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METALES. Productos siderrgicos, el acero.

Tecnologa industrial

Tras el proceso de extraccin del arrabio en el alto horno, ste se procesa para obtener los productos; hierro dulce, fundiciones y aceros con los que se elaboran los subproductos comerciales finales. Puede ocurrir que se produzca mas arrabio que el que se pueda utilizar inmediatamente, en este caso parte de l se deposita en unos recipientes (moldes) denominados lingoteras para procesarlos posteriormente. HIERRO DULCE Se denomina hierro dulce al hierro cuyo contenido en carbono es inferior al 0,1 %. En estas condiciones puede considerarse qumicamente puro. Es un material de color plateado, de gran permeabilidad magntica, dctil y maleable. Admite la forja, por lo que tambin se le denomina hierro forjado. Puede obtenerse por procedimientos electrolticos, a partir de baos de sulfato y cloruro de hierro. El material que resulta se emplea para conduccin elctrica por su baja resistividad. Sin embargo, resulta muy poroso, se oxida con gran fa cilidad y presenta con frecuencia grietas internas que lo hacen poco til para otras aplicaciones industriales. FUNDICIONES El arrabio o fundicin de primera fusin, como ya hemos indicado, es el material que se obtiene directamente del horno alto. Cuando solidifica resulta un material muy duro, pero su contenido en carbono y otras impurezas hace que sea frgil y quebradizo y que no admita la forja ni la soldadura. En estas condiciones no puede utilizarse para fabricar piezas que vayan a estar sometidas a esfuerzos. Segn las impurezas que contiene, se distinguen la fundicin gris y la fundicin blanca, nombre que reciben por el aspecto que presenta su superficie de fractura. . La fundicin gris se obtiene cuando el contenido de silicio es elevado. El carbono cristaliza entonces en forma de grafito y slo pue de emplearse para piezas moldeadas (procedimiento que se ver mas adelante). . La fundicin blanca se obtiene cuando el contenido de manganeso es elevado. En estas condiciones, el carbono se combina con el hierro formando carburo de hierro y se utiliza como una de las materias primas para la obtencin del acero.
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Para conseguir un material duro, resistente y tenaz, es necesario reducir el contenido de carbono y modificar la composicin de los dems elementos presentes en el arrabio. Esta operacin se denomina afino y de ella se obtienen los aceros. ACEROS Cuando se consigue reducir el contenido en carbono del hierro por debajo del 1,76 % se obtiene el acero. El acero es una aleacin de hierro y carbono en la que el contenido de carbono oscila entre el 0,1 % y el 1,76 %, Y puede contener en su composicin otros elementos metlicos o no met licos. Los elementos que aparecen en la composicin de los diferentes tipos de aceros son los que se encargan de dotarlos de las propiedades que los caracterizan. Adems del carbono, podemos encontrar silicio, manganeso, cromo, nquel, molibdeno, vanadio y volframio. Los diferentes tipos de acero se clasifican de acuerdo a los elementos de aleacin que producen distintos efectos en el Acero :
ACEROS AL CARBONO
Ms del 90% de todos los aceros son aceros al carbono. Estos aceros contienen diversas cantidades de carbono y menos del 1,65% de manganeso, el 0,60% de silicio y el 0,60% de cobre. Entre los productos fabricados con aceros al carbono figuran mquinas, carroceras de automvil, la mayor parte de las estructuras de construccin de acero, cascos de buques, somieres y horquillas.

ACEROS ALEADOS
Estos aceros contienen un proporcin determinada de vanadio, molibdeno y otros elementos, adems de cantidades mayores de manganeso, silicio y cobre que los aceros al carbono normales. Estos aceros de aleacin se pueden subclasificar en : Estructurales Son aquellos aceros que se emplean para diversas partes de mquinas, tales como engranajes, ejes y palancas. Adems se utilizan en las estructuras de edificios, construccin de chasis de automviles, puentes, barcos y semejantes. El contenido de la aleacin vara desde 0,25% a un 6%. Aceros de alta calidad que se emplean en herramientas para cortar y modelar metales y no-metales. Por lo tanto, son materiales empleados para cortar y construir herramientas tales como taladros, escariadores, fresas, terrajas y machos de roscar. Los Aceros de Aleacin especiales son los aceros inoxidables y aquellos con un contenido de cromo generalmente superior al 12%. Estos aceros de gran dureza y alta resistencia a las altas temperaturas y a la corrosin, se emplean en turbinas de vapor, engranajes, ejes y rodamientos.

Para Herramientas Especiales

ACEROS DE BAJA ALEACION ULTRARRESISTENTES


Esta familia es la ms reciente de las cuatro grandes clases de acero. Los aceros de baja aleacin son ms baratos que los aceros aleados convencionales ya que contienen cantidades menores de los costosos elementos de aleacin. Sin embargo, reciben un tratamiento especial que les da una resistencia mucho mayor que la del acero al carbono. Por ejemplo, los vagones de mercancas fabricados con aceros de baja aleacin pueden transportar cargas ms grandes porque sus paredes son ms delgadas que lo que sera necesario en caso de emplear acero al carbono. Adems, como los vagones de acero de baja aleacin pesan menos, las cargas pueden ser ms pesadas. En la actualidad se construyen muchos edificios con estructuras de aceros de baja aleacin. Las vigas pueden ser ms delgadas sin disminuir su resistencia, logrando un mayor espacio interior en los edificios.

ACEROS INOXIDABLES
Los aceros inoxid ables contienen cromo, nquel y otros elementos de aleacin, que los mantienen brillantes y resistentes a la herrumbre y oxidacin a pesar de la accin de la humedad o de cidos y gases corrosivos. Algunos aceros inoxidables son muy duros; otros son muy resistentes y mantienen esa resistencia durante largos periodos a temperaturas extremas. Debido a sus superficies brillantes, en arquitectura se emplean muchas veces con fines decorativos. El acero inoxidable se utiliza para las tuberas y tanques de refineras de petrleo o plantas qumicas, para los fuselajes de los aviones o para cpsulas espaciales. Tambin se usa para fabricar instrumentos y equipos quirrgicos, o para fijar o sustituir huesos rotos, ya que resiste a la accin de los fluidos corporales. En cocinas y zonas de preparacin de alimentos los utensilios son a menudo de acero inoxidable, ya que no oscurece los alimentos y pueden limpiarse con facilidad.

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Procesos de fabricacin de aceros A partir del siglo XIX y hasta la actualidad se han desarrollado diversos procedimientos de afino del hierro para obtener el acero. Entre los dispositivos empleados destacan el convertidor desarrollado por Bessemer y Thomas, el convertidor LD, el horno Martin- Siemens y los hornos elctricos. El convertidor de Bessemer, Thomas y LD. El arrabio procedente del alto horno, transportado por los torpedos se deposita en los convertidores, recipientes de acero y revestidos interiormente, como los altos hornos, de ladrillos refractarios Se diferencian de los hornos en que a stos se les proporciona calor y a los convertidores no, el material se deposita fundido y dentro se produce mas calor con la combustin del carbono del arrabio. El convertidor ideado por Bessemer consista en un recipiente metlico basculante de gran tamao recubierto por material refractario de carcter cido. El proceso de afino duraba entre 15 y 20 minutos y tena tres fases: llenado, soplado y vaciado. En la fase de llenado, se inclinaba el convertidor para facilitar su lle nado con el arrabio fundido procedente del horno alto. En la fase de soplado, el convertidor se situaba en posicin vertical y se inyectaba aire a presin a travs de unos orificios practicados en el fondo. El aire entraba a travs de la masa fundida y oxidaba el carbono, el silicio y el manganeso. El calor desprendido en estos procesos de oxidacin permita mantener la temperatura de fusin del arrabio.

Carbono 2C

+ Oxgeno +
O2

MONOXIDO DE CARBONO GASEOSO 2CO

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La fase de vaciado se iniciaba una vez quemadas las impurezas. Se inclinaba de nuevo eI convertidor y se verta acero en las lingoteras. La principal ventaja de este procedimiento consista en poder detenerlo con slo cerrar la entrada del aire. De este modo se conseguan aceros con distintas cantidades de carbono, silicio y manganeso. Su principal inconveniente radicaba en que slo poda utilizarse para arrabios con cantidades muy pequeas de fsforo, ya que este material no se eliminaba. La modificacin introducida por Thomas consisti en incorporar un fundente de carcter bsico la cal, que permita eliminar el exceso de fsforo presente. Al finalizar el proceso, se extraa primero el acero y, posteriormente, la escoria formada. Sin embargo, a diferencia del anterior, este proceso no poda detenerse para regular la cantidad de otros componentes. En la actualidad, ambos procesos han cado en desuso y se han sus tituido por el moderno convertidor LD, en el que solo se insufla O2 con una lanza, por la boca del convertidor. El Horno Martin-Siemens. Es, como su nombre indica, un horno al que se le aaden las materias a fundir o fundidas y adems, hay que aplicarles calor. Se trata de un horno de reverbero, es decir, el calor se aplica a los materiales por reflejo de una bveda. Constan esencialmente de un hogar. Un laboratorio con solera y bveda y de una chimenea. El tipo ms sencillo quema hulla en una parrilla y la llama, con los productos de la combustin se refleja (reverbera) en la bveda o techo del horno, atraviesan el espacio que hay sobre la solera (donde se sita la carga metlica) y son evacuados por la chimenea, colocada en el extremo opuesto a la parrilla. En la actualidad se emplean ms los combustibles gaseosos, Lquidos y el carbn pulve rizado, los cuales se Insuflan en el horno, mezcla dos con aire precalentado, por medio de un quemador situado en un extremo. La capacidad de estos hornos es muy variable: los hay hasta de 250 toneladas. Su campo de aplicacin es muy amplio, ya que pueden fundir latones, bronces, aleaciones de aluminio, fundiciones y acero. La fundicin de hierro fabricada en estos hornos puede tener una composicin ms precisa que la obtenida en el cub ilote; por ello se emplean para obtener la fundicin blanca destinada a la maleabilizacin. Otras veces se emplea en dplex con los cubilotes, donde se funde previamente el meta l y despus se transfiere al horno de reverbero, donde se ajusta ms exactamente la composicin. Consta de un recuperador de calor, al igual que el alto horno, destinados a economizar combustible y alcanzar una temperatura suficientemente elevada para fundir el metal. Estn constituidos por dos pares de cmaras, formadas interiormente por una serie de conductos sinuosos de ladrillo refractario. Su funcionamiento es como sigue: Los gases calientes que
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salen del horno, al pasar a travs de los recuperadores, les comunican su calor y, cuando estn suficientemente calientes, mediante un dispositivo automtico de vlvulas, se invierte el sentido de circulacin, de forma que el gas y el aire, antes de entrar en el horno, pasan por los recuperadores calientes y alcanzan temperaturas de 1000 C a 1200 C. llegndose a conseguir de esta forma. en la combustin. los 1800 C. Mientras tanto los gases de la combustin pasan a travs de los otros recuperadores. que ahora estn en periodo de calentamiento.

Hornos de arco elctrico Como las condiciones de refinado de estos hornos se pueden regular ms estrictamente, los hornos elctricos son sobre todo tiles para producir acero inoxidable y aceros aleados que deben ser fabricados segn unas especificaciones muy exigentes. El refinado se produce en una cmara hermtica, donde la temperatura y otras condiciones se controlan de forma rigurosa mediante dispositivos automticos. En las primeras fases de este proceso de refinado se inyecta oxgeno de alta pureza a travs de una lanza, lo que aumenta la temperatura del horno y disminuye el tiempo necesario para producir el acero. La cantidad de oxgeno que entra en el horno puede regularse con precisin en todo momento, lo que evita reacciones de oxidacin no deseadas. Son los ms usados en los talleres de fundicin. Constan de un crisol basculante de seccin circular, con solera cncava recubierta de material refractario y dos aberturas laterales, una para adicionar los materiales de afino o la carga metlica (en los hornos pequeos) y la otra para la piquera. Todo ello va cubierto con una bveda desmontable (para introducir la carga metlica) recubierta interiormente de material refractario, provista de orificios por donde penetran los electrodos de grafito, que hacen saltar el arco con la carga
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metlica situada en la solera. Una vez cargado el horno se hacen descender unos electrodos hasta la superficie del metal. La corriente elctrica fluye por uno de los electrodos, forma un arco elctrico hasta la carga metlica, recorre el metal y vuelve a formar un arco hasta el siguiente electrodo. La resistencia del metal al flujo de corriente genera calor, que junto con el producido por el arco elctrico funde el metal con rapidez. Hay otros tipos de horno elctrico donde se emplea una espiral para generar calor. Durante este periodo debe existir una capa de escoria en la superficie, para afinar el bao, evitar su oxidacin y proteger la bveda y las paredes del crisol de la irradiacin del calor del arco y del metal. La duracin del proceso es relativamente rpida, permitiendo un control adecuado tanto en la temperatura, como en la composicin del metal. Una vez que ha terminado el proceso, se retiran los electrodos y se procede a la colada en la cuchara, inclinando el horno. Los hornos de este tipo que ms se usan son los trifsicos con capacidad de 3 a 8 toneladas, aunque se construyen desde 1 a 100 toneladas. Se emplean para fundir el acero y la fundicin gris de excelente calidad.

Tratamientos de los metales para mejorar sus propiedades


Los metales se pueden someter a una serie de tratamientos para potenciar sus propiedades. En unos casos se busca mejorar su dureza y resistencia mecnica; en otros, mejorar su plasticidad para facilitar su conformado. Existen cuatro clases de tratamientos: ? Tratamientos trmicos. El metal es sometido a procesos trmicos en los que no vara su composicin qumica, aunque s su estructura.
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- Tratamientos termoqumicos. Los metales se someten a enfriamientos y calentamientos, pero adems se modifica la composicin qumica de su superficie exterior. - Tratamientos mecnicos. Se mejoran las caractersticas de los meta les mediante deformacin mecnica, con o sin calor. - Tratamientos superficiales. Se mejora la superficie de los metales sin variar su composicin qumica msica. En estos tratamientos, a diferencia de los termoqumicos, no es necesario llevar a cabo calentamiento alguno. Los tratamientos no deben alterar de forma notable la composicin qumica del metal pues, en caso contrario, no sera un tratamiento, sino otro tipo de proceso. Tratamientos trmicos Los tratamientos trmicos son operaciones de calentamiento y enfriamiento de los metales que tienen por objeto modificar su estructura cristalina (en especial, el tamao del grano). La composicin qumica permanece inalterable. Existen tres tratamientos fundamentales: - Recocido. El metal se calienta durante cierto tiempo a una temperatura determinada y, a continuacin, se enfra lentamente. De esta manera, se consigue una mayor plasticidad para que pueda ser trabajado con facilidad. La temperatura y la duracin de este tratamiento dependern del grado de plasticidad que se quiera comunicar al metal, as como del grado de tensiones internas iniciales existentes en l. - Temple. Consiste en el calentamiento del metal, seguido de un poste rior enfriamiento realizado de forma brusca. Con esto se consigue obte ner un metal muy duro y resistente mecnicamente, con su estructura cristalina deformada. El endurecimiento adquirido por medio del temple se puede comparar al que se consigue por deformacin en fro. - Revenido. Se aplica exclusivamente a los metales templados, pudiendo considerarse como un tratamiento complementario del temple. Con ello se pretende mejorar la tenacidad del metal templado, a costa de dismi nuir un poco su dureza. Tratamientos termoqumicos Los tratamientos termoqumicos consisten en operaciones de calenta miento y enfriamiento de los metales, completadas con la aportacin de otros elementos en la superficie de las piezas. Los ms relevantes son: - Cementacin. Consiste en la adicin de carbono a la superficie de un acero que presente un bajo contenido en el mismo a una cierta temperatura. Se obtiene as una dureza superficial muy elevada. - Nitruracin. Es un proceso de endurecimiento del acero por absorcin de nitrgeno a una temperatura determinada. Adems, proporciona una buena resistencia a la corrosin. Se utiliza para endurecer piezas de maquinaria (bielas, cigeales, etc.); tambin herramientas, como brocas, etctera.
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- Cianuracin. Es un tratamiento intermedio entre los dos anteriores. Se utiliza no solamente en aceros con bajo contenido en carbono (como en el caso de la cementacin), sino tambin en aqullos cuyo contenido en carbono sea medio o alto, cuando se pretende que adquieran una bue na resistencia. - Carbonitruracin. Consigue aumentar la dureza de los aceros mediante la absorcin simultnea de carbono y nitrgeno a una temperatura determinada, igual que la de cianuracin. La diferencia con el tratamiento anterior radica en que la carbonitruracin se realiza mediante gases, y la cianuracin por medio de baos. Se emplea en piezas de gran espesor. - Sulfinizacin. Mediante la inmersin del metal en un bao especial se consigue incorporarle una capa de carbono, nitrgeno y, sobre todo, azufre. Con este tratamiento se aumenta considerablemente la resistencia al desgaste de los metales, a la vez que se disminuye su coeficiente de rozamiento. Tratamientos mecnicos Los tratamientos mecnicos mejo ran las caractersticas de los meta les por deformacin mecnica, con o sin calor. Existen los siguientes tratamientos mecnicos: - Tratamientos mecnicos en caliente , tambin denominados forja. Consisten en calentar un metal a una temperatura determinada para, luego, deformarlo golpendolo fuertemente. Con esto se afina el tamao del grano y se eliminan del material sopladuras y cavidades interiores, con lo que se mejora su estructura interna. - Tratamientos mecnicos en fro . Consisten en deformar el meta l a la temperatura ambiente, bien golpendolo, o por trefilado o laminacin. Estos tratamientos incrementan la dureza y la resistencia mecnica del metal y, tambin, acarrean una disminucin en su plasticidad. Tratamientos superficiales Los tratamientos superficiales ms utilizados son: - Metalizacin. Se proyecta un metal fundido, pulverizndolo sobre la superficie de otro. Con esto se consigue comunicar a la superficie de un metal las caractersticas de otro diferente. - Cromado. Se deposita cromo electrolticamente sobre el metal; de esta manera, se disminuye su coeficiente de rozamiento y se aumenta su resistencia al desgaste.

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