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WILBUR SMITH

JUSTICIA SALVAJE

Ttulo original ingls: Wild Justice Copyright Wilbur Smith 1979 William Heinemann Ltd:, London, 1979 Emec Editores, S.A., 1980 Alsina 202 -Buenos Aires, Argentina 4a Impresin en offset: 4.000 ejemplares Impreso en Compaa Impresora Argentina S.A., Alsina 201, Buenos Aires, marzo de 1982. IMPRESO EN ARGENTINA. PRINTED IN ARGENTINA

Haba tan slo quince pasajeros que esperaban el avin de la British Airways en el aeropuerto Victoria de la isla de Mah, en la repblica ocenica de las Seychelles. Dos parejas formaban un apretado grupito, mientras aguardaban su turno para cumplir con las formalidades de aduana. Los cuatro eran jvenes, muy tostados por el sol, con aire descansado y alegre, despus de la estada en esa isla paradisaca. De todos modos, uno de los pasajeros volva insignificante a los otros tres en virtud del simple esplendor de su presencia fsica. Era una mujer alta, de miembros largos y un cuello soberbio y esbelto, Los cabellos abundantes, dorados. estaban recogidos muy alto; el sol le haba dado un tono ureo que resaltaba la lozana y la salud juvenil de su piel. Al avanzar con la ondulante gracia de una pantera, sus pies dentro de unas sandalias muy abiertas. los pechos voluminosos y erguidos temblaban firmemente bajo la delgada tela de la remera y las nalgas redondas, firmes, llenaban plenamente la loneta desteida de sus pantalones, cortados con tijera por encima de la rodilla. En la parte delantera de su remera se poda leer: SOY UN FRUTO DE AMOR y debajo, haba un dibujo, muy sugestivo, de un coco de mar. La mujer sonri esplendorosamente al oficial de inmigracin, un nativo de piel oscura, en el momento de tenderle un verde pasaporte de Estados Unidos, con el guila dorada, y se volvi para hablar con su compaero en un fluido alemn. Recogi el documento y se dirigi con los otros a la zona de seguridad.

Volvi a sonrer a los dos hombres de la polica de las Seychelles que tena a su cargo el control de armas, y descolg de su hombro la bolsa de red que llevaba. -Quieren inspeccionar esto? -pregunt. Todos rieron. La bolsa contena dos grandes cocos de mar. Este fruto de forma grotesca, que dobla en tamao a una cabeza humana, era el recuerdo ms popular entre los turistas que visitaban las islas. Cada uno de sus compaeros llevaba trofeos similares en bolsas de red, y el oficial de la polica no tom en cuenta los objetos consabidos e hizo pasar su detector metlico rpidamente por los bolsones de grueso nylon que formaban el resto del equipaje de mano. El detector zumb speramente ante uno de los bolsos y el joven que lo llevaba mostr con aire intimidado una pequea cmara Nikkor-mat. Hubo nuevas risas y el oficial de polica hizo una seal a los viajeros para que pasaran al Saln de Embarque. ste ya estaba lleno de pasajeros en trnsito que se haban embarcado en Mauricio. Por las ventanas del saln se poda ver un gran Boeing 747 estacionado sobre la pista e iluminado crudamente por los reflectores, mientras los tnderes de combustible caracoleaban a su alrededor. No haba asientos libres en el saln y el grupo de cuatro form un crculo, de pie bajo uno de los grandes ventiladores de estilo indio. La noche era pesada, hmeda, y la masa humana dentro del mbito cerrado llenaba el aire de humo de tabaco y de las emanaciones de los cuerpos acalorados. La rubia pareca dirigir la alegre conversacin, entrecortada por repentinas explosiones de risa. Era algo ms alta que los dos hombres y le llevaba una cabeza a la otra mujer, de tal modo que el grupo constitua un centro de atencin para los centenares de pasajeros. Los modales de los cuatro haban cambiado sutilmente desde el momento de entrar al saln: haba en ellos algo as como una sensacin de alivio, como si hubieran superado un grave estorbo, una excitacin casi febril en el timbre de las risas. En ningn instante se quedaban callados, y descansaban alternativamente en uno u otro pie, mientras las manos jugaban con el pelo o con la ropa.

Aunque eran evidentemente un grupo cerrado; envuelto en una atmsfera casi conspiratoria de camaradera, uno de los pasajeros de trnsito dej a su mujer sentada, se levant de su asiento y atraves el saln. -Hablan ustedes ingls? -pregunt, mientras se aproximaba al grupo. -Era un hombre morrudo, de unos cincuenta y tantos aos, con una mata de espeso pelo gris, anteojos con grueso marco de carey y el aire aplomado que dan el xito y el dinero. El grupo se abri ante l de mala gana. Fue la rubia alta quien contest, como si le correspondiera por derecho. -Por supuesto. Tambin soy norteamericana. -En serio? -pregunt el hombre, chasqueando la lengua-. Qu me dice? -Se puso a estudiarla con franca admiracin-. Deseaba saber qu es eso -dijo, sealando el bolso con los cocos que ella haba dejado en el suelo. -Son cocos de mar -contest la rubia. -Ah, s! Alguien me ha hablado. -Los llaman cocos del amor -sigui diciendo la muchacha, agachndose y abriendo el bolso que estaba a sus pies-. Ya se da cuenta usted por qu motivo. -Y le mostr uno de los cocos. Los dos globos se tocaban: eran una rplica exacta de unas nalgas humanas. -Parte posterior. -Sonri. Los dientes eran tan blancos que parecan translcidos como una tenue porcelana. -Parte delantera. -Dio vuelta a la fruta y dej ver un mons veneris perfecto, con una hendidura femenina y una mata de vello enrulado. Era evidente que estaba coqueteando y embromando; cambi de postura, avanz un poco las caderas y el hombre ech una mirada involuntaria al mons bastante abultado bajo la ceida loneta azul, un tringulo profundo cortado por los pliegues que se formaban en el pantaln. El hombre enrojeci levemente y abri los labios, tragando aire. -Los estambres del rbol macho son tan gruesos y tan largos como su brazo. La rubia abri ms los ojos, que tenan el color y el tamao de pensamientos azules y, en el otro extremo del saln, se levant la 5

mujer del hombre y se acerc, advertida por algn instinto femenino. Era mucho ms joven que su marido y pareca entorpecida y tarda por la gravidez. -Los nativos dicen que en noches de luna llena, el macho se desarraiga del suelo y va en busca de sus hembras... -Tan largo y tan grueso como su brazo. dijo sonriendo la morocha, bastante bonita, que estaba al lado- ...guau! Tambin ella estaba bromeando, y las dos muchachas bajaron impdicamente la mirada hacia los pantalones del hombre, que se encogi, incmodo. Los dos jvenes sonrieron al notar su turbacin. La esposa lleg y le tirone de la manga. Se vea una especie de sarpullido rojo en su garganta, causado por el calor, y gotitas de transpiracin en el labio superior, como ampollas transparentes. -Harry: no me siento bien -dijo en tono bajo, quejumbroso. -Me tengo que ir ahora -mascull l, aliviado, abandonando de golpe su aplomo. Tom a la mujer del brazo y se alej. -Lo reconociste? -pregunt la muchacha de pelo oscuro, en alemn, siempre sonriendo, en voz muy baja. -Es Harold McKevitt -contest la rubia en el mismo idioma-. Cirujano neurlogo de Fort Worth. Es el que ley la ltima exposicin del simposio en la maana del sbado. -y explic-: Un pez gordo. Muy gordo. -Como un gato que se relame, se pas la rosada punta de la lengua por los labios. De los cuatrocientos y un pasajeros que se haban reunido en la Sala de Embarque la tarde de ese lunes, trescientos sesenta eran cirujanos con sus mujeres. Los cirujanos, que incluan algunos de los nombres ms eminentes en el mundo de la medicina, haban venido de Europa, Inglaterra y Estados Unidos, del Japn, Sudamrica y Asia para esta convencin que haba terminado haca veinticuatro horas en la isla Mauricio, quinientas millas al sur de la isla Mah. ste era uno de los primeros vuelos que se hacan despus de la reunin y el pasaje estaba reservado totalmente por los asistentes a la convencin. "British Airways anuncia la partida del Vuelo 070 con destino a Nairobi y Londres. Los pasajeros en trnsito tengan a bien pasar por el portn principal a fin de subir a bordo". El anuncio fue hecho con el suave canturreo del acento local. Se produjo un movimiento en masa hacia la puerta de salida. 6

-Control de Victoria. Speedbird Cero Siete Cero. Solicitamos nos arrastren hasta la posicin y autorizacin rodaje. -Cero Siete Cero. Autorizado rodaje hasta cabecera Cero uno y mantener posicin. -Srvase registrar los cambios en nuestro plan de vuelo a Nairobi. El nmero de pasajeros a bordo debe ser 401. Estamos con pasaje completo. -Entendido, Speedbird, correcciones a su plan de vuelo efectuadas. El gigantesco avin an segua ascendiendo en lnea oblicua y en el compartimiento de primera clase brillaban las letras luminosas que invitan a ajustarse los cinturones ya no fumar. La mujer rubia y su compaero estaban sentados uno al lado del otro en los amplios asientos 1A y 1B que estaban directamente frente a la pared divisoria de la zona de comando y la galera de primera clase. Las butacas ocupadas por la pareja joven haban sido reservadas con varios meses de anticipacin. La rubia hizo una seal con la cabeza a su compaero y ste se inclin a fin de obstruir la visin de los pasajeros que estaban del otro lado del compartimiento, mientras ella sacaba de la bolsa uno de los cocos de mar y la pona en su falda. En la hendidura natural del fruto se haba practicado una prolija incisin para retirar el jugo y la pulpa blanca. Luego, las dos secciones haban sido pegadas con extrema precisin. La juntura slo era visible despus de un minucioso examen. La mujer insert un utensilio metlico en la hendidura e hizo presin. Con un leve chasquido, las dos secciones se separaron como un huevo de Pascua. En los nidos formados por la doble cavidad de los cocos se vean dos objetos grises, ovoides, tersos, envueltos en tiras de espuma plstica: cada objeto tena el tamao de una pelota de bisbol. Eran granadas fabricadas en la Repblica Democrtica Alemana, que llevaban la designacin MK IV (c) del Pacto de Varsovia. La cubierta de cada granada era de plstico reforzado, material que se usa en las minas de tierra para impedir que sean descubiertas por los detectores electrnicos de metal. La franja amarilla que rodeaba a cada granada indicaba que no eran de 7

fragmentacin sino que estaban destinadas a producir una explosin de alta potencia en el impacto. La rubia levant una granada con la mano izquierda, desabroch el cinturn de seguridad y se levant tranquilamente de su asiento. Los otros pasajeros slo le prestaron una atencin casual al ver que se diriga hacia las cortinas de la zona de las cocinas. Sin embargo, el comisario y las dos azafatas, que seguan asegurados a sus asientos plegadizos, le lanzaron una rpida mirada al verla entrar en la zona de servicio. -Lo lamento, seora, pero debo pedirle que vuelva a su asiento hasta que el capitn d orden de apagar las seales luminosas. La rubia tendi la mano izquierda y dej ver el reluciente huevo gris. -Esto es una granada especial que puede matar a todos los ocupantes de un tanque de guerra -dijo con voz tranquila-. Puede hacer volar el fuselaje de este avin como si fuera una bolsa de papel y matar con el impacto a todos los seres humanos dentro de un radio de cincuenta metros. Contempl las caras y sabore el miedo que asomaba como una flor maligna. -Est preparada para estallar a los tres segundos de arrojarla. Dej de hablar: Los ojos le brillaban de excitacin y su aliento era rpido y superficial. -Usted...-la mujer eligi al comisario-, llveme a la cabina de comando; ustedes qudense donde estn. No hagan nada; no digan nada. Cuando entr en la pequea cabina, que apenas tena el tamao suficiente para dar cabida a los miembros de la tripulacin, a los instrumentos, y al equipo electrnico, los tres hombres se volvieron y la miraron con cierta sorpresa. Ella levant la mano y mostr lo que llevaba. Entendieron en seguida. -Tomo el mando de este avin -dijo. Y luego, dirigindose al ingeniero de vuelo-: Apague todo el equipo de comunicaciones. El ingeniero lanz una rpida mirada al capitn y, cuando ste cabece velozmente, empez a apagar las radios: los aparatos de ultra frecuencia, luego los de alta frecuencia...

-Y el rel de satlite -orden la muchacha. El ingeniero la mir, sorprendido de sus conocimientos. -Y no toque el micrfono. El hombre parpade. Nadie, absolutamente nadie fuera de la compaa estaba enterado del rel especial que, cuando se activaba al oprimir un botn que estaba junto a su rodilla derecha, adverta instantneamente al control de Heathrow que haba una situacin de emergencia y les permita escuchar cualquier conversacin en la cabina de vuelo. El ingeniero apart la mano. -Retire el fusible del circuito de los micrfonos -dijo la rubia, indicando la caja encima de la cabeza del hombre, que volvi a mirar al capitn. La voz de la mujer son hiriente y feroz, como la cola de un escorpin-. Haga lo que le estoy diciendo. El hombre, cautelosamente, retir el fusible y la muchacha, al parecer, se afloj un poco. -Lame su plan de vuelo -dijo. -Se nos ha dado autorizacin para tomar rumbo a Nairobi por radar, ascendiendo sin restricciones hasta una altura de doce mil metros. -Cundo debe dar usted el prximo aviso de operaciones normales"? "Operaciones normales" era el informe rutinario que se transmita al control de Nairobi para informar que el vuelo prosegua en la forma proyectada. -Dentro de once minutos y treinta y cinco segundos. El ingeniero era un hombre joven, de pelo oscuro, bastante agraciado, con una frente algo deprimida, tez plida y la manera eficiente que se adquiere en el oficio. La mujer se volvi hacia el capitn del Boeing y las dos miradas se encontraron, mientras se medan mutuamente. El pelo del capitn era ms gris que negro y estaba cortado muy cerca de su crneo grande y redondo. Tena un cuello de toro y la cara rubicunda, encendida, de un granjero o un carnicero; de todos modos, los ojos eran lentos y la manera tranquila e impenetrable. "Un hombre que hay que vigilar", reconoci instantneamente la rubia.

-Quiero que entienda usted que estoy enteramente entregada a esta operacin -dijo- y que utilizar cualquier ocasin que se presente de sacrificar mi vida por la causa que defiendo. Los ojos de un azul oscuro sostuvieron la mirada del capitn sin rastros de temor y, al hacerlo, ella not que el hombre comenzaba a respetarla. Excelente: todo formaba parte de sus minuciosos clculos. -Lo creo -dijo el piloto. -Tiene usted deberes hacia las cuatrocientas diecisiete vidas que estn abordo de este avin -sigui diciendo la muchacha. No era necesario contestar-. Estn seguras, siempre que usted obedezca implcitamente mis rdenes. Se lo prometo. -Muy bien. -Aqu est nuestro nuevo destino. -Le pas una tarjetita blanca escrita a mquina-. Quiero un nuevo boletn con el pronstico de vientos y las horas de llegada. El turno suyo bajo el nuevo mando empezar inmediatamente despus de la prxima transmisin del boletn de "operaciones normales"...-Volvi la cabeza hacia el ingeniero, preguntndole cunto tiempo faltaba para la transmisin. -Nueve minutos y cincuenta y ocho segundo -contest l rpidamente. - ...y quiero que el traspaso de poderes se haga suavemente, de modo equilibrado. No deseamos que los pasajeros vuelquen el champagne de sus copas, no es cierto? En los pocos minutos que haba estado a bordo del avin ya se haba establecido una extraa relacin con el capitn: una mezcla de respeto retaceado, franca hostilidad y atraccin sexual. La muchacha se haba vestido deliberadamente para dejar ver su cuerpo y sus pechos levantaban la delgada tela de algodn de la remera, con la sugestiva leyenda. El olor de almizcle de su cuerpo de mujer, intensificado por la excitacin, pareci llenar el recinto. Durante varios minutos, nadie habl, Luego el ingeniero de vuelo rompi el silencio. -Treinta segundos para "Operaciones normales". -Muy bien. Encienda el aparato y enve el boletn. -Acercndonos a Nairobi. Este es Speedbird Cero Siete Cero. -Adelante Speedbird Cero Siete Cero. -Operaciones normales -dijo el ingeniero a su micrfono. 10

-Entendido. Cero Siete Cero. Informar nuevamente dentro de cuarenta minutos. -Cero Siete Cero. La rubia suspir, aliviada. -Est bien. Desconecte el aparato. -y luego dijo al capitn-: Desconecte el director de vuelo y ponga el cambio de direccin a mano. Veamos sus habilidades de piloto. El giro fue una hermosa maniobra de aviacin: dos minutos bastaron para efectuar un cambio de 7 en la direccin. Las agujas del indicador no se desviaron ni un pelo y, cuando la maniobra qued terminada, la muchacha sonri por primera vez. Era una sonrisa resplandeciente, de dientes muy blancos. -Muy bien -dijo, sonrindole al capitn directamente a la cara. -Cmo se llama usted? -Cyril -contest l, despus de vacilar un instante. -Puede usted llamarme Ingrid -dijo ella. En este nuevo comando de Peter Stride no haba una rutina diaria establecida, salvo la hora obligatoria de tiro al blanco con pistola y armas automticas. Ningn miembro del Comando Thor -ni siquiera los tcnicos- poda prescindir de esta prctica diaria. El resto del da de Peter estaba ocupado por una actividad incesante, que se iniciaba con una leccin sobre el nuevo equipo electrnico de comunicaciones que se acababa de instalar en su avin de comando. Esto haba llevado la mitad de la maana y slo le haba quedado tiempo para unirse a su fuerza de choque en la cabina principal del transporte Hrcules para los ejercicios del da. Peter salt con el primer contingente de diez hombres. Saltaron de una altura de doscientos metros y dio la impresin de que los paracadas se abrieron slo unos pocos segundos antes de tocar el suelo. Sin embargo, el viento que soplaba haba sido bastante fuerte para alejar a los unos de los otros, incluso a esa altura. El primer aterrizaje no haba tenido la coordinacin necesaria, en opinin de Peter. Les haba tomado dos minutos y cincuenta y ocho segundos desde el instante de saltar hasta el momento de irrumpir en una barraca de la administracin que haba sido abandonada y se levantaba, aislada, en una de las zonas militares de los llanos de Salisbury. 11

-Si el enemigo hubiera tenido rehenes, habramos llegado a tiempo para restaar la sangre -dijo Peter sombramente a sus hombres-. Hay que hacerlo de nuevo! Esta vez ganaron un minuto y cincuenta segundos, procedieron como un comando bien dirigido en torno al edificio y ganaron por diez segundos a la fuerza de choque Colin Noble N 2. Para celebrar, Peter desde los transportes militares y los hombres corrieron los siete kilmetros que los separaban de la pista, cada hombre en atuendo completo de combate y cargado del enorme fardo del paracadas de seda usado. El Hrcules los estaba esperando para llevarlos de regreso a la base, pero ya era oscuro cuando aterrizaron, y rodaron hasta el cuartel de seguridad del Comando Thor, al final de la pista principal de aterrizaje. La tentacin que Peter sinti de delegar la leccin en Colin Noble fue, por cierto, muy fuerte. Su chofer deba de haber recogido a Melissa- Jane en la estacin East Croydon y ella estara, sin duda, sola, esperndolo en la nueva cabaa, a una distancia de menos de un kilmetro de la base. Haca seis semanas que no la vea, desde el momento en que se haba hecho cargo del comando de Thor, pues en todo ese tiempo no se haba tomado ni un solo da de descanso. Pero, de todas maneras, senta un escozor de remordimiento por la debilidad que se permitira, de modo que se demor unos minutos despus de la leccin, para transferir el comando a Colin Noble. -Adnde va usted este fin de semana? -pregunt Colin. -Me lleva aun concierto pop maana a la noche. Los Muertos Vivientes...Nada menos -dijo Peter, chasqueando la lengua-. Al parecer, no ser un ser viviente hasta no haber odo a Los Muertos. -Dle a Melissa-Jane carios y un beso -dijo Colin. Peter atribua mucho valor a su intimidad recin recobrada. Haba vivido la mayor parte de su vida de adulto en cuarteles de oficiales y barracas, rodeado constantemente de otros seres humanos. Sin embargo, este comando le haba dado la oportunidad de escapar. La cabaa estaba slo a cuatro minutos y medio de auto de las distintas dependencias de la base, pero podra haber sido una isla. La haba alquilado amueblada y por una suma que fue una 12

agradable sorpresa. Estaba detrs de un matorral de rosas silvestres, en una calle muy tranquila, y rodeada de un jardn extenso y bastante desantendido. Se haba convertido en su casa en pocas semanas. Haba podido finalmente desempaquetar sus libros. Libros acumulados y guardados a lo largo de veinte aos, a la espera de que se presentara una oportunidad como sta. Era reconfortante tenerlos apilados en torno al escritorio en el cuartito de entrada, o sobre las mesas, junto a su cama. Lo cierto es que haba habido, en realidad, pocas oportunidades de leer. El nuevo trabajo era muy absorbente. Melissa-Jane oy probablemente el crujido de la grava bajo los neumticos del Rover; sin duda haba estado esperando esa seal, porque sali corriendo al sendero por la puerta de entrada, directamente bajo la luz de los focos. Peter haba olvidado cun bonita era. Sinti que el corazn se le contraa. Cuando sali del auto, Melissa se lanz sobre l y le ech los brazos al cuello. l la mantuvo en esa posicin un largo rato: ninguno de los dos poda hablar. Era muy esbelta y muy clida; su cuerpo pareca palpitar de vida. Por ltimo, Peter le levant la barbilla y le examin la cara. Los grandes ojos violetas estaban impregnados de lgrimas de felicidad. Aspir ruidosamente por la nariz. Tena la anticuada belleza de una vieja porcelana inglesa: el acn y las penurias de la pubertad ya haban quedado atrs para Melissa-Jane. La bes solemnemente en la frente. -Te vas a morir si sigues as -dijo l en un tono de reproche carioso. -Oh, pap. Cmo te gusta exagerar! Sonri a travs de las lgrimas y se puso en puntas de pie para darle un beso. Comieron lasagne y cassate en un restaurante italiano de Croydon y Melissa-Jane fue quien habl la mayor parte del tiempo. Peter la contemplaba y oa, gozando de su lozana y juventud. Era difcil creer que an no haba cumplido catorce aos, ya que fsicamente haba alcanzado casi el pleno desarrollo: los pechos bajo la tricota de cuello alto ya no eran por cierto incipientes; se comportaba como una mujer con diez aos ms, y slo una

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carcajada ocasional la delataba, o el descuido al utilizar alguna horrorosa expresin de slang. Cuando estuvieron en la cabaa, prepar Ovaltine, que los dos tomaron junto a la chimenea, planeando cada minuto del fin de semana que tenan por delante y esquivando cuidadosamente los abismos: los tabes no escritos de la relacin entre ellos, que convergan bsicamente en "mam". Cuando lleg la hora de acostarse, Melissa- Jane se sent en las rodillas de l y sigui las lneas de su cara con un dedo. -Sabes en quin me haces pensar ? -No. Dime -dijo l. -En Gary Cooper...Aunque mucho ms joven, por supuesto aadi precipitadamente. -Por supuesto -dijo Peter, en tono de broma-. Pero, dnde has odo hablar de Gary Cooper? -El domingo ltimo pasaron por televisin La Hora Sealada. Melissa lo bes de nuevo. Sus cabellos tenan un olor dulce y limpio. -Qu edad tienes, despus de todo, pap? -Treinta y nueve. -No me parece que seas tan...tan viejo -dijo ella en un intento incierto de consolar . -A veces me siento tan viejo como los dinosaurios... Y en ese momento el aparatito que estaba junto a su taza vaca empez a sonar con un tono estridente, irritante. Peter sinti un estremecimiento de temor en el estmago. " Ahora no", pens. "Hoy, tan luego hoy, despus de pasar tanto tiempo sin ella." El micrfono tena el tamao de un paquete de cigarrillos y el globo de su nico ojo emita un resplandor rojizo, insistente como la audio-seal. De mala gana Peter lo levant y, con su hija sobre las rodillas, puso en contacto la pequea radio -trasmisora y emisora- y oprimi el botn de trasmisin. -Thor Uno -dijo. La respuesta son metlica y deformada: el aparato estaba cerca del lmite de su alcance. -General Stride, Atlas ha ordenado la condicin Alfa.

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"Otra falsa alarma", pens Peter con amargura. Haba nacido una docena de Alfas en el ltimo mes, pero, por qu esta noche? Alfa era el primer estadio de alerta con los grupos embarcados y listos para la condicin Bravo, que era el Arranque. -Informe a Atlas que estamos a siete minutos de Bravo. Le iban a hacer falta cuatro minutos y medio para llegar a la base y, de repente, la decisin de alquilar la cabaa se le apareci como una debilidad peligrosa. En cuatro minutos y medio se pueden perder vidas inocentes. -Querida -dijo, abrazando bruscamente a Melissa-Jane.perdona. -No es nada. Estaba tiesa y resentida. -Te prometo que habr otro encuentro muy pronto. -Siempre prometes -murmur ella, dndose cuenta de que l ya no la escuchaba. La desplaz de sus rodillas y se puso de pie. La robusta mandbula estaba apretada y las espesas cejas oscuras casi se tocaban por encima de la nariz angosta, recta, aristocrtica. -Cierra con llave la puerta cuando yo me vaya, querida. Te enviar el chofer en caso de que sea Bravo. l te llevar de vuelta a Cambridge y yo avisar a tu madre que te espere. Sali a la noche, encogindose dentro de su abrigo de lana, y Melissa-Jane distingui el rumor del arranque, el susurro de las llantas sobre la grava y el ruido del motor, desvanecindose. El hombre de la torre de control de Nairobi dej pasar quince segundos despus del tiempo de informacin del avin de British Airways que haba zarpado de las Seychelles. Luego llam una, dos y tres veces sin obtener respuesta. Cambi las frecuencias a los canales reservados para informacin, aproximacin, torre y, finalmente, emergencias: por lo menos en uno de ellos el 0 7 0 deba mantener una vigilancia. Pero una vez ms no hubo respuesta. El Speedbird 0 7 0 estaba con cuarenta y cinco segundos de retraso con respecto a sus "operaciones normales" antes de que el empleado retirara la ficha amarilla de su estante de aproximacin y la pusiera en la ranura "contacto perdido" del canal de emergencias.

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Inmediatamente entraron en funcin los procedimientos de bsqueda y rescate. El Speedbird 0 7 0 tena un retraso de dos minutos y trece segundos a partir de "operaciones normales" cuando la hoja de telex lleg al despacho de British Airways en el control de Heathrow. Diecisis segundos ms tarde, Atlas estaba informado y haba colocado al Comando Thor en condicin Alfa. Faltaban tres das para la luna llena; el borde superior del satlite slo apareca levemente rodo por la sombra de la Tierra. Sin embargo, a esa altitud se vea casi tan grande como el mismo sol y la luz dorada era, por cierto, ms bella. En la noche de verano tropical las grandes nubes plateadas navegaban por el cielo, formaban hongos majestuosos que la luz de la luna revesta de magnificencia. El avin avanzaba velozmente entre los promontorios de nubes, como un murcilago monstruoso que agitara sus alas en vuelo hacia el oeste. Del lado del ala de estribor se abri de repente un abismo oscuro entre las nubes, como la boca del infierno, y en sus profundidades se vio un tenue titilar luminoso y lejano, como una estrella que muere. -Aquella debe de ser Madagascar -dijo el capitn con una voz que son excesivamente alta en la cabina silenciosa-. Estamos en ruta. Detrs de su hombro, la muchacha hizo un movimiento, pasando cautelosamente la granada de una mano a otra, antes de hablar por primera vez en media hora. -Algunos de nuestros pasajeros estn tal vez despiertos y lo han notado. Ech una mirada a su reloj. -Ya es hora de despertar a los otros y comunicarles la buena nueva. Se volvi hacia el ingeniero de vuelo. -Por favor, encienda las luces generales y las seales luminosas de los cinturones y pseme el micrfono. Cyril Watkins, el capitn, comprob una vez ms que esta operacin era efectuada de acuerdo con un plan cuidadosamente 16

trazado. La mujer haba elegido para hacer su anuncio el momento en que los pasajeros estn con las resistencias en el punto ms bajo: a las dos de la maana, cuando uno despierta del inquieto sueo que se logra en un vuelo intercontinental, la reaccin slo puede ser una resignacin melanclica. -Las luces y las seales luminosas de los cinturones estn encendidas -dijo el ingeniero, pasndole el micrfono. -Buenos das, seoras y seores -la voz era cordial, clara y animada-. Lamento tener que despertarlos a una hora tan inoportuna. Pero tengo que hacer un anuncio muy importante y quiero que todos ustedes me presten la mxima atencin. Dej de hablar y en las amplias cabinas, atestadas de gente, hubo un movimiento general y las cabezas empezaron a levantarse; cabellos desgreados y ojos desenfocados se pusieron a parpadear para disipar las telaraas del sueo. -Notarn ustedes que las luces de los cinturones de seguridad estn encendidas. Tendrn la amabilidad de verificar si la persona que est sentada al lado est plenamente despierta y con el cinturn abrochado? Solicito al personal del avin que tambin lo verifique. Hubo una nueva pausa. Los cinturones trababan cualquier movimiento brusco, cualquier accin espontnea que alguien hubiera podido tener al recibir la noticia. Ingrid dej pasar sesenta segundos en el segundero de su reloj pulsera antes de continuar. -En primer lugar, permtanme que me presente. Me llamo Ingrid. Soy un oficial mayor del Comando de Accin por los Derechos Humanos... El capitn Watkins curv cnicamente los labios al or el ttulo pomposo y petulante, pero guard silencio, con la mirada fija en las profundidades estrelladas del espacio, iluminadas por la luna. - ... y este aparato est bajo mi mando. En ninguna circunstancia podrn abandonar sus asientos sin permiso expreso de uno de mis oficiales: si esta orden es desobedecida, la consecuencia ser la destruccin del avin y de todas las personas a bordo por obra de un explosivo de alto poder. Volvi a repetir inmediatamente el anuncio en perfecto alemn y despus en un francs poco fluido pero inteligible antes de retomar el ingls. 17

-Los oficiales del Comando de Accin tendrn puestas camisas rojas a los efectos de su identificacin inmediata y estarn armados. Mientras hablaba, sus tres compaeros al frente del compartimiento de primera clase desprendan los dobles fondos de sus bolsos de viaje. El espacio que quedaba era tan slo de unos seis centmetros de profundidad por treinta y cinco de largo y veinte de ancho, pero era suficiente para esconder las pistolas desarmadas calibre 12 y las diez ristras de cartuchos. Los caos de las pistolas tendran un largo de treinta y cinco centmetros y su interior era liso y plstico reforzado. Este material no hubiera podido soportar el paso de una bala compacta impulsada por alguno de los nuevos propelentes, pero estaba destinado a ser usado con velocidades mucho menores y presiones ms reducidas. La recmara era de plstico, as como las agarraderas, que quedaron rpidamente en posicin. El nico metal del arma era el percutor de acero y el resorte, no ms grandes que uno de los broches metlicos de las bolsas de viaje, de modo de no alertar a los detectores de metal en los controles del aeropuerto de Mah. Los diez cartuchos que contena cada bolsa tenan cpsulas de plstico y tan slo la base donde accionaba el percutor era de aluminio, y no poda poner en movimiento el campo elctrico de los detectores. Los cartuchos estaban puestos en cinturones que se abrochaban a la cintura. Las armas eran cortas, negras y feas; exigan que se las recargara como una escopeta comn, las cpsulas usadas no se eliminaban automticamente y el retroceso era tan brusco que hubiera podido fracturar las muecas de quien disparase sin apoyar con fuerza el arma. Sin embargo, a distancias hasta de diez metros, el poder destructivo que tenan era impresionante: a cuatro metros podan destripar a un hombre y a dos metros le hubieran hecho volar fcilmente la cabeza. Slo que no tenan el suficiente poder de penetracin para perforar el fuselaje presurizado de un avin intercontinental. Eran perfectas para el caso y, al cabo de unos pocos segundos, tres de ellas ya estaban armadas y cargadas y los dos hombres se haban puesto sobre sus remeras unas camisas de color rojo vivo que los identificaban, y ocuparon posiciones: uno al fondo del compartimiento de primera clase y otro al fondo del compartimiento 18

de clase turista. Los dos esgriman ostentosamente sus grotescas armas. La alemana morena, delgada y bonita, sigui un rato en su asiento, ocupada en abrir prolijamente el coco de mar que quedaba y traspasar el contenido a dos de sus bolsas de red. Estas granadas diferan de la de Ingrid en que tenan una lnea roja doble pintada en el medio. Esto significaba que la mecha tena un dispositivo electrnico. La voz joven y clara de Ingrid volvi a orse por los altoparlantes del avin y las hileras de pasajeros -muy despiertos ahora- estaban con caras rgidas y atentas, con una expresin casi uniforme de sobresalto y temor. - ...El oficial del comando de accin que pasa en este momento por el pasillo va a colocar granadas de alto poder explosivo... La muchacha de pelo oscuro avanzaba por el pasillo y, despus de recorrer unos quince asientos, abra uno de los armarios encima de las cabezas de los pasajeros y depositaba all una granada, cerraba el armario y segua su camino. Las cabezas de los pasajeros se movan lentamente, al unsono, mientras contemplaban a la mujer con la fascinacin del horror total. -Una sola de estas granadas tiene suficiente poder explosivo para destruir este avin. Son granadas destinadas a matar por concusin a los ocupantes de un tanque de guerra protegidos por una pared de quince centmetros de espesor. El oficial est colocando catorce de ellas a lo largo de este aparato. Pueden ser detonadas simultneamente mediante un trasmisor electrnico que est en mi poder...-La voz tena ahora un dejo de perversidad, un cierto fondo de excitacin hilarante-....y si eso ocurre la explosin se va a or en el Polo Norte! Los pasajeros se estremecieron como las hojas de un rbol que agita la brisa. De pronto, una mujer se ech a llorar. Era un sonido estrangulado, sin pasin, y nadie movi la cabeza para mirar a la mujer. -Pero no hay que preocuparse. Esto no va a ocurrir, ya que todo el mundo har exactamente lo que se le diga. Y cuando todo haya pasado, estarn ustedes orgullosos de haber intervenido en esta operacin. Todos somos participantes de una misin noble y gloriosa. Todos somos luchadores por la libertad y la dignidad del 19

hombre. Hoy damos un importante paso hacia el mundo nuevo, un mundo purificado, limpiado de la injusticia y la tirana, dedicado al bienestar de todos los pueblos. La mujer segua llorando. Una voz infantil puso una nota ms estridente y ms aguda, unindose al llanto. La mujer de pelo negro volvi a su asiento y extrajo la cmara que haba puesto en funciones el detector de metales en el aeropuerto de Mah. Se la colg del cuello y se puso en cuclillas de nuevo para armar las dos pistolas que quedaban. Despus, fue con las armas y los cintos con cartuchos a la cabina de vuelo, donde la rubia alta la bes sensual y desvergonzadamente en los labios. -Karen, Liebling, estuviste perfecta. -Tom la cmara y se la colg del cuello-. Esto -explic al capitn- no es lo que parece ser, sino un detonador radial a distancia para las granadas del fuselaje. El capitn cabece sin contestar y, con evidente alivio, Ingrid volvi a poner el alfiler de seguridad en la granada que haba llevado cargada durante tanto tiempo. Se la pas a la otra muchacha. -Cunto falta para llegar a la costa? -pregunt mientras se ajustaba el cinto con los cartuchos. -Treinta y dos minutos -contest rpidamente el ingeniero de vuelo. Ingrid abri la recmara de la pistola, verific la carga y volvi a cerrarla. -T y Henri pueden sentarse ahora -dijo Karen-. Trata de dormir. La operacin poda durar an varios das y la fatiga era el enemigo ms peligroso contra el cual haba que luchar. Tan slo por esta razn haban utilizado un grupo de tantas personas. A partir de aquel momento, salvo en caso de emergencia, dos de ellos estaran de guardia y dos descansando. -Han hecho ustedes un trabajo muy profesional -dijo el piloto, Cyril Watkins- ...hasta ahora. -Gracias. Ingrid ri y, pasando el brazo por encima del respaldo, apoy la mano en el hombro del piloto, en un gesto fraternal. Hemos practicado duramente hasta el da de hoy.

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Peter Stride gui tres veces los faros del Rover mientras corra por la larga senda que llevaba a los portones de la base, sin disminuir la velocidad. El centinela abri los portones justo a tiempo para que l pudiera pasar rugiendo. No haba reflectores ni actividad alguna: tan slo dos aviones, el uno al lado del otro, en la caverna resonante de ecos del hangar. El Hrcules de Lockheed pareca llenar toda la construccin, que haba sido hecha para albergar los bombarderos ms pequeos de la Segunda Guerra Mundial. La alta aleta vertical de su espinazo llegaba hasta unos pocos centmetros ms abajo de las grampas del techo. Junto a ste el Hawker Siddeley HS 125, un jet para ejecutivos, pareca acicalado e ineficaz. Los distintos orgenes de las mquinas evidenciaban que esta unidad representaba una empresa de colaboracin entre dos naciones. Esto fue subrayado una vez ms cuando Colin Noble avanz rpidamente al encuentro de Peter, mientras ste apagaba el motor y las luces de su Rover . -Una gran noche, Peter. No haba manera de no localizar el acento del Medio Oeste de Estados Unidos, aunque Colin tena ms el aspecto de un vendedor de xito de coches de segunda mano que de un coronel de la Marina norteamericana. Al principio, Peter haba credo que el aporte de materiales y mano de obra de acuerdo con cuotas nacionales parejas habra de debilitar la eficacia de Atlas. Pero ya no tena esas dudas. Colin tena puesto un traje de fajina azul y una gorra de gnero; tanto el traje como la gorra llevaban bordada la insignia COMUNICACIONES THOR, lo cual le daba ms aire de tcnico que de soldado. Colin era el segundo -despus de Peter- en el comando. Se conocan desde hacia slo seis semanas, desde que Peter haba tomado la direccin de Thor, pero despus de un breve perodo de tanteos cautelosos de uno y otro lado, los dos hombres haban establecido entre ellos vnculos de simpata y mutuo respeto. Colin era de mediana estatura y, sin embargo, pareca un hombre corpulento. A primera vista se hubiera dicho que era gordo, porque el cuerpo era un poco achaparrado. Pero no haba grasa en 21

l: slo msculos y huesos. Haba practicado boxeo, como peso pesado, en Princeton y en la escuela de infantera de Marina; la nariz, por encima de la amplia boca risuea, estaba quebrada bajo el puente, era abultada y levemente torcida. Colin cultivaba la manera brusca y ruda de un atleta profesional, pero nada escapaba a sus ojos color caramelo, intensamente inteligentes. Era spero y receloso como un viejo gato de albaal. No era fcil ganar el respeto de Peter Stride. Colin lo haba logrado en menos de seis semanas. Estaba ahora de pie entre los dos aviones, mientras sus hombres se ocupaban de los preparativos de Alfa con veloz eficiencia. Los dos aviones estaban pintados al estilo de los aviones comerciales de lnea, azul, blanco y oro, con una imagen estilizada del dios de los truenos en la aleta de la cola y la inscripcin "COMUNICACIONES THOR" en el fuselaje. Podan aterrizar en cualquier aeropuerto del mundo sin suscitar comentarios indeseables. -Qu se chismea, Colin? -pregunt Peter Stride cerrando ruidosamente la portezuela del Rover y apresurndose para encontrarse con el norteamericano. Le haba llevado cierto tiempo, y un esfuerzo consciente, adaptar su modo de hablar y su lenguaje para ponerse a tono con su nuevo subalterno inmediato. Haba comprendido bien pronto que no deba esperar que, slo por ser el general de divisin ms joven en el ejrcito britnico, el coronel Colin Noble lo llamara "seor" cada vez que le hablara. -Avin desaparecido. "Poda haber sido un tren, una embajada, incluso un trasatlntico", pens Peter . -British Airways. Por amor de Dios, salgamos del fro. El viento haca flamear los pantalones del traje de fajina de Colin y tironeaba de las mangas. -Dnde? -En el Ocano ndico. -Estamos listos para Bravo? -pregunt Peter en el momento de subir al avin de comando. -Todo est listo. El interior del Hawker haba sido arreglado para que sirviera de centro de comunicaciones y oficina de control. 22

Haba asientos cmodos para cuatro oficiales en el compartimiento de pilotaje. Los dos ingenieros electrnicos y su equipo ocupaban un recinto separado, al fondo, ms all del cual haba un pequeo cuarto de aseo y la cocina en el extremo. Uno de los tcnicos mir por la puerta de comunicacin al agacharse Peter para entrar a la cabina. -Buenas noches, general Stride. Hemos establecido contacto directo con Atlas. -Pngalo en la pantalla -orden Stride, y se hundi en el mullido silln de cuero que estaba detrs del escritorio. Frente a Peter haba una pantalla de televisin de catorce pulgadas, y encima de ella cuatro pantallas ms pequeas (de unas seis pulgadas cada una) -para las comunicaciones y las consultas. La pantalla principal cobr vida y apareci en ella la imagen de una cabeza grande, noble y leonina. -Buenas tardes, Peter. La sonrisa era clida, atractiva, convincente. -Buenas noches, seor . Y el doctor Kingston Parker lade un poquito la cabeza para mirar la indicacin de diferencia horaria entre Washington e Inglaterra. -Por el momento no sabemos mucho. Slo que un BA 070, con cuatrocientos pasajeros y diecisis tripulantes, que efectuaba un vuelo entre Mah y Nairobi, no ha dado seales de vida en los ltimos treinta y dos minutos. Parker era presidente de la Junta de Inspeccin de los Servicios de Inteligencia y, entre otras obligaciones, deba informar directamente al Presidente de los Estados Unidos en esa capacidad. Era amigo personal del Presidente, que confiaba en l. Los dos hombres haban seguido cursos juntos en Annapolis y se haban recibido entre los veinte mejores; Parker, a diferencia del Presidente, haba ingresado directamente al gobierno. Parker era un artista, un msico de talento, autor de cuatro libros serios de filosofa y poltica, un gran jugador de ajedrez. Era un hombre de presencia poderosa, vasta humanidad e inteligencia superior. Pero tambin era un hombre secreto, que evitaba el ruidoso escrutinio de los medios de comunicacin, que ocultaba sus ambiciones, en caso de haber las tenido -aunque la presidencia de 23

los Estados Unidos no era un sueo imposible para un hombre como l- y asuma con capacidad y vigor excepcionales cualquier tarea que se le encargaba. Peter Stride haba tenido contactos personales con l una docena de veces desde que tena su puesto en Thor. Haba pasado un fin de semana con Parker, en la casa de ste en Nueva York, y su respeto por el hombre era ahora ilimitado. Peter comprenda que este hombre tena la cabeza requerida para una concepcin tan compleja como la de Atlas, que exiga la influencia atemperante del filsofo sobre los soldados de profesin, que requera el tacto y los dones de un diplomtico para tratar directamente con los jefes de dos gobiernos, que deba contar con un intelecto fro e indoblegable para tomar la ltima decisin que interesaba a centenares de vidas inocentes y poda traer aterradoras consecuencias polticas. Ahora Parker cont a Peter lo poco que se saba del Vuelo 070 y de la bsqueda y operaciones de rescate, ya en marcha, antes de decir: -Sin ser alarmista, ste parece ser el ms perfecto de los blancos. En este avin viajan la mayor parte de los cirujanos ms prominentes del mundo, y la convencin fue de conocimiento pblico desde hace dieciocho meses. Los mdicos cuentan con la imagen necesaria para impresionar el sentimiento pblico, y sus nacionalidades estn muy bien mezcladas: norteamericanos, ingleses, franceses, escandinavos, alemanes, italianos. Tres de estos pases tienen historiales notablemente "blandos" en la que se refiere a la actividad de los terroristas. Es un avin britnico y el destino final tal vez haya sido elegido para complicar el asunto e inhibir la reaccin. Parker guard silencio y una arruga de preocupacin se form un instante en su frente ancha y tersa. -He puesto a Mercurio en la condicin Alfa: si se trata de un asalto, el destino final puede muy bien estar al este de la ltima posicin trasmitida desde el avin. El equipo ofensivo de Atlas comprenda tres unidades idnticas. Thor deba usarse tan slo en Europa o frica. Mercurio tena su sede en la base naval norteamericana en Indonesia y se extenda a Asia y Australasia, mientras que Diana estaba en el mismo

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Washington y se mantena siempre preparada para una contra ofensiva en cualquiera de las tres Amricas. -Tengo a Tanner, de Mercurio, en la otra pantalla ahora. Volver con usted en pocos segundos, Peter. -Muy bien, seor. La pantalla se apag y, en la silla que estaba al lado, Colin Noble encendi uno de sus caros cigarros holandeses y cruz los tobillos encima de la mesa que tena delante. -Al parecer, el gran dios Thor ha bajado a la Tierra para echarse una cana al aire. Despus de divertirse con una de las vrgenes vestales, pens en enterarla del honor que le haba sido conferido. "Soy Thor", le dijo. "Yo tambin", coincidi ella, "pero fue muy agradable". Peter mene la cabeza melanclicamente. -Es un chiste? -pregunt. Colin ech una mirada a su reloj pulsera. -Si sta es otra falsa alarma, ser la nmero trece. -Bostez. No haba nada que hacer. Todo haba sido hecho antes, todo estaba absolutamente listo. En el gran avin de transporte Hrcules cada pieza del extenso arsenal estaba en condiciones de ser usada al instante. Los treinta soldados, muy bien entrenados, estaban a bordo. La tripulacin de vuelo de los dos aviones estaba en sus puestos; los tcnicos de comunicaciones haban establecido contacto con los satlites y, por medio de ellos, con las computadoras de Washington y Londres. Slo faltaba esperar -la mayor parte de la vida de un soldado se malgasta esperando- pero Peter nunca haba logrado habituarse. Era una ayuda ahora el contar con la compaa de Colin Noble. En una vida pasada en compaa de muchos hombres, era difcil hacer amistades ntimas. En las filas ms cerradas de Thor, dedicados a una causa comn, eso se haba logrado. y los dos hombres eran amigos; la conversacin entre ellos, casual y cmoda, pasaba naturalmente de un tema a otro sin dejar escapar la corriente subterrnea de atencin en que estaban sumidos los dos. En un momento Kingston Parker apareci de nuevo en la pantalla para decirle que las operaciones de bsqueda y rescate del avin no haban dado ninguna indicacin de la ltima posicin declarada de 070, y que una inspeccin fotogrfica por el satlite de 25

reconocimiento "Gran Pjaro" se haba hecho en la misma zona, pero que la pelcula slo podra ser examinada catorce horas despus. El Speedbird 070 haba dejado pasar una hora y seis minutos desde las "operaciones normales" y, de pronto, Peter se acord de Melissa- Jane. Pidi una lnea telefnica y marc el nmero de la cabaa. No hubo respuesta, la cual quera decir que el chofer ya haba pasado a buscarla. Colg y llam a Cynthia en Cambridge. -Realmente, Peter! Es muy poco considerado de tu parte! Despertada por la campanilla del telfono, la voz sonaba irritada, suscitaba slo antipata. -Melissa ha estado contando con esto... -S, ya s. Yo tambin. - ...y George y yo habamos convenido en que... George, el nuevo marido de Cynthia, era un profesor de historia poltica; Peter, sin quererlo, simpatizaba con el hombre. Haba sido muy bueno con Melissa- Jane. -Las exigencias del servicio -interrumpi Peter, en tono leve. La voz de la mujer son agria. -Cuntas veces he tenido que or eso? Cre que ya no iba a tener que orlo ms. Ya estaban en la misma noria ftil de siempre, y l tena que poner punto final a la cosa. Frente a l la gran pantalla de televisin se encendi y los ojos de Kingston Parker aparecieron oscurecidos por la pena, como si estuviera padeciendo por toda la humanidad. -Tengo que dejarte -dijo Peter a la mujer que haba amado en un tiempo, y cort la comunicacin, inclinndose atentamente hacia la imagen que haba aparecido en la pantalla. -Las defensas de radar de Sudfrica han detectado un no identificado que se aproxima a su mbito areo -dijo Kingston Parker. La velocidad y la posicin del objeto corresponden a las del 070. Se ha enviado un Mirage para interceptar...pero, mientras tanto, supongo que es un golpe de los terroristas y que debemos ponernos inmediatamente en condicin Bravo...si a usted le parece bien, Peter. -Ya nos ponemos en marcha, seor.

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A su lado Colin Noble retir los pies del escritorio y los dej caer ruidosamente al suelo. El cigarro segua apretado entre sus dientes. El objeto tena vida propia y el piloto del Mirage F. 1 interceptor haba puesto la computadora del vuelo en situacin de ataque y todas las armas -misiles y can- estaban listas para ser utilizadas. La computadora le dio un plazo de treinta y tres segundos para interceptar y la direccin del objeto se mantena en rumbo constante en los 210 magnticos, con una velocidad de desplazamiento de 483 nudos. Por delante de l, el alba desplegaba un espectculo teatral. Torrentes de nubes plateadas y rosa se haban acumulado en el cielo y el sol, todava bajo el horizonte, lanzaba largos rayos de luz dorada por los cielos. El piloto se inclin hacia adelante, haciendo presin sobre las bandas de sus hombros y levant el visor Polaroid de su casco con una mano enguantada, escudriando el horizonte en bsqueda de su blanco. Sus avisados ojos de piloto de caza distinguieron un punto oscuro en el indefinido fondo de nubes y luz solar; maniobr imperceptiblemente los controles para evitar un acercamiento perpendicular al blanco. La mota aument de tamao con sorprendente rapidez, a medida que converga con velocidades combinadas de cerca de dos mil kilmetros por hora y, en el instante en que estuvo seguro de su identificacin, el piloto tom altura en lnea casi vertical, y luego vol a unos mil quinientos metros por encima del blanco y en su misma direccin, disminuyendo inmediatamente la potencia para adecuarse a la velocidad del gran avin que estaba abajo. -Cheetah. Habla el jefe Diamond. Visualizando. El blanco es un Boeing 747 con las insignias de British Airways. -Jefe Diamond: habla Cheetah. Mantenga el seguimiento y la distancia de mil quinientos metros y evite cualquier actitud amenazadora. Vuelva a informarnos dentro de sesenta segundos. El jet del general de divisin Peter Stride volaba hacia el sur y dejaba a su enorme protegido avanzar pesadamente en su estela. A cada minuto aumentaba la distancia entre los dos aviones, y cuando llegaran a su ltimo destino -fuera ste el que fuere 27

probablemente iban a seguir manteniendo una distancia de mil quinientos kilmetros o ms entre ellos. Sin embargo, la velocidad moderada del Hrcules se converta en virtud cuando surga la necesidad de desembarcar cantidades de hombres y equipo en terrenos desiguales y angostos de lugares difciles del globo, tal vez en esas condiciones de apuro que tanto temen los pilotos. La tarea del Hawker era la de poner a Peter Stride en la escena de la actividad terrorista a la brevedad posible y la tarea de ste, una vez all, consista en demorar, dar largas y negociar hasta que el grupo de asalto de Colin Noble se le pusiera a la par. Sin embargo, los dos hombres seguan en contacto, y la pequea pantalla de televisin, frente a Peter, permaneca encendida y mostraba el interior del principal compartimiento del Hrcules. Al levantar la cabeza de su trabajo, Peter Stride pudo, ver un cuadro de sus subordinados, todos con mamelucos de fajina de Thor, recostados o despatarrados en posturas lnguidas de descanso en el pasillo central del Hrcules. Tambin eran veteranos en el duro oficio de esperar, mientras que Colin Noble, sentado al frente de su pequeo escritorio, examinaba la voluminosa lista de la condicin Charlie, el nuevo estado de alerta cuando quedara confirmada la actividad terrorista. Al contemplar a Colin Noble trabajando, Peter Stride hall un momento para reflexionar una vez ms sobre los enormes gastos que insuma el mantenimiento de Atlas, pagados en su mayora por el servicio de Inteligencia de los Estados Unidos, y en los obstculos y la resistencia que haba habido que vencer para lanzar este proyecto en un principio. Tan slo el xito de los israeles en Entebbe y de los alemanes en Mogadiscio lo haba hecho posible, pero segua existiendo violenta oposicin en los dos pases a mantener una fuerza de contraataque dual. Despus de dar un chasquido preliminar y emitir un zumbido, la pantalla central de la consola de comunicaciones de Peter se encendi y el doctor Parker habl antes de que su imagen hubiera adquirido la nitidez requerida. -Me temo que sea la condicin Charlie, Peter -dijo en voz baja, y Peter fue consciente de la sangre que corra por sus venas.

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Era natural en un soldado que haba pasado toda la vida preparndose para ste momento especial en el tiempo el darle la bienvenida cuando haba llegado...pero se despreci a s mismo por sentir esa emocin: ningn hombre en sus cabales debe anticipar la violencia, la muerte y toda la desdicha y el sufrimiento que las acompaan. -...los sudafricanos han interceptado e identificado a 070. Ha entrado en el mbito de ellos hace cuarenta y cinco segundos. -Contactos de radio? -pregunt Peter. -No. Parker mene su voluminosa cabeza. -Declina el contacto. Debemos presumir que est en poder de militantes...De modo que seguir sentado aqu hasta que la cosa se aclare. Kingston Parker nunca usaba la palabra "terrorista", demasiado emocional, y asimismo no le gustaba que sus subordinados la usaran. No se debe odiar nunca ciegamente al adversario, le haba dicho a Peter en una ocasin. Entienda usted sus motivos, reconozca y respete sus puntos fuertes...De esta manera estar usted ms preparado para hacerle frente. -Con qu colaboracin podemos contar? -pregunt Peter. -Todos los estados africanos con los que hemos podido ponernos en contacto hasta ahora nos han ofrecido la plena cooperacin, incluso facilidades de vuelo, aterrizaje y reabastecimiento. Los sudafricanos se han mostrado muy diligentes. He hablado con el ministro de defensa, que me ha ofrecido la mxima colaboracin posible. Por supuesto, negarn el permiso de aterrizaje a 070, y preveo que ste tendr que ir a uno de esos estados negros que estn al norte, lo cual es muy probable que sea la intencin de los militantes en cualquier caso. Creo que conoce usted mis puntos de vista sobre Sudfrica, pero en esta situacin debo reconocer que esta gente se est portando muy bien. Parker hizo aparecer en la pantalla de televisin una pipa de madera negra con una gran cabeza redonda y empez a llenarla de tabaco. Las manos eran grandes, como el resto del cuerpo, los dedos largos y flexibles, como los de un pianista, lo que, por otra parte, era realmente. Y Peter record el fuerte perfume de aquel 29

tabaco. Aunque l no fumaba, no haba encontrado nada ofensivo en el olor. Los dos hombres guardaban silencio, sumidos en sus pensamientos: Parker frunca levemente las cejas y pareca concentrado en su pipa. Luego suspir y levant la mirada. -Bien, Peter. Oigamos lo que tiene que decirnos. Peter hoje las notas que haba estado haciendo. -He preparado tres libretos posibles y nuestra respuesta a cada uno de ellos, seor. La consideracin ms importante es la que consiste en saber si es un asalto l'allemande o l'italienne... Parker hizo un signo afirmativo, escuchando. Aunque todo esto era terreno conocido, haba que pasar una vez ms por l. Un golpe a la italiana era ms fcil de encarar: se trataba de una crasa exigencia de dinero. La tradicin alemana implicaba liberacin de prisioneros, exigencias sociales y polticas que pasaban por encima de los lmites nacionales. Siguieron trabajando otra hora ms antes de ser nuevamente interrumpidos. -Dios Santo! -Este lenguaje era un indicio del asombro de Parker-. Se ha producido algo nuevo... Fue tan slo cuando el 070 tom la pista area del este e inici un descenso comn, sin haber obtenido la autorizacin del control de trnsito areo, que el comando de la Fuerza Area Sudafricana comprendi de golpe lo que estaba por ocurrir. Inmediatamente se impuso el silencio de emergencia en todas las frecuencias de aviacin, mientras que el avin que se aproximaba era bombardeado con continuas rdenes de dejar libre inmediatamente el espacio areo nacional. No hubo respuesta y, a ciento cincuenta millas nuticas del aeropuerto internacional Jan Smuts, el Boeing disminuy la velocidad e inici un avance sereno para entrar en el espacio areo controlado. -British Airways 070. Habla el control de Jan Smuts. Se le niega expresamente permiso de ingresar al circuito. Me escucha, 070? -British Airways 070. Habla el comando de la Fuerza Area. Se le advierte que est usted violando el espacio areo nacional. Se le ordena elevarse inmediatamente a una altura de nueve mil metros y seguir viaje a Nairobi.

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El Boeing estaba a una distancia de unas cien millas nuticas y descenda a una altura de cuatro mil quinientos metros. -Jefe Diamond: habla Cheetah. Tome el objetivo a su cargo y ordene forzar el despegue. El largo y elegante avin, con su camuflaje de manchas verdes y pardas, baj como una flecha, pasando velozmente por encima del gigante multimotor, precipitndose detrs de la cola del avin, y luego, levantndose empinadamente frente a la proa pintada alegremente en rojo, blanco y azul. El piloto del Mirage puso diestramente su gil aparato a unos treinta metros por delante del Boeing y movi las alas, dando la orden "Sgame". El Boeing prosigui serenamente su vuelo, como si no hubiera visto o entendido. El piloto del Mirage maniobr y la distancia entre los dos aviones se redujo a unos veinte metros. Nuevamente movi las alas e inici un giro continuo en direccin al norte, como Cheetah haba ordenado. El Boeing mantuvo su direccin hacia Johannesburgo, obligando al piloto del Mirage a abandonar sus intentos de desviarlo. El Mirage vol detrs y al lado, mantenindose un poco por encima de las mquinas del Boeing hasta que estuvo al nivel del compartimiento principal y pudo mirar desde una distancia de slo treinta metros. -Cheetah: habla Diamond Uno. Tengo buena visin de la cabina de vuelo. Hay una cuarta persona en la cabina. Una mujer. Al parecer, est armada con una pistola automtica. Las caras de los dos pilotos estaban blancas como el papel cuando se dieron vuelta para mirar al interceptor. La mujer se inclin sobre el respaldo del asiento de la izquierda y levant el pesado pistoln negro, haciendo un saludo irnico. Sonri y el piloto del Mirage estaba tan cerca que pudo percibir la intensa blancura de los dientes. - ...una mujer joven, pelo rubio, mooi baie mooi inform el piloto-. Linda, muy linda. -Diamond Uno. Habla Cheetah. Posicin de ataque frontal.

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El Mirage avanz ruidosamente y ascendi raudo, mientras los otros cuatro aviones se desplegaron para retomar su formacin en "cinco dedos", abrindose en abanico delante del Boeing. -Cheetah. Estamos en posicin para un ataque frontal. -Vuelo Diamond. Simular. Atacar en lnea de babor. Intervalos de cinco segundos. Mnima separacin. Repito que no hay que abrir fuego. Es un ataque simulado. Repito: es un ataque simulado. -Diamond Uno...comprendido, ataque simulado. El Mirage F. 1 se elev y se sumergi, mientras el ndice de velocidad suba bruscamente, atravesando la barrera del sonido en una demostracin terriblemente belicosa. Cyril Watkins lo vio llegar desde unos diez kilmetros adelante. -Santo Dios! -grit-. Esto es real! Y se estir hacia el frente para tomar control manual del Boeing, desconectndolo del descenso automtico que el gua de vuelo electrnico estaba efectuando. -Mantngalo firme. -La voz de Ingrid se levant por primera vez-. Firme! Y apunt con el doble cao de su pistola al ingeniero de vuelo. -Ahora no nos hace falta ayuda de navegacin. El capitn se estremeci y el Mirage se acerc aullando a ellos. Dio la impresin de crecer hasta llenar todo el campo visual que se tena ms all del parabrisas. En el ltimo instante la proa del avin se elev levemente y slo pas a unos pocos metros por encima, pero la turbulencia supersnica del paso sacudi la gran mquina como si fuera una pelusa de cardo. -Aqu viene otro! -grit Cyril Watkins. -Hablo en serio. Ingrid oprimi el doble can contra la nuca del ingeniero de vuelo con tanta fuerza que la frente del hombre golpe el borde da la consola del computador y se vio el rojo rpido y brillante de la sangre sobre la piel plida. Las rfagas producidas por el jet golpearon al Boeing una tras otra, mientras los Mirages atacaban. Ingrid busc apoyo con la mano libre, pero mantena la pistola apretada contra la nuca del navegador . -Hablo en serio -grit-. Lo matar!

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A travs del metal de la cabina de vuelo pudieron or los gritos de los pasajeros. Luego el ltimo Mirage pas, desapareci, y el director automtico de vuelo del Boeing se recobr de los efectos de la brusca perturbacin y realine rpidamente el avin de acuerdo con las seales luminosas trasmitidas por radio desde el aeropuerto Jan Smuts. -Ya no nos van a molestar de nuevo. Ingrid se apart del ingeniero de vuelo, permitindole que levantara la cabeza y se secara el reguero de sangre que haba cado sobre la manga de su camisa. -No pueden volver. Hemos entrado en espacio controlado. Y seal un punto en el espacio por delante. -Miren! El Boeing haba bajado a mil ochocientos metros, pero el horizonte estaba oscurecido por una bruma de smog y calor veraniego. Hacia la derecha se levantaba la ntida silueta de las torres de la central elctrica de Kempton Park y, ms cerca, las venenosas mesetas amarillas de los depsitos de minas diseminados sobre la llanura montona e indistinta del alto veld africano. En torno a stos, las viviendas estaban tan apretujadas que se poda ver centenares de vidrios de ventanas que reflejaban el sol de la maana y refulgan como seales luminosas. Ms cerca an estaba la lnea larga, recta y azul de la pista principal del aeropuerto Jan Smuts. -Vaya usted directamente a la pista 21 -orden Ingrid. -No podemos... -Haga lo que le digo! -interrumpi ella con voz colrica-. El control de trnsito areo tiene que haber despejado el circuito. No nos pueden detener. -S, pueden -contest Cyril Watkins-. No tiene nada ms que echar una mirada a la pista. Ahora estaban lo bastante cerca para contar cinco tenderse de combustible y divisar las insignias de Shell sobre los tanques. -Van a bloquear la pista. Con los tanques haba cinco vehculos de un rojo brillante que pertenecan al servicio de incendios y dos grandes ambulancias blancas. Golpearon torpemente sobre el borde de csped de la pista 33

y luego, uno tras otro, tnderes, vehculos contra incendios y ambulancias se fueron parando a distancias de varios centenares de metros a lo largo de la lnea central, pintada de blanco, de la pista. -No podemos aterrizar -dijo el capitn. -Levante los controles automticos y conduzca a mano. La voz de la mujer era diferente, dura, cruel. El Boeing haba bajado unos trescientos metros en direccin a la pista 21; por delante las seales giratorias de luz roja, encima de los vehculos contra incendios, parecan trasmitir un desafo directo. -No puedo aterrizar sobre ellos -dijo Cyril Watkins: esta vez ya no haba vacilacin ni dudas en su voz-. Voy a volar por encima y saldr de aqu. -Aterrice sobre el pasto -grit la muchacha-. Hay un terreno ms o menos apto a la izquierda de la pista: baje ah. Pero Cyril Watkins se inclin en su asiento y adelant bruscamente los aceleradores. Las turbinas rugieron y el Boeing ascendi con la proa en ngulo pronunciado. El joven ingeniero de vuelo haba hecho girar su taburete y miraba por el parabrisas. Todo su cuerpo estaba rgido, la expresin era intensa y las manchas de sangre de la frente hacan resaltar vivamente la palidez de la piel. Con la mano derecha se asi al borde del tablero de instrumentos, los nudillos del puo estaban blancos y relucientes como cscara de huevo. La mujer rubia, al parecer sin moverse, haba apuntado a la mueca de la mano derecha. Y apret el gatillo de la pistola. Hubo un estruendo que retumb en las paredes de las cabinas, tan intenso que reventaba los tmpanos. El arma salt hasta la cabeza dorada de la muchacha e inmediatamente se sinti el olor acre de la plvora quemada. El ingeniero de vuelo mir la mesa sin creer lo que vea. All haba un agujero abierto en el metal, del tamao de una taza de t, con bordes speros y rasgados de brillante metal desnudado. El disparo haba amputado la mano a la altura de la mueca. El miembro cortado haba sido arrojado al aire y haba cado entre los asientos de los pilotos, con el hueso en astillas que emerga de la carne magullada, contrayndose como un insecto aplastado y deshecho en partes. 34

-Aterrice -dijo la muchacha- aterrice o el prximo disparo ser a la cabeza. -Monstruo! -grit Cyril Watkins, contemplando la mano amputada. -Aterrice o tendr usted sobre la conciencia la muerte de este hombre. El ingeniero de vuelo se apret el brazo mutilado contra el abdomen y se dobl en silencio, con la cara desfigurada por el espanto. Cyril Watkins apart la vista de la mano cortada y mir hacia afuera. Haba una franja de csped entre los marcadores de la pista area y la angosta senda de los rodados. El csped era muy alto y l saba que el terreno, abajo, deba ser bastante liso. La mano de Cyril, casi como si se moviera por propia decisin, accion suavemente una palanca, la trepidacin disminuy y la proa volvi a bajar. Se puso en lnea con la pista principal de aterrizaje, hasta que dej muy atrs las luces de entrada. No quera alertar a los conductores de los vehculos interpuestos y hacerles conocer sus intenciones mientras an tenan tiempo para frustrarlas. -Maldito monstruo -farfull- monstruo infame! Monstruo criminal! Baj empinadamente el Boeing, lo realine de acuerdo con la larga franja de csped y cerr del todo las vlvulas, manteniendo alta la proa y slo una fraccin por encima de las barracas, acercando el avin al csped para tocar tierra. La gran mquina se pos en el terreno desigual, traqueteando y dando barquinazos mientras Cyril Watkins luchaba con el timn, tratando de mantenerlo en lnea, reteniendo la rueda de proa con el yugo de control, mientras el copiloto pona las gigantescas mquinas en movimiento contrario y oprima con firmeza los frenos principales de aterrizaje. Los carros contra incendio y los tanques de combustible pasaron como una exhalacin junto a la punta del ala de estribor. Las caras sorprendidas de los ocupantes parecan cercanas y blancas. El 070 pas ante ellos y su velocidad fue disminuyendo rpidamente hasta que la rueda de proa baj y el aparato se balance, bambole y qued quieto a corta distancia del edificio de 35

ladrillos que emita las seales luminosas y de aterrizaje, y que tena la principal instalacin de radar. Eran las 7:25 de la maana, hora local. El Speedway 070 haba aterrizado. -Bueno, han llegado -canturre Kingston Parker- y ya comprender usted los extremos esfuerzos que se hicieron para impedirlo. La eleccin que han hecho del destino final responde a una de sus preguntas, Peter. -A la alemana...-dijo Peter, cabeceando-. Tiene que ser poltico. De acuerdo, seor. -Usted y yo debemos encarar una espantosa realidad: hemos estado tratando el punto en las alturas de la teora...-Parker acerc un encendedor a su pipa y aspir dos bocanadas antes de continuar.-... La militancia moralmente justificable. -Una vez ms, no estamos de acuerdo, seor -dijo Peter rpidamente, interrumpiendo-. No existe tal cosa. -No existe? -pregunt Parker, meneando la cabeza-. Qu me dice usted de los oficiales alemanes que fueron ultimados en las calles de Pars por la resistencia francesa? -Era la guerra -exclam Peter. -Tal vez el grupo que se ha apoderado del 070 cree estar en guerra... -Contra vctimas inocentes? -pregunt Peter. -La Haganah sacrificaba vctimas inocentes...Sin embargo, luchaba por una causa buena y justa. -Soy ingls; doctor Parker. Usted no puede esperar que yo disculpe el asesinato de mujeres y nios britnicos. Peter se puso tieso en su silla. -No -dijo Parker, aprobando-. No hablemos entonces de los Mau-Mau de Kenya ni de lo que est sucediendo en Irlanda. Pero qu me dice usted de la Revolucin Francesa o de la difusin de la fe catlica por medio de las persecuciones y las torturas ms atroces que hayan sido inventadas hasta ahora por el hombre?...No era sta una militancia justificable moralmente? -Prefiero decir que es una actitud comprensible, aunque condenable. El terrorismo en cualquiera de sus formas, nunca es justificable moralmente. 36

Provocado a su vez, Peter haba usado la palabra deliberadamente para provocar. Advirti el leve levantamiento de las tupidas tejas de Parker. -Hay terrorismo desde arriba...y terrorismo desde abajo. Parker haba elegido y usado a sabiendas la palabra "terrorismo"-. Si define usted el terrorismo como una coercin extrema de carcter fsico o fisiolgico, que se usa para forzar a otros a someterse a la voluntad del terrorista...tambin est el terror legal del patbulo, el terror religioso del fuego del infierno, el terror filial al bastn del padre: son stos ms justificables moralmente que la aspiracin de los dbiles, de los pobres, de los oprimidos polticamente, de las vctimas inermes de una sociedad injusta? Hay que sofocar acaso este grito de protesta y... Peter se desplaz en su silla, incmodo. -Las protestas al margen de la ley... -Las leyes estn hechas por hombres, casi siempre hombres ricos y poderosos, y las leyes tambin son cambiadas por hombres, en general tan slo mediante una accin militante. El movimiento del voto femenino, la campaa por los derechos civiles en este pas...-Parker se interrumpi y chasque la lengua-. Lo lamento, Peter, a veces me confundo. A menudo es ms difcil ser liberal que ser tirano. Por lo menos, el tirano rara vez tiene dudas. Parker se ech hacia atrs en su silla, en un gesto que significaba en l que pona de lado el asunto. -Me propongo ahora dejarlo a usted en paz por una hora o dos. Querr usted desarrollar sus planes de acuerdo con los ltimos acontecimientos. Personalmente no tengo ninguna duda ya de que estamos frente a militantes que tienen motivos polticos y no una simple pandilla de secuestradores de tipo antiguo que busca dinero rpido. Hay un punto en el que estoy muy seguro: antes de que comprendamos este caso plenamente, nos vamos a ver forzados a examinar en detalle nuestras conciencias. -Tome la segunda a la derecha -dijo Ingrid con voz calma. El Boeing cruz el csped y tom la senda de los autos. Al parecer, el avin no haba sufrido daos al aterrizar, pero ahora que estaba fuera de su elemento natural haba perdido gracia y belleza, se haba vuelto desgarbado y torpe. 37

Ingrid nunca haba estado en la cabina de vuelo de un Jumbo hasta entonces. La altura era impresionante y le trasmita una impresin de aislamiento, de invulnerabilidad. -Vuelva a la izquierda -orden. El Boeing se apart de los edificios principales del aeropuerto en direccin a la parte sur de la pista. La terraza del puesto de observacin del aeropuerto estaba ya ocupada por centenares de curiosos, pero las actividades en los hangares haban sido suspendidas. Las mquinas y los tnderes estaban sin personal: no se vea ni una sola figura humana. -Pare ah. La muchacha seal un rea abierta a unos cuatrocientos metros del edificio ms cercano, a medio camino entre la terminal y un grupo de hangares de servicio y el depsito principal de combustible. -Detngase en la interseccin. Sombro y silencioso, Cyril Watkins hizo lo que se le haba ordenado. Luego se dio vuelta en su asiento. -Tengo que llamar una ambulancia para que lo saquen de aqu. El copiloto y la azafata haban hecho acostar al ingeniero de vuelo en el pise del lavatorio, delante de la puerta que llevaba a la cabina de vuelo. Haban usado servilletas de gnero para vendar el brazo, en un intento por restaar la sangre. El hedor de la plvora quemada an segua all, mezclado con un dejo de sangre fresca. -Nadie sale de este avin -dijo Ingrid, meneando la cabeza-. Este hombre ya sabe demasiado de nosotros. -Por favor, mujer! Cmo puede usted?. .Necesita atencin mdica! -A bordo hay trescientos mdicos -dijo ella con voz neutra, haciendo un gesto hacia ellos, con voz indiferente- ...los mejores del mundo. Puede usted solicitar los servicios de dos. Se encaram de costado en la consola manchada de sangre del ingeniero de vuelo y tom en sus manos el micrfono interno. Cyril Watkins advirti, pese a estar moralmente sublevado, que a Ingrid le bastaba una sola demostracin para estar en condiciones de manejar el complejo equipo de comunicaciones. Era inteligente y estaba admirablemente entrenada.

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-Seoras y seores: acabamos de aterrizar en el aeropuerto de Johannesburgo. Vamos a permanecer aqu mucho tiempo: das y tal vez semanas. La paciencia de todos va a ser puesta aprueba, de modo que debo advertirles que cualquier acto de desobediencia ser enfrentado con el mximo rigor. Ya se efectu un intento de resistencia y, como corolario, un miembro de la tripulacin ha recibido un balazo y est gravemente herido. Acaso muera a consecuencia de la herida. No queremos la repeticin de un incidente de esta clase. Sin embargo, debo advertirles que mis subordinados y yo no vacilaremos en hacer de nuevo fuego, o incluso en detonar los explosivos que pueden ver encima de sus cabezas, si se presenta la necesidad. Dej de hablar y sigui con la mirada a los dos mdicos elegidos, que avanzaron y se arrodillaron a cada lado del ingeniero de vuelo. El hombre temblaba, como afiebrado, y la camisa blanca estaba empapada de sangre. La expresin de Ingrid no trasuntaba ningn remordimiento, ninguna preocupacin, y la voz era tranquila y normal. -Dos de mis oficiales bajarn ahora por el pasillo y recogern los pasaportes que ustedes tendrn la bondad de entregar. Los ojos miraron de reojo: un movimiento llam la atencin de Ingrid. Desde los hangares de servicio emergi una fila de cuatro autos blindados. Se trataba de la versin local de los Panhard franceses, con pesados neumticos, una torrecilla y unos caones desproporcionadamente largos que apuntaban al frente. Los vehculos armados giraron cautelosamente y estacionaron a una distancia de trescientos metros en cuatro puntos -los extremos de las alas, la cola y la proa- en torno al avin, con el largo can apuntndole. La muchacha contempl a los mdicos con aire desdeoso, hasta que uno de ellos se adelant. Era un hombrecito bajo y regordete, con una incipiente calvicie...pero valeroso. -Este hombre debe ser llevado sin perder tiempo a un hospital. -Ni soarlo. -Insisto. Su vida est en peligro. -Las vidas de todos nosotros estn en peligro, doctor. Se interrumpi, esperando que surtiera efecto la frase. -Redacte usted

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una lista de las cosas que le hagan falta. Tomar medidas para que le lleguen. -Hace diecisis horas que estn aqu y el nico contacto ha sido un pedido de medicamentos y de conexin de corriente con la central elctrica. Kingston Parker se haba quitado la chaqueta y haba aflojado el nudo de su corbata, pero no dejaba ver otros efectos negativos de su vigilia. Peter Stride hizo un signo afirmativo a la imagen que vea en la pantalla. -Qu conclusiones han sacado los mdicos de los medicamentos solicitados? -pregunt. -Al parecer, es una herida de bala. Sangre de tipo AB positivo. Es un tipo bastante raro, pero uno de los hombres de la tripulacin tiene AB positivo marcado en la ficha de personal. Diez litros de plasma B, un transfusor de sangre, jeringas, morfina, penicilina intravenosa, antitetnicos...Todo lo que se requiere para tratar un trauma fsico mayor. -Tienen la conexin con la central elctrica? -pregunt Peter. -Si. Cuatrocientas personas ya estaran asfixiadas si no contaran con el aire acondicionado. Las autoridades del aeropuerto han tendido un cable y lo han enchufado en el tomacorriente externo. Todo el sistema interno del avin, incluso la calefaccin del retrete, debe funcionar adecuadamente. -De modo que estamos en condiciones de cortarlos en cualquier momento. -Peter tom nota de esto en una libretita que tenia frente a l-. Ninguna exigencia todava? No han solicitado hablar con un negociador? -No; nada. Al parecer estn muy bien enterados de las tcnicas de negociacin en esta clase de situaciones: a diferencia de nuestros amigos, los nativos del pas husped. Creo que estamos teniendo muchas dificultades con la mentalidad de hombres como Wyatt Earp...-Parker hizo una pausa-....Me disculpo: Wyatt Earp ha sido uno de nuestros alguaciles de frontera... -Vi la pelcula y le el libro -contest Peter con aire picarn.

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-Si. Los sudafricanos estn ansiosos por asaltar el avin, y tanto nuestro embajador como el de ustedes se ven en figurillas para contenerlos. Estn dispuestos a abrir a patadas las puertas del compartimiento e irrumpir con seis ametralladoras en marcha. Es probable que tambin ellos hayan visto la pelcula. Peter sinti un escalofro de terror, que le recorra la espina dorsal. -Eso seria un desastre seguro -dijo rpidamente-. Esta gente est en actitud de matar o morir. -No tiene usted necesidad de convencerme -dijo Parker-. Cunto tiempo de vuelo lleva el viaje hasta Jan Smuts? -Hace siete minutos que cruzamos el ro Zambeze. Peter mir de reojo por la ventana de vidrio redondo, pero el suelo estaba oscurecido por la bruma y un cmulo de nubes. -Todava tenemos dos horas y diez minutos de vuelo...pero mi seccin de apoyo est a tres horas y cuarenta minutos detrs de nosotros. -Est bien, Peter. Volver con ellos. El gobierno de Sudfrica ha convocado una reunin plena del gabinete y nuestros dos embajadores asistirn como observadores y consejeros. Creo que voy a tener que hablarles de la existencia de Atlas. -Guard un momento de silencio-. Por lo menos en este caso vemos que Atlas est justificado, Peter. Una unidad sola, que pasa por encima de consideraciones nacionales, es capaz de actuar rpida e independientemente. Creo que debe usted enterarse de que ya he obtenido la aprobacin del Presidente y de su Primer Ministro para la condicin Delta...de acuerdo a mi buen juicio. La condicin Delta significaba la decisin de matar. -...pero debo subrayar una vez ms que utilizar Delta tan slo como ltimo recurso. Antes, quiero oir y tomar en cuenta las demandas, y en este sentido estamos abiertos a las negociaciones...Plenamente abiertos... Parker sigui hablando y Peter Stride se movi levemente en su asiento, dejando caer el mentn en la mano para ocultar su irritacin. Haban entrado ahora en una zona de desentendimiento y, una vez ms, Peter debi expresar su desacuerdo. -Cada vez que permite usted que un militante se escape, crea las condiciones para nuevos golpes... 41

-Tengo el permiso para entrar en la condicin Delta reiter Parker con un dejo de acritud en el tono- pero debo dejar en claro que slo utilizar esto con la mxima discrecin. No somos un equipo de asesinos, general Stride. Parker hizo una seal con la cabeza a un ayudante que estaba fuera de la pantalla. -Ahora voy a un encuentro con los sudafricanos para explicarles Atlas. La imagen se desvaneci en la oscuridad. Peter Stride dio un salto brusco y trat de recorrer el angosto pasillo que pasaba entre los asientos, pero el techo era demasiado bajo para su elevada estatura y volvi a dejarse caer, malhumorado, en su asiento. Kingston Parker se levant de su escritorio de comunicaciones en la oficina externa de sus cuartos en el ala oeste del Pentgono. Los dos tcnicos de comunicaciones se apartaron de su camino y su secretaria personal abri la puerta que llevaba a la oficina interna. Parker se mova con una gracia que era sorprendente en un hombre tan corpulento: en su cuerpo no haba kilos de ms y los grandes huesos no tenan exceso de carnes. La ropa que llevaba era de buena calidad y bien cortada -lo mejor que poda ofrecer la Quinta Avenida- pero estaba gastada hasta un punto increble: el cuello de la camisa algo deshilachado, los zapatos italianos con los tacos gastados, como si las apariencias materiales no contaran nada para l. Sin embargo, llevaba su ropa con una cierta hidalgua inconsciente y pareca diez aos ms joven que sus cincuenta y tres cumplidos; slo se vean unas escasas hebras plateadas entre la espesa y enmaraada cabellera. La oficina interna estaba arreglada de modo espartano, con muebles de las fbricas del gobierno, en un estilo utilitario e impersonal. Tan slo los libros que ocupaban los estantes y se apilaban sobre el piano de cola eran suyos. El piano era un Bechstein, demasiado grande para el cuarto. Parker pas levemente la mano derecha por el teclado pero no se detuvo en su marcha hacia el escritorio. Se dej caer en el silln giratorio y se puso a hojear una docena de carpetas con informes de los servicios de inteligencia. 42

Cada carpeta contena las ltimas respuestas de la computadora a los puntos que l haba solicitado. Historias personales, apreciaciones y estudios caracterolgicos de todas las personalidades que haban intervenido hasta ahora en la captura del Speedbird 070. All estaban los dos embajadores: las carpetas rosadas indicaban el carcter de extrema reserva de los informes y llevaban escrita una indicacin: "Exclusivo para jefes de departamento". Otras cuatro carpetas con cubiertas verdes estaban dedicadas a personalidades del gobierno sudafricano con capacidad de decisin en la actual emergencia. La carpeta ms gorda era la del primer ministro de Sudfrica. Una vez ms Parker ley malhumorado que el hombre haba sido puesto preso por el gobierno pro britnico del general Jan Smuts durante la Segunda Guerra Mundial, por haber sido un opositor militante a la participacin de su pas la guerra. Parker hubiera querido saber cunta simpata poda sentir este hombre ahora por otros militantes. Haba carpetas que se ocupaban de los ministros de defensa y justicia de Sudfrica y unas verdes, ms delgadas, quedaban cuenta del comisionado de polica y del comisionado asistente, sobre quienes haba cado la responsabilidad local de encarar la emergencia. Entre todos ellos slo el primer ministro emerga como una personalidad notable: una figura fuerte y tenaz, un hombre a quien no se disuade y sobre quien no se influye fcilmente. En efecto, Kingston Parker reconoci que la ltima autoridad estaba aqu. Haba otra carpeta rosada debajo de una pila muy considerable, tan manoseada que las tapas de cartn empezaban a rajarse en el lomo. El informe de esta carpeta haba sido solicitado dos aos antes y se haba ido aadiendo material cada trimestre. "STRIDE PETER CHARLES" era el ttulo, y reclasificado: Slo Jefe de Atlas. Kingston Parker hubiera podido recitar de memoria el contenido, pero desat los hilos y abri el fajo sobre sus rodillas. Mientras aspiraba conscientemente su pipa, empez a examinar las pginas sueltas pausadamente. All estaban los escuetos datos de la vida del sujeto. Nacido en 1939; uno de dos gemelos nacidos en tiempos de guerra dentro de 43

una familia militar. El padre haba muerto en accin tres aos despus, cuando la brigada armada que estaba a su cargo fue cancelada por uno de los devastadores avances de las tropas de Erwin Rommel en los desiertos de frica del Norte. El mellizo nacido primero haba heredado la barona y Peter haba seguido el curso consabido de estas familias: haba pasado por Harrow y Sandhurst, donde haba desconcertado a su familia por sus sobresalientes talentos acadmicos y su resistencia a participar en los deportes de grupo, ya que prefera las actividades dscolas del golf y el tenis a las carreras de larga distancia. Kingston Parker reflexion un momento. Haba indicios en el carcter de este hombre que lo desconcertaban. Parker tena el desprecio generalizado del intelectual por todo lo militar, y hubiera preferido un hombre ms de acuerdo con su idea del soldado cabeza dura. Pero cuando el joven Stride ingres al regimiento de su padre, su excepcional inteligencia, al parecer, enderez por canales convencionales y sus aficiones a la reflexin y a la accin independientes fueron controladas, o puestas enteramente de lado, hasta que su regimiento fue enviado a Chipre en el momento culminante de las revueltas en aquella isla. Haba transcurrido slo una semana desde su arribo cuando el joven Stride fue recomendado, con la entusiasta aprobacin de su oficial de mando, para ingresar al Servicio Central de Inteligencia. Tal vez el oficial de mando se dio cuenta de los problemas implcitos que trae el dar albergue a una lumbrera detrs de las tradicionales puertas del rancho de los oficiales. Por una vez los militares hicieron una eleccin lgica, aunque no del todo sagaz. En los diecisis aos de servicio, Stride no haba cometido ni una sola falta, si se excepta un casamiento que termin en divorcio antes de los dos aos. En caso de haber seguido con su regimiento, esto podra haber sido perjudicial para su carrera, pero a partir de Chipre el progreso de Stride haba sido tan poco convencional y tan meterico como su cerebro. En una docena de tareas diferentes y difciles, Stride haba demostrado sus dotes y haba desarrollado nuevos talentos; oponindose a la tendencia que trataba de disminuir los gastos

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britnicos en la defensa, haba alcanzado un alto rango antes de cumplir los treinta aos. En el cuartel general de la OTAN se haba hecho de amigos y admiradores influyentes a ambos lados del Atlntico. Al terminar su perodo de tres aos en Bruselas fue ascendido a comandante general y se le dio la direccin del servicio de inteligencia britnico en Irlanda. A este puesto llev su peculiar dedicacin y sagacidad. Buena parte del crdito por contener el avance del terrorismo irlands en Inglaterra se atribua a l y su profundo estudio de la guerrilla urbana y de la mentalidad de los militantes. Aunque slo conocido en los medios departamentales, era probablemente el trabajo definitivo sobre este tema. El concepto Atlas fue propuesto por primera vez en este estudio, y as fue que Stride qued incluido en la lista corta de quienes podan dirigir el proyecto. Pareca evidente que este nombramiento habra de hacerse: los norteamericanos haban quedado muy impresionados con su monografa y sus amigos de la OTAN no lo haban olvidado. El nombramiento estaba aprobado en principio. Y luego, a ltimo momento, haba surgido una oposicin sbita e intensa al nombramiento de un soldado profesional como jefe de una agencia tan quisquillosa. La oposicin provena tanto de Whitehall como de Washington, y prevaleci. Kingston Parker golpe su pipa, para limpiarla, y se levant con la carpeta en las manos, cruz el cuarto y la dej abierta sobre el atril del piano. Luego se sent en el taburete y, estudiando siempre las hojas impresas, empez a tocar. La cadencia de la msica, los deliciosos y etreos arpegios de Liszt, no interrumpan sus pensamientos, sino que parecan hacerlos surgir brillantes a la superficie. Parker no haba querido a Stride, haba pensado desde un principio que el hombre era peligroso, haba presentido en l ambiciones y motivos que iba a ser difcil fiscalizar. Parker hubiera preferido a sus hombres -Tanner, que tena ahora a su cargo el aspecto Mercurio de Atlas, o Colin Noble- y haba esperado que Stride se negara a aceptar un puesto que estaba tan por debajo de sus capacidades. Sin embargo, Stride haba aceptado el nombramiento menor, y era ahora jefe de Thor. Parker sospechaba que haba en esto alguna 45

motivacin desusada y haba hecho todos los esfuerzos posibles para estudiar de primera mano al hombre. En cinco ocasiones distintas haba llamado a Stride a Washington y haba ejercido sobre l plenamente la fuerza de su encanto y de su personalidad. Incluso lo haba invitado a su casa de Nueva York y haba pasado muchas horas con l, los dos sumidos en profundas discusiones de largo alcance. De todo esto se haba configurado en l un cauteloso respeto por el intelecto del hombre, pero no haba podido alcanzar ninguna conclusin firme en lo que se refera a su futuro en Atlas. Parker pas una hoja del retrato caracterolgico. Cuando buscaba la debilidad de un contrincante, Parker haba aprendido, desde mucho tiempo atrs, a buscar las partes bajas. Este hombre no haba dado indicios de tener inclinaciones sexuales equivocas. Sin duda no era homosexual: ms bien lo contrario. Por lo menos, haba tenido una docena de historias significativas con individuos del sexo opuesto despus de su divorcio. Sin embargo, estas aventuras haban sido discretas y dignas. Aunque tres de las damas estaban casadas, ninguna de ellas era esposa de sus subordinados en las fuerzas armadas, ni tenan hermanos oficiales o parientes que hubieran podido afectar adversamente su carrera. Las mujeres que haba elegido tenan todas ciertas cualidades en comn: todas tendan a ser altas, inteligentes y triunfadoras. Una era una periodista que escriba una seccin fija en un diario; otra era una antigua modelo que actualmente diseaba y venda ropa, utilizando sus prestigiosas relaciones en Londres y en el continente. Tambin haba una actriz que ocupaba una posicin de primera lnea en la Royal Shakespeare Company. Parker hoje impacientemente la lista, pues no senta simpata ni tena paciencia por un hombre que sucumba a los apetitos de su cuerpo. Parker se haba entrenado para ser totalmente clibe, haba canalizado todas sus energas sexuales en investigaciones del intelecto, mientras que este hombre, Stride, por otra parte, no estaba por encima de permitirse dos o tres vnculos de esta clase simultneamente. Parker pas a encarar la segunda zona de flaqueza. La herencia de Stride haba sido diezmada por los punitivos impuestos britnicos a las sucesiones, pero su renta particular, incluso despus de ser sometida a los feroces impuestos, era algo superior a las 46

veinte mil libras esterlinas; a esto se agregaban su salarlo y los privilegios que gozaba como general: Stride poda permitirse un estilo de vida muy alto. E incluso se conceda el modesto lujo de coleccionar libros raros. Y el lujo -ms costoso, observ Parker con acritud- de coleccionar damas de calidad. Sin embargo, no haba aqu rastros de ahorros ilcitos -no haba cuentas de banco en Suiza, depsitos de lingotes de oro, propiedades en el extranjero, acciones en compaas a nombre de interpsitas personas- y Parker haba buscado diligentemente, dado que cualquiera de estas cosas habra indicado que reciba dinero, tal vez de gobiernos extranjeros. Un hombre como Stride tena mucho que vender y a precios que l mismo poda fijar, pero no haba hecho nada de esto, al parecer . Stride no fumaba; Parker retir la vieja pipa de madera negra de su boca y la contempl cariosamente un instante. Era su nica debilidad, una debilidad inofensiva pese a lo que haba declarado el cirujano-general de los Estados Unidos, y volvi a apretar firmemente el cao entre sus dientes. Stride beba moderadamente alcohol y pasaba por entendido en lo que a vinos se refiere. A veces iba a los hipdromos, ms por las concomitancias sociales de las reuniones hpicas que como un verdadero jugador; y, despus de todo, poda permitirse el arriesgar cincuenta libras ms o menos. No haba indicios de algn otro juego. Sin embargo, no cazaba ni tiraba al blanco: tradicionales diversiones del caballero ingls. Tal vez tuviera objeciones morales contra los deportes crueles, pens Parker, aunque no pareca muy probable, ya que tena una puntera excepcional con escopeta, ametralladora y pistola. Haba representado a Gran Bretaa en la olimpada de Munich como tirador de pistola y haba ganado una medalla de oro en la clase de los cincuenta metros. Por lo menos pasaba una hora diaria en las prcticas. Parker busc la hoja que informaba sobre el historial clnico del hombre. Tambin deba ser excepcionalmente sano: su peso a los treinta y nueve aos era inferior en una libra a lo que haba sido a los veintiuno, y segua entrenndose como un soldado de lnea. Parker tom en cuenta que haba efectuado diecisis descensos en paracadas el mes anterior. Desde el momento de entrar en Atlas no haba tenido ni oportunidad ni tiempo de jugar al golf, aunque 47

cuando estaba en la OTAN, Stride haba practicado ese deporte con un handicap de tres. Parker cerr la carpeta y toc el teclado suavemente, pero ni el placer sensual que le daba el marfil pulido en la yema de los dedos, ni el encantador y doloroso movimiento de la msica lograban disipar una sensacin de inquietud. Pese a ser tan completo, el informe dejaba preguntas sin contestar. Por qu Stride se haba rebajado a aceptar el comando de Thor? No era la clase de hombre que acta atolondradamente, pero la pregunta ms acuciante que asediaba a Parker era la que planteaban sus cualidades de firmeza y pensamiento independiente y la que consista en saber hasta qu punto estaba este hombre llevado por sus ambiciones y su intelecto penetrante. En qu medida Stride poda representar una amenaza para la evolucin de Atlas en ste, su ltimo cargo? -Doctor Parker, seor...-El asistente golpe levemente en la puerta y entr...-se han producido nuevos acontecimientos. Parker suspir ligeramente. , -Ya voy -dijo. Y dej que las ltimas notas, bellas y melanclicas, fueran producidas por sus dedos largos y vigorosos antes de ponerse de pie. El Hawker se desliz casi silenciosamente hacia abajo por el cielo. El piloto haba cerrado la fuerza a mil quinientos metros y se dispona a aterrizar sin volver a tocar las vlvulas. Estaba a unos diez nudos por encima de las casetas cuando pas la empalizada y toc tierra a unos siete metros ms all de las seales que marcaban el comienzo de la pista One Fife, aplicando inmediatamente el freno de seguridad. One Fife era la pista secundaria transversal y la capacidad de maniobra del Hawker era tan corta que en todo momento del aterrizaje estuvo tapado por los edificios de la terminal del aeropuerto, donde estaba el Speedbird 070, en la interseccin sur de la pista de vehculos de tierra. El piloto hizo girar al Hawker 150 y volvi tranquilamente por la pista 15, utilizando la potencia suficiente para mantener rodando el aparato.

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-Muy bien -gru Peter Stride, agazapndose detrs del asiento del piloto. Estaba casi seguro de que nadie a bordo del 070 haba notado la llegada del Hawker. -Nos han preparado la pista, con esa conexin elctrica con la central del norte...-Peter se interrumpi al ver al encargado de las pistas, que les haca seas y, ms all, a un compacto grupo de hombres que esperaban. Tres de ellos tenan trajes camuflados de combate y el cuarto llevaba el pulcro uniforme azul, con gorra e insignia doradas, de un agente de polica de rango en las fuerzas de seguridad sudafricanas. El oficial uniformado fue el primero en saludar a Peter cuando ste baj por las escaleras plegadizas del Hawker. -Prinsloo. -Se dieron la mano-. Teniente general. Tena un rango superior al de Peter, pero era un polica, no un comisionado militar. Era un hombre fornido, con anteojos de aro de acero, un poco barrign, y no deba tener menos de cincuenta y cinco aos. Los rasgos faciales eran ms bien pesados, las mejillas y los labios carnosos que Peter haba notado con frecuencia en los campesinos belgas y holandeses cuando recorra los Pases Bajos por cuenta de la OTAN. Un hombre del terruo, terco y conservador. -Permtame que le presente al comandante Boonzaier. Era un rango militar equivalente al de coronel, y el hombre era ms joven, pero tena el mismo acento espeso y sus rasgos estaban moldeados del mismo modo. Aunque era alto, tal vez slo unos pocos centmetros ms bajo que Peter, los dos sudafricanos parecan suspicaces y resentidos. La razn se revel sin demora. -He recibido instrucciones de acatar sus rdenes, general y hubo un leve desplazamiento de posiciones: los dos oficiales se pusieron al lado de Peter, pero enfrentndose entre ellos, y Peter fue consciente en seguida de que no toda la hostilidad estaba dirigida hacia l. Ya se haban producido roces entre la polica y los militares y el bsico valor de Atlas quedaba subrayado una vez ms. Una lnea simple y ntida de mando y responsabilidad era absolutamente esencial. La mente de Peter retrocedi hasta el tiroteo en el aeropuerto de Larnaca, entre los comandos egipcios y la guardia nacional chipriota. Los asaltantes del jet estacionado emergieron indemnes, mientras que el campo de aterrizaje qued

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cubierto con los restos incendiados del avin de transporte egipcio y las docenas de chipriotas y egipcios muertos y moribundos. El primer principio de la estrategia terrorista es golpear all donde las responsabilidades nacionales estn confundidas. Atlas haba puesto el punto en claro. -Gracias. Peter acept el comando sin ninguna ostentacin. -Mi equipo de refuerzo aterrizar dentro de tres horas exactas. Utilizaremos la fuerza tan slo como ltimo recurso...Pero si llegamos a ese punto, emplear exclusivamente personal de Atlas para cualquier contraataque. Querra dejar esto en claro ya. Y vio que la boca del soldado se contraa por efectos de la decepcin. -Mis hombres son los que estn mejor preparados y... -Es un avin ingls y la mayor parte de los rehenes son sbditos britnicos o ciudadanos norteamericanos: es una decisin poltica, coronel. Pero habr de apreciar mucho su colaboracin en otras reas. Peter, con mucho tacto, puso al hombre a un lado. -En primer trmino, quiero que usted me sugiera una posicin en donde yo pueda colocar a mi equipo de vigilancia. Despus haremos juntos una inspeccin del terreno. Peter no tuvo dificultades en elegir su puesto de observacin de avanzada. La oficina escasamente amueblada del gerente de servicio en el tercer piso del edificio de la terminal dejaba ver toda la zona de servicio y la parte sur de la pista de rodados de tierra, donde estaba el Boeing. Las ventanas haban quedado abiertas al evacuar las oficinas, de tal modo que no hubo necesidad de cambiar el aspecto exterior del cuarto. El reborde del balcn de observacin del piso superior tapaba el interior de la oficina, y sta era lo bastante profunda como para que, bajo el fuerte resplandor del sol, un observador no pudiera ver el cuarto desde el exterior, ni siquiera con una lente poderosa. Los militantes iban a suponer que se los estaba vigilando desde la torre de control de cristal, arriba: cualquier engao, por trivial que fuera, vala la pena. 50

El equipo de vigilancia era liviano y compacto a la vez. Las cmaras de televisin no eran ms grandes que una cmara de ocho milmetros, y un hombre habra podido llevar en una mano los dos trpodes de extensin, hechos de aluminio. Sin embargo, las cmaras podan alcanzar una distancia focal de ochocientos milmetros, y repetan la imagen en las pantallas de la consola de comando de la cabina del Hawker, mientras que la imagen se almacenaba simultneamente en la cinta de video. El amplificador de sonido era ms voluminoso, pero no ms pesado. Tena una antena en forma de disco de diez centmetros de dimetro, con un registrador de sonido en el centro. La mira telescpica poda enfilar el amplificador a una fuente de sonido con la exactitud de una escopeta: poda enfocar los labios de un ser humano a una distancia de ochocientos metros y registraba claramente conversaciones normales a esa distancia, trasmitiendo directamente el sonido a la consola de comando y al mismo tiempo almacenndolo en los grandes carretes de cinta magntica. Dos hombres del equipo de comunicaciones de Peter estaban instalados all, con una buena provisin de caf y bizcochos. Peter, acompaado por el coronel sudafricano y su personal, subi en ascensor hasta la caseta de vidrio de la torre de control. Desde la torre de control del trnsito areo se tena una vista despejada del aerdromo y de las zonas de servicio adyacentes. La plataforma de observacin, debajo de la torre, haba sido abandonada por todo el personal, salvo los militares. -He puesto barreras en todas las entradas principales al aerdromo. Solamente pasajeros con reservas confirmadas y pasajes del da tienen permiso para ingresar; no se admitir a ningn curioso en bsqueda de emociones y estamos utilizando nicamente el sector norte de la terminal. Peter asinti y se volvi hacia el empleado del control. -En qu estado est su cuadro de trnsito? -Hemos negado pista a todos los vuelos particulares, tanto los que llegan como los que zarpan. Todos los vuelos internos han sido transferidos a los aeropuertos de Lanseria y Germiston, y tan slo damos despacho y entrada a los vuelos internacionales

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previstos...pero la acumulacin de reservas ha demorado en tres horas las partidas. -Qu separacin del 070 observan ustedes? -pregunt Peter. -Afortunadamente la terminal de los vuelos internacionales es la que est ms lejos del avin, y no utilizamos las pistas de rodados o la zona delantera de la seccin sur. Como usted ve, hemos despejado toda la zona...salvo esos tres aviones de las lneas sudafricanas que estn en reparacin. No hay otros aparatos dentro de un radio de mil metros de distancia del 070. -Tal vez tenga que congelar todo el trnsito si...-Peter se interrumpi- ...o tal vez tenga que decir: cuando se produzca la escalada. -Muy bien, seor. -Mientras tanto, puede usted continuar con sus tareas. Peter levant los gemelos y una vez ms examin atentamente el gran Boeing. All estaba, aislado y majestuoso, silencioso y, al parecer, abandonado. La inscripcin brillante, casi chillona, le daba un aspecto carnavalesco. Rojo, azul y deslumbrante blanco bajo la refulgente luz solar africana. Estaba estacionado a un lado de la torre y todos sus escotillones y puertas seguan cerrados. Peter pas lentamente la mirada por las ventanas a lo largo del fuselaje, pero encima de cada una haba pantallas firmemente aplicadas desde el interior, como los mltiples ojos de un insecto cegado. Continu su escrutinio enfocando ahora el parabrisas y los paneles laterales de la cabina de vuelo. Tambin estos estaban cubiertos de mantas, colgadas desde el interior, que obstruan completamente la vista de la tripulacin o de los secuestradores, y que sin duda impedan cualquier tiro enderezado a la cabina de vuelo, aunque desde el ngulo ms cercano de la terminal no haba nada ms que cuatrocientos metros de distancia, y con los nuevos visores lser uno de los hombres entrenados de Thor hubiera podido elegir el ojo de una cabeza humana sobre la cual habra de hacer fuego. Sobre la pista de rodados serpenteaba el cable elctrico, negro y delgado, que conectaba el avin con la central: un cordn umbilical largo y vulnerable. Peter lo examin reflexivamente, antes 52

de dirigir su atencin a los cuatro carros blindados Panhard. Un leve pliegue de irritacin se form en su frente. -Coronel: tenga a bien llamar a esos vehculos. Haca esfuerzos para que no se notara su irritacin en el tono de la voz. -Con las torretas cerradas, esa gente debe de estar asndose como pavos de Navidad. -General: considero que mi deber -empez a decir Boonzaier y Peter baj los gemelos y sonri. Era una sonrisa encantadora, amistosa, que tom al hombre de sorpresa, despus de la previa austeridad que haba visto en su cara. Y, sin embargo, los ojos estaban desprovistos de humorismo y aparecan azules e inconmovibles en el spero granito de la cara. -Quiero aflojar la atmsfera tanto como sea posible. La necesidad de explicar fastidiaba a Peter, pero se las arregl para mantener su sonrisa. -Una persona a quien le apuntan cuatro caones se inclina siempre a tomar una mala decisin y suele apretar el gatillo. Puede usted mantener a estos hombres como ayuda instantnea, pero squelos de aqu, pngalos en el parque de estacionamiento de la terminal y djelos que descansen. Muy contrariado, el coronel trasmiti la orden por el transmisor porttil que llevaba en su cinturn y, cuando los vehculos se pusieron en marcha y lentamente se fueron colocando detrs de la lnea de los hangares, Peter prosigui sin piedad: -Cuntos hombres ha distribuido usted? Seal la fila de soldados a lo largo del parapeto del balcn de observacin y luego a las cabezas, visibles como motas en el azul del cielo africano, y al contorno de los hangares de servicio. -Dgales que se vayan -orden Peter- y haga que los ocupantes del avin lo vean. -Todos? -pregunt el hombre con voz incrdula. -Todos -dijo Peter. Ahora la sonrisa era feroz- y sin demora, coronel, si tiene usted a bien! El hombre estaba aprendiendo velozmente, y levant hasta su boca el diminuto transmisor porttil. Hubo unos pocos instantes de ajetreo y confusin entre los soldados de la cubierta de observacin, debajo de ellos, antes de formar filas y bajar en orden. 53

Los cascos de acero, como una hilera de hongos, y los caones de sus fusiles sobresalan sobre el parapeto y podan ser visibles claramente a cualquier observador en el Boeing. -Si trata usted a esta gente, a estas bestias...-la voz del coronel sonaba un poco ahogada por la frustracin- ...si anda usted con paos tibios... Peter saba exactamente la continuacin de estas palabras. -...Y si sigue usted agitando revlveres enfrente de sus caras slo lograr que estn alertas y atentos, coronel. Djelos respirar tranquilos un poco, descansar. Deje que readquieran confianza. Habl sin bajar los gemelos. Estaba eligiendo el sitio en que habra de colocar a sus cuatro tiradores, y lo hacia con el ojo experto de un soldado. Haba pocas posibilidades de utilizarlos habran tenido que tirar contra cada enemigo individual al mismo tiempo- pero poda surgir alguna remota posibilidad y Peter decidi colocar un tirador en el techo del hangar de servicio: haba un gran tubo de ventilacin que poda perforarse y que dominaba el babor del avin. Tambin dos ametralladoras para cubrir la cabina de vuelo por los dos lados; poda usar la zanja de drenaje en el borde de la pista principal y poner un hombre en la casilla que contena el radar de aproximacin y las seales luminosas. La casilla estaba a espaldas del enemigo. Ellos podan muy bien suponer que no se iba a hacer fuego desde all: punto por punto Peter plane mentalmente las disposiciones, anotando sus decisiones en una libretita de tapas de cuero, estudiando en el mapa en gran escala del aeropuerto, convirtiendo los ngulos y esquinas en campos de tiro, midiendo "el terreno a cubrir" y "el tiempo de tiroteo" de una fuerza de asalto lanzada desde los puntos ms ventajosos y cercanos, escudriando cada problema, sopesndolo, esforzndose por encontrar nuevas soluciones a cada punto, tratando de adelantarse a la imaginacin de un enemigo que an no haba mostrado la cara y era infinitamente amenazador. Slo despus de una hora de duro trabajo se sinti satisfecho. Ahora poda pasar sus decisiones a Colin Noble, a bordo del Hrcules, cuya llegada era inminente, y en el trmino de los cuatro minutos siguientes al aterrizaje de las grandes ruedas, un equipo muy perfeccionado iba a aplicar sus complejos talentos y sus habilidades al combate. 54

Peter se irgui y guard la libreta de notas bajo la solapa del bolsillo de su camisa, Una vez ms volvi a examinar minuciosamente con los gemelos el avin silencioso, estacionado, pero esta vez se permiti el lujo de una emocin visceral. Sinti que la clera y el odio se levantaban desde alguna profundidad oculta de su alma, invadan su sangre y le contraan los msculos del vientre y los muslos. Una vez ms estaba enfrentado con el monstruo de mil cabezas. All estaba agazapado, al acecho, esperndolo como tantas veces lo haba esperado antes. Record de golpe los fragmentos de vidrio roto que cubran los adoquines de una calle de Belfast y el vidrio astillado de los faroles que brillaba como diamantes, el olor a explosivos y a sangre que cargaba el aire. Record el cuerpo de una mujer joven que yaca en el interior deshecho de un restaurante de moda en Londres. El hermoso cuerpo juvenil haba sido desnudado por la explosin y slo tena puesto una breve bombacha de encaje de un tono nacarado. Record el olor de una familia, el padre, la madre y tres nios, quemados en el interior de un vagn comedor, los cuerpos ennegrecidos, doblados, bailando la lenta danza macabra que las llamas haban provocado. Desde aquel da Peter no haba vuelto a comer carne de cerdo. Record los ojos asustados de una nia, a travs de una mscara ensangrentada, un miembro arrancado a un lado, con unos dedos blancos que seguan aferrados a una tosca muequita de trapo. Las imgenes aparecan en series inconexas en su memoria, alimentaban su odio hasta el punto que sinti que ese odio lo azuzaba y pinchaba detrs de los ojos, y tuvo que bajar los gemelos y secarse los prpados con el dorso de la mano. Era el mismo enemigo que l haba perseguido antes, pero sus instintos le advertan que era ahora mucho ms fuerte y ms inhumano que en los das en que lo haba enfrentado y haba luchado contra l. Trat de reprimir su odio para no obnubilar el juicio, para que no lo perjudicara durante los difciles das y horas que se avecinaban: pero era demasiado poderoso aquel sentimiento, haba sido nutrido durante un tiempo demasiado largo. 55

Reconoci que el odio era el vicio del enemigo, que de ese sentimiento haban surgido su filosofa torcida y sus monstruosas acciones, y que descender hasta l era descender hasta niveles subhumanos, pero el odio segua all. Peter Stride entendi claramente que su ira no era causada slo por las muertes y mutilaciones atroces que tantas veces haba tenido que presenciar. Ms bien era fomentada por la amenaza, que esto representaba para toda una sociedad y un modo de vida regido por la ley. Si se permita triunfar a esta fuerza malfica, en el futuro las leyes iban a ser hechas por revolucionarios de ojos brillantes, con un rifle entre las manos. El mundo iba a ser dirigido por los destructores, no por los constructores. Peter Stride , detestaba esa posibilidad aun ms que la posibilidad de violencia y de sangre, a la que odiaba como slo un soldado puede hacerlo, pues slo l conoce de veras los horrores de la guerra. Su instinto de soldado lo llevaba ahora a emprender el ataque inmediatamente contra el enemigo y destruirlo, pero el hombre de estudio y el filsofo que haba en l le advertan que ste no era el momento. Con un enorme esfuerzo de voluntad procuraba dominar sus instintos de hombre de pelea. Sin embargo, estaba profundamente consciente de que era por este momento, por esta confrontacin con las fuerzas del mal, que l haba puesto en peligro toda su carrera. Cuando se le haba quitado la direccin de Atlas, nombrando a un poltico en su lugar, Peter debi haber declinado el ofrecimiento de un puesto menor en Atlas. Haba otras posibilidades abiertas ante l, pero Peter haba decidido seguir en la empresa. Y esperaba que nadie llegara a adivinar el resentimiento que lo carcoma. Por cierto que Kingston Parker no haba tenido motivos de queja desde entonces. Nadie trabajaba en Atlas con ms ahnco que l, y su lealtad haba sido puesta a prueba ms de una vez. Ahora todo pareca cobrar sentido y haba llegado el momento decisivo y anhelado. El enemigo lo estaba esperando all, sobre aquella pista que quemaba el sol africano, no se trataba de una isla verde y lluviosa ni de las calles negruzcas de una gran metrpolis, pero siempre era el mismo viejo enemigo y Peter saba que esta vez haba sonado su hora.

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Los tcnicos de comunicaciones haban puesto a Colin Noble en la pantalla principal, justamente en el momento en que entraba Peter a la cabina del Hawker, que era ahora su puesto de comando, y se dejaba caer en un asiento acolchado. En la pantalla de la derecha, arriba, se mostraba una visin panormica de la zona sur de la terminal, con el Boeing posado como un guila que empolla en su nido en el centro de la toma. En la pantalla contigua haba una fotografa aumentada por una lente de 800 milmetros de la cubierta de vuelo del Boeing. Tan ntidos eran los detalles que Peter pudo leer el nombre del fabricante en la etiqueta de la frazada que cubra el parabrisas. La tercera pantalla pequea mostraba una toma del interior de la torre de control areo. Adelante estaban los inspectores en mangas de camisa, sentados ante sus repetidores de radar, y detrs de ellos, por las ventanas del techo, se vea nuevamente al Boeing. Todas estas tomas se haban hecho con las cmaras instaladas una hora antes en el edificio de la terminal. La pantalla chica que quedaba estaba en blanco y la cara familiar y humorstica de Colin Noble ocupaba todo el recuadro. -Si hubiera sido la caballera y no los marinos norteamericanos -dijo Peter- habra estado usted aqu ayer... -Qu prisa tiene, compaero? Al parecer, la fiesta todava no ha empezado. Colin le sonri desde la pantalla y ech hacia atrs su gorra de baseball. -Muy cierto -coment Peter-; ni siquiera sabemos quin da la fiesta. Cul es su ltimo clculo en lo que se refiere al tiempo? -Tenemos viento favorable...calculo una hora y veinte minutos -dijo Colin. -Bien. Pongmonos a la obra -dijo Peter. Y empez a hacer una exposicin cuidadosa, basndose en las notas que haba ido tomando. Cuando quera subrayar un punto Peter solicitaba un cambio de enfoque de los hombres de las mquinas, que pasaban distintas tomas o se detenan en alguna de acuerdo con sus instrucciones, mostrando el tinglado del radar o el tubo de ventilacin del hangar en donde Peter haba apostado a sus centinelas. La imagen se repeta no slo en la consola de comando, sino tambin en el cuerpo cavernoso del Hrcules que se aproximaba, de tal modo que los hombres llamados a ocupar esas 57

posiciones podan estudiarlas ahora y prepararse para el momento. Las mismas imgenes eran trasmitidas por la estratsfera hasta un satlite circulante y desde all bajaban y aparecan, con slo leves distorsiones, en las pantallas del comando Atlas en el ala oeste del Pentgono. Aflojado como un len viejo en su silln, Kingston Parker segua cada palabra de la exposicin, y slo dej de atender cuando lleg un largo mensaje de telex, que le trajo su ayudante. Parker dio una orden con un movimiento de cabeza a su propia imagen televisada y superpuesta en la consola de comando de Peter -Lamento interrumpirlo, Peter, pero aqu tenemos un papelito muy til. Dando por supuesto que el grupo militante se haba embarcado en el 070 en Mah, solicitamos a la polica de las Seychelles que se mantuviera atenta a los nuevos pasajeros. En total eran quince, diez de ellos residentes de esas islas. Un comerciante local, su mujer y ocho nios, no acompaados, entre nueve y catorce aos de edad. Son hijos de empleados pblicos expatriados que han trabajado por contrato con el gobierno de las Seychelles y que volvan a Inglaterra a causa del nuevo perodo escolar. Peter sinti el peso del miedo, que lo oprimi como un fardo material. Los nios, las vidas jvenes, parecan de algn modo ms importantes y ms vulnerables. Pero Parker lea el telex transparente en su mano izquierda, y con la mano derecha se rascaba la nuca con el tubo de su pipa. -Hay un hombre de negocios ingls, de la Shell Oil, muy conocido en la isla, y cuatro turistas, una norteamericana, un francs y dos alemanes. Estos cuatro viajan, al parecer, en grupo, y los empleados de aduanas y seguridad los recuerdan muy bien. Dos mujeres y dos hombres, todos jvenes. Se llaman Sally-Ann Taylor, veinticinco aos, norteamericana; Heidi Hottschauser, veinticuatro aos, y Gunther Retz, veinticinco aos, los dos alemanes; Henri Larousse, veintisis aos, francs. La polica ha hecho averiguaciones sobre estas personas. Pasaron dos semanas en el Reef Hotel, en las afueras de Victoria, las mujeres en un dormitorio doble y los dos hombres en otro. Pasaban la mayor parte del tiempo nadando y tomando baos de sol, hasta que, hace cinco das, fue a Victoria un pequeo yate ocenico. Diez metros, viajes individuales por todo el mundo, piloteado por otro norteamericano. Los cuatro 58

pasaron muchas horas a bordo del yate mientras ste estuvo en puerto. El yate zarp veinticuatro horas antes de la partida del 070. -Si el yate les entreg armas y municiones, esta operacin debe de haber estado proyectada desde hace mucho tiempo dijo Peter reflexivamente- ...y muy bien proyectada. Peter volvi a sentir la sangre que le suba a la cara: la forma del enemigo empezaba a verse ahora, el perfil de la bestia se aclaraba, cada vez ms fea y ms amenazadora. -Ha sometido usted los nombres a la computadora? pregunt. -Nada -dijo Parker-. O no hay antecedentes de ellos en los servicios de inteligencia, o nombres y pasaportes son falsos... Se interrumpi al ver la sbita actividad en la pantalla que supervisaba la torre de control areo, y otra voz retumb en el megfono secundario: el volumen haba sido puesto demasiado alto y el tcnico del tablero de control lo ajust rpidamente. Era una voz femenina, una voz fresca y clara que hablaba en ingls con las vocales arrastradas y las inflexiones tpicas de la costa occidental de los Estados Unidos. -Torre de Jan Smuts. Habla el oficial que tiene a su cargo la fuerza de choque del Comando por los Derechos Humanos y que tiene en su poder al Speedbird 070. Atencin. Deben ustedes copiar un mensaje. -Contacto! -exclam Peter con un suspiro de alivio-. Al fin el contacto! En la pequea pantalla, Colin Noble sonri e hizo girar diestramente su cigarro de una comisura de la boca a la otra. -La fiesta ha empezado -declar. Pero en su voz haba un tono crispado, que su actitud jocosa no lograba ocultar del todo. La tripulacin de tres hombres se haba retirado de la cabina de vuelo y haba sido ubicada en los asientos de primera clase que el grupo de los cuatro haba dejado libres. Ingrid haba transformado el office del Boeing en su cuartel general y despachaba diligentemente la pila de pasaportes, escribiendo el nombre y nacionalidad de cada pasajero en el plano de los asientos del avin, desplegado ante ella.

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La puerta que llevaba a la cocina estaba abierta y, salvo por el rumor del aparato de aire acondicionado, el gran avin estaba extraamente silencioso. Las conversaciones en las cabinas estaban prohibidas y los pasillos eran vigilados por las camisas rojas para que la orden fuera acatada. Tambin tomaron medidas en relacin con el uso de los retretes: un pasajero deba estar de vuelta en su asiento antes de que se permitiera levantarse al siguiente. Las puertas de las letrinas deban mantenerse abiertas mientras se las usaba, de tal modo que los comandos pudieran verificar la situacin de un vistazo. A pesar del silencio, haba una atmsfera de nerviosismo en todo el recinto. Muy pocos de los pasajeros, principalmente los nios, estaban dormidos, y los otros estaban sentados en posturas rgidas, con caras tensas y contradas, lanzando a sus secuestradores miradas de odio y de miedo. Henri, el francs, entr en la cabina. -Estn sacando los tanques blindados -dijo. Era esbelto, con una cara muy juvenil y ojos soadores de poeta. Se haba dejado crecer un bigote rubio y cado de guerrero galo, pero el efecto era incongruente. Ingrid le ech una mirada. -Ests tan nervioso, chri! -y mene la cabeza-. Todo va a salir bien. -No estoy nervioso -contest l secamente. Ella chasque la lengua cariosamente, tendi una mano y le acarici la cara. -No he querido insultarte. Le levant la cara y lo bes en la boca. -Has probado muchas veces...tu valor -murmur. El francs lanz ruidosamente la pistola sobr la consola y le tendi los brazos. Desprendi los tres botones superiores de la camisa roja de Ingrid. La joven permiti que l tanteara y encontrara sus pechos, pero cuando l baj la mano que tena libre para abrirle el cierre relmpago de los pantalones, ella lo apart sin miramientos. -Despus -dijo con voz dura- cuando hayamos terminado. Ahora vuelve al compartimiento.

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Se inclin hacia el frente y levant una punta de la frazada que tapaba la ventana lateral de la cabina. La luz del sol era radiante, pero los ojos de Ingrid se adecuaron rpidamente y pudo ver la fila de cabezas con cascos por encima del parapeto de la cubierta de observacin...De modo que haban decidido retirar los soldados. Ya era casi el momento de empezar a hablar...pero ella iba a hacer que se cocinaran en su propio jugo un ratito ms. Se puso de pie, se aboton la camisa y ajust la correa de la cmara que tena colgada del cuello, se detuvo en el office para arreglarse la masa brillante de cabellos rubios y recorri lentamente, a lo largo, el pasillo central, detenindose para arropar mejor a algn nio que dorma envuelto en una cobija o para escuchar atentamente las quejas de la mujer embarazada del neurocirujano de Texas. -Usted y los nios sern los primeros en salir del avin. Le doy mi palabra. Cuando lleg junto al cuerpo yaciente del ingeniero de vuelo, se arrodill. -Cmo est? -Ahora est durmiendo. Le he dado una inyeccin de morfina mascull el mdico bajito y gordo, sin mirarla, para que ella no leyera el odio en su cara. El brazo herido haba sido levantado para disminuir la prdida de sangre y se ergua tieso, envuelto en un ovillo de vendas apretadas. Pareca extraamente acortado y el rojo vivo de la sangre haba empapado los vendajes. -Se ha portado usted bien...-le toc el brazo--. Gracias. El hombre la mir sorprendido, y ella sonri: una sonrisa encantadora, radiante. El mdico empez a aflojarse. -Esa seora es su mujer? Ingrid baj la voz a fin de que slo l pudiera orla, y el mdico hizo una seal de afirmacin, contemplando a la juda menuda y gordita, en el asiento contiguo. -Tomar medidas para que sea el primer pasajero que baje murmur ella. l puso una cara de pattico agradecimiento. Ingrid se puso de pie y fue por el pasillo hacia el fondo. El alemn de camisa roja estaba parado junto al compartimiento de clase turista al lado de la entrada, cubierta con cortinas, de la segunda antecocina. El joven tena la cara intensa de 61

un fantico religioso, ojos oscuros y ardientes, pelo negro y largo que casi le llegaba a los hombros; una cicatriz blanca torca la comisura de su labio superior en una mueca perpetua. -Todo en orden, Kurt? -pregunt ella en alemn. -Dicen que tienen hambre. -Les daremos de comer dentro de dos horas...aunque no tanto como esperan...-y recorri la cabina con una mirada llena de menosprecio-. Cerdos -dijo con voz tranquila- cerdos grandes y gordos de la burguesa. Abri las cortinas y mir a Kurt intencionadamente. la sigui y corri las cortinas detrs de ellos. -Dnde est Karen? - pregunt Ingrid, mientras l se desabrochaba el cinturn. La vista de la sangre la haba excitado y turbado. -Est descansando...al fondo del compartimiento. Ingrid desabroch el botn de sus pantalones y corri el cierre. -Est bien, Kurt -dijo con voz baja y cavernosa- pero que sea rpido, muy rpido. Ingrid estaba sentada en el lugar del ingeniero de vuelo; a su lado estaba de pie la muchacha de pelo oscuro. La cartuchera bajaba del hombro de su camisa color rojo vivo, como una bandolera, y de una cadera colgaba la pistola fea y enorme. Ingrid acerc el micrfono a sus labios, mientras peinaba con los dedos de la mano libre su espesa maraa de rulos rubios. -... Ciento. noventa y ocho sbditos britnicos. Ciento cuarenta y seis ciudadanos norteamericanos...-se haba puesto a leer la lista de los cautivos-. Hay ciento veintids mujeres a bordo y veintisis nios de menos de diecisis aos. Haban estado hablando unos cinco minutos y ahora se interrumpi y se movi en su asiento, volvindose para sonrer a Karen por encima del hombro. sta sonri a su vez y tendi una mano para acariciar la hermosa masa de cabellos dorados. Era una mano angosta y huesuda, que luego dej caer a un lado. -Hemos copiado su ltima trasmisin. -Pueden ustedes llamarme Ingrid.

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Y, mientras hablaba por el micrfono, la sonrisa se fue convirtiendo en una mueca malvola. Hubo un momento de silencio: el viga de la torre se recobraba de su sobresalto. -Roger, Ingrid. Tiene usted algn otro mensaje para nosotros? -Afirmativo, Torre. Como este aparato es britnico y trescientos cuarenta y cuatro de mis pasajeros son ingleses o norteamericanos, quiero un vocero que venga en representacin de las embajadas de esos dos pases. Quiero que est aqu dentro de dos horas para enterarse de mis condiciones para la liberacin de los pasajeros. -Atencin, Ingrid. Nos pondremos en contacto con usted en cuanto logremos dar con los embajadores. -Nada de subterfugios, Torre -dijo la voz de Ingrid, rabiosaUstedes y yo sabemos muy bien que tienen a los embajadores encima en este instante. Dgales que quiero un representante aqu dentro de dos horas; si ustedes no cumplen, me ver forzada a liquidar al primer rehn. Peter Stride tena puesta una malla de bao y en los pies llevaba zapatillas de lona. Ingrid haba insistido en un encuentro cara a cara y Peter se haba alegrado de contar con una oportunidad de apreciar la situacin de cerca. -Lo estaremos cubriendo a lo largo de cada pulgada del trayecto de ida y de vuelta -dijo Colin Noble a Peter, con tanta solicitud como la de un entrenador que atiende a su boxeador antes de que suene la campana-. Yo me ocupar personalmente de los tiradores. Los tiradores estaban armados de magnums .222, hechos a mano, con tambores que disparaban sus balas livianas con una velocidad y una potencia de choque tremendas. Las municiones eran de primera calidad: cada carga bien pulida y terminada. Los visores telescpicos infrarrojos eran intercambiables con los visores lser, lo cual volva a estas armas mortalmente precisas con luz de da o de noche. La bala recorra una trayectoria ntida y pareja de unos setecientos metros. Eran perfectos instrumentos para matar, armas de precisin que reducan los peligros de los espectadores o los rehenes. La bala penetraba en el cuerpo con la fuerza de un 63

rinoceronte que embiste, pero estallaba dentro y no prosegua su camino mortfero ms all del blanco. -Se est usted excitando de ms -gru Peter-. Esta gente quiere hablar , no matar...al menos, por ahora. -La hembra de la especie -dijo Colin-, sa es veneno puro! -Ms importantes que las armas son las cmaras y los equipos de sonido. -Fui all y pate unos cuantos traseros. Se harn pelculas con esto que ganarn un Oscar: se lo garantizo. Colin mir la hora en su reloj. , -Ya es hora. No hay que hacer esperar a esa dama -dio un apretoncito al hombro de Peter . -Tmelo con calma -dijo. Peter sali a la pista, bajo la luz del sol, levantando los brazos, abriendo las palmas de las manos. El silencio era tan oprimente como el calor seco e intenso, pero era intencionado. Peter haba suspendido todo el trnsito areo y el funcionamiento de las mquinas en la totalidad de la zona de la terminal. No quera ninguna interferencia con su equipo de sonido. Slo se oa el rumor de sus pisadas. Peter marchaba con paso vivo, pero de todos modos sta era la caminata ms larga de su vida y, a medida que se acercaba al avin, ste se le apareca ms alto y ms dominador. Saba que se le haba exigido una desnudez casi total, no slo para cerciorarse de que no estaba armado sino para ponerlo en una postura incmoda: para que se sintiera inhibido y vulnerable. Era una vieja receta -la Gestapo siempre desnudaba a las vctimas que interrogaba- y l se ergua orgullosamente, contento de tener un cuerpo magro, firme y musculoso como el de un atleta. Le hubiera horrorizado tener que avanzar con una barriga hinchada y cada, con unas tetillas vencidas de viejo, a lo largo de esos cuatrocientos metros. Estaba a medio camino cuando la portezuela delantera, un poco detrs de la cabina, se corri y un grupo de figuras apareci en la abertura cuadrada. Gui los ojos y vio dos figuras uniformadas, no, eran tres: uniformes de British Airways y, entre los dos pilotos, la figura femenina, ms baja y ms delgada, de una azafata.

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Las figuras se tocaban los hombros, pero detrs pudo distinguir otra cabeza, una cabeza rubia, aunque el ngulo y las luces eran desfavorables. Ya ms cerca pudo ver que el piloto de ms edad estaba a la derecha: pelo crespo, canoso, muy corto, una cara redonda y rubicunda, ste deba ser Watkins, el comandante. Un hombre excelente: Peter haba estudiado su foja de servicio. No prest atencin al copiloto y a la azafata y se esforz por distinguir la figura que estaba detrs, pero tan slo cuando lleg directamente bajo la escotilla abierta la figura se movi y l logr verle claramente la cara. Peter qued asombrado por la belleza de aquella cabeza dorada, por el brillo terso de la piel joven, pulida por el sol, y la inocencia de los ojos separados, serenos, verdes, al punto que por un instante no pudo creer que ella fuera uno de ellos. Entonces ella habl: -Soy Ingrid -dijo. A veces las flores ms venenosas son las ms bellas", pens l. -Soy el apoderado de los gobiernos britnico y estadounidense -dijo, desplazando la mirada hacia la cara roja, sangunea de Watkins. -Cuntos miembros de su comando hay a bordo? -pregunt. -No admito preguntas! -solt Ingrid en voz muy alta. Cyril Watkins extendi cuatro dedos de la mano derecha sobre un muslo, sin cambiar de expresin. Era la confirmacin de lo que ellos ya haban sospechado y Peter sinti una efusin de gratitud hacia el piloto. -Antes de que discutamos sus trminos -dijo Peter- y por razones de comn humanidad, querra tomar medidas para el bienestar y la comodidad de sus rehenes. -Estn bien atendidos. -Hace falta comida o agua para beber? La muchacha ech hacia atrs la cabeza y lanz una carcajada, muy divertida. -Para que ustedes le agreguen un purgante y nos hagan chapalear en la mierda? Para vencernos por el mal olor? Peter no insisti en el punto. Las bandejas de comida con purgantes ya haban sido preparadas por su mdico. 65

-Tienen ustedes algn herido de bala abordo? -No hay heridos a bordo -dijo Ingrid con voz neutra, dejando bruscamente de rerse. Pero Watkins hizo el signo afirmativo con el pulgar y el ndice, contradicindola, y Peter advirti que haba manchas de sangre coagulada en las mangas de la camisa blanca. -Basta ya! -dijo Ingrid en tono de advertencia-. Una pregunta ms e interrumpo el encuentro... -Est bien -dijo Peter-. No ms preguntas. -El objetivo de este comando es lograr la cada final del rgimen fascista brutal, inhumano y neoimperialista que mantiene a este pas en la esclavitud y la miseria ms viles...que niega a la gran mayora de los trabajadores y al proletariado sus derechos bsicos como seres humanos. "Y esto", pens Peter con amargura. "pese a estar expresado en la jerga enrevesada de la izquierda delirante, es lo peor que puede ocurrir". Por todo el mundo haba centenares de millones de personas que simpatizaban inmediatamente con esto y que volvan un poco ms difcil la tarea de Peter. Los secuestradores haban elegido un blanco fcil. La muchacha segua hablando con un fervor intenso, casi religioso y, al escucharla, Peter se vio ante la certeza de que sta era una fantica, uno de esos seres que andan por la angosta senda que separa la cordura de la insana. La voz adquiri un tono spero y chilln cuando proclamaba su odio y su condena; al terminar, l ya supo que era capaz de cualquier cosa: ninguna crueldad, ninguna vileza estaban ms all de ella. Supo que no se iba a detener ni siquiera ante el suicidio, ante la destruccin del Boeing, de los pasajeros y de s misma, sospech que tal vez iba a aprovechar la oportunidad de alcanzar el martirio y sinti un escalofro que le suba por la espina dorsal. Ahora guardaban silencio, mirndose el uno al otro, mientras la febril oleada de fanatismo iba retirndose de la cara de la mujer, que recobr su respiracin normal. Peter esperaba, dominando sus propias inquietudes, que se calmara y continuara. -Nuestra primera exigencia -Ingrid se haba tranquilizado y ahora miraba a Peter con ojos penetrantes- ...es que se lea la declaracin que acabo de hacer en todas las redes de televisin de Gran Bretaa y los Estados Unidos, y tambin aqu, en Sudfrica. 66

Peter sinti que su odio por aquella fatdica caja suba a la superficie de sus emociones. Aquel sucedneo electrnico del pensamiento, deformador de las mentes, aquel invento mortal para congelar, prefabricar y distribuir la opinin. Lo odiaba casi tanto como odiaba la violencia y el sensacionalismo que la TV provea tan eficazmente. -...Debe ser ledo a las 19,00, hora local, en Los ngeles, Nueva York, Londres y Johannesburgo... La mejor hora, por supuesto, y los medios de informacin iban a devorar la noticia, ya que esto era su pan y su vino...los porngrafos de la violencia! Muy arriba de l, desde la portezuela abierta, la muchacha agit un grueso sobre de papel madera. -Aqu hay una copia de la declaracin que ha de trasmitirse...y tambin una lista de nombres. Ciento veintinueve nombres, todos ellos de personas encarceladas o con libertades restringidas por este monstruoso rgimen policaco. En esta lista estn los nombres de los autnticos dirigentes de frica del Sur. Tir el sobre, que cay a los pies de Peter. -Nuestra segunda exigencia es que todas las personas de esa lista sean llevadas a un avin ofrecido por el gobierno de frica del Sur. A bordo de ese avin debe haber un milln de krugers en monedas de oro, ofrecido asimismo por dicho gobierno. El avin volar a un pas que ser elegido por los dirigentes polticos liberados. Ese oro ser usado por ellos para establecer un gobierno en el exilio, hasta que llegue el momento en que puedan regresar a su pas como autnticos jefes de sus pueblos. Peter se agach y recogi el sobre. Hizo un rpido clculo. Una sola moneda de oro sudafricana -un kruger- vala por lo menos ciento setenta dlares. Por lo tanto, el dinero del rescate ascenda a ciento setenta millones de dlares. Hizo un nuevo clculo. -Un milln de krugers debe pesar ms de cuarenta toneladas dijo a la mujer-. Cmo es posible meter ese peso en un avin? La muchacha no supo qu decir y Peter tuvo el dbil consuelo de comprobar que no todo haba sido previsto perfectamente. Si haban cometido un pequeo error, eran capaces de cometer otros.

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-El gobierno habr de proveer el transporte que haga falta para el oro y los prisioneros -dijo lcidamente Ingrid. La vacilacin haba sido momentnea. -Es todo? -pregunt Peter. El sol le morda los hombros desnudos y una gota fra de sudor baj por su costado. Nunca supuso que la cosa iba a ser tan pesada. -El avin zarpar maana antes de medioda, o se iniciar entonces la ejecucin de los rehenes. Peter sinti un estremecimiento de horror. La "ejecucin". Usaba la jerga legal y Peter comprendi en ese momento que ella iba a hacer lo que prometa. -Cuando esos aviones lleguen al destino que habr de ser elegido por los ocupantes, se nos har una seal en cdigo, convenida previamente, y todas las mujeres y los nios a bordo de este avin sern dejados en libertad. -y los hombres? -pregunt Peter. -El lunes seis, dentro de tres das, se presentar una mocin ante la Asamblea General de las Naciones Unidas en Nueva York. En ella se aboga por la imposicin inmediata de sanciones econmicas contra Sudfrica, inclusive el retiro de todo el capital extranjero y el total embargo de petrleo y de las operaciones comerciales, interrupcin de todos los nexos de transporte y comunicaciones, bloqueo de todos los puertos y fronteras areas por una fuerza de paz de la ONU...hasta que se realicen elecciones libres por sufragio universal bajo la vigilancia de inspectores de la ONU... La mente de Peter se apresuraba por mantenerse delante de las exigencias de la muchacha. Estaba enterado, por supuesto, de la mocin de las Naciones Unidas, presentada por Sri Lanka y Tanzania. Iba a ser vetada en el Consejo de Seguridad. Era algo seguro, pero los plazos de Ingrid hicieron surgir nuevas y aterradoras consideraciones. La bestia haba cambiado nuevamente de piel y le asqueaba lo que haba odo. Sin duda no era una coincidencia que la resolucin fuera presentada tres das despus de este asalto -las implicaciones eran atroces-. Esto equivala a la connivencia, si no a la participacin directa, de los jefes de Estado y los gobiernos en la estrategia del terror. La muchacha habl de nuevo con tono deliberado.

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-Si un miembro del Consejo de Seguridad de la ONU -Estados Unidos, Gran Bretaa o Francia- utiliza su poder de veto para bloquear esta resolucin de la Asamblea General, este avin y todas las personas que estn a bordo sern destruidos con explosivos de alto poder. Peter haba perdido el habla. Se qued mirando a la preciosa criatura rubia, que pareca una nia, tan joven, tan lozana. Y cuando recobr la voz, sta son cascada, ronca.. -No creo que tenga usted a bordo de este avin los explosivos requeridos para llevar a cabo su amenaza -dijo, desafindola. La rubia dijo algo a una persona que estaba invisible; al cabo de unos instantes arroj un objeto redondo y oscuro a Peter. -Agarre! -grit. l se sorprendi del peso del objeto. Y en seguida lo reconoci. -Con detonador electrnico! Ingrid ri al decir esto. -Y tenemos tal cantidad que nos podemos permitir el regalo de una muestrita. El piloto, Cyril Watkins, haca esfuerzos por decirle algo, tocndose el pecho, pero Peter estaba atento al explosivo que tena entre las manos. Saba que uno solo era suficiente para destruir al Boeing con todos sus pasajeros. Qu querra decirle Watkins? Ahora se estaba tocando el cuello. Peter dirigi su atencin al cuello de Ingrid, del cual colgaba una cmara pequea. Habra alguna conexin entre la cmara y la granada...tal vez? Era esto lo que el piloto estaba tratando de decirle? La rubia habl nuevamente. -Vaya con ese regalo a sus patrones y hgalos temblar. La ira de las masas est sobre ellos. La revolucin est aqu y ahora -dijo. La puerta de la escotilla se corri y oy el ruido de la palanca que se cerraba. Peter se volvi y emprendi el largo trayecto de vuelta con un sobre en una mano, una granada en la otra y el odio en las entraas. La recia silueta de Colin Noble casi llenaba el hueco de la escotilla del Hawker; por una vez, su expresin era mortalmente

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seria y no haba rastros de sonrisa en sus ojos o en las comisuras de su boca ancha y amistosa. -El doctor Parker est en la pantalla. Salud a Peter, que estaba terminando de abrocharse su traje de fajina, mientras se diriga al avin de comando. -Hemos registrado cada palabra. Ya lo engancharon en el sistema. -La cosa se pone fea, muy fea, Colin -gru Peter. -Son las buenas noticias -dijo Colin-. Cuando haya acabado usted con Parker, tengo que darle las malas. -Gracias, amigo. Peter se escurri para pasar a su lado, entr en la cabina y se desplom en el silln de cuero del comando. En la pantalla se vea a Kingston Parker, agobiado sobre su escritorio, examinando la hoja en teletipo que reproduca la conversacin completa entre Ingrid y Peter, con la pipa vaca, fra ya, apretada entre los dientes, la ancha frente arrugada por el peso de sus responsabilidades mientras estudiaba las exigencias del comando terrorista. La voz del director de comunicaciones, fuera de la pantalla alert a Parker. -El general Stride, seor. Parker mir al objetivo. -Peter. Usted y yo estamos solos. He cerrado el circuito y nos limitaremos a la simple grabacin magntica. Quiero conocer su primera impresin antes de informar a Sir William y a Constable. Sir William Davies era el embajador ingls y Gelly Constable el embajador de Estados Unidos en Pretoria. -Quiero conocer su primera impresin. -Estamos en un apuro muy serio, seor -dijo Peter. La gran cabeza hizo un signo afirmativo. -Con qu capacidad de combate cuentan los militantes? -He puesto mi equipo a la tarea de analizar la granada, pero no me cabe duda de que tienen plena capacidad para destruir al 070 y a toda la gente a bordo. Calculo que cuentan con un potencial de matanza de diez, por lo menos. -Y la capacidad psicolgica.

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-A mi modo de ver, esta chica es un retoo de Bakunin y Jean Paul Sartre...-Parker volvi a asentir pesadamente y Peter prosigui-. El concepto anarquista de que la destruccin es el nico acto realmente creador, que el hombre se recrea a s mismo en la violencia. Como usted sabe, Sartre ha dicho que, cuando el revolucionario mata, un tirano muere y un hombre libre emerge. -Cree usted que llegar a lo ltimo? -insisti Parker. -S, seor -contest Peter sin vacilar-. Si se ve conminada emplear los ltimos medios... ya conoce usted el razonamiento. Si la destruccin es hermosa, la autodestruccin es la inmortalidad. A mi modo de ver, esa mujer no se detiene ante nada. Parker suspir y golpe el cao de la pipa contra sus dientes, grandes y blancos. -S. Eso concuerda con los datos que tenemos. -Tiene usted sus antecedentes? -pregunt Peter, curioso. -Tenemos una impresin sonora de primera clase y la computadora ha indagado la impronta de su estructura facial. -Quin es? -pregunt Peter impacientemente. A l no era necesario informarle que el intensificador de sonidos y las cmaras de TV haban puesto la voz y la imagen de la mujer en la computadora de los servicios de inteligencia en el mismo momento en que ella formulaba sus demandas. -Su nombre de familia es Hilda Becker. Es norteamericana de tercera generacin y de origen alemn. Su padre es un dentista de renombre que qued viudo en 1959. Tiene treinta y un aos de edad -Peter la haba credo ms joven: la piel joven y lozana lo haba despistado-, un cociente de inteligencia de 138. Pas por la Universidad de Columbia entre 195 y 198 y obtuvo un ttulo de Master en Historia Poltica Moderna. Es miembro de la Unin de Estudiantes por una Sociedad Democrtica. -S Peter estaba impaciente. -Ya s. -...Activista en las manifestaciones de protesta contra la guerra de Vietnam. Tuvo parte en la organizacin del corredor de escape al Canad para desertores del ejrcito. Una detencin por tenencia de marihuana en 197: sin fallo de culpabilidad. Implicada

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en las sublevaciones y revueltas universitarias de la primavera de 198. Arrestada por haber puesto una bomba en Butler University y dejada en libertad. Sali de Estados Unidos en 1970 para proseguir estudios en Dusseldorf. Doctorada en Economa Poltica en 1972. Asociacin comprobada con Gudrun Ensslin y Horst Mahler, del grupo Baader-Meinhof. Pas a la accin clandestina en 197, tiempo despus, de ser considerada sospechosa de haber participado en el secuestro y asesinato de Heinrich Kohler, el industrial de la Repblica Federal... La ficha reproduca el currculum clsico del revolucionario contemporneo, pens Peter con amargura, un perfecto retrato de la bestia. -Se cree que ha recibido adiestramiento avanzado en las escuelas para terroristas de Siria en 197 y 1977. Ningn contacto establecido a partir de entonces. Tiene el hbito de consumir drogas sobre la base de Cannabis indica y practica una actividad sexual desenfrenada con personas de ambos sexos... Parker levant la mirada. -Es todo lo que tenemos... -S -repiti Peter en voz baja-, no se detendr ante nada. -Tiene usted algn otro barrunto sobre esta operacin? -Creo que es una operacin organizada a alto nivel...probablemente gubernamental... -Pruebas ! -dijo Parker bruscamente. -La coordinacin del golpe con las propuestas presentadas en la ONU por las naciones no alineadas apunta en ese sentido. -Bien. Prosiga -dijo Parker. -Los militantes han elegido un blanco fcil: el paria marginado de la civilizacin occidental. La resolucin de la ONU ser aprobada por cien a uno y esos millones de ingleses y norteamericanos tendrn que preguntarse si van a sacrificar las vidas de cuatrocientos de sus ciudadanos ms prominentes para prestar apoyo a un gobierno que, practica una abominable poltica racista. -S...-Parker inclin el busto y mir el objetivo-. Cree usted que harn una propuesta? -Los militantes? Es posible. Peter hizo una pausa y luego prosigui.

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-Usted ya conoce mi punto de vista, seor. Yo me opongo terminantemente a llegar a una transaccin con esta gente. -Incluso en las actuales circunstancias? -pregunt Parker. -Especialmente en estas circunstancias. Mi opinin sobre la poltica del pas husped coincide con la suya, doctor Parker. Esta es la prueba. Por ms que pensemos personalmente que las demandas son justas, debemos oponernos hasta la muerte a la manera en que son presentadas. Si esta gente obtiene lo que est buscando...ser la victoria de la pistola y habremos puesto a toda la humanidad en una situacin de peligro. -Qu probabilidades de xito calcula usted a un contraataque? -pregunt Parker de repente y Peter, aunque haba sabido que la pregunta estaba por llegar, vacil un buen rato. -Hace media hora habra calculado en diez a una a nuestro favor las posibilidades de aplicar la condicin Delta con la nica muerte de los militantes. -Y ahora? -Ahora s que estas personas no son fanticos de cabezas calenturientas. Estn tan bien entrenados y equipados como nosotros, probablemente, y han contado con aos para preparar la operacin. -Y ahora? -insisti Parker. -Tenemos cuatro posibilidades contra una a nuestro favor de sacarlos con un golpe Delta...con menos de diez bajas, digamos. -Es la probabilidad ms favorable. La que sigue? -Yo dira que no hay intermedios. Si fracasamos la situacin sera de un cien por ciento de bajas: perderamos el avin y todas las personas a bordo, incluso el personal de Thor que participara. -Est bien, Peter. -Parker se recost en su asiento: el gesto de despedida. -Voy a hablar con el Presidente y el Primer Ministro; ahora estn estableciendo la comunicacin. Luego hablar con los embajadores...y volver con usted en menos de una hora. La imagen se desvaneci en la oscuridad y Peter comprob que haba logrado suprimir su odio. Se senta fro y funcional como el bistur de un cirujano. Listo para realizar la tarea para la que se haba entrenado asiduamente y, sin embargo, en condiciones de sopesar y evaluar al enemigo y las probabilidades de fracaso.

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Oprimi el botn de visitas. Colin haba estado esperando detrs de las puertas aislantes de sonido de la cabina de comando y entr inmediatamente. -Los especialistas en explosivos se han ocupado de la granada. Es una preciosura. El explosivo es una composicin sovitica nueva y el detonador es manufactura de fbrica. Un arma profesional... y efectiva. Dios mo! Vaya si ser efectiva! Peter apenas necesitaba esta confirmacin y Colin, que se haba desparramado en el silln que estaba frente a Peter, prosigui: -Hemos puesto la lista de nombres y el texto de la declaracin de los militantes en el telex destinado a Washington -inclin el busto y habl por el telfono interno-. Pasen esa cinta de TV, primero sin sonido. -Y aadi para Peter, lgubremente: -Aqu estn las malas noticias que le promet. El rollo de video se proyect en la pantalla central. Era evidente que haba sido filmado desde el puesto de observacin de la oficina que dominaba la zona de servicio. Se vio una toma completa del Boeing sobre un fondo aplanado por el aumento de la lente, envuelto en las nubes de calor que se levantaban desde el alquitrn de la pista principal, ms all del avin. En primer plano, se vea la espalda desnuda de Peter en el momento en que marchaba hacia el avin. La lente, nuevamente, haba acortado los movimientos, de tal modo que Peter pareca estar marcando el paso en el mismo lugar, sin avanzar. De repente la portezuela delantera del Boeing cambi de forma al correrse la puerta y el fotgrafo se abalanz en seguida a fin de lograr una toma ms prxima. Los dos pilotos y la azafata estaban en el pasillo de entrada; la cmara pas unos cuantos cuadros y luego se acerc. La abertura de la lente se ajust, acomodndose al interior tenebroso, y el enfoque encuadr la cabeza de la rubia por un segundo, y luego gir un poco y la encantadora lnea de los labios se movi al parecer, eran tres palabras- antes de darse vuelta del todo y enfrentar la cmara. -Est bien -dijo Colin-. Psenla de nuevo...con el sonido natural. 74

Todo el rollo rod una vez ms, la puerta de la cabina se abri: all estaban los tres rehenes; la hermosa cabeza rubia se volvi y luego se pudo or que Ingrid deca "Resbalemos" (Let's slide), pero haba cuchicheos y golpeteos en el fondo. -Resbalemos?...- Peter no haba odo bien. -Bien -dijo Colin al tcnico-. Ahora hagmoslo con el filtro y con sonido modulado. Las imgenes reiteradas, la cabeza de la mujer, los labios que se abran y que hablaban a alguien invisible en el cuerpo del avin. Muy claramente, sin duda posible, ella haba dicho: "Es Stride." Peter sinti que la frase le golpeaba el estmago, como un puo. -Lo ha reconocido a usted -dijo Colin-. Es ms: lo estaba esperando! Los dos hombres se miraron. Las facciones de la cara de Peter, bellas y regulares, expresaban un sombro presentimiento. Atlas tenia una de las clasificaciones ms altas en la escala de las empresas "secretas". Slo veinte hombres fuera del ambiente de Atlas mismo tenan acceso a sus misterios. Uno de ellos era el Presidente de los Estados Unidos; otro era el Primer Ministro de Gran Bretaa. Sin duda no haba ms que cuatro o cinco hombres enterados del nombre de la persona que tena a su mando la parte ejecutiva de Atlas...pero tampoco haba dudas sobre las palabras que haba dicho Ingrid. -Psenlo de nuevo -orden bruscamente Peter. Y esperaron nerviosamente las dos palabras, que fueron pronunciadas con el claro timbre de la voz de mujer joven: -Es Stride -dijo Ingrid, y las imgenes se interrumpieron. Peter frot sus prpados cerrados con el pulgar y el ndice. Se dio cuenta con una leve sorpresa de que no haba dormido en las ltimas cuarenta y ocho horas, pero lo que lo abrumaba ahora no era el cansancio fsico, sino la sbita conciencia de la traicin y de perversidades no sospechadas. -Alguien ha soplado -dijo Colin en voz baja-. Algn canalla que est vivito y coleando. Van a estar al acecho, esperndonos en cada esquina. Peter dej caer la mano y abri los ojos. 75

-Tengo que hablar de nuevo con Kingston Parker -dijo. Y cuando la imagen de Parker reapareci en la pantalla principal estaba agitada, encolerizada. -Ha interrumpido usted al Presidente. -...Doctor Parker...-Peter habla precipitadamente- ...las circunstancias han cambiado. En mi opinin, las probabilidades de lograr un golpe Delta han cesado. A lo sumo, tenemos una probabilidad pareja... -Est bien. -Parker domin su ira-. Es importante. Informar al Presidente. Las letrinas estaban atestadas al llegar a este punto, los inodoros llenos. El hedor haba invadido todos los compartimientos, pese al aire acondicionado. Sometidos a un racionamiento estricto de agua y de comida, la mayora de los pasajeros se haba hundido en el letargo del hambre; los nios actuaban de modo caprichoso y lloriqueaban. La tremenda tensin se haca sentir incluso en los mismos secuestradores, que mantenan una guardia permanente: cuatro horas de descanso interrumpido seguidas de cuatro horas de vigilia y actividad incesantes. Las camisas rojas estaban ajadas y con medias lunas mojadas de sudor en las axilas -el sudor de la fatiga fsica y nerviosa-, los ojos estaban inyectados en sangre y la irritabilidad aumentaba. Poco antes del anochecer la morena Karen haba perdido los estribos con un pasajero entrado en aos que haba obedecido con cierto retardo su orden de volver al asiento despus de haber usado el retrete. Karen haba estallado en un ataque histrico de furor y haba golpeado varias veces al viejo en la cara con el cao de su pistoln, rompiendo la carne hasta los huesos. Slo Ingrid fue capaz de apaciguarla, conducindola al pasillo encortinado de la clase turista, donde le hizo mimos y arrullos. -Todo saldr bien, Liebchen -dijo, acaricindole el pelo-. Un poquito ms y ya estamos. Has sido tan fuerte! Dentro de unas horas todos vamos a tomar las pldoras. No falta mucho ya. Y a los pocos minutos Karen haba controlado ya el violento temblor de sus manos y ocupaba sus posiciones al fondo del compartimiento de la clase turista. 76

nicamente la energa de Ingrid pareca ser ilimitada. Durante toda la noche haba recorrido lentamente los pasillos, detenindose para charlar con algn pasajero insomne, reconfortando a otros con la promesa de la inminente liberacin. -Maana por la maana habremos recibido la respuesta a nuestras demandas y las mujeres y los nios quedarn en libertad. Todo saldr bien. Confen y vern. Unos minutos despus de las doce de la noche el mdico gordito fue a buscarla a la antecocina. -El navegador est muy mal -le dijo-. Si no lo enviamos inmediatamente a un hospital...se va a morir. Ingrid fue con l a ver al ingeniero de vuelo. Se arrodill junto a l. La piel estaba seca y ardiente, la respiracin era spera y ronca. -Los riones estn fallando -dijo el mdico-. El shock ha interrumpido la funcin renal. No podemos atenderlo aqu. Tiene que ir aun hospital. Ingrid tom entre sus manos la mano sana del ingeniero. -Lo lamento. Es imposible. Y sigui unos minutos con la mano entre sus manos. -No tiene usted, piedad? -pregunt el mdico, indignado. -Siento piedad por l...y por toda la humanidad contest ella serenamente-. Es un solo hombre. y hay millones. La majestuosa montaa, con su cumbre achatada, estaba iluminada por los reflectores. Era plena temporada y el cabo ms hermoso del mundo mostraba su belleza a las multitudes de turistas y ciudadanos de vacaciones. En la azotea del penthouse del alto edificio, que llevaba el nombre de un poltico mediocre, como tantos otros edificios y obras pblicas en frica del Sur, el gabinete y sus consejeros especiales haban estado en sesin la mayor parte de la noche. A la cabecera de la larga mesa estaba instalada la corpulenta figura del Primer Ministro, con su cabeza de dogo, monoltico e inamovible como uno de los Kopjes de granito que se ven en el veld africano. Dominaba la amplia habitacin con altos zcalos de madera, aunque apenas haba abierto la boca salvo para alentar a los otros con un cabeceo y algunas palabras masculladas. 77

En el otro extremo de la mesa estaban sentados los dos embajadores, uno al lado del otro, como si se quisiera subrayar la eventual solidaridad que los una. A breves intervalos sonaban los telfonos que tenan por delante y los diplomticos escuchaban los ltimos informes de sus embajadas o las instrucciones de sus jefes de gobierno. A la derecha del Primer Ministro estaba sentado el Ministro de Relaciones Exteriores, un buen mozo bigotudo, dotado de una personalidad atractiva y la reputacin de ser moderado y sensato, pero que en este momento estaba sombro y con la cara tensa. -Son los gobiernos de ustedes que iniciaron la poltica de negarse a las negociaciones, de total resistencia a las exigencias de los terroristas...por qu insisten ustedes ahora en que debemos adoptar la lnea blanda? -Nosotros no insistimos, seor ministro. Nos hemos limitado a sealar el intenso inters pblico que ha suscitado, este asunto en el Reino Unido y en mi pas. Kelly Constable era un hombre esbelto, hermoso, inteligente y persuasivo, un demcrata nombrado por la nueva administracin norteamericana. -Es el gobierno de Sudfrica que est ms interesado que nosotras en lograr que este incidente tenga una conclusin satisfactoria. Nosotros sugerimos tan slo que una cierta flexibilidad ante las demandas puede lograr dicha conclusin. -El jefe de Atlas calcula que las probabilidades de xito de un contraataque no van ms all del cincuenta por ciento. Mi gobierno considera que este riesgo es inaceptable. Sir William Davies era un diplomtico de carrera, ya prximo a jubilarse, un hombre gris y marchito, con anteojos de aro dorado y una voz aguda y displicente. -Mis hombres piensan que nosotros, por nuestra parte, podemos hacer algo ms efectivo -dijo el Ministro de Defensa, tambin de anteojos, que hablaba con el acento espeso y tosco de los afrikanders. -Atlas es probablemente el grupo antiterrorista mejor entrenado y equipado del mundo -dijo Kelly Constable, y el Primer Ministro lo interrumpi speramente.

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-A esta altura, seores, limitmonos a encontrar una solucin pacfica. -Estoy de acuerdo, seor Ministro -dijo sir William, con un gesto de aprobacin. -Sin embargo, creo que debo sealar que la mayor parte de las exigencias de los terroristas coincide plenamente con las declaraciones hechas por el gobierno de los Estados Unidos... -He de entender, seor, que est expresando usted simpata en relacin con estas exigencias? -pregunt torpemente el Primer Ministro, aunque sin muestras de visible emocin. -Sealo meramente que estas demandas suscitarn simpatas en mi pas y que mi gobierno habr de considerar ms fcil ejercer su derecho de veto sobre la mocin de la Asamblea General, el lunes venidero, si se hacen algunas concesiones en otras direcciones. -Es una amenaza, seor? -pregunt el Primer Ministro con una sonrisita desabrida que no contribuy en mucho a suavizar sus palabras. -No, seor Ministro, es sentido comn y nada ms. Si esa mocin de las Naciones Unidas es aprobada -y puesta en vigor...significara la ruina econmica de este pas, que sera lanzado a la anarqua y al caos poltico, convirtindose en una fruta madura para renovadas intromisiones soviticas. Mi gobierno no desea tal cosa... pero tampoco desea poner en peligro las vidas de cuatrocientos de sus ciudadanos. -Kelly Constable sonri. -Tenemos que encontrar una salida de este atolladero en que todos estamos metidos, me temo. -Mi Ministro de Defensa ha sugerido una salida. -Seor Primer Ministro: si el ataque militar al avin se efecta sin contar con la aprobacin previa de los jefes de gobierno de Gran Bretaa y Estados Unidos, nosotros retendremos nuestro veto en el Consejo de Seguridad y, lamentablemente, permitiremos que prevalezca la propuesta mayoritaria. -Incluso si el ataque logra sus objetivos? -Incluso si el ataque logra sus objetivos. Insistimos en que las decisiones militares slo pueden ser tomadas por Atlas -dijo Constable solemnemente; y luego, en un tono ms ligero: -Veamos las mnimas concesiones que su gobierno est dispuesto a hacer. 79

Cuanto ms tiempo mantengamos abiertas las lneas de comunicacin con los terroristas, tantas ms probabilidades habr de una solucin pacfica. No es posible elegir algn pequeo punto en la lista de demandas? Ingrid inspeccionaba personalmente el servicio de desayunos. Cada pasajero tena derecho a una rebanada de pan y un bizcocho con una taza de caf fuertemente azucarado. El hambre haba rebajado la resistencia de los pasajeros, que parecan apticos y lnguidos despus de haber engullido el magro refrigerio. Ingrid se acerc de nuevo a ellos, ofrecindoles cigarrillos libres de impuestos de la tiendita de a bordo. Deca alguna palabra amable a los nios y charlaba con alguna madre, siempre sonriente y serena. Ya los pasajeros haban empezado a referirse a ella como "la chica simptica". Al llegar a la antecocina de primera clase llam de a uno a sus compaeros, que comieron un buen desayuno de huevos con tostadas enmantecadas y arenques. Quera que estuvieran tan fuertes y alertas como lo permita la extenuante situacin. No poda empezar a utilizar los estimulantes hasta las doce del da, ya que las drogas slo pueden obrar durante setenta y dos horas con los efectos deseados. Pasado este plazo el sujeto tiende a ser imprevisible en sus acciones y decisiones. La ratificacin de las sanciones por una votacin del Consejo de Seguridad de las Naciones Unidas habra de efectuarse el lunes a medioda (hora de Nueva York) , o sea el lunes a las 19.00, hora local. Ingrid deba mantener a sus tres oficiales despiertos y activos hasta ese momento y no se atreva a utilizar demasiado temprano los estimulantes por miedo a la desintegracin fsica antes de que sonara la hora decisiva; sin embargo, comprobaba que la falta de sueo y la tensin nerviosa estaban socavando sus propias reservas fsicas: estaba crispada, se mova con brusquedad y, al contemplar su cara en el espejo del hediondo lavatorio de primera clase vio que los ojos estaban inflamados y not por primera vez unas tenues arruguitas en las comisuras de la boca y de los ojos. Esto la enfureci irrazonablemente. La idea de envejecer era abominable y pudo husmear el olor de su propio cuerpo no lavado en medio del hedor predominante de la letrina. 80

El alemn, Kurt, estaba despatarrado en el silln del piloto, con la pistola sobre las rodillas, roncando ligeramente, con la camisa roja desabrochada hasta la cintura y el pecho, peludo y musculoso, elevndose y bajando al ritmo de su respiracin. No estaba afeitado y el pelo, negro y lacio, le caa sobre los ojos. El olor a sudor que emanaba del cuerpo del joven turb sexualmente a Ingrid; se demor en observarlo. Haba en l un aire de crueldad, de brutalidad, el machismo del revolucionario que siempre la haba atrado violentamente...que tal vez haba sido el motivo original de sus inclinaciones izquierdistas. Y de repente lo dese intensamente. Sin embargo, cuando lo despert l tena los ojos empaados y su aliento era rancio. Ni siquiera las expertas caricias de Ingrid lograron ponerlo en actitud apropiada y al cabo de un minuto ella se apart con una exclamacin de asco. Como actividad compensatoria, levant el micrfono y encendi los altoparlantes de los compartimientos de pasajeros. Estaba consciente de actuar irracionalmente, pero empez a hablar. -Atencin. Prstenme todos atencin. Tengo algo muy importante que comunicarles. De repente estaba furiosa con ellos. Eran de la clase que haba creado e instituido la sociedad podrida y manifiestamente injusta contra la cual ella estaba en rebelin total. La gorda y blanduzca burguesa. Eran como su padre, y ella odiaba a su padre. Empez a hablar y, mientras hablaba, comprendi que ellos nunca entenderan siquiera el lenguaje que ella empleaba, el lenguaje del nuevo orden poltico, y su clera y su frustracin contra la sociedad de esa gente aumentaron. No se dio cuenta de que estaba frentica hasta que oy el tono chilln y ofendido de su propia voz, como el aullido de un animal mortalmente herido...y se call de golpe. Se senta mareada, la cabeza liviana, tuvo que agarrarse al borde del escritorio para apoyarse y el corazn le lata locamente contra las costillas. Estaba jadeando, como si hubiera corrido una larga carrera, y le llev casi un minuto entero readquirir el dominio de s misma. Cuando volvi a hablar, el tono segua siendo quebrado, falto de aire.

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-Actualmente son las nueve -dijo-. Si no nos llegan noticias del tirano dentro de tres horas me ver forzada a iniciar la ejecucin de rehenes. Tres horas -repiti siniestramente-. Solamente tres horas. Y empez a recorrer el avin a zancadas, como una fiera que se pasea junto a los barrotes de su jaula mientras espera la hora de la comida. -Dos horas -anunci. Y los pasajeros se retraan al verla pasar. -Una hora. -Al decirlo, haba en su voz una complacencia sdica. -Ahora procederemos a elegir los primeros rehenes. -Pero usted nos prometi...-suplic el mdico rechoncho en el momento en que Ingrid arrancaba a su mujer del asiento y el francs la empujaba hacia la cabina de comando. Ingrid no le prest atencin y se dirigi a Karen. -Nios. Un nio y una nia -orden- ...ah, s, y la mujer embarazada. Que le vean la gran panza. Ante la panza, se van a ablandar. Karen junt a los rehenes en la antecocina del frente y los oblig a sentarse, apunta de pistola, formando fila en las sillas plegadizas de la tripulacin. La puerta que llevaba ala cabina de vuelo estaba abierta y la voz de Ingrid llegaba a la antecocina mientras explicaba a Henri, en ingls: -Es de importancia fundamental que no se deje pasar un plazo fijado sin un golpe demoledor. Si dejamos pasar un solo plazo, nuestra credibilidad queda destruida. Slo har falta una vez: hay que mostrar los aceros por una vez, al menos. Deben entender que cada uno de nuestros plazos es irrevocable, que no es negociable... La nia empez a llorar. Tena trece aos y se dio cuenta del peligro. La mujer del mdico rechoncho le ech un brazo sobre los hombros e hizo una suave presin. -Speedbird 070 -grazn de repente la radio- tenemos un mensaje para Ingrid. -Adelante, Torre. Habla Ingrid. De un salto se haba apoderado del micrfono y haba cerrado la puerta de la cabina de vuelo. -El representante de los gobiernos de Gran Bretaa y Estados Unidos tiene algunas propuestas que hacerle. Est usted lista para tomar nota? 82

-Negativo -la voz de Ingrid son opaca y enftica-. Repito: negativo. Dgale al representante que yo slo acepto hablar cara a cara...y recurdele que slo faltan cuarenta minutos para que se cumpla el plazo de medioda. Hara bien en darse prisa -advirti. Colg el micrfono y se volvi hacia Henri. -Bien. Ahora vamos a tomar las pldoras. Al fin ha empezado la cosa. Era otro da sin nubes y el brillante sol que se reflejaba en las partes metlicas del avin formaba penetrantes dardos luminosos. El calor atravesaba la suela de los zapatos de Peter y arda en su cuello desnudo. La portezuela del frente se abri, como antes, cuando Peter Stride haba atravesado a medias la pista. Esta vez no haba rehenes exhibidos: el hueco de la portezuela era un cuadrado oscuro y vaco. Peter contuvo el impulso de darse prisa y avanz con aire digno, la cabeza alta y las mandbulas apretadas. Estaba a unos cincuenta metros del avin cuando la muchacha apareci en la abertura. Haba una gracia indolente en su postura, el peso descansando en una pierna y la otra entreabierta: eran piernas largas, desnudas, morenas. En una cadera llevaba el pistoln y la cartuchera subrayaba la tenuidad de la cintura. Con una sonrisa en los labios contempl a Peter, que se acercaba. De repente, en el centro del pecho de la joven, apareci un medalln de luz, una mota relumbrante, como un insecto luminoso. Ella lo mir con aire desdeoso, -Esto es una provocacin -dijo en voz muy alta. Evidentemente se haba dado cuenta de que el medalln brillante era el visor lser de uno de los tiradores encargados de cubrirlo desde el edificio del aeropuerto. Algunas onzas ms de presin en el gatillo hubieran bastado para enviar una bala. 222 que se incrustara en ese punto, haciendo jirones sus pulmones y su corazn. Peter sinti un acceso de furia contra el tirador que haba puesto en funciones su visor lser sin rdenes expresas, pero el enojo estaba atemperado por la admiracin que, aun contra su propio disgusto, le inspiraba la intrepidez de la mujer. Era capaz de burlarse de aquella marca de muerte inminente sobre su pecho. 83

Peter hizo una seal con su mano derecha y casi inmediatamente el disco de luz desapareci al desconectar el tirador su visor lser . -Ahora estamos mejor -dijo la muchacha y sonri, recorriendo el cuerpo de Peter con una mirada apreciativa. -No ests mal, nene -dijo, y la ira de Peter volvi a encenderse mientras ella lo examinaba. -Vientre chato y bien formado -dijo-, buenas piernas y no hay duda de que esos msculos no los lograste sentado a un escritorio y moviendo una pluma -apret los labios reflexivamente-. Creo que eres polica o militar. Es lo que creo, nene. Creo que eres un cerdo inmundo. La voz haba adquirido ahora una cualidad nueva, spera, y la piel pareca seca y tensa, como si tuviera ms aos. Peter estaba ahora suficientemente cerca para ver el peculiar brillo diamantino de los ojos y reconoci la tensin que pareca retorcer al cuerpo, los gestos bruscos y nerviosos. Estaba drogada. No le caba duda. Estaba frente a una fantica con una larga historia de violencia y de muerte, cuyos residuos de humanidad haban sido ahora suprimidos enteramente por obra de los estupefacientes. Y supo que esta mujer era ms peligrosa que una fiera herida, un leopardo acosado, un tiburn cebado con sangre humana, en el frenes de matar . No le contest pero sostuvo firmemente la mirada, manteniendo las manos a la vista, detenindose debajo de la portezuela abierta. Esper tranquilamente a que ella empezara. La droga que tena en la sangre no le permita estar quieta: mova el arma en sus manos, tocaba la cmara que segua colgando de su pescuezo. Cyril Watkins haba tratado de decirle algo sobre aquella cmara, y de repente Peter comprendi...El detonador de las mechas?", pens mientras esperaba. Es casi seguro, se dijo, y era por esta razn que ella no abandonaba ni un segundo el aparato. Ingrid vio la direccin de su mirada y en seguida retir la mano, con aire culpable, confirmando las conclusiones de l. -Estn los prisioneros listos para salir? -pregunt-. Se ha empaquetado ya el oro? Se han tomado medidas para trasmitir la declaracin? 84

-El gobierno sudafricano ha accedido a los urgentes requerimientos de los gobiernos de Gran Bretaa y los Estados Unidos de Amrica. -Bien. -Ingrid hizo una seal de aprobacin. -Por razones humanitarias el gobierno sudafricano ha aceptado liberar a todas las personas que estn en su lista de detenidos e interdictos... -S. -Podrn volar al pas que elijan. -Y el oro? -El gobierno de frica del Sur se niega categricamente a financiar o a pertrechar un movimiento opositor inconstitucional que tiene sus bases en el extranjero. Y se niega a proveer fondos a las personas que hayan sido liberadas por este convenio. -La trasmisin por la TV? -El gobierno de Sudfrica considera que la declaracin es falsa de fondo y que, de hecho, es extremadamente perjudicial a los propsitos de mantener la ley y el orden en este pas. Se niega a autorizar la lectura de la declaracin. -Han aceptado tan slo una de nuestras demandas... La voz de Ingrid tom un tono aun ms chilln; los hombros se contrajeron en un espasmo no dominado. -La liberacin de los detenidos polticos y las personas interdictas se har si se cumple una nueva condicin...-aadi Peter velozmente. -Qu condicin...? -pregunt vivamente Ingrid. Se haban formado dos manchas de color en sus mejillas. -A cambio de la liberacin de los prisioneros polticos se pide la liberacin de todos los rehenes, no slo de las mujeres y nios, sino de todas las personas a bordo del avin...si esto es aceptado, el gobierno garantiza la autorizacin de salir del pas a usted y a todos los miembros de su grupo, junto con los detenidos liberados. La mujer ech la cabeza hacia atrs y la abundante cabellera rubia revolote, mientras lanzaba una carcajada. Era una risa salvaje, en la que sonaba una nota demencial, y aunque sigui rindose, no haba ningn destello de alegra en sus ojos, que mantenan una dura mirada de guila. La risa se interrumpi bruscamente y la voz son de nuevo neutra y normal. 85

-De modo que creen estar en condiciones de plantear exigencias? Creen que pueden cortarles las uas a las propuestas de la ONU? Creen que, una vez que no haya que preocuparse por los rehenes, los gobiernos fascistas de Gran Bretaa y Estados Unidos podrn de nuevo ejercer su veto con impunidad? Peter no contest. -Contsteme! -vocifer Ingrid-. No creen que hablamos en serio, verdad? -Soy un vocero y nada ms -dijo l. -No es cierto! Usted es un asesino entrenado. Usted es un cerdo! La joven levant la pistola y, sostenindola con las dos manos, apunt a la cara de Peter . -Qu respuesta debo llevar de vuelta? -pregunt Peter, sin darse por enterado de la direccin del arma. -Una respuesta...-la voz de Ingrid baj de nuevo hasta el tono de la conversacin-. Si, por supuesto. Una respuesta. Dej de apuntar con la pistola y consult su relojito japons de acero inoxidable. -Son las doce y tres minutos...Han pasado tres minutos desde el plazo fijado y tienen derecho a recibir una respuesta, por supuesto. Mir en derredor con una expresin casi trastornada. La droga empezaba a producir sus indeseables efectos colaterales, adivin Peter. Tal vez haba tomado de ms. Tal vez la persona que le haba dado la receta no haba tomado en cuenta las cuarenta y ocho horas insomnes y de tensin nerviosa que haban precedido a su uso. -La respuesta -insisti l con voz afable, tratando de evitar una nueva explosin. -Si. Espere -dijo Ingrid. y desapareci bruscamente en las tinieblas del interior. Karen estaba de pie frente a los cuatro rehenes, sentados en sus sillas plegadizas, y lanz a Ingrid una mirada con sus ardientes ojos negros. Ingrid hizo una breve seal de asentimiento y Karen se volvi hacia sus prisioneros. -Vamos -dijo en voz baja- ahora los dejaremos irse. 86

Casi amablemente ayud a levantarse a la mujer encinta, ponindole una mano en el hombro. Ingrid la dej y se intern velozmente en los compartimientos del fondo. Hizo un gesto a Kurt y l, con un brusco movimiento de la cabeza, apart las mechas que le caan sobre los ojos y meti la pistola en su cinturn. De uno de los roperos que estaban al nivel de su cabeza extrajo dos de las granadas de plstico. Sosteniendo una en cada mano, retir los alfileres con los dientes y mantuvo los anillos enganchados en los meiques. Con los brazos extendidos, como un crucificado, avanz gilmente por el pasillo. -Estas granadas estn cebadas. Nadie debe moverse. Nadie debe dejar su asiento. Pase lo que pase. Qudense en el lugar en que estn. El cuarto terrorista oy el llamado y levant con las dos manos las granadas cebadas por encima de su cabeza. -Que nadie se mueva. Que nadie hable. Mantnganse en silencio y quietos. Repiti estas palabras en alemn y en francs. Sus ojos tenan el mismo brillo duro y vidrioso de la droga. Ingrid se volvi y march hacia la cubierta de vuelo. -Ven, querida -dijo, poniendo su brazo sobre los hombros de la nia, conducindola a la portezuela abierta, pero la nia, asustada, se apart. -No me toque -murmur con ojos dilatados por el terror. El varn, menor, era ms confiado. Acept sin ms la mano de Ingrid. Tena cabellos ensortijados, abundantes, y ojos leonados. Levant la mirada hacia ella. -Est aqu mi pap? -pregunt. -S, querido -contest Ingrid, apretndole la mano-. Prtate bien y vas a ver muy pronto a tu pap. Lo llev hasta el hueco de la portezuela. -Qudate ah -le dijo. Peter Stride no saba qu esperar en el momento en que vio al nio aparecer en el hueco de la portezuela abierta que estaba por encima de su cabeza. Luego apareci al lado del nio una mujer gorda, de edad madura, que llevaba puesto un vestido de seda caro 87

pero ajado, de Nina Ricci tal vez, pens Peter distradamente. El peinado complicado, armado con laca, de la mujer se disgregaba en mechas en tomo a las orejas, pero la cara era bondadosa, afable; haba puesto un brazo protector sobre los hombros del nio. La otra persona era una mujer ms alta y ms joven, con una piel plida y sensible; las aletas de la nariz y los prpados estaban enrojecidos por haber llorado o por obra de alguna alergia y tena manchas de sarpullido en la garganta y los brazos. Bajo el holgado vestido de embarazada el enorme vientre emerga grotescamente, hacindole perder el equilibrio; la mujer se mantena con dificultad sobre sus piernas blancas, delgadas, de rodillas prominentes, y parpadeaba a la intensa luz del sol, despus de la tenue penumbra del compartimiento. La cuarta y ltima persona era una nia y Peter sinti una punzada de angustia en el estmago al verla, creyendo que era Melissa-Jane. Su corazn lati aceleradamente una docena de veces antes de ver que no era su hija, aunque tena el mismo tipo de rostro dulce y victoriano, la clsica piel inglesa de ptalo de rosa, el cuerpo bien formado de una mujer incipiente, con delicados pechos y largas piernas vigorosas, que arrancaban de unas caderas angostas de muchacho. Haba franco terror en sus grandes ojos y casi instantneamente la chica pareci darse cuenta de que Peter era la nica esperanza de salvacin. Los ojos se volvieron, suplicantes, hacia l; la esperanza empezaba a renacer. -Por favor -murmur- no deje usted que nos hagan dao. Hablaba tan bajo que Peter apenas poda distinguir las palabras. -Por favor, seor, por favor. Aydenos. Pero all estaba Ingrid; su voz se elev con tonos estridentes. -Deben ustedes creer que nosotros cumplimos lo que prometemos, Usted y los perversos amos capitalistas a los que usted sirve deben entender claramente que no hemos de dejar pasar un solo plazo sin ejecuciones. Debemos probar que, en lo que se refiere a la revolucin, no conocemos la misericordia. Deben ustedes entender que nuestras exigencias han de ser satisfechas plenamente y que no son negociables. Debemos demostrar el precio que habr de pagarse por no cumplir con uno de los plazos 88

establecidos. Hizo una pausa. -El plazo termina esta noche a las doce en punto. Si nuestras exigencias no han sido satisfechas enteramente a esa hora...deben ustedes conocer el precio que tendrn que pagar. -Se interrumpi una vez ms y luego su voz se elev hasta un grito histrico:ste es el precio! Y volvi a meterse en el avin. Peter Stride, sintindose indefenso y asustado, hizo un esfuerzo por idear alguna manera de impedir lo inevitable. -Salta! -grit, levantando las dos manos en direccin a la chica-. Salta! Pronto! Yo te sostengo! ... Pero la fina vacil: haba una distancia de casi diez metros; se bambole con aire indeciso. Detrs de ella, unos diez pasos atrs, la morena Karen y la rubia de cabellera leonina estaban paradas una al lado de la otra y levantaron al mismo tiempo los cortos pistolones, sostenindolos con ambas manos, ponindose en posicin y buscando el ngulo que habra de permitirles disparar sus balas de plomo blando con suficiente abertura para abarcar las espaldas de los cuatro rehenes. -Salta! La voz de Peter lleg claramente hasta la cabina y la boca de Ingrid se contrajo en un rictus nervioso: la atroz parodia de una sonrisa. -Ahora! -dijo. Las dos mujeres dispararon al mismo tiempo. Las dos explosiones se mezclaron en un trueno ensordecedor, un estruendo que paralizaba el cerebro; el humo azul de la plvora sali de los caos de los pistolones, fragmentos de tacos incendiados volaron por el compartimiento y el impacto de las balas en la carne son como un manojo de semillas de sanda que se arroja contra la pared. Ingrid hizo su segunda descarga unos segundos antes que Karen, de tal modo que esta vez las dos explosiones sonaron como dos estallidos diferentes y atronadores. En el atroz silencio que sigui al estruendo los dos hombres se pusieron a gritar en los compartimientos de pasajeros. -Que nadie se mueva! Todos quietos! Para Peter Stride aquellos fragmentos de segundo duraron horas interminables. Pasaron interminablemente por su mente, 89

como una serie de cuadros fijados en una pelcula grotesca. Imagen tras imagen pareca separarse del todo, de modo que en el futuro l siempre iba a ser capaz de recrear cada una entera y sin deformaciones y de experimentar una vez ms, sin atenuantes, la nusea paralizante de aquellos instantes. La mujer embarazada recibi el pleno impacto de uno de los primeros disparos. Se abri como un fruto demasiado maduro, el cuerpo hinchado perdi su forma al pasar la rfaga de balas desde la espina dorsal hasta el ombligo; cay hacia adelante, con las piernas en el aire, en una figura acrobtica, golpe la pista con sus miembros delgados y plidos; luego qued completamente quieta: en ella no quedaban ni vestigios de vida. La mujer gorda se asi con fuerza al nio que tena a su lado y los dos se bambolearon en el hueco de la portezuela; ondeaban alrededor volutas celestes de humo de plvora. Aunque la mujer mantuvo el equilibrio, el vestido ceido de seda beige qued salpicado de una infinidad de rasgones pequeos, como si la hubieran pinchado repetidas veces con una aguja de tejer afilada. Las mismas heridas se vean en la camisa blanca del uniforme escolar del nio y pequeas manchas purpreas se abrieron como capullos en cada herida, esparcindose por el gnero. Ninguno de los dos emiti ningn sonido y sus expresiones eran de asombro y aturdimiento. Las explosiones siguientes los golpearon con violencia y las dos figuras dieron la impresin de carecer de huesos y de sustancia al caer al suelo, siempre enlazados. La cada pareci continuar un largo rato y luego quedaron despatarrados sobre el cuerpo de la mujer embarazada. Peter corri para tomar en sus brazos el cuerpo de la nia en el momento de caer; el peso del cuerpo lo forz a arrodillarse en la pista. Se puso de pie corriendo, llevando el cuerpo como si fuera el de un nio que duerme, con un brazo bajo las rodillas y el otro enlazndole los hombros. La bonita cabeza le golpeaba el hombro y el pelo sedoso le azotaba la cara, enceguecindolo a medias. -No mueras. Se descubri a s mismo gruendo estas palabras, siguiendo el ritmo de sus pies, que golpeaban el suelo. "Por favor, no mueras."

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Pero poda sentir la tibia humedad de la sangre que bajaba por su estmago, que empapaba su malla de bao y formaba regueros en la cara anterior de los muslos. En la entrada de los edificios de la terminal Colin Noble corri una docena de pasos y trat de tomar a la nia en sus brazos, pero Peter se resisti enrgicamente. Entreg el cuerpo frgil, enteramente flojo, al mdico de Thor y sigui all de pie, sin una palabra o expresin de pena, mientras el mdico haca un diligente examen. La cara de Peter era impenetrable y la ancha boca estaba apretada, formando una lnea rgida, cuando el mdico levant por fin la mirada. -Me temo que ha muerto, seor. Peter cabece bruscamente y se dio vuelta. Sus tacos resonaron en el mrmol del saln central, y Colin Noble se puso a caminar en silencio a su lado. Tena la cara tan sombra y tan carente de expresin como la de Peter en el instante en que subieron a la cabina de comando del avin Hawker. -Sir William, usted nos acusa de retener sin juicio a los enemigos del Estado. -El Ministro de Relaciones Exteriores se inclin y levant un dedo acusador- Pero ustedes, los ingleses, dejaron de lado el derecho de los ciudadanos al habeas corpus cuando aprobaron la Lev de Prevencin del Terrorismo, y en Chipre y en Palestina tenan ustedes prisioneros que no haban sido juzgados aun antes de que se aprobara esa ley. Ahora tienen el block H en el Ulster...acaso es eso mejor que lo que nos vemos forzados a hacer aqu? Sir William, el embajador britnico, trag saliva, indignado, tratando de poner orden en sus pensamientos. Kelly Constable intervino afablemente. -Seores: nos estamos esforzando por encontrar un terreno comn, no nuevas zonas de discrepancia. Hay de por medio centenares de vidas... Un telfono son en el silencio del cuarto con aire acondicionado y Sir William llev el receptor a la oreja con evidente alivio. A medida que escuchaba, no obstante, la sangre le fue abandonando la cara, confirindole un tono ictrico, como de masilla. 91

-Ya veo -dijo una vez. Y luego: -Muy bien, gracias. Volvi a poner el receptor en la horquilla. Mir a lo lejos siguiendo la larga mesa pulida hasta la imponente figura sentada en el otro extremo. -Seor Primer Ministro...-la voz tembl un poco-....Lamento informarle que los terroristas han rechazado las propuestas de transaccin de nuestro gobierno y que, en los diez minutos transcurridos, han asesinado a cuatro rehenes... El atento crculo de hombres trag aire, sin poder creer lo que oa. Los rehenes han sido dos mujeres y dos nios: un varn y una chica. Han sido baleados por la espalda y luego tiraron los cuerpos desde el avin. Los terroristas han fijado un nuevo plazo hoy a las doce de la noche- para que aceptemos sus trminos. En caso de que esto no ocurra, continuar la matanza. El silencio dur casi un minuto mientras que uno a uno fueron volviendo sus cabezas lentamente hasta que todos se pusieron a mirar la voluminosa figura agobiada que estaba a la cabecera de la mesa. -Le hago un llamado en nombre de la humanidad seor.-El silencio haba sido interrumpido por Kelly Constable. Debemos salvar a las mujeres y a los nios, al menos. El mundo no nos permitir que sigamos aqu sentados mientras se los est asesinando. -Vamos a tener que atacar el avin y liberar a los prisioneros dijo pesadamente el Primer Ministro. Pero el embajador de Estados Unidos mene la cabeza. -Mi gobierno es irreductible en este punto, seor, como el gobierno de mi colega britnico -mir a Sir William, que le hizo una seal de aprobacin-. No podemos correr el riesgo, y no lo correremos, de una matanza. Si ustedes atacan al avin nuestros gobiernos no harn ningn esfuerzo por moderar los trminos de las propuestas de la ONU, y no intervendrn en el Consejo de seguridad para ejercer le derecho de veto. -S...pero si accedemos a las exigencias de estos...de estas bestias...-las ltimas palabras fueron dichas con furor- ponemos a nuestro pas en una situacin de peligro extremo.

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-Seor Primer Ministro: slo contamos con horas para encontrar una solucin...despus empezar de nuevo la matanza. -Usted mismo ha puesto las posibilidades de xito de un golpe Delta en un cincuenta por ciento -dijo Kingston Parker, mirando sombramente a Peter Stride desde la pantalla chica-. Ni el Presidente ni yo consideramos que este margen sea aceptable. -Doctor Parker: estn asesinando a mujeres y nios en la pista. Peter trat de mantener un tono neutral, el equilibrio en sus razonamientos. -Se est ejerciendo mucha presin sobre el gobierno sudafricano para que acepte los trminos de liberacin de las mujeres y los nios. -Eso no arregla nada -dijo Peter, sin poder contenerse-. Maana de noche vamos a estar exactamente en la misma situacin. -Si podemos asegurar la liberacin de las mujeres y los nios, el nmero de vidas en peligro quedar reducido y, dentro de cuarenta horas la situacin tal vez haya cambiado...Estamos comprando tiempo, Peter, aunque tengamos que pagarlo en moneda muy fuerte. -Y si los sudafricanos no aceptan? Si llegamos al trmino del plazo de medianoche sin haber obtenido un acuerdo con los secuestradores...qu ocurre entonces, doctor Parker? -Es difcil decirlo, Peter, pero si eso ocurre...-Parker abri sus largas y agraciadas manos en un gesto de resignacin- ...puede ser que perdamos otras cuatro vidas, pero eso es mejor que precipitar la masacre de cuatrocientas. Y despus de esto los sudafricanos ya no podrn seguir resistiendo. Se vern obligados a aceptar un acuerdo para soltar a las mujeres y los nios...a cualquier precio. Peter no poda creer realmente lo que acababa de or. Saba que estaba al borde de perder los estribos, que no podra contenerse mucho ms tiempo, y se concedi unos pocos segundos para serenarse. Baj la mirada hacia sus propias manos, cruzadas sobre el escritorio que tena delante. Bajo las uas de la mano derecha se vean las medias lunas negras: la sangre seca de la nia que haba sacado del avin. De repente separ los dedos y hundi 93

las dos manos profundamente en los bolsillos de su traje azul enterizo de fajina. Aspir una honda bocanada de aire, la retuvo un momento y luego la solt lentamente. -Si fue difcil decirlo, doctor Parker, puede usted consolarse sabiendo que fue ms difcil escucharlo. -Entiendo lo que est usted sintiendo, Peter. -No creo que entienda usted, seor. Peter mene lentamente la cabeza. -Usted es un soldado... -...y slo un soldado es capaz de odiar realmente la violencia dijo Peter, terminando la frase del otro. -Nuestros sentimientos personales no deben inmiscuirse en esto -la voz de Kingston haba adquirido ahora un tono cortante-. Me veo obligado a recordarle una vez ms que la decisin de emplear el operativo Delta me ha sido delegada por el Presidente y por el Primer Ministro de su pas. No se realizar ningn ataque sin mi orden expresa. Me entiende usted, general Stride? -Entiendo, doctor Parker -dijo Peter con voz neutral-.Y confiamos en obtener algunas buenas cintas televisivas de las prximas matanzas. Le regalar a usted copias para su coleccin personal. El avin 747 haba sido estacionado para prestar servicios al iniciarse la emergencia y estaba parado en la zona de estacionamiento, a slo unos mil metros del Speedbird 070, pero los principales hangares de servicio y la esquina de los edificios de la terminal lo ocultaban efectivamente a la visin de los secuestradores. Aunque llevaba la marca anaranjada y azul de las Lneas Areas Sudafricanas, con el emblema del Springbok volador en la cola, era un modelo casi idntico a su hermano. Incluso la configuracin de las cabinas era muy parecida a la del Speedbird 070, que haba sido trasmitida por teleprint desde Hethrow, en Londres. Se trataba de una coincidencia afortunada y de una oportunidad que Colin Noble supo aprovechar. Ya haba practicado siete Deltas de prueba en los compartimientos vacos. -Bien, muchachos. A ver si nos despabilamos esta vez y nos movemos como se debe. Quiero que lo hagamos en menos de 94

catorce segundos esta vez, desde el comienzo hasta la penetracin... Los hombres del equipo se miraron unos a otros, sentados en cuclillas y formando crculo sobre la pista; algunos giraron teatralmente las pupilas. Colin decidi no enterarse. -Nueve segundos ahora, muchachos -dijo, y se puso de pie. Haba diecisis hombres en el grupo de asalto propiamente dicho, diecisiete cuando Peter Stride se uni a ellos. Los otros miembros de Thor eran expertos tcnicos: de electrnica y comunicaciones, cuatro tiradores apostados, un encargado de los suministros de armas, un especialista en explosivos y colocacin de bombas, un mdico, un cocinero y tres ingenieros bajo el mando de un teniente, los pilotos areos y otro personal de vuelo: un equipo numeroso pero cada hombre era indispensable. El grupo de asalto usaba uniformes de una sola pieza, ceidos, de nylon negro, a fin de obtener una baja visibilidad nocturna. Las mscaras de gas colgaban flojamente de los cuellos, listas para su uso instantneo, las botas eran de tela negra, abrochadas, con silenciosas suelas de goma. Cada hombre llevaba sus armas y equipo especializado en una mochila o en el cinturn negro trenzado. No haba chaquetas abultadas, con forros aprueba de balas que estorbaran la movilidad o se enredaran en los obstculos, no haba cascos rgidos con metales detectables que contaran cuentos a un adversario pertrechado. Casi todos en el grupo eran hombres jvenes, de unos veintitantos aos, seleccionados en el cuerpo de marines de los Estados Unidos o en el regimiento britnico 22 SAS, a cuyo mando haba estado en un tiempo Peter Stride. Eran hombres en magnficas condiciones fsicas, afilados como hoja de navaja. Colin Noble los examin cuidadosamente a medida que se iban reuniendo en silencio sobre las marcas que l haba hecho con tiza en la pista y que representaban las entradas a una terminal area y a los hangares de servicios ms prximos al 070. Estaba atento a cualquier seal de flojera, a cualquier desviacin de los niveles casi inalcanzables que haba establecido para Thor. No encontr ninguna falla. "Muy bien. Diez segundos... para las bengalas", grit. Un golpe Delta se iniciaba con el lanzamiento de bengalas sobre la proa

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del avin elegido como blanco. Las bengalas flotaban en sus diminutos paracadas, y estaban destinadas a provocar un movimiento divergente del grupo de terroristas, que probablemente se iba a reunir en la cabina de vuelo del avin-blanco, tratando de adivinar el sentido de esas luces. El fulgor de las bengalas tambin estaba destinados a deslumbrar las retinas de los terroristas y suprimir la visin nocturna en los minutos siguientes. -Bengalas! -grit Colin, y el grupo de asalto entr en accin. Los dos "hombres-palos" conducan: estaban bajo el ala gigantesca del avin abandonado y salieron de all corriendo. Cada cual llevaba un cilindro de gas ajustado al hombro, al cual estaban aplicadas dos sondas largas de acero inoxidable; con juntas flexibles: stas eran los "palos" que les haban valido sus nombres. El gua llevaba sobre la espalda un tanque de aire comprimido a una presin de 250 atmsferas y en la punta de su sonda de seis metros de largo estaba la pa del taladro neumtico. Se dej caer sobre una rodilla bajo el cuerpo del avin, unos tres metros detrs del tren de aterrizaje, y apoy la punta del taladro en el justo lugar, cuidadosamente deducido del dibujo del fabricante, donde el casco tena una presin mnima y el acceso directo a los compartimientos del pasaje era ms fcil. El zumbido del taladro sera encubierto por la trepidacin de los motores de aviones estacionados en la terminal sur. Hacan falta tres segundos para perforar el casco y el segundo hombre-palo estaba dispuesto ya a insertar la punta de su sonda en el agujero del taladro. -Corten la corriente -gru Colin. En ese momento la conexin elctrica entre la central y el avin deba suspenderse a fin de cortar el aire acondicionado. El segundo hombre simul el acto de liberar a travs de la sonda el gas del tanque que llevaba a su espalda, saturando el aire de las cabinas del avin. El gas era conocido simplemente como Factor v. Su olor recordaba un poco el de las trufas recin desenterradas y, a una concentracin del cinco por ciento en el aire, era capaz de paralizar parcialmente a un hombre en menos de diez segundos: prdida del control de los msculos motores, movimientos sin coordinacin, habla demorada y trastornos visuales. Estos eran los sntomas iniciales. 96

Si se lo respiraba durante veinte segundos se produca la parlisis total; en treinta segundos sobrevena la prdida de conciencia; en dos minutos la interrupcin de la funcin pulmonar y la muerte. El antdoto era aire puro o, mejor an, oxgeno; el restablecimiento era rpido y no dejaba efectos a largo plazo. El resto del grupo de asalto haba seguido a los hombrespalos y se haba dividido en cuatro contingentes. Los hombres esperaban, sentados en cuclillas bajo las alas, con las mscaras de gas en sus sitios y el equipo y las armas listos para su uso inmediato. Colin segua la operacin con su cronmetro. No poda correr el riesgo de exponer a los pasajeros a ms de diez segundos del Factor v. All haba personas de edad, nios de pecho, probablemente asmticos; cuando la aguja marc los diez segundos, interrumpi. -Restablezcan la corriente. El aire acondicionado deba obrar inmediatamente, desplazando el gas de los compartimientos. Haba llegado el momento del "Vamos!"' Dos grupos de asalto echaron las escalas de aluminio sobre los arranques de las alas y rompieron los vidrios de emergencia de las ventanas. Los otros dos grupos corrieron a las puertas principales, pero slo pudieron simular el uso de martillos para romper el metal y alcanzar el mecanismo de cierre en el interior...y tampoco podan utilizar las granadas de aturdimiento. -Penetracin. El jefe del asalto, que representaba a Peter en la maniobra, seal la entrada de los compartimientos y Colin marc su cronmetro. -Qu tiempo? -pregunt una voz tranquila a su lado. Colin se volvi rpidamente. Estaba tan inmerso en su tarea que no haba odo llegar a Peter Stride por atrs. -Once segundos, seor. -La forma corts de la respuesta era prueba de la sorpresa del coronel Colin Noble. -No est mal...pero no hay duda de que tampoco est bien. Lo haremos de nuevo. -Hgalos descansar -orden Peter-. Quiero que hablemos un poco.

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Los dos estaban de pie junto a las ventanas de la pared sur, en la torre de control de trnsito areo, y se pusieron a estudiar el gran avin rojo, blanco y azul por centsima vez ese da. El calor de la tarde haba levantado nubes de tormenta, grandes nubes purpreas y plateadas en forma de hongos, que suban a lo alto. Cargadas de lluvia torrencial, cruzaban el horizonte, formando un friso majestuoso, casi demasiado teatral para ser verdadero, mientras el sol que declinaba encontraba rendijas en las nubes y enviaba sus largos rayos de luz dorada, intensificando la ilusin del teatro. -Faltan seis horas para que termine el plazo fijado dijo Colin Noble, tendiendo la mano hacia uno de sus olorosos cigarros negros-. Algn indicio de concesiones por parte del gobierno local? -Nada. No creo que acepten. -Hasta la prxima remesa de ejecutados. -Colin mordi la punta de su cigarro y la arroj con ira a un rincn. -Durante dos aos me he estado rompiendo el alma para estar en condiciones de enfrentar este momento, y ahora nos atan las manos a la espalda. -Si Delta estuviera en sus manos. cundo atacara? -pregunt Peter. -En cuanto oscureciera -contest Colin rpidamente. -No. A esa hora todava estarn con el nimo en alto gracias a los estupefacientes -dijo Peter apesadumbrado-. Debemos darles tiempo para que pasen la cresta y empiecen a descender. Me imagino que se van a drogar un poco antes de que termine el plazo. Yo los atacara un poquito antes de ese momento -se call, calculando- ...Yo dara el golpe a las once menos cuarto...setenta y cinco minutos antes de que expire el plazo. -Si tuviramos Delta -gru Colin. -Si tuviramos Delta -dijo Peter, accediendo, y los dos guardaron un momento de silencio-. igame, Colin. Algo me ha estado preocupando. Si conocen mi nombre, qu ms puede conocer en relacin a Thor esa banda de desequilibrados? Conocen acaso nuestro plan contingente para apoderarnos de un avin? -Dios me asista. No he ido tan lejos en mis lucubraciones. -Estoy buscando alguna vuelta, alguna variante del modelo, algo que nos permita dar el golpe, aun en el caso de que ellos sepan qu deben esperar. 98

-Nos ha llevado dos aos componer un cuadro coherente y preciso...-Colin pareca dubitativo-. No hay nada que se pueda cambiar. -Las bengalas -dijo Peter- ...si atacamos, no veo la necesidad de marcar el Delta con las bengalas. Podramos iniciar el golpe en seco. -Los malos van a estar desparramados por los compartimientos, mezclados con los pasajeros y los tripulantes... -Esa camisa roja que Ingrid tiene puesta...Jurara que los cuatro estn uniformados para impresionar a sus rehenes. Tendramos que ocuparnos de todo y de todos en rojo. Si mi suposicin es errnea, tendramos que proceder al estilo israel. El estilo israel consista en gritar una orden de echarse a tierra y matar a todos los que desobedecieran o practicaran un movimiento agresivo. -El elemento realmente importante es la muchacha, la que tiene la maquinita fotogrfica. Han estudiado sus hombres las tomas de televisin que se han hecho de ella? -Le conocen la cara mejor que la de Fawcett Major -gru Colin. Y prosigui: -Ese monstruo es tan increblemente bello! Hice que vieran tres veces la cinta de las ejecuciones: dos veces en cmara lenta para extirpar todo rastro de caballerosidades arcaicas. Es difcil conseguir que un hombre mate a una mujer muy bella, y un momento de vacilacin puede ser decisivo en el caso de una fantica entrenada, como Ingrid. Tambin logr que vieran el cadver de la nia antes de ponerlo en una canasta y llevarlo a la morgue. Ahora estn en el estado de nimo que corresponde. -Colin se encogi de hombros. -En fin! Atlas no nos va a pedir que hagamos el Delta. Estamos perdiendo el tiempo. -Quiere usted que hagamos un juego? -pregunt Peter y, sin esperar la respuesta: -Juguemos a que hemos recibido la aprobacin de Delta de la gente de Atlas. Quiero que arregle usted un golpe fijado para empezar exactamente a las 22.45, hora local. Proceda como si la maniobra fuera de veras...como si cada detalle fuera la realidad. Colin se volvi lentamente y estudi la cara de su jefe, pero sus ojos eran neutros, sin sospechas, y las fuertes lneas de la mandbula y la boca no variaron. 99

-Un juego? -pregunt Colin Noble framente. -S, claro! El tono de Peter Stride era cortante, impaciente; Colin se encogi de hombros. -Qu va! Yo vengo aqu a trabajar! -y se dio vuelta. Peter levant los gemelos y lentamente examin a lo largo la gran mquina, desde la proa hasta la cola. Pero no haba ninguna seal de vida: todos los agujeros y ventanas estaban cuidadosamente tapados; de mala gana baj los gemelos levemente y contempl la lastimera pila de cadveres que yacan sobre la pista, debajo de la portezuela del frente. Salvo en relacin con los trabajos de conexin con la central elctrica, la entrega de medicamentos y las dos ocasiones en que Peter haba efectuado el largo trayecto hasta el lugar, nadie haba tenido permiso de acercarse a la mquina. No haba habido recargas de combustible, retiro de desechos y recoleccin de residuos de carcter sanitario, no haba habido entrega de comestibles, ni siquiera haban sido retirados los cadveres de los rehenes asesinados. Los secuestradores haban aprendido la leccin de previos intentos de secuestro, cuando informaciones fundamentales fueron llevadas de contrabando al avin entre los desechos y vaciados en Mogadiscio y en Lod, donde el grupo de rescate entr disfrazado de proveedores. Peter segua con la mirada fija en los cuerpos. Aunque estaba acostumbrado a la muerte en sus formas ms indecentes, estos cuerpos lo ofendan ms hondamente que cualesquiera otros que hubiera visto a lo largo de su vida. ste era un escarnio a los tabes ms profundamente arraigados de la sociedad. Peter se alegr sombramente ahora de la decisin de la polica sudafricana, que no haba permitido el acceso de gente de la televisin o reporteros grficos al aeropuerto. Peter saba que los medios de comunicacin de todo el mundo estaban profiriendo insultos y amenazas, que protestaban en los trminos ms iracundos contra la infraccin a sus derechos divinos de regodearse en sus hogares con imgenes de muertes y atroces mutilaciones, fotografiadas esmeradamente en suntuosos colores, con meticulosa atencin profesional a los detalles ms macabros.

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Sin esta crnica entusiasta de sus hazaas, el terrorismo internacional perdera buen aparte de su mpetu y la labor de Peter se vera facilitada. Por un momento fugaz envidi a la polica local sus poderes de forzar a los irresponsables a actuar de acuerdo con los mejores intereses de la sociedad, y luego al desarrollar este pensamiento un poco ms se encontr de nuevo enfrentado con el problema que consista en resolver quin estaba calificado para tomar tales decisiones en nombre de la sociedad. Si la polica tomaba esta decisin y la pona en prctica, no era sta otra forma ms del terrorismo que intentaba suprimir? Santo Dios, pens Peter con rabia, me estoy volviendo loco. Se acerc al empleado que tena a su cargo el control del trnsito areo. -Quiero intentar una vez ms- dijo Peter. El hombre le pas el micrfono. -Speedbird 070, sta es la Torre. Ingrid, me oye usted? Ingrid, atienda por favor. En las ltimas horas haba intentado una docena de veces establecer contacto, pero los secuestradores mantenan un ominoso silencio. -Ingrid. Por favor, conteste- insisti Peter. De pronto se oy la voz clara y juvenil. -Habla Ingrid. Qu quiere? -Ingrid: solicitamos su permiso para enviar una ambulancia a recoger los cadveres-dijo Peter. -Negativo, Torre. Repito: negativo. Nadie debe acercarse a este avin-Hubo una pausa.-Esperaremos hasta tener una partida de doce cuerpos para que ustedes los retiren ...-la muchacha ri: la droga segua obrando en pleno-... esperaremos hasta las doce de la noche y entonces valdr la pena que ustedes se tomen la molestia. Y la radio hizo un ruidito seco y qued en silencio. -Y ahora les vamos a dar de comer grit Ingrid alegremente. A lo largo del compartimiento hubo un murmullo de voces interesadas. -Hoy es mi cumpleaos. De modo que se les dar a ustedes champagne. No es maravilloso? Vamos a tomar champagne!

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Pero el rechoncho mdico judo se puso de pie sbitamente. Sus escasos cabellos grises se haban erizado, formando unas mechas esculidas y cmicas, y la cara pareca derrumbada, como la cera derretida de una vela devastada y destruida por el dolor. Ya no pareca estar consciente de lo que se haba dicho o de lo que estaba ocurriendo. -Usted no tena derecho a matarla. -La voz son como la voz de un hombre muy viejo. -Fue una buena persona. Nunca hizo mal a nadie... Mir a su alrededor con una mirada perdida, fuera de foco, y se pas los dedos de una mano por el pelo en desorden. -Usted no debi haberla matado -repiti. -Era culpable -contest Ingrid en voz muy alta-. Nadie es inocente. Todos ustedes son los abyectos instrumentos del capitalismo internacional...-la cara se contrajo en un feo espasmo de odio- ...ustedes son culpables. Todos ustedes. Y merecen morir...-Se interrumpi, dominndose con un evidente esfuerzo de voluntad, y volvi a sonrer. Se acerc al mdico y le ech un brazo a los hombros. -Sintese -dijo, casi tiernamente-. Me doy cuenta de lo que usted est sintiendo y, crame, habra preferido intensamente que la solucin hubiera sido otra. El hombre se dej caer lentamente en su asiento, con los ojos vacos por la pena, tirndose de unos dedos con los otros. -Sintese y qudese tranquilo -dijo Ingrid amablemente-. Le voy atraer una copa de champagne. -Seor Primer Ministro -la voz de Kelly Constable sonaba ronca despus de casi dos das y dos noches de incesante tensin- ...ya son las diez pasadas. Hay que llegar a una decisin muy pronto... en menos de dos horas. El Primer Ministro levant una mano, invitando a que se callara. -S: todos sabemos lo que va a pasar entonces. Un jet de la fuerza area haba trado una copia de la cinta de TV tomada en Johannesburgo, a mil quinientos kilmetros de distancia, y el gabinete y los embajadores haban visto en detalle la matanza, registrada con una lente de 800 milmetros. Todos los 102

hombres sentados a la mesa tenan hijos. Los derechistas ms intratables se mostraban indecisos e incluso el faunesco y pequeo ministro de polica no fue capaz de aguantar los ojos del embajador cuando ste recorri la mesa con una mirada autoritaria. -Y todos sabemos que no es posible ninguna transaccin: debemos acceder a las demandas en pleno o rechazarlas totalmente. -Seor embajador -el Primer Ministro interrumpi por fin el silencio- ...si aceptamos los trminos, lo haremos tan slo por razones de humanidad. Pagaramos un precio muy alto, sin duda, por las vidas de esa gente...pero si accedemos a pagar el precio, podemos estar absolutamente seguros del apoyo de ustedes, del apoyo de Gran Bretaa y Estados Unidos en el Consejo de Seguridad pasado maana a medioda? -EI presidente de Estados Unidos me ha dado poderes para comprometer su apoyo a cambio de la cooperacin, de ustedes dijo. Kelly Constable. -El gobierno de Su Majestad Britnica me ha pedido que le d a usted seguridades de un idntico apoyo -recit Sir William-. Y nuestros gobiernos estn dispuestos a solventar los ciento setenta millones de dlares que exigen los secuestradores. -De todos modos, yo no puedo tomar a solas esta decisin. Es demasiado para un solo hombre -dijo el Primer Ministro, suspirando-. Tengo que consultar con mis ministros, con el gabinete en pleno -con un gesto indic las caras tensas y sombras en derredor- ...y hacer una votacin. He de solicitarles, seores, que nos dejen ahora solos unos minutos, mientras llegamos a una decisin. Los dos embajadores se levantaron al mismo tiempo y se inclinaron levemente ante la figura turbada, abrumada, antes de abandonar el cuarto. -Dnde est el coronel Noble? -pregunt Kingston Parker. -Est esperando...-y Peter indic con un movimiento de la cabeza la puerta con aislamiento acstico de la cabina de comando del Hawker. -Quiero que la llame, si tiene la bondad -dijo Parker desde la pantalla. Peter oprimi el botn de llamada. 103

Colin Noble apareci inmediatamente, agachndose un poco debido al techo bajo: una figura corpulenta, poderosa, con la gorra azul de Thor echada muy baja sobre los ojos. -Buenas noches, seor. Salud la imagen de la pantalla y se escurri en el asiento que estaba al lado de Peter. -Me alegro de que el coronel Noble est aqu. -La voz de Peter era precisa y prctica. -Creo que l habr de apoyar mi opinin de que las posibilidades de un contraataque Delta favorable se veran muy beneficiadas si pudiramos lanzar nuestro ataque no ms tarde de las once menos diez. Ech hacia atrs el puo de la manga y lanz una mirada al reloj. -O sea, dentro de cuarenta minutos. Contamos con sorprender a los militantes en el momento en que el ciclo de la droga haya alcanzado su punto ms bajo, antes de que ingieran nuevas dosis y estn fortalecidos para enfrentar el fin del plazo. Creo que si damos el golpe entonces, correremos tan slo un riesgo relativo de... -Gracias, general Stride -dijo Parker, interrumpindolo cortsmente-...pero he querido que el coronel Noble estuviera aqu presente para que no hubiera ningn malentendido en relacin con mis rdenes. Coronel Noble -los ojos de Parker se desplazaron un poco al cambiar el objeto de su atencin-, el comandante de Thor ha solicitado un golpe inmediato contra el Speedbird 070. Ahora, en su presencia, desapruebo esa solicitud. Las negociaciones con el gobierno de Sudfrica han llegado a un punto crtico y en ninguna circunstancia debe hacerse un movimiento franco o cubierto que sea hostil a los militantes. Hablo con suficiente claridad para ser plenamente entendido? -S, seor. -La expresin de Colin Noble era impenetrable. -General Stride? -Entiendo, seor. -Muy bien. Quiero que usted est a la espera. Voy a consultar con los embajadores. Restablecer el contacto tan pronto como reciba nuevas indicaciones concretas. La imagen se fue desvaneciendo y la pantalla qued a oscuras. El coronel Colin Noble se volvi lentamente y mir a Peter Stride. La expresin de su cara cambi un poco ante lo que vio, y rpidamente 104

apret el botn de censura de la consola de comando, parando todas las cintas grabadoras e interrumpiendo las cmaras de televisin, a fin de que no hubiera constancia de lo que iba a decir. -igame una cosa, Peter. Usted est entre los que pueden ser elegidos para el comando de la OTAN: todo el mundo lo sabe. Y a partir de aqu ya no hay lmites para arriba. Hasta los jefes conjuntos...tan lejos como usted quiera ir. Peter no dijo nada y mir una vez ms su reloj pulsera de oro, un Rolex. Eran las diez y diecisiete. -Piense un poco, Peter, por amor de Dios. Ha necesitado usted veinte aos de mproba labor para llegar al punto en que est. Nunca se lo perdonaran, compaero. Es mejor que lo entienda. Lo destruiran...a usted y a su carrera. No lo haga, Peter. Usted vale demasiado para malgastarse. Detngase y piense un instante. -Estoy pensando -dijo Peter tranquilamente-. No he dejado de pensar desde que -vacil- ...siempre volvemos a lo mismo. Si dejo morir a esa gente...soy tan culpable como esa mujer que aprieta el gatillo. -Peter: usted no est obligado a intervenir. La decisin es tomada por otros... -Sera ms fcil creer eso, verdad? -dijo Peter vivamentepero eso no va a salvar a la gente del avin. Colin se inclin y coloc una mano grande y peluda en el brazo de Peter, apretndolo un poco. -Ya lo s, pero me mortifica que quiera tirar todo por la borda. Para m, usted es uno de nuestros mejores hombres. Era la primera vez que haca esta declaracin y Peter se conmovi fugazmente al orla. -Puede esquivar este asunto, Colin. No hay razn para que lo afecte a usted o a su carrera. -No soy muy bueno para eludir responsabilidades -dijo Colin, dejando caer su mano-. Me parece que voy a tomar parte en la de aventura... -Quiero que grabe usted su protesta. No tiene sentido que nos quedemos todos en la va -dijo Peter, encendiendo el equipo de grabacin sonora y visual; a partir de ahora, quedaba constancia de cada palabra.

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-Coronel Noble -dijo con voz clara- me dispongo a llevar a cabo un asalto Delta inmediato contra el avin 070. Tenga a bien tomar las medidas necesarias. Colin volvi su cara al objetivo. -General Stride: protesto formalmente contra cualquier orden de iniciar la condicin Delta sin contar con la aprobacin expresa del comando Atlas. -Coronel Noble: se toma nota de su protesta -dijo Peter a la cmara, con voz grave, y Colin Noble volvi a oprimir el botn de cierre, interrumpiendo cintas y cmaras. -Bien. Basta de estupideces por hoy. Se puso de pie con un movimiento gil. -Salgamos y a echar mano a esos canallas! Ingrid estaba sentada ante el escritorio del ingeniero de vuelo y se haba llevado a los labios el micrfono del sistema de altoparlantes de a bordo. Por debajo de la piel dorada por el sol haba un tono grisceo, frunca un poco el ceo por el doloroso latir que senta en la parte de atrs de los globos de sus ojos y la mano que sostena el micrfono temblaba levemente. Ella saba que esto era parte de los efectos colaterales de la droga. Lament haber aumentado la dosis inicial ms all de la que se recomendaba en las instrucciones del frasco de tabletas, pero haba necesitado una ayuda extra para llevar a cabo las primeras ejecuciones. Ahora ella y sus oficiales estaban pagando el precio, pero en veinte minutos iba a poder autorizar una nueva dosis de droga. Esta vez se iba a limitar a la dosis recomendada, y ahora anticipaba la entrada del estimulante en su sangre, el nivel aumentado de visin y de energa, la exaltacin palpitante de la droga. Incluso anticipaba el pensamiento de lo que tena por delante: ser capaz de ejercer el poder absoluto, el poder sobre la vida y la muerte, es una de las experiencias ms extraordinarias del hombre. Sartre, Bakunin y Most han descubierto una de las grandes verdades de la vida: el acto de destruccin total es una catarsis, una creacin, un nuevo despertar del alma. Y esperaba con exaltacin, a pesar del cansancio y la penuria de la ausencia de droga, esperaba con exaltacin las prximas ejecuciones.

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-Amigos mos -dijo por el micrfono- no nos ha llegado ninguna palabra del tirano. La falta de preocupacin que est demostrando por las vidas de ustedes es tpica del imperialismo fascista. A l no le interesa la vida de la gente, aunque le chupe la sangre y se hinche con la sangre y el sudor de... Afuera la noche estaba negra y cerrada. La mitad del cielo estaba densa de nubes de tormenta, iluminadas de cuando en cuando internamente por relmpagos. Dos veces desde la puesta del sol haba habido aguaceros torrenciales que haban martillado brevemente el casco del Boeing, y ahora las luces del aeropuerto se reflejaban en los charcos de la pista. -...Debemos mostrar al tirano un rostro de coraje intratable, una voluntad de hierro. No nos podemos permitir el mostrar ni un instante de vacilacin. Y ahora debemos elegir cuatro rehenes ms. Esto se llevar a cabo con el mximo de imparcialidad...y quiero que todos ustedes comprendan que todos nosotros somos parte de la revolucin. Pueden estar orgullosos de esto... De repente hubo un rayo mucho ms cercano, un crepitar verdoso, un llamear iridiscente de los cielos que ilumin el campo con una luz inmisericorde, y luego el estruendo del trueno se abati sobre la mquina. Karen lanz una exclamacin involuntaria, salt sobresaltada y corri junto a Ingrid. Sus ojos oscuros estaban circundados por el negro kohl de la fatiga y la falta de droga, temblaba violentamente e Ingrid la acarici con aire distrado, como habra tranquilizado a un gatito asustado, mientras segua hablando por el micrfono. - ...Todos debemos aprender a aceptar la muerte con alegra, a dar la bienvenida a una oportunidad de ocupar nuestros puestos y hacer nuestra contribucin, por muy humilde que sea, al gran despertar del hombre. Los relmpagos estallaron de nuevo con fiero esplendor, pero Ingrid sigui hablando por el micrfono. Las palabras insensatas tenan de algn modo un efecto hipntico y adormecedor, de tal modo que los cautivos seguan sentados en una quietud letrgica, sin hablar, sin moverse, como si ya no fueran capaces de pensar por s mismos. -He echado suertes a fin de elegir a los prximos mrtires de la revolucin. Dir el nmero del asiento y mis oficiales irn a buscar a la persona elegida; Les ruego que colaboren, yendo sin 107

demora a la antecocina de primera clase. -Hizo una pausa. Luego se oy de nuevo la voz de Ingrid. -Asiento nmero 3B. Tenga a bien ponerse de pie. El alemn de la cara marcada, con su camisa roja y el pelo negro y lacio cayndole sobre los ojos, tuvo que forzar a un hombre flaco, de edad madura, a pararse, torcindole la mueca entre los omplatos. La camisa blanca del hombre estaba arrugada; llevaba tiradores elsticos y unos pantalones angostos, anticuados. -Ustedes no les pueden permitir que lo hagan -dijo el hombre, implorando a sus compaeros de viaje-. Por favor, no dejen que me maten! Todo el mundo miraba al suelo. Nadie se movi; nadie habl. -Asiento nmero 43F. Era una mujer bien parecida, morocha, en la treintena, cuya cara pareci deshacerse lentamente al descifrar el nmero que estaba sobre su asiento, y que se tap la boca con una mano para sofocar un grito. Desde el asiento que estaba del otro lado del pasillo se levant velozmente un seor de edad, con una magnfica cabellera gris plateada, ajustndose la corbata. -Tendra la bondad de cambiar el asiento conmigo, seora? pregunt sin alzar la voz, con ntido acento britnico, avanzando de por el pasillo sobre sus piernas largas y flacas de cigea, rozando desdeosamente al pasar al francs rubio de bigote que haba venido a acompaarlo. Sin mirar a ningn lado y con los hombros atrs desapareci tras las cortinas de la galera del frente. El Boeing tena una zona ciega que se extenda desde las ventanas laterales de la cabina de vuelo, formando un ngulo de 20, hasta la cola, pero los secuestradores estaban tan bien equilibrados y, al parecer, haban considerado tan atentamente todas las eventualidades, que no haba razones para pensar que podan haber dejado la zona sin vigilancia. Peter y Colin discutieron serenamente esta posibilidad en una esquina del hangar de servicio principal, y los dos estudiaron cuidadosamente la forma majestuosa de la cola del Boeing y el abultado vientre del fuselaje, buscando el resplandor de algn espejo u otro dispositivo. Estaban directamente detrs del avin, a una distancia de ms de cuatrocientos metros; la mitad de esa

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distancia estaba cubierta por pastos altos y el resto formaba parte de la pista. El campo estaba iluminado tan slo por las luces azules perifricas de la senda de rodados y el resplandor de los edificios del aeropuerto. Peter pens en atenuar todas las- luces del aeropuerto, pero haba rechazado la idea como contraproducente: iba a alertar a los secuestradores y demorara el cruce del equipo de asalto. -No puedo ver nada -murmur Colin. -Yo tampoco -convino Peter, y los dos pasaron sus gemelos a un empleado: ya no les haran falta. El grupo de asalto haba reducido su equipo a lo absolutamente esencial. Todo lo que llevaba Peter era un trasmisor liviano para comunicarse con sus hombres en el edificio terminal y un estuche en la cadera derecha con una pistola Walther automtica, de calibre 38. Cada miembro del grupo de asalto usaba el arma de su propia eleccin. Colin Noble favoreca la Browning .45 por su poder mortfero y su amplia cmara de catorce tiros, mientras que Peter prefera la aguda precisin y el leve retroceso del parabellum Walther de 9mm., que le aseguraba un certero tiro a la cabeza a cincuenta metros. Un artculo era obligatorio para todos los miembros del grupo de asalto. Todas sus armas estaban cargadas con balas explosivas Super Velex, que triplicaban el poder del impacto, estallando dentro del cuerpo humano y, por lo tanto, disminuyen los riesgos del traspaso y el consiguiente peligro para los inocentes. Peter nunca les dejaba olvidar que deban trabajar casi siempre con vctimas mezcladas. Junto a Peter, Colin Noble desabroch la delgada cadena de oro que le colgaba del cuello con una diminuta estrella de David, oro resonante entre la maraa del vello del pecho. Dej caer la cadenita en su bolsillo y aboton la solapa. -Bueno, viejo -dijo Colin Noble, ensayando una deplorable imitacin del acento de Sandhurst- nos ponemos en marcha? Peter ech una mirada a la esfera luminosa de su Rolex. Las once menos diecisis. "El momento exacto en que ha terminado mi carrera", pens lgubremente, y levant el brazo derecho con el 109

puo cerrado, que subi y baj dos veces: la antigua seal de avance de la caballera. Rpidamente los "hombres-palos" corrieron, absolutamente silenciosos con sus suelas de goma, con las sondas altas para impedir que resonaran contra el asfalto o las partes metlicas del avin, oscuras y agazapadas figuras cargadas con los tubos de gas. Peter les concedi cinco segundos, contados lentamente, y mientras esperaba sinti que la carga de adrenalina en su sangre pona en tensin todos los nervios y msculos de su cuerpo, y oy sus propias palabras a Kingston Parker que hicieron eco en sus odos, como una profeca de desastre. -No hay trminos medios. La alternativa en un ciento por ciento de bajas. Perdemos el avin, los pasajeros y todo el personal de Thor que est a bordo. Apart el pensamiento y repiti la seal de avance. En dos ntidas filas, muy cerradas, manteniendo el contacto, los grupos de asalto salieron a la carrera. Tres hombres llevaban cada uno tres escalas de aluminio; cuatro, tenan bolsas con granadas de aturdimiento; otros, los martillos con que se rompen las trancas de las puertas, y, cada uno con su arma favorita -siempre un arma alto calibre- pues Peter Stride no confiaba en nadie provisto de un arma automtica en el atestado interior de un avin secuestrado, y el mnimo requisito de cada miembro del equipo era la capacidad de hacer blanco sobre un objeto pequeo y en movimiento y balearlo repetidas veces sin poner en peligro a los inocentes. Corran en un silencio casi total; el sonido ms perceptible era el de la propia respiracin, que Peter senta en sus odos; y tuvo ahora tiempo para un instante de arrepentimiento. ste era un juego que no poda ganar y lo mejor que poda esperar era la ruina total de la obra de su vida, pero se domin enrgicamente y apart ese pensamiento. Sigui internndose en la noche. Delante de l, las oscuras figuras de los "hombres-palos", recortadas por las luces del edificio de la terminal, haban tomado posiciones bajo el abultado vientre plateado; y un relmpago sbito ilumin los cielos, de tal modo que las nubes plateadas se listaron de un intenso fuego blanco y el campo qued fuertemente aclarado, con la doble columna de figuras vestidas de negro destacadas sobre los pastizales descoloridos. Si los estaban observando, ste era el 110

momento, y el estruendo del trueno sacudi los nervios de Peter, que esper una detonacin y las llamaradas de una docena de granadas de percusin. Despus se puso de nuevo oscuro y la blandura de la hierba hmeda bajo los pies fue seguida por la dureza de la pista. Y de pronto estuvieron bajo el fuselaje del Boeing, como pollos bajo las alas protectoras de la gallina, y las dos columnas se separaron limpiamente en cuatro grupos distintos y, siempre en orden cerrado, los hombres pusieron la rodilla izquierda en tierra y, simultneamente, cada miembro del equipo levant la mscara antigs para cubrirse la nariz y la boca. Peter lanz una rpida mirada a los hombres y apret el botn de su trasmisor. No iba a decir ni una palabra ms ahora, hasta que todo hubiera terminado, ya que haba una remota posibilidad de que los secuestradores pudieran escuchar sus transmisiones. El "clic" del botn era la seal para los miembros de su grupo en la terminal. Casi inmediatamente se oy el creciente rugido de los motores de los jets. Pese a que los aviones estaban estacionados en la zona norte, la destinada a las partidas al exterior, los escapes apuntaban a la zona de servicio y cinco jets internacionales cooperaban en la maniobra. El sonido combinado de veinte grandes motores era ensordecedor incluso a esa distancia, y Peter hizo la seal de la mano abierta. El "hombre-palo" estaba esperando y, a la seal convenida, coloc la punta del taladro sobre el vientre del fuselaje. Todo sonido del aire comprimido que haca funcionar el taladro haba sido sofocado debidamente y slo se oa el roce de la larga sonda que penetraba en el casco. Inmediatamente el segundo hombre-palo aplic la punta de la sonda en el agujerito y mir a Peter. De nuevo se hizo la seal de la mano abierta y el gas empez a entrar en el casco. Peter se puso a mirar su segundero. Dos golpecitos del botn de trasmisin y las luces detrs de la hilera de ventanas cegadas parpadearon al mismo tiempo, al quedar cortado el suministro de corriente elctrica; con esto tambin quedaba interrumpido el aire acondicionado en los compartimientos del Boeing.

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El rugido de los motores combinados de los jets prosigui unos pocos segundos ms y Peter hizo una seal a los hombres de las escalas para que avanzaran. Faltaban diez segundos para inyectar el Factor v dentro del casco, y Peter dio tres golpecitos. La corriente se restableci en forma instantnea y las luces se encendieron. El aire acondicionado empez a funcionar nuevamente, desplazando el gas de los compartimientos y la cabina de vuelo. Peter aspir una bocanada de aire lentamente y toc el hombro de Colin. Subieron por las escalas con una celeridad concertada y silenciosa. Peter y Colin guiaban a sus hombres hacia la superficie de cada ala del avin. -Las once menos nueve minutos. -dijo Ingrid a Karen. Haba elevado la voz un poco por encima del rumor de los motores que rugan afuera, en la noche. Senta la garganta seca y spera por la falta de droga y un nervio se contraa involuntariamente en la comisura de un ojo. El dolor de cabeza se haca sentir como una soga anudada que hiciera ms y ms presin en torno al crneo. -Todo hace pensar que Califa hizo mal sus clculos. Los sudafricanos no van a aflojar... Cerrando los labios en un gesto de sdica expectacin, ech una mirada por la puerta abierta de la cabina de vuelo a los cuatro rehenes sentados en fila en sus sillas plegadizas. El ingls de cabellos plateados estaba fumando un cigarrillo Virginia en una boquilla de mbar y marfil y devolvi desdeosamente la mirada a Ingrid. La joven, irritada, levant la voz para que l pudiera or sus palabras: -Vamos a tener que liquidar a esta nueva camada. -Califa nunca se ha equivocado antes. -Karen mene la cabeza con vehemencia. -Todava falta una hora para el plazo...-y en ese instante las luces hicieron una guiada y luego se apagaron. Con las cortinas corridas la oscuridad era completa y el silbido del aire acondicionado se fue debilitando hasta que slo hubo un murmullo de comentarios sorprendidos. Ingrid tante el tablero de control, buscando la llave que estableca el contacto de la cabina de vuelo con las bateras del

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avin y, al ser iluminada por las tenues luces rojizas del tablero, se vio en su cara una expresin tensa y preocupada. -Han cortado la corriente exclam-. Y el aire acondicionado...esto podra ser Delta. -No. -La voz de Karen era chillona-. No hay bengalas. -Tal vez estemos...-empez a decir Ingrid, pero fue consciente de la diccin arrastrada, como de un borracho, en su propia voz. Senta que la lengua no le caba en la boca; la cara de Karen empez a deformarse ante sus ojos: no lograba enfocar los contornos. -Karen... dijo, y entonces sinti el olor inconfundible de las trufas y, en su lengua, el sabor de hongos crudos. -Mierda! -grit, precipitndose sobre la llave del oxgeno. Por encima de cada asiento los paneles se abrieron y las mscaras de oxgeno quedaron colgando de sus tubos anillados. -Kurt! Henri! -grit Ingrid por el telfono interno-. Oxgeno! Tomen oxgeno! Es Delta. Viene el Delta. Agarr una de las mscaras colgantes de oxgeno y aspir a grandes bocanadas entrecortadas, limpiando sus pulmones del gas paralizador. En la antecmara de primera clase uno de los rehenes fue cayendo lentamente de bruces hasta el suelo; otro se lade, con el cuerpo vencido. Sin dejar de respirar oxgeno, Ingrid se quit la cmara fotogrfica del cuello; Karen la contempl con sus oscuros ojos muy abiertos, asustada, y levant la mscara de oxgeno para preguntar: -Vas a hacernos volar, Ingrid? Ingrid no le prest atencin y utiliz el oxgeno que tenia en sus pulmones para gritar por el micrfono. -Kurt! Henri! Van a venir en cuanto se restablezca la corriente. Cbranse los ojos y las orejas: van a arrojar granadas de aturdimiento. Vigilen las puertas y las ventanas de las alas. -Volvi a aplicarse la mscara de oxgeno en la boca, jadeando violentamente. -No nos hagas volar, Ingrid -suplic Karen a travs de su mscara-. Por favor! Si nos rendimos, Califa nos har poner en libertad en un mes. No hay razn para morir.

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En ese momento volvieron las luces a la cabina y se oy el silbido del aire acondicionado. Ingrid absorbi una ltima bocanada de oxgeno y corri al compartimiento de primera clase, saltando por encima de los cuerpos inconscientes de los rehenes y de dos azafatas. Asi otra mscara colgante de oxgeno, encima del asiento de un pasajero, y ech una mirada al largo fuselaje. Kurt y Henri haban obedecido sus rdenes y estaban aspirando oxgeno de los paneles del techo. El alemn estaba junto a la ventana del ala y Henri esperaba en la portezuela del fondo. Los dos tenan listos los grandes pistolones cortos, de anchos caos, pero las caras estaban cubiertas con las mscaras amarillas de oxgeno, de tal modo que Ingrid no pudo ver ni sacar conclusiones de sus caras. Slo un pequeo nmero de pasajeros haba tenido la rapidez y la cordura necesarias para echar mano a las mscaras colgantes y permanecer conscientes, pero haba centenares derrumbados en sus asientos o cados de lado sobre los pasillos. Un bosquecillo de tubos de oxgeno, que se balanceaban y se retorcan como lianas, oscureca y confunda la escena. Despus del momento de oscuridad, las luces del compartimiento eran penosamente intensas. Ingrid sostena la cmara en su mano libre, pues saba que haba que continuar inhalando oxgeno. El aire acondicionado iba a tomarse unos cuantos minutos ms para limpiar el aire de todo rastro de Factor v; mantena la mscara contra la boca y esperaba. Karen estaba a su lado, con el pistoln sostenido flojamente en una mano y apretando con la otra la mscara sobre la boca. -Vuelve y cubre la portezuela del frente -le dijo Ingrid con tono imperioso-. Habr que... -Ingrid...No hay razn para morir.., -suplic Karen. En ese instante, la salida de emergencia encima del ala de babor se abri hacia adentro de golpe. Inmediatamente dos objetos pequeos, oscuros, entraron volando a la cabina. -Granadas para atontar! -aull Ingrid-. A tierra! Peter Stride se senta liviano y jubiloso como un guila en vuelo. Sus pies y sus manos apenas tocaban los travesaos de la escala; ahora, en medio del torbellino envolvente de la accin, ya 114

no haba dudas ni vacilaciones: tenia que cumplir con su tarea y esto era un alivio intenso y exaltante. Ech el cuerpo sobre el terso borde del ala con un envin de los hombros y las caderas y, con el mismo movimiento, se puso de pie y arrastr sigilosamente los pies por el ancho y reluciente sendero de metal. Las gotas de lluvia brillaban como diamantes bajo sus pies y una fresca brisa le empujaba los cabellos. Lleg al casco y se coloc en posicin al lado de la salida de emergencia. Con la punta de los dedos tante para encontrar la ranura, angosta como un filo de navaja, mientras su hombre nmero dos se arrodillaba frente a l. Los encargados de las granadas ya estaban delante de la portezuela, sostenindose como acrbatas sobre la superficie curva y resbaladiza del ala. Menos de seis segundos, adivin Peter, basndose sobre el tiempo que les haba llevado llegar all desde el instante de comenzar. La operacin se realizaba con una prontitud y una precisin que nunca haba tenido en las maniobras: todos ellos estaban pertrechados por el conocimiento de la muerte y el horror que acechaban. Al unsono, Peter y su nmero dos arrojaron sus pesos y sus fuerzas combinadas sobre la salida de emergencia, que cedi en seguida, pues no ofreca resistencia al no estar presurizada la cabina. Exactamente en ese instante estallaron las granadas de aturdimiento, arrojadas por los hombres que estaban esperando. Los cuatro miembros del grupo de Peter se arrodillaron como mahometanos que rezan volvindose hacia La Meca, y se cubrieron las orejas y los ojos. Incluso fuera de la cabina, y con ojos y odos tapados, el estruendo de las explosiones fue aterrador, retumb en los cerebros con oprimente fuerza fsica, y el resplandor del fsforo incendiado traz un cuadro en rayos X de los dedos de Peter sobre el rojo carnoso de los prpados cerrados. Luego se oy a los hombres de las granadas, que gritaban hacia el interior: -A tierra! Todo el mundo a tierra! -y siguieron repitiendo la orden, a la manera israel, mientras dur la operacin. Peter se atras en una centsima de segundo, aturdido por la explosin, tanteando la culata de la Walther, acariciando con el pulgar el gatillo cuando el arma sali de su estuche; y luego entr 115

al avin: primero pas los pies por la portezuela, como un jugador que se desliza tratando de hacer base. Todava estaba en el aire cuando vio a la muchacha de la camisa roja, que corra esgrimiendo la cmara y gritando algo que no tena sentido, aunque su cerebro lo registr incluso en aquel horrendo instante. Dispar en el momento en que sus pies tocaron el suelo y el primer disparo hiri a la muchacha en la boca, abriendo un agujero de un rojo oscuro entre las dos hileras de dientes y empujando la cabeza hacia atrs con tal violencia que pudo or el crujido de los delicados huesos de la nuca al romperse. Ingrid se cubri los ojos y los odos con los dos brazos, acurrucndose ante el tremendo estruendo de luces y sonido que recorra los atestados compartimientos como un viento huracanado; e incluso cuando haba pasado ya sigui aferrndose locamente al respaldo de un asiento, tratando de controlarse y de juzgar el instante en que los atacantes ya estuvieran dentro del casco. Los que estaban fuera del casco iban a escapar a la fuerza directa de los explosivos que ella se dispona a usar: podan contar con buenas probabilidades de sobrevivir. Ingrid quera elegir el momento en que todo el grupo de asalto estuviera dentro del casco, quera el mximo de bajas, quera llevarse con ella el mayor nmero de muertos posibles y levant con las dos manos la cmara por encima de su cabeza. -Vamos! .-vocifer. Pero el compartimiento estaba invadido por un torbellino de nubes de acre humo blanco y los tubos colgantes giraban y se retorcan como la cabeza de la Medusa. Oy el tronar de un pistoln y alguien grit. Haba voces que repetan: A tierra! Todo el mundo a tierra! Todo era humo, ruido y confusin, pero Ingrid observaba la oscura abertura de la salida de emergencia, esperando con el dedo puesto en el detonador de la cmara. Una gil figura enfundada en negro, con una grotesca mscara facial, meti los pies en la cabina y en ese instante Karen grit junto a ella. -No, no nos mates! -y arrebat la cmara de las manos levantadas de Ingrid y, dando un tirn de la correa, dej a Ingrid inerme. Luego se ech a correr por el pasillo, en medio del humo, gritando "No nos mates!" y enarbolando la cmara como un trofeo de paz. 116

-Califa dijo que no bamos a morir. -Corra y gritaba locamente. Califa... La figura enmascarada de negro se arque gilmente en el aire y aterriz en el centro del pasillo; cuando sus pies tocaron el piso, la pistola que tena en la mano derecha hizo un disparo, pero la detonacin pareca ensordecida y dbil despus de la explosin de las granadas de aturdimiento. Karen corra por el pasillo en direccin a l, gritando y blandiendo la cmara, cuando la bala le dio en la boca y le torci la cabeza hacia atrs, en un ngulo imposible. Los dos tiros siguientes se mezclaron en un solo estallido, disparados tan cerca que el odo se engaaba, y a tan corta distancia que incluso las balas Velex rasgaron la espalda de la camisa de Karen y la inundaron de un rojo ms intenso que manaba de un punto entre sus omplatos. La cmara vol por el compartimiento y aterriz sobre las rodillas de un pasajero inconsciente, desplomado en uno de los asientos centrales, entre los pasillos. Ingrid reaccion con la velocidad instintiva de un gato monts, Se tir al suelo sobre la alfombra del pasillo, bajo la lnea de fuego. Envuelta en el humo blanco y pesado de las granadas gate en direccin de la cmara fotogrfica; saba que el humo la estaba protegiendo, pero tambin saba que, para alcanzar la cmara, deba ponerse de pie y pasar por encima de dos asientos y dos cuerpos desmayados. Peter aterriz equilibradamente sobre la alfombra del pasillo y mat sin demora a Karen; luego se puso a un lado para dejar lugar a su nmero dos. El hombre siguiente aterriz gilmente en el espacio dejado por Peter y el alemn de la camisa roja la bale en las nalgas con una descarga de postas. El cuerpo casi qued separado en dos: al caer contra las piernas de Peter pareci quebrarse por la mitad como la hoja de un cortaplumas que se abre. Peter gir por efectos del estruendo, dndole la espalda a Ingrid, que gateaba en medio del humo de la explosin. Kurt intent desesperadamente bajar el cao corto y grueso de su pistola, pues el efecto de retroceso lo haba levantado por encima de su cabeza. La camisa roja estaba desabrochada, hasta el 117

ombligo, dejando ver msculos relucientes y matas de vello negro; los ojos refulgentes y enloquecidos miraban a travs del mugriento flequillo, el labio marcado estaba contrado en una mueca fija. Peter le tir al pecho y, para evitar riesgos, en el momento en que el alemn retrocedi tratando de hacer puntera con la pistola, volvi a dispararle, a la cabeza esta vez, hacia la sien, un poco delante de la oreja izquierda; los prpados se cerraron con fuerza sobre los ojos desmesurados, los rasgos se contrajeron y perdieron su forma, como una mscara de goma, y el hombre cay de bruces sobre el pasillo. "Dos". Peter descubri que, como siempre ocurra en estos momentos extremos, se comportaba con sangre fra y eficiencia. Sus disparos haban sido tan exactos como si hubiera estado en maniobras, disparando contra blancos de cartn. Incluso haba contado los tiros: quedaban cuatro en el Walther. "Y hay dos todava", pens, pero el humo era tan denso que la visibilidad no iba ms all de los cuatro metros y la selva de mangueras colgantes de oxgeno, agitadas por las explosiones, volva todo muy confuso. Salt por encima del cuerpo quebrado de su nmero dos, chapaleando sobre la sangre con sus suelas de goma y de pronto vio la figura negra y maciza de Colin Noble en el compartimiento. Estaba en el pasillo del borde, pues haba entrado por el ala de estribor. En medio del humo tena el aspecto de un demonio emergido de los infiernos, horrendo y amenazador con su mscara de gas. Se puso en la postura agazapada del tirador profesional, sosteniendo su gran Browning con ambas manos, y el estruendo del arma golpe el aire como una de las grandes campanas de bronce de Notre Dame. Tir contra otra figura de camisa roja, entrevista en medio del humo y los tubos colgantes, un hombre con una cara redonda, juvenil, y un bigote rubio de guerrero galo. Las grandes balas Velex quebraron el cuerpo con la violencia de las garras de una fiera, incrustndolo como un insecto en la pared del avin, arrancando jirones de carne viva en el pecho y astillas de hueso blanco del crneo. "Tres", pens Peter. "Ahora me queda slo uno...y debo conseguir la cmara". 118

Haba visto la maquinita de fotografiar en las manos de la mujer que haba matado, la haba visto caer, y ahora saba hasta qu punto era importante asegurar el detonador antes de que cayera en manos de la otra mujer, la rubia, la temible. Slo haban pasado cuatro segundos desde el instante en que haba entrado al casco, pero pareca una eternidad que se arrastraba. Pudo or el ruido de los martillos que estaban rompiendo los cierres de las puertas, en la proa y en la cola. Dentro de unos segundos los equipos de Thor se iban a precipitar dentro del Boeing por todas las aberturas, y l todava no haba localizado al cuarto secuestrador, al ms peligroso de todos. -A tierra! Todo el mundo a tierra! -salmodiaban los hombresde las granadas, y Peter gir gilmente y corri hacia la cabina de vuelo. Estaba seguro de que la rubia iba a estar all, en el centro del control. Y entonces, delante de l, vio en el suelo a la mujer que haba matado. Los cabellos, largos y oscuros, estaban desparramados en torno a la cara plida, todava aterrorizada. Ya estaban empapados de sangre oscura y el negro hueco entre los dientes blancos le daba un aspecto de vieja; obstrua el pasillo con una confusin de finos miembros deshuesados. La portezuela delantera se abri de golpe al ceder el cierre pero an haba slidas cortinas de humo blanco delante de l. Peter se prepar a saltar sobre el cuerpo de la mujer y, en ese instante, la otra mujer, la rubia, sali de la cubierta, emergiendo milagrosamente del humo, como una aparicin hermosa y malfica. La mujer corri hacia los asientos del medio, tanteando con las manos para dar con su cmara; Peter perdi un poco el equilibrio al girar y apuntar con el arma en una sola mano. Cambi diestramente de mano (era igualmente preciso con las dos) pero esto le tom una dcima de segundo y la muchacha tena ahora la correa de la cmara y tironeaba de ella desesperadamente. Al parecer, estaba atascada, y Peter apunt de nuevo, esta vez a la cabeza, pues estaba a menos de diez pasos de distancia e incluso en medio del humo y en la confusin no poda errar. Uno de los pocos pasajeros que haba estado respirando oxgeno de su mscara, y que an estaba despierto, no tom en

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cuenta las rdenes salmodiadas: "lA tierra! No se levanten!" y, de repente, se puso de pie y grit: -No tire! Squeme de aqu! No tire! La voz se volva ms histrica por segundos. El hombre estaba directamente entre Peter y la mujer de camisa roja, obstrua el campo visual de Peter e intent quitarle el arma en el momento mismo en que haca fuego. La bala se incrust en el techo y el pasajero se lanz sobre Peter, gritando: -Squeme de aqu! Quiero salir de aqu! Peter trat desesperadamente de librar la mano del arma, pues la muchacha haba roto la correa de la cmara y estaba manipulando la caja negra. El pasajero le haba puesto un brazo sobre el brazo en que Peter tena su arma y lo sacuda, llorando y chillando. Desde el otro lado de los asientos del centro, Colin Noble hizo fuego. An estaba en el pasillo de estribor y el ngulo era casi inconcebible, ya que deba apuntar a unos veinticinco centmetros ms all del hombro de Peter, a travs de una selva de mangueras colgantes. El primer tiro fall, pero hizo temblar violentamente la cabeza de Ingrid, los cabellos dorados movidos por el desplazamiento del aire. Se tambale, dio unos pasos atrs y busc torpemente el detonador con los dedos. Peter asi al pasajero histrico de la garganta con los dedos entumecidos de su mano derecha y lo forz a sentarse, tratando desesperadamente de hacer puntera sobre la mujer, sabiendo que deba saltarle los sesos y detener aquellos dedos. Colin hizo su segundo disparo una centsima de segundo antes que Peter y la bala aparto a la mujer, poniendo la cabeza fuera de la trayectoria del balazo de Peter . Peter vio el efecto del balazo de Colin, que hiri a la mujer en el hombro derecho, casi en la articulacin de la escpula con el hmero, rompiendo el hueso con tal fuerza que el brazo se levant en una parodia de saludo comunista, retorcindose grotescamente y agitndose por encima de la cabeza; una vez ms la cmara fue lanzada a un lado y el cuerpo de Ingrid fue arrojado hacia atrs por el pasillo, como si hubiera sido atropellado por un auto veloz.

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Peter hizo cuidadosamente puntera, tratando de tirar a la cabeza en el momento en que la rubia intent ponerse de pie, pero antes de que pudiera disparar una masa de figuras vestidas de negro emergi de humo y cubri a la mujer, forzndola a echarse, entre gritos y patadas de protesta, sobre la alfombra del pasillo. El equipo Thor haba entrado por la portezuela delantera, justo a tiempo para salvarle la vida, y Peter guard el Walther en su cartuchera y se agach para recoger la cmara. Luego se quit la mscara con la otra mano. -Perfecto. Estn todos -grit-. Los agarramos a todos! Que cese el fuego. Todo ha terminado. Luego habl por el micrfono del trasmisor. -Abajo las armas! Abajo las armas! Eran las palabras convenidas y queran decir: xito total. Tres de los hombres mantenan sujeta a Ingrid que, a pesar de la herida desgarrante en el hombro, luchaba como un leopardo atrapado. -Bajen las planchadas de emergencia -orden Peter . De cada puerta de salida emergieron inflndose las largas planchadas y se inclinaron sobre la pista. Ya los hombres de Peter conducan los pasajeros conscientes a las puertas de salida y los ayudaban a bajar por las planchadas. Del edificio de la terminal salieron una docena de ambulancias con sirenas ululantes y atravesaron la calle de aterrizaje. Los miembros de retaguardia de Thor corran bajo los focos de los reflectores y gritaban: -Abajo las armas! Abajo las armas! Como monstruos prehistricos. las escaleras mecnicas fueron aplicadas para dar acceso al cuerpo del Boeing. Peter se acerc a la mujer, siempre con la cmara entre las manos; se puso a mirarla. La frialdad de la batalla an segua obrando sobre l; su mente era clara como el acero, su visin precisa; todos sus sentidos estaban aguzados. La mujer dej de debatirse y lo mir. La imagen de un leopardo atrapado era perfecta. Peter nunca haba visto ojos tan salvajes, tan inmisericordes Como los de ella. Ech la cabeza hacia atrs, como una cobra que se dispone a morder, y lo escupi. Una saliva blanca, espumosa, salpic las piernas de Peter. Colin Noble, junto a Peter, se quit la mscara 121

-Lo lamento, Peter. Apunt al corazn. -Nunca me tendrn! -grit de repente Ingrid-. Estar libre antes del Da de Accin de Gracias! Y Peter saba que deca la verdad. El castigo que una sociedad mundial desorientada deparaba a estas personas sola ser unos pocos meses de crcel, a menudo dejados en suspenso. Record la sensacin de la nia moribunda en sus brazos, el reguero tibio de la sangre que haba bajado por su vientre y sus muslos. -Los mos vendrn a rescatarme -dijo la muchacha, escupiendo una vez ms, esta vez a la cara de uno de los hombres que la sujetaban-. Ustedes nunca podrn apresarme! Mi gente los obligar a ponerme en libertad. Una vez ms tenia razn. Su captura era una directa invitacin a nuevas atrocidades, la rueda de la venganza y la retribucin haba sido puesta en marcha una vez ms. Por la vida de esta fiera predatoria, atrapada y cruel, centenares de seres habran de sufrir, docenas habran de morir. La reaccin se restableca ahora, la clera de la batalla disminua y Peter sinti la nusea en sus entraas. Todo haba sido en vano, pens. Haba gastado los esfuerzos y la atencin de toda su vida para ganar tan slo una victoria temporaria. Haba puesto coto a las fuerzas del mal, pero no las haba vencido. Estas fuerzas habran de reagruparse y atacar de nuevo, ms potentes y ms astutas que nunca, dirigidas una vez ms por esta mujer. -Nosotros somos la Revolucin. -La muchacha levant el brazo sano e hizo el saludo del puo cerrado.- Somos el poder real. Nadie, nada nos puede parar. Esta mujer haba lanzado una rfaga de balas a travs del cuerpo hinchado de la mujer embarazada que se haba deformado aun ms. La imagen fue recobrada enteramente en la memoria de Peter, que visualiz la forma del cuerpo, abierto como la pulpa de un fruto maduro. La rubia agit el puo cerrado, delante de la cara de Peter . -Esto es tan slo el principio: la nueva era ha comenzado. Haba desafi y sarcasmo en su voz, que sonaba con una confianza ntegra. Peter se dio cuenta de que la confianza no era errnea: en el mundo estaba suelta una nueva fuerza, algo ms peligroso que todo lo que l haba credo posible, y Peter no se 122

haca ilusiones en relacin al papel que la ciega fortuna haba desempeado en su efmero triunfo. No tenia ilusiones de que la bestia estuviera algo ms que levemente herida; la prxima vez iba a ser ms poderosa, ms astuta, habra sacado provecho a este fracaso y, con la reaccin que sigue a la batalla, sobrevena una poderosa oleada de terror y desesperacin, que anonadaba su alma. Todo haba sido en vano. -Ustedes no pueden ganar. Nunca! -dijo la mujer desafiante, salpicada de su propia sangre, pero imbatible, indoblegable, como si le estuviera leyendo el pensamiento. -Y nosotros no podemos perder! -aull por ltimo. -Seores. -El Primer Ministro de Sudfrica hablada con un tono de pesaroso nfasis-. Mi gabinete y yo estamos firmemente convencidos de que la aceptacin de los demandas de los terroristas equivale a montarnos en el lomo del tigre, del cual ya nunca ms podremos bajar. Hizo una pausa, baj su cabeza grande, grantica, un instante, y luego mir a los dos embajadores. -Sin embargo, tan importantes son las obligaciones que tenemos con la humanidad y la dignidad de la vida humana, tan fuerte es la presin que dos grandes naciones pueden ejercer sobre otra nacin mucho menos poderosa, que hemos decidido unnimemente acceder en pleno a todas las condiciones impuestas para lograr la liberacin de las mujeres y los nios... Un telfono que estaba sobre la mesa, frente al embajador de Estados Unidos, se puso a sonar irritantemente, y el Primer Ministro se call y frunci un poco el ceo. -Sin embargo, tenemos absoluta fe en el compromiso aceptado por el gobierno de sus Excelencias... Se call una vez ms, porque el telfono segua insistiendo. -Es mejor que atienda usted esa llamada, seor -dijo al embajador de Estados Unidos. -Perdn, seor Primer Ministro. Kelly Constable levant el receptor y, mientras escuchaba, una expresin de total incredulidad fue cambiando lentamente sus facciones.

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-Mantenga la comunicacin -dijo por el receptor, y luego, tapando la bocina con la mano, levant la mirada. -Seor Primer Ministro: tengo el gran placer de informarle que hace tres minutos un equipo de salto Thor irrumpi en el avin 070 y mat a tres de los terroristas, hiriendo y capturando al cuarto. No ha habido ni una sola baja entre los pasajeros. Todos se han salvado: hasta el ltimo est sano y salvo. El hombre corpulento que estaba sentado a la cabecera de la mesa se afloj en su asiento, aliviado, a medida que el tumulto, el arrebato de jbilo se apoderaba de l. Empez a sonrer. Era una sonrisa que transformaba sus austeros rasgos, la sonrisa de un hombre esencialmente bondadoso y paternal. -Gracias, seor -dijo, siempre sonriendo-. Muchsimas gracias. -Se ha hecho usted culpable de flagrante incumplimiento de sus deberes, general Stride -declar Kingston Parker con voz severa. -Mi nica preocupacin ha sido salvar la vida de los rehenes y la fuerza de la ley moral -contest Peter serenamente. Haban pasado menos de quince minutos desde su irrupcin en el casco del Boeing en un tumulto de fuego y de furia. Las manos todava le temblaban un poco y la nusea se demoraba pesadamente en sus entraas. -Ha desobedecido usted deliberadamente mis rdenes especficas. Parker era un len enfurecido: la crencha de espesos cabellos plateados pareca erizada y lanzaba rayos desde la pantalla. El vasto poder de su personalidad pareca llenar el mbito de la cabina. Siempre tuve reservas en relacin con su capacidad de desempear el alto cargo que le fue confiado. Estas reservas ya han sido expresadas por escrito a sus superiores y estn plenamente justificadas. -Debo entender de todo esto que se me ha retirado el mando de Thor? -interrumpi Peter bruscamente, dejando aflorar su clera. Parker retrocedi un poquito. Peter saba que ni siquiera Kingston Parker poda echar inmediatamente al hroe de un contraataque triunfal. La cosa iba a 124

llevar tiempo, tal vez unos das, pero el destino de Peter estaba sellado. De esto no haba ninguna duda y Parker procedi a confirmrselo. -Continuar usted ejerciendo el mando bajo mi vigilancia directa. No podr usted tomar ninguna decisin sin consultar antes directamente conmigo: absolutamente ninguna decisin. Queda entendido, general Stride? Peter no se molest en contestar. Senta una cierta exaltacin despreocupada que levantaba su abatimiento, una sensacin de libertad y de posibilidades abiertas como nunca haba tenido antes. Por primera vez en su carrera haba desobedecido deliberadamente las rdenes de un superior y, por fortuna o no, el resultado haba sido un xito total. -Su primer deber ahora consiste en retirar todas las unidades de Thor, tan veloz y ordenadamente como se pueda. La mujer militante que ha tomado usted prisionera habr de ser enviada a Londres para ser interrogada y juzgada... -Esa mujer cometi aqu sus crmenes. Debe ser juzgada aqu por lo que ha hecho...Ya he recibido demanda de las autoridades locales... -Estamos haciendo los necesarios arreglos con las autoridades sudafricanas. La ira de Parker no haba amainado, pero ahora estaba ms dominada. -Esa mujer volver a Inglaterra a bordo de su avin de comando, con asistencia de un mdico de Thor. Peter record lo que haba ocurrido con la terrorista Leila Khaled, rescatada de un avin de pasajeros de El Al, donde la tenan detenida unos agentes de seguridad israeles. En su condicin de husped de la polica britnica, haba pasado seis breves das de cautiverio y luego haba sido puesta en libertad en medio de un estruendo publicitario y con grandes honores, convertida en herona de los medios de comunicacin, en una Juana de Arco del terror. Liberada a fin de que pudiera proyectar y ejecutar la muerte y destruccin de centenares de nuevos inocentes y llevar a cabo su ataque contra los fundamentos de la vida civilizada, a fin de que pudiera sacudir las columnas que mantienen la vigencia de la ley en la sociedad. 125

-Quiero que esta mujer est en Londres dentro de veinticuatro horas. Debe ser custodiada rigurosamente en todo instante contra cualquier intento de venganza. No podemos permitirnos un nuevo bao de sangre...como el que usted condujo en el 070. Peter Stride caminaba muy erguido; se lo vea muy alto en la sala de espera del aeropuerto, con sus columnas de mrmol y sus mbitos resonantes. Cuando l se acercaba, sus hombres levantaban la voz: -Esplndido, seor! -Ha sido algo grande, general! Atendan a los pasajeros liberados, reunan sus equipajes dispersados, armaban los equipos de seguridad y comunicaciones y los guardaban. En una hora iban a estar en condiciones de irse...pero ahora abandonaban sus tareas y se apiaban en torno a Peter, ansiosos por estrecharle la mano. Los pasajeros se dieron cuenta de que este hombre deba ser el autor de su salvacin y lo vivaron cuando atraves lentamente la sala. l sonri, reconoci la pattica gratitud, se detuvo para hablar con una mujer de edad, acept su hmedo abrazo. -Que Dios lo bendiga, hijo mo, que Dios lo bendigaEl cuerpo de la mujer palpitaba contra el suyo. Peter la apart delicadamente y prosigui su camino, pero la sonrisa slo estaba en sus labios. Su corazn era una piedra. En las oficinas de la administracin del entrepiso haba guardas de Thor, armados con ametralladoras, que se apartaron al verlo, dejndole el paso. Peter entr. Colin Noble an tena puesto su traje de asalto negro; ajustado al cuerpo, con el gran revlver .45 en una cadera y el cigarro apretado entre los dientes. -Mire un poco esto -dijo a Peter, levantando la voz. El escritorio estaba cubierto de explosivos y armas. -La mayor parte de esto proviene de pases del Este, pero slo -Dios sabe dnde habrn conseguido estos aparatitos. -Indic con la mano los pistolones de doble cao. -Si los han mandado hacer, han tenido que pagarlos muy bien. -Ellos se lo pueden permitir -contest Peter secamente-. El precio que hubo que pagar por los ministros de la OPEP fue de 126

ciento cincuenta millones de dlares; por los hermanos Braun se pag veinticinco millones; agregue usted otros veinte millones por el barn Altmann: es el presupuesto de defensa de una nacin. Recogi uno de los pistolones y abri la cmara. No estaba cargado. -Es el arma que ella utiliz para matar a los rehenes? Colin se encogi de hombros. -Probablemente. Se ha disparado por los dos caos. Colin tena razn: haba pedacitos negros de plvora quemada dentro de la boca de los caos. Peter carg la cmara con balas de una pila que haba sobre el escritorio y cruz la larga, oficina, con sus mquinas de escribir enfundadas en sus escritorios abandonados y las ilustraciones de publicidad de viajes areos que decoraban las paredes. Junto a una pared, los tres cuerpos de los secuestradores yacan bien alineados, cada cuerpo envuelto en su funda translcida de plstico. Dos hombres de Thor estaban clasificando el contenido de los bolsillos de los militantes -joyas personales, pequeos artculos de uso individual- y lo iban metiendo en bolsitas de plstico con etiquetas. El cuerpo del Nmero Dos de Peter estaba junto a la pared ms alejada, tambin dentro de su bolsa de plstico, y Peter se agach sobre el muerto. A travs del plstico pudo distinguir los rasgos de la cara. Los ojos estaban muy abiertos y la mandbula haba quedado como colgando. La muerte es siempre poco digna, pens Peter, y se irgui. Sin dejar el pistoln, Peter pas a la oficina interior, seguido de Colin Noble. -Haban puesto a Ingrid en otra camilla. Un frasco de plasma estaba suspendido encima de ella y el mdico de Thor y sus dos ayudantes la atendan. El joven mdico dirigi una mirada iracunda hacia la puerta que se abra, pero su expresin cambi al reconocer a Peter . -General, si queremos salvar este brazo, tendr que ponerla muy pronto en el quirfano. La articulacin de los hombros est hecha trizas...

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La mujer herida gir la hermosa cabeza hacia Peter. El abundante pelo rubio tena costras de sangre coagulada y una de las mejillas estaba manchada. La cara estaba totalmente descolorida, como la cabeza de un ngel esculpido en mrmol blanco. La piel tena una calidad cerosa, casi transparente, y slo los ojos eran intensos, no haban sido empaados por los anestsicos. -He solicitado la colaboracin de los sudafricanos -sigui diciendo el mdico-; tienen dos cirujanos de primer orden, especialistas en operaciones de huesos, y me han ofrecido un helicptero para que lleve a la herida al hospital de Edenvale. Ya trataban a Ingrid -incluso Thor- como el personaje clebre que era. Haba dado su primer paso por el sendero cubierto de ptalos de rosa de la gloria, y Peter pudo entrever cmo los medios de comunicacin haban de exaltar su belleza. Si se haban entusiasmado y haban hecho los elogios ms desmesurados de la triguea Leila Khaled, con sus ojos de comadreja y su bozo negro, qu diran de esta mujer despampanante? Nunca en su vida haba experimentado Peter una emocin tan fuerte como la que se haba apoderado de l en este instante. -Vyase! -dijo al mdico. -Cmo...seor? -El hombre estaba atnito. -Vyase. Vyanse todos. Y esper hasta que la puerta de vidrio esmerilado se cerr tras ellos. Entonces habl en voz normal a la mujer: -Me ha forzado usted a abandonar mis principios, a descender a su nivel. Ingrid lo mir con aire incierto. Sus ojos pestaearon al ver el pistoln que Peter balanceaba en la mano derecha. -Me ha forzado usted a m, soldado de carrera, a desobedecer las rdenes de un superior frente al enemigo. -Hizo una pausa. En un tiempo fui un hombre orgulloso, pero una vez que haya hecho lo que tengo que hacer ahora, ya no tendr muchos motivos para seguir sindolo. -Exijo ver al embajador de Estados Unidos -dijo la muchacha con voz ronca, sin apartar la vista del pistoln-. Soy ciudadana norteamericana. Exijo la proteccin de... Peter la interrumpi. Habl velozmente. 128

-sta no es una venganza. Soy bastante viejo y experimentado para saber que la venganza tiene el gusto amargo de todos los excesos humanos. -No puede usted hacerlo...-la voz de la mujer se elev hasta la estridencia, pero ahora el miedo pona unas notas agudas-. Lo destruirn... -No es venganza -repiti-. Usted misma me dio claramente la razn. Si sigue usted existiendo, vendrn a rescatarla. Mientras usted est viva, otros tendrn que morir...despojados de toda dignidad humana...en el terror, como las personas que usted asesin... -Soy mujer. Estoy herida. Soy prisionero de guerra -grit Ingrid, haciendo un esfuerzo por incorporarse, -Son reglas viejas -dijo Peter-. Usted ha roto el libro y ha escrito uno nuevo. Yo me atengo a sus reglas. He bajado a su nivel. -Usted no me puede matar -la voz estaba muy alterada-. Tengo todava mucho que hacer... -Colin -dijo Peter con voz opaca, sin mirar al norteamericano-. Es mejor que se vaya usted de aqu. Colin Noble vacil, con la mano derecha puesta en la culata del Browning, y la muchacha gir la cabeza hacia l, con aire suplicante. -Usted no puede permitrselo. -Peter...- dijo Colin. -Tena usted razn, Colin -dijo Peter con voz tranquila-. Esa nia se pareca mucho a Melissa-Jane. Colin Noble apart la mano que tenia puesta en el revlver y se volvi hacia la puerta. Ingrid prorrumpi en obscenidades y amenazas; la voz estaba deformada por el terror y el odio. Colin cerr silenciosamente la puerta y apoy la espalda en la hoja. El nico estruendo de la detonacin fue muy intenso y el torrente de insultos obscenos se interrumpi de golpe. El silencio fue aun ms atroz que la horrible vociferacin que lo haba precedido. Colin no se movi. Cont cuatro, cinco segundos antes de que se abriera la puerta y el general Peter Stride saliera de la habitacin. Peter entreg el pistoln a Colin. Uno de los caos estaba caliente.

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Los hermosos y aristocrticos rasgos de Peter parecan estragados, como si hubiera pasado por una larga y agotadora enfermedad. La cara de un hombre que ha saltado al abismo. Peter Stride dej abierta la puerta de vidrio y se alej sin darse vuelta. A pesar de la tremenda expresin de desesperacin, segua manteniendo el cuerpo como un soldado y el paso era firme. Colin Noble ni siquiera mir por la puerta abierta. -Bien -dijo, levantando la voz para llamar al mdico-. Ahora queda en sus manos. Y sigui a Peter Stride escaleras abajo. Haba que galopar un largo trecho por buen terreno y campo abierto hasta la cima del cerro. Melissa. Jane montaba su yegua baya, un regalo de Navidad del to Steven. A la sazn estaba viviendo el apasionado proceso de enamoramiento que tienen la mayora de las nias pberes con los caballos, y se la vea muy elegante sobre su .reluciente animal de pura raza. El fro le haba encendido las mejillas y la trenza de cabellos color de miel golpeaba alegremente la espalda a cada corcovo. Haba florecido en las pocas semanas transcurridas desde que Peter la haba visto por ltima vez y, con cierto temor y bastante orgullo, el padre advirti que se estaba convirtiendo rpidamente en una gran belleza. Peter montaba uno de los caballos de caza de Steven, un animal grande y que soportaba bien a su jinete, pero que deba esforzarse por mantenerse a la altura de la pareja voladora que bailaba delante de l. Al llegar a la cerca que rodeaba la cima Melissa- Jane desde el portn y, manejando su yegua con manos firmes, hizo que saltara. Las nalgas pequeas y redondas se levantaron sobre la silla al agacharse para saltar y terrones negros volaron desde los cascos. En cuanto estuvo del otro lado, se dio vuelta en su montura para observar a su padre. Peter comprendi: lo estaba midiendo. La cerca le pareci en seguida altsima y not que el terreno bajaba abruptamente. Haca casi dos aos que no andaba a caballo y era la primera vez que montaba ese animal...pero el caballo se prest a la prueba. Rozaron la cerca, aterrizaron torpemente, se bambolearon durante un momento muy largo, con Peter aferrado al pescuezo, mientras se vea ya en el suelo, ante los ojos crticos de su hija; 130

pero recobr el equilibrio, mantuvo alta la cabeza del animal y la pareja no se separ. -Un verdadero campen! -grit Melissa-Jane, riendo. Y cuando la alcanz, ella ya haba desmontado bajo el tejo de la cima y lo estaba esperando, formando nubecitas con su aliento en el aire difano y sereno. -En otros tiempos, nuestras tierras llegaban hasta la iglesia. Peter seal la distante aguja gris de piedra que pinchaba el cielo...y desde all casi hasta la parte alta de los barrancos. Se dio vuelta para sealar en la direccin opuesta. -S. -Melissa- Jane trenz su brazo con el de l y los dos siguieron parados bajo el rbol. -La familia debi vender cuando el abuelo muri. Ya me lo habas dicho. Y as debi ser. No est bien que una sola familia tenga tanto. Peter le lanz una mirada, sorprendido. -Dios me valga! Una comunista en la familial, Una serpiente en mi seno! Ella le apret el brazo. -No te asustes, pap. El plutcrata engredo es el to Steven. T no eres un capitalista...ni siquiera tienes empleo ya. Apenas lo termin de decir, la risa se interrumpi y pareci consternada. -Oh...no quise decir eso! Te juro que no! Haba pasado casi un mes desde el momento en que la renuncia de Peter haba sido aceptada por el Ministerio de Guerra, pero el escndalo an no haba perdido su virulencia. Los primeros himnos de gloria por el xito del golpe Delta de Thor slo haban durado unos pocos das. Los entusiastas editoriales, las primeras pginas enteramente dedicadas al caso, las primeras noticias en todos los canales de televisin, los efusivos mensajes de felicitacin de los dirigentes de los pases occidentales, el triunfo asombroso de Peter Stride y su grupito de hroes haban sido muy pronto seguidos de una nota discordante, un repentino resquebrajamiento de la admiracin. El gobierno racista de frica del Sur habra aceptado librar a los prisioneros antes del ataque. Uno de los secuestradores haba quedado con vida y haba muerto a consecuencia de heridas recibidas en el aeropuerto. y luego uno de los rehenes liberados, un periodista independiente que se haba ocupado de la convencin 131

mdica en Mauricio y estaba a bordo del avin secuestrado, public un relato sensacional, de primera mano, del episodio; y una docena de pasajeros confirmaron la aseveracin de que se haban odo los gritos del cuarto secuestrador, una mujer que peda a gritos misericordia, antes de ser ultimada por sus aprehensores. Un torrente de condenacin y de indignacin moral proveniente de la extrema izquierda del gobierno laborista se haba desatado en el parlamento en Westminster y haba encontrado eco entre los demcratas del congreso en Washington. La existencia misma de Thor haba sido cuestionada, indagada y condenada con superlativos. Los partidos comunistas de Francia y de Italia haban organizado marchas de protesta; la explosin de una granada de mano M. 2-una de las robadas por la banda Baader-Meinhoff de los cuarteles norteamericanos estacionados en Metz- en medio de la muchedumbre que sala del estadio de ftbol Parc des Princes, en Pars, haba dejado un saldo de un muerto y veintitrs heridos. Una llamada telefnica a las oficinas de "France Soir" hecha por un hombre que hablaba francs con acento extranjero hizo saber que esta nueva atrocidad era una venganza por el asesinato de cuatro militantes por un grupo de asesinos imperialistas. un principio las presiones para lograr el despido de Peter vinieron del Pentgono, y no hubo duda de que el doctor Kingston Parker estaba detrs de eso, aunque, como jefe de Atlas, nunca fue identificado, ya que el proyecto estaba rodeado del mximo secreto. Los medios de informacin empezaron a exigir que se hiciera una investigacin de todas las circunstancias que rodeaban a Thor. " ...Y si se comprueba que han existido irregularidades de tipo criminal en la conduccin de la operacin, que la persona o personas responsables sean sometidas a juicio por un tribunal militar o civil." Afortunadamente los medios no haban desentraado an todos los alcances del comando Atlas. Tan slo Thor era indagado: todava no se sospechaba la existencia de Mercurio o de Diana. Dentro del ministerio de guerra y en los gobiernos de Estados Unidos y Gran Bretaa haba habido mucha simpata y apoyo a Peter Stride...pero l haba facilitado las cosas a sus amigos y a s mismo presentando su renuncia. sta haba sido aceptada, pero la izquierda clamaba, exiga ms. Quera sangre: la sangre de Peter.

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Los grandes ojos color violeta de Melissa- Jane se llenaron de lgrimas de contrariedad. -No quise decir eso. Juro que no quise decirlo. -Hay una ventaja en estar sin empleo...Tengo ms para pasarlo con mi chica preferida. Le sonri, pero ella no afloj. -No creo ninguna de esas cosas horribles que estn diciendo. S que t eres un hombre de honor, pap. -Gracias. Peter sinti la punzada, la sensacin de culpa, la pena. Guardaron silencio un rato, de pie y juntos. Peter fue el primero en hablar. -De modo que quieres estudiar paleontologa? -dijo. -No. Eso era el mes pasado. He cambiado de idea. Ya no me interesan ms los huesos viejos. Quiero ser doctora: especializarme en nios. -Me parece bien -dijo Peter, cabeceando gravemente-. Pero hablemos un poco de huesos viejos. La era de los grandes reptiles. Los dinosaurios, por qu se extinguieron? -No pudieron adaptarse a un ambiente que estaba cambiando.fue la redonda respuesta de Melissa-Jane. Peter murmur: -Una idea como la del honor est anticuada en el mundo que vivimos. No? Vio el desconcierto, el sufrimiento en los ojos de ella, y se dio cuenta de que se internaba en terreno peligroso. Su hija amaba intensamente a todos los seres vivos, en especial a los seres humanos. A pesar de su edad, tena una conciencia poltica y social que se caracterizaba por una fe plena en los ideales nobles y la bondad y belleza esenciales de la humanidad. Ya habra tiempo en los aos venideros para la penuria de la desilusin. La expresin hombre o mujer de honor era el mximo elogio de Melissa-Jane. No importaba que ella lo aplicara a cualquiera de sus hroes o heronas presentes: el prncipe de Gales, o un cantante de canciones populares cuyo nombre Peter nunca poda recordar, o Virginia Wade, la ex campeona de tenis, o el profesor de ciencias que haba despertado el inters de Melissa-Jane por la medicina-

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Peter saba que deba estar agradecido por estar incluido en esta ilustre compaa. -Tratar de ser digno de la opinin que tienes de m. Se agach y la bes, sorprendido de la intensidad del cario que senta por esta mujer-nia. -Y ahora hace demasiado fro para seguir aqu parados, y Pat no nos va a perdonar si llegamos tarde al almuerzo. Hicieron sonar los cascos de los caballos sobre el empedrado de la cuadra de las caballerizas, cabalgando rodilla contra rodilla, y antes de desmontar Peter se dio el placer de abarcar con la mirada la casa que haba sido siempre su hogar, aunque ahora perteneciera, junto con el ttulo, a Steven, el hermano mayor, mayor por tres horas, pero mayor de todos modos. La casa estaba hecha de ladrillos rojos y tena un techo que al formaba una infinidad de ngulos imprevisibles. No era horrorosa por un margen sutil y lograba una especie de encanto misterioso. Peter nunca le haba envidiado la casa a Steven, que amaba la amplia construccin con algo que se pareca a la pasin. Tal vez el deseo de ser dueo de la casa y devolverle su antigua magnificencia fue el aliciente que incit a Steven a realizar el sobrehumano esfuerzo que se impone al residente britnico para defenderse de impuestos y restricciones socialistas si quiere reunir: algo que pueda llamarse una fortuna. Steven haba realizado ese esfuerzo y ahora Abbot's Yew se elevaba, inmaculada y querida, entre esplndidos jardines, y Sir Steven mantena un estilo de gran seor. Los negocios de Steven eran muy complicados, abarcaban muchos continentes, e incluso el cobrador de impuestos britnico debe haber sentido cierto desaliento. Peter haba abordado una vez el tema con su hermano mellizo, y Steven haba contestado sin inmutarse: -Cuando una ley es manifiestamente injusta, como es nuestro sistema de impuestos, el deber de un hombre honrado es esquivarla. -El anticuado sentido de justicia de Peter no aceptaba esta lgica, pero dej pasar la cosa. Era extrao que los dos hermanos hubieran seguido aquellos caminos, dado que Peter siempre haba sido el ms inteligente y la 134

familia hablaba del otro como "el pobre Steven". Nadie se sorprendi cuando Steven tuvo que abandonar Sandhurst el ltimo ao, en medio de turbios rumores, pero dos aos ms tarde Steven ya era millonario, mientras que Peter no era nada ms que un segundo teniente desconocido en el ejrcito britnico. Peter sonri sin amargura al recordar esto. Siempre haba tenido especial cario a su hermano mayor, aunque en este momento sus pensamientos se vieron interrumpidos y sus ojos captaron la superficie bruida del elegante automvil plateado que se haba detenido en la cuadra de las caballerizas. Era uno de esos Mercedes Benz alargados, favoritos de las estrellas "pop", los petroleros rabes y los jefes de Estado. El chofer tena un uniforme azul marino y estaba muy ocupado frotando la refulgente superficie para que fuera aun ms refulgente. Ni siquiera Steven tena aficin a esta clase de transporte, y Peter sinti una leve curiosidad. Los huspedes de Abbot's Yew eran siempre interesantes. Steven Stride no se interesaba en nadie que no tuviera poder, dinero o talentos excepcionales. Detrs del Mercedes 00 haba un vehculo de dimensiones ms modestas; el auto era negro y los hombres que lo ocupaban tenan las caras cerradas, ptreas que los sealaban como guardaespaldas. Melissa-Jane gir las pupilas al ver el automvil. -Otro plutcrata engredo, supongo -murmur. Era la frase favorita con que expresaba su total desaprobacin, y representaba cierto avance sobre alguna palabra de slang que la haba precedido, pens Peter mientras ayudaba a su hija a aflojar la montura y frotar los caballos. Luego se internaron en el rosedal, del brazo, y entraron riendo al saln principal. -Peter! Me alegro de verte! Steven se acerc a saludarlos. Era tan alto como su hermano, y en un tiempo haba sido igualmente delgado, pero la buena vida haba dilatado su cuerpo y, al mismo tiempo, las preocupaciones del hombre de negocios profesional haban encanecido sus sienes y puesto hebras de plata en el bigote. La cara no era exactamente una reproduccin de la de Peter: era ms carnosa y rubicunda, pero la semejanza de los mellizos segua siendo muy marcada. En este momento, su cara estaba animada por el placer. -Cre que te habas roto el cogote!.

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Steven cultivaba cuidadosamente la manera tosca del hidalgo rural a fin de ocultar su inteligencia rpida y aguda. Volvindose hacia Melissa-Jane la abraz con un dejo de placer incestuoso. -Cmo se ha portado Florence Nightingale? -Es adorable, to Steven. Nunca podr terminar de darte las gracias. -Peter, querra que conocieras a una dama muy encantadora... La dama haba estado hablando con Patricia Stride, la mujer de Steven, y ahora se dio vuelta. El sol invernal que entraba por las ventanas salientes detrs de ella la rodeaba con una tenue aura romntica. Peter tuvo la impresin de que la tierra se haba movido bajo sus pies, que un puo de hierro le apretaba las costillas, oprimiendo su respiracin e inhibiendo la accin del corazn. Reconoci a la mujer inmediatamente por la fotografas que haba visto en los archivos oficiales durante el prolongado secuestro y el subsiguiente asesinato de su marido. Al parecer, en un determinado momento los secuestradores haban cruzado el canal con su vctima y Thor haba pasado a condicin Alfa por casi una semana. Peter haba estudiado las fotografas, extradas de una docena de fuentes distintas, pero incluso los retratos favorecedores de Vogue y Jours de France no haban sido capaces de captar el esplendor de la mujer. Sorprendentemente, not en los ojos de la mujer el brillo inmediato del reconocimiento. No hubo cambio en la expresin, pero el fuego verde esmeralda de sus ojos se incendi un breve instante. Peter no dud que lo haba reconocido y, al acercarse a ella, advirti que era alta, aunque las armoniosas proporciones de su cuerpo no lo haban dejado ver en el primer momento. La falda era de un vaporoso tejido de lana que moldeaba las piernas largas y fuertes de bailarina. -Baronesa: permtame que le presente a mi hermano. El general Stride. -Cmo est usted, general? Su ingls era casi perfecto; la voz era baja y ronca. El tenue acento extranjero era muy atrayente, aunque pronunciaba la

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palabra general marcando notoriamente cada una de las tres slabas. -Peter: la baronesa Altmann. Los cabellos negros, brillantes y espesos, estaban tirados hacia atrs austeramente, y la lnea de la frente formaba un pico de viuda en el centro, subrayando los altos pmulos eslavos y la inmaculada perfeccin de la piel, pero la mandbula era demasiado cuadrada y fuerte para una belleza, y el trazo de la boca era firme y arrogante. Magnfica, pero no bella, y Peter se sinti fuertemente atrado. El sentimiento total, arrebatador, que haca veinte aos no experimentaba. Reuna todo lo que l ms admiraba en una mujer. El cuerpo era el de un atleta entrenado. Bajo la seda color perla de la blusa los brazos estaban delicadamente esculpidos por los msculos flexibles, la cintura era angosta, los pechos muy pequeos y sin sostn: la hermosa forma se dejaba ver claramente a travs de la tela delgada, la piel limpia y levemente tostada por el sol brillaba de salud y de atentos cuidados. Todo esto aumentaba el inters de Peter. Sin embargo, la parte ms importante de la atraccin que senta se originaba en su propia mente. l saba que sta era una mujer de fuerzas y logros extraordinarios, lo cual para l era un puro afrodisaco, y de ella emanaba un aire de ser inalcanzable. Los ojos regios se burlaban de su evidente masculinidad con la actitud remota e inalcanzable de una reina o una diosa. Pareca sonrer interiormente, una sonrisa protectora y fra por la admiracin de l, que ella pensaba que le era debida y nada ms. Sin demora. Peter pas revista lo que saba de la mujer. Al principio haba sido secretaria particular del barn y, en plazo de cinco aos, se haba vuelto indispensable para l. El barn haba reconocido su habilidad y la haba elevado rpidamente hasta la junta de directores, primero a algunas de las comisiones subsidiarias y, despus, al grupo central. Cuando la fuerza fsica del barn empez a declinar en su lucha contra un cncer inexorable, su confianza en ella aument, y esta confianza estuvo bien merecida, como demostraron los hechos. Esta mujer diriga un complejo imperio de fuertes compaas industriales, de corporaciones electrnicas y de armamentos, de empresas 137

bancarias, navieras e inmobiliarias como el hijo que l nunca haba tenido. Al casarse con ella tena cincuenta y ocho aos, casi treinta aos mayor que su mujer, que result ser una esposa perfecta, adems de un excelente socio comercial. La baronesa haba reunido y haba entregado personalmente la cuantiosa suma exigida por los raptores, pese a las recomendaciones de la polica francesa. Haba ido a encontrarse con los despiadados secuestradores sola y sin custodia. Y cuando le devolvieron el cuerpo horriblemente mutilado, llor por l, lo enterr y continu dirigiendo su imperio heredado con una visin y una fuerza que sobrepasaban en mucho a sus aos. Tena veintinueve aos. No, eso haba sido dos aos antes, record Peter, mientras se inclinaba para besarle la mano, rozando apenas los dedos tersos y frescos con sus labios. Deba tener treinta y un aos ahora. Llevaba un solo anillo en el anular, un solitario, una piedra no demasiado grande, de unos seis quilates, pero de un fuego y una blancura tan perfectos que pareca dotado de vida propia. Era la joya de una mujer inmensamente rica y de un gran estilo. Al enderezarse, Peter se dio cuenta de que ella lo estaba midiendo tan cuidadosamente como l la haba medido a ella. Tuvo la impresin de que nunca iba a poder ocultar algo a aquellos ojos oblicuos, de color esmeralda, pero devolvi la mirada con firmeza, consciente, sin suficiencia, de que poda soportar el escrutinio; sin embargo. an estaba intrigado, con la certidumbre de que ella lo haba reconocido. -Su nombre ha aparecido mucho en los diarios estos ltimos tiempos -dijo la mujer, como si quisiera justificarse. Haba diecisis personas para el almuerzo, incluyendo los tres hijos de Steven y Melissa-Jane. Fue un almuerzo tranquilo y cordial, pero la baronesa estaba sentada a cierta distancia y Peter no pudo hablarle directamente; y aunque se esforz por seguir su conversacin, la voz era baja y se diriga casi siempre a Steven y al director de un diario, que estaban sentados a su lado. Peter debi esforzarse por eludir la atencin incesante de una rubia bonita pero atolondrada a su izquierda. Era una estrella menor de cine, que se haba casado bien y se haba divorciado mejor. Pat Stride la haba elegido. La cuada de Peter era infatigable en sus esfuerzos por 138

encontrar una reemplazante apropiada de Cynthia. Doce aos de sucesivos fracasos no la haban desalentado en lo ms mnimo. Peter tuvo tiempo de notar que, aunque la baronesa se llev una o dos veces la copa de vino a los labios, el nivel del lquido no descendi y la comida en el plato slo fue picoteada. Aunque Peter la observaba disimuladamente, la baronesa no mir ni una sola vez en direccin a l. Pero en el momento en que el se levantaran para tomar el caf, fue directamente y sin afectacin a su encuentro. -Steven me dice que hay ruinas romanas en la propiedad -dijo. -Se las puedo mostrar. Es un paseo encantador a travs del bosque. -Gracias. Antes tengo que hablar de negocios con Steven...Podramos encontrarnos a las tres? Se haba cambiado de ropa. Tena puestas una falda suelta y una chaqueta de tweed, que habran hecho parecer ms gruesa a una mujer ms baja o ms carnosa, y botas altas del mismo color: marrn con reflejos lilas. Debajo tena una tricota de cachemira de cuello alto y una bufanda de la misma lana le colgaba por la espalda. Un sombrero de ala ancha, con una pluma de color vivo en la cinta, estaba bajado sobre los ojos. Caminaba en silencio, con las manos hundidas en los grandes bolsillos de su chaqueta, sin tomar ninguna medida por proteger a sus suntuosas botas del barro, las espinas y la brea hmeda. Se mova con la fluida elegancia de sus largas piernas, a partir de las caderas, de modo que los hombros y la cabeza parecan flotar al lado de Peter, a un nivel casi igual al de l. De no haber sido una dirigente en el mundo de las finanzas y la industria, esta mujer hubiera podido ser una gran modelo, pens Peter. Tena el talento de lograr que la ropa pareciera importante y elegante, pese a tratarla con indiferencia. Peter respet su silencio, contento de marchar a su lado, mientras atravesaban los oscuros bosques que goteaban y olan a hojas descompuestas y lluvia fra, entre robles pelados y cubiertos de moho, que parecan suplicar al cielo purpreo y gris con sus artrticos miembros muy altos. Salieron a terreno abierto y no se detuvieron ni una sola vez, aunque el camino era empinado y el suelo de tierra blanda. 139

Ella respiraba profundamente, aunque de modo regular, y la cara slo se haba coloreado lo bastante para favorecer los prominentes pmulos eslavos. "Esta mujer est en ptimas condiciones fsicas", pens Peter . -Aqu estn. -Peter indic la zanja que circundaba la cumbre de la colina, apenas visible y cubierta de hierba. -No son muy impresionantes estas ruinas...pero no quise prevenirla. Ella sonri. -He estado antes aqu -dijo con su atrayente voz ronca. -Bueno...Es un buen comienzo. Los dos nos hemos trampeado en este primer encuentro -dijo Peter, bromeando. -He venido directamente de Pars -explic ella-. Ha sido bastante molesto. El negocio que deba tratar con Sir Steven se hubiera podido arreglar por telfono en cinco minutos. Lo que yo quera tratar con usted slo se puede hacer cara por cara...-se corrigi inmediatamente- ...Perdn! ...cara a cara. Un lapsus extrao. Steven haba insistido extraamente en que Peter deba pasar el fin de semana en Abbot's Yew, y sin duda era parte en este encuentro. -Me siento muy halagado por el inters de una mujer tan bonita... Ella frunci el ceo y, con un gesto cortante, interrumpi el tonto cumplido. -Hace poco tiempo la seccin Narmco del consorcio de Aceros Seddler le ofreci a usted la direccin de la Divisin de Ventas -dijo ella. Peter asinti con un gesto. Desde el momento en que el Ministerio de Guerra haba aceptado su renuncia, haba habido varios ofrecimientos. -Las condiciones del cargo ofrecido eran excepcionalmente generosas. -Es verdad. -Prefiere usted tal vez el claustro acadmico? -pregunt ella y, aunque la expresin de Peter no cambi, qued sorprendido. No era posible que ella estuviera enterada del ofrecimiento de una ctedra de historia militar contempornea que le haba hecho una importante universidad de Estados Unidos, ofrecimiento que l segua considerando, sin llegar a ninguna decisin. 140

-Hay algunos libros que quiero leer y escribir. -dijo Peter. -Libros. Usted tiene una coleccin importante. He ledo los libros que usted ha escrito. Es usted un ser contradictorio, general Stride. Un hombre de accin directa y, al mismo tiempo, con profundas convicciones filosficas en el terreno poltico y social. -A veces no me entiendo -dijo Peter, sonriendo-. De tal modo que...qu posibilidad puede tener usted de entenderme? Ella no respondi a la sonrisa. -Buena parte de lo que usted escribe coincide con mis propias convicciones. En lo que a la accin se refiere, si yo fuera hombre y estuviera en su posicin, es probable que hubiera actuado como usted actu. Peter se puso tieso, molesto por la alusin a su asalto al avin 070. Una vez ms, ella adivin instintivamente lo que ocurra. -Me refiero a toda su carrera, general. De Chipre a Johannesburgo, incluyendo Irlanda. La tensin de l disminuy un poco. -Por qu rechaz usted el ofrecimiento de Narmco? pregunt la mujer. -Porque se me present con el supuesto no expreso de que yo no poda rechazar. Porque los trminos eran tan generosos que a mis narices lleg un olor extrao, poco satisfactorio. Porque creo que se me habra pedido que realizara tareas de acuerdo con la reputacin que, al parecer, he adquirido desde el asalto al avin 070. -Cul es esa reputacin? Se inclin un poco hacia l y Peter aspir su peculiar aroma: la forma en que actuaba el perfume sobre aquella piel, suave como un ptalo y calentada por el esfuerzo fsico. Un leve olor de azahares y de mujer madura, limpia y sana. Se sinti turbado sexualmente y dese inoportunamente tocarla, percibir el calor y la tersura de esa piel. -La de un hombre que hace componendas, tal vez. -Qu imagin usted que se le iba a pedir que hiciera? Esta vez fue l quien se encogi de hombros. -Tal vez llevar sobornos a mis ex colegas del comando de la OTAN, para inducirlos a considerar con buenos ojos los productos de Narmco. 141

-Por qu imagin usted eso? -En un tiempo he sido oficial con capacidad de decisin en ese comando. Ella se apart de Peter y contempl los peculiares verdes del paisaje ingls invernal, los campos y los pastizales simtricos, los oscuros polgonos y tringulos de bosques y setos. -Sabe usted que, por intermedio de las Industrias Altmann y otras compaas, yo controlo la mayora de las acciones en el consorcio de Aceros Seddler y, naturalmente, en Narmco? -No -reconoci Peter-; pero no puedo decir que me sorprenda. -Saba usted que el ofrecimiento que le hizo Narmco provena de m directamente? Esta vez l no dijo nada. -Tiene usted razn, por supuesto. Sus contactos con los niveles ms altos de la OTAN y los altos mandos de Gran Bretaa y Estados Unidos deban devolver cada cntimo del descomunal salario que se le ofreci. En cuanto a los sobornos -sonri de repente. La cara cambi enteramente, pareci mucho ms joven, llena de una picarda y de una cordialidad que l no haba sospechado- ...vivimos en una sociedad capitalista, general. Es ms apropiado hablar de comisiones y porcentajes de agentes. Le devolvi la sonrisa sin darse cuenta, no por lo que la mujer estaba diciendo, sino porque su sonrisa era irresistible. -De todos modos. le doy mi palabra de honor que nunca se le habra solicitado que ofreciera o llevara...no, despus de las indiscreciones de Lockheed las cosas han cambiado. Nunca se podr rastrear algn procedimiento indecoroso en relacin a Narmco y, por supuesto, a los hombres que estn en puestos dirigentes. En todo caso, nunca en relacin con usted. -Todo esto es terico ahora -dijo Peter-. El ofrecimiento ha sido rechazado. -No estoy de acuerdo, general Stride. -El ala del sombrero le cubra los ojos, que miraban el suelo. -Espero que, cuando haya odo lo que yo esperaba lograr, vuelva usted a considerar la eleccin. Comet el error de mantenerme alejada, para empezar, confi en la generosidad del ofrecimiento, en su capacidad de persuasin. Por lo general no me equivoco de una manera tan radical con la gente... -levant la mirada, sonri de nuevo, tendi 142

un brazo y lo toc. Los dedos eran, como los miembros, largos y esbeltos, delicadamente ahusados, y las uas. muy simtricas, estaban barnizadas en un tono rosado, sensual. Sigui hablando sin retirar la mano del brazo de Peter. -Mi marido era un hombre extraordinario. Un hombre de vasta visin, fuerte y compasivo. Por eso lo torturaron y lo mataron...-la voz baj hasta convertirse en un murmullo sordo- ...lo mataron en la forma ms abyecta. Dej de hablar, pero no hizo ningn intento de apartar la cara. No tena vergenza de las lgrimas que le llenaban los ojos pero que no bajaron de los prpados. Ni pestae siquiera y fue Peter el primero en apartar la mirada. Entonces ella movi la mano, deslizndola hasta el codo de Peter, acercndose hasta rozarle la cadera con la suya. -No tardar en llover-dijo. La voz sonaba normal y controlada-. Deberamos bajar. Cuando emprendieron la marcha, ella sigui hablando. -Los monstruos que hicieron eso a Aaron quedaron en libertad, mientras una sociedad impotente se limitaba a contemplar lo que ellos hacan. Una sociedad que ha renunciado sistemticamente a defenderse contra el prximo ataque. Norteamrica ha desmantelado prcticamente su sistema de espionaje y lo que queda est tan maniatado y expuesto que carece de todo poder. Gran Bretaa slo se ocupa de sus problemas particulares, como todos nosotros en el resto de Europa...no hay un enfoque internacional de un problema que tiene alcances internacionales. Atlas ha sido una concepcin excelente, aunque limitada por el hecho de ser una fuerza que slo se puede usar como respuesta a un ataque, y aun as slo en determinadas circunstancias. Sin embargo, si ellos llegan a sospechar que existe, los voceros de la izquierda se agruparn para deshacerlo, como una jaura de hienas. Le apret un poco el brazo y le lanz una grave mirada de reojo con sus ojos color esmeralda. -S, general. Estoy enterada de la existencia de Atlas...pero no me pregunte cmo lo s. Peter no dijo nada y los dos entraron en el bosque, pisando con cautela, pues la senda era empinada y resbaladiza.

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-Despus de la muerte de mi marido empec a pensar mucho en la forma en que se podra proteger al mundo que conocemos, mientras nos mantengamos dentro de las leyes que fueron creadas para eso. Junto con las Industrias Altmann yo he heredado un vasto sistema de informaciones y recoleccin de datos, que naturalmente est orientado segn puntos de vista comerciales e industriales... Sigui hablando con aquella voz baja, intensa, que a Peter le resultaba hipntica, describiendo la manera en que haba usado poco a poco su inmensa fortuna y su influencia para pasar fronteras cerradas a la gran mayora y obtener una visin general del nuevo mundo de la violencia y la intimidacin. - ...No he estado atada por obstculos como los que tiene INTERPOL, trabado por reglamentos suicidas que le impiden intervenir en cualquier asesinato que tenga motivaciones polticas. Tan slo cuando fui capaz de ir ms all me vi frente al mismo estado de nimo autodestructivo que se disfraza de democracia y libertad individual. En dos ocasiones fui capaz de prever un golpe terrorista y avisar a las autoridades, pero la intencin no es un crimen, me dijeron, y los culpables fueron escoltados con toda clase de seguridades hasta la frontera y dejados en libertad, a fin de que se prepararan, casi abiertamente, para el prximo golpe. El mundo tiene que esperar y agacharse a la espera del nuevo golpe, pues no puede dar un golpe previo para impedirlo, y cuando ste llega todos estn trabados por confusas responsabilidades nacionales y por el complicado concepto de la fuerza mnima -la baronesa se interrumpi- ...pero usted ya sabe todo esto. Ha escrito ampliamente sobre este tema. -Es muy interesante que alguien lo repita. -Llegar muy pronto a la parte interesante...Pero ya casi hemos llegado a la casa. -Venga -usted conmigo -le dijo Peter, y la llev ms all de los establos hasta el pabelln donde estaba la piscina. La superficie de la piscina de agua caliente exhalaba humo y las exuberantes plantas tropicales contrastaban extraamente con la escena invernal fuera de las paredes de vidrio. Se sentaron uno junto al otro en un asiento movible, lo bastante cerca como para poder hablar en voz muy baja, pero el tono intenso de la conversacin haba quedado interrumpido. La 144

baronesa se quit el sombrero, la bufanda y la chaqueta y los arroj sobre el silln de mimbre que tena delante, suspirando en el momento de recostarse sobre los almohadones. -Entiendo por lo que me dice Sir Steven que l desea que usted ingrese en el Banco. -Lo mir de reojo. -Debe de ser incmodo que a uno lo busquen en tal forma. -Creo que no tengo la reverencia por el dinero que tiene Steven. -Es un gusto que se adquiere rpidamente, general Stride dijo ella-. Un gusto que puede convertirse en un vicio. En ese momento los hijos de los dos hermanos Stride llegaron en medio de un tumulto de gritos y risas que slo se moder un poco cuando advirtieron que Peter y la baronesa estaban en la hamaca. El hijo menor de Steven, con un traje de bao que dejaba ver su gordura infantil, y que llevaba frenos de plata en los dientes delanteros, gir los ojos en direccin a ellos y susurr a MelissaJane, en forma de aparte teatral: -Je t'aime, ma chrie. El acento era increblemente malo y provoc un silbido de rechazo y un empujn en las nalgas que lo lanz a las profundidades de la piscina. La baronesa sonri. -Su hija es muy protectora -se volvi levemente para ver la cara de Peter- ...o no son nada ms que celos? Sin esperar respuesta, volvi a formular otra pregunta. Con el fondo sonoro de los gritos y los chapaleos, Peter crey no haber odo bien. -Qu ha dicho usted? -pregunt cautelosamente, consciente de que la expresin de su cara no haba revelado nada. Ella repiti. -Le dice a usted algo la palabra "Califa"? Peter frunci levemente el ceo, fingiendo reflexionar, mientras su memoria retroceda hasta los tremendos segundos del mortal combate, de humo, llamas y tiroteo, hasta la mujer de camisa roja que gritaba: "No nos mates. Califa dijo que no bamos a morir! Califa..." Y sus propias balas haban puesto punto final a todo, deshaciendo la boca abierta: La palabra lo haba estado rondando 145

desde entonces, y l haba tratado de interpretarla en mil formas, buscando sentido y significacin, considerando la posibilidad de haber odo mal. Ahora supo que haba odo bien. -Califa? -pregunt, sin saber por qu motivo lo negaba...tal vez porque le pareca fundamental mantener algo en reserva, algo que no fuera arrastrado por la presencia y la personalidad de esta mujer-. Es un ttulo mahometano...Creo que, literalmente, significa "heredero de Mahoma", el sucesor del profeta. -S -dijo ella con impaciencia-. Es el ttulo que se da a un jefe civil y religioso. Pero...ha odo usted alguna vez que se lo use como un nombre en clave? -No. Lo lamento. Nunca lo he odo. Qu significado tiene? -No estoy segura. Incluso mis propias fuentes son inciertas y confusas en este punto. Suspir y los dos contemplaron en silencio a Melissa- Jane. La jovencita haba estado esperando que Peter le prestara atencin y, cuando ste lo hizo, corri gilmente por el trampoln y se zambull, ligera como una golondrina que vuela, practicando un ntido salto ornamental y sumergindose sin formar ni una onda, para emerger luego con los hermosos cabellos claros sobre la cara, buscando la aprobacin de su padre. -Es una criatura preciosa -dijo la baronesa-. Yo no tengo hijos. Aaron quera un hijo varn...pero no vino. Haba real tristeza en los ojos verdes, una tristeza que ella se apresur a esconder. Del otro lado de la piscina Melissa-Jane sali, envolvi rpidamente una toalla alrededor de sus hombros y se cubri el pecho, ya bastante desarrollado, pero tan reciente que an era para ella un motivo constante de turbacin y de tmido orgullo. -Califa -record Peter a la baronesa con voz tranquila. Ella se volvi hacia l. -O ese nombre por primera vez hace dos aos, en circunstancias que nunca podr olvidar -vacil- ...Puedo dar por supuesto que usted est plenamente enterado de las circunstancias que rodearon al secuestro y asesinato de mi marido? No deseo repetir esa horrenda historia...a menos que sea necesario. -La conozco -dijo Peter. -Entonces sabe usted que yo entregu personalmente la suma exigida. 146

-S. -La cita era en un aerdromo abandonado cerca de la frontera de Alemania Oriental. All me estaban esperando en un avin pequeo, un bimotor sovitico de reconocimiento con insignias por todos lados. Peter record el planeamiento meticuloso y el equipo especial que se haba utilizado en el secuestro del 070. Todo concordaba. -Haba cuatro hombres enmascarados. Hablaban ruso. Mejor dicho: dos de ellos hablaban ruso. Los otros dos no abrieron la boca. Era un ruso incorrecto... Peter record que la baronesa hablaba ruso y otros cinco idiomas. Esta mujer provena de la Europa Central. Peter lament en este instante no haber estudiado ms detenidamente su prontuario. El padre se haba escapado con ella de su Polonia natal cuando era una nia de corta edad. -Es casi evidente que el avin y los rusos estaban puestos all para cubrir la identidad real -dijo ella-. Estuve algn tiempo con esos hombres. Haba llevado cuarenta y cinco millones de francos suizos para entregarles y pese a que los billetes estaban en denominaciones grandes, el paquete era abultado y demasiado pesado para llevarlo a bordo de ese avin. Despus de los primeros minutos, cuando se dieron cuenta de que no haba detrs de m ninguna escolta policial, se dejaron ir e hicieron chistes entre ellos cuando se cargaba el fardo de dinero. La palabra califa se us en la versin inglesa dentro de una frase rusa que podra traducirse aproximadamente como Tiene razn de nuevo. Y la respuesta fue: "Califa siempre tiene razn". Tal vez el hecho de haber usado la palabra en ingls hizo que me quedara grabada tan claramente... Se interrumpi de nuevo. En los ojos verdes se vea una tristeza desnuda, desamparada. -Avis usted a la polica? -pregunt Peter en voz baja. La joven mujer mene la cabeza. -No. Y no s por qu no lo hice. Hasta el momento haban demostrado ser muy incapaces. Me senta furiosa, deprimida y desconcertada. Acaso haba decidido ya que lo mejor era actuar por mi cuenta...Era todo lo que poda hacer. -Fue la nica vez que oy usted el nombre? -le pregunt.

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Ella no contest en seguida. Contemplaron a los nios que jugaban: pareca fantstico estar hablando de la fuente del mal en esas circunstancias, con el fondo bullicioso de risas infantiles y alegra inocente. Cuando la baronesa contest, haba cambiado completamente de direccin. -Haba sobrevenido esa tregua en el movimiento terrorista internacional. Los norteamericanos, al parecer, controlaban el problema de los secuestros de aviones gracias al acuerdo con Cuba y las rigurosas inspecciones del trnsito areo. La campaa exitosa contra la rama del IRA en este pas, la incursin de Entebbe y la operacin de los alemanes en Mogadiscio fueron celebradas como victorias definitivas. Todo el mundo empez a felicitarse por haber vencido al enemigo. Los rabes estaban demasiado ocupados con la guerra del Lbano y con sus rivalidades internas. El peligro pareci haber pasado. -Mene de nuevo la cabeza. -Pero el terrorismo es una industria en expansin: hay aqu menos riesgos que en la financiacin de una pelcula de gran presupuesto. Las probabilidades de xito de una accin terrorista llegan al sesenta y siete por ciento: es algo probado. Las inversiones de capital son mnimas, las ganancias en dinero y publicidad son colosales, los resultados son inmediatos...y la adquisicin de poder es incalculable. Incluso en el caso de un fracaso total, sigue en pie para los participantes una probabilidad de sobrevivir superior al cincuenta por ciento. -Sonri de nuevo, pero sin alegra y sin cordialidad. -Cualquier hombre de negocios se lo puede decir: el terrorismo es ms provechoso que el mercado de valores. -S, pero hay un punto en contra de este negocio: es llevado a cabo por aficionados -dijo Peter- ...o por profesionales enceguecidos por el odio o deformados por intereses provincianos y objetivos de corto alcance. Ella se volvi hacia l, girando en la hamaca de lona, sentndose sobre las largas piernas trenzadas en esa forma complicada en que las cruzan las mujeres, una forma impracticable para los hombres. -Usted ve ms que yo, Peter -se interrumpi-. Perdn. Pero "general Stride" es demasiado largo y tengo la sensacin de conocerlo desde hace mucho. 148

La sonrisa era ahora fugaz, pero cordial. -Me llamo Magda -prosigui- ...acepta usted llamarme as? -Gracias, Magda. -Bien. -Volvi a reanudar el hilo de la conversacin. -El negocio est en manos de aficionados, pero es demasiado bueno para que lo siga estando. -Ha entrado Califa en el juego -dijo Peter, adivinando. -Es el rumor que me ha llegado; por lo general, no hay nombres. Slo me entero de que hay una reunin en Atenas, o en Amsterdam, o en Berln oriental, o en Adn...Una sola vez he odo el nombre "Califa". Pero si ese hombre existe, debe ser uno de los ms ricos del mundo y muy pronto ser uno de los ms poderosos. -Un hombre solo? -pregunt Peter. -No lo s. Tal vez sea un grupo de hombres. Tal vez...sea un gobierno. Rusia, Cuba, uno de los pases rabes...nadie lo sabe hasta ahora. -Y los objetivos? -En primer lugar, dinero. Medios para alcanzar los objetivos polticos. Y finalmente poder. Slo el poder. -Magda Altmann se detuvo e hizo un gesto de contrariedad por sus propias palabras.Esto es un trabajo de adivinanzas una vez ms. Son mis adivinanzas, que se basan tan solo sobre hechos pasados. Ahora cuentan con dinero, provisto por la OPEP y...por mi, entre otros. Ahora l o ellos han iniciado el trabajo sobre sus objetivos polticos: un blanco fcil al comienzo. Un gobierno como el sudafricano que representa los intereses de una minora racista y no cuenta con la aprobacin de sus poderosos aliados. El golpe tena que salir bien. Habran ganado una nacin entera, un pas rico en minerales...al precio de una docena de vidas. Incluso en caso de no conseguir el premio principal, haba un premio consuelo de cuarenta toneladas de oro puro. Es un buen negocio, Peter. Debi haber tenido xito. Ya haba tenido xito. Los pases occidentales ya estaban poniendo presin sobre las vctimas y las forzaron a aceptar las imposiciones...Fue un golpe de prueba y habra funcionado a la perfeccin...de no haber sido por un solo hombre. -Tengo miedo -dijo Peter en voz baja-. Nunca he tenido tanto miedo en mi vida.

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-S. Yo tambin, Peter. He tenido miedo a partir del instante en que son aquel telfono en la noche y se llevaron a Aaron. Y cuanto ms s, ms miedo tengo. -Qu va a pasar ahora? -No lo s...Pero el nombre que ha elegido tiene resonancias de megalomana. Tal vez sea un hombre con ambiciones de dominio universal y divino -abri las manos, finas y angostas, y el diamante refulgi con sus fuegos blancos- ...No podemos sondear la mente de un hombre capaz de embarcarse en tal empresa. Probablemente cree que lo est haciendo por el bien final de la humanidad. Tal vez quiera atacar a los ricos reuniendo una gran fortuna para destruir al tirano universal, liberar a la humanidad hacindola esclava del terror. Tal vez trate de enderezar los males del mundo mediante la crueldad y la injusticia. Le toc de nuevo el brazo. Esta vez la fuerza de los largos dedos sorprendi a Peter. -Debe usted ayudarme a encontrarlo, Peter. Quiero poner todo lo que tengo en esta cacera. No reservar nada: todo mi dinero y mis influencias estn a su disposicin. -Me elige usted por creer que he asesinado a una mujer prisionera y herida? -pregunt Peter-. Son esas mis credenciales? Ella se apart un poco y le clav la mirada de sus ojos levemente asiticos. Luego los hombros se agobiaron imperceptiblemente. -Est bien: eso es parte de la cosa. Pero slo una pequea parte. Usted sabe que yo he ledo todo lo que usted ha escrito y debe darse cuenta de que lo he estudiado muy atentamente. Usted es el mejor hombre de que dispongo y, adems, ha demostrado que su dedicacin a la causa es absoluta. S que tiene usted la fuerza, la capacidad y la dureza necesarias para encontrar a Califa y destruirlo...antes de que nos destruya a nosotros y al mundo que conocemos. Peter miraba en su interior. Haba credo que la bestia tena mil cabezas y que, por cada cabeza cortada, otras mil iban a crecer...Pero ahora, por primera vez, imagin la forma completa de la bestia, que segua en acecho, que todava estaba en la penumbra, pero que tena una sola y nica cabeza. Quizs esa cabeza, despus de todo, fuera mortal. 150

-Me ayudar usted, Peter? -pregunt ella. -Usted ya sabe que lo har -contest l tranquilamente-. No tengo eleccin. Se deslizaba en medio de los brillantes reflejos del sol sobre los campos nevados, de blancura inmaculada, practicando sus giros con fluida elegancia, grabando cada giro con una limpia salpicadura de nieve, descendiendo la pendiente de la montaa en una intrincada danza de movimientos entrelazados. Tena un traje gris perla, ajustado, con un borde negro en los hombros y los puos y en los pies llevaba unos relucientes Heierling negros sobre los esques Rossignol, largos y angostos, de los esquiadores profesionales. Peter iba detrs de ella, esforzndose por no perder demasiado terreno, pero sus giros eran pesados, carecan del impulso ingrvido que, con cada figura, haca ganar a Magda una pequea ventaja. El alazn corra como un ciervo viejo; la yegua, como un cervatillo que acaba de despertar. Kipling los haba descrito. Cuando entraron en el bosque, ella ya estaba varios centenares de metros delante de l. La senda estaba marcada por la sombra de los pinos y el hielo escarchado cruja bajo los esques de Peter cuando doblaba las angostas esquinas con peligrosa velocidad. Ella siempre se mantena adelante, revoloteando como un insecto plateado sobre sus largas piernas, equilibrando con las nalgas la tenue cintura, balancendose rtmicamente en las vueltas, haciendo un admirable equilibrio sobre una sola pierna cuando la senda helada no dejaba espacio, surgiendo de nuevo, recta y veloz, adaptndose a la direccin del viento. Su leve risa llegaba hasta Peter, empeado en perseguirla. Hay ciertas destrezas que hay que aprender en la infancia; record que era polaca, que probablemente haba empezado a esquiar antes de ser destetada, y reprimi la llamarada de resentimiento que siempre senta al ser superado por otro ser humano, particularmente por la mujer que se estaba convirtiendo en su obsesin dominante.

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Volvi a dar una vuelta empinada, metros de nieve a su derecha y las copas de unos pinos cercanos a su izquierda y a su misma altura: as de empinado era el descenso de la montaa en el valle. Pas junto a unos carteles que advertan la presencia de hielo y lleg a un puente de madera encerada, opalescente por efectos del hielo verdoso. Sinti perder el control al golpear la dura y pulida superficie. El puente estaba tendido sobre un precipicio oscuro y profundo, donde se vea una cascada congelada, fijada a las rocas negras de la montaa por sus propios carmbanos, crueles como clavos de la crucifixin. Si intentaba bordear el puente o vadear la traicionera corriente era invitar al desastre; retroceder defensivamente lo habra arrojado contra las recias barandas de madera. En el instante en que apuntaba hacia el angosto puente, Peter salt, haciendo tal esfuerzo que los huesos de sus pantorrillas se hundieron en el relleno de sus botas. Lanzando un grito de terror y de jbilo atraves el lugar y aterriz riendo, aunque el corazn le golpeaba las costillas y la respiracin igualaba el rugido del viento en sus orejas. Ella lo estaba esperando en el punto en que la senda se abra para el descenso por los declives inferiores. Se haba puesto las antiparras sobre la cabeza, se haba quitado los guantes y haba plantado los dos palos en la nieve, a un lado. -Nunca sabr usted hasta qu punto me hada falta esto. Haba volado a Zurich esa maana en su avin particular, un jet Lear. Peter haba llegado en un vuelo de Swissair desde Bruselas y los dos haban ido hasta all en auto. -Sabe usted lo que querra, Peter? -Dgamelo dijo l. -Querra poder tomarme todo un mes, treinta das gloriosos en que podra hacer lo que quiero. Ser una mujer comn, ser como otras personas y no sentirme culpable ni un solo momento. Slo la haba visto en tres ocasiones en las seis semanas transcurridas desde el primer encuentro en Abbots Yew. Tres encuentros muy breves y, en opinin de Peter, insatisfactorios. Una vez haba sido en las nuevas oficinas de l en la sede de la Narmco en Bruselas, otra en La Pierre Blite, la casa de campo que ella tena en las afueras de Pars, pero en esa ocasin haba veinte invitados a la comida. La tercera vez haba sido en el 152

compartimiento recubierto de madera y agradablemente decorado de su jet Lear, en un vuelo entre Bruselas y Londres. Aunque haban hecho pocos avances en lo que a Califa se refera, Peter an segua explorando los caminos posibles y ya haba echado una docena de anzuelos, con carnada y garfio. En el tercer encuentro Peter haba hablado con ella de la necesidad de reestructurar sus disposiciones personales de seguridad. Haba reemplazado sus antiguos guardaespaldas por empleados de una discreta agencia suiza que entrenaba a su propia gente. El director de la agencia era un viejo amigo en quien se poda confiar. Y este ltimo encuentro haba sido fijado a fin de que Peter pudiera informar a Magda de sus progresos. Pero la nieve haba seducido a los dos por unas pocas horas. -Todava faltan dos horas para que oscurezca -dijo Peter, echando una mirada hacia el valle y la iglesia de la aldea. Las manecillas doradas del reloj marcaban unos minutos despus de las dos. -Quiere usted que hagamos el Rheinhorn? Magda vacil unos instantes. -Supongo que el mundo no se va a parar. -Tena dientes muy blancos, pero uno de ellos estaba algo torcido. El efecto resultaba extraamente atrayente. -Sin duda podr esperar dos horas. Peter haba aprendido ya que los horarios que ella cumpla eran increbles: iniciaba las tareas cuando el resto del mundo an dorma y continuaba trabajando cuando las oficinas de las Industrias Altmann, en el Boulevard des Capucines, estaban ya vacas, salvo su suite en el ltimo piso. Incluso en el auto que haban tomado en Zurich ella se haba ocupado de su correspondencia, dictando cartas a uno de sus secretarios. Peter saba que en el chalet del otro lado del valle, sus dos secretarios ya la estaban esperando con una pila de mensajes de telex que Magda deba ver y con todo preparado para comunicar urgentemente las respuestas que ella diera. -Hay mejores maneras de morir que matarse trabajando. De repente, Peter sinti cierta impaciencia por la desmesurada dedicacin de la baronesa a su trabajo, pero ella ri con los ojos brillantes y las mejillas encendidas por el ejercicio.

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-S, tiene usted razn, Peter. Tendra que tenerlo siempre cerca para que me lo recordara. -Es la primera frase sensata que le he odo a usted en seis semanas. Se refera a la oposicin de Magda a los planes de seguridad sugeridos por l. Haba intentado convencerla de que cambiara sus movimientos establecidos y habituales y, aunque ella segua sonriendo, los ojos parecan mortalmente serios mientras estudiaba la cara de l. -Mi marido me dej un mandato -dijo y de repente aflor la tristeza bajo la risa- ...un deber que debo cumplir. Algn da querra explicrselo...pero ahora slo tenemos dos horas. Estaba nevando dbilmente y el sol haba desaparecido detrs de las montaas de roca, nieves y nubes, mientras atravesaban a pie la aldea. Las luces brillaban en las vitrinas atestadas de las tiendas. Ellos formaban parte de la columna multicolor de turistas que bajaban de las laderas, golpeando la calzada escarchada con sus pesadas botas de esqu, con bastones y esques al hombro, charlando con la excitacin del ejercicio fsico, que ni incluso el atardecer con nieve poda ahogar . -Es agradable verme libre de mis gorilas por un rato. Magda lo asa del brazo cuando sus zapatos patinaban en el hielo sucio, y no retiraba su mano enguantada una vez recobrado el equilibrio. Sus gorilas eran los guardaespaldas provistos por Peter, los silenciosos vigilantes que la seguan a pie o en un segundo coche, que esperaban fuera de sus oficinas cuando ella estaba trabajando, y otros que protegan la casa mientras ella dorma. Esa maana, sin embargo, haba dicho a Peter: -Hoy tengo de compaero a un campen de tiro olmpico. No necesito a mis gorilas. Narmco haba comercializado su propia versin de la pistola Parabellum de 9mm. Se llamaba "Cobra", y despus de una sola maana de prctica en el tiro al blanco del stano, Peter se haba aficionado al arma. Era ms liviana y ms chata que el Walther que sola usar, ms fcil de llevar y esconder, y el sencillo mecanismo de accin ahorraba unos segundos de tiempo al primer disparo, ya que no era necesario preparar el disparo. No haba tenido 154

inconvenientes en obtener un permiso de portacin del arma como muestra comercial, aunque deba declararla antes de efectuar cualquier vuelo de rutina. Y lo poda llevar fcilmente en un bolso colgado del hombro. Al principio, esto le haba parecido teatral y melodramtico, pero la sobria reflexin le haba hecho ver que seguirle las huellas a Califa sin armas era correr demasiados riesgos. Ahora se le haba convertido en hbito y apenas era consciente de la reconfortante forma y del peso bajo su axila, hasta que Magda habl. -Me estoy muriendo de sed -dijo. Guardaron los esques y se sumergieron en el calor jovial y nubes de vapor que salan de uno de los cafs que bordeaban la calle principal. Encontraron asientos en una mesa ya ocupada por gente joven y pidieron vasos de hirviente y humeante Glhwein. Luego una banda musical de cuatro integrantes se puso a tocar danza popular y sus compaeros de mesa invadieron la diminuta pista de baile. Peter levant una ceja en un gesto de interrogacin y pregunt a Magda con aire divertido: -Ha bailado usted alguna vez con botas de esquiar? -Para todo tiene que haber una primera vez. Magda bailaba en la misma forma en que haca todo: con absoluta concentracin, y l sinti el cuerpo fuerte, firme y esbelto contra el suyo. Ya estaba totalmente oscuro cuando subieron por el angosto camino que bordeaba la aldea y entraron por el portn controlado electrnicamente, abierto en el muro protector que rodeaba y protega la casa. De algn modo, era tpico de Magda el haber evitado los lugares de moda. Externamente el chalet no se diferenciaba de los otos cincuenta ubicados en la linde del pinar. La gente de la casa se sinti evidentemente aliviada al verla llegar. Magda pareca casi desafiar la preocupacin de todos ellos, como si acabara de probarse algo a s misma, pero de todos modos no se cambi de ropa antes de internarse en las oficinas del primer

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piso, con sus dos secretarios. Trabajo mejor con hombres, haba dicho a Peter en una ocasin. Despus de darse una ducha y de ponerse unos pantalones de sport, una remera de seda con cuello alto y una chaqueta, Peter segua oyendo el traqueteo de la mquina de telex en el piso de abajo, y pas una hora entera antes de que ella lo llamara por el telfono interno. El piso de arriba era el dominio privado de Magda que, cuando l entr, estaba de pie junto a los ventanales. Desde ellos, se vean las luces del valle, atenuadas por la nieve. Se haba puesto unos pantalones verdes, metidos dentro de las botas, y una blusa del mismo color, que combinaba con sus ojos. En el momento de entrar l, Magda tir de algn cordn invisible y las cortinas se cerraron silenciosamente. Luego se volvi hacia l. -Algo de beber, Peter? -le pregunt. -No si vamos a hablar. -Vamos a hablar -dijo ella, indicando el mullido sof de cuero frente a la estufa. Magda se haba resistido al decorado suizo tradicional, con sus relojes de cuc y sus muebles de pino nudoso. Las alfombras eran espesas Wiltons, que combinaban con los cortinados, y los muebles eran bajos, cmodos pero modernos, deportivos y agradables, hechos para parecer naturales y sencillos, que combinaban muy bien con los cuadros de arte moderno de las paredes, las esculturas abstractas de mrmol y la madera rstica. Ella sonri de repente. -No tena idea de que haba descubierto para Narmco un director de ventas capaz...He quedado realmente impresionada de lo que ha hecho usted en tan poco tiempo. -Tuve que establecer una pantalla plausible -dijo Peter, esquivando el cumplido-. Por otra parte, en un tiempo fui soldado y el trabajo me interesa. -Ay, ay, ustedes los ingleses! -exclam ella con fingida exasperacin-. Siempre tan modestos. No se sent y se puso a recorrer el cuarto; aunque nunca descansaba, Magda no trasmita en ningn momento una sensacin de inquietud. -Me informan que la OTAN se prepara a realizar una prueba definitiva de Kestrel...despus de casi dos aos de postergaciones. 156

Kestrel era el misil porttil de infantera de alcance medio. -Me informan adems que la decisin fue tomada despus de haberse visto usted con algunos de sus ex colegas. -Todo el mundo se gobierna de acuerdo al sistema de los ex condiscpulos -dijo Peter chasqueando la lengua- debera usted en saberlo. -Est usted en trminos de camaradera con los iranes? pregunt Magda; ladeando la cabeza y mirndolo. -La suerte me ayud en ese punto. Hace cinco aos segu un mismo curso de entrenamiento de personal con el nuevo consejero militar de Irn. -Suerte una vez ms -dijo ella, sonriendo-. No es extrao que la suerte favorezca con tanta frecuencia a los que son inteligentes, dedicados, y que se mueven ms velozmente que los otros? -He tenido menos suerte en otros terrenos -continu Peter, y en seguida desapareci todo rastro de sonrisa en los labios y los ojos de esmeralda. Pero Peter prosigui: -Hasta el momento no he tenido xito con el contacto del que hablamos en nuestro ltimo encuentro... Haban discutido la posibilidad del acceso a la computadora Atlas, de requerir datos sobre Califa al banco central de inteligencia, en caso de que hubiera algo en los archivos. -Como ya he dicho, slo haba una remota posibilidad de acceso: una persona que me debe un favor. No me sirvi. Esta persona cree que, si existe un prontuario de Califa, est bloqueado y "sonorizado". Lo cual quiere decir que cualquier solicitud no autorizada har sonar un timbre de alarma en el control de inteligencia. Suscitaramos una condicin Delta dentro de Atlas si pidiramos un informe. -Mencion usted el nombre? -pregunt bruscamente Magda. -No. No hubo nombres. Nada ms que una conversacin general, de sobremesa, en Brooks's. Pero todas las implicaciones estaban presentes. -Tiene usted algn otro camino de acceso...? -Creo que s. Uno ms. Pero es el ltimo -dijo Peter-,.. Sin embargo, antes de tratar el punto, tal vez usted podra decirme si ha obtenido algo nuevo de sus fuentes

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-Mis fuentes -Magda nunca haba sido muy explcita al respecto y Peter saba instintivamente que no deba fisgonear. Haba habido una especie de desaliento en el tono de voz de la mujer-mis fuentes, hasta ahora, casi siempre han dado resultados negativos. La captura de la embajada de los Pases Bajos en Bonn no tuvo relacin con Califa. Era exactamente lo que se dijo: un ataque de extremistas de las islas Molucas. Los secuestradores de Cathay Airlines y Transit Airlines eran, tanto unos como otros, aficionados entusiastas, como lo probaron los mtodos y los resultados. Sonri secamente y cruz el cuarto para enderezar el collage Hundedwasser que colgaba de una pared, moviendo el marco con un gesto esencialmente femenino.-... Hay un solo hecho reciente que tiene el estilo de Califa. -El prncipe Hassied Abdel Hayek? -pregunt Peter. Magda se volvi hacia l, adelantando la cadera sobre la que reposaba una de sus manos: las uas muy rojas sobre la tela verde plido y el luminoso diamante en el dedo. -Cmo vio usted la cosa? -pregunt. El prncipe haba sido asesinado con tres balas de calibre. 22 en la nuca mientras dorma en sus cuartos de Cambridge. Era un nieto del rey Khalid, de Arabia Saudita, tena diecinueve aos y no era uno de los favoritos de su abuelo. El prncipe era un adolescente estudioso, que usaba anteojos en forma permanente y que pareca contento de mantenerse al margen de las corrientes palaciegas del poder y la poltica. No haba habido ningn intento de secuestro, ninguna seal de lucha, ninguna prueba de robo. El joven prncipe no tena amigos ntimos ni enemigos aparentes. -No parece que haya habido razn ni motivo -reconoci Peter-. Es por esto que pens en Califa. Magda se dio vuelta y sus caderas ondularon bajo los elsticos pantalones verdes. No se notaban los relieves de su ropa interior y las nalgas eran perfectas esferas, con la sombra de una profunda hendidura entre ellas marcada en la tela delgada. Peter le mir las piernas mientras ella caminaba y not por primera vez que los pies eran tan largos y tan angostos como las manos, con huesos finos y agraciados, de proporciones perfectas. -Si le digo a usted que Arabia Saudita aclar la semana pasada a los otros miembros de la OPEP, lejos de favorecer un aumento del 158

precio del crudo, habr de abogar por una reduccin del cinco por ciento de los precios mundiales en la prxima reunin de la organizacin. -Peter se incorpor lentamente en su silln y Magda continu en voz baja:- ...y que Irn apoyar su propuesta. Si yo le cuento esto, qu conclusin saca usted? -El rey tiene otros nietos, ms queridos, nietos y tambin hijos, hermanos, sobrinos... -Setecientos -dijo Magda; y luego, pensativa: -El sha de Irn tiene hijos...y para tenerlos debi divorciarse... -El sha pag rpidamente los cien millones de dlares que le fueron exigidos para salvar a su ministro de petrleo cuando fue raptado por Carlos...qu no pagara por sus propios hijos? Peter se puso ahora de pie, incapaz de quedarse quieto, excitado por las nuevas ideas. -Y el rey de Arabia Saudita es rabe. Usted ya sabe cmo son los mahometanos en relacin con sus hijos y sus nietos. Magda se par tan cerca de l que Peter pudo sentir la tibieza de su carne a travs del corto espacio que los separaba, el perfume que subrayaba sutilmente el olor femenino de su cuerpo, un olor que lo turbaba, pero que, extraamente, intensificaba su lucidez. -Tal vez al rey Khalid se le ha recordado su propia condicin de mortal. -Est bien. Peter apret los hombros y frunci el ceo, concentrndose. -Qu estamos sugiriendo? Que Califa ha encontrado otra frmula fcil? Dos hombres que controlan el destino econmico del mundo occidental? Dos hombres que toman decisiones completamente por s mismos, que no deben dar explicaciones a gabinetes, a causas o a gobiernos? -Hombres que, por lo tanto, son vulnerables al terrorismo personal, que tienen antecedentes de haber cedido ante la presin terrorista. -Magda hizo una pausa. -Las viejas verdades siguen siendo vlidas. Intranquilo es el dueo de la cabeza coronada. Ni el sha ni el rey son ajenos al miedo. Tienen que entender la ley del cuchillo, puesto que siempre han vivido segn ella. -Caramba! Hay que admirarlos! -exclam Peter, meneando la cabeza-. De este modo no es necesario tomar y retener rehenes. No es necesario exponerse. Uno mata a un miembro poco conspicuo de 159

una numerosa familia real y se limita a prometer que van a seguir otros, en orden de importancia creciente, hasta la cabeza. -Las dos familias llevan un gran tren de vida. Al sha le gusta todo lo que brilla. En este momento est en Gstaad. Slo bastara un raptor al acecho para apoderarse de uno de sus hijos. Shams, su hermana, est ahora en Mauricio. En cuanto a la familia del rey...basta entrar al hotel Dorchester para encontrar a uno de sus hijos o de sus nietos tomando caf en el saln. Son blancos fciles, y hay muchos. Tal vez haga falta matar a dos o tres principitos ms...pero todo el mundo va a pensar que lo tenan merecido, de todos modos. Nadie se va a deshacer en lgrimas por personas que estn esquilmando al mundo. El ceo de Peter se afloj un poco; sonri con amargura. -No slo hay que admirarlos...Tiene que haber una simpata secreta por el objetivo. Un freno a la paralizante inflacin mundial, una disminucin del peligroso desequilibrio comercial. La cara de Magda adquiri una expresin de feroz energa, como l nunca le haba visto antes. -sa es la trampa, Peter. Ver tan slo el fin y endurecerse en lo que se refiere a los medios. sa fue la trampa que estableci Califa al apoderarse del 070. Sus exigencias coincidieron con las de los pases occidentales, que ejercieron una presin adicional sobre la vctima. Ahora, si estamos en lo cierto y Califa hace presin sobre los dictadores del petrleo para lograr que moderen sus demandas, qu nuevo apoyo puede esperar de las potencias capitalistas de Occidente? -Usted es una capitalista -dijo Peter-. Si Califa logra sus propsitos, usted estar entre los primeros en beneficiarse. -Soy una capitalista, s. Pero antes soy un ser humano, un ser humano que piensa. Cree usted realmente que si Califa logra sus fines...no volveremos a or hablar de l? -Por supuesto que oiremos! -Peter abri las manos en un gesto de resignacin. -Sus exigencias sern cada vez mayores: cada xito aumentara su audacia. -Creo que ahora nos podemos permitir ese trago -dijo Magda en voz baja, apartndose de l. Corri la tapa de nix negro de la mesita baja y dej ver una disposicin de botellas y vasos.

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-Whisky, no? -pregunt ella, sirviendo un Glenlivet en uno de los vasos. Al pasrselo, sus dedos rozaron los de Peter y l se sorprendi de la frescura y sequedad de la piel de Magda. Magda se sirvi media copa de vino blanco y la llen con agua Perrier. Cuando volvi a colocar la botella de vino en el balde de hielo, Peter pudo leer la etiqueta: Montrachet 199. Probablemente el vino blanco ms exquisito del mundo, y Peter debi protestar por la forma en que ella lo haba profanado. -Alejandro Dumas dice que este vino tendra que ser bebido de rodillas y despus de haberse quitado el sombrero. -...Se olvid del agua mineral -exclam Magda, con una profunda carcajada. -En todo caso, no se puede confiar en un hombre que pagaba a otros para que le escribieran sus libros. -Levant la copa de vino adulterado. -Hace mucho tiempo que decid vivir mi vida de acuerdo con mis propias luces. Al demonio con los seores Dumas y Califa. -Brindamos por eso? -pregunt Peter, mientras los dos se miraban por encima del borde de los vasos. El nivel de la copa de Magda no haba bajado. La dej en la mesa y atraves el cuarto para retocar unos tulipanes de invernadero en un recipiente de cristal de forma achaparrada y caprichosa. -Si estamos en lo cierto, si ste es Califa en funciones...entonces interfiere en el cuadro instintivo que yo me haba hecho de l -dijo Peter, rompiendo el silencio. -En qu forma? -pregunt ella, sin dejar de mirar las flores. -Califa es un nombre rabe. Y estara atacando al jefe del mundo rabe. -Los caminos torcidos de Califa. Tal vez el nombre ha sido elegido deliberadamente para confundir a los cazadores, o tal vez haya otras demandas, aparte del precio del petrleo...tal vez se ejerce presin sobre Khalid para que d mayor apoyo a los palestinos o a alguno de los otros movimientos rabes extremistas. No sabemos qu ms quiere sacar Califa de Arabia Saudita. -S, pero est el precio del petrleo...orientado para beneficiar a Occidente. De algn modo, siempre se ha reconocido que el terrorismo es un instrumento de la extrema izquierda -observ Peter, meneando la cabeza-. El secuestro del 070, incluso el rapto

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del barn Altmann, apuntaban uno y otro contra la sociedad capitalista. -Secuestr a Aaron por el dinero y lo mat para proteger su identidad. El ataque al gobierno sudafricano, el ataque al cartel del petrleo, la eleccin del nombre...todo esto indica una persona con aspiraciones de omnipotencia. Magda quebr la corola de uno de los tulipanes con un movimiento brusco y rabioso, la apret en el puo hasta deshacerla y dej que los ptalos cayeran dentro del profundo cenicero de nix. -Me siento tan indefensa. Peter. Tengo la impresin de que estamos dando vueltas a la noria. -Se acerc a l, que estaba de pie junto a los ventanales encortinados. -Usted me dijo antes que haba una manera infalible de rastrear a Califa... -S -dijo Peter, inclinando la cabeza. -Me la puede usted decir? -Los shikari de la India practican una vieja estratagema. Cuando se cansan de seguir a un tigre por la selva sin encontrar ningn rastro, traen una cabra como cebo y esperan que el tigre venga a llevrsela. -Una cabra? -Mi signo del zodaco es Capricornio: la cabra -dijo Peter, con una tenue sonrisa. -No entiendo. -Si yo hago que se sepa que ando detrs de Califa sonri de nuevo- ...Califa me conoce. Uno de los secuestradores pronunci mi nombre en forma clara e inequvoca. Esa mujer estaba enterada. De modo que creo que Califa me tomara lo bastante en serio como para pensar que es necesario seguirme las pisadas. Peter vio que el color de la cara se retiraba dramticamente de los altos pmulos, que se formaban sbitas sombras debajo de los ojos. -Peter... -Es la nica posibilidad que tengo de acercarme a l. -Peter... Le puso una mano en el brazo, pero no pudo seguir la frase. En vez de hacerlo, lo mir fijamente en silencio, con sus ojos verdes, secretos e impenetrables. l not una venita que palpitaba 162

en el largo y elegante cuello, un poco debajo de la oreja. Los labios de Magda se entreabrieron, como si fuera a hablar. Eran labios delicadamente torneados, que ella roz con la punta de la lengua, dejndolos hmedos, suaves y, de algn modo, indefensos. Luego los cerr, sin hablar, pero la presin de sus dedos en el brazo de Peter aument y la postura de todo su cuerpo cambi. La espalda se arque un poco, de tal modo que la parte inferior avanz en direccin a l, la barbilla se levant. -He estado tan sola -susurr- tan sola... .y durante tanto tiempo ...Slo hoy me he dado cuenta hasta qu punto he estado sola...cuando estaba contigo. Peter sinti que la garganta se le cerraba, que la sangre le picaba detrs de los ojos. -No quiero volver a estar sola. Nunca ms. Magda se haba soltado los espesos cabellos largos, que caan formando una cortina lacia, llena de reflejos, hasta la cintura. Los cabellos estaban partidos al medio de la cabeza: una angosta raya blanca en el crneo divida las dos grandes alas negras que encuadraban la cara, haciendo que pareciera plida e infantil, con ojos demasiado grandes y vulnerables, Al acercarse a Peter las relumbrantes guedejas rozaban silenciosamente el brocado de su bata. La orla de la bata tocaba la alfombra y los dedos desnudos de los pies aparecan a cada paso que daba. Eran pies angostos y delicados, con uas cuidadas, cubiertas de un barniz incoloro. Las mangas de la bata eran amplias como alas de murcilago, forradas de raso; el cuello, abotonado, era de estilo chino. Se detuvo junto a la cama; su valor y su aplomo parecieron abandonarla, los hombros se vencieron un poco y cerr los dedos largos y finos en un gesto defensivo. -Peter, creo que no sirvo mucho para esto. -El susurro sofocado era apenas audible y los labios temblaban por la fuerza de la imploracin. -Y deseo tan intensamente estar bien! Sin decir una palabra, l tendi una mano hacia ella, con la palma hacia arriba. La colcha lo cubra hasta la cintura, pero el pecho y los brazos estaban al descubierto: levemente tostados por el sol y con un vello oscuro, dispuesto simtricamente. Al tender la 163

mano hacia ella, el msculo se abult baj la piel y Magda not que no haba exceso de carne en la cintura, o en los hombros y los brazos. Pareca magro, duro y bien templado, pero flexible como el cuero de un ltigo. Magda no reaccion inmediatamente a la invitacin, porque la masculinidad de Peter era demasiado abrumadora. l baj la colcha que los separaba. La sbana era tirante y bien planchada a la tenue luz rosada. -Ven -orden suavemente. Pero ella se volvi y, dndole la espalda, desabroch los botones de la bata. Dej que la bata se deslizara de sus hombros y la retuvo un instante doblando los brazos. La carne tersa y plida brillaba a travs de la cortina de cabellos oscuros. Magda pareca darse valor, como un nadador que se prepara a zambullirse en profundidades desconocidas. Dej que la bata cayera, con un susurro de seda, a lo largo del cuerpo. Se amonton en torno a sus tobillos, formando un charco de colores tornasolados. Magda oy la respiracin entrecortada de Peter y ech los cabellos hacia atrs con un brusco movimiento del cuello largo y blanco. El pelo cay hasta la parte baja de la espalda; el cuerpo formaba una lnea ntida y las nalgas eran redondas, firmes y sin defectos pero, en el momento en que l la contemplaba, la tersa superficie marmrea se eriz, como si los ojos de Peter la hubieran acariciado fsicamente; una reaccin de naturalidad encantadora que mostraba hasta qu punto los sentidos de Magda estaban excitados y expectantes. Al darse cuenta de esto, el corazn de Peter tuvo un vuelco. Hubiera querido precipitarse sobre ella y tomarla entre sus brazos, pero su instinto le advirti que deba dejar que franqueara por s sola la ltima distancia. Y sigui echado, tranquilamente apoyado en un codo, sintiendo el deseo profundo que se difunda por todo su cuerpo. Ella se agach para recoger la bata y luego, al enderezarse una vez ms esbelta y alta, la dej caer sobre el divn. Y en ese mismo instante se volvi para enfrentarlo. Peter respir profundamente y su sentido de continuidad empez a fragmentarse en un mosaico de imgenes y sensaciones diferentes, inconexas al parecer. 164

Los pechos de Magda eran pequeos como los de una ninfa pber. Apret su cara contra el pecho de Peter y la cosquilla de su respiracin agit el vello de su pecho. Peter sinti la presin casi dolorosa de unos brazos fuertes y delgados aferrados con tremenda energa a su cintura. El rumor de la respiracin de Magda se convirti en una pulsacin honda y sonora. Su aliento, enturbiado por el almizcle aromtico de la excitacin, se mezclaba con la fragancia ctrica de su perfume y el olor maduro de su cuerpo de mujer. Y en todo momento, la presencia de Magda: la tibieza y la dulzura, la firmeza del msculo y la mvil cortina de los largos cabellos oscuros sobre el rostro y el cuerpo de l, y los estremecimientos que alcanzaban profundidades ms all de las fronteras de la realidad y la razn. Y despus, ms tarde, el sosiego de la completa paz que parta del centro en donde ella descansaba; apretada contra el corazn de Peter, y que pareca llegar hasta los ltimos rincones de su alma. -Saba que estaba sola -susurr Magda- pero no me haba dado cuenta hasta qu punto lo estaba. Y se aferr a l, como si ya nunca ms fuera a soltarlo. Magda lo despert en medio de la oscuridad total y fra, tres horas antes del alba, y todava estaba oscuro cuando salieron de la casa. Los faros del Mercedes que traa a los guardaespaldas, iluminaban a cada recodo el trecho en la senda serpenteante que bajaba de las montaas. Al partir de Zurich, Magda se haba sentado en el asiento de la izquierda de la cabina de comando de su jet, en funciones de piloto, y manejaba el poderoso aparato con la sobria falta de ostentacin que caracteriza al aviador realmente competente. Su piloto personal, un francs canoso y taciturno, que ahora volaba como copiloto, tena sin duda una gran idea de la capacidad de Magda, y la contemplaba con orgullo casi paterno y con aprobacin en el momento en que dejaba el espacio areo de Zurich y enderezaba hacia el aeropuerto de Orly, antes de que ella dejara el manejo automtico en sus manos y volviera a la cabina principal. Aunque se

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sent junto a Peter en uno de los sillones de cuero negro, su manera no haba cambiado con respecto al viaje anterior que haban hecho en el aparato, era reservada y corts, y a l le result difcil creer que eran reales las maravillas que haban explorado juntos la noche anterior. Magda se puso a trabajar con sus dos secretarios, vestidos con trajes oscuros y sentados frente a ella, hablando un francs fluido y elegante que tena el mismo dejo extranjero, muy encantador, que caracterizaba a su ingls. En el breve tiempo que haba pasado en Narmco, Peter se haba visto forzado a hacer una revisin a fondo de sus conocimientos de francs. Actualmente poda manejarse en ese idioma, si no de modo brillante, con cierta competencia cuando la conversacin era tcnica o de finanzas. Una o dos veces Magda se volvi hacia l para solicitar un comentario o dar una opinin y su mirada era seria y remota, al parecer tan impersonal y eficiente como una computadora electrnica. Peter dedujo, que no deba hacer ninguna demostracin de la nueva relacin entre ellos delante de los subordinados. No tard en comprobar su error cuando el copiloto la llam por el altoparlante de la cabina. -Entramos en el circuito de Orly en cuatro minutos, baronesa. Ella se volvi con toda naturalidad y bes a Peter, sin dejar de hablar en francs. -Perdn, chri. Debo hacer el aterrizaje. Necesito el tiempo de vuelo en mi libro de abordo. Pos el sedoso y veloz avin en la pista area como si hubiera untado con manteca una tostada caliente. El copiloto ya haba enviado un anuncio radial, de tal modo que cuando Magda condujo el avin al hangar particular ya estaban esperando un policier uniformado de la inmigracin y un douanier. Al subir a bordo, los hombres la saludaron respetuosamente y apenas echaron una mirada a su pasaporte diplomtico, de tapas rojas. Se demoraron un poco ms con el pasaporte britnico de Peter, azul y dorado, y Magda le dijo en voz baja, con un esbozo de sonrisa: -Tengo que conseguirte un librito colorado. Es tanto ms sencillo! Y luego, a los oficiales: 166

-La maana est fra, seores. Aceptan ustedes una copa? Un camarero de chaqueta blanca ya estaba revoloteando en torno. Dejaron a los dos franceses, que se quitaron sus quepis y sus cintos y se sentaron cmodamente en los sillones de cuero para elegir con tiempo los cigarros y el coac que el camarero les ofreca. Haba tres autos esperando, estacionados detrs del hangar, con conductores y guardaespaldas. Peter hizo una mueca al ver el Maserati. -Te dije que no debas andar en eso -dijo sin amenidad-. Es lo mismo que poner tu nombre en letras luminosas. Haban discutido sobre el auto cuando Peter estaba reorganizando todo lo relativo a la seguridad personal de Magda. El Maserati tena un color gris elctrico, uno de sus colores favoritos: era una refulgente flecha de metal. Ella se peg contra el cuerpo de Peter, riendo con su peculiar carcajada que pareca provenir del fondo de la garganta. -Oh, es tan agradable tener un hombre que manda! Me hace sentir de nuevo mujer. -Tengo otras maneras de hacrtelo sentir. -Estoy enterada -dijo ella, ,con un resplandor de picarda en los ojos verdes-. Son todava ms agradables, pero no ahora, por favor! Qu van a pensar mis empleados? -Y luego, con tono serio: -Sube t al Maserati. Al fin y al cabo, lo ped para ti. Alguien tiene que sacarle provecho. Y te ruego que no te demores esta noche. La he reservado especialmente para nosotros dos. Trata de estar en La Pierre Bnite a eso de las ocho...lo hars? Cuando Peter aminor la velocidad en el puente de Neuilly, pues el trnsito se pona ms denso en las entradas a Pars, ya se haba acostumbrado a la potencia contenida del Maserati y, como ella haba sugerido, lo estaba disfrutando. Incluso en medio del demencial trnsito de Pars utilizaba la tersa caja de cambios para escabullirse en cuanto empezaba a evidenciarse una brecha, dejando atrs velozmente cualquier engorro y dejando atrs a otros conductores con la sensacin de omnipotencia que da a su conductor esa magnfica mquina. Supo entonces por qu razn Magda le tena tanto cario y, cuando estacion finalmente en un garaje subterrneo de los

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Champs Elyses, del lado de la Concorde, se sonri a s mismo en el espejo. Un bravo jinete!, se dijo, echando un vistazo a su Rolex. Faltaba una hora para su primera cita y, ante una idea sbita, desabroch el estuche de su Cobra y, con el revlver dentro, lo guard en la guantera del Maserati. Sonri de nuevo al pensar que haba estado apunto de entrar en el Ministerio de Marina de Francia armado hasta los dientes. La llovizna haba cesado y los castaos en los jardines del Elyse mostraban sus primeros brotes verdes en el momento en que sala a la Concorde. Utiliz una de las cabinas telefnicas del mtro para llamar a la embajada inglesa. Habl durante dos minutos con el agregado militar y, cuando colg, ya supo que el baile haba empezado. Si Califa haba logrado meterse dentro del comando de Atlas lo bastante como para conocerlo a l personalmente como comandante de Thor...no iba a demorar mucho en averiguar que el ex comandante haba retomado la pista. El agregado militar en la embajada de Pars tena otras obligaciones clandestinas, que no consistan en besar la mano de las damas en las recepciones diplomticas. Peter lleg con cierta anticipacin a las puertas del Ministerio de Marina en la esquina de la rue Royale, pero ya estaba all un secretario que lo esperaba debajo de la ondeante bandera tricolor. El hombre facilit la entrada de Peter a los salones guardados por centinelas y lo condujo al comit de armamentos en el tercer piso, con balcones que daban sobre el Sena, gris y nebuloso, y los arcos dorados del Pont Neuf. Dos de los ayudante de Peter en Narmco se le haban adelantado y ya haban abierto las carpetas y desplegado el contenido sobre la lustrosa mesa de nogal. El capitn francs haba estado en Bruselas y, en una inolvidable noche, haba hecho con Peter el recorrido de los burdeles de la ciudad. Al verlo, prorrumpi en exclamaciones de glica alegra y lo trat de "tu" y de "toi"...lo cual era un buen augurio para la reunin venidera. A las doce en punto el capitn francs propuso que se trasladara la reunin al otro lado de la calle, a un saln privado en el primer piso del Maxim's, muy confiado en que Narmco iba a

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morder el anzuelo, en caso de que estuviera seriamente dispuesto a vender los motores de los misiles Kestrel a la marina francesa. Peter debi ejercer toda su estrategia para que no se notara que se estaba absteniendo de consumir su parte de Clos de Vougeot o de Rmy Martin, y en ms de una ocasin se encontr con que haba perdido el hilo de la conversacin, llevada acabo a un ritmo acelerado y en un volumen creciente. Sin darse cuenta, se haba puesto a pensar en ojos color esmeralda y en pechos pequeos y firmes. De Maxim's volvieron al ministerio y Peter debi ejercer nuevamente su tacto diplomtico cuando el capitn se atus el bigote y le gui un ojo: -Conozco un lugarcito encantador, muy ntimo y muy amistoso... A las seis de la tarde Peter haba logrado librarse del francs, con mutuas declaraciones de amistad y promesas de volverse a ver dentro de diez das. Una hora ms tarde Peter dej a sus dos asistentes en el hotel Meurice, despus de hacer un resumen rpido pero exhaustivo de los logros del da. Los tres estuvieron de acuerdo en que se haba dado el primer paso, pero que el camino iba a ser muy largo antes de llegar a la meta. Al volver, tom por la calle Rivoli. A pesar del cansancio del largo da de interminables conversaciones y de tener que pensar en un idioma que an senta ajeno, a pesar de un vago dolor detrs de los globos oculares por efecto del vino y del coac, a pesar de un gusto rancio en la boca causado por el humo de los cigarros y cigarrillos que haba inhalado, se senta vivificado por una expectativa gozosa: su cita con Magda. Apresur el paso. Mientras aguardaba un cambio de luces, vio casualmente su imagen en la vitrina de una tienda. Estaba sonriendo y no lo saba. Luego, esperando, en la rampa del garaje su turno para pagar e ingresar en la fila del trnsito, con el motor Maserati resoplando de impaciencia, mir por el retrovisor. Haba adquirido la costumbre desde haca aos, a partir del momento en que haba encontrado su nombre en una lista de muertes pendientes que le encontraron a un Provo capturado; desde entonces haba tomado la costumbre de mirar hacia atrs por encima del hombro.

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Not que un Citron que ocupaba el segundo lugar hacia atrs en la fila tena rajado el parabrisas y haba un raspn en el guardabarros, que la haba mellado, dejando ver una lnea de metal relumbrante. Volvi a notar el mismo Citron negro, siempre en el segundo lugar de la fila, mientras esperaba las luces de peatones en los Champs Elyses, y cuando torci la cabeza para intentar ver la cara del conductor, los faros se encendieron como si hubieran querido frustrarlo y, en ese mismo instante, cambiaron las luces y tuvo que arrancar. Al circundar l'toile, en el atardecer gris y lluvioso de principios de otoo, el Citron estaba ocupando el cuarto lugar, pero volvi a verlo una vez ms cuando ya haba recorrido la mitad de la Avenue de la Grande Arme; al llegar a este punto, ya lo estaba buscando activamente. Esta vez el auto cambi de senda: dej la principal y pas a la de la izquierda. Luego se perdi en la maraa de calles laterales y Peter qued en situacin de olvidarse del Citron y concentrarse en el deleite de manejar el Maserati; pero se demor en l un vago presentimiento, incluso despus de haber pasado la compleja red de caminos que llevan a la ruta de la periferia y haber tomado la carretera de Versailles y Chartres: cambiaba de sendas, de velocidades, vigilaba por el retrovisor el camino que haba dejado atrs. Slo cuando sali de Versailles y tom por la ruta de Rambouillet pudo tener una visin clara hacia atrs: ms de un kilmetro de una avenida recta con pltanos. Y tuvo la certeza de qu no haba otro vehculo en el camino. Qued completamente tranquilo y se dispuso a iniciar la ltima vuelta que haba de llevarlo finalmente a Pierre Bnite. La serpiente negra, mojada y brillante de la carretera se desenrollaba ante l, y luego se arqueaba abruptamente. Peter pas la loma a ciento cincuenta kilmetros por hora e instantneamente empez a tantear el freno y los cambios, evitando la tentacin de oprimir el acelerador para no resbalar en el asfalto desigual. Delante de l haba un gendarme con una capa lustrosa de plstico, mojada por la lluvia, que esgrima una linterna con un vidrio rojo; haba seales triangulares de advertencia a los conductores, brillantes como rubes. Un Peugeot estaba metido en la cuneta y sus 170

faros iluminaban el cielo, un Kombi azul de la polica bloqueaba el camino y, a la luz de los faros, se vean dos cuerpos yacentes. Todo esto estaba esfumado por el manto insistente de la llovizna que caa. Una tpica escena de accidente de carretera. Peter tena perfecto control del Maserati y fue disminuyendo la marcha. Mientras bajaba el vidrio de la ventanilla, el motor elctrico gema suavemente y el relente helado del aire nocturno entr en el interior recalentado. El gendarme hizo un ademn con la linterna, indicndole que deba pasar por el angosto pasaje entre el seto y el Kombi estacionado. En ese instante un movimiento inesperado llam la atencin de Peter, un movimiento de uno de los cuerpos yacentes en la carretera, bajo los faros del auto. El movimiento era el que hace un hombre, arqueando un poco la espalda, cuando quiere levantarse del suelo. Peter not que levantaba un brazo, nada ms que unos pocos centmetros, pero fueron suficientes: advirti que el hombre tena un objeto escondido junto a la cara externa del muslo y, pese a la lluvia y a la escasa luz, el ojo entrenado de Peter reconoci la manga perforada que guarda el can corto de una pistola automtica. Instantneamente su cerebro se puso en funciones y todo lo que lo rodeaba pareci ubicarse en una fantstica escena de cmara lenta. El Maserati!, pens. Estn detrs de Magda. El gendarme se aproxim al volante del Maserati. Llevaba la mano debajo de la capa de plstico blanco, a la altura de su pistolera. Peter apret el pedal del acelerador y el Maserati rugi como un bisonte baleado en el corazn. Las ruedas traseras se despegaron de la superficie mojada y, con mano diestra, Peter hizo que la gran mquina plateada rozara como una hoz al gendarme. Pudo haberlo atropellado, pero el hombre fue muy rpido para maniobrar. En el momento en que desapareca en el seto, Peter vio que el gendarme haba sacado la pistola que tena bajo la capa, pero no pudo alcanzar a usarla. El flanco del Maserati roz el seto agitando sonoramente el follaje. Peter levant el pie derecho y vir hacia el otro lado. En cuanto estuvo en lnea volvi a oprimir el acelerador y el Maserati 171

lanz un rugido. Esta vez exhal el humo azul de la goma quemada en las ruedas de atrs. Haba un hombre al volante del Kombi azul de la polica, que intent bloquear el camino. Pero no actu con la celeridad requerida. Los dos vehculos se tocaron, hubo un chasquido y un chirrido metlico que provoc a Peter una desagradable sensacin, pero lo que le interesaba ahora era que los dos cuerpos tendidos iluminados por los faros, ya no estaban all. El cuerpo ms prximo descansaba sobre una rodilla y bamboleaba un arma corta automtica al parecer una Stirling, o la nueva Sidewinder- pero el hombre usaba la correa extensible que le hizo perder unas fracciones de segundo al poner el arma al hombro. Al mismo tiempo, estaba bloqueando el campo visual del hombre que estaba agazapado detrs de l con otra arma automtica en la cadera, y que sealaba con el ndice y el brazo, dispuesto a disparar con el segundo dedo..."como se debe tirar".. pens Peter. Reconoci la pericia profesional y su mente funcionaba tan velozmente que tuvo tiempo de aplaudirla. El Maserati se apart del Kombi policial. Peter levant el pie derecho para quitar la traccin en las ruedas traseras y gir el volante hacia la derecha. La cola del Maserati patin hacia la izquierda con un chirrido de gomas, resbalando hacia las dos figuras que estaban en el camino, mientras Peter pona la cabeza por debajo del nivel de la portezuela. Haba provocado deliberadamente un patinazo hacia la izquierda, a fin de contar con la proteccin dada por el compartimiento de mquinas y la carrocera. Y, cuando bajaba la cabeza, oy el sonido familiar, como el que podra hacer un gigante que rasga una gruesa lona: el de un arma automtica que lanza balas a un ritmo cclico de casi dos mil proyectiles por minuto. Las balas entraban en el flanco del Maserati, golpeando el metal con un estruendo ensordecedor, mientras el vidrio se haca aicos y caa sobre Peter como la espuma que forma una ola al azotar una roca. Astillas de vidrio cayeron sobre su espalda, le lastimaron las mejillas y la nuca, formaron una tiara de diamantes en sus cabellos. El hombre que disparaba haba vaciado el tambor en esos pocos segundos. Peter emergi de su asiento, guiando los ojos 172

para defenderlos de la nube de astillas de vidrio. Pudo ver una ominosa pesadilla de matorrales oscuros y gir de nuevo el volante para controlar el vehculo, que se lade hasta los lmites de su equilibrio. Peter alcanz a vislumbrar a los dos tiradores haciendo girar frenticamente las ruedas del Peugeot en la cuneta llena de agua, pero en ese instante una de las ruedas traseras choc contra un reborde y Peter fue arrojado contra su cinturn de seguridad con una fuerza que lo dej sin aire en los pulmones. El Maserati rugi como un semental que huele a la yegua, caracoleando en cortas curvas por el camino, mientras Peter intentaba desesperadamente recobrar el control con palancas, pedales y volante. Peter se dio cuenta de que haba trazado un crculo entero, ya que ante sus ojos pas un teln enceguecedor de rayos de luz y figuras que corran y rodaban: todo esto de una manera vaga e indistinta bajo la lluvia. Luego el camino se abri de nuevo ante l, que se precipit con un sacudn estruendoso, sin dejar ni un segundo de mirar por el retrovisor . A la luz de los faros vio las nubes azules de humo y vapor que se elevaban de sus neumticos y, a travs de las nubes, la figura de un segundo tirador, que la zanja tapaba a partir de la cintura. El hombre tena una pistola automtica y el cao resplandeca. Peter oy la primera explosin que dio en el Maserati, y esta vez no pudo agacharse, ya que tena delante una curva que se acercaba a una velocidad deslumbradora. Apret las mandbulas y esper. El disparo siguiente dio en el auto, con un ruido de granizo sobre un techo de zinc. Sinti el tirn, el sacudn sordo cerca de los hombros. Ya estoy!, pens. No haba modo de equivocarse: ya lo haban herido antes. La primera vez cuando conduca una patrulla que haba cado en una emboscada de la EOKA, haca muchos aos. Al mismo tiempo, calculaba framente su situacin: an tena el uso de las dos manos y todos sus sentidos. O la bala lo haba alcanzado despus de agujerear el auto, o haba gastado toda su fuerza al atravesar el parabrisas y el asiento de atrs. El Maserati pas limpiamente la curva y slo entonces advirti Peter que el motor fallaba. Casi inmediatamente el fuerte olor a nafta llen el mbito. 173

"Agujereado", se dijo. Senta el cosquilleo tibio, incmodo, de la propia sangre que le bajaba por la espalda y los costados. Calcul que su herida deba estar en la parte del hombro izquierdo. En caso de haber penetrado, deba haberle pinchado un pulmn, y se puso a esperar el sabor salado de la sangre en la garganta o las burbujas espumantes que forma el aire al escapar de la cavidad torcica. El latido del motor se par una vez ms, renaci y volvi a parar, hambriento de combustible. La primera rfaga automtica deba haber alcanzado el motor y Peter pens amargamente que, en las pelculas, el Maserati habra estallado espectacularmente en medio de una pirotecnia digna de un Vesubio en miniatura. En la realidad las cosas no ocurran as, y la nafta manaba y salpicaba enchufes y conexiones. Ech una ltima mirada hacia atrs, antes de quedar oculto por la curva. Vio tres hombres que corran hacia el vehculo policial, tres hombres y el conductor: las probabilidades no eran buenas. Iban a venir a buscarlo, y la mquina herida dio un valiente salto final que la hizo avanzar unos quinientos metros ms. Luego muri. Delante de l, en el lmite del haz de luz del faro, Peter distingui los portones blancos de La Pierre Bnite. Esta gente haba preparado la emboscada en el punto en que podan evitar con mayor facilidad el trnsito, de tal forma que slo el Maserati plateado entrara en sus redes. Peter puso en funcin su memoria, esforzndose por reconstituir la disposicin del terreno ms all de los portones de la propiedad. Slo haba estado all una vez, y tambin de noche, pero tena el ojo experto del soldado para los terrenos, y record una espesura de matorrales a ambos lados de la senda, hasta un puente bajo tendido sobre un arroyuelo rpido y angosto, de orillas empinadas, una brusca curva hacia la izquierda y una subida hasta la casa. La casa estaba a una media milla de los portones y el trecho era muy largo para un hombre herido al que perseguan cuatro hombres armados, sin tomar en cuenta que no haba garantas de que llegar a la casa fuera la salvacin. El Maserati rodaba ahora por la suave pendiente que llevaba a los portones, aminorando la marcha a medida que perda el mpetu del propio peso. Haba ahora un olor caliente a nafta y a goma quemada. La pintura de la cubierta del motor empez a ampollarse 174

y a perder color. Peter desconect el motor para impedir que la bomba elctrica siguiera fumigando combustible sobre el motor en llamas y desliz una mano dentro de su chaqueta. La herida estaba donde l haba supuesto: abajo y a la izquierda. Empezaba a picarle y la mano, con que se rasc estaba pegajosa de sangre. Se la limpi en el muslo. Detrs de l se vea el resplandor de los faros en la lluvia, un halo de luz que se intensificaba. En cualquier momento iban a pasar la curva. Peter abri la guantera. La Cobra de nueve milmetros lo reconfort cuando resbal del estuche y cay sobre sus rodillas. No haba cargador de repuesto y la recmara estaba vaca. Lament haber tomado esta medida de seguridad que lo dejaba con slo nueve balas de repuesto: una ms poda cambiar la situacin. Unos frgiles y bonitos dedos de fuego le hacan seas desde la cubierta del motor, buscaban las bisagras y las juntas, tanteaban la ranura de ventilacin de la tapa. Peter desabroch el cinturn de seguridad, abri la portezuela y, con su otra mano, maniobr el volante en direccin al costado del camino. Aqu, el camino se inclinaba y luego descenda empinadamente. Gir el volante en sentido contrario y dej que el cambio de direccin lo arrojara limpiamente, mientras el Maserati tomaba el centro de la ruta y se alejaba aminorando la marcha. Aterriz como si hubiera cado de un paracadas, con pies y rodillas juntas para disminuir el impacto. Sinti dolor en un hombro y algo que se desgarraba. Se agazap y corri agachado hacia el linde de la espesura, mientras el auto incendiado iluminaba los rboles oscurecidos con vacilantes luces anaranjadas. Los dedos de su mano izquierda estaban hinchados y dormidos cuando prepar la Cobra para disparar. Y en ese momento, los faros que doblaban la curva iluminaron con atroz intensidad y Peter tuvo la ilusin de estar en el escenario del Palladium. Se ech boca abajo en la tierra blanda y mojada por la lluvia. El dolor de la herida era irritante y Peter sinti el tibio reguero de sangre que manaba bajo la camisa, mientras gateaba desesperadamente en busca de la franja de rboles.

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El furgn policial avanz ruidosamente por la ruta. Peter se aplast, apret la cara contra el suelo, olfateando hojas y hongos podridos. El furgn pas junto a l con estruendo. Trescientos metros ms all se par el Maserati. Dos ruedas estaban fuera de la pista, otras dos dentro. All qued, al sesgo y abandonado, pero ardiendo alegremente. El Kombi se detuvo a una distancia respetuosa del auto, consciente del peligro de la posible explosin. Una nica figura, el gendarme de la capa de plstico, descendi corriendo, ech una mirada y grit algo. El idioma pareca francs, pero las llamas bramaban ya y la distancia era demasiado grande para distinguir. La camioneta traz una curva en forma de U mayscula, golpe el cerco y retrocedi lentamente. Las dos supuestas vctimas del accidente, siempre provistas de sus pistolas automticas, avanzaron corriendo como sabuesos, a los dos lados del camino, con las cabezas bajas y buscando indicios en los recodos. El gendarme de capa blanca manejaba, alentando a gritos a los cazadores. Peter se incorpor de nuevo, agazapado y buscando el linde de la espesura. Se llev por delante el alambre de pa, que lo rechaz con violencia. Sinti el rasgn del acero a travs de sus pantalones y, al recomponerse, pens con amargura: "Ciento setenta guineas". El traje haba sido hecho a medida en Savile Row. A gatas, atraves los alambres de pa; oy un grito detrs. Le haban encontrado la pista y, mientras avanzaba por los pocos metros de terreno abierto, oy otro grito, ms fuerte, ms jubiloso. Lo haban visto al resplandor del Maserati incendiado, y volvi a or el ruido desgarrante de las descargas automticas. Pero la distancia era demasiado grande para los caos cortos y la municin de velocidad baja. Peter escuch el paso de los disparos como un rumor de alas de murcilago en la oscuridad que se cerna sobre l; luego busc los primeros rboles y se refugi detrs de uno. Respiraba hondamente, pero con un ritmo fcil. La herida todava no lo perjudicaba mayormente y haba alcanzado el punto de furia fra y razonadora que el combate siempre suscitaba en l. La distancia hasta el alambre de pa era de unos cincuenta metros, calcul. Era una de sus mejores distancias -standard internacional de tiro con pistola sobre un blanco de cincuenta 176

milmetros- pero aqu no haba jueces, y esgrimi el arma con las dos manos, esperando a que pasaran el alambre, como l ya lo haba hecho. Las pas dieron cuenta de dos hombres y las palabrotas de rabiosa sorpresa fueron dichas decididamente en francs. Al tratar de incorporarse, las llamas los iluminaron ntidamente desde atrs, y la Cobra tena un visor luminoso. Apunt al vientre de uno de los hombres. El 9 mm. tena un impacto de una fuerza descomunal: entraba en la carne y el hueso con 54 kilogrmetros de energa. El impacto de la bala son como una sanda golpeada violentamente con un bate de bisbol. Levant al hombre por los aires y lo tir hacia atrs. Peter procedi a ocuparse del prximo blanco. Pero eran sabuesos entrenados. Aunque el disparo desde el linde del bosque haba sido una total sorpresa para ellos, los hombres reaccionaron instantneamente, agazapndose contra el terreno. No ofrecan blanco y Peter no contaba con cantidades de municiones suficientes para permitirse algunos disparos de intimidacin. Uno de los hombres lanz una rfaga de balas que rompi la corteza, la madera y las hojas en la franja de rboles. Peter respondi una sola vez, como advertencia, y en seguida se alej, manteniendo la cabeza baja para evitar que lo alcanzara algn disparo casual. Los hombres iban a detenerse dos o tres minutos a causa del cerco y por el temor de exponerse de nuevo al fuego. Peter aprovech ese tiempo para crear distancia. La luz del Maserati incendiado le permita mantener la orientacin, y avanz rpidamente en direccin al arroyo; sin embargo, antes de haber recorrido dos metros, empez a temblar convulsivamente. Su traje estaba empapado por la llovizna persistente y por el agua de los matorrales que rozaba. Los zapatos de cabritilla con suelas de cuero se haban hundido en charcas de lodo y la hierba, que le llegaba a la rodilla, estaba empapada de agua. El fro lleg a travs de la ropa; la herida se endureca dolorosamente y empez a sentir los primeros espasmos nauseosos provocados por el impacto, pero cada cincuenta metros se paraba y trataba de or alguna seal de que an lo seguan. Una vez oy el ruido de un motor de auto que provena de la ruta. Probablemente, 177

la circulacin normal, algn coche qu pasaba. Se pregunt qu iban a hacer con el Kombi policial abandonado y el Maserati incendiado. Incluso si no se informaba a la polica real, todo iba a terminar antes de que llegara la patrulla y Peter no esperaba ayuda de ese lado. Empezaba a estar desconcertado por la total falta de indicios de seguimiento. Mir alrededor y encontr un buen lugar para esperar. Era un roble cado. Se refugi bajo el tronco, desde el que poda huir fcilmente, tena cierta proteccin y una posicin baja desde la que poda divisar a cualquier perseguidor recortado sobre el cielo que el Maserati incendiado iluminaba. Ahora slo quedaban tres perseguidores y siete balas en su revlver. De no haber sido por el fro y el dolor desmoralizante de la parte superior del cuerpo, habra podido sentir una cierta seguridad, pero el terror del animal cazado segua en l. Esper cinco minutos, completamente inmvil, con todos los sentidos atentos al mximo, esgrimiendo el arma con las dos manos, dispuesto a rodar a izquierda o a derecha y a hacer el disparo que fuera ms conveniente. No se oa ningn ruido, salvo el goteo del follaje empapado. Pasaron otros diez minutos antes de que le pasara por la cabeza que, tal vez, sus perseguidores se haban dado cuenta de que estaban sobre una pista errnea. Buscaban a Magda Altmann y a esta altura ya deba ser claro para ellos que estaban frente a un hombre, un hombre armado. Cul iba a ser la reaccin? Era casi seguro que se iban a retirar si se haban dado cuenta de eso. En vez de una dama que vala veinte o treinta millones de dlares en dinero de rescate, estaban detrs de uno de sus asalariados, probablemente un guardaespaldas armado que manejaba el Maserati para despistar, o simplemente un mozo de mandados. S, pens, se iban a retirar. Recogeran su muerto y se esfumaran. Peter estaba seguro de que no dejaran rastros que pudieran delatar su identidad. Le hubiera gustado tener oportunidad de interrogar a uno de ellos. Pero una nueva puntada de dolor en el hombro le contrajo la cara. Esper otros diez minutos, muy tranquilo y alerta, controlando los espasmos de fro y la reaccin que lo sacuda. Luego se levant y fue hacia el arroyo. El Maserati estaba probablemente quemado 178

del todo, pues el cielo era negro de nuevo y debi contar ahora con su sentido de orientacin. Aunque saba que estaba solo, se detena cada cincuenta metros a escuchar y mirar. Finalmente oy el rumor del arroyo. Estaba directamente frente al agua, muy cerca. Avanz un poco ms y casi cay de la barranca en la oscuridad. Se puso en cuclillas para descansar un instante: el hombro le dola mucho ahora y el fro le absorba todas sus energas. La perspectiva de vadear el arroyo era particularmente desagradable. Las lluvias haban sido constantes desde unos das atrs y el agua sonaba caudalosa y rpida: sin duda estaba helada y llegaba al hombro, no a la cintura. El puente deba estar ahora tan slo a unos pocos centenares de metros. Se puso de pie y avanz por la orilla. El fro y el dolor pueden perturbar la concentracin en poco tiempo, y Peter debi realizar un esfuerzo consciente para mantener alerta sus sentidos, meditando cuidadosamente cada paso antes de poner en l todo su peso. Mantena el Cobra a la distancia de su brazo derecho extendido, pero listo para usar en un segundo, y parpadeaba para tener la visin limpia de llovizna y del sudor fro causado por el dolor y por el miedo. Pero fue su sentido del olfato el que lo puso en guardia. El olor rancio del tabaco turco en un cuerpo humano era algo que siempre lo haba incomodado. Ahora lo capt instantneamente, aunque slo le haba llegado un dbil vaho. Peter se qued quieto mientras el cerebro trataba de adecuarse a lo inesperado. Casi habla llegado a convencerse de que estaba solo. Ahora record el sonido de un motor de auto en la ruta principal y comprendi que los hombres que haban sido capaces de urdir una estratagema semejante -el falso accidente de auto, la camioneta policial y los uniformes- tenan que haberse tomado el trabajo de estudiar el terreno que se extenda entre el lugar de la emboscada y el destino previsto de la vctima. Tenan que conocer mejor que Peter la disposicin de los rboles, el arroyo y el puente, y se haban dado cuenta, despus de la primera baja, que era intil continuar la persecucin a oscuras. La actitud inteligente consista en retroceder y esperar de nuevo, e iban a elegir las barrancas del arroyo o el puente mismo. 179

Lo nico que preocupaba a Peter era la persistencia que estaban demostrando. Tenan que saber ya que l no era Magda Altmann. Y en este tenso instante de lucidez record el Citron que lo haba estado siguiendo por los Champs Elyses -nada era la que pareca ser-; complet lentamente el paso que haba iniciado. Qued absolutamente inmvil, con cada msculo y cada nervio en mxima tensin, pero la noche era oscura y el rumor del arroyo cubra todos los ruidos. Peter esper. La otra persona siempre se mueve primero si uno espera el tiempo suficiente, y se puso a esperar con la paciencia del leopardo en acecho, aunque el fro le calaba los huesos y la lluvia resbalaba sobre sus mejillas y su cuello. El hombre se movi finalmente. Oy el chapaleo del barro y el inconfundible susurro del roce de la maleza sobre la tela; despus, el silencio. Estaba muy cerca, a menos de tres metros, pero no haba la menor luz y Peter fue desplazando cautelosamente su peso para estar de frente al ruido. El procedimiento consabido en estos casos consiste en disparar contra el ruido y utilizar el fogonazo para iluminar el blanco a fin de hacer el segundo disparo, que debe seguir al instante. Pero haba tres hombres y a esa distancia la pistola automtica poda partir un cuerpo por la mitad. Peter esper. Despus se oy de nuevo el ruido de un motor de auto, corriente arriba, an leve, pero acercndose velozmente. En seguida hubo alguien que silb levemente, una nota doble, que se elevaba en la noche hacia el puente, sin duda una seal convenida de antemano. Se oy una portezuela que se cerraba, mucho ms prxima que el motor, un ruido de arranque. Otra mquina, ms robusta, se hizo or, unos faros brillaron en la lluvia, y Peter parpade al ver que toda la escena delante de l se iluminaba. A unos cien metros por delante, el puente cruzaba el arroyo y la superficie del agua era brillante y negra como carbn recin extrado de la mina, fluyendo entre los pilotes de sostn. El Kombi azul se haba parado junto al puente, evidentemente esperando a Peter, pero ahora se pona en marcha, alarmado probablemente por la llegada de otro vehculo ms poderoso desde La Pierre Bnite. El conductor avanzaba hacia el camino principal, el falso polica corra a un lado, la capa flotando al viento y tratando 180

de entrar por la portezuela de atrs, que estaba abierta. Desde la oscuridad, cerca de Peter, una voz grit alarmada: -Attendez! El tercer hombre no quera ser dejado atrs por sus compaeros y haba corrido, olvidando todo intento de ocultarse. Ahora le daba la espalda a Peter, enarbolando la pistola automtica, claramente iluminado por los faros del furgn. Estaba a poco ms de tres metros. Era un tiro seguro y Peter tuvo el deseo instintivo de disparar. Tan slo en el instante de apretar el gatillo que le hubiera metido una bala de 95 gramos entre los omplatos-, Peter fue capaz de contenerse. El hombre estaba de espaldas y la distancia volva certero el tiro. El entrenamiento de Peter hubiera debido curarlo de estas delicadezas caballerescas. Sin embargo, lo que realmente detuvo su dedo fue la necesidad de saber. Peter tena que saber quines eran esos hombres y quines los haban enviado, qu haban venido a hacer y a quin buscaban. El hombre, ahora que haba sido abandonado, prescindi de toda cautela y empez a correr como si tuviera que alcanzar un autobs. Peter vio la posibilidad de alcanzarlo. Los papeles se haban invertido. Dio un paso adelante, pasando el Cobra a su mano izquierda. que estaba lesionada. Alcanz al hombre en cuatro pasos, mantenindose agazapado para evitar que lo viera y lanz su brazo bueno en un gancho para hacer girar a su vctima y desorientarlo antes de aplicarle el cao del Cobra contra la sien. El hombre fue rpido como un gato. Algo lo haba puesto en guardia, tal vez el chapaleo de los zapatos cargados de agua de Peter. Apret la barbilla contra el pecho, movi los hombros y empez a darse vuelta en direccin a la lnea del ataque de Peter. -Peter no acert con el cuello: alcanz al hombre muy arriba. El hueco del codo estaba a la altura de la boca y el giro brusco le haba hecho perder el equilibrio. En caso de haber tenido el pleno uso del brazo izquierdo, habra hecho girar a su victima, pero entendi instantneamente que ya haba perdido su ventaja. El hombre estaba sacando la cabeza del gancho, enderezando los hombros y, por el contacto del cuerpo, Peter supo que era recio y musculoso. 181

El cao de la pistola automtica era lo bastante corto como para permitirle apretarlo contra el cuerpo de Peter en cuanto hubiera completado su vuelta: esto significaba volar en pedazos por los aires. Peter fue aflojando levemente su presin, sin oponerse ya a que el hombre girara, pero echando todo su peso y la fuerza del brazo derecho en la misma direccin: giraron juntos como una pareja de bailarines, pero Peter saba que en el momento en que se separaran el hombre iba a tener la ventaja para matar. El arroyo era la nica posibilidad: lo entendi instintivamente. Y, antes de que la ventaja pasara de l a su adversario, se ech hacia atrs, manteniendo sujeta la cabeza del hombre. Se desplomaron en el espacio negro en una breve cada que hizo sentir un vaco en el estmago. Peter debajo. En caso de que hubiera habido rocas en la empinada orilla. habra quedado aplastado por el peso del hombre. Chocaron contra la superficie del agua negra. El intenso fro golpe como un garrote, al punto que Peter, en una reaccin refleja, casi dej escapar el aire de sus pulmones. El sacudn del agua fra pareci atontar al hombre por un momento. Peter oy el resoplido del aire que sala de sus pulmones. Luego desplaz el brazo, poniendo un codo bajo la barbilla del otro, sin lograr llegar a la garganta. Inmediatamente el hombre empez a debatirse con los movimientos de pnico de alguien que es retenido bajo el agua helada con los pulmones vacos. Haba dejado caer la pistola automtica, pues golpeaba los brazos y la cara de Peter con las dos manos mientras el agua los envolva y los iba acercando al puente. Peter deba tratar que el hombre no respirara de nuevo. Mientras l mantena su valiosa y nica bocanada de aire, se esforzaba por estar arriba y mantenerse. Unos dedos buscaron sus ojos cerrados, trataron de meterse en su boca: el hombre tenda desesperadamente las manos por encima del agua. Peter abri un poco la boca y el otro meti los dedos hasta el fondo, tratando de romperle la lengua. Peter cerr enseguida los dientes sobre los dedos, con tanta fuerza que las mandbulas le dolieron y la boca se le llen con el fluido tibio y asqueante de la sangre. 182

Sigui apretando desesperadamente con brazos y dientes, conteniendo la nusea. Su arma tambin haba cado al agua negra desde sus dedos entumecidos y rgidos y el hombre luchaba ahora con la fuerza animal de sus pulmones hambrientos y de sus dedos mutilados; cada vez que intentaba apartar su mano de la boca de Peter el ruido de la carne desgarrada llegaba a los odos de Peter y la sangre fresca le haca tener arcadas y atorarse. Emergieron a la superficie y, con ojos enturbiados por el agua, Peter tuvo una visin del puente tendido encima de l. La camioneta azul haba desaparecido, pero el elegante automvil de Magda Altmann estaba parado en la mitad del puente y, a la luz de los faros, reconoci a dos de sus guardaespaldas. Estaban apoyados en la baranda y, por un segundo, temi que uno de ellos fuera a disparar. Luego, Peter y el otro hombre fueron arrojados contra los pilones de cemento del puente con tal violencia que se deshizo el abrazo mortal que los mantena unidos. La corriente del arroyo los tir contra la orilla. Jadeante y tragando aire, aterido de fro, de cansancio y de dolor, Peter intent apoyarse en el pedregullo y la roca. El hombre de la pistola automtica tambin haba encontrado apoyo y gateaba desesperadamente en direccin a la orilla. A la luz de los faros del automvil, Peter vio a los dos guardaespaldas de Magda que corran hacia el puente para detenerlo. Peter se dio cuenta de que no iba a poder detener al hombre antes de que llegara a la orilla. -Carl! -grit al guardaespaldas que estaba al frente-. Detngalo! No deje que se escape! El guardaespaldas salt sobre la baranda, aterrizando como un gato, con total equilibrio, la pistola sostenida con ambas manos a la altura del ombligo. Debajo de l, el hombre de la pistola automtica avanz hacia la orilla con el agua hasta la cintura. Fue entonces que Peter entendi lo que iba a ocurrir . -No! -la voz estaba sofocada por la sangre y el agua-. Agrrelo vivo! No lo mate, Carl! El guardaespaldas no lo oy, o no le entendi. La explosin pareci alcanzar a Peter y a la figura que chapaleaba en el arroyo ms abajo: una soga anaranjada de llamas y una estruendosa 183

explosin. Las balas entraron en el pecho y el vientre del hombre como el hacha de un leador en un rbol. -No! -grit Peter-. No, no, no, por favor! Peter se lanz hacia adelante y recogi al hombre antes de que cayera al agua, arrastrndolo por un brazo hasta la orilla. Los guardaespaldas levantaron el cuerpo: la cabeza colgaba como la de un idiota y la sangre se diluy hasta un rosa plido a la luz de los faros del auto. Peter hizo tres intentos por trepar el barranco y cada vez volvi a caer, rendido, al agua. Luego Carl le tendi un brazo y lo sujet de la mueca. Peter se arrodill en la ribera barrosa, jadeante por el agua y la sangre que haba tenido que tragar. Vomit. -Peter! La voz de Magda estaba llena de alarma. l levant la mirada y se limpi la boca con el dorso del. brazo. Magda haba bajado por la puerta trasera del automvil y corra por el puente con sus largas piernas metidas en botas negras y pantalones de esqu. Tenia la cara muy blanca y los ojos estaban frenticos. Peter hizo un esfuerzo por ponerse de pie y se tambale. Ella lleg hasta l y lo tom en brazos, sostenindolo cuando l trastabillaba. -Peter! Qu horror, querido... Qu ha ocurrido? -Esta preciosura y algunos de sus amigos queran hacerte dar un paseo...y les dieron una direccin equivocada. Miraron el cadver. Carl haba utilizado un Mgnum .357 y los daos eran considerables. Magda apart la cara. -Buen trabajo -dijo Peter amargamente al guardaespaldas-. No creo que est en condiciones de contestar preguntas, verdad? -Usted me dijo que lo detuviera -gruo Carl, mientras volva a cargar su pistola. -Me pregunto qu habra hecho usted si le hubiera dicho que lo golpeara. Peter iba a darse vuelta, asqueado, pero el dolor se lo impidi. Jade. -Ests herido -dijo Magda, volviendo a su consternacin-. Tmele el otro brazo -orden a Carl. Lo ayudaron a subir al auto. 184

Peter arranc los jirones empapados de su ropa y Magda lo arrop en una manta de lana de Angora antes de examinar su herida en el interior iluminado del coche. El agujero del balazo formaba una redonda abertura azul en la tersa piel, ya rodeada de un borde inflamado, y la bala haba quedado atrapada entre las costillas y los msculos chatos y firmes del trapecio. Magda pudo ver claramente el bulto del tamao de una bellota madura bajo la carne morada. -Gracias a Dios -susurr, quitndose el pauelo de Jean Patou de su cuello largo y plido y cubriendo atentamente la herida-. Te vamos a llevar directamente al sanatorio de Versailles. Dse prisa, Carl. Abri el estante de bebidas que estaba empotrado en la pared cubierta de nogal del automvil y sirvi medio vaso de whisky de una jarra de cristal. La bebida barri el gusto de sangre en la boca de Peter, baj clidamente por su garganta y alivi los espasmos de fro y de terror en su vientre. -Por qu se te ocurri salir? -pregunt l con una voz todava spera por el espritu de combate: aquella llegada oportuna molestaba a su sentido de la realidad. -La polica de Rambouillet recibi informes de un accidente de auto. Conocen mi Maserati y el inspector telefone en seguida a La Pierre Bnite. Imagin que haba ocurrido alguna desgracia... En ese momento llegaron junto a los portones que se abran sobre la ruta. Los restos del Maserati humeaban a un lado del camino y a su alrededor, como boy scouts en torno a una hoguera de campamento, haba una docena de policas con sus capas de plstico blanco y sus quepis. Al parecer, no saban qu deban hacer ahora. Carl detuvo el automvil y Magda dirigi amablemente la palabra por la ventanilla a un sargento, que le respondi con mucho respeto. -Oui, madame la Baronne. D'accord. Tout a fait vrai... Ella lo despidi con un movimiento de cabeza y el hombre y sus compaeros se cuadraron ante el coche que se alejaba. -Encontrarn el cuerpo junto al puente... -Puede ser que haya otro en el lmite del bosque... 185

-Sabes hacer las cosas, no es cierto? -dijo Magda con una mirada intencionada. -Los que saben hacer las cosas no quedan heridos contest l sonrindole. El whisky haba aflojado un poco la aridez y la dureza de la herida, hacindolo sentir ms suelto. Vala la pena estar vivo todava y empez a apreciar el hecho. -Entonces tenas razn en lo que se refiere al Maserati... Lo estaban esperando. -Por eso lo quem -contest Peter. Esta vez ella no respondi a la sonrisa. -Oh, Peter. Nunca sabrs las que he pasado. La polica me dijo que el hombre que conduca el Maserati segua adentro y haba ardido con l. Yo pens...pens que una parte ma haba quedado destruida. Fue una horrible sensacin -se estremeci-. Casi no sal del automvil. No quera verlo. Estuve a punto de enviar a mis hombres, pero...despus quise saber...Carl te vio en el arroyo cuando tomamos hacia el puente. Me dijo que eras t...Yo no lo poda creer -se interrumpi, temblando al recordarlo-. Dime qu ocurri. Cuntame todo -rog, echando ms whisky en el vaso. Por alguna razn que l mismo no hubiera podido precisar, Peter no hizo mencin del Citron que lo haba seguido en las afueras de Pars. Se dijo a s mismo que el dato no haca al caso. Probablemente era una coincidencia, pues si el hombre que conduca el Citron hubiera sido uno de ellos, habra podido telefonear de antemano y avisar a los otros que la baronesa Magda Altmann no estaba en el Maserati, lo cual hubiera querido decir que no la estaban buscando a ella, sino a l, Peter Stride, y esto no tena sentido, ya que l se haba ofrecido como carnada esa maana, y ellos no hubieran tenido tiempo. Interrumpi el vertiginoso carrusel de sus pensamientos ..."Es la conmocin y el whisky", se dijo. Ya habra tiempo ms adelante de pensar todo detenidamente. Ahora se limitara a creer que estaban esperando a Magda y que l haba cado en la celada que le haban tendido. As, cont lo ocurrido a partir del momento en que haba visto el Kombi de la polica estacionado en el camino. Magda lo escuchaba muy atentamente, los grandes ojos fijos en la cara de l, sedientos de sus palabras, y de cuando en cuando lo tocaba, como si quisiera cerciorarse. 186

Cuando Carl se detuvo bajo el prtico de la entrada de emergencia del hospital, la polica ya haba enviado un mensaje radial, y un mdico y dos enfermeras estaban esperando a Peter con una camilla. Antes de abrir la puerta para dejarlos que se llevaran a Peter, Magda se inclin sobre l y lo bes plenamente en los labios. -Estoy tan contenta de que todava ests aqu -susurr. Y luego, hablndole al odo, prosigui: -Fue Califa una vez ms, verdad? l se encogi levemente de hombros, hizo una mueca al sentir una puntada de dolor y contest: -No se me ocurre pensar en nadie ms que sea capaz de realizar un trabajo tan profesional. Magda camin junto a la camilla hasta las puertas del quirfano y se mantuvo junto a su cama en el recinto tapizado de cortinas mientras Peter se debata bajo los efectos de la muerte falsa y sofocante de la anestesia. El mdico francs volvi al lado de ella y mostr el siniestro "recuerdo", cubierto de sangre, con un floreo de prestidigitador. -No tuve que cortar -dijo orgullosamente a Peter-. Me bast punzar . La bala se haba anidado en forma muy curiosa, pues haba perdido buena parte de su potencia al atravesar el cuerpo del Maserati. -Es usted un hombre de suerte -sigui diciendo el mdico-. Su estado fsico es excelente: tiene msculos de caballo de carrera, msculos que impidieron internarse a la bala. Se restablecer usted muy pronto. -He prometido que me ocupar de ti. De tal modo que el doctor te da permiso para que vengas ahora a casa -dijo Magda por encima de l-. Verdad, doctor? -Tendr usted una de las enfermeras ms bonitas del mundo dijo el mdico, inclinndose galantemente ante Magda, con un cierto anhelo en la expresin de su cara. El mdico tena razn: la herida de bala le molest menos que las desgarraduras que las pas de los alambres le haban abierto en

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los muslos. Pero Magda Altmann actu como si Peter hubiera sido vctima de una enfermedad irreversible y fatal. Al da siguiente, cuando debi ir a sus oficinas en el Boulevard des Capucines, telefone tres veces, sin ms razn que la de cerciorarse de que l segua vivo y averiguar el nmero de sus zapatos y de su ropa. El cortejo de automviles que traa a Magda y a su escolta volva a La Pierre Bnite cuando an era de da. -Ests haciendo horarios de empleo pblico -le dijo l al verla entrar un da a la suite que daba sobre las terrazas verdes y el lago artificial. -Saba que me estabas echando de menos -contest ella, dndole un beso antes de regaarlo-. Roberto me dice que te has estado paseando bajo la lluvia. El mdico te dio la orden: no debes dejar la cama. Maana me tendr que quedar aqu para vigilarte. -Es una amenaza? -pregunt l, sonriendo-. Por evitar ese castigo sera capaz de dejar que Califa me abriera otro agujero, en... Ella le tap rpidamente la boca con los dedos. -Por favor, Peter, chri, no hagas esa clase de bromas. -La sombra que pas por sus ojos estaba impregnada de miedo. Pero en seguida volvi a sonrer. -Mira lo que te traigo! La valija de Peter haba estado en el bal del Maserati, y ella la haba reemplazado con otra negra de Hermes en piel de cocodrilo. A fin de llenar la valija, Magda haba iniciado sus compras en un extremo del Faubourg Saint Honor y haba ido bajando hasta la Place Vendme. -Me haba olvidado lo divertido que es comprar regalos al hombre que... Dej la frase inconclusa y se limit a levantar una bata de brocado. -Todos los empleados de Saint-Laurent se dieron cuenta de lo que tena en mente cuando eleg esto... No se haba olvidado de nada. Equipo de afeitar, pauelos y ropa interior de seda, una campera azul, pantalones y zapatos de Gucci, incluso gemelos de oro puro, con un zafiro incrustado. -Tus ojos son tan azules! -dijo Magda, justificndose-. Y ahora desaparezco y me pongo presentable para la comida. Le dije a Roberto que vamos a comer aqu, ya que hoy no tenemos invitados. 188

Haba cambiado el traje sastre de tono metlico y el turbante por un vestido de seda vaporosa. Los cabellos estaban sueltos hasta la cintura y eran ms brillantes que la tela. -Voy a abrir el champagne -dijo Magda-. Basta con dos manos. Peter tena puesta la bata de brocado y llevaba el brazo izquierdo en cabestrillo. Los dos, de pie, se admiraron mutuamente por encima de las copas de champagne. -Tena razn -dijo ella, cabeceando complacida-. El azul es tu color. Tienes que usarlo ms a menudo. l no pudo dejar de sonrer ante el curioso cumplido y toc la copa de Magda con la suya. El cristal reson musicalmente y los dos inclinaron la cabeza saludndose antes de beber. Inmediatamente Magda puso a un lado la copa y su expresin se volvi seria. -He hablado con mis amigos de la Surete. Estn de acuerdo en que ha sido un intento de secuestro y, como les he pedido, no te molestarn solicitndote una declaracin hasta que no ests mejor. Les dije que mandaran un hombre a hablar contigo maana. No hay rastros de ese segundo hombre que baleaste en el linde del bosque. O lo dejaste en condiciones de caminar o sus amigos se lo han llevado. - Y el otro hombre? -pregunt Peter-. Me refiero al muerto. -Lo conocen muy bien. Tiene un pasado muy feo. Ha estado en Argelia con los paras. La insurreccin. -Magda abri elocuentemente las manos. -Mis amigos estn muy sorprendidos de que no te haya liquidado cuando lo intent. Yo, por mi parte, no he hablado mucho de tu pasado.. Me parece ms prudente, no crees? -Me parece -dijo Peter. -Cuando estoy contigo como estoy ahora, me olvido que tambin t eres un hombre muy peligroso. -Se interrumpi y escudri la cara de Peter. -O tal vez sea sa la razn que hace que te encuentre -busc la palabra- ...tan irresistible? Eres tan suave, Peter...tu voz es amable y -se encogi de hombros- ...pero a veces, hay algo en la forma en que sonres, y tus ojos son a ciertas luces, azules, duros y crueles. En esos momentos me acuerdo que has matado muchos hombres. Ser por eso que me siento tan atrada por ti? -Espero que no sea as.

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-Hay mujeres que se sienten atradas por la sangre y la violencia...las corridas de toros, el boxeo, siempre vas a ver all tantas mujeres como hombres.. y he observado sus caras. He reflexionado sobre el punto y todava no s nada. Slo s que me siento atrada por hombres fuertes, hombres de poder. Aaron lo era. No he encontrado muchos despus de l. -La crueldad no es fuerza -dijo Peter. -No: un hombre fuerte de veras tiene una veta de dulzura y de compasin. T eres fuerte y, sin embargo, cuando hacemos el amor, eres extremadamente suave, aunque yo sienta que la fuerza y la crueldad estn ah, contenidas, como el halcn bajo el capirote. Se apart, caminando por el cuarto, que estaba decorado en color crema, chocolate y oro, y tir del cordn bordado que colgaba del techo con molduras y con escenas pintadas a mano: cuadros pastorales del tipo que Mara Antonieta tanto admiraba. Peter saba que buena parte de los muebles y de los decorados de La Pierre Bite haban sido comprados en los remates que desparramaron los tesoros acumulados de los Borbones. Adems de estos tesoros, haba flores. Siempre haba flores por donde andaba Magda Altmann. Volvi a acercarse a l cuando Roberto, el camarero italiano, entr para vigilar los preparativos de la cena, trada en un carrito. Roberto llen l mismo las copas de vino, levantando las botellas con guantes blancos, como si fueran parte de un sacramento, y se dispuso a servir la comida. Pero Magda lo despidi con un breve gesto y l salud sin decir palabra. Sobre el plato de Peter haba un paquetito envuelto en papel de regalo, atado primorosamente con una cinta roja. l la mir interrogativamente mientras Magda serva la sopa en unos delicados tazones de Limoges. -Una vez que empiezo a comprar regalos, no puedo parar -dijo Magda-. Por otra parte, no dejo de pensar que esa bala podra estar en mi espalda. Tuvo un momento de impaciencia. -No lo vas a abrir? Peter desenvolvi el paquete lentamente y no dijo nada. -frica es tu especialidad, no? -pregunt ella con cierta ansiedad-. frica en el siglo XIX? 190

l afirm con un gesto y abri reverentemente la tapa del libro encuadernado en cuero. El grado de conservacin era extraordinario: la dedicatoria escrita a mano por el autor estaba amarilla y desvada por los aos. -Cmo pudiste encontrarlo? -pregunt l-. Sotheby lo tena en 1971. Hice una postura por este libro en un remate. Pero haba abandonado cuando la oferta lleg a las cinco mil libras. -No tienes una edicin de Cornwallis Harris? -pregunt ella ansiosamente. Peter mene la cabeza, examinando una de las lminas, perfectamente conservadas, de las grandes fieras africanas. -No, no la tengo. Pero t...t cmo lo sabas? -Oh, s tantas cosas de ti como t las sabes de m -dijo ella, riendo-. Te gusta? -Es magnfico. Estoy sin habla. El regalo era demasiado suntuoso, incluso para una persona de la fortuna de Magda. Se sinti turbado y record la conocida situacin de comedia: el marido que regala inesperadamente flores a su mujer y es acusado sin demora. " Por qu te sientes culpable?" -Te gusta realmente? Entiendo tan poco de libros... -Es la edicin que me haca falta para completar mi coleccin dijo l-. Y es probablemente el mejor ejemplar que existe fuera del Museo Britnico. -Me alegro tanto. -Al parecer, ella se sinti aliviada. Estaba muy preocupada. Dej en el plato la cuchara de plata y levant los dos brazos para retribuir el abrazo de Peter . Durante la cena, Magda estuvo alegre y conversadora. Tan slo cuando Roberto retir el carrito y se sentaron en el sof delante del fuego, el uno al lado del otro, su estado de nimo pareci cambiar. -Peter: hoy no he podido pensar nada ms que en este asunto: t, yo y Califa. He tenido mucho miedo y lo sigo teniendo. Pienso todo el tiempo en Aaron, en lo que le hicieron, y despus pienso en ti y en lo que estuvo a punto de ocurrir . Guardaron silencio, contemplando las llamas y tomando sorbos

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de caf. Luego, de repente, ella volvi a cambiar de direccin. Peter empezaba a acostumbrarse a estos desplazamientos vivaces del pensamiento de Magda. . -Tengo una isla...no una isla, sino nueve islotes ...y en el centro del archipilago hay un golfo de nueve kilmetros de dimetro. El agua es tan clara que se ven los peces a quince metros de profundidad. Hay una pista de aterrizaje en el principal atoln. Est slo a dos horas de Tahit: Nadie sabra que estamos all. Podramos nadar todo el da, pasear por las playas, hacer el amor bajo las estrellas. Seras el rey de las islas y yo sera tu reina. No habra ms Industrias Altmann: podra encontrar alguna persona que fuera tan eficaz como yo, o mejor, y que se ocupara de todo. Punto final a los peligros, a los terrores. Terminamos con Califa para siempre -se interrumpi de golpe, como si se hubiera dejado ir demasiado lejos, pero prosigui: -Vayamos all, Peter. Olvidmonos de todo esto. Huyamos y seamos felices para siempre. -La idea es atrayente -dijo Peter, y se volvi hacia ella, sintiendo verdadera pena. -Podra salir bien. Haramos que la cosa saliera bien. l no dijo nada, pero sostuvo su mirada, hasta que Magda apart la cara y suspir. -No -dijo, reflejando el sentir de Peter-. Tienes razn. Ni t ni yo podemos aceptar el dejar de vivir como vivimos. Tenemos que seguir en la brecha. Pero, Peter...tengo tanto miedo. Miedo de lo que s sobre ti y de lo que no s. Tengo miedo de lo que no sabes de m y de lo que nunca podr decirte...Pero debemos seguir adelante. Tienes razn. Tenemos que encontrar a Califa y destruirlo. Pero...Dios mo...espero que no nos destruyamos en la empresa y que lo que hemos creado juntos...Ruego a Dios que me permita mantener eso intacto. -La mejor manera de provocar el desastre emocional es ponerse a hablar de l. -Est bien. Juguemos a las adivinanzas. Yo pregunto primero. Cul es la experiencia ms agobiante vivida por la hembra de la especie humana? -Me doy por vencido. -Dormir sola una noche de invierno. -Hay remedios a mano -dijo l. 192

-S...pero, qu hacemos con tu pobre hombro? -Si unimos nuestros vastos talentos y sabiduras...es seguro que habremos de obtener algunos resultados. -Creo que tienes razn -dijo ella con voz mimosa, acurrucndose contra l como un gato flexible y voluptuoso...como siempre. Comprar ropa interior a una mujer bonita inspira siempre sensaciones de voluptuosidad decadente. A Peter le caus gracia el aire de connivencia de la empleada de la tienda, una dama ya entrada en aos. Era evidente que la mujer se haba hecho una idea de la relacin que haba entre esas dos personas y, con aire pcaro, trajo un cajn lleno de prendas de interior de encaje y de seda, todas de un precio exorbitante. -S -exclam Melissa- Jane, entusiasmada- es exactamente lo que quiero! Se llev una de las prendas a la mejilla y la empleada se felicit de su ojo certero. A Peter le daba pena desilusionarla y decidi proseguir con su papel de viejo lascivo unos pocos minutos ms, mientras echaba una mirada al espejo que estaba detrs de la cabeza de la dama. All estaba el hombre que lo estaba siguiendo. Una figura indefinida dentro de un sobretodo gris, que se haba puesto a hurgar en unas pilas de corpios con el inters vido y el aire entendido de un travesti. -Realmente no creo que tu madre apruebe, querida dijo Peter. La empleada, asombrada, lo mir. -Por favor, pap! El mes que viene cumplo catorce. Lo estaban siguiendo desde que haba llegado a Heathrow, la tarde anterior, y Peter no haba logrado saber quines eran. Empez a lamentar no haber reemplazado el Cobra extraviado en el arroyo. -Me parece que conviene no aventurarse -dijo Peter a su hija. Y tanto Melissa-Jane como la vendedora parecieron decepcionadas. -Bombachones no me voy a poner! -gimote Melissa-Jane-. ni medias ortopdicas!

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-Propongo una transaccin -sugiri Peter-. No habr medias ortopdicas.. .y tampoco encaje negro: no antes de los diecisis aos. Me parece que basta por el momento con las uas pintadas. -Pap! Eres antediluviano! Volvi a echar una mirada al espejo. Ya empezaba el cambio de guardia del otro lado del saln. El hombre del sobretodo gris rado y la bufanda de lana a cuadros se escurri y desapareci dentro de uno de los ascensores. A Peter le iba a llevar cierto tiempo identificar al reemplazante...Pero luego se sonri a s mismo. No le iba a llevar tanto tiempo. All estaba. El hombre tena puesta una chaqueta de pao a cuadros y pantalones de tela escocesa y sonrea como un escuerzo amable. -Viejo! Esto s que es una sorpresa! Surgi detrs de Peter y le dio un golpe entre los omplatos con la mano abierta, haciendo que trastabillara. Por lo menos, ya saba quines eran. -Colin! Se dio vuelta y tom en su mano la pesada garra cubierta de enmaraado vello negro que se haba depositado en su espalda. -S; es una sorpresa. Me he estado topando con sus gorilas desde ayer. -Cretinos -convino amablemente Colin-. Todos son unos cretinos! -Se volvi y mir apreciativamente a Melissa- Jane. Eres muy bonita -dijo, y le dio un beso con un entusiasmo que no era enteramente paternal. -To Colin. Cae usted del cielo. -Melissa- Jane se desprendi del abrazo y le mostr la pequea bombacha trasparente. -Qu le parece? -Es para ti, querida. Eres t quien la va a usar. -Por qu no se lo dice usted a pap? Me hara un favor! Colin abarc con la mirada la suite del Dorchester y gru. -Esto s que es vida. En el ejrcito no hay lugares como ste. -Pap se est convirtiendo en un plutcrata podrido. Exactamente como el to Steven -coment Melissa-Jane, corroborando. -He notado que t, Vanessa y las otras camaradas usan ropa interior de encaje -contraatac Peter. 194

-Eso es otra cosa! -exclam ella, dando un rpido paso atrs y asiendo defensivamente el envoltorio verde de Harrod's-. Se puede tener conciencia social y no vestirse como una campesina... sabes? -Suena a buena vida -dijo Peter, echando su sobretodo en el divn y dirigindose al mueble en donde estaban las bebidas-. Un whisky? -Puro. Con hielo -dijo Colin. -Hay jerez dulce? -pregunt Melissa-Jane. -Hay Coca-Cola. y se la puede llevar a su dormitorio, seorita. -Pap, por favor! Hace siglos que no veo al to Colin. -Vamos, vamos -dijo Peter. Y aadi, cuando Melissa-Jane se retir: -Jerez dulce! No faltaba ms. -As son cuando empiezan a crecer. Colin tom el vaso que le ofreca Peter e hizo tintinear los cubitos de hielo, recostndose en el silln. -No me va a felicitar? -Con mucho gusto. Peter levant su vaso y fue a pararse junto a las ventanas, que dejaban ver las ramas peladas y los cielos grises y nebulosos sobre Hyde Park. -Por qu motivo? -Vamos, Peter, vamos! Thor: me dieron su puesto despus que usted lo dej. -Antes de que me echaran. -Despus de haberlo dejado usted -repiti Colin con firmeza. Tom un sorbo de whisky y lo gust ruidosamente-. Hay muchas cosas que no se entienden.. Nuestro destino no es buscar porqus: es obrar y morir. Shakespeare. . Segua haciendo el payaso, pero los ojillos de color miel brillaban, tan calculadores como los de un flamante osito de juguete en la maana de Navidad. Se levant y se pase con su vaso. -Esto es magnfico. Realmente magnfico. Usted malgastaba su tiempo en Thor: todo el mundo lo saba. Debe de estar ganando ahora ms que todos los jefes juntos. -Apuesto a que ha visto ya una copia Xerox de mi contrato con Narmco. -Narmco! -exclam Colin-. Est usted trabajando para ellos ahora? Qu me cuenta? Es sensacional, querido, es sensacional! 195

Esta vez Peter tuvo que rer, lo cual era una forma de capitulacin. Cruz el cuarto y se sent junto a Colin. -Una pregunta fea.. . -Es una manera de entrar en materia, .. -Por qu tendra que mandarme alguien? Acaso no puede tener uno ganas de charlar un rato con un viejo colega? -Lo mandaron a usted porque piensan que yo podra romperle la mandbula a cualquier otro. -Claro, claro. Todos saben ahora que nos queremos como hermanos. -Cul es el mensaje, Colin? -Felicitaciones, Peter. Estoy aqu para decirle que acaba de ganar usted un billete de ida y vuelta a la Gran Manzana. Se puso una mano sobre el corazn y cant con una voz de bartono sorprendentemente afinada: -Nueva York, Nueva York, sublime Nueva York! Peter segua sentado, mirando impasiblemente a Colin, pero la mente corra. Saba que tena que ir. De algn modo tena la certidumbre de que algo empezaba a emerger de las aguas turbias, que las partes empezaban a encajar unas en otras. Era esto lo que haba estado esperando al iniciar la conversacin. -Cundo? -En este mismo instante hay un jet de la fuerza area en Croydon. -Melissa- Jane? -El chofer que est abajo la puede llevar a su casa-Se har usted odiar . -Es la historia de mi vida -dijo Colin suspirando-. Slo los perros me quieren. Durante la travesa del Atlntico jugaron al gin rummy y tomaron caf muy fuerte. Colin Noble hablaba incesantemente, moviendo los labios en torno a los restos de su cigarro. Hablaba de temas concretos relacionados con Thor, de aspectos del entrenamiento y problemas del personal, pequeas ancdotas de hombres y cosas que los dos conocan muy bien. No hizo ningn esfuerzo por averiguar algo del puesto de Peter en Narmco, pero dijo de pasada que Peter iba a tener que estar de vuelta en Londres para la serie de encuentros con la Narmco, que deban iniciarse el 196

lunes siguiente. Fue una indicacin deliberada (y no muy sutil) de lo mucho que saba Atlas sobre -Peter y sus nuevas actividades. Llegaron al aeropuerto Kennedy un poco pasada la medianoche. Un auto del ejrcito los recogi y los llev a un motel Howard Johnson, el ms cercano, donde durmieron seis horas del sueo profundo, comatoso, que sigue a las vigilias en jet. Peter an tena picazn en los ojos y senta el cerebro algodonoso al contemplar a Colin, que estaba engullendo uno de esos copiosos desayunos norteamericanos, con waffles, salchichas, panceta ahumada con huevos, bizcochos dulces y buuelos, todo regado con cataratas de jugos de fruta y de caf. Finalmente Colin encendi su primer cigarro y anunci: -Bueno, bueno...Al fin estoy en lo mo! Slo ahora me doy cuenta hasta qu punto he estado debilitado estos dos ltimos aos por culpa de una alimentacin insuficiente. El mismo conductor los estaba esperando en la entrada del motel. El Cadillac tena una connotacin de alto nivel dentro de las jerarquas militares. Indiferente al interior acolchado y al aire acondicionado del automvil, Peter contempl los sombros guetos de Harlem. Al tomar el auto por la elevada pista que bordea el East River, Peter tuvo la sensacin de que estaba viendo un campo de batalla abandonado, donde unos pocos sobrevivientes se arrinconaban en umbrales oscuros o vagaban por las aceras llenas de desperdicios y papeles en la maana fra y nebulosa. Tan slo las inscripciones que adornaban las desnudas paredes de ladrillos tenan pasin y vitalidad. El chofer lleg a la esquina de la Quinta Avenida y la calle Ciento Once y tom hacia el sur, bordeando el parque ms all del Metropolitan Museum, a la hora en que el trnsito empieza a espesarse. Luego se desliz dentro de la boca cavernosa de un enorme garaje de estacionamiento bajo una de las estructuras monolticas que parecan alcanzar los cielos grises y fros. La entrada al garaje tena un cartel que rezaba: "Para residentes solamente", pero el portero levant la reja a control electrnico y les hizo una sea para que pasaran. Colin llev a Peter hasta la pared de los ascensores y los dos subieron, sintiendo un vaco en el estmago cuando las luces en la caja del ascensor marcaron el ascenso hasta los ltimos pisos. 197

Salieron a una zona de recepcin protegida por biombos ornamentales, aunque no por eso menos funcionales. Un guarda con uniforme policial y una banda en el brazo los examin a travs de la mirilla y control el pase Atlas de Colin en su registro antes de darles entrada. Las oficinas ocupaban la totalidad del ltimo piso del edificio, pues haba jardines colgantes ms all de las puertas corredizas de cristal que dejaban ver, a travs de los vertiginosos canales de espacio vaco, los otros rascacielos de la isla: el edificio de Panamerican y las torres gemelas del World Trade Center. La decoracin era oriental: mbitos despojados y severos, con obras de arte que, como saba Peter por una previa visita, eran de incalculable valor. Antiguas pinturas japonesas sobre seda, tallas de jade y de marfil, una profusin de pequeos objetos. En un atrio pudieron ver, de pasada, un bosque en miniatura de rboles Bonsi en sus bajas vasijas de barro. Las duras contorsiones de troncos y ramas delataban su avanzadsima edad. Incongruentemente, en esos refinados aposentos resonaba el estruendo de la batuta de Von Karajan, dirigiendo la Orquesta Filarmnica de Berln a travs de las glorias de la Heroica. Ms all del atrio se vea una sencilla puerta de roble claro y Colin Noble apret el botn del timbre. Casi inmeditamente la puerta se corri. Colin hizo pasar a Peter a una habitacin larga y alfombrada, que tena el techo cubierto de azulejos acsticos. Adems de los atestados estantes y una mesa de trabajo, se vea un enorme piano de cola; contra una pared haba un tocadiscos de alta fidelidad y varios altoparlantes, que habran estado ms en su lugar en un estudio de grabaciones comerciales. Kingston Parker estaba de pie junto al piano. Una figura heroica, alta y corpulenta, con la gran cabeza hirsuta cada sobre el pecho, los ojos cerrados y una expresin de xtasis casi religioso en la cara. La msica conmova a ese poderoso cuerpo, del mismo modo que un viento de tormenta sacude a un gigante de los bosques. Peter y Colin se detuvieron bajo el dintel, pues les pareci inoportuno irrumpir en ese momento tan personal y tan ntimo, pero pasaron unos pocos segundos y Parker ya fue consciente de la 198

presencia de ellos y levant la cabeza. Al parecer, aparto el hechizo de la msica con un sacudn de la cabeza, como un perro lanudo que se sacude al salir del agua. Levant el brazo del tocadiscos. El silencio fue muy conspicuo despus de las cascadas de sonidos. -General Stride -dijo Kingston Parker, saludando-. O me permite usted que siga llamndolo Peter? -Creo que "seor Stride" es lo ms apropiado -dijo Peter. Parker hizo un rpido y elocuente gesto, deplorando el distanciamiento que se le impona, e indic un cmodo sof de cuero en el otro extremo del cuarto, sin tender les la mano. -Por lo menos, vino usted -dijo, mientras Peter se acomodaba en el sof. -Siempre he sido un hombre muy curioso. -Y yo he contado con eso -contest Kingston Parker, sonriendo-. Han desayunado? -Hemos comido alguna cosita -se apresur a decir Colin. Peter hizo una seal de asentimiento. -Entonces, caf -dijo Parker. E hizo el pedido por el telfono interno, antes de volverse hacia ellos. -Por dnde empezamos? Parker se ech hacia atrs con ambas manos los abundantes cabellos grises y qued ms despeinado de lo que ya estaba.. -Empecemos por el principio -propuso Peter- ...como dijo el Rey de Corazones a Alicia, la del Pas de las Maravillas. -El principio -Parker sonri levemente- ...Est bien. Al principio yo me opuse a que interviniera usted en Atlas. -Lo s. -No crea que usted fuera a aceptar el comando de Thor: era un paso hacia atrs en su carrera. Me sorprendi usted al hacerlo. No fue la primera vez que me sorprendi. Un sirviente chino, con una chaqueta blanca y botones de bronce ofreci caf, leche y azcar de colores. Cuando se fue, Parker continu. -En esa ocasin, general Stride, mi opinin era que, si bien contaba usted con una foja de logros slidos y notables, era un militar de ideas rgidas y anticuadas. La mentalidad del coronel tradicional, ms apropiada para la guerra de trincheras que para enfrentar las exigencias de una guerra que se hace desde las 199

sombras...La clase de guerra que tenemos ahora y contra la cual tendremos que luchar en el futuro. -Sacudi la gran cabeza leonina e, inconscientemente, sus dedos acariciaron el terso teclado de marfil. Se sent en el taburete que estaba frente al piano. -Soy bastante claro, general Stride? Yo siempre he pensado que la misin de Atlas estaba demasiado limitada por los trminos de referencia originales que se haban trazado. No crea que Atlas pudiera realizar lo que se intentaba que realizara si era tan slo un instrumento de represalia. Si es menester esperar a que se produjera el acto hostil para reaccionar...Si se depende de otras organizaciones, con todas sus rivalidades internas, sus usuales mezquindades, cuando hacen falta datos del servicio de inteligencia...Me hacan falta hombres que no slo fueron sagaces, sino tambin capaces de pensar ms all de lo convencional y actuar independientemente. Yo cre que usted no tena esas cualidades, aunque lo estudi detenidamente. No me atrev a poner en usted mi plena confianza. Los dedos delgados de Parker evocaron un fluido pasaje en el teclado, como si hubiera querido acompaar sus palabras. Y, por un instante, pareci totalmente fascinado por su propia msica. Luego levant de nuevo la cabeza. -Si lo hubiera hecho, el manejo de su operacin de rescate en el avin 070 habra sido diferente, con toda probabilidad. Me he visto forzado a revisar mi apreciacin de su carcter, general Stride y esto no ha sido fcil de hacer. Al demostrar usted que tena esas cualidades que yo no sospechaba ha perturbado mi juicio. Reconozco que el despecho personal predomin sobre mi juicio prudente, y en el momento...en que yo estaba pensando en la debida forma, usted ya haba sido invitado a presentar su renuncia... -S que esa renuncia le fue entregada personalmente, doctor Parker...y que usted recomend que se aceptara. La voz de Peter era muy fra; la clera controlada volva cortante su tono. Parker hizo un gesto de conformidad. -S. Es cierto. Aprob su renuncia. -Entonces me parece que estamos perdiendo el tiempo aqu. Los labios de Peter estaban apretados, formando una lnea delgada y dura. La piel de las mejillas y encima de los hoyuelos de la nariz, 200

delicadamente dibujados, pareca tensa y plida como una porcelana. -Por favor, general Stride...permtame una explicacin. Parker tendi una mano hacia l, como si hubiera querido impedir fsicamente que se levantara. La expresin de su cara era seria e intensa. Peter volvi a recostarse en el respaldo, con ojos recelosos y labios siempre apretados. -Tengo que remontarme un poco en el tiempo para dar sentido a lo que estoy diciendo. Parker se levant del taburete y cruz en direccin a la coleccin de pipas que estaba sobre su mesa de trabajo, entre los aparatos de alta fidelidad. Eligi una de ellas: una pipa de espuma de mar que haba adquirido tonalidades de valioso mbar. Sopl dentro de la pipa, march sobre la mullida alfombra y se par delante de Peter. -Algunos meses antes del secuestro del 070...seis meses para ser precisos, empec a recibir indicaciones de que entrbamos en una nueva fase de las prcticas del terrorismo internacional. Al principio slo fueron datos aislados, que se confirmaron, que fueron seguidos de pruebas evidentes. Parker se haba puesto a llenar su pipa con el tabaco que iba sacando de una bolsita de cuero, mientras hablaba. Ahora corri el cierre de la bolsita y la puso sobre el piano. -Lo que estbamos observando era la consolidacin de las fuerzas de la violencia bajo una especie de control centralizado; no estbamos seguros de la forma que estaba tomando ese control. Se interrumpi y escudri la expresin de la cara de Peter; al parecer, interpret equivocadamente que Peter no le crea, ya que mene la cabeza. -S, s que suena increble, pero le voy a mostrar los documentos. Tenemos pruebas de encuentros entre conocidos jefes militantes y algunas figuras en sombras, tal vez representantes de algn gobierno del Este. Hasta ahora no hemos estado seguros; ahora s. E inmediatamente despus de esto se produjo un cambio completo en la conduccin y la aparente motivacin de la actividad militante. En realidad, no necesito darle a usted detalles de esto. En primer lugar, la acumulacin sistemtica de inmensas reservas financieras, mediante la organizacin y ejecucin bien planificadas 201

de raptos de figuras prominentes, que se inici con los ministros de la OPEP y continu con personajes dirigentes de la industria y las finanzas -Parker encendi un fsforo y chup su pipa, mientras el humo perfumado le envolva la cabeza. De tal modo que nos encontramos con que los motivos no han cambiado en esencia y siguen siendo el lucro personal o alguna ganancia poltica parcial. Luego sobreviene el secuestro del 070. Yo no haba tenido confianza en usted hasta ese momento y, cuando usted estaba en camino a Johannesburgo, ya era demasiado tarde. Slo poda intentar controlar sus acciones mediante rdenes escuetas. No pude explicarle que sospechbamos estar ante una ola de militancia renovada, y que debamos dar margen para que dicha militancia se dejara ver al mximo. Fue una terrible decisin, pero haba que sacrificar unas cuantas vidas humanas a fin de obtener informaciones vitales...Entonces usted actu como nunca cre que fuese capaz de actuar. Parker se quit la pipa de la boca y sonri. Cuando sonrea era posible creer cualquier cosa que deca y se le perdonaba, por muy ofensivo que esto fuera. -Reconozco, general Stride, que mi primera reaccin fue de rabia y frustracin. Hubiera pedido su cabeza y sus entraas. Luego, de algn modo, empec a usar mi propia cabeza. Usted haba demostrado ser el hombre que me haca falta, el soldado capaz de pensamiento y accin no convencionales. Si usted quedaba desacreditado y puesto a un lado, haba cierta posibilidad de que esta nueva forma de militancia reconociera en usted las mismas cualidades que yo me haba visto forzado a reconocer. Si yo permita que usted arruinara su carrera y se convirtiera en un descastado...un hombre amargado, aunque con habilidades y conocimientos de incalculable valor, un hombre que se haba mostrado capaz de una tremenda energa si se presentaba la ocasin -Parker se interrumpi hizo un gesto de disculpas-...lo lamento, general Stride, pero me vi obligado a reconocer que usted resultaba muy apetecible tambin para -hizo un gesto de impaciencia- ...no tengo nombre para ellos...digamos, "el enemigo"? Deb reconocer que usted ofreca un gran inters al enemigo. Y recomend su renuncia. -Cabece sombramente. -S, ratifiqu su renuncia y, sin saberlo usted, se convirti en un agente 202

libre de Atlas. Me pareci perfecto. Ahora ya no estaba forzado usted a desempear un papel: usted mismo lo crea. Era ahora el descastado, el hombre desacreditado, tratado injustamente, maduro para la subversin. -No lo creo -dijo Peter secamente. Parker se acerc a su mesa de trabaj, eligi un sobre que estaba sobre una bandeja japonesa de cermica y volvi junto a Peter. A Peter le llev un rato entender que era un estado de cuenta bancaria -Crdit Suisse, de Ginebra-. La cuenta estaba a su nombre y all haba anotado varios depsitos. No haba retiros ni dbitos. Cada depsito se haba hecho por la misma suma: el salario ntegro de un comandante general del ejrcito britnico. -Como usted ve -dijo Parker sonriendo- el salario de Atlas sigue corriendo. Sigue usted siendo uno de nosotros, Peter. Y todo lo que puedo decir es que lamento mucho el habernos visto obligados a hacer este teatro...pero juzgamos que vala la pena. Peter volvi a mirarlo, no del todo convencido, pero con una hostilidad menos franca en la expresin de su cara. -Qu me quiere decir usted con esto, doctor Parker? -Al parecer, est usted de nuevo en actividad, no? -Soy director de ventas de Narmco, Compaa Nrdica de Armamentos -dijo secamente. -S, por supuesto, y Narmco forma parte del imperio industrial Altmann...y el barn Altmann y su encantadora esposa son, o ms bien fueron, una pareja interesante y extraordinaria. Por ejemplo, estaba usted enterado de que el barn fue uno de los principales agentes de Mossad en Europa? -Imposible -dijo Peter, meneando la cabeza en un gesto irritado-. Altmann era catlico. Los servicios de inteligencia israeles no suelen reclutar catlicos. -As es -accedi Parker-. Su abuelo se convirti al catolicismo y cambi el nombre de la casa solariega de la familia en La Pierre Bnite. Fue una excelente decisin comercial, no hay duda de eso, ya que nada ganaba uno siendo judo en la Francia del siglo XIX. Sin embargo, el joven Altmann recibi una fuerte influencia de su abuela y de su propia madre. Fue sionista desde sus ms tiernos aos y us constantemente su enorme fortuna y su influencia a 203

favor de esa causa...hasta el momento en que lo asesinaron. Pero actu con tanta sagacidad, con tanta sutileza, que pocas personas se enteraron de sus conexiones con el judasmo y el sionismo. Nunca cometi el error de volver al regazo de su religin ancestral, dndose cuenta de que su actividad iba a ser ms eficaz si se presentaba como un catlico practicante. La mente de Peter funcionaba con rapidez. Si esto era cierto, todo cambiaba de forma. Cambiaban las razones de la muerte del barn... y tambin cambiaba el papel que desempeaba Magda Altmann en su propia vida. -Y la baronesa? -pregunt Peter-. Estaba enterada de esto? -Ah, la baronesa! -Kingston Parker se quit la pipa sujeta entre los dientes y tuvo una involuntaria sonrisa de admiracin.-Una mujer muy notable. No sabemos mucho de ella...salvo su belleza y sus excepcionales capacidades. Sabemos que naci en Varsovia. Su padre era profesor de medicina en la universidad de esa ciudad y huy a Occidente cuando la baronesa era an una nia. Muri unos pocos aos despus en un accidente de trnsito en Pars, atropellado por un auto que huy cuando el profesor sala de dar unas clases en la Sorbona. Un cierto misterio sigue rodeando a esta muerte. La nia, al parecer, fue pasando de familia en familia, de amigos de su padre a parientes lejanos. Ya en esos aos empez a mostrar inclinaciones culturales: talento musical, a los trece aos jugaba excepcionalmente bien al ajedrez...Y luego, durante cierto tiempo, no hubo noticias de ella: aparentemente, desapareci sin dejar rastros. La nica indicacin proviene de una de sus madres adoptivas, una seora de edad muy avanzada ahora, y a quien le falla la memoria. "Creo que volvi a su patria por cierto tiempo...Me dijo que volva a su patria." -Parker abri las manos. -No sabemos qu significa esto. Varsovia? Israel? Algn lugar del este? -Ha hecho usted una investigacin muy minuciosa -dijo Peter. Lo que acababa de or lo inquietaba. -Por supuesto. Hemos investigado detenidamente a todas las personas con quienes ha estado usted en contacto despus de abandonar el comando de Atlas. No haberlo hecho habra sido negligencia de nuestra parte...Especialmente nos hemos ocupado

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de la baronesa. Es un personaje fascinante...estoy seguro de que usted entiende nuestro inters. Peter hizo una seal de asentimiento y esper. No quera preguntar ms. De algn modo, tena la sensacin de que era desleal a Magda, que su actitud era desconfiada y mezquina. Pero esper de todos modos y Parker sigui hablando. -Despus volvi a Pars. Tena diecinueve aos. Era una secretaria extremadamente competente, que hablaba cinco idiomas a la perfeccin, bonita, siempre vestida a la ltima moda, y que cont en seguida con un cortejo de admiradores adinerados, influyentes y poderosos. El ltimo de estos fue su patrn, el barn Aaron Altmann. Parker guard silencio, esperando la pregunta, forzando a Peter a intervenir . -Tambin ella es agente de Mossad? -No lo sabemos. Es posible...pero hasta ahora se ha cubierto muy eficazmente. Lo cierto es que nosotros contamos ms bien con que usted averige este punto para nosotros... -Ya veo... -Ella tiene que haber sabido que su marido era sionista. Debe de haber sospechado que eso tuvo algo que ver con el rapto y el asesinato. Luego, esos seis aos de su vida sobre los que nada pudimos averiguar, entre los trece y los diecinueve aos ...Dnde estaba? -Es juda? -pregunt Peter-. Lo era su padre? -Es lo que creemos, aunque el profesor nunca demostr inters en nada religioso y dej en blanco la casilla referente a la religin en la solicitud de empleo de la Sorbona. La hija ha demostrado la misma falta de intereses religiosos: slo sabemos que cuando se cas con el barn se efectu una ceremonia catlica, seguida de un matrimonio civil en Rambouillet. -Nos hemos alejado mucho del terrorismo internacional observ Peter. -No me parece as -dijo Kingston Parker, sacudiendo su gran cabeza leonina-. El barn fue una vctima del terrorismo y en el momento en que usted...uno de los expertos mundiales en terrorismo y guerrilla urbana...se pone en contacto con ella, hay un

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intento de asesinato...o un intento de secuestro que tena a la baronesa como objetivo. Peter no se sorprendi en lo ms mnimo de que Parker hubiera estado enterado del incidente de aquella noche en el camino a La Pierre Bnite...slo haca unos pocos das que se haba quitado el cabestrillo. -Dgame una cosa, Peter. Cmo ve ese incidente? He ledo una copia del informe que hizo usted para la polica francesa...Puede agregar algo a eso? Peter guardaba una imagen visual muy clara del Citron que lo haba seguido en las afueras de Pars y, casi en forma simultnea, del sonido desgarrante de los disparos de armas automticas en la noche. -Estaban detrs de la baronesa -dijo Peter con voz firme. - Y usted estaba manejando el coche de ella? -As es. -Estaba usted en el lugar por donde la baronesa suele pasar? -As es. -Quin lo sugiri? Usted? -Le dije que su auto era demasiado llamativo. -Y, en consecuencia, se ofreci usted a manejar esa noche el coche hasta La Pierre Bnite... -S -minti Peter, sin saber por qu lo haca. -Alguien ms estaba enterado de que la baronesa no iba a manejar? -Nadie. Salvo sus guardaespaldas y los dos choferes que fueron a recibirnos cuando llegamos de Suiza", pens Peter. -Est usted seguro? -insisti Parker. -S -dijo Peter con impaciencia-. Nadie ms. Salvo Magda, a excepcin de Magda". Apart la idea con irritacin. -Bien. Debemos aceptar entonces que el blanco era la baronesa. Pero...fue un intento de asesinato o de secuestro? Esto podra tener mucho sentido. Si el objetivo era el asesinato, esto indicara que se buscaba la eliminacin de un agente rival, que la baronesa es probablemente un agente Mossad, reclutado por su

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marido. Por otra parte, un secuestro podra sugerir que el objetivo es monetario. Cul de los dos, Peter? -Haban cerrado el camino -dijo. Aunque no completamente, record-. Y un hombre que se haca pasar por polica me hizo seas para que me detuviera o por lo menos para que aminorara la marcha, pens, "aminorarla lo bastante como para convertirme en un blanco fcil cuando ellos empezaran a tirar"- ...y no abrieron fuego hasta que fue evidente que yo no me iba a detener. -Pero haban estado dispuestos a iniciar el tiroteo en el mismo instante en que Peter haba tomado la decisin de llevarse por delante la seal de trnsito. La intencin de los tiradores haba sido evidente- ...Yo dira que el objetivo era apoderarse de la baronesa viva. -Est bien -dijo Parker-. Tendremos que aceptar esto por el momento -y mir a Colin-. Alguna pregunta, coronel Noble? -Gracias, doctor. No hemos odo en qu forma fue abordado Peter por Narmco o la baronesa. Quin dio el primer paso? -Una firma londinense que se especializa en empleos de alto nivel me busc. Vena directamente de las oficinas de Narmco... "Y yo, sencillamente, me negu", pens Peter. "Fue tan slo despus, en Abbot's Yew..." -Veo -dijo Colin, frunciendo el ceo, contrariado-. No hubo ningn encuentro con la baronesa? -No entonces. -A usted le ofrecieron el puesto de director de ventas...No hubo mencin de otras obligaciones, seguridades, espionaje industrial...? -No; no hubo nada de eso. -Ms tarde? -S. Cuando conoc a la baronesa comprend que las medidas de seguridad que haba tomado eran insuficientes. Hice cambios. -Nunca habl usted con ella del asesinato de su marido? -S, hablamos. -Y? -Y nada. A Peter ya le resultaba difcil improvisar respuestas, pero utiliz la vieja regla que recomienda decir toda la verdad que se puede decir. 207

-No hubo ninguna mencin por parte de la baronesa de una bsqueda de los asesinos de su marido? No le solicit a usted que pusiera sus talentos especiales para realizar una venganza? Peter se vea obligado ahora a decidir de golpe. Parker tena que estar enterado de su calculada indiscrecin con el agregado militar de la embajada de Gran Bretaa en Pars: el cebo que haba colocado cuidadosamente para atraer a Califa. Naturalmente, Parker estaba enterado: era jefe de Atlas y tena acceso a la computadora de la Oficina Central de Inteligencia. Peter no se poda permitir el negarlo. -S, me pidi que le trasmitiera cualquier informacin que pudiera dar una pista sobre los asesinos de su marido. En Pars le ped a G.2 que me pasara cualquier informacin. No pudo ayudarme. Parker gru. -S. Tengo aqu una nota en la que me comunican que G. 2 present un informe de rutina...Pero pienso que el pedido de la baronesa fue algo bastante natural. -Volvi a su mesa de trabajo y ech una mirada a un anotador escrito en una especie de taquigrafa personal. -Conocemos ocho vinculaciones de carcter sexual que tuvo la baronesa antes de casarse: todas con hombres polticamente poderosos o ricos. Seis de ellos estaban casados... Peter tembl de clera, y l mismo se sorprendi de la intensidad de su reaccin. Sinti odio por Parker, cmo se permita hablar as de Magda? Hizo un gran esfuerzo por conservar una expresin neutra y la mano que estaba sobre sus rodillas se afloj, los dedos se abrieron naturalmente, aunque tena un fuerte deseo de cerrar el puo y golpear a Parker en la cara. -...todas estas historias amorosas fueron vividas con extrema discrecin. En los aos de matrimonio no hay pruebas de actividad extramarital. A partir del asesinato del barn ha habido otras tres aventuras: un ministro del gobierno francs; un hombre de negocios norteamericano; el jefe de la segunda compaa de petrleo del mundo -dej caer el bloc en el escritorio y se volvi para mirar a Peter de frente-. Recientemente ha habido otra. La mirada era brillante, aguda. -Esta dama, sin duda, es partidaria de combinar los negocios con el placer. Todos sus compaeros han sido hombres capaces de dar pruebas contundentes de sus 208

sentimientos. Creo que esta regla se aplica tambin al ltimo hombre que ha elegido. Colin Noble, incmodo, tosi y se desplaz en su asiento. Pero Peter ni siquiera lo mir y no apart sus ojos de Kingston Parker. Magda y l no haban ocultado sus relaciones, pero le resultaba muy desagradable tener que hablar de esto con otra persona. -Entiendo que usted est en situacin de reunir datos de suma importancia. Creo que est muy cerca del centro de esta influencia sin nombre y sin forma...creo que podr usted establecer alguna forma de contacto con el enemigo, aunque slo sea otro encontronazo militar con ellos...La nica pregunta es la siguiente: hay alguna razn, emotiva o de otro carcter, que le impida a usted cumplir con su deber? Kingston Parker lade la cabeza, convirtiendo su aseveracin en una pregunta real. -Nunca he permitido que mi vida privada interfiera con mis deberes, doctor -dijo Peter con voz tranquila. -Es cierto -dijo Kingston Parker- y estoy seguro de que, ahora que sabe usted un poco ms sobre la baronesa Altmann...se dar cuenta hasta qu punto estamos interesados en esa seora. -S, me doy cuenta. -Peter haba logrado ya dominar completamente su irritacin. -Usted quiere que yo use la relacin privilegiada que tengo con ella para espiarla. No es as? -Del mismo m o que estamos convencidos de que ella utiliza esa misma relacin para sus propios fines -Parker se interrumpi: una idea extraa le haba pasado por la cabeza- ...Espero no haber sido demasiado brutal, Peter. Espero no haber destruido ninguna ilusin. El tono de Parker era ahora de despedida. La entrevista haba terminado. -A mi edad, doctor, un hombre ya no alberga ilusiones. Peter se puso de pie. -Desea usted que le informe directamente? -El coronel Noble tomar las medidas necesarias para todas las comunicaciones -dijo, tendindole la mano. -No le habra solicitado esto, Peter, de haber sido posible. Peter no vacil y acept la mano. La mano de Parker era fresca y seca. Aunque no lo demostr, Peter sinti la fuerza fsica en aquellos duros dedos de pianista. 209

-Me doy cuenta, seor -dijo Peter. Y pens framente: "y me dar cuenta muy pronto, si tambin esto es una mentira." Peter dio la excusa de su cansancio para evitar la partida de gin-rummy y fingi dormir durante la mayor parte del largo vuelo trasatlntico. Con los ojos cerrados intent poner algn orden en sus pensamientos, pero estos tendan a formar un crculo cerrado y lo dejaban siempre fuera. No lograba ni siquiera alcanzar la certeza en relacin con sus propios sentimientos por Magda Altmann y la lealtad que le deba. Los sentimientos parecan tomar distintas formas cada vez que los examinaba. Se descubri a s mismo cavilando sobre trivialidades. "Vinculaciones sexuales"...Era la expresin ridcula, rgida, que haba utilizado Parker, y que haba llenado a Peter de clera. Ocho "vinculaciones" antes del matrimonio, seis con hombres casados, dos ms despus del matrimonio... siempre con hombres ricos y poderosos. Quiso visualizar ms concretamente esos datos desnudos y, con una irrupcin de amargo despecho, imagin las figuras sin cara y sin forma junto al cuerpo esbelto y terso, record los pechos pequeos y bien formados, la larga cabellera que caa en mechones. De algn modo se sinti traicionado e inmediatamente se reproch a s mismo esa reaccin adolescente. Haba otros interrogantes y posibilidades, ms equvocos, que Parker haba mencionado: la conexin con Mossad, esos seis aos sobre los que nada se saba...Una y otra vez Parker volva a lo mismo: qu haba ocurrido en esos aos? Sera ella capaz de engaar de un modo tan artero? O no lo haba engaado? Estaba sufriendo por su amor propio ofendido o, de algn modo desconocido por l, Magda haba logrado ponerlo en una posicin ms vulnerable? Haba conseguido que l se enamorara? Qu senta l por esa mujer? Al fin de cuentas tenia que encarar directamente la pregunta y tratar de contestarla. Pero cuando aterrizaron, segua sin respuesta disponible y slo sabia que la perspectiva de verla de nuevo era extremadamente placentera y que la idea de que ella lo hubiera usado para sus propios fines y de que fuera capaz de descartarlo como haba hecho con los otros hombres le provocaba un intenso sufrimiento. Tema la respuesta que poda encontrar y, de pronto, record la referencia que ella 210

haba hecho a una isla adonde podan escapar juntos. Comprendi que tambin Magda era vctima del mismo miedo y, con un escalofro de clarividencia, se pregunt si no estaran destinados a destruirse el uno al otro. Magda haba dejado tres mensajes distintos en el "Dorchester". Y, cada vez, el nmero de telfono de Rambouillet. Peter telefone en cuanto lleg a sus habitaciones. -Oh, Peter! Estaba tan nerviosa. Dnde estabas? Resultaba difcil creer que la preocupacin de ella era fingida. Ms difcil an fue moderar la alegra que tuvo cuando, al da siguiente a medioda, fue a esperarlo personalmente al aeropuerto Charles de Gaulle, en vez de enviar un chofer. -Me hacia falta salir una hora de la oficina -explic, poniendo la mano en el brazo de Peter y apretndose contra su cuerpo-. Por supuesto, es mentira. Vine porque ya no me poda contener -y se oy su risa ronca-. Me estoy portando de un modo desvergonzado. No quiero imaginar lo que estars pensando de mi! Esa noche formaron un grupo de ocho, que cen en Le Doyen y fue luego al teatro del Palais de Chaillot. El francs de Peter no estaba a la altura de Moliere, de modo que se entretuvo observando subrepticiamente a Magda y, por unas pocas horas, logr frenar todas las feas preguntas que se acumulaban. Slo a medianoche, al regresar a La Pierre Bnite, se permiti iniciar la nueva jugada en aquel complicado juego. -No te lo pude decir por telfono -dijo en la oscuridad y la intima tibieza del amplio automvil -. Me vinieron a ver de parte de Atlas. El jefe de Atlas me cit en Nueva York. All estaba cuando t llamaste. Tambin ellos estn detrs de Califa. Ella suspir y busc la mano de Peter. -Confiaba en que me lo dijeras -dijo suspirando-. Saba que habas estado en Nueva York y tenia el horrible presentimiento de que me ibas a mentir. No s qu hubiera hecho si me hubieras mentido. Peter sinti bajo las costillas una puntada de culpabilidad y, al mismo tiempo; una cierta inquietud: cmo haba podido enterarse ella de su viaje a Nueva York? Record las fuentes de la baronesa. -Cuntame -pidi Magda. Y l le cont...todo, salvo los incmodos interrogantes que Kingston Parker haba puesto despus 211

del nombre de ella. Los aos sin datos, la conexin con Mossad del barn y aquellos diez hombres innominados. -Al parecer, no saben que Califa usa ese nombre -dijo Peter-. Pero parecen estar muy seguros de que t ests detrs de l y que me has contratado con ese propsito. Discutieron el punto tranquilamente, mientras la pequea comitiva de autos avanzaba en la noche. Y despus, cuando ella fue a la suite de Peter siguieron hablando, abrazados y susurrando en la noche. Peter se sorprenda de poder actuar con tanta naturalidad, de que las dudas se evaporaran tan fcilmente en cuanto estaba al lado de ella. -Kingston Parker sigue considerndome miembro de Atlas explic Peter-. Y yo no dije que no ni protest. Queremos descubrir a Califa y mi situacin en Atlas puede serme til: de eso estoy seguro. -De acuerdo. Atlas puede ayudarnos...Especialmente ahora que estn enterados de la existencia de Califa. Hicieron el amor al amanecer, un contacto profundamente satisfactorio que dej aplacados los cuerpos y las mentes. Ella se escabull antes de que aclarara, manteniendo as su discrecin. Una hora ms tarde se encontraron en el jardn-comedor para tomar juntos el desayuno. Magda le sirvi caf y seal un paquetito que estaba junto al plato de l. -Al parecer no somos tan discretos como suponemos, chri le dijo con aire jocoso-. Alguien est enterado de dnde pasas tus noches. Peter sopes el paquetito en la palma de la mano derecha: tena el tamao de un rollo de pelcula de 35 mm., envuelto en papel madera y lacrado. -Lleg por correo expreso ayer de noche. Magda parti una de las medias lunas en su plato y le sonri con la peculiar mirada oblicua de sus ojos verdes. La direccin estaba escrita a mquina en una etiqueta pegada y las estampillas eran inglesas. El paquete haba sido franqueado en una estacin de correos del sur de Londres la maana anterior.

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De repente, Peter se sinti invadido por un aterrador presentimiento: la presencia de una inmensa desgracia pareci cernirse por el mbito alegremente decorado. -Qu pasa, Peter? -la voz de Magda son quebrada por el miedo. -Nada -dijo l- no es nada. -Te has puesto plido de repente. No te sientes bien? -S. Estoy bien. Rompi el sello lacrado con un cuchillo y quit el papel madera. Era un frasquito de vidrio transparente y dentro del frasquito haba un lquido, tambin transparente. Alcohol o formol, pens Peter inmediatamente. En el lquido flotaba un objeto blando, blanco. -Qu es eso? -pregunt Magda. Peter sinti unos tentculos de nuseas que le opriman el estmago. El objeto flotaba lentamente en el frasco y, de repente, se vio una mancha escarlata. "Ya te ha dado permiso tu madre para que te pintes las uas, Melissa-Jane?" La pregunta hizo eco en su memoria. Visualiz a su hija, coqueteando con sus manos, el fulgor escarlata de las uas. El mismo tono de escarlata. "Ah. s! Aunque no cuando voy al colegio, por supuesto. Siempre te olvidas que ya tengo catorce aos, pap". El objeto blanco y flotante era un dedo humano. Haba sido cortado a la altura de la primera falange y el formol haba blanqueado la carne, confirindole una palidez enfermiza. La piel se haba arrugado y estaba escamada como la de un ahogado. Tan slo la ua pintada segua inclume, bonita y festivamente alegre. La nusea subi a la garganta de Peter, que tuvo un ataque de arcadas secas mientras contemplaba el frasquito. El telfono son tres veces antes de que respondieran. -Cynthia Barrow. Peter reconoci la voz de su ex mujer, pese a que estaba crispada por la tensin nerviosa y la angustia. -Cynthia! Habla Peter. 213

-Oh! Gracias a Dios, Peter! He estado tratando de dar contigo desde hace dos das. -Qu ocurre? -Est Melissa. Jane all contigo, Peter? -No -dijo l, sintiendo que la tierra se abra bajo sus pies. -Se ha ido, Peter. Hace dos noches que no viene. Me estoy volviendo loca. -Avisaste a la polica? -S, naturalmente. La voz estaba al borde de la histeria. -Qudate ah -dijo Peter-. Parto en seguida para Inglaterra. Djame cualquier mensaje en el Dorchester . Colg sin ms, adivinando que ella estaba a punto de estallar y consciente de que no estaba en situacin de enfrentarlo. Detrs del ornamentado escritorio Luis XIV. Magda estaba plida, crispada, y no necesit hacer ninguna pregunta: ya estaba en los ojos, que parecan demasiado grandes para su cara. Peter no tuvo que contestar la pregunta. Hizo un slo gesto con la cabeza, un movimiento mecnico y brusco. Volvi a marcar un nmero de telfono y, mientras esperaba, no poda apartar la mirada del trofeo macabro que flotaba en el frasquito, en el centro del escritorio. -El coronel Noble -dijo Peter-. Dgale que habla el general Stride y que es urgente. -Colin atendi en menos de un minuto. -Peter...es usted? -Han secuestrado a Melissa-Jane. -Quin? No entiendo. -El enemigo.. La han secuestrado. -Por Dios! Est usted seguro? -S; estoy seguro. Me han mandado un dedo dentro de un frasco. Colin guard silencio unos segundos y cuando habl su voz estaba apagada. -Horrendo, Dios mo, horrendo. -Pngase en contacto con la polica. Use todos sus poderes. Hay que mantener la cosa en secreto. Que no haya publicidad.

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Quiero ponerme a la cacera de estas fieras. Avise a Thor, averige lo que pueda. Voy para all. Le har saber el nmero de vuelo. -Pondr un grabador de mensajes en este nmero. con reloj dijo Colin-. Y enviar un chofer a esperarlo -Colin vacil-....Peter ...estoy desolado. Usted lo sabe. -S. Lo s. -Todos estamos con usted en todo y para todo. Peter dej el receptor en la horquilla. Detrs del escritorio Magda se par con aire resuelto. -Voy contigo a Londres dijo, Peter tendi un brazo y le tomo la mano. -No -dijo suavemente-. Gracias. Mejor no. No tienes nada que hacer. -Peter: quiero estar a tu lado mientras vivas este horror. Tengo la sensacin de que todo es culpa ma. -No es cierto. -Es una criatura tan adorable.. -Me sers ms til aqu -dijo Peter con firmeza-. Utiliza todas tus fuentes. Trata de obtener cualquier informacin posible. -S, claro. Magda acept la decisin de Peter sin ms protesta. -Dnde podr encontrarte en caso de qu llegue a saber algo? El le dio el nmero particular de Colin Noble en Thor: lo escribi en una agenda que estaba junto al telfono. -Aqu o en el Dorchester -dijo. -Por lo menos te acompaar hasta Pars -dijo Magda. La noticia ya se haba difundido en el momento en que Peter aterrizaba en el aeropuerto de Londres. Estaba en la primera pgina del "Evening Standard" y Peter rob el diario del kiosco y se puso a leer vidamente durante el trayecto a Londres. La vctima fue secuestrada frente a la puerta de su casa en Leaden Street, Cambridge, a las once de la maana del jueves. Un vecino la vio hablando con los ocupantes de un automvil color pardo, marca Triumph, y subir a la parte trasera del vehculo, que se alejo rpidamente.

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"Me pareci que haba dos personas en el auto", dijo a nuestro corresponsal la seora Shirley Callon, treinta y dos aos, una vecina. "Y Melissa-Jane no pareca alarmada. Cre que suba de buen grado al Triumph. S que su padre, que tiene un alto cargo en el ejrcito, suele enviar distintos autos a recogerla o a traerla a la casa. De modo que no pens que hubiera nada raro". La alarma no se dio hasta despus de haber pasado veinticuatro horas del secuestro, ya que la madre de la nia crey que sta estaba con su ex marido. Tan slo cuando dicha seora no pudo ponerse en contacto con el general Stride, padre de la desaparecida, dio cuenta a la polica. La polica de Cambridge ha hallado un Triumph color pardo abandonado en el estacionamiento de la estacin ferroviaria de la ciudad. El vehculo haba sido robado en Londres el da anterior. Inmediatamente se lanz una alerta en todo el pas por la nia secuestrada. El inspector Alan Richards es el oficial que tiene a su cargo la investigacin y cualquier persona que tenga alguna informacin debe telefonear a... Segua un nmero de telfono en Londres y una descripcin detallada de Melissa- Jane y de la ropa que tena puesta en el momento de su desaparicin. Peter estruj el diario y lo dej a un lado del asiento. Tena la mirada fija hacia delante, incubando su ira como una llama, alimentndola cuidadosamente...porque el furor era infinitamente ms soportable que la glida desesperacin que acechaba para ahogarlo. El inspector Alan Richards era un hombrecito vivaz y nervioso, que pareca ms un jockey que un polica. La cara estaba prematuramente envejecida y Richards se echaba unas largas mechas sobre la frente desguarnecida, con la intencin de ocultar el deterioro, pero los ojos eran vivos e inteligentes, los modales directos y enrgicos. Cuando Colin Noble present a los dos hombres, el inspector estrech la mano de Peter y dijo: 216

-Debo dejar en claro que ste es un asunto policial, general. Sin embargo, dadas las especiales circunstancias, estoy dispuesto a actuar en colaboracin directa con los medios militares. Sin demora. Richards describi las medidas que haba tomado. La investigacin se realizaba en dos oficinas elegidas por l, ubicadas en el tercer piso de Scotland Yard, con vista sobre las chimeneas y los chapiteles de la Abada de Westminster y el Parlamento. Richards haba apostado dos mujeres policas para que contestaran las llamadas telefnicas de las personas que utilizaban el nmero dado por la prensa y la televisin. Hasta el momento se haban recibido unos cuatrocientos llamados. -Nos han telefoneado para darnos informaciones que oscilan entre las terriblemente vagas y las que son propias de dementes, pero debemos investigar una por una -la expresin, por primera vez, se suaviz-. Va a ser un proceso largo y lento, general Stride, pero tenemos alguna que otra pista. La oficina interior tena el estilo indefinido de todas las oficinas pblicas: muebles slidos y sin carcter, pero haba un recipiente con agua sobre un calentador. Richards sirvi el t y prosigui: -Tres de mis hombres estn examinando el auto pieza por pieza. Estamos seguros de que es el auto que utilizaron. Su ex esposa ha identificado un monedero hallado en el piso del vehculo. Es de su hija. Hemos obtenido ms de seiscientas impresiones digitales y actualmente se las est procesando. Pasar cierto tiempo antes de que podamos individualizarlas y encontrar alguna identificacin posible. Sin embargo, dos de estas impresiones corresponden a marcas dejadas en el dormitorio de su hija...Azcar? Leche? Richards llev la taza a Peter mientras hablaba. -...La vecina, la seora Callon, que vio el vehculo, nos est ayudando a componer un identikit del conductor, pero no lo vio muy bien, al parecer. No es mucho que digamos. El inspector bebi un sorbo de t. -Sin embargo, mostraremos el retrato final por la televisin y esperamos obtener alguna pista. Me temo que en casos como ste no es mucho ms lo que podemos hacer. Esperar algn dato y el contacto con los raptores. No creemos que el contacto se establezca 217

por intermedio de su ex esposa, aunque naturalmente hemos aplicado un micrfono en el telfono de esta seora y hay hombres que le siguen los pasos. Richards abri las manos. -Es todo, general Stride. Ahora le toca a usted. Que puede usted decirnos? Qu inters puede tener alguien en secuestrar a su hija? Peter cambi una mirada con Colin Noble y guard silencio, poniendo orden en sus pensamientos. Pero el inspector Richards insisti. -Entiendo que usted no es un hombre muy rico, general...pero su familia...su hermano? Peter desech la idea con un movimiento de cabeza. -Mi hermano tambin tiene hijos. Los habran secuestrado a ellos, como es lgico. -Una venganza? Usted se mostr muy activo en la campaa contra los Provos de Irlanda. Tambin dirigi el rescate del avin. -Es posible. -Me dicen que no est usted ya vinculado al ejrcito...es cierto? Peter no deseaba continuar por ese camino. -Me parece que esta clase de adivinanzas no nos puede llevar muy lejos. Conoceremos el motivo cuando los secuestradores hagan conocer sus demandas. -Es verdad -dijo Richards, dando un golpecito a su taza y hacindola sonar, lo cual era en l un indicio de nerviosismo-. No le habran enviado el -se interrumpi al ver que la cara de Peter se demudaba- ...Perdn, general. Es horrible y espantoso, pero debemos aceptar el dedo como una prueba de que su hija sigue viva y de que el contacto, cuando llegue, se establecer a travs de usted. Ha sido una prueba de la firme intencin de ellos y es una amenaza...pero... El telfono del escritorio son estridentemente y Richards atendi. -Richards! -exclam, y se puso a escuchar, ocasionalmente produciendo un gruido como todo comentario para alentar al otro. Luego de colgar no habl inmediatamente y ofreci a Peter un paquete arrugado de cigarrillos. Cuando Peter rechaz el 218

ofrecimiento, el polica encendi uno para s y habl con voz incierta. -Llaman del laboratorio. Usted est enterado de que su hija era donante del hospital, no es cierto? -Peter asinti con la cabeza. Era parte de la conciencia social de Melissa-Jane. Si no la hubiera retenido, habra donado baldes de su sangre y de su mdula. -Pudimos obtener una muestra de tejido en el hospital de Cambridge. El dedo amputado concuerda con el tipo de tejido de su hija. Me temo que haya que aceptar la cosa: el dedo es de su hija. No puedo imaginar que los secuestradores hayan llegado a encontrar un substituto del mismo tipo. Peter haba acariciado la esperanza secreta de que todo fuera un engao, de que le hubieran enviado un dedo cortado de uno de los cadveres de la morgue. Ahora, al morir esa esperanza, se vio asaltado por el fro de la desesperacin. Siguieron en silencio un minuto y fue Colin Noble quien habl despus. -Inspector, est usted enterado del carcter del comando Thor? -S, por supuesto. Hubo mucha publicidad en ocasin del secuestro de Johannesburgo. Es una unidad antiterrorista. -Somos probablemente los especialistas ms preparados del mundo en lo que se refiere a liberar a rehenes de las manos de militantes... -Entiendo lo que usted est tratando de decirme, coronelcoment Richards secamente- pero ahora debemos tratar de ubicar a estos militantes. Y cualquier intento de rescate caer directamente bajo la jurisdiccin del jefe de polica. Eran las tres de la maana pasadas cuando Peter Stride se acerc a la gerencia del hotel Dorchester en Park Lane. -Retenemos sus habitaciones desde medioda, general. -Me disculpo -dijo Peter, arrastrando las slabas. "El cansancio y la tensin nerviosa", pens. Haba abandonado la central de polica despus de quedar convencido de que se estaba haciendo todo la posible, que poda tener completa confianza en Richards y en su equipo. Y obtuvo la solemne promesa del inspector de que lo mantendra al tanto de cualquier novedad a cualquier hora del da o de la noche, tan pronto como surgiera algo nuevo. 219

Peter firm el registro, parpadeando y sintiendo la inflamacin spera de sus prpados. -Han llegado estos mensajes para usted, general. -Gracias de nuevo. Buenas noches. En el ascensor ech una mirada a la correspondencia que le haban entregado. Haba una nota de un llamado telefnico: "La baronesa Altmann le ruega que llame a su nmero de Pars o de Rambouillet". Una nota ms: "La seora Cynthia Barrow ha telefoneado. Srvase llamarla a Cambridge 99-313". Tambin haba un sobre sellado, en papel blanco de buena calidad, sin monograma ni distintivo. El nombre de Peter estaba escrito en maysculas de imprenta, con trazos muy regulares, como las que se ven en antiguas chapas de bronce. No haba estampilla, de tal modo que el sobre deba haber sido trado personalmente. Peter lo rompi con el pulgar y extrajo una sola hoja de papel rayado, tambin de buena calidad, pero sin nada caracterstico. Hojas como sta se podan comprar en cualquier papelera del Reino Unido. La letra tena la misma forma regular, no natural, de tal modo que Peter se dio cuenta de que el escritor haba utilizado un patrn para formar las letras, uno de esos patrones de plstico claro, que se compran en cualquier juguetera o papelera. Un mtodo muy efectivo de disfrazar la escritura. Ya tiene usted un dedo. La prxima vez ser la mano. Luego la otra mano. Luego un pie. Luego el otro pie. Finalmente, la cabeza. El nuevo paquete le llegar el 20 de abril. Y continuar recibiendo paquetitos cada siete das. Si quiere usted impedirlo, tendr que pagar vida por vida. El da en que muera el doctor Kingston Parker su hija le ser devuelta inmediatamente, viva y sin haber sufrido nuevos daos. Destruya esta carta y no la comente con nadie si no quiere recibir inmediatamente la cabeza. La carta estaba firmada con el nombre que tanto peso haba adquirido en la vida de Peter:

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C A L I F A Se sinti sacudido hasta las races del alma. Ver el nombre escrito. Tener la completa confirmacin de todo el mal que haba sospechado, la marca de la bestia, impresa e inconfundible. Pero el contenido de la carta lo sacudi aun ms profundamente, fue algo casi insoportable. Peter pens que este grado de crueldad, esta absoluta ferocidad, llegaba a los lmites de lo que l poda creer. La carta temblaba en sus manos y, con un respingo de sorpresa, se dio cuenta de que estaba tiritando como un hombre afiebrado. El botones que traa su valija negra de cuero de cocodrilo lo estaba mirando con aire curioso y Peter debi ejercer un gran esfuerzo fsico para aquietar sus manos y doblar la hoja de papel blanco. Se mantena muy tieso, como en un desfile militar, hasta que la puerta del ascensor se abri y sali al pasillo. Dio al botones un billete de banco, sin mirarlo, y en el momento en que ech desde adentro el cerrojo de la puerta, desdobl de nuevo la hoja y, de pie en el centro de la sala, volvi a leer la nota una y otra , vez, hasta que las palabras parecieron derretirse y perder toda coherencia y sentido. Comprendi que, por primera vez en su vida, era presa del pnico absoluto, que haba perdido todo poder de resolucin y de direccin. Inspir profundamente y cerr los ojos, cont lentamente hasta cien y cre el vaco en su mente. Luego se dio a si mismo una orden: "Piensa!" Bien. Califa conoca sus movimientos ntimamente. Saba incluso cundo lo esperaban en el Dorchester. Quin sabia esto? Cynthia, Colin Noble, Magda Altmann y el secretario de Rambouillet que haba hecho la reserva en el hotel, el secretario de Colin en Thor, el personal del hotel, y cualquier otra persona que hubiera hecho un estudio no muy minucioso de los movimientos de Peter estara enterado de que l paraba siempre en el Dorchester. Era un callejn sin salida. "Piensa!" 221

Era el da cuatro de abril. Faltaban diecisis das para que Califa mandara la mano amputada de Melissa-jane. Volvi a sentir que el pnico lo dominaba pero logr contenerlo. , "Piensa!" Califa haba estado esperndolo, estudindolo en detalle, sopesando lo que vala. El valor de Peter consista en su capacidad de moverse sin suscitar sospechas en lugares muy elevados. Para comunicarse con el jefe de Atlas le bastaba con solicitar la entrevista. Ms an, probablemente tena acceso a cualquier jefe de Estado en caso de desearlo suficientemente. Por primera vez en su vida Peter sinti la necesidad de tomar alcohol. Se dirigi rpidamente al bar y meti la llave en la cerradura. La cara de un extrao lo contemplaba desde el espejo con marco dorado que estaba encima del mueble. Era una cara plida, ojerosa, con profundas arrugas a los dos lados de la boca. Haba unas manchas amoratadas de fatiga bajo los ojos y la mandbula descarnada, huesuda, estaba azulada por la barba reciente; el azul de zafiro de los ojos tenia un brillo demencial. Apart la mirada de su propio imagen. Verse aumentada an ms su sensacin de irrealidad. Se sirvi medio vaso de whisky escocs y bebi de golpe la mitad. El escozor de la bebida le hizo toser y una gota baj por la comisura de la boca hasta la barbilla. La limpi con el pulgar y volvi a estudiar la hoja de papel blanco. Ya estaba arrugada: la haba estrujado con violencia. La alis cuidadosamente. "Piensa!", se dijo. sta era la forma en que trabajaba Califa, por lo tanto. Nunca se expona. Elega a sus agentes con una increble atencin de todos los detalles. Fanticos, como la muchacha aquella, Ingrid, que se haba apoderado del avin 070; asesinos entrenados, como el hombre que l haba matado en el arroyo de La Pierre Bnite. Expertos en puestos muy elevados, como el general Peter Stride. Los estudiaba, meda sus capacidades y finalmente encontraba el precio que deban pagar. Peter nunca haba credo la vieja ley que deca que todo hombre tiene su precio. Se haba considerado a s mismo por encima de la regla general. Ahora saba que no era as...y saber esto le asqueaba. 222

Califa haba encontrado su precio: lo haba encontrado con certera puntera: Melissa- Jane. De repente tuvo una vvida imagen de su hija a caballo, dndose vuelta sobre su montura, rindose y llamndolo. Un verdadero campen! Y el sonido de su risa en el viento. Peter se estremeci y, sin darse cuenta, hizo una pelota de la de hoja cerrando el puo. Delante de l vio el camino que estaba destinado a seguir. Con una nueva vislumbre de intuicin comprendi que ya haba dado los primeros pasos por ese camino. Los haba dado cuando haba apuntado con el pistoln a la rubia en el aeropuerto de Johannesburgo, cuando se haba convertido en juez y verdugo. Califa haba sido responsable de ese primer paso que l haba dado hacia la corrupcin, y ahora era Califa quien lo empujaba ms adelante por el mismo camino. En forma sbita, proftica, Peter supo que esto no iba a terminar con el asesinato de Kingston Parker. Una vez que l estuviera comprometido con Califa, la cosa continuara por siempre...o hasta que uno de ellos, Peter Stride o Califa, fuera totalmente destruido. Peter bebi el resto del whisky que quedaba en su vaso. S, Melissa-.Jane era su precio. Califa haba elegido muy bien. Nada ms poda moverlo. Peter recogi la caja de fsforos del bar y como un sonmbulo se dirigi al cuarto de bao. Hizo un rollo con la hoja y encendi una punta, mantenindola sobre el inodoro. La mantuvo hasta que la llama le quem dolorosamente los dedos; luego la dej caer y tir de la cadena. Volvi a la sala y se sirvi otro whisky. Eligi el silln ms cmodo, bajo la ventana, y se desplom en l. Slo entonces advirti hasta qu punto estaba cansado. Los nervios de sus muslos palpitaban y se contraan sin que pudiera controlarlos. Pens en Kingston Parker. Un hombre como se tena muchsimo que ofrecer a la humanidad...Tendr que aparecer como un intento de asesinato dirigido contra m", pens Peter. Uno de esos intentos en que se mata a otro, por equivocacin. "Una bomba",,pens Peter. Odiaba las bombas. De algn modo, le parecan el smbolo de esa violencia sin sentido que l 223

tanto aborreca, Haba visto su uso en Irlanda y en Londres, y las detestaba. La destruccin indirecta, sin objetivo, sin piedad. "Tendr que ser una bomba", decidi. Y, con sorpresa, descubri que su odio haba encontrado un nuevo destinatario. De nuevo por primera vez en toda su vida, se odi a s mismo por lo que iba a hacer. Califa haba ganado. Con un adversario de ese calibre no haba ninguna posibilidad de descubrir el lugar donde estaba Melissa-Jane. Califa haba ganado y Peter Stride sigui all sentado el resto de la noche, proyectando el acto que, hasta ese instante, se haba dedicado a combatir . -No puedo entender por qu no hemos tenido an el pedido de contacto. El inspector Richards se pas distradamente la mano por la cabeza, desplazando las inconsistentes mechas que la cubran y alborotndolas en ngulos extravagantes. -Ya son cinco das. Y no hay demandas. -Saben dnde pueden encontrar a Peter -dijo Colin Noble-. La entrevista que concedi cubra ese punto. Peter Stride haba aparecido en un programa televisivo de la BBC haciendo un llamamiento a los raptores para que no siguieran mutilando a su hija, y solicitando al pblico en general cualquier informacin que pudiera favorecer el rescate. En el mismo programa se haba mostrado el retrato por identikit, hecho por la polica, del conductor del Triumph pardo, basndose sobre los datos de un testigo. La respuesta haba sido abrumadora: haba inundado las oficinas del inspector Richards, que no daban abasto. Una cosecha muy mezclada haba cado en las redes. Una adolescente de catorce aos, fugada de su hogar, fue visitada por la polica en un departamento de Bournemouth. A la sazn, estaba metida en cama con su amante, de treinta y dos aos. La jovencita, que lloraba amargamente, fue devuelta al seno de su familia y volvi a fugarse dentro de las veinticuatro horas siguientes. En el norte de Escocia la polica practic un allanamiento equivocado en una remota cabaa, alquilada por un hombre que 224

tena el mismo pelo oscuro y liso y el mismo bigote de guerrero que se vea en el retrato del "identikit". Result ser un fabricante casero de tabletas de cido lisrgico y l y sus cuatro ayudantes -uno de ellos, una jovencita que responda a la descripcin de Melissa-Jane tan slo por pertenecer al sexo femenino y ser rubia- se haban desparramado por las tierras altas escocesas antes de ser alcanzados y apresados por los sudorosos miembros de la polica escocesa. Peter Stride estaba furioso. "Si hubiera sido Melissa- Jane, habran tenido quince minutos para liquidarla a gusto..." Estaba enfurecido con Richards. -Thor tiene que intervenir en la prxima operacin. A travs de la red de comunicaciones de Thor habl con Kingston Parker por las pantallas de televisin. -...Pondremos toda nuestra influencia en esto -dijo Parker, y luego, con honda piedad en los ojos:- Peter, vivo cada minuto de esto con usted. No puedo dejar de pensar que soy yo quien lo ha puesto en esta horrenda situacin. Nunca cre que el ataque poda venir por el lado de su hija. Creo que sabe usted que puede solicitar de m cualquier cosa que le haga falta. -Gracias, seor -dijo Peter, Y, por un instante, sinti que su resolucin se debilitaba. Dentro de diez das iba a tener que ejecutar a ese hombre. Se dio nimos pensando en el dedo blanco y muerto que flotaba en el frasquito. La influencia de Kingston Parker obr inmediatamente. Seis horas despus lleg la orden de Downing Street, por intermedio del jefe de polica. La prxima operacin de allanamiento de un lugar sospechoso sera efectuada por el comando de Thor. La RAF puso dos helicpteros a disposicin de Thor, mientras durara la operacin, y la unidad de asalto de Thor pas a maniobras intensivas de penetracin y salvataje en condiciones urbanas. Peter se entren junto con ellos; l y Colin restablecieron rpidamente la antigua relacin de accin concertada. Cuando no estaban practicando y perfeccionando la salida y el reagrupamiento despus de descender de los helicpteros, Peter pasaba mucho tiempo en el tiro al blanco, tratando de ahogar su conciencia en el tiroteo, pero los das se sucedan rpidamente en medio de una serie de falsas alarmas y pistas engaosas. 225

Cada noche, cuando Peter examinaba su cara en el espejo que estaba encima del bar, se encontraba ms desfigurado, con los ojos azules enturbiados por la fatiga y el corrosivo terror que le morda las entraas al pensar en lo que poda deparar el nuevo da. Ya slo quedaban seis das cuando Peter sali de su cuarto de hotel antes del desayuno, tom el subterrneo en Green Park y baj en Finsbury Park. En una casa de productos de jardinera, cerca de la estacin, compr una bolsa de veinte libras de un fertilizante a base de nitrato amnico. Volvi con el fertilizante (metido dentro de una valija) al Dorchester y lo guard en el placard, detrs de su ropa colgada. Esa noche, cuando habl con Magda Altmann, ella le suplic una vez ms que le permitiera ir a Londres. -Peter: s que te puedo ayudar. Aunque slo sea para estar parada a tu lado y tenerte la mano. -No. Ya hemos hablado de eso. Oy el tono brutal de su propia voz, pero no pudo dominarse. Saba que estaba llegando al lmite. -Te has enterado de algo? , -Perdn, Peter. Nada. Absolutamente nada. Mis fuentes estn haciendo todo lo que pueden. Peter compr la nafta en una estacin de servicio de Brewer Street. Hizo poner cinco litros en un recipiente de plstico de tapa atornillada que haba contenido un detergente. El empleado de la estacin era un adolescente granujiento con un rooso traje azul de fajina. No manifest el ms mnimo inters en la transaccin. En su cuarto de bao Peter mezcl la gasolina y el nitrato, y obtuvo as unos ocho kilos de eficaz explosivo, manejable hasta el momento de ser activado por una tapa detonadora, como la que fabric con una lamparita de linterna. Esto bastaba para hacer trizas la suite, destruir todo lo que haba all y a todos los que estaban. Sin embargo, el dao deba limitarse a los tres cuartos. Era bastante simple lograr que Kingston Parker viniera a la suite con el pretexto de que quera darle algunas informaciones urgentes sobre Califa, informaciones de tal importancia que slo se podan dar personalmente y a solas.

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Esa noche la cara que vea en el espejo fue la de un hombre que estaba sufriendo una enfermedad final y devoradora. La botella de whisky estaba vaca. Peter sac el tapn de una nueva botella. Me ayudar a dormir, se dijo. El viento soplaba desde el Mar de Irlanda como la hoz de una cosechadora y la nube baja, plomiza, trepaba por las laderas de las colinas Wicklow. Haba zonas tenues en la nube ya travs de ellas se filtraba un sol fro y macilento que iluminaba fugazmente las lomas cubiertas de verde vegetacin. Y cuando el sol se iba, llegaba la lluvia: una lluvia helada, gris, que segua la direccin oblicua del viento. Un hombre vena caminando por la calle desierta de la aldea. Los turistas no haban iniciado an la invasin anual, pero los carteles de "Dormitorios y desayuno" ya los saludaban en los frentes de las casitas. El hombre paso delante de la taberna, pintada en un horroroso rosa asalmonado, y levant la cabeza para leer el aviso que haban puesto en el estacionamiento, ahora vaco. "El color negro es hermoso. Bbase una negra Guinnes", proclamaba. El hombre no sonri, sino que baj la cabeza y sigui su marcha por el puente que divida la aldea en dos. En las barandas de piedra del puente un artista nocturno haba usado una pintura en aerosol para salpicar consignas polticas en luminosos colores. "INGLESES FUERA" se lea en la baranda de la izquierda y "NO MS TORTURAS EN EL BLOQUE H", en la otra. Esta vez el hombre hizo una mueca agria. Debajo de l, el agua gris, acerada, se arremolinaba en los pilones de piedra antes de proseguir su curso rumoroso hacia el mar. El hombre tena puesta una capa de goma de ciclista y una gorra de tweed, de visera angosta, inclinada sobre los ojos. El viento lo azotaba y golpeaba los bordes de la capa contra las botas. Iba agachado para atenuar el embate del viento, agobiado por culpa de aquella furia fra, y avanzaba trabajosamente, pegado a los pocos edificios de la aldea. La calle estaba desierta, aunque el

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hombre saba que lo estaban observando desde las ventanas encortinadas. Esta aldea, situada en las ltimas estribaciones de las colinas Wicklow, a menos de veinte kilmetros de Dubln, no habra sido su eleccin. El aislamiento obraba all contra ellos, los volva conspicuos. l habra preferido el anonimato de la ciudad. Sin embargo, sus preferencias nunca haban sido consultadas. sta era la tercera vez que sala de la casa desde que haban llegado. Cada vez, haba sido por alguna razn de emergencia, para obtener algo imprescindible que un poco de previsin habra sabido adelantar, algo que debi haberse incluido cuando se prepar la vieja casa para la estada. Estas cosas ocurran por tener que depender de un borracho, pero en este punto, una vez ms, no se haba solicitado su opinin. Estaba descontento y en un estado de nimo quejumbroso e irritable. Haba llovido casi sin parar y la calefaccin central no funcionaba: la nica calefaccin era la que provean las dos estufas chiquitas de los dos cuartos que estaban usando. Los techos altos y los escasos muebles parecan diluir el calor y el hombre sufra de fro desde el momento en que haban llegado. Slo utilizaban dos habitaciones; el resto de la casa estaba clausurado y entablado. Era una construccin lbrega, con un ubicuo olor a humedad. Y slo contaba con la compaa de un alcoholista lloroso para consolarse de la lluvia y del fro. El hombre estaba maduro para cualquier eventualidad, cualquier cosa que quebrara la mortal monotona. pero ahora se vea reducido a actuar de mandadero y muchacha para todo servicio, empleos que no le eran afines ni por temperamento ni por educacin. Torca la cara mientras avanzaba por el puente en direccin a la despensa de la aldea, con su hilera de surtidores de nafta por delante, como centinelas. El almacenero lo vio llegar y grit al fondo de la tienda. -Es el tipo que est en The Old Manse! Lleg la almacenera. secndose las manos en el delantal. Era una mujer regordeta, de ojos vivaces y lengua suelta. -La gente de ciudad es chiflada! Salir con este tiempo! -As es. Y esta vez no viene a comprar porotos en lata ni whisky Jamieson.

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Las especulaciones en torno a los nuevos inquilinos de The Old Manse se haban convertido muy pronto en una de las principales diversiones de la aldea, con boletines puntuales trasmitidos por la muchacha de la oficina de telfonos: dos llamadas de larga distancia; por el cartero: no haba habido correspondencia; por el basurero: el contenido de los tachos consista bsicamente en latas vacas de porotos marca Heinz y botellas de whisky Jamieson. -Sigo creyendo que ste viene del baile del norte. Tiene el aspecto y habla como los del Ulster . -Cllate, mujer! -dijo el marido. llamndola al orden- Nos vas a traer mala suerte a todos! Vuelve a tu cocina! El hombre se guareci de la lluvia y se quit la gorra, golpendola contra el marco de la puerta para escurrirla. Tena pelo negro y lacio, con un flequillo irregular que caa sobre una cara irlandesa morena, con ojos de mirada penetrante, como los de un halcn cuando se le quita el capirote. -Muy buenas para usted, seor Barry -salud cordialmente el almacenero-. Qu le vamos a hacer? No dejar de llover hasta que aclare. El hombre que llamaban Barry gru y, al quitarse de los hombros la capa impermeable, abarc el abarrotado interior de la despensa con una mirada rpida y amplia. Tena una chaqueta de spero tweed sobre una tricota de punto a bastones y pantalones marrones de pana, metidos dentro de sus botas; -Ya termin usted de escribir su libro? Barry haba contado al lechero que estaba escribiendo un libro sobre Irlanda. Las colinas Wicklow eran un baluarte de literatos. Una docena de escritores prominentes, o excntricos, vivan all en veinte millas a la redonda, aprovechando las ventajas que ofrecen las leyes impositivas irlandesas a escritores y artistas. -Todava no -gru Barry, dirigindose a los estantes que estaban ms cerca de la caja. Eligi una media docena de artculos y los puso sobre el gastado mostrador. -Cuando est listo y terminado voy a pedir en la biblioteca que me guarden un ejemplar -prometi el almacenero, como si esto fuera exactamente lo que un escritor desea or. Y se puso a marcar los precios en la mquina registradora. 229

El labio superior de Barry se vea excesivamente suave y ms plido que el resto de la cara. Se haba afeitado el bigote largo y cado un da antes de llegar a la aldea y tambin se haba cortado el flequillo, que le llegaba casi hasta los ojos. El almacenero levant una de las compras y mir a Barry con aire interrogativo, pero como la oscura cara irlandesa permaneci impasible, sin ofrecer ninguna explicacin, el almacenero baj la mirada, un poco confundido, marc la compra en la mquina y la meti junto a las otras en una caja de cartn. -Son tres libras y veinte peniques -dijo, cerrando ruidosamente la mquina registradora, esperando mientras Barry se echaba la capa a los hombros y se ajustaba la gorra de tweed-. Vaya usted con Dios, seor Barry. No hubo respuesta, y el almacenero lo contempl mientras cruzaba el puente. Luego llam a su mujer. -Un tipo hurao, no? ...All arriba tiene una hembrita... -el almacenero estaba muy orgulloso de su descubrimiento-. Al hombre le gusta travesear un poco... -Cmo lo sabes? -Compr cosas de mujeres...te das cuenta? -dijo, encapotando pcaramente los ojos. -No: no me doy cuenta. -Cmo no te das cuenta? ..Cosas de mujeres! Esta vez los ojos de la esposa brillaron al captar la buena nueva y empez a desatarse el delantal. -Ests seguro de lo que dices? -pregunt. -Te he mentido alguna vez? -Creo que voy a casa de Mollie a tomar una taza de t dijo la mujer animadamente: las noticias la iban a convertir en la mujer del da en toda la aldea. El hombre que llamaban Barry entr por el sendero angosto, amurallado, que llevaba a The Old Manse. El aspecto de pesadez en la marcha estaba dado por las gruesas botas y la voluminosa capa: el hombre era delgado, gil, y su estado fsico, excelente; bajo la visera de la gorra, sus ojos no descansaban: eran ojos de cazador, que escudriaban y saltaban de un punto a otro. La pared tena una altura de cuatro metros y la mampostera estaba cubierta de moho de un color gris plateado; aunque estaba 230

rajada y desmoronada en algunas partes, era bastante fuerte y aseguraba aislamiento y defensa a la propiedad. Al fin del sendero haba un par de puertas dobles, podridas y torcidas, pero el pasador era una reluciente Yale de bronce y las aberturas haban sido tapadas con trozos de madera de pino, de tal modo que era imposible ver lo que ocurra en el interior del garaje. Barry abri la cerradura. Yale y se desliz dentro, cerrando detrs. All haba una camioneta Austin azul marino estacionada frente a las puertas y lista para ponerse en marcha al instante. Haba sido robada en el Ulster dos semanas antes, pintada de nuevo y se le haba agregado una parrilla para equipajes en el techo para cambiar el aspecto, y nuevas chapas. El motor haba sido revisado y reajustado y Barry haba pagado por esto el doble de lo que vala. Ahora se sent al volante y movi la llave del encendido. El motor prendi inmediatamente. El hombre gru de satisfaccin: unos segundos significaban la diferencia entre el xito y el fracaso y, en su vida, fracaso y muerte eran sinnimos. Escuch el latido del motor durante medio minuto, comprobando la presin de aceite y el indicador de nafta antes de apagar de nuevo y salir por la puerta de atrs del garaje y entrar en el enorme patio de la cocina. La vieja casa tena un aspecto triste y abandonado, de inminente derrumbe. Los rboles frutales de la huerta diminuta estaban enfermos de parsitos y rodeados de maleza. El techo de paja se vea cubierto de moho y las ventanas estaban clausuradas. Barry entr por la puerta de la cocina, dej la gorra y la capa en el suelo y el paquete de provisiones en la mesa. Luego abri el armario de los cubiertos y extrajo de all una pistola. Era una pistola inglesa, obtenida en una incursin al arsenal del ejrcito britnico en el Ulster tres aos antes. Barry abri el arma con una rapidez de experto, verific todo y se la puso nuevamente en el cinturn. Se haba sentido desvalido y vulnerable ese rato que haba estado sin armas, pero haba decidido de mala gana que no poda arriesgarse a recorrer la aldea con una pistola. Ahora ech agua en la caldera y, al or el ruido, lleg una voz proveniente del tenebroso interior. 231

-Es usted? -Quin ms va a ser? -contest Barry secamente. El otro hombre vino y se par en el umbral de la cocina. Era un hombre flaco y agobiado, de unos cincuenta y tantos aos, con una cara inflamada de dipsmano. -Consigui eso? La voz era ronca y spera por efectos del whisky; el aspecto era pobretn y aporreado. Los pelos grises de la barba salan en direcciones divergentes de su piel manchada. Barry seal el paquete que estaba sobre la pileta. -All est todo, doctor. -No me llame de ese modo. Ya no soy mdico -dijo el hombre con tono irritado. -Oh, s, lo es usted, y muy bueno! Pregnteselo si no a todas esas mujeres que venan con la panza hinchada... -Vyase a la mierda. S, haba sido un excelente mdico. Haca muchos aos, antes del whisky. Ahora, sin embargo, no haba nada ms que abortos, operaciones a fugitivos heridos y trabajitos como el actual. No le gustaba pensar en ste. Fue a la pileta y hurg en la caja de cartn. -Le ped que me trajera tela adhesiva -dijo. -No tenan. Traje unas vendas. -No puedo...-empez a decir el hombre, pero Barry, enfurecido, se volvi hacia l mientras la cara se le iba enrojeciendo. -Ya estoy harto de sus lloriqueos! Debi haber trado usted lo que haca falta y no mandarme a m a buscarlo! -No contaba con que la herida... -Usted, viejo, nunca cuenta con nada, fuera de su botellita de Jamieson. No hay tela adhesiva. Arrgleselas. tele la mano a la mocosa con una venda. El doctor no insisti. Recogi el paquete y se fue cojeando al otro cuarto. Barry hizo t y lo ech dentro del grueso jarro de loza, agreg cuatro cucharadas de azcar y revolvi ruidosamente, contemplando los vidrios mugrientos. Haba empezado a llover de nuevo. Pens que la lluvia y la espera iban a terminar por enloquecerlo. 232

El mdico volvi a la cocina con un atado de ropa blanca manchada de sangre y de pus. -Est mal. Necesita remedios, antibiticos. El dedo... -Olvdese -dijo Barry. En el otro cuarto se oy un prolongado gemido, al que sigui el parloteo incoherente de una nia sumida en un delirio provocado por la fiebre y los narcticos. -Si no hacen lo que hay que hacer, yo no me hago responsable. -Te vas a hacer responsable -dijo Barry con una voz espesayo me voy a encargar de eso. El mdico puso el atado de ropa en la pileta y abri la canilla. -Me puede dar un whisky? -pregunt. Barry, con extrema lentitud, consult sdicamente su reloj. -No. Todava no. El mdico ech escamas de jabn en la pileta. -Creo que no puedo ocuparme de la mano -musit, meneando la cabeza-. Ya lo del dedo fue bastante horrible...pero la mano...no puedo hacer eso... -S que vas a poder -dijo Barry-. Vas a poder, borracho de mierda! Vas a cortar la mano y todo lo que yo te ordene! Sir Steven Stride ofreci una recompensa de cincuenta mil libras a cualquier persona que diera informaciones que sirvieran al rescate de su sobrina. La oferta fue ampliamente difundida por la TV y los diarios, con reproducciones del "identikit". Esto favoreci un recrudecimiento del inters pblico, que ya empezaba a flaquear. El inspector Richards haba logrado reducir el personal que atenda las llamadas telefnicas a una sola persona en los ltimos das, pero con el renovado inters de informadores y especuladores debi pedir a la otra mujer que volviera al tercer piso y puso a dos oficiales encargados de seleccionar el material que llegaba. -Me siento como una agencia de publicidad -dijo a Peter, con aire grun-. Todo el mundo compra un billete para la rifa o viene a colocar su aviso. -Levant un papelito escrito. Aqu tiene usted otra entidad que se hace responsable. El Partido Popular

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Democrtico para la Liberacin de Hong-Kong. Ha odo usted hablar de ellos? -No, seor. El comisario levant la mirada. -Pues es la admisin de culpabilidad nmero ciento cuarenta y ocho hasta el momento. -Y hace media hora que Enrique VIII volvi a la carga dijo una de las chicas de los telfonos, sonriendo-. No ha dejado pasar un da. Enrique VIII era un jubilado de sesenta y ocho aos que viva en un pensionado del sur de Londres. Su mana consista en acusarse del ltimo crimen espectacular, desde un estupro hasta el robo de un Banco. Llamaba todas las maanas. -Vengan, vengan buscarme -profera con voz desafiantepero les advierto que no soy manso... Cuando el funcionario de la polica hizo una visita de cortesa, de acuerdo con la rutina, Enrique VIII ya estaba con las valijas hechas y dispuesto a irse. Su decepcin fue pattica cuando el polica explic, con mucho tacto, que no lo iban a arrestar, pero cuando aadi que iba a ser mantenido bajo estricta vigilancia, puesto que el comisario lo consideraba un sujeto extremadamente peligroso, Enrique VIII se sinti reconfortado y ofreci una taza de t al polica. -Lo malo es que no nos atrevemos a descartar ninguna informacin. Ni siquiera la de los locos de atar -dijo Richards suspirando, invitando a Peter a pasar a la oficina interna. -Nada nuevo? -pregunt Richards. La pregunta era superflua. El telfono de Peter estaba intervenido en su hotel y en la oficina de Thor para registrar cualquier contacto con los secuestradores. -No, nada -minti Peter. Pero la mentira se le haba vuelto fcil, del mismo modo que haba aprendido a aceptar cualquier cosa que fuera necesaria para la liberacin de Melissa- Jane. -Esto no me gusta, general. No me gusta que esa gente no haya hecho ningn intento de ponerse en contacto con usted. No quiero ser pesimista, pero cada da de silencio me hace pensar que ste es un acto de venganza -Richards se interrumpi y disimul su turbacin encendiendo un cigarrillo- ...Ayer me telefonearon del 234

ministerio del Interior. Queran saber cunto tiempo podemos mantener esta unidad especial. -Usted...qu les dijo? -pregunt Peter. -Les dije que, si no tenamos alguna prueba indudable dentro de diez das...por lo menos algo parecido a una demanda de los secuestradores...me iba a ver obligado a creer que su hija ya no est viva. -Me doy cuenta. Peter tenia una calma fatalista. Saba. Era el nico que sabia. Faltaban cuatro das para el plazo fijado por Califa y l haba dispuesto su horario con precisin. A la maana siguiente solicitara una entrevista urgente con Kingston Parker. Confiaba en que esto no iba a llevar ms de doce horas y la entrevista deba ser bastante atrayente para que Parker no se negara. Parker tena que venir, pero tomando en cuenta la remota posibilidad de que no viniera, Peter se haba reservado tres das libres antes del plazo fijado para poner en ejecucin un plan alternativo. ste implicaba ir a casa de Kingston Parker. El primer plan era el mejor, el ms seguro, pero en caso de que fallara, Peter estaba dispuesto a aceptar cualquier riesgo. Se dio cuenta ahora, de repente, que haba estado de pie en el centro de la oficina de Richards, mirando con aire ausente la pared que estaba sobre la cabeza del inspector. Se sobresalt al notar que Richards lo estaba contemplando con una mezcla de piedad e impaciencia. -Lo lamento, general. Entiendo lo que usted est viviendo... pero no puedo mantener a esta brigada funcionando indefinidamente. No contamos con bastante gente... -Entiendo -dijo Peter. Movi la cabeza bruscamente y se pas una mano abierta por la cara. Era un gesto fatigado, vencido. -General: creo que debera usted consultar a un mdico. Lo creo de veras. La voz de Richards era inesperadamente cariosa. -No va a ser necesario. Estoy un poco cansado. Eso es todo. -Un hombre puede aguantar hasta cierto punto. -Creo que estos miserables cuentan con eso -contest Peter-. Pero no me va a pasar nada.

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De la oficina contigua llegaba casi constantemente el sonido de las campanillas telefnicas y el murmullo de las voces de las dos mujeres que atendan los llamados. Se haban convertido en una continua msica de fondo, de tal modo que, cuando lleg la llamada que haban anhelado y esperado, ninguno de los dos hombres lo advirti en el momento, y no hubo ningn revuelo junto al tablero. Las dos mujeres estaban sentadas una junto a la otra, sobre sillas giratorias, frente al tablero. La rubia tendra unos veintitantos aos, era bonita y regordeta, con pechos grandes y redondos, severamente comprimidos bajo la abotonada chaqueta azul del uniforme. El pelo rubio estaba recogido en un rodete que bajaba por la nuca y dejaba libre las orejas, pero los audfonos la hacan parecer mayor y muy aplicada a su trabajo. Son la campanilla y una pantalla se encendi frente a ella. Enchuf la conexin y habl por la bocina de su aparato. -Buenos das. Unidad de Informaciones Especiales de la Polica... Tena un agradable acento de clase media, pero no lograba borrar el aburrimiento en el fondo de la voz. Haca doce das que estaba cumpliendo esta funcin. Se oy el tono de un telfono pblico y luego el "clic" de la moneda que cae. -Me puede or? -pregunt una voz con acento extranjero. -S, seor. -Prsteme mucha atencin. La tiene Gilly O'Shaughnessy -no, la voz era fingida. El acento extranjero desapareci un poco al pronunciar el nombre. -Gilly O'Shaughnessy -repiti la muchacha. -Eso es. La tiene secuestrada en Laragh. -Me deletrea el nombre, por favor? El acento extranjero volvi a desvanecerse cuando el hombre deletre la palabra. -Dnde est ese lugar, seor? -En el condado de Wicklow, Irlanda. -Gracias, seor. Me da su nombre, por favor? Se oy el chasquido de la conexin cortada y el zumbido del tono de discar. La muchacha se encogi de hombros y escribi el mensaje en un papel que tena delante, echando una mirada a su reloj. 236

-Siete minutos para la hora del t -dijo-. Adelante, muerte, adelante! Arranc la hoja del anotador y la pas por encima del hombro a un empleado robusto, de pelo rizado, que estaba sentado detrs de ella. -Te convido con unas masitas de crema -dijo el empleado. -Estoy a rgimen -contest la rubia, suspirando. -Qu tontera! Ests para comerte -el sargento se interrumpi...Gilly O'Shaughnessy. De dnde conozco este nombre? El otro polica levant en seguida la cabeza. -Gilly O'Shaughnessy? -pregunt-. A ver... Tom la hoja y la examin rpidamente, moviendo los labios mientras lea el mensaje. Luego volvi a levantar la mirada. -Conoce usted el nombre porque lo ha visto en los avisos de personas buscadas y en la televisin. Gilly O'Shaughnessy es el tipo que puso la bomba en el Red Lion, en Leicester, y ..que bale al jefe de polica de Belfast. El polica de pelo crespo silb por lo bajo. -sta s que est caliente. Caliente de veras... Pero su colega ya se haba metido en la oficina interna, sin tomarse la molestia de golpear la puerta. Richards estableci la conexin con la polica de Dubln al cabo de siete minutos. -Insista usted: no deben hacer ningn intento de advirti Peter asustado, mientras esperaban. Richards le cort la palabra. -Est bien general. Eso va por mi cuenta. Yo s lo que hay que hacer... En ese mismo instante se estableci la comunicacin con Dubln y Richards atendi el telfono. Durante diez minutos habl tranquila y gravemente. Luego colg. -Utilizarn al comisario local para no perder tiempo en hacer venir un hombre de Dubln. Me han prometido que no se har ningn movimiento en caso de localizar a algn sospechoso. Peter dio las gracias con un movimiento de cabeza. -Laragh -dijo-. Nunca he odo ese nombre. No debe de tener ni mil habitantes. 237

-He pedido un mapa -dijo Richards. Y, cuando lleg, los dos se pusieron a estudiarlo. -Est en las laderas de las colinas Wicklow, a diecisis kilmetros de la costa... Y eso fue todo lo que pudieron averiguar en el mapa en gran escala. -Tendremos que esperar a que nos vuelvan a llamar de Dubln. -No -dijo Peter, meneando la cabeza-. Quiero que los llame usted de nuevo y pida ponerse en contacto con el principal encargado de la oficina de topografa. Tiene que tener mapas detallados de la aldea, fotos areas, planos de las calles. Pdale que nos manden todo eso al campo de aviacin de Enniskerry... -Con tanta anticipacin? Y si todo resulta ser una falsa alarma? -Habremos perdido muchos litros de combustible y el tiempo del chofer... Peter ya no poda seguir sentado. Se levant de un salto de su silla y empez a ir de un lado al otro de la oficina, que se volvi de repente demasiado chica para l. Estaba a punto de ahogarse. -Pero no creo que sea una falsa alarma. Huelo la cosa. Husmeo la bestia. Richards pareci asombrado y Peter se disculp de su frase desmedida con un gesto. -Una expresin y nada ms -explic. y se detuvo, porque una idea le haba pasado por la cabeza. -Los helicpteros tendrn que reabastecerse. El radio de accin que tienen es muy corto y no podrn hacer todo el viaje con una sola carga...y son lentos como carricoches! Reflexion y lleg a una decisin. Luego se agach sobre el escritorio de Richards y marc el nmero privado de Colin Noble en Thor. -Colin. -Hablaba con voz entrecortada y brusca, pues la tensin nerviosa lo estrujaba como un puo cerrado. -Acabamos de encontrar un contacto. No est confirmado, pero es el mejor hasta ahora. -Dnde? -pregunt Colin ansiosamente. -Irlanda. -Est al lado. 238

-Justo. Qu tiempo toma un helicptero en llegar a Enniskerry? , -No se retire. Peter oy que hablaba con alguien...probablemente un piloto de la RAF. Volvi al cabo de un minuto. -Hay que recargar en el camino... -S...y? -pregunt Peter, impaciente. -Cuatro horas y media -dijo Colin. "Son las diez y veinte...sern las tres de la tarde antes de que lleguen a Enniskerry. Con este tiempo...va a ser noche antes de las cinco." Peter cavil furioso. Tal vez, se mandaba el equipo de Thor a Irlanda sobre una pista falsa...y el contacto real se estableca en Escocia, o en Holanda, o en... "Tiene el olor de la cosa real. Tiene que ser", se dijo, aspirando profundamente. No poda ordenarle a Colin Noble que pasara a Bravo. Peter ya no era comandante de Thor. -Colin -dijo- creo que sta es la cosa. Lo siento en las tripas. Se atreve usted a confiar en m e ir a Bravo? Si esperamos otra media hora no conseguiremos rescatar a Melissa- Jane antes del anochecer...si est all. Hubo un largo silencio, interrumpido tan slo por la respiracin acelerada de Colin Noble. -Carajo! Me puede costar el trabajo, pero nada ms dijo finalmente-. Est bien, muchacho. Es Bravo. Estaremos listos dentro de cinco minutos. Pasaremos a recogerlo en quince. Est listo. La nube se estaba abriendo, pero el viento segua siendo recio e inclemente. En la desamparada pista, soplaba cruelmente y se meta dentro del impermeable de Peter, de su chaqueta y de su tricota de cuello alto. Miraron la superficie encrespada del Tmesis, con ojos llorosos por el viento, atentos al primer indicio de los helicpteros. -Qu pasa si tenemos una confirmacin antes de que lleguen a Enniskerry? -Puede usted alcanzarnos en las frecuencias de la RAF a travs de Biggin Hill -le dijo Peter. 239

-Espero no tener que darle malas noticias. Richards sostena el sombrero en la cabeza con una mano, los faldones de su chaqueta flameaban en torno a su cuerpo esmirriado y la cara estaba manchada por el fro. Los dos desgarbados aparatos llegaron traqueteando, volando muy bajo sobre las azoteas, mantenidos por sus rotores que parecan monedas de plata. Cuando estuvieron a unos treinta metros, Peter pudo reconocer la corpulenta figura de Colin Noble en la portezuela abierta, un poco delante de los distintivos de la RAF que brillaban sobre el fuselaje. Los rotores agitaron el aire en torno. -Buena cacera! -grit Richards-. Ojal pudiera acompaarlo! Peter se adelant con paso gil y salt dentro del helicptero antes de que ste tocara la pista. Colin lo asi de un brazo y lo ayud a subir a bordo sin quitarse el cigarro de la boca. -Bienvenido, compaero. Y ahora, que empiece la funcin! Ajust el gran revlver. 45 a su cadera. -No quiere comer -dijo el mdico, saliendo del cuarto interior. Tir lo que haba en el plato dentro del tacho de basura que estaba bajo la pileta. -Me inquieta esta muchacha. Me inquieta mucho. Gilly O'Shaughnessy gru, pero no levant la mirada de su plato. Arranc un pedazo de una rebanada de pan y muy cuidadosamente limpi los restos de la salsa. Se meti el pedazo de pan en la boca y bebi un sorbo de t hirviendo; mientras masticaba, se recost en el respaldo de la silla y mir al otro hombre. El mdico estaba a punto de venirse abajo. Probablemente no iba a llegar al fin de la semana sin un colapso nervioso. Gilly O'Shaughnessy haba visto hombres ms fuerte que se haban hecho trizas por mucho menos. Lo entendi porque sus propios nervios estaban flaqueando. No slo la lluvia y la espera estaban minando sus reservas. Toda su vida haba sido un zorro y, en consecuencia, haba desarrollado los instintos del animal acosado. Era capaz de husmear el peligro, la presencia de los cazadores, aun cuando no existan evidencias concretas. Se senta inquieto cuando deba permanecer 240

en un lugar ms tiempo del necesario, especialmente cuando tena algo entre manos. Haba estado all doce das: demasiado tiempo. Cuanto ms pensaba en la cosa, ms inquieto se senta. Por qu haban insistido en que trajera a la chica a ese lugar solitario -y, por lo tanto, conspicuo- a ese callejn sin salida? Haba un solo camino para entrar y salir de la aldea: una sola ruta de escape. Por qu haban insistido en que deba quedarse all y esperar en ese nico lugar? A l le hubiera gustado moverse constantemente de un lugar a otro. Si la cosa hubiera estado en sus manos, habra comprado una casa rodante de segunda mano y habra estado rodando sin parar. Su atencin divag unos minutos mientras pensaba lo que hubiera hecho en tal caso...si le hubieran encargado los planes de la operacin. Encendi un cigarrillo y mir a travs de los cristales empaados por la lluvia, apenas consciente de las quejas y los temores musitados por su compaero. Qu se debi hacer y no se hizo? Debieron cortarle todos los dedos a la mocosa, embotellarlos y mandarlos a su padre de a uno, dejando pasar algn tiempo entre un envo y el otro. Despus, echarle a la chica una almohada sobre la cara, ahogarla y enterrarla en el huerto, o embolsarla junto con unas pesas y tirarla en el Mar de Irlanda, a ms de doscientos metros de la costa. En esta forma uno prescinda del engorro del mdico y de los cuidados. Todo el resto se haba ejecutado con competencia profesional, partir del momento en que se haban puesto en contacto con l en la favela de Ro de Janeiro en que estaba escondido, compartiendo un cuartito mugriento con su concubina mestiza y gastando sus ltimas cincuenta libras. Habla sido una buena oportunidad y l tuvo la sensacin de que le haban cubierto las huellas. Lo haban provisto de una nueva identidad. El pasaporte y los documentos de viaje estaban hechos a nombre de Barry y no tenan aspecto de falsos. Eran documentos excelentes. De esto no le caba ninguna duda, y entenda mucho de documentos. Todo el resto haba estado bien planificado y se haba llevado a cabo velozmente. El dinero: mil libras en Ro, otras cinco mil el da en que secuestraron a la chica. Y l confiaba en que las diez mil restantes le iban a llegar, como le haban prometido. Todo esto era 241

mejor que una crcel inglesa, la "ciudad de plata", como llamaban los ingleses al campo de concentracin que tenan en el Maza. Y era lo que Califa le haba prometido, en caso de rechazar la oferta. "Califa...un nombre grotesco", pens Gilly O'Shaughnessy por quincuagsima vez, mientras ahogaba la colilla de su cigarrillo en el resto de t que quedaba en la taza. Un nombre ridculo, pero que de algn modo era capaz de enfriar la sangre. Y en ese momento se estremeci, y no slo de fro. Se puso de pie y fue a la ventana de la cocina. Todo haba sido hecho con velocidad, objetivos claros y planificacin; todo haba sido pensado con claridad y, justamente por esto, cualquier falla era muy perturbadora. Gilly O'Shaughnessy tena la sensacin de que Califa nunca haca nada si no era por alguna razn de peso. Entonces, por qu se les haba dado orden de quedarse en ese callejn sin salida, expuesto y peligroso, sin la seguridad de rutas de escape mltiples? Por qu tenan que estar all sentados y esperando? Recogi la capa de ciclista y la gorra de tweed. -Adnde va? -pregunt el mdico con voz asustada. -Voy a dar una vuelta -gru Gilly O'Shaughnessy, encasquetndose la gorra hasta los ojos. -Usted siempre est dando vueltas -dijo el mdico-. Me pone nervioso. El irlands extrajo la pistola que tena bajo la chaqueta y verific la carga antes de volverla a meter en el estuche del cinturn. -Usted siga haciendo de enfermera -dijo bruscamente-. El trabajo de hombre me corresponde a m. El pequeo Austin negro se arrastraba lentamente por la calle de la aldea. La lluvia martillaba el techo produciendo diminutas explosiones blancas que borraban las aristas, dando al vehculo un aspecto desdibujado. El parabrisas empapado ocultaba efectivamente a los ocupantes. Tan slo cuando el Austin se detuvo directamente ante la nica despensa de Laragh y las dos portezuelas del frente se abrieron, la curiosidad de los observadores detrs de las ventanas con cortinas corridas de toda la calle qued satisfecha. 242

Los dos miembros de la polica irlandesa vestan uniformes azules de invierno, con charreteras ms oscuras. La lluvia blanda hizo relucir las viseras de cuero de las gorras cuando los hombres entraron a la despensa. -Buenos das, Maeve, amor mo -dijo el sargento, saludando a la dama regordeta, de cara roja, que estaba detrs del mostrador. -Owen O'Neill! Que Dios me asista! -dijo en tono de broma, al reconocer al sargento. Hubo un tiempo, treinta aos atrs, en que tanto l como ella haban hecho sabrosas confidencias al sacerdote en el confesionario. -Y qu te puede traer aqu desde la gran ciudad? sta era una generosa descripcin del gracioso puertito de Wicklow, que se levanta sobre el mar a una distancia de veinte kilmetros por la carretera. -Verte la cara cuando sonres... Charlaron como viejos amigos durante diez minutos. El marido de ella lleg del interior de la casa al or el tintineo de la vajilla de t. -Qu hay de nuevo en Laragh? -pregunt finalmente el sargento-. Nuevas caras en la aldea? -No. Siempre las mismas caras. Nada cambia en Laragh, gracias a Dios. No, por cierto que no. La nica nueva cara es la que est en The Old Manse. Ese hombre y su amiguita -hizo una guiada traviesa- ...pero como es forastero, no cuenta. El sargento hurg entre sus ropas hasta que hall su libreta, la abri y sac una fotografa. Era la consabida instantnea tomada de frente de los archivos policiales. Cubri el nombre con el pulgar y les mostr la foto. -No -la mujer mene la cabeza con firmeza-. El tipo que est en The Old Manse tiene diez aos ms, por lo menos, y no usa bigote. -Esta foto se tom hace diez aos -dijo el sargento. -Bueno, bueno...por qu no empezaste por ah? Si, es l. Si, es el seor Barry, sin duda. -The Old Manse has dicho? -el sargento pareci literalmente hincharse de importancia en el instante en que volvi a meter la foto en su libreta. -Voy a tener que usar el telfono, querida. 243

-Adnde quiere telefonear? -pregunt el almacenero con aire suspicaz. -A Dubln -contest el sargento-. Es una llamada policial. -Voy a tener que cobrarle la llamada -se apresur a recordarle el hombre. -No te dije? -dijo la mujer mientras contemplaban al sargento, que daba un nmero a la telefonista local-. No te dije que se tenia cara de andar en los? En cuanto lo vi me di cuenta que venia del norte y que nos traa la peste, como el ngel negro. Gilly O'Shaughnessy se mantena a resguardo bajo la pared de piedra, protegindose de la lluvia al sesgo e invisible para cualquier observador casual que viniera por la barranca del otro lado del ro. Avanzaba lenta y cautelosamente, como un gato monts en sus correeras nocturnas, detenindose a examinar el terreno o las partes flojas o desmoronadas del muro, donde poda tropezar, estudiando la maleza mojada en busca de huellas de algn paso. En el rincn ms alejado del jardn subi por el tronco de un manzano a fin de echar un vistazo por encima del muro, apretndose contra la piedra mohosa para que el perfil de la cabeza no emergiera. Esper y vigil durante veinte minutos, con la absoluta paciencia animal de la fiera de presa; despus salt del muro y continu circundndolo sin bajar en ningn instante la guardia, indiferente, al parecer, a la molestia del fro y la lluvia incesante. No haba nada, ni la menor seal de peligro, ninguna razn para sentirse inquieto...pero la inquietud estaba all. Busc otro punto de observacin: el portn de hierro que se abra sobre la angosta senda. Se apoy en la jamba de piedra, juntando las manos para proteger el fsforo y el cigarrillo del viento, desplazndose levemente para mirar por la rendija entre el muro y el portn y abarcar la senda y el camino que llegaba hasta el puente. Una vez ms asumi el papel paciente del animal en acecho, clausurando la mente a toda molestia fsica y dejando que sus ojos y su cerebro funcionaran a plena capacidad. Reflexion -y no por primera vez- en el extrao sistema de seales e intercambio de material que Califa haba impuesto. 244

Los pagos se haban hecho mediante depsitos certificados al portador, en francos suizos que se enviaban a su direccin en Ro y, desde all, a su cuenta corriente en Londres. Haba hecho una entrega a Califa -el frasquito y su contenidoy dos llamadas telefnicas. La entrega se haba hecho a las dos horas del secuestro, cuando la nia todava estaba bajo los efectos de la droga. El mdico -el doctor Jamieson, como le gustaba llamarlo- haba hecho el trabajo en la parte de atrs del segundo auto, que los haba estado esperando en el estacionamiento de la estacin de Cambridge: una camioneta Ford, verde, con un compartimiento muy bien cerrado. Haban trasladado a la chica del Triumph pardo al Ford en la penumbra de la tarde otoal y haban estacionado de nuevo junto a un caf de la carretera mientras el doctor Jamieson operaba. Todos los instrumentos haban estado preparados en la camioneta, pero el doctor haba chapuceado el trabajo, porque las manos le temblaban de miedo y por la falta de alcohol. La chica haba sangrado como un cerdo y ahora tena la mano infectada. Gilly O'Shaughnessy senta crecer su irritacin cuando pensaba en el mdico. Todo lo que este individuo tocaba se converta en una catstrofe. l haba entregado el frasquito a una camioneta rural que haba estado exactamente en el lugar convenido y que haba atenuado la luz de sus faros de acuerdo con una seal establecida. Gilly apenas se haba detenido, limitndose a disminuir la marcha al pasar junto a la camioneta, haba tirado el frasquito al camino y haba seguido en direccin oeste. Luego se haba subido al primer ferry de la maana antes de que se hubiera lanzado la alarma general por el secuestro. Y estaban las llamadas telefnicas. Esto perturbaba a Gilly O'Shaughnessy tanto como el resto de la maldita historia. Haba hecho la primera llamada al llegar a Laragh. Era una llamada internacional y l tena que limitarse a decir una frase: Llegamos bien. Y colgar. Una semana despus deba llamar al mismo nmero y decir una sola frase: Lo estamos pasando muy bien, y cortar inmediatamente. Gilly recordaba que la telefonista lo haba vuelto a llamar las dos veces y le haba preguntado si la comunicacin haba sido 245

satisfactoria...y las dos veces l haba tenido la impresin de que en la voz de ella haba un dejo de sorpresa y de curiosidad. No era sta la manera que haba tenido Califa de trabajar hasta entonces. Esto equivala a dejar una pista a los perseguidores, y Gilly habra protestado...si hubiera habido alguien a quien protestar. Pero slo tena un nmero de telfono de larga distancia: no haba otro modo de ponerse en contacto con Califa. Y decidi, mientras esperaba junto al portn, que no iba a hacer la llamada telefnica que segn lo acordado, deba hacer dentro de cuatro das. Record luego que se trataba de la misma fecha en que haba que mandar la mano. Probablemente iba a recibir rdenes de seguir adelante si haca el llamado. Pero la cosa no le gustaba. Ni siquiera por el dinero...y de repente su mente se fij en un antiguo incidente. Haban querido hacer llegar a los ingleses informaciones falsas, datos sobre una operacin en marcha que, en realidad, se iba a efectuar en otro lugar y en otro momento. Haban dado informacin detallada, pero falsa, a un joven probo que no era de fiar, un individuo que -ellos saban- no era capaz de aguantar un interrogatorio. Y lo haban puesto en una casa de Shankill Road, donde los ingleses lo haban atrapado. Gilly O'Shaughnessy senta una especie de escozor elctrico en la base de la columna vertebral, una sensacin que hasta ese momento nunca lo haba engaado...nunca. Mir su reloj pulsera japons, muy ordinario. Eran casi las cuatro y la noche ya estaba llegando a las colinas grises, verdes y fras. Cuando levant la mirada not que haba movimiento en la carretera. Desde la cumbre de la colina bajaba un vehculo que segua la curva hacia el puente. Era una camioneta negra, chica, que desapareci detrs de unos rboles. Gilly O'Shaughnessy esper su reaparicin sin particular inters, preocupado siempre por aquellas dos llamadas. Intentaba adivinar por qu se haban producido, por qu Califa haba querido correr ese riesgo. La camioneta negra tom por el puente y avanz directamente hacia The Manse, pero estaba a contraluz y Gilly slo pudo distinguir la forma de dos cabezas detrs de los limpiaparabrisas. 246

El vehculo aminor la marcha hasta que avanz casi a paso de hombre. Gilly se irgui instintivamente, de repente muy alerta, mientras miraba por la rendija. Vio unas caras plidas, vueltas hacia l, y el auto casi se detuvo. La ventanilla ms prxima se baj lentamente y, por primera vez, pudo ver el interior con claridad. Vio la visera de una gorra de uniforme y el resplandor plateado de la insignia por encima de la cara blanca. El fuego de advertencia se encendi en la espina dorsal de Gilly O'Shaughnessy, que sinti de repente que el aliento le estaba quemando la garganta. El auto negro desapareci en el recodo de la pared de piedra; Gilly oy el motor que aceleraba. Gir sobre sus talones, haciendo flotar la capa en torno, y corri hacia la casa, Ahora estaba sereno, aplomado y dispuesto: haba llegado el momento de actuar , La cocina estaba vaca y la atraves en media docena de pasos. Abri la puerta del otro cuarto. El mdico estaba haciendo algo sobre la cama, y levant la mirada, irritado. -Le he dicho que avise antes de entrar. Haban tenido un cambio de palabras sobre el punto. El hombre mantena unos incongruentes vestigios de tica profesional cuando atenda a su paciente. Aceptaba mutilar a la nia si se le daba el dinero que tanta falta le haca; pero protestaba enrgicamente cuando Gilly O'Shaughnessy se demoraba en el umbral, para observar con concupiscencia el cuerpo de la mujer incipiente, que el doctor desnudaba para hacer sus curaciones o para ayudarlo a cumplir con sus funciones naturales. El morocho irlands haba hecho un intento desganado de forzarlo a que le dejara va libre, pero haba encontrado una resistencia sorprendentemente valiente, al punto que Gilly haba renunciado a, sus placeres de voyeur y slo entraba al cuarto cuando se solicitaba su ayuda. La chica estaba boca abajo sobre las sbanas manchadas. El pelo rubio estaba enredado y pringoso; los intentos de limpieza del doctor Jamieson eran tan chapuceros como su bistur. La infeccin y las drogas haban consumido la carne del tierno cuerpo: cada vrtebra de la columna se marcaba claramente y las

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nalgas desnudas enflaquecidas y plidas, tenan un aspecto pattico y vulnerable. El mdico tir la sbana mugrienta sobre el cuerpo y se par ante ella en una actitud defensiva. Era un gesto ridculo junto al vendaje sucio y manchado que envolva la mano izquierda. Gilly O'Shaughnessy le lanz una mirada iracunda. -Nos vamos. -No podemos moverla ahora -dijo el mdico-. Est muy mal. -Haga lo que quiera -dijo Gilly-sombramente Es mejor dejarla. Meti la mano bajo la capa empapada y sac la pistola. Ech hacia atrs el percutor y se acerc a la cama. El mdico le agarr el brazo, pero Gilly lo apart de un empujn, hacindolo trastabillar hasta la pared. -Tiene usted razn. Va a ser un estorbo -dijo, aplicando el cao del revlver a la nuca de la nia. -No! -chill el mdico-. No, no haga eso! Nos vamos con ella. -Salimos en cuanto oscurezca. -Gilly dio un paso atrs y desmont el revlver. -Est preparado -dijo. Los dos helicpteros volaban uno casi junto al otro; el segundo estaba slo un poco atrs y ms alto que el primero; debajo de ellos, el Mar de Irlanda era una hoja de acero bruido, rizada con penachos de espuma. Haban recargado en Caernarvon y haban avanzado bastante, despus de dejar la costa de Gales, pues el viento soplaba a favor; pero la noche ya los estaba alcanzando, y Peter Stride se angustiaba, mirando la hora a cada minuto. Slo haba que cruzar ciento cuarenta y cinco kilmetros de mar, pero Peter tena la impresin de que esos kilmetros eran el Atlntico. Colin estaba desplomado a su lado, en el asiento que cruzaba el aparato, con la colilla apagada de un cigarro en la boca, en deferencia a la seal de Prohibido fumar que brillaba en la pared de la cabina de comando. El resto del grupo de Thor haba adoptado sus habituales actitudes de descanso total; algunos estaban despatarrados por la cabina, usando los equipos como almohadas; otros se haban tendido sobre los bancos.

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Peter Stride era el nico hombre crispado, como si en su sangre burbujeara la energa nerviosa. Se par una vez ms para echar una mirada por la ventana, comprobando el grado de la luz diurna y tratando de calcular la altura y la posicin del sol a travs de la espesa capa de nubes. -Qudese tranquilo -dijo Colin, repantigndose en su asiento-. Fuera de una lcera de estmago...qu va a conseguir? -Colin: tenemos que decidir. Cules son las prioridades en este golpe? Tena que gritar para hacerse or por encima del viento y los motores. -No hay prioridades. Slo tenemos un objetivo: rescatar a Melissa-Jane, y rescatarla sana y salva. -No vamos a hacer prisioneros? No vamos a interrogar? -Peter querido: vamos a golpear a diestra y siniestra, y con fuerza. Peter asinti, satisfecho. -De todos modos, deben de ser unos locos lindos. Es una fija que el tipo que les paga no va a condescender a ponerse en contacto con ellos. Pero...no querr prisioneros Kingston Parker? -Kingston Parker? Colin se quit la colilla mojada y apagada de la boca. -No conozco a ese caballero. Las decisiones las toma aqu el to Colin -y sonri a Peter con su caracterstica sonrisa al sesgo. En ese instante el ingeniero de vuelo atraves la cabina y grit a Colin: -Costa de Irlanda a la vista! Estamos en Enniskerry en siete minutos, seor. El control areo en Enniskerry haba recibido aviso de la emergencia. Orden el trnsito de otras aeronaves en circuitos de espera a alturas fijadas y se dio el permiso de aterrizaje inmediato a los dos helicpteros de la: RAF. Los aparatos llegaron traqueteando en medio de las nubes grises y la lluvia y se posaron en el terreno abierto frente a los hangares. Inmediatamente, un coche de la polica, con faros que brillaban en la media luz, avanz entre los hangares y se detuvo en la proximidad del primer aparato. Antes de que los motores 249

hubieran dejado de girar, dos miembros de la polica irlandesa y un empleado de la oficina de topografa se acercaron velozmente al fuselaje camuflado. -Stride -dijo Peter, presentndose sin demoras. Ya estaba vestido con el traje de asalto de Thor: de una pieza, negro y ceido al cuerpo, botas de cuero blando y una pistola colgando del cinturn, en su bolsa de red, sobre el muslo derecho. -General: hemos tenido una confirmacin -le dijo el inspector de polica al saludarlo-. Los vecinos han identificado a O'Shaughnessy por la foto de la polica. Est en esa zona. -Han encontrado el lugar? -pregunt Peter. -S, seor. Es una vieja casa en el lmite de la aldea hizo una sea al hombre de la oficina de topografa, que se acerc apretando contra el pecho unos mapas. No haba ninguna mesa en la cabina del helicptero y tuvieron que desplegar el mapa y las fotografas sobre el piso. Colin Noble orden al equipo del segundo helicptero que se acercara. Los veinte hombres se agruparon en torno a los papeles. -Aqu est la propiedad. El empleado del servicio topogrfico traz un crculo en torno con un lpiz azul. -Bien -gru Colin-. Est claro. Elegimos el ro o la ruta y seguimos hasta el puente y la iglesia. El blanco est a medio camino. -No hay un plano de la casa, un plano del interior? -pregunt uno de los hombres del equipo Thor. -Lo lamento. No hubo tiempo de hacer los preparativos a fondo -dijo el empleado. -La polica local inform hace unos pocos minutos y estamos en comunicacin con la radio. Nos dicen que la casa est rodeada de un muro alto y que no hay indicios de actividad. -Se han acercado a la casa? -pregunt Peter-. Se dio la orden de no acercarse a los sospechosos. -Slo pasaron cerca una vez, por la ruta -el inspector pareca un poco desconcertado-. Queran cerciorarse de... -En el caso de O'Shaughnessy...a se le basta con husmear algo de lejos y desaparece -la expresin de Peter era impenetrable,

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pero los ojos brillaban de clera- ...Por qu esta gente no hace lo que se les ordena que hagan? Se volvi rpidamente hacia el piloto del helicptero, que tena puesto un salvavidas amarillo y un yelmo con audfono y ~ micrfono aplicados. -Puede usted llevarnos all? El piloto no contest en seguida y levant la mirada a la ventana ms cercana; una nueva rfaga de lluvia golpeaba los cristales. -Estaremos a oscuras dentro de diez minutos, tal vez antes, y el techo...Slo pudimos aterrizar aqu gracias a las seales luminosas -tena un aire vacilante- ...nadie a- bordo podr reconocer el blanco. No s...Podra llevarlos maana con las primeras luces. -Hay que hacerlo esta noche. Ahora mismo. -Si pudiera usted lograr que la polica local nos indicara el blanco -dijo el piloto- ...con linternas o alguna bengala... -No hay ninguna posibilidad de eso...Hay que hacerlo en seco y cuanto ms tiempo nos demoremos aqu hablando, menos probabilidades hay de lograrlo No puede usted hacer un esfuerzo? Peter estaba casi suplicando: la decisin de ponerse en marcha no se le puede imponer a un piloto; incluso el control de trnsito areo no puede obligar a un piloto de mando a actuar en contra de su juicio personal. -Habr que mantener el contacto con tierra durante todo el viaje. Estn dadas todas las condiciones desfavorables: terreno que se eleva y tiempo desmejorando... -Intntelo -dijo Peter- ...se lo ruego. El piloto vacil todava cinco segundos. -Vamos! -dijo de golpe. Hubo entonces una corrida concertada hacia la portezuela en el momento en que el segundo equipo de Thor se dirigi hacia la otra mquina. La polica y el empleado del servicio topogrfico se cercioraron de que no estaban incluidos en la lista de pasajeros. La turbulencia del aire sacuda al helicptero como los puetazos de un boxeador de peso pesado: el aparato se

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bamboleaba y acusaba los golpes en un vaivn que provocaba nuseas. La tierra pasaba como una exhalacin por debajo de ellos, muy cercana y, sin embargo, oscura e irreal en la noche profunda. Los faros de un vehculo solitario en un perdido caminito de campo, las luces apiadas de una aldea -un rectngulo amarillo cada unastos eran los nicos puntos de referencia: el resto no era nada ms que oscuras extensiones de bosques, franjas de rboles y paredones linderos que se recortaban apenas sobre los campos en penumbra. Y, de pronto, esto mismo se desvaneca cuando un amontonamiento de nubes grises y lluvia borraba toda visin y el piloto deba concentrar su atencin en el resplandor mate de los tableros de comando, dispuestos en forma de T mayscula delante de l. Cada vez que emergan de una nube la luz pareca haber disminuido un poco y la oscura amenaza de la tierra se levantaba ominosamente a medida que se vean forzados a volar ms bajo para mantener el contacto. Peter estaba apretado en el asientito de salto, entre los dos pilotos; Colin se haba desparramado detrs de l. Todos escudriaban la oscuridad, callados y tensos mientras las lentas mquinas avanzaban, bajas y pesadas, sobre la tierra, tratando de encontrar la lnea de la costa. Finalmente dieron con la orilla. La fantasmal lnea de arena blanca estaba all, fosforescente, apenas a quince metros por debajo -de ellos, y el piloto efectu un giro hacia el sur. Unos segundos ms tarde otro grupo de luces brillantes apareci debajo de ellos. -Wicklow -dijo el piloto, y el copiloto repiti el nombre. Ahora haban localizado un punto con certeza y podan enfilar hacia Laragh. Tomaron la nueva direccin, siguiendo la ruta de tierra adentro. -Cuatro minutos del blanco -grit el copiloto a Peter, indicando un punto por delante con el ndice, y Peter ni siquiera trat de contestar en medio del clamor y el barullo de los rotores; pero tante su Walther y verific la salida automtica del estuche: el revlver cay limpiamente, en su mano. 252

Gilly O'Shaughnessy meti sus pocas posesiones personales en el bolso de lona azul: una muda de ropa interior y sus adminculos para afeitarse. Luego apart el jergn de hierro pegado a la pared, arranc las tablillas de madera y dej al descubierto el escondrijo que haba hecho all, desplazando un solo ladrillo. Tena all sus nuevos documentos y su pasaporte. Califa haba regalado incluso papeles a su hija, Helen Barry. Califa pensaba en todo. Con los papeles haba seiscientas libras esterlinas en cheques de viajero y un paquete de municiones de repuesto para la pistola. Se meti el paquete en el bolsillo de la chaqueta y ech una mirada al cuarto desnudo e inhspito. Saba que no dejaba nada que pudiera dar la pista a sus perseguidores, porque nunca llevaba encima nada que sirviera para identificarlo. Pero tena la necesidad obsesiva de destruir todo vestigio de su paso por un lugar. Haca mucho tiempo que haba dejado de pensar en s mismo como Gilly O'Shaughnessy. l no tena nombre. Slo tena un propsito: la destruccin. La magnfica pasin de reducir toda vida a muerte y mortificacin. Era capaz de recitar de memoria la mayor parte de El catecismo revolucionario de Bakunin, especialmente la definicin del autntico revolucionario: Es el hombre perdido, el que no tiene posesiones, ni intereses externos, ni vnculos personales de ninguna clase: ni siquiera un nombre. Es un hombre que slo est posedo por un pensamiento, un inters, una pasin: la revolucin. Un hombre que ha roto con la Sociedad, con sus leyes y convenciones. Debe despreciar las opiniones de los otros y estar preparado a la muerte y a la tortura en cualquier momento. Duro consigo mismo, debe ser duro con los otros, y en su corazn no debe haber lugar para el amor, la amistad o la gratitud. Ni siquiera para el honor. Y ahora, en el cuarto vaco, en su nico momento de revelacin, se vio a s mismo como el hombre que haba llegado a ser lo que l quera ser: un autntico revolucionario. Su cabeza se volvi para permitirse la vanidad de contemplar su propia imagen

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en el espejo clavado al papel descascarado de la pared, encima del jergn. Era la cara fra y sombra de un hombre perdido, y sinti orgullo de pertenecer a esa clase privilegiada, de ser el filo cortante de la espada: eso era l. Recogi el bolso de lona y se dirigi a la cocina. -Est listo? -pregunt, levantando la voz. -Dme una mano. Dej caer el bolso y se acerc a la ventana. La ltima luz de la tarde se iba desvaneciendo rpidamente, se volva rosada y nacarada dentro del vientre henchido del cielo. Pareca tan cerca que se hubiera dicho que era posible tocarla. Ya los rboles de la huerta desatendida se fundan en la penumbra a medida que avanzaba la noche. -Yo solo no puedo levantarla -gimote el mdico. Gilly se retir de la ventana. Ya era hora de ponerse de nuevo en marcha. En su vida siempre haba tenido que ponerse en marcha, siempre los perros de cacera ladraban al olfatearle las huellas. Era hora de correr una vez ms, de correr como el zorro. Pas al segundo cuarto. El mdico haba envuelto a la nia en una frazada de lana gris y haba intentado levantarla de la cama, pero no lo haba logrado. La chica estaba despatarrada indecorosamente, a medias en el suelo. -Aydeme! -repiti el mdico. -Qutese del camino! Gilly O'Shaughnessy le dio un empujn brutal y se agach sobre la nia. Por un segundo las dos caras estuvieron muy cerca la una de la otra. Los ojos estaban abiertos, a medias conscientes, aunque las pupilas estaban muy dilatadas por la droga. Los prpados tenan un borde rosado y en las comisuras se vea una mucosidad amarilla. Los labios estaban secos, cubiertos de pellejos blancos, agrietados hasta la carne viva en tres lugares. -Por favor...dgale a mi pap que estoy aqu -susurr. Las aletas de la nariz de Gilly se estremecieron al sentir el hedor cido del cuerpo de la chica, pero la levant sin dificultad, poniendo un brazo bajo las piernas y otro bajo los hombros, y fue

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con ella a la cocina, abriendo la puerta de una patada, con tal fuerza que la hoja rebot sobre sus goznes. Rpidamente atraves con ella el patio del garaje, seguido por el mdico que iba pesadamente a la zaga con una caja de medicamentos apretada contra el pecho, quejndose del fro y resbalando y patinando sobre el suelo carente de firmeza. Gilly O'Shaughnessy esper a que el mdico abriera la puerta trasera del auto y puso a la chica dentro con tanta aspereza que la nia gimi. l no tom esto en cuenta y se dirigi a la doble puerta del garaje y la abri. Estaba tan oscuro que no lograba divisar ni siquiera el puente. -Adnde vamos? -pregunt el mdico con voz chillona. -Todava no lo he decidido -contest Gilly-. En el norte hay un lugar seguro...O tal vez podramos cruzar el mar y volver a Inglaterra... Pens de nuevo en la casa rodante...Eso s era una buena idea. -Pero...por qu nos vamos as, de golpe? Gilly no se tom la molestia de contestar, sali del garaje y volvi corriendo a la cocina. Siempre tena esa obsesin: haba que borrar las huellas, no dejar ningn rastro a los cazadores. Aunque haba trado pocas cosas consigo, y ahora se las llevaba, saba que la vieja casa estaba llena de indicios, aunque slo fueran sus impresiones digitales. Y bien poda calmar el nico apetito que le quedaba: el placer de destruir. Arranc las puertas de madera de los armarios de la cocina y las hizo astillas a taconazos, amontonndolas en el centro del piso de madera. Luego junt los diarios que estaban sobre la mesa, hizo una pila con ellos y tir encima la mesa y las sillas. Encendi un fsforo y lo acerc al arrugado papel impreso. El papel prendi en seguida y Gilly se irgui y abri puertas y ventanas. Las llamas aventadas por el aire fro treparon enrgicamente, incendiando las puertas astilladas. Gilly O'Shaughnessy recogi su bolso de lona y sali a la noche, agachndose para evitar el viento y la lluvia. Pero a medio camino del garaje se enderez de golpe y se par a escuchar. Haba un rumor en el viento, un rumor que vena de la costa. Tal vez fuera el ruido de algn camin que andaba por las colinas. 255

Sin embargo, al latido del motor se agregaba un ruido sibilante y agudo, muy especial, y el volumen oscilaba mucho para ser el de un camin pesado Llegaba demasiado velozmente; el rumor pareca inundar el aire ahora, emanar de las mismas nubes. Gilly O'Shaughnessy levant la cara hacia la fina llovizna plateada, escudriando entre las nubes hasta que un resplandor intermitente empez a palpitar como un pulso en los cielos. Al cabo de unos instantes reconoci el haz de luz de un aparato de vuelo bajo. En el mismo instante supo que el agudo silbido provena de los rotores del aparato que traa a sus perseguidores. Levant la voz, gritando con la certeza de haber sido traicionado y de su inminente muerte. Por qu, Dios mo? Por qu? Y despus de invocar al dios que haba negado desde haca ya tantos aos, se ech a correr . -No hay nada que hacer. El piloto torci el cuello para gritar a Peter sin apartar la mirada de los instrumentos de vuelo que mantenan al aparato, grande y torpe, a nivel y en ruta. Haban perdido el contacto con la otra mquina. -Estamos perdidos, ciegos. La nube burbujeaba sobre la cabina como leche hirviendo sobre el borde de una olla. -Voy a tener que subir y enfilar hacia Enniskerry antes de llevarme por delante a mi nmero dos. El peligro de choque con el otro helicptero era ahora real e inminente. El haz de luz palpitaba encima de ellos, se reflejaba en la densidad impenetrable de la nube blanca, pero el otro piloto slo lo iba a ver cuando fuera demasiado tarde. -Aguante un poco. Nada ms que un minuto -grit Peter con una cara torturada, iluminada por el resplandor del panel de los instrumentos. Toda la operacin se estaba desintegrando: iba a terminar muy pronto en una tragedia o un fracaso. Pero l quera continuar . -No vamos a ninguna parte -empez a decir el piloto, y luego dio un grito de miedo y lanz el aparato a un lado, cambiando en 256

ese instante la altitud, de modo que la maquina tembl y corcove como si hubiera chocado con un obstculo slido, y despus salt hacia arriba, ganando unos trescientos metros de un solo envin. La aguja de una iglesia haba surgido de la nube, como un asaltante de una emboscada, y ahora pas ante ellos, a slo unos pocos metros de la cabina de vuelo, pero volvi a desaparecer en cuanto ellos pasaron. -La iglesia! -grit Peter-. Eso es! Retroceda! El piloto disminuy la marcha, revoloteando ciegamente en el caos de lluvia y de nubes que agitaba con furia el torbellino de aire producido por el rotor. -No veo absolutamente nada -grit el piloto. -Tenemos cincuenta metros en el altmetro de la radio grit el copiloto. sta era la altura total desde el suelo, pero todava no podan ver nada debajo. -Bajemos, por amor de Dios, bajemos! -suplic Peter. -No puedo correr ese riesgo. No tenemos la menor idea de lo que tenemos debajo. -La cara del piloto apareca anaranjada al resplandor de los instrumentos de la cabina; los ojos parecan pozos negros en una calavera. -Voy a subir y doy la vuelta... Peter tante con la mano el cao del Walther, que salt dentro del hueco de su mano, como un ser vivo. Se dio cuenta framente de que era capaz de matar al piloto y forzar al copiloto a aterrizar...pero en ese momento la nube se abri lo suficiente para dejar ver un trozo oscuro de tierra debajo. -Tenemos visin! -grit Peter-. Tenemos visin! Bajemos. El helicptero descendi velozmente, tomando por la brecha. -El ro -dijo Peter, al ver el agua que brillaba- ...y el puente... -Ah est el cementerio -vocifer Colin, muy excitado- ...y all est el objetivo. El techo de paja formaba una figura oblonga, oscura, y de las ventanas de una de las paredes salan luces, de modo que pudieron divisar el alto muro circundante. El piloto hizo girar al aparato sobre su eje, como una aguja de brjula, y enfil hacia la casa. Colin Noble pas al compartimiento y grit al equipo: -Delta! Pasamos a Delta!

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El ingeniero de vuelo corri el cierre de la portezuela. Inmediatamente una bruma tenue y mvil llen la cabina: era el aire impregnado de lluvia, batido por los rotores. El equipo de Thor se puso de pie y form filas a cada lado de la escotilla abierta, mientras Colin se paraba junt al ingeniero de vuelo, que tomaba su posicin de comando, el "punto", como ellos decan. La tierra oscura pareca ir al encuentro de ellos. Colin escupi la colilla de su cigarro y se irgui en el pasillo. -Tiren contra todo lo que se mueva! -grit-. Pero, por amor de Dios!, tengan cuidado con la chica. Vamos! Adelante! Peter fue tirado contra el asiento por el sacudn de la mquina, perdiendo as valiosos segundos, pero obtuvo, en cambio, una clara visin desde all. La luz que sala de las ventanas de la casa oscilaba de una manera extraa y Peter comprendi que era de fuego. Era luz de llamas, y su preocupacin aument, pero no tuvo tiempo de reflexionar sobre el hecho. En las sombras del patio cercado vio movimiento, sombras a la luz de las llamas y del resto de luz del da. Era la forma de un hombre que corra, agazapado, y que desapareci casi inmediatamente dentro de una de las casillas que flanqueaban el angosto camino. Peter se levant de su asiento y se arrastr pesadamente hasta el compartimiento, mientras el helicptero bajaba los ltimos metros y quedaba suspendido, balancendose levemente, a unos tres metros por encima del patio de la casa. Figuras vestidas de negro salan del aparato, caan elsticamente sobre sus pies y echaban a correr en cuanto tocaban tierra, desapareciendo, al parecer milagrosamente, por las puertas y ventanas de la casa. Incluso en medio de la agitacin de ese instante, Peter sinti cierto orgullo por la forma en que se estaba llevando a cabo la operacin: un asalto instantneo y, al parecer, sin ningn esfuerzo. El gua utilizaba bolsas de arena para romper los vidrios y los postigos de madera y el hombre que lo segua penetraba con un movimiento ntido, controlado. Peter fue el ltimo hombre en salir del aparato. Y, por algn motivo, se detuvo ante la portezuela abierta antes de saltar. Tal vez fue por aquel movimiento que alcanz a ver fuera del edificio 258

principal; volvi a mirar en esa direccin y de repente unos haces de luz iluminaron el camino: los faros de un vehculo motorizado. En ese mismo instante el vehculo sali del edificio oscuro y avanz velozmente por la senda. Peter trastabill junto a la portezuela, porque haba estado a punto de saltar. Pero ahora se retuvo, aferrndose con fuerza al borde superior de la portezuela. El vehculo disminuy la marcha al doblar por el camino que llevaba al puente, y Peter asi el hombro del ingeniero de vuelo y lo sacudi con violencia, sealndole el vehculo que escapaba. Sus labios estaban a pocos centmetros de la cara del hombre. -No deje que se escape! -grit. El ingeniero de vuelo actu con rapidez, habl por su micrfono al piloto de la cabina de vuelo y el helicptero inmediatamente gir y el zumbido de los rotores cambi con el cambio de velocidad, poniendo el movimiento al aparato: la mquina se ech hacia adelante esquivando el piso del garaje por muy escasa distancia y lanzndose en persecucin de las luces evanescentes de los faros. Peter deba asomarse por la portezuela para ver; el viento ruga en torno a su cabeza, le azotaba el cuerpo, pero ya estaban alcanzando al vehculo, que prosegua por la senda, serpenteante y estrecha hacia la costa. Estara adelantado en unos doscientos metros, y las copas oscuras de los rboles parecan estar al mismo nivel de la portezuela donde estaba Peter. Ahora slo haba entre ellos cien metros; los faros atravesaban la cortina de lluvia, componiendo fugaces camafeos en los setos y haciendo surgir muros de piedra de en medio de la noche. Ahora estaban lo bastante cerca para que Peter pudiera ver que era un vehculo chico, con una caja ms bien grande, aunque no lo bastante grande para ser un camin. El conductor se lanzaba por las curvas y recodos del camino con temeraria destreza, pero el helicptero se mantena detrs. -Dgale que apague el reflector -grit Peter al odo del ingeniero de vuelo. No quera que el conductor del vehculo se diera cuenta que lo estaban siguiendo, pero cuando el ingeniero se llev el micrfono a la boca, las luces del auto se apagaron. El conductor 259

se haba dado cuenta y, con los faros del auto apagados, la noche se sumi en la oscuridad total y el auto se perdi en ella. Peter sinti que el helicptero daba un bandazo, fruto de la sorpresa del piloto ante esa repentina oscuridad. "Los hemos perdido", pens. Saba que seguir volando a oscuras, a unos pocos metros por encima de las copas de los rboles, era suicidarse. Pero el piloto emparej el aparato y de repente la tierra que estaba debajo de ellos se ilumin con una luz blanca que asombr a Peter hasta que se dio cuenta que el piloto haba encendido las luces de aterrizaje. Haba dos faros: uno a cada lado del fuselaje; apuntaban hacia abajo y por delante. El auto fugitivo fue alcanzado claramente por su fulgor. El helicptero baj aun ms, metindose entre los postes de telgrafo y los rboles del borde del camino. Peter pudo ver ahora que el auto era un Austin azul marino que tena una parrilla de equipaje fijada al largo techo. Fue esta parrilla lo que lo decidi. Sin ella ningn ser humano poda encontrar asidero en el techo terso y redondeado del bamboleante vehculo. El mdico, que estaba en la parte de atrs del Austin, haba sido el primero en avistar el helicptero. El ruido del motor y el bramido del viento haban ahogado el agudo gemido de los rotores y Gilly O'Shaughnessy haba chasqueado la lengua, con un aire de sombro triunfo, como felicitndose a s mismo. Haba esperado deliberadamente que el helicptero descargara a sus hombres de combate antes de encender los faros y salir rugiendo del garaje hasta el camino. l saba que iban a transcurrir varios minutos antes de que el grupo de asalto comprendiera que la casa incendiada estaba vaca, y que les iba a llevar un tiempo igual reagruparse y subir abordo del helicptero para continuar la cacera. y para ese entonces l ya iba a estar a salvo; haba un lugar donde podra ocultarse en Dubln, o lo haba habido cuatro aos antes. Tal vez ya no exista; en tal caso iba a tener que librarse de la chica y del doctor Jamieson: un balazo a cada uno en la nuca y tirar el Austin al mar. La exaltacin salvaje del peligro y la muerte se haba apoderado de nuevo de l La espera haba terminado por fin y viva 260

una vez ms en la forma que haba elegido: el zorro que se adelanta a la jaura. Se senta vivir de nuevo, con el pie derecho apretado sobre el pedal y el Austin disparando en la noche. La nia lanzaba dbiles gemidos de dolor y de pnico en el asiento de atrs; el mdico trataba de tranquilizarla y Gilly se rea a carcajadas. Las gomas chirriaban cuando patinaba en una vuelta, raspando las plantas del borde con un flanco. -Nos estn siguiendo -grit el mdico. Mientras enderezaba el auto para seguir la carrera, Gilly mir por encima de su hombro. No poda ver nada por las ventanas de atrs. -Qu? -El helicptero... Gilly baj la ventanilla y, manejando con una sola mano, asom la cabeza. El haz de luz del helicptero estaba muy cerca, detrs y arriba. Volvi a meter la cabeza y mir el camino que tena por delante, para cerciorarse que era recto. Luego apag los faros. En la total oscuridad no disminuy la velocidad. Su risa tena ahora una resonancia salvaje, demencial. -Usted est loco -grit el mdico--. Nos va a matar a todos! -Cunta razn tiene, doctor! Pero su visin nocturna se estaba aclarando vir antes de llevarse por delante una pared que estaba a la izquierda. En ese instante sac la pistola que tena bajo la capa y la puso a un lado. -No va a haber...-empez a decir e inmediatamente se interrumpi al verse rodeado por una luz enceguecedora. El helicptero haba encendido las luces de aterrizaje y el camino por delante estaba brillantemente iluminado. Gilly patin en la vuelta siguiente, haciendo chirriar las gomas. -Pare! -implor el mdico, tratando de sostener a la nia para que el movimiento del auto no la hiciera rodar-. Abandonemos ahora, antes de que nos maten! -No tienen hombres de pelea a bordo! -grit Gilly-. No pueden hacer nada. -Abandone! -gimote el mdico-. Salgamos con vida de esto. - Gilly O'Shaughnessy ech la cabeza atrs y estall en una carcajada. -Tengo conmigo tres balitas, doctor. Una para cada uno... 261

-Estn arriba de nosotros. Gilly agarr la pistola y una vez ms asom la cabeza y el hombro derecho, torcindose para ver mejor. Los penetrantes haces de luz lo iluminaron: esta vez estaban muy cerca. Fue todo lo que pudo ver. Dispar contra ellos. Pero el ruido de los disparos qued sumergido por el rugido de los motores y el bramido del viento. Parado en la portezuela, Peter cont las explosiones anaranjadas de los disparos. Hubo cinco. Pero no haba ruido del trayecto de la bala, del impacto al dar en el blanco. -Ms bajo! -grit al ingeniero, reforzando la orden con ademanes apurados. Obedientemente, el gran aparato fue descendiendo sobre el Austin que segua movindose a gran velocidad. Peter se prepar, calculando el mejor momento, y cuando ste lleg tuvo la impresin de que las vsceras le suban a la garganta. Cay por el aire, despatarrado, aunque listo para recomponerse. Por un segundo crey que haba calculado mal y que iba a caer detrs del Austin, en el camino, para ser aplastado y deshecho por el mpetu del helicptero. Pero el Austin gir, disminuy la marcha y Peter cay en el techo con pesadez abrumadora; sinti que el metal se abollaba debajo de l. Luego rod y se desliz lateralmente. Todo el costado izquierdo estaba insensibilizado por la fuerza del impacto. Se aferr fuertemente con la mano, raspando la pintura con las uas, pero deslizndose siempre hacia el borde, pateando para sostenerse. En el ltimo instante, antes de ser arrojado al camino, asi con los dedos el armazn de la parrilla de equipajes y se colg, como un murcilago, con un solo brazo. Todo esto haba ocurrido en una fraccin de segundo, e inmediatamente el conductor del Austin not que haba un hombre en el techo. Empez a ladear el auto, a hacer giros cerrados con las dos ruedas exteriores, antes de cambiar bruscamente de direccin. Los neumticos chillaban y Peter era arrojado brutalmente a uno y otro lado; los msculos y tendones del brazo derecho estaban doloridos por el esfuerzo de mantenerse, pero empezaba a recobrar rpidamente la sensibilidad en el lado izquierdo del cuerpo. 262

Tena que proceder sin demora, no poda aguantar de nuevo las vueltas cerradas. Calcul el impulso del Austin y lo utiliz para rodar y aferrarse con la mano libre; en el mismo instante encontr apoyo para sus botas en una de las varillas de la parrilla del techo. Se apret boca abajo, aferrndose con brazos y piernas al vehculo bamboleante. El Austin aminor la marcha cuando una vuelta brusca se avist a lo lejos, bajo las luces del helicptero, que segua suspendido encima. El conductor lanz el auto hacia la esquina. Por delante de ellos haba una larga pendiente: el camino bajaba de las colinas a la costa. Peter se incorpor a medias y ya se dispona a lanzarse cuando el metal que tena a seis pulgadas de su nariz estall, dejando un limpio agujero en el techo. Diminutos fragmentos de metal se incrustaron en sus mejillas; en el mismo instante la concusin del tiro de pistola le oprimi los tmpanos. El conductor del Austin disparaba locamente contra la carrocera, y haba calculado errneamente la posicin de Peter, que se ech a un lado, perdiendo por unos segundos su punto de apoyo en las rejas de la parrilla de equipaje. Otro balazo atraves el techo de metal y Peter tuvo una imagen fugaz de la clase de herida que le habra infligido: la bala, deformada al atravesar el techo, habra estallado dentro de su cuerpo. Desesperadamente Peter se pas al otro lado, tratando de adivinar los movimientos del hombre que estaba debajo. Una vez ms se oy el estruendo de un disparo, y un disco del tamao de una moneda se abri en el techo. Tambin este tiro lo habra alcanzado en caso de no haberse desplazado. Peter rod una vez ms, poniendo en tensin los msculos del abdomen, en anticipacin del impacto desgarrador y paralizante del balazo que no lleg. Slo entonces record el tiroteo de advertencia que el conductor se haba permitido hacer contra el helicptero. El hombre haba vaciado la pistola y, al darse cuenta de esto, Peter oy un sonido conmovedor, muy dbil y cubierto por el bramido del viento y el rugido del motor, pero inconfundible. Era el quejido de una nia. Peter se sinti como galvanizado, como ninguna otra cosa hubiera podido hacerlo sentir, ni siquiera una amenaza de muerte.

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Avanz a cuatro patas, como un gato, hacia la derecha, hasta que qued encima del volante. La chica grit de nuevo y Peter reconoci la voz de MelissaJane. Era indudable ahora. Hizo salir al Walther de su estuche automtico y prepar el percutor en el mismo movimiento. Ech una mirada: se dirigan ahora al prximo recodo del angosto camino. El conductor tena que utilizar las dos manos para controlar el balanceo de la mquina. "Ahora!", se dijo, dejndose caer. De tal modo que qued mirando hacia atrs y patas arriba contra el parabrisas, directamente frente a la cara plida del conductor, a una distancia de sesenta centmetros. En una fraccin de segundo, Peter reconoci las facciones lobunas y tenebrosas, los ojos fros y despiadados del asesino. Haba estado detrs de ese hombre muchos aos, haba estudiado su fotografa interminablemente cuando se haba ocupado de los terroristas Provos. Gilly O'Shaughnessy manejaba con las dos manos, la pistola en una de ellas, con la cmara abierta para la recarga. Hizo una mueca feroz a Peter, como un animal a travs de las rejas de su jaula, y Peter dispar su Walther apoyndolo en el vidrio del parabrisas. El vidrio se convirti en una hoja fragmentada, blanca y opaca, y luego, la fuerza del viento lo rompi hacia adentro, llenando el interior del auto con astillas voladoras de reluciente cristal. Gilly O'Shaughnessy se llev las dos manos a la cara y entre los dedos brot un borbotn de sangre, que le manch el pecho y los cabellos lacios y negros. Peter, siempre colgando y cabeza abajo frente al parabrisas, meti el Walther por el vidrio roto, hasta que casi toc el cuerpo del hombre, e hizo dos nuevos tiros contra el pecho. Las balas explosivas Velex se rompieron contra los huesos y no salieron del cuerpo para daar a otras personas. Los gritos de Melissa-Jane sonaron ms claramente en sus odos mientras liquidaba a Gilly O'Shaughnessy. Lo hizo con tanta frialdad como un veterinario que mata a un perro rabioso, y con la misma falta de placer. Las balas tiraron a Gilly O'Shaughnessy contra el respaldo del asiento, la cabeza bambolendose a uno y otro lado. Peter se puso a esperar

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que cesara el ruido del motor, ya que el pie del muerto tena que haber dejado de oprimir el acelerador . No fue as. No hubo cambios en el ruido del motor. El cuerpo haba cado hacia adelante, la rodilla rozaba el tablero y el pie segua oprimiendo el pedal. El auto baj la pendiente, entre los muros de piedra, como un tnel que llevara a las profundidades de la tierra. Peter se adelant y pas los dos brazos por el parabrisas astillado, asiendo el volante suelto, que empezaba a girar sin direccin. Antes de empezar a bajar la pendiente, se las arregl para poner el auto, que se iba locamente a uno y otro lado, de nuevo en su ruta. Era casi imposible calcular el control requerido para mantener el auto en el camino. Peter segua colgado cabeza abajo, sostenindose tan slo con las rodillas y los dedos de los pies. Deba manipular el volante desde esta posicin invertida, maniobrando entre los agudos dientes de vidrio quebrado que an quedaban en el armazn del parabrisas. El viento lo azotaba y el cuerpo de Gilly O'Shaughnessy estaba echado blandamente sobre el volante, entorpeciendo el manejo en este momento crtico, de tal modo que Peter utiliz una mano para echarlo hacia atrs. Un flanco del Austin toc el muro de piedra y hubo un chillido de metal raspado y una lluvia de chispas anaranjadas. Peter volvi a poner el auto en la ruta. El Austin inici una serie de giros inconexos, pasando locamente de un lado al otro del camino, raspando el muro y volviendo de nuevo al centro de la ruta. Peter comprendi que el Austin se volcara. l quedara aplastado entre el techo metlico y el pavimento de la ruta. Tena que saltar y correr los riesgos inevitables...pero se qued en la mquina sin brjula, porque Melissa- Jane estaba all y l no poda abandonarla. El auto sobrevivi a un nuevo patinazo. Peter divis un portn de madera en la pared de piedra. Deliberadamente enderez las ruedas en la direccin en que se insinuaba el prximo patinazo, sin intentar contrarrestarlo, sino agravarlo, apuntando directamente hacia el portn. El Austin se la llev por delante. 265

Una viga de madera pas por encima de la cabeza de Peter y una nube quemante de vapor del radiador deshecho le hizo arder la cara y las manos. Luego el Austin se intern en cambo abierto, saltando y tropezando con las rocas desparramadas y los montculos de tierra blanda que demoraban su marcha, cuesta arriba. Al cabo de unos quince metros, la parte delantera del auto cay en una zanja de drenaje; el auto se sacudi bruscamente y se detuvo. Peter se desliz a un lado y toc el suelo con los pies. Abri la puerta trasera y un hombre cay desde el interior. El hombre se arrodill en el barro, musitando palabras incoherentes, y Peter le dio un rodillazo en la cara. Los huesos y los cartlagos se rompieron y se oy un ruido de dientes quebrados. La voz se cort de golpe y, al caer, Peter le dio un golpe feroz con el borde de la mano derecha, un golpe calculado para: inmovilizar y no para matar. Y antes de que el cuerpo cayera, Peter ya haba pasado por encima. Sac a su hija del Austin. El cuerpo frgil y debilitado era una pluma en sus brazos, y el calor de la fiebre y de la infeccin le quemaba el pecho. Tuvo ganas de apretar el cuerpo contra el suyo con toda la fuerza de los brazos. En vez de hacer esto, la llev cargada, como si estuviera hecha de una sustancia valiosa y frgil, tanteando cuidadosamente el suelo rocoso y desnivelado del campo, hasta el lugar en donde estaba suspendido el helicptero. El mdico de Thor segua abordo. Salt antes de que el aparato tocara el suelo y corri hacia Peter, iluminado por las poderosas luces de aterrizaje. Peter, con cierta sorpresa, not que estaba canturreando. -Ya todo est bien, querida. Ya todo ha terminado, nena. Aqu estoy, aqu estoy... Y Peter hizo otro descubrimiento: no era sudor lo que corra por sus mejillas y bajaba hasta el mentn. Se pregunt, sin vergenza, cundo haba llorado por ltima vez. No pudo acordarse y ya no importaba mