil le pauvre fou affranchi une fois pour toutes de la misre implacable qui le poursuivait!Quel triste destin que le sien,mais aussi quelle fin tragique pour l'innocente cantatrice! Comme ce monde est fou!La vie est assurment une erreur,une erreur grossire,due une grave fatalit mystrieuse;une essence inutile,une folie,une vraie folie macabre,une prsence fortuite dans l'espace et le temps pour s'vanouir comme si rien ne s'tait produit! L'auditoire est un ramassis de cingls,de pauvres idiots,en qute d'un plaisir vain et fugace...Un plaisir qui n'en est pas un en ralit,si ce n'est une espce de propension malsaine et perverse de vouloir faire talage de sa vanit et de sa futile ostentation! Et la chanteuse aurait entretenu l'envi cette folie,cette dmence perturbatrice,dj inhibe chez les spectateurs de cette engeance ...Et c'est probablement ce qui l'a perdue jamais! ciel,mais quel sort funeste et aussi injuste rserves-tu l'homme sur terre! On ne saurait concevoir un malheur aussi pouvantable! Et cette malheureuse Wahia,si fragile,si susceptible,si affectueuse l'extrme,au point de s'oublier elle-mme pour penser aux autres! Le son de sa belle voix rsonne encore joyeusement dans mes oreilles ...Son sourire candide est encore vivace sous mes yeux et dans mon coeur! "On est n dans la joie et on meurt dans la douleur et le deuil!La nature est en perptuel renouveau:nous nous agitons sur la scne du monde,nous respirons,nous mangeons,nous dormons,nous nous querellons et mme parfois nous nous entre-tuons ,puis au terme de ces actes,nous sombrons dans le nant,o l'on est oubli jamais! "Tout est de la vanit et il n'y a rien que de la vanit dans notre monde!" VIII Par un matin humide et morose de cette fin du mois de mai,Naher Madar entra prcipitamment dans son bureau,s'installa dans un fauteuil de luxe,trs proche du coffrefort de l'entreprise,prit une clef spciale toute menue ,l'introduisit dans le trou de la serrure et machinalement,fit quatre ou cinq tours rapides et la porte s'ouvrit d'ellemme.

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Alors d'une main agile,il en dgagea tout un amas de liasses de billets de banque tout neufs,qu'il entassa soigneusement sur une commode dresse l en permanence,formant ainsi une chaine de petites monticules o l'effigie de Bourguiba s'talait ostensiblement. Puis en toute hte,il rangea le tout dans une grande valise diplmatique et,aprs l'avoir fivreusement ferme,il la dissimula dans un petit placard mural secret,masqu par un grand tableau de matre. A ce moment,apparut le beau Rihane,marchant d'une allure indolente,tenant dans une main un dossier volumineux et,s'tant lourdement blotti dans un fauteuil,il s'adressa au patron sur un ton optimiste: Voil,maitre,j'tais constamment en rapport avec la socit Hdiane et Cie ces derniers jours et tous les problmes ont t aplanis selon nos voeux :rien ne s'oppose dsormais votre dpart pour Sfax en vue de signer le contrat de construction! J'y ai dj bien rflchi,mon cher Rihane,interrompit Naher Madar d'un geste allgre,je savais que vous tes si avis,si perspicace,qu'il n'y aurait certainement pas d'obstacles que vous n'ayez surmont triomphalement! Ne vous en faites pas!J'ai tout prvu et je m'apprte d'ailleurs entreprendre ce petit voyage.J'ai en ma possession la clef de votre appartement,au cas o les procdures relatives la signature du contrat se prolongeraient plus que de coutume. Toutefois je pars ce soir,je serai de toute vidence de retour le lendemain,vers l'aprs-midi,puisqu'il faut que j'aille Tunis avec M.Hdiane pour avaliser le contrat et remettre un duplicata ou un fac-simul chacune des entreprises en sous-traitance. En tout cas,ne leur cdez rien!J'aurais aim vous accompagner pour vous aider vous en sortir,mais les affaires ici,comme vous le savez,ne me le permettront pas :en tout tat de cause,soyez ferme dans vos dclarations et surtout ne vous laissez pas branler par leurs boniments:j'en connais la tactique ,a coule dans mes veines! En cas de retard,la socit devrait en assumer les consquences!Il vous appartient ds lors de prvenir M.Hdiane ce sujet,et d'opter pour une position coriace sur ce plan..sinon on risquerait d'tre du! Ne vous tracassez pas trop la-dessus, mon cher ami!Rien ne m'affaiblira!Rien n'entamera ma force d'me ni n'branlera ma fermet lorsqu'il s'agit de l'intrt de mon usine!Ne vous en souciez donc pas,nous russirons mettre en marche la succursale au terme prvu:c'est une certitude irrversible!

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A ce moment,entra,d'une dmarche pnible et tranante, le pre Rahbane: Eh bien,pre Rahbane,dit alors Naher Madar avec un sourire malicieux,j'espre que ta sant s'amliore de jour en jour!C'est pour quand le retour de ton fils?J'ai un bon poste lui confier dans la succursale que nous allons crer. je ne crois pas qu'il revienne jamais,monsieur!Rpartit alors le vieillard d'une voix pleine d'amertume et de larmes,j'ai reu une lettre de lui voil deux jours peine! Hiam me l'a lue et j'en ai t fort afflig !J'ai failli ne pas venir ici,mais ma fille m'a suggr de vous voir et de vous remettre la missive pour que vous soyez au courant des tourments qu'endure mon fils Rihal. O est donc cette fameuse lettre?Puisque Hiam elle-mme t'a dit de me la remettre,la teneur devait m'intresser probablement! La voici!A sa lecture,j'ai eu une dfaillance cardiaque qui a manqu m'emporter! Je ne puis continuer vivre ici,alors que mon fils v gte dans l'enfer des prisons!Je devrais partir sa recherche et pour ce faire,je sollicite un cong de longue dure:j'espre que vous n'y verrez pas d'objections,monsieur Madar! Absolument,pre Rahbane,tu es libre ici:tu as particip l'dification de cette usine et tu as assist son expansion, laquelle tu as contribu pour une large part,c'est pour cela que j'ai donn mes instructions pour que,compte tenu de ton ge,tu sois pay intgralement comme avant sans tre oblig de travailler! Oui,pre Rahbane,c'est ainsi que,jamais plus personne ne te contraint dsormais de travailler ou de te reposer! "Tu travailles quand tu voudras et tu prends cong quand cela te plaira,sans que tu sois oblig de rendre compte personne. Rihane,lisez-moi,cette lettre haute voix:qu'on sache du moins ce qu'elle contient!En vrit,je brle d'envie d'en connatre la teneur,en dpit du manque de temps! Aussitt d'un geste hautain,Rihane prit la lettre,l'ouvrit et d'une voix calme,mais empreinte d'une indiffrence vidente,se mit la lire,avec toutefois quelque hsitation,comme s'il eut prouv de la rpugnance se charger de cette corve. Chre Hiam,Cher pre: Permettez-moi de vous dire la vrit sur mon sort.Ne vous en affligez pas,je vous en conjure!Ayez du courage,de la rsistance dans ces preuves pnibles!Je sais bien que votre tendresse ,votre affection pour moi,vous pousseront pleurer amrement sur mon triste destin.

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Mais encore une fois,je vous en supplie,ayez de l'nergie et de la fermet,face aux malheurs dont je suis actuellement l'objet! Les journaux n'ont rien dit de ce qui se passe Tunis:ils ont la lchet de passer sous silence les graves manifestations sanglantes qui avaient eu lieu il y a peu de jours et au cours desquelles des dizaines de pauvres tudiants ont baign de leur sang sacr les pavs des rues de la capitale. C'est en effet pendant ces vnements atroces que je fus apprhend aprs une pou rsuite impitoyable. Oui,mon pre,oui ma petite soeur:on m'a attrap et incarcr pour avoir pa rticip cette manifestation pacifique pourtant! On m'a tortur pour tenter de m'arracher des prtendus secrets dont je ne savais rien! Oui,on m'a inflig des supplices abominables,un calvaire affreux:je m' y suis rs ign,car la cause pour laquelle nous avions agi,moi et mes camarades tudiants,est une cause juste,honnte et humaine,qu'aucune tyrannie au monde,ft-ce mme celle des sadiques et sanguinaires courtisans du dictateur,n'anantira ni n'abolira jamais! Nous avons lutt pour restaurer notre organisation estudiantine,dj brise et dissoute par ce pouvoir despotique;nous avons lutt pour faire rgner la justice et la libert au sein du peuple! Nous avons lutt et nous continuerons lutter sans relche pour rcuprer notre d ignit spolie et pour vaincre l'ostentation,la forfanterie et la rapacit de cette bande de loups affams de notre perte et de notre destruction! Au dbut de cette semaine,on m'a arrach ma sombre cellule,pour m'emm ener,billonn et les yeux bands, dans un lieu souterrain,badigeonn de noir,et dont le sol est jonch d'une multitudes de flaques de sang caill.J'en ai senti le gluant liquide s'attacher la plante de mes pieds nus. L,trois sinistres tortionnaires, la mine patibulaire,et d'une carrure pouvantable,m'ont saisi bras le corps et,aprs m'avoir inflig une violente rosse,ils m'ont enchan solidement une grosse dalle en ciment,d'o mergeaient une multitude de pointes fines,qui pntrrent aussitt dans ma chair. j'ai lanc un cri douloureux,jailli du fond de ma gorge sche:j'ai pleur,malgr ma rsistance,malgr la dtermination que j'a prise d'avance de me montrer insensible la torture! Oui,j'ai pleur,j'ai cri lamentablement,alors que pendant ce temps,l'un de mes bou rreaux,lanait d'une voix pleine d'ironie:

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Tu avoues ou tu n'avoues pas,misrable mcrant?Dis-nous qui sont tes camarades,ceux qui taient avec toi la manifestation?Le lieu o vous tenez vos runions?Parle,vieille fripouille ou je t'assommerai de ce poing de fer!Ah,tu te tais et tu continues nous narguer par ton silence...Si tu avoues,on te dlivrera tout de suite,si tu refuses d'obir nos injonctions,nous te ferons voir l'enfer,oui,petit sacripant,le vritable enfer,tu vas voir,excrable andouille! alors ricane bien maintenant! Et devant mon mutisme obstin,un autre,s'tant muni en un tournemain de deux minces cables,s'approcha de moi,et d'un geste cruel,en appliqua en mme temps les deux bouts dans mon dos:soudain un cri dchirant,horrible fusa dans les profondeurs funbres de ce sinistre caveau et aussitt j'ai perdu connaissance. plus tard,je me suis rveill dans ma cellule,tendu mme le sol,tout endolori,de larges balafres sillonnaient mon visage,le sang jaillissait encore continuellement de mes fesses et de tout mon corps.Je rlais douloureusement,en silence..Je me sentais au bord de la tombe!La mort commence dj m'treindre de ses griffes inexorables! C'est avec une peine infinie que je suis arriv vous faire ces dtails sur mon ca lvaire...C'est un jeune dtenu qui se chargera de vous poster cette lettre.Il quittera la prison demain matin,aprs y avoir pass plus de trois ans,dans l'inanition et la torture . Ma petite soeur,mon pre:priez pour moi,car je crois que je ne me releverai plus.Je meurs chaque jour!Je me dpris,je me sens puis,exsangue!Je n'ai plus la force pour parler ou mme pour manger leur pitance rpulsive! Priez pour moi,car je vais mourir et je mourrai peut -tre avant que vous ne receviez cette lettre! Pardonnez-moi mes chers,pardonnez un pauvre garon qui prit pour ses profondes convictions,pour ses nobles idaux,que d'autres prendraient peut-tre pour des chimres. Ma main s'arrte:je n'en peux plus!Dj je me sens sur le point d'expirer!Adieu! Rihal Voil peut-tre la fin d'un martyr!Lana brusquement Naher Madar,avec une motion factice;oui,qui sait?Peut-tre qu'il est mort l'heure qu'il est..Le problme ,c'est qu'on ne sait pas o il se trouve:la lettre ne prcise rien ce sujet! Hi!Hi!Pleurait Rihab Rahbane en essayant en mme temps d'essuyer les larmes qui mouillaient silencieusement ses joues creuses et rides,mon fils!mon fils!Est-ce qu'il

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est mort?Est-ce qu'il n'est plus?Mais Hiam,peut-tre pour viter de me faire souffrir,ne m'a pas lu la lettre in-extenso;elle ne m'en a lu que la moiti!Quel malheur!Hi!Hi!Que deviendrai-je sans mon fils,mon unique appui dans ma vieillesse! Ne te tourmente pas trop,pre Rahbane,dit Naher Madar d'un ton consolateur,je sais encore que tu souffres intrieurement,plus que tu ne le parais..! Le coeur d'un pre est un rceptacle de toutes les douleurs humaines!mais ton fils est un militant,en ce sens qu'il savait ce qui l'attendrait:il l'a avou lui-mme sans ambages! Je veux savoir au moins comment je pourrais l'atteindre...voir ce qu'il est devenu! Je t'aurais aid,si je savais au moins o il se trouve!Mais il est probable que ton fils devait tre l'hte de quelques lieux obscurs! Tiens,voil une somme d'argent qui te servira pour faire les recherches:Tu partiras tout de suite pour Tunis;tu te mettras en relation avec le Ministre de l'Intrieur et l on t'clairera sur le sort de ton fils! Ce n'est pas l'argent qui me manque,monsieur Madar!J'ai besoin seulement de votre aide pour le retrouver! Je veux bien,mais pour le moment,je ne le peux pas,parce que je m'apprte descendre ce soir mme Sfax,pour que demain je sois au rendez-vous avec un certain M.Hdiane. Quant Hiam,ne t'en soucie pas,elle sera la maison auprs de Wahia,jusqu' ton retour! Merci de tout coeur,monsieur Madar,dit le vieil ouvrier en s'essuyant ses pleurs,je n'oublierai jamais vos bienfaits!Je vais partir illico pour Tunis! Alors d'un pas chancelant,le pauvre vieillard,meurtri dans son me,plor et abattu,se trana pniblement jusqu' la sortie. Cependant,Rihane et Madar,rests seuls dans le bureau,reprirent leur entretien interrompu,comme si rien ne s'tait pass: J'aurais aim partir demain matin,dit alors Naher Madar,perplexe,mais tu sais que le rendez-vous est fix pour huit heures l'htel Syphax et comme j'ai l'habitude de dormir tard dans la matine ,j'ai cru bon alors de partir ce soir! Je passerai la nuit dans ton appartement.. D'abord je dois passer prendre la petite Hiam pour tenir compagnie Wahia. Peut-tre qu'elle refuserait d'accepter de se rendre la maison,en raison de la situation malheureuse o se trouvait son frre!

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Il est toutefois certain qu'elle devait tre triste et accable de douleurs et une fille ,maussade et de mauvaise humeur comme elle est,ne consentira jamais venir gayer les autres par son babillage dlicieux:c'est une vidence universelle! Alors, pour moi,je prfre bien ne pas y aller! "Elle ne devait rien craindre,puisqu'elle a l'habitude de vivre seule dans la maison paternelle depuis la mort de sa mre! Son pre devait tre dj en route pour Tunis! Ne vous en faites pas,monsieur Madar,insinua brle-pourpoint le sournois Rihane,je ne crois pas d'ailleurs que sa prsence prs de Wahia soit ncessaire,puisque je me prpare passer la soire l-bas:je tiendrai compagnie toute la famille ! "cela ne me gne absolument pas,au contraire,je m'y sentirais comme si j'tais chez moi!Je veillerai tout,soit chez vous soit l'usine,jusqu' votre retour! Je ne m'en doutais pas!Je sais quel homme j'ai confi mes affaires et ma famille! En tout cas,j'espre ne pas tarder revenir,juste peut -tre le temps de mettre la dernire retouche au contrat..! Bon,je pars et vous me rejoindrez la maison:mais peut -tre qu'on ne s'y rencontre pas,parce que je me hte de regagner Sfax,pour pouvoir mettre l'argent en scurit:j'ai pris tout ce qu'il y a dans le coffre-fort de l'entreprise. Ne vous pressez pas,matre,prenez les prcautions qui s'imposent!Ne roulez qu' une allure modre,pour viter tout contretemp:D'ailleurs,si vous sortez ds maintenant,vous aurez encore assez de temps pour y arriver avant mme le coucher du soleil . XI Wahia,qui s'tait alite depuis presque une semaine,et qui souffrait d'une violente migraine,jointe une douleur lancinante dont elle ignorait la cause,refusait obstinment de se nourrir,si bien qu'elle est devenue,en trs peu de temps,d'une maigreur inquitante. Aussi,pour veiller sur elle,suivant la consigne formelle du mdecin Amial qu'on avait d plus d'une fois appeler son chevet ,la jeune servante Dahila,taciturne et d'une contenance recueillie,se tenait -elle constamment cloue sur une chaise,prte rpondre,selon sa coutume,au moindre dsir de sa jeune maitresse. Pendant ce temps,la jeune lve dormait peine:le mal qui la minait vue d'oeil l'empchait de se livrer au plaisir d'un sommeil continue ..Rares alors taient les moments

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o elle s'offrait ce privilge,lorsque sa douleur s'attnuait quelque peu,grce l'usage des sdatifs d'une efficacit tonnante ,prconiss par le Dr Amial. Avant de prendre le chemin pour Sfax,Naher Madar,qui avait dj pris la ravissante Hiam bord,crut de son devoir de passer la maison pour se rassurer sur la sant de sa fille,qu'il trouva d'ailleurs en train de s'assoupir paisiblement,sous l'oeil vigilant de la servante.. Au bruit des pas,elle ouvrit lgrement les yeux et put voir,non loin de Dahila,son pre et son ct,son amie Hiam,dont les traits devinrent tout coup tristes et sombres. Wahia,ma chrie,dit alors le pre avec un accent morne et vacillant ,comment te sens-tu pour le moment,J'espre que ta migraine s'amnuise graduellement! Oui,pre,bafouilla la jeune malade,d'un ton presque inaudible,je crois que je me sens presque beaucoup mieux qu'auparavant!Mais ce qui me tracasse,c'est cette migraine intermittente:j'ai la tte qui s'agite sans cesse comme dans un tourbillon interminable!C'est comme un volcan en tat d'ruption! Tout se calmera,cher ange!Tu seras bientt gurie,pourvu que tu observes strictement les conseils du Dr Amial. C'est un homme srieux et talentueux:il m'a rassur dj que tu souffres simplement d'une lgre indisposition et que tu t'en remettras trs bientt! J'espre alors qu' mon retour,je te retrouverai aussi pleine de sant et d'activit qu'autrefois! Je vais descendre en bas:Dahila prpare-moi ma valise et dpose la dans la malle de la voiture en arrt devant la porte du jardin! En attendant,Hiam reste prs de Wahia,;elle a besoin,je prsume,de ta prsence .En tout cas,si tu sens que ce n'est pas le moment,je peux te ramener chez toi sur-lechamp,car je vois que tu es terriblement inquite pour ton frre!: Ds que Naher Madar et la jeune servante eurent franchi le seuil de la chambre,Wahia, peine la tte leve sur l'oreiller blanc,braqua sur son amie des yeux vagues,qu'offusquait un voile de larmes,puis,d'un accent d'une tristesse ineffable,elle dit: Hiam,mon amie,ne vas-tu donc pas te dcider d'abandonner la folle esprance dont tu te nourris inutilement?Ne vas-tu donc pas te rsoudre quitter mon pre?Ne sais-

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tu pas que ce que tu fais est un grave forfait,un crime abominable,:ensorceler et sduire le pre d'une famille innocente! Je t'adjure Wahia,de ne plus me parler sur ce ton acerbe!Je t'ai affirm plusieurs reprises que ce n'tait pas ma faute et que c'tait la faute de ton pre lui-mme,qui a eu de la passion pour moi,oui,ce n'est pas du tout une sorte de bguin,une passade phmre,c'est au contraire une passion violente,imbattable,indestructible,une passion qui ,en un mot,frise la folie! Alors comment oses-tu dans ce cas me conseiller de m'loigner de lui,lui qui,d'aprs ce qu'il m'a dclar,ne respire que pour moi et ne vit que pour me rendre heureuse? Te rendre heureuse?Quelle sottise!Mais il a une femme,des enfants:cela ne te fait pas souffrir dans ton for intrieur?ne vois-tu pas que,par ta conduite insense,tu risques de nous entraner dans un prcipice sans fond? Alors Hiam,ma tendre amie,ne me vole pas mon pre,carte-toi de son chemin et qu'il s'occupe de son travail et de sa famille: Mais pourquoi donc ce dsarroi,Il n'est pas prs de vous relcher!Il est toujours l et il n'y aura rien de chang dans ses habitudes ...Seulement il a besoin de quelqu'un qui puisse le distraire un peu du souci des affaires et c'est moi qu'il a choisie! Au surplus,je vais te faire un aveu sincre;j'espre que cela ne te chagrine pas dava ntage:je suis quasi enceinte,oui ma chrie,je suis enceinte,car je n'ai plus de menstruation depuis bientt un mois et demi,et je me sens au comble de la flicit!Tu ne vois pas le teint de mon visage tout rubicond et....? Quoi?Enceinte?Toi,ma petite Hiam!Toi,enceinte?Et le fruit que tu crois sentir dans ton ventre est l'oeuvre de mon pre?Mais quelle nouvelle atroce! mon Dieu,secourezmoi!Je me sens dfaillir:le crime dpasse mon entendement!Sors d'ici!Je ne veux plus te voir:tu n'es plus pour moi qu'une petite femelle infme et ignoble!Ton comportement dsinvolte m'exaspre et me tue!Ton arrogance irrite ma douleur! Et la jeune Wahia s'effondra,pour sombrer tout coup dans un profond dsespoir...L'instant d'aprs,elle fondit en larmes,en s'efforant d'touffer de dchirants sanglots dans le creux de l'oreiller.. Puis,d'un mouvement spontan,elle releva la tte et s'aperut qu'elle tait seule dans la chambre:Hiam,contrite et honteuse,s'tant dj glisse furtivement au dehors,pour rejoindre Naher Madar. Nouhoud,qui tait dans sa cabine de toilette,en train de se prparer pour accueillir son amant,n'a rien vu ni entendu de ce qui s'tait pass dans la chambre de sa fille.Ainsi

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d'un pas leste,aprs avoir travers le couloir ,elle regagna tout de suite l'escalier,non sans avoir jet au pralable un regard furtif sur sa fille qui paraissait se livrer des hoquets saccads,en prsence de la fidle Dahila,qui la retenait entre ses bras,s'efforant vainement de la rconforter, lui parlant l'oreille avec douceur,tout en lui donnant de petites tapes lgres dans le dos,comme pour la calmer. Alors totalement indiffrente ce spectacle dsolant,elle se prcipita dans le salon et de l,elle s'avana lentement jusqu' la vranda,et,soudain,ses yeux rieurs rencontrrent ceux de Rihane,qui rentrait htivement dans le jardin et se jeta dans les bras de son amante qui frmissait dj de plaisir,puis reprenant ses esprits,tout en soupirant en prvision d'heureux moments en compagnie de sa maitresse,il dit: Je l'ai crois tout l'heure.. y est ,il est parti pour Sfax:j'ai vu la charmante Hiam,assise ses cts..Comment... ?Elle n'a pas voulu rester ici?A-t-il donc le dessein de la dposer chez son pre,mais celui-ci est absent,il est parti pour Tunis, la recherche du corps de son fils qu'on venait de supplicier!Un martyr de plus sur les bras de ces minables tortionnaires! Mais vous dites que Hiam tait l?Que venait-elle faire la maison,Je ne l'ai pas vue;j'tais en train de faire ma toilette .Je crois qu'elle devait s'tre querelle avec Wahia,qui rpugnait de la voir!Je venais de passer devant la chambre de ma fille:elle m'a donn l'impression d'tre dans une agitation extrme! C'est peut-tre pour cela que Naher a d la reprendre pour la dposer chez elle.Quelle gamine effronte!Sa vue seule me fait horreur!N'allait-elle pas enfin lcher prise et nous laisser en paix? Ne soyez pas assez dupe,ma chrie!Votre mari semble avoir du got pour elle.Il s'en est entich,au point de combler son pre d'amples bienfaits:c'est d'aprs ce que j'ai pu constater !Cet amour dure depuis un certain temps,un amour fou,vertigineux et indracinable comme le ntre.. ! Vous plaisantez assurment, Rihane!Cela ne doit pas tre vrai!Comment Naher Madar pouvait-il s'eprendre d'une gosse de l'ge de sa fille?Ce serait coup sr le comble de la drision,si c'tait vrai!Quelle horreur!Mais ce serait encore un crime des plus affreux.Etes-vous certain de ce que vous me dbitez, Ne dramatisez pas trop l'affaire,ma chrie!l'amour ne reconnat pas de bornes,ni d'obstacles!La diffrence d'ge n'a pas de sens,au contraire,elle peut tre un stimulant,un stimulant viscral!Pour lun comme pour lautre. !

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D'ailleurs,pour vous dire la vrit,je n'en ai aucune ide prcise ...Tout simplement ce ne sont que des hypothses,des conjectures plus ou moins certaines! Donc si vous n'tes pas sr,pourquoi avancez-vous des choses pareilles? Sincrement,ce qui a pu semer le germe du doute dans mon esprit et ce qui m'excde vraiment en ce moment,c'est que, tout l'heure,au bureau,il prtendait ne pas vouloir aller la prendre chez elle,comme il l'avait promis son pre ...Et maintenant je la vois ses cts,toute ravissante, avec son sourire et ses beaux yeux d'une adolescente qu'enflamme l'amour! Pire encore,il a la possibilit de prendre demain matin la route pour Sfax et d'y arr iver beaucoup plus tt qu'il ne pense... "Or sa dcision de passer la nuit l-bas,aprs s'tre procur la clef de mon appartement est, je crois ,une preuve sre de la vracit de ce que j'avance..Ne le pensez-vous pas,mon trsor? Cela me rbute mortellement!Je ne pouvais penser que Naher Madar puisse un jour s'amouracher d'une gamine cervele.En toute franchise,cela me dpasse!Je n'y comprends rien! "Quoi qu'il en soit,que sa passion pour cette petite sorcire soit vraie ou fausse,cela ne doit nullement m'incommoder,puisque je n'ai plus besoin de lui!Je n'aime plus que vous,rien que vous,mon chri:le reste n'existe pas pour moi! Moi aussi,je vous aime d'un amour sans limites et rien ne saurait me sparer de vous:je suis prt vous suivre partout o vous voudrez! Nous devons partir Tunis pour vivre ensemble:j'y possde une maison au Bardo,ce sera notre nid d'amour;nous y serons les plus heureux de la terre et personne ne viendra nous importuner! J'exigerai mon divorce qu'il ne refusera certes pas et une fois libre,nous nous mari erons et je serai votre femme lgitime. En ce qui concerne nos moyens de subsistance,j'ai des subsides qui nous feront vivre quelques mois,en attendant que nous trouvions du travail. N'est-ce pas que c'est la solution idale,pour en finir avec nos relations clandestines? Mais c'est l un argument logique,un raisonnement plausible,que nous acceptons d'un commun accord sans discussion,puisque c'est la seule issue laquelle nous entendons aboutir:voil une nuit qui s'annonce merveilleuse,claire et divine,propice nos bats amoureux!

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Naher Madar ne reviendra que demain soir,nous aurons alors assez de temps pour nous aimer tendrement! Allons,mon chri,il est presque l'heure de la soupe! Et les deux amants,toujours troitement enlacs,pntrrent dans le salon et de l,ils passrent dans la salle manger,o ils s'attablrent face face ,en se lanant continuellement des oeillades amoureuses,dans la perspective de ces moments dlicieux qu'ils brlaient dj de revivre sur un lit douillet. Un peu plus tard,pendant qu'ils se gavaient tranquillement de ces mets exquis,que Nouhoud avait apprts elle-mme en vue de cette occasion solennelle,leur quitude fut soudain trouble par l'irruption inattendue du petit Siane,qui,accompagn du basset qui se faufilait entre ses jambes,fut comme dconcert,en dpit de son jeune ge, de voir l'oncle Rihane assis la place mme de son pre. Entre-temps et pendant que le duo s'changeait rciproquement des regards pleins de dsir,en prsence mme du bambin qui semblait ne rien comprendre ce mange insolite,Naher Madar roulait vive allure en direction de Sfax,tout en jasant gaiement avec la douce Hiam,qui croyait nager dans un ocan de bonheur,tellement elle se sentait comme prise sur les ailes de cette joie dlirante dont elle avait toujours rv. Le soleil virait lentement vers le couchant et brusquement la nuit embruma la campagne dserte. Ta mre est donc morte alors que tu n'avais que dix ans,je crois?Fit observer indiffremment Naher Madar,tout en regardant la route devant lui,elle et t trs jolie, ce que je prsume? Cest vrai,j'ai t trop petite quand elle tait morte,pour pouvoir apprcier sa juste valeur sa beaut ..On m'a dit cependant qu'elle me ressemblait trait par trait! Naturellement,mon ange:cela veut dire dire qu'elle tait en effet trs belle et d'un charme divin...! Soudain il eut comme un frisson d'angoisse qui lui fit crisper nerveusement ses mains sur le volant,puis se calmant instantanment,il dclara d'une voix chuintante . J'ai le sentiment que nous sommes poursuivis!cette bagnole qui est l,derrire nous,depuis que nous avions dpass Mahars,ne semble pas prte nous relcher! Chaque fois que je ralentis pour lui permettre de nous dpasser,j'ai l'impression qu'elle en fait de mme, et si j'acclre,elle en fait autant!Quel triste mange! Alors Naher Madar,intrigu ,presque terrifi,par la prsence de cette voiture mystrieuse qui,avec persistance,roulait derrire lui, tous feux allums,n'avait rien trouv de

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mieux que de rduire davantage de vitesse et d'accoster un peu contre le rebord de la chausse,tout en poursuivant lentement sa marche, les yeux constamment braqus vers la voiture qu'il voyait se profiler distinctement dans le fond du retroviseur . Aussitt,avec une allure vertigineuse,la voiture le dpassa en roulant follement au milieu de la chausse. Une fois Naher Madar ayant repris sa vitesse normale,il s'engagea rsolument dans la voie dserte et peine fut-il arriv la hauteur d'un virage accentu amnag la suite d'une pente naturelle,qu'il vit une voiture en position de travers,arrte au beau milieu de la route et deux hommes en train de se dmener pour l'en dgager. A cet trange spectacle:une voiture mise de guingois, barrant totalement le chemin,et deux grands gaillards qui semblaient lutter pour la mettre en marche, il dut s'arrter et pendant qu'il attendait qu'on librt la voie,les deux hommes,la tte enveloppe dans un cache-col ,d'o l'on ne voyait que les yeux,s'lancrent d'un bond sur lui,faisant jaillir chacun une grosse arme blanche,une espce de dague la pointe fine,qui tincelait dans la nuit,et ,d'un geste brutal,ils ont ouvert la portire de la voiture,pendant que la jeune fille,dj sous l'empire de la terreur, frissonnait d'effroi,pleurait tue-tte et demandait grce,lanant hystriquement des suppliques mouvantes,les deux hommes,faisant la sourde oreille,s'emparrent de la valise diplmatique sous les yeux effars de Naher Madar,qui n'a pas eu le courage mme de se mouvoir sur son sige,encore moins de faire le moindre geste pour les en empcher, tant une terreur insidieuse s'infiltrant dans ses veines,lui entrava tout mouvement et le retint alors en tat de paralysie complte. Cependant les deux hommes,qui avaient pris soin de se tenir silencieux tout au long de l'assaut,ne se communiquant entre eux qu'au moyen des gestes,brandissant constamment les longues armes qu'ils dtenaient dans leurs mains,dgonflrent deux roues de la voiture,en lacrant les pneus avec les mmes armes et, d'un bond d'une bte froce fuyant le chasseur,s'engouffrrent dans leur vhicule pour disparaitre en un rien de temps dans la nuit noire. Et pourtant il devait tre neuf heures du soir!Cette attaque n'avait dur que quelques minutes peine! Les deux pillards nocturnes se sont vanouis dans la steppe immense qui se baignait,infinie et vaste, dans les tnbres!

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Ils auraient pris un chemin vicinal du ct de la contre Chaffar pour dboucher ensuite sur la route nationale!Il n'y avait qu'eux qui sache le trac de leur itinraire au fond de cette espce de savane inculte o on ne voyait pas une me qui vive,rien que quelques oliviers rabougris que la main humaine ne touchait qu'une fois l'an. Et pendant que les deux revenants conduisaient leur vhicule dans la nuit opaque,les deux pauvres victimes,mues et profondment bouleverses,ne purent que maudire les deux agresseurs,en les accablant d'injures et de menaces. L'adolescente Hiam Rahbane,toujours tremblante comme un ftu de paille,essuyant d'un geste lourd ses pleurs qui ne cessaient de couler,se tenait tranquillement blottie dans son sige,tandis que Naher Madar,sortant soudain de son apathie, au comble du dsespoir, quittait lentement sa place pour errer,au paroxysme de la fureur, au milieu de la voie,regardant avec inquitude l'apparition des feux d'une voiture qui s'approchait de plus en plus. A un signe de sa main,elle s'arrta sa hauteur:c'est une camionnette bche qui pullulait dj en grand nombre dans la rgion :aussitt,le chauffeur,un rude campagnard,vtu d'un ample burnous capuchon et aux yeux de feux,demanda d'une voix sourde: Que vous est-il arriv,une panne?s'enquit aussitt le chauffeur apparemment un peu mch,heureusement que le temps est calme et que je suis venu au moment opportun,autrement vous seriez contraint de passer la nuit dans votre voiture ..Comment c'est arriv? Et pourtant ce n'est pas du tout un vieux tacot,c'est une voiture de luxe,encore flambant neuve..ou je me trompe? J'ai deux roues creves..si vous pouviez me faire le plaisir de les remplacer ...j'en ai une de secours..Pour l'autre... Et pour l'autre,monsieur,interrompit brusquement le chauffeur d'une voix manifestement avine,vous ne trouverez plus de vulcanisateur cette heure-ci...Je vous propose de vous ramener chez vous ,moyennant un prix raisonnable,videmment,ou vous descendrez Sfax ,car Mahars,il n'y a pas d'htel...Qu'en dites-vous?Ah!Je vois que vous n'tes pas seul,a ne fait rien ,je suis tout dispos vous prendre bord,au lieu de rester ici souffrir le froid jusqu'au matin...D'ailleurs aucun automobiliste ne s'arrte dans la nuit,surtout dans un endroit pareil! Bien volontiers,monsieur,j'y consens..H Hiam,viens vite,nous allons reprendre le chemin du retour!

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Ah!C'est votre fille?Je vois qu'elle tremble terriblement! Ce n'est rien,monsieur,elle est trs sensible!Elle ne tolre pas des incidents de ce genre!Ramenez-nous la ville de Skhira et l on vous indiquera o vous devez nous dposer! A vos ordres,monsieur,ma camionnette est votre disposition,pourvu que vous me gratifiiez avec gnrosit,je vous conduirai o vous voudrez! Vous avez l une fille trs charmante,mais d'aspect un peu chagrin,ce qui m'afflige beaucoup! Ah!si j'tais clibataire et que je n'ai pas ce tas de gosses dont je ne veux plus,je demanderais sa main votre auguste altesse!Mais malheureusement,j'ai cette brute de femme,une vritable mgre,dont la vue seule me met au supplice et suscite en moi des regrets amers et... de la haine mme pour la vie! Ah!ah !Poursuivit-il sur un ton larmoyant,Jeunesse!Jeunesse!Comme tu m'chappes et j'execre la vieillesse,qui est en fait le terme de la vie:Pourtant un seul regard de cette ravissante beaut vaut mieux que le monde et que la vie mme! Mais,monsieur,pourquoi donc nous vieillissons,aprs les dlices pittoresques de la jeunesse? "D'ailleurs la femme aussi est comme une rose,elle se fne,se fltrit,aprs avoir rpandu autour d'elle le parfum de sa jeunesse et de son sourire enchanteur!fini l'enchantement de la jeunesse!Fini l'den du plaisir! Dieu,bnissez-nous,nous autre,pauvres hommes,naufrags de la terre! Et comme il s'est aperu que personne n'a rpondu sa triste complainte,il se tut:aussitt un silence lourd comme du plomb s'installa parmi les voyageurs,pendant lequel Naher Madar se livra des hypothses pnibles: qui aurait pu faire le coup?Comment ces deux sclrats ont -ils t informs de mon dpart pour Sfax,transportant avec moi des fonds de valeur importante?Pourquoi alors se sont-ils empresss de se jeter sur la valise?Et comment le savaient-ils ?Se pourraitil qu'il et des mouchards dans l'usine?Frquenterais-je alors mon insu des tratres qui pient mes mouvements?Mais comment pourrais-je percer cette grave nigme?D'abord qui sont ces deux minables criminels?Seraient-ils par hasard Otchane et Mazij?Non,je ne le crois pas,ils sont incapables d'une telle vilenie,d'une telle entreprise trop hasardeuse! Qui pouvaient-ils tre alors?Seraient -ils deux suppts,deux minables satellites de ce Rihane,en qui j'ai plac pourtant toute ma confiance?Non,quelle folie de croire une

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telle probabilit!Rihane ne trahira jamais ma confiance!Qui taient-ils alors et qui les a commandits?Voil la question angoissante qui me dchire! Mais si j'avise la police,je serai coup sr mis dans l'engrenage d'une enqute que je rpugne par ma nature!Et cette pauvre Hiam,unique tmoin de l'agression,sera soumise un interrogatoire pour le moins infernal! Non!Non!Je prfre mieux donc garder le silence! En ce qui concerne l'argent perdu,je m'en fiche carrment,tant que j'ai Hiam prs de moi et ma porte! "L'argent,je peux le rcuprer par d'autres moyens,mais Hiam est irrcuprable,car une fois perdue,elle le sera pour toujours et moi avec elle!" X Il tait presque une heure du matin. Au bruit du moteur d'une voiture cette heure tardive de la nuit,Rihane s'arracha contre-coeur aux bras de son amante,sans que celle-ci ne s'veillt,se rhabilla la hte, puis d'un pas chancelant,comme un somnanbule,alla se poster dans la vranda:il vit d'abord la lumire d'une voiture qui disparaissait sur le chemin,en direction de la ville,puis une silhouette d'homme se profila sous ses yeux bahis. Mais c'est Naher Madar lui-mme!Songea -t-il avec consternation,que lui a-t-il pris pour revenir ainsi tout de suite?A-t-il conu des soupons au sujet de mes rapports avec sa femme?Non,je n'en ai pas le sentiment,autrement il aurait abord la villa clandestinement et sans se faire voir,s'il avait vraiment eu le dessein de vouloir tenter de nous surprendre en flagrant dlit! "Retournons dans la chambre et faisons semblant de dormir! Et sans perdre de temps,il pntra en haletant dans sa chambre et se mit promptement au lit. Naher Madar,qui venait de remonter dj l'escalier,se dirigea en toute clrit vers la chambre de sa fille et l,tendue au pied du lit,il trouva la servante Dahila qui s'assoupissait calmement,terrasse par la fatigue. Avec une prudence extrme,il referma la porte et au moment de s'en aller se coucher dans sa chambre,il vit sortir Rihane de la sienne,les yeux mi-clos,prt bondir sur lui: Ah,c'est vous patron?Demanda-t-il aussitt avec un trouble simul,le visage dfait,mais qui ne donnait pas l'impression de quelqu'un qui venait de se rveiller,excusez-moi je vous ai pris pour un intrus!Mais qu'est-il arriv?Pourquoi vous tes

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dans cet tat bizarre?La voiture est-elle tombe en panne?Avez-vous eu un accident,ou bien vous avez d oublier quelque chose d'importance? Il n'y a rien de tout cela,mon cher Rihane!Rpondit Naher Madar,avec une voix sombre:je suis un homme ruin;on m'a chip tout l'argent ..en un tournemain.Il ne me reste plus qu' mourir! Comment?Que dites-vous l?Quelle terrible calamit !Serait-il possible que vous soyez vol de la sorte,avec cette facilit inquitante?Et qui tait ce larron diabolique? Rihane,ne me posez plus de questions ce sujet!Je ne veux plus que vous m'en parliez!Je veux tout oublier!Il n'y a pas de raison ce que je me dsespre en vain!Le vol a t commis et je n'ai pu rien faire pour m'pargner une douleur aussi mortelle! Wahia allait-elle mieux?Avez-vous veill sur elle? Maitre,je ne vous cache pas que Wahia souffre normment!Le Dr Amial que j'avais appel,tait l il y a peu prs une heure ..Il n'a rien dit,mais il parat que votre fille a de la fivre,une fivre qui s'obstine ne pas vouloir partir! Comment ce diable de mdecin n'a t-il rien pu faire pour gurir ma fille!Ce n'est pas possible!Cependant je viens de la voir l'instant:elle dormait,en faisant entendre de temps en temps un gmissement touff!Demain on verra ce qu'il faut faire pour elle! Madame ne s'est-elle pas rveille?Elle dormait dj avec insoucianceJe vais la rveiller! Elle a veill trop sur sa fille ...elle n'en pouvait plus de fatigue et de dsespoir:elle a d alors rentrer dans sa chambre pour se reposer .Je crois donc qu'il n'y a pas lieu de la dranger! Je dois me rassurer sur son tat:j'espre qu'elle n'a pas ferm la porte de l'intrieur! Comme Naher Madar s'entta vouloir pntrer dans la chambre de Nouhoud,Rihane,troubl et ne sachant plus que faire devant le dsir du patron,s'clipsa pour se rfugier dans sa chambre. Le patron,toujours en proie une trs vive motion,se prcipita vers la chambre de Nouhoud et d'un lan que stimulait dj une dtermination invulnrable,s'y engagea et le spectacle qui s'est offert ses yeux effars,l'a mis dans une violente fureur,qu'il s'efforait vainement de rprimer. Nouhoud,tendue toute nue sur le lit,dans une position suggestive,semblait dormir profondment.son corps d'une blancheur d'albtre s'talait langoureusement sous l'oeil

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anxieux du patron.Aussitt il se mit fureter de ses yeux carquills et constata avec une indignation contenue que la place o il dormait habituellement tait dfaite ,que son coussin tait renvers ,que dans le lit tout avait t mis sens dessusdessous.Instinctivement, ses yeux se promenrent lentement autour du lit pour s'arrter soudain sur un linge d'homme jet sur la moquette ...Alors d'un geste dlicat,il se pencha,retourna l'objet et il s'aperut avec horreur qu'il s'agissait d'un slip. D'un geste rapide, il le plia et le fourra dans sa poche .Puis,soudain,son attention fut attire par un mouchoir en toile fine gisant au pied du lit:aussitt il se pencha,ramassa le mouchoir,le dplia nerveusement,et il fut surpris de constater qu'une matire visqueuse encore toute frache s'y agglutinait ,en y imprimant une trace ronde A cet instant le corps de Nouhoud remua lgrement et fit un mouvement brusque en se vautrant avec concupiscence dans les draps immaculs,tout en prononant imperceptiblement le nom de "Rihane que Naher Madar ne semblait pas avoir peru di stinctement. Puis comme si elle venait d'tre mordue au vif,s'arracha sa torpeur et se redressa machinalement sur son sant,les yeux peine dssills,tout en les frottant nerveusement.: Ah,Nouhoud,mon ange!Dit alors Naher Madar d'un ton sarcastique,pourquoi es-tu dans cet tatCe n'est pas ton habitude de te coucher toute nue,quand je ne suis pas avec toi!Ah,je comprends,c'est la chaleur dont ta chambre est dj sature qui t'a oblige de te dpouiller de ta chemise de nuit,de ton soutien -gorge et de ton slip!Mais pourquoi donc ce trouble manifeste?Aurais-tu peur de ton mari?Crois-tu que je suis son sosie ou un fantme,pour que tu sois bouleverse terriblement?Parle donc,pourquoi ce mutisme trange? Tu m'as fait peur!Mais n'es-tu pas Sfax?Pourquoi ce retour impromptu?Est-il arriv quelque chose? Oui,il est arriv en effet des choes inouies dans cette maison!A peine suis-je parti,qu'il s'y est produit le forfait le plus odieux! Qu'est-ce que tu dbites,mon ami?Riposta Nouhoud avec plus d'nergie,cesse de dire des balivernes et redresse-toi un peu!Je n'admets pas qu'on m'attribue des arrires-penses extravagantes! Tu sembles avoir vite oubli ce que tu as fait,toi,d'une adolescente aussi nave!

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Va la voir,cette petite amante que tu as le cran de sduire en trahissant la confiance aveugle d'un pauvre pre,un vieillard dcrpit,valtudinaire et dj au bord de la tombe...! As-tu vid enfin ton sac?Vieille pute,comment as-tu pu avoir ce culot de crier ma face et d'lever le ton sur ton mari?Et ces calomnies aberrantes,d'o les-as-tu recueillies? Salope!Habille-toi vite,j'ai une affaire rgler avec toi!Tu ne manques pas d'audace, ce que je vois,tu commets l'adultre avec mon employ sur le lit conjugal et tu oses rouspter de la sorte,comme si tu tais une petite sainte -nitouche!Vite dtale-toi de l,sinon je te tue! Et il est sorti en criant hystriquement,appelant tue-tte,au point de rveiller en sursaut toute la maisonne. O est-il,ce monstre infme,demandait-il avec une colre vhmente,en ouvrant brusquement la chambre o tait Rihane?O est-il ,ce rengat,ce rustre abject,ce tratre pourri?O est-il?Quoi?il a pris la fuite,?Je l'attraperai!Je le scalperai vif!Je l'exterminerai!Je l'empalerai!Je l'anantirai sans rmission!Je ne le relcherai jamais!Je le poursuivrai jusque dans le sein de l'enfer! A ce dchanement insolite, cette furie ardente,Dahila accourut,ahurie et toute blafarde,tandis que Siane,se lamentant bruyamment,se vautrait entre les pieds de son pre qui gesticulait avec dmence,vocifrant sans cesse,en lanant des anathmes,auxquels s'ajoutaient les criailleries intermittentes du roquet. Puis,n'en pouvant plus,il alla s'affaler sur son lit,poussant des sanglots dchirants,accompagns par des propos incomprhensibles et,sans qu'il s'en rendt compte,il s'affaissa lentement,ferma les yeux et s'assoupit. Au petit matin,en dpit du manque de sommeil et des tourments qui ne cessaient de le ronger insidieusement,le pauvre Naher Madar se leva et quitta sa chambre et comme il descendait l'escalier,tel un automate dsarticul,la servante,dj en proie une vive agitation,vint vers lui et d'une voix tremblotante: Monsieur,vite venez voir Wahia,il me semble que son tat devient de plus en plus critique!Elle a aval les mdicaments que lui avait prescrit le mdecin ;mais son tat ne s'amliore pas pour autant,au contraire,il ne fait qu'empirer! Bien Dahila,va prs d'elle et prends soin de ne pas la quitter :je vais voir ce qui se passe l'usine et je ne tarde pas revenir!

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Mais dites-moi Dahila,n'as-tu pas remarqu ces derniers temps le comportement douteux de ces deux tratres?Si oui,pourquoi ne m'en as-tu pas avis en temps utile?Pourtant tu sais bien que j'ai de la sympathie pour toi ..! Monsieur, vous dire vrai,je n'ai rien remarqu de suspect:j'tais trs occupe de Wahia et je ne la quitte que dans dans de rares occasions.D'ailleurs ,il ne me viendra jamais l'esprit l'ide que Madame Nouhoud puisse tre capable de vous tromper sous votre toit et avec qui?Avec l'homme que vous avez tir de la boue! C'est bien Dahila!Aie l'oeil sur Wahia jusqu' mon retour!Entre-temps,appelle le mdecin Amial;il faut qu'il reste prs d'elle en permanence! Immdiatement, Naher Madar prit la voiture du chauffeur et se rendit tout de suite l'usine et l,il eut la triste surprise de trouver tous les travailleurs masss par groupes disperss l'intrieur, rclamant cor et cri le salaire du mois de mai! Devant cet tat de fait,Naher Madar ordonna l'vacuation rapide de la fabrique,en promettant toutefois que tous les ouvriers seraient pays ce soir mme . Ainsi, aprs avoir ferm l'usine,il retourna chez lui! Avec prcipitation ,il s'est rendu la chambre de sa fille,qui ne cessait pourtant de gmir, tellement elle se sentait comme mine par une douleur atroce au niveau de la poitrine. Il resta plant devant elle,dchir entre le spectacle de la souffrance de sa fille et de son propre dsespoir:enfin d'un geste d'automate,il s'essuya le front dj submerg d'une vague de sueur froide;il a eu l'impression d'tre au bout de l'enfer .Soudain pendant qu'il tait l ,perplexe et sidr,dvor d'un immense chagrin,Dahila hardiment rompit le silence lugubre de la chambre et annona d'une voix au timbre mlancolique: Madame est partie!Elle a pris tout ce qu'il y a dans la garde- robe.Rihane est revenu peu aprs votre dpart et l'a prise bord,puis il a dmarr comme un fou en direction de Kairouan peut-tre. Naher Madar,avec une peine infinie,se tourna vers la servante,comme s'il venait d'tre arrach un cauchemar affreux: Comment,Elle s'est enfuie avec cet ingrat?Puissent-ils tre foudroys en cours de route!Quelle femme infernale,traitresse et impure!Je n'ai jamais pens qu'un jour je serais le jouet de sa trahison machiavlique!c'est fini,ne me parlez plus de ces crapules!Dis-moi,est -ce que tu as excut mon ordre:tu as appel le mdecin ?

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Oui,monsieur,mais il est Sfax:il ne viendra que demain! A ce moment Wahia,qui venait d'entendre la nouvelle de la fuite de sa mre avec son amant,,ouvrit les yeux,qu'elle fixa intensment sur son pre pendant qu'il parlait avec Dahila,puis elle les referma sans oser dire un seul mot. Alors Naher Madar,d'une main tendre,couvrit avec une dlicatesse infinie le visage de sa fille et s'en alla dans sa cabine secrte,en arpenta un moment le parterre,avec une agitation fbrile,puis brusquement,il ta un grand tableau,en dcouvrant une petite cachette mystrieuse pratique dans le mur et, d'un geste calcul,l'ouvrit au moyen d'une clef minuscule. Soudain la vue de la cachette vide, part un petit amas de papiers inutiles,il laissa tomber un cri de dtresse,comme quelqu'un qui se noyait: On a tout pris..!On ne m'a rien laiss,rien mme les devises!Tout est rafl ,enlev,cambriol!Quelles ignobles cratures! Mon Dieu,de quoi alors je vais payer les ouvriers?C'en est fait de moi!Dois -je me lancer leur poursuite?Mais o sont-ils alls ,ces amants maudits? Non,jamais je ne pourrai les rejoindre!Jamais je ne rcuprerai mon bien!Tout est perdu!Je suis perdu et je ne me releverai plus!Ce qui est pire,c'est que je n'ai mme plus de quoi assurer des soins pour ma fille qui se meurt!Quel malheur s'est abattu sur ma pauvre tte!Mais qu'ai-je fait de mal pour que je sois l'objet d'une telle calamit? Puis d'une voix haute,sous les yeux en pleurs de la servante et de Siane,mls aux jappements ininterrompus du roquet,qui s'agitait tout le temps."J'ai eu le coup de grce!On m'a donn le coup de grce!Tout ce que j'ai bti pendant des annes s'est effrit entre mes doigts!Tout ce que j'ai fait s'est croul dans le nant!Oh,oh,Dieu ,venez mon secours:je suis un homme fini,ouvre-moi l'instant les portes de ton enfer et que je m'y engouffre,car toute redemption de ta part ne me servira plus rien !"puis tout en se frappant la tte de ses deux mains,"qu'on m'cartelle,qu'on me calcine et qu'on en finisse avec mon tre hideux!". Puis sans qu'il s'en ft aperu,il se jeta mme la terre et se livra dsespremment des convulsions horribles.. Le lendemain matin,aprs une nuit infernale o le pauvre pre n'a pas pu retrouver le sommeil,il se leva et en toute hte,se dirigea vers la chambre de sa fille,qu'il trouva dans un tat de faiblesse extrme.

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Tel un somnambule,il mit instinctivement sa main sur son front,et il s'aperut avec effroi qu'elle tait en proie une fivre trs intense,ravageant terriblement son corps dj dbile. Aussitt un pressentiment affreux lui traversa l'esprit et la crainte de perdre sa chre fille le terrassa de manire inexorable.alors ep rl rp rtlepl ce et oco pe tl reo teep le ruepeo pe rdrep monta en voiture et se dirigea toute allure vers le lyce. Arriv l,il s'informa de la classe du professeur Alan,qu'on lui montra de loin et d'un pas rapide,berlu,butant comme un aveugle contre les pylones des praux et les plates-bandes qui jonchaient la cour,il atteignit la salle et d'une voix lugubre ,appela le professeur Alan,qui vint lui: Que vous est-il arriv,monsieur Madar?Votre aspect rvle que vous tes l'objet d'un grand malheur!Est-il arriv quelque chose de grave Wahia? Vite,monsieur Alan,dpchez-vous,il n'y a pas de temps perdre :ma fille souffre cruellement et je crois mme qu'elle est l'agonie et qu'elle allait me quitter d'un moment l'autre!Il n'y a que vous qui puissiez la sauver!Vite,je vous en supplie,montez dans la voiture:je vous y ramenerai sance tenante! Et en l'espace d'un quart d'heure,le professeur Alan tait aux cts de sa malheureuse lve:devant ce corps fragile,que ronge une souffrance poignante;devant ce visage si livide,si blme,si exsangue qu'on et dit celui d'un mort;devant cette fille,autrefois si gaie,si pleine d'esprance et de vivacit, la beaut divine,telle une Venus en chair et en sang et qui gisait maintenant en proie des tourments infernaux;devant tout cela enfin,le professeur Alan eut comme un vertige lancinant et se ft effondr au pied du lit,s'il n'avait pas appuy sa main contre la chaise o Dahila avait coutume de s'asseoir pour veiller la moribonde. Wahia,c'est moi,ton professeur Alan,parle-moi,implora-t-il enfin d'une voix brise par l'motion et la douleur,j'ai besoin de t'entendre parler comme autrefois!Wahia,estce que tu m'coutes,ma petite?Rveille-toi un peu,tu vas retourner au lyce!Tu sera heureuse,tu souriras la vie et au bonheur auquel tu n'as pas cess d'aspirer .Ensemble nous dvorons les magnifiques pomes de Baudelaire dont tu raffolais de faon toute particulire !Nous reprendrons aussi les cours d'antan et jamais tu ne ptiras de l'gosme et de la tyrannie des autres!Wahia,ma petite chrie,mon trsor,est-ce que tu m'entends?

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Brusquement ses lvres dcharnes remurent et un faible son en jaillit qui se prcisa en frappant les oreilles des assistants plorsMonsieur le professeur Alan"puis,pniblement,elle se releva un peu,se pencha lgrement en se jetant dans les bras du professeur,qui s'tait dj mis croupetons. Elle s'y refugia en s'abandonnant compltement.Comme un oiseau frileux dans les rameaux touffus d'un grand arbre,elle s'y blottie avec un profond soulagement,soupirant indistinctement entre ses lvres violaces,en enfonant sa tte dans la poitrine du professeur,comme si elle et cherch goter de minces bribes de tendresse et d'amour dont elle s'tait sentie frustre. Ainsi,pelotonne dans les bras du professur Alan,sous les yeux en pleurs du pre,que le malheur avait rendu en un laps de temps plus vieux que son ge rel,la petite s'y maintint,silencieuse et impassible,comme si elle y puisait de la force et s'y retrempait l'aise. Mais l'instant d'aprs,pendant que tout le monde pleurait en silence,elle remua un peu et,au lieu de se remettre sur son lit,elle s'accrocha plus dsespremment aux bras du professeur,comme si elle voulait chapper aux affres de l'agonie ou ce petit monde d'horreur et d'ignominie o elle croyait vivre encore . Puis,soudain,sans que personne et le temps de s'en rendre compte,avec un sursaut pouvantable,suivi d'un hoquet aigu,la douce,la noble Wahia expira et tout son tre aussitt,se relcha,s'abandonna, pantelant dans les bras du professeur qui,dj ananti et ne pouvant plus se tenir accroupi,s'croula,en entranant avec lui le cadavre inerte de sa bien-aime. Aussitt,un deuil dchirant se rpandit dans toute la maison,d'o des cris funbres fusrent pour s'vanouir dans l'espace infini de la campagne dserte. Cependant,le professeur Alan,croyant un vanouissement,se releva au prix d'un suprme effort,prit entre ses bras le corps de la morte,le dposa avec des soins infinis sur le lit,appliqua son oreille contre la poitrine,tta fbrilement le pouls et vite, il se rendit l'vidence que Wahia n'tait plus. En poussant des cris douloureux,se joignant aux lamentations dchirantes du pre,de la servante et du petit Siane,aux jappements rauques du basset,qui se tenait prs de la porte,il plongea sa tte dans le sein froid de l'adolescente et pleura comme un gamin,toujours cramponn au cadavre impassible,qu'il cherchait dsespremment faire rveiller de sa lthargie ternelle.

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Lentement,la servante Dahila prit l'enfant dans ses bras et se retira discrtement,en pleurant tue-tte. Le pre,dfaillant et tremblant sur ses maigres jambes,se pencha sur le lit,et ses larmes se mlrent celles du professeur,unissant ainsi leur affliction et leur douleur dans cette scne dchirante et inoubliable.

XI Immdiatement aprs l'inhumation de sa fille dans un petit cimetire de la ville,Naher Madar,s'en retourna dans sa chambre et s'y clotra,fuyant la prsence des gens,qui voulaient le rconforter et lui relever le moral par leurs vives condolances . Pendant qu'il se tourmentait intrieurement de s'tre priv pour toujours de sa tendre et chre enfant,il perut un bruit lger de pas et Dahila,dans une attitude fort respectueuse,s'approcha de lui en lui tendant une lettre. Qu'est-ce que que ,Dahila,murmura-t-il avec difficult,je t'ai dit que j'ai besoin d'oublier tout le monde et que je n'ai plus envie de recevoir ni lettre ni personne! Mais monsieur Madar,rpartit-elle en pleurant bruyamment,c'est une lettre de la chre Wahia!Elle me l'a confie un peu avant sa mort ..Elle m'a dit de vous la remettre au retour de ses obsques :je lui ai promis que j'accomplirais ses volonts et c'est ce que je fais! Bien Dahila,tu as bien fait!Prends soin de cet enfant,le dernier rejeton d'une famille ruine et finie..Va et tiens moi au courant de ses moindres ractions sur l'absence de sa mre! Une fois la servante sortie,il scruta scrupuleusement la lettre,il en huma l'odeur si exquise,il la tourna et retourna maintes fois avant de l'ouvrir ..Enfin il l'approcha tendrement de son coeur meurtri et se livra un moment de recueillement,tout en murmurant des prires,comme si cette lettre lui et ressuscit l'tre qu'il avait profondment aim..Puis d'une main frmissante,il dchira l'enveloppe et sous ses yeux qu'obstruaient incessamment des pleurs amers,s'tala d'elle-mme la lettre mystrieuse de la pauvre dfunte. cher pre:

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J'ai la prescience que je ne vivrai pas plus longtemps,que mes jours sont compts et que tout est fini dsormais pour moi! Pre,tu ignores sans aucun doute le mal qui me ronge,mais moi je suis loin de l'ignorer,puisqu'il est en moi,qu'il vit et qu'il se nourrit de mon corps et de mon me ...Ce mal insidieux,implacable qui me transporte inexorablement au bord du tombeau,c'est toi qui en es le fauteur,c'est toi qui a t l'origine de son closion dans mon sein et dont le germe pernicieux s'est notablement multipli pour m'anantir dfinivement . Rassure-toi,tu n'es pas le seul avoir fait natre en moi ce virus mortel,ma mre y a jou un rle de premier plan:vous tes donc tous les deux les meurtriers de votre fille!Vous avez tous les deux particip au crime de mon assassinat! Elle d'avoir jou avec le feu,en prenant got pour un jeune homme van iteux,paillard,goste et hypocrite!Elle s'est attache lui indissolublement,n'coutant en cela que l'cho de ses viles passions,faisant fi de toute morale,de tout honneur de la famille! Elle paraissait mme prte mourir pour un seul regard de ce tratre infme!Elle en a t charm au point de ne plus pouvoir vivre un seul instant sans le voir ct d'elle. Pour moi ma mre est une femme finie,prise inluctablement dans l'engrenage d'une passion,criminelle,couverte d'ignominie et de pourriture! "Elle a maniganc,complot sa guise,dans l'ombre,piant le moment favorable pour s'vader avec son sinistre amant! mre! mre!Y a-t-il vraiment des mres de ton espce dans notre univers?Serais-tu malade,par hasard?Serais-tu ensorcele? mon Dieu!Comment ta conscience,quelque folle que tu fusses,t'avait-elle permis de commettre un acte aussi ignoble,aussi affreux que celui-ci:abandonner sa famille et ses enfants pour fuir avec un amant cervel! "N'est-ce pas l un crime monstrueux? Pour toi,pre,tu n'en es pas moins pire qu'elle,:tu as os abuser d'une jeune fille inn ocente,nave et chaste! "Tu t'es laiss prendre dans le pige d'une passion sans issue! "Pourquoi as-tu fait cela?Pourquoi tu as abm ,fltri une crature aussi pure?Pourquoi tu l'as rduite l'tat de femme?Pourquoi tu as dlibrment teint cette lumire pure qui claire notre monde?Pourquoi une telle fltrissure,toi l'homme mr,l'homme plein de bon sens et de vertu?Pourquoi as-tu livr cette me noble et ignorante au tourbillon de l'angoisse et des tourments?Pourquoi tout cela,pre?Tu n'as pas te disculper:ton forfait est d'une vidence irrfutable!La fille m'a tout avou!Elle

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m'a mme dit qu'elle est enceinte de toi,et qu'elle ne voulait pas te le dire,parce qu'elle t'aime et elle a peur de te perdre,de perdre ton amiti,ton amour et ta tendresse pour elle..! Alors pre il n'y a pas tergiverser!Il est encore temps pour rparer ton forfait devant Dieu:tu en as la possibilit prsent que tu es seul!Cette fille est perdue,perdue jamais,si tu ne fais pas ce geste et si tu n''coutes pas ton devoir et mon vibrant appel! Oui,pre,tu la rameneras la maison sans tarder et tu l'pousera au vu et au su de tout le monde..Elle me remplacera dans ton coeur et sera pour toi une Wahia aussi tendre,aussi souriante que je l'tais,quand tu t'asseyais prs de moi et que tu m'embrassais sur le front,pour m'exprimer combien tu m'aimais. Je ne peux plus poursuivre...! "J'ai l'impression de sombrer dans un prcipice,d'o je ne peux plus remonter ..! Puisses-tu exaucer et accomplir mes voeux ultimes! Adieu pre,j'espre te revoir dans l'au-del! Ta WAHIA. Ds qu'il eut fini de lire la lettre,le pre de Wahia s'effondra lourdement sur son lit,tout son tre secou de sanglots et de cris dchirants qui branlrent la chambre..Puis relevant la tte,toute chiffonne et affreusement meurtrie,ple et baigne de larmes,il se mit mditer mlancoliquement: Mais comment a-t-elle appris tout cela?Serait-il alors possible qu'elle ait t au courant de tout,sans que je n'en sache rien !Je n'en peux plus!Je suis un homme souill jusqu'au sang,un homme ananti jamais,un homme bafou et honni!Mon infortune est son comble!Je ne crois pas que je puisse survivre cette affreuse infmie! Mme si je rpare ce crime dplorable,les vestiges de cet affront seront gravs jamais dans ma mmoire et dans mon me! Ma pnitence n'aura aucun effet pour m'pargner les affres du remords! Je dois donc m'exiler de cette ville!partir et vivre ailleurs!Loin de ce macabre souv enir et de cette affligeante ignominie qui me ronge les entrailles! aprs ce triste soliloque,il appela Dahila et l'invita se rendre incontinent la maison du pre Rahbane et de ramener Hiam! Une heure plus tard,la jeune demoiselle,vtue modestement,s'introduisit dans la chambre du patron,qui gmissait atrocement,tant sa souffrance tait grande.

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La chambre semblait plonge dans une atmosphre lugubre .Un deuil infini,obsdant,s'y rpandait,bris par les cris saccads du patron,qui continuait cependant somnoler en s'agitant sourdement,comme s'il tait sous l'influence de la morphine.Puis,soudain,il releva un peu la tte,les yeux clos,comme s'ils taient blouis par la lumire... Monsieur Naher,appela timidement la voix mince de la jouvencelle,qui s'approchait de plus en plus du lit...Vous m'avez appele et me voil prs de vous,heureuse de vous consoler et de compatir votre dsarroi!Pourtant je n'en souffre pas moins que vous,puisque ce qui vous afflige,m'afflige en mme temps et me dchire le coeur tout autant que vous! A ces mots brlants,le patron se mit pniblement sur son sant,ouvrit des yeux luisants,qu'il braqua intensment sur la jeune fille, puis d'une voix sourde,suffocante,entrecoupe d'un accs de toux tenace ,il dit: Hiam,il est vrai que je t'ai aime du fond de mon coeur!Mais quand je me suis attach toi,je ne savais pas qu'un jour je perdrais toute ma famille,en particulier ma chre enfant Wahia,..Je croyais que tu serais pour moi,non pas une manire de disraction au milieu des multiples tracas qui m'accablaient,mais un appui,un appui plutt moral,un tre que l'on aime et que l'on chrit et qui nous console dans les moments difficiles,une sorte d'idole qui nous ragaillardit et nous rafrachit le coeur ,mais je ne pensais pas que je m'unirais ton destin pour la vie! Alors,en ce moment,un vnement des plus hautes importances survient pour m'imposer le devoir de t'appeler et de te dire que,ds le retour de ton pre,tu seras ma femme. Dsormais je suis seul,comme tu vois,tu es l'unique tre qui me reste dans cette vie de malheur et de dsespoir! "En attendant,tu resteras ici et tu ne quitteras plus cette maison! Je suis dtermin vendre tous mes biens dans cette ville et partir vivre Sousse dans le dessein d'oublier tout. Ds que je me sentirai mieux,je sortirai pour essayer de t out liquider sans rien laisser.Puis l-bas, Sousse,je ferai revivre mon entreprise et nous serons heureux pour la vie..! La jeune fille,qui n'en pouvait croire ses oreilles,se sentit tout coup comme prise sur les ailes d'une ivresse inaltrable.

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Quelle nouvelle,ah!dieu qui as exauc mes vives prires!dieu qui je m'adresse en ce moment en prsence de l'homme que j'adore et qui m'a ouvert la voie au bonheur et la joie de vivre,sois remerci pour ce que tu as fait pour moi!!Et toi,mon cher poux, qui j'ai tout donn,sans rien mnager:j'ai longtemps rv cet instant o nos destins seront jamais scells! La joie et la tristesse se livrent dans mon coeur ,dans tout mon tre un combat inex orable et je ne puis me pencher ni vers l'une ni vers l'autre.. J'ai le sentiment d'tre fige dans cette alternative cruelle:la tentation du bonheur,de ce bonheur exaltant et divin et le devoir de fidlit! Et pourtant,c'est ce dernier qui semble triompher de faon imprieuse :le visage de ma chre amie,son sourire captivant,sa sympathie et sa gentillesse,tout cela s'estompe dans ma cervelle pour m'empcher de me livrer l'exaltation et l'expression de ma joie:que dieu ait son me! Pour moi,dsormais tu es ma Wahia,celle que j'ai perdue et que je ne retrouve plus que dans l'au-del! D'un lan brusque,comme si elle tait sous l'empire d'une force indomptable,elle s'approcha de l'homme et l'embrassa follement,les yeux baigns de larmes,de reconnaissance et de gratitude. Un peu plus tard, la tombe du jour,un jeune homme,un bouquin pais la main,traversait, pas indolents,la plaine aride:il grommelait,comme s'il tait assailli par des penses lugubres,contemplant tristement le soleil qui se couchait lentement dans le lointain,le ciel tait serein et calme,sans le moindre voile de nuages. Parmi les collines abruptes qui se dressaient et l,parpilles l'infini,dans la vaste campagne dserte et inculte,il aperut un troupeau de moutons qui paissaient paisiblement dans les broussailles et les buissons sauvages. Promenant ses yeux dj ternis par la douleur,il vit quelques pas de lui, un jeune ptre,qui,suivi de prs d'un gros saint-bernard, se dmenait pour ramener deux brebis qui s'taient dtaches du troupeau et le professeur eut vite compris que ce ptre n'tait rien d'autre que ce fils Moskatine,dont le pre ,un manant brutal et irrductible,fut incarcr pour avoir tu son frre cause d'un minable sentier. Peu de jours avant de commettre ce meurtre honni,il tait revenu au lyce ,menaant,le fiel la bouche,avec l'intention de venger son fils puni pour avoir chip la montre de son camarade.Ill et failli assommer le professeur avec la massue dont il

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tait arm,n'et t l'intervention expresse des employs du lyce, et le directeur Zahir leur tte. Et voil ce fils qui promne prsent son humble troupeau,heureux d'avoir abandonn enfin la corve pnible des tudes et l'enfer des pensums. Le professeur Alan, cet instant,s'carta quelque peu du troupeau et s'engagea rsolument vers sa place coutumire. D'une dmarche lourde et pnible,il escalada la pente de la grande montagne et,parvenu la cime,il se prlassa,presque haletant,au pied d'un rocher,face au crpuscule,et, d'un geste las,ouvrant son prcieux bouquin,seule relique de la chre Wahia,il se mit psalmodier quelques vers pathtiques que la charmante dfunte avait souligns avec un soin tout particulier . Peu peu, le cher souvenir de Wahia envahit tout son tre et le visage anglique,clair par des sourires mouvants,s'estompa l'horizon de son esprit et des larmes chaudes sillonnrent ses joues dj amaigries par le dsespoir et l'inanition . Soudain cet instant crucial,il prouva une sorte de commotion si violente qu'elle secoua son me d'une faon horrible et un flux de sueur froide le submergea ,suivi d'un frisson de fivre intense. Qu'as-tu ,mon cher,se dit-il lui-mme,en soupirant dsesprment,qu'est-il arriv pour que tu sombres dans cet tat mortel?D'o vient donc cette secousse pouvantable?J'ai l'impression de voir l-bas l'horizon noir le visage lumineux de ma chre lve..de cette tendre et chaste crature qu'un destin cruel n'a pas pargne..Oui,c'est elle,je suis certain que c'est elle,avec ses yeux bleus,ses cheveux pars ondoyant sur ses minces paules, la grce superbe et la bonhomie inpuisable..Oui,c'est elle,je ne me trompe pas,je ne rve pas non plus,je la vois qui m'appelle,elle me fait signe de la rejoindre l-bas..Mais il me faut des ailes,des ailes solides!Cependant pourquoi je m'affaiblis de plus en plus?Quelque chose s'est -il bris en moi?Vais-je avoir des ailes pour de bon?Mais mon me s'atrophie,se dsagrge et veut s'arracher sa conque pour la rejoindre et se fondre dans la sienne! "Mais enfin quelle est cette terrible mtamorphose qui se produit l'horizon,Je vois que le ciel s'obscurcit..que des nuages voguent lentement autour du visage de la bienaime,lui formant une aurole auguste..!Je vois aussi que que le tonnerre dchire les entrailles du firmament et qu'une bruine de fracheur exquise ,jaillissant du sein du ciel,commence m'inonder.

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Mon dieu,quelque chose de dur mtouffe moppresse,manantit, me broie et mcrase sous des griffes implacables.. Dieu,fais en sorte que je rencontre du moins la douce Wahia dans le giron du paradis cleste...! Ds que le professeur Alan se tut,une immense dflagration eut lieu dans le ciel et un dluge qui s'augmentait vue d'oeil,envahissant terre et ciel,contraignit le jeune pasteur chercher un abri parmi les excavations naturelles des collines,et sans qu'il s'en rendt compte,s'approcha du professeur,qui se tenait toujours adoss contre le rocher,un livre ouvert devant lui,que la pluie avait dj rendu comme une boule de papiers spongieux. H,professeur,ne voyez-vous pas que la pluie tombe verse?N'tes-vous pas mouill ?Mettez-vous l'abri,bon Dieu!Ma foi,vous ne paraissez pas m'entendre!Est-ce que vous dormez assis sous la pluie ou vous dsirez faire une douche rafrachissante!Mais il fait frisquet!Il est insensible au froid et cet ouragan qui se dchane l'horizon!Peut-tre qu'il adore !Ah!Ah!Mais quel type de professeur enfin!Il ne semble pas m'entendre!Je suis un petit lutin,tu sais,un farfadet sournois?Je ne veux faire que le mal,pour le bien,non,absolument non,cela me dpasse vraiment!Car mon plaisir est dans le mal et je ne peux vivre qu'en faisant le mal,faire souffrir mes camarades et toi avec eux,mais tu m'en as empch,tu m'as terriblement chti!Ah!Ah!Professeur,ne va pas croire que j'ai tout oubli,surtout la racle que tu m'as inflige,quoi?ce n'est pas seulement une racle,mais tu m'as rou de coups plus d'une fois et pourtant rien n'a pu me gurir,puisque tes multiples rosses ne m'avaient gure affect?Mais pourquoi tu te tais?Ah,je sais que tu as peur que je ne t'assomme de ce gros rondin que j'ai la main! En s'approchant davantage de l'homme!il le vit,la tte penche sur le livre tremp,dans une position inerte,face aux horizons qu'obscurcissaient des amas grossiers de nuages compacts. Puis d'une main tremblante,comme s'il eut t saisi d'une intuition macabre,il fit un geste pour l'arracher sa lthargie et au premier contact,le corps du professeur Alan s'affaissa en s'croulant sur le bord de la montagne pour dvaler avec une rapidit vertigineuse vers le bas,lchant le livre dj cras dans sa chute,pour venir se placer comme par magie sous sa tte.

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A cette vue funbre,le jeune berger,jetant son gourdin,abandonnant son troupeau sous la pluie torrentielle , s'lana comme un forcen vers le lyce en criant tue-tte"le professeur est mort!le professeur est mort!Venez vite!Accourez!A moi,au secours!"Le professeur Alan est mort!"Sa voix dj touffe par la pluie ,se propagea dans la campagne dserte et laquelle rien ne rpondit que son propre cho!

FIN

TABLE DES MATIERES

PREMIERE PARTIE AU SEIN DES OMBRES MOUVANTES P.1 DEUXIEME PARTIE L ABIME DES DESIRS INASSOUVIS p;58 TROISIEME PARTIE

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LES NAUFRAGES DE LA TERRE P.124

Du mme auteur 1-Sous les Cendres du Mpris. 2-La Voix du Silence. 3-La Rvolte du Pauvre. 4-Les Soupirs de la Nuit.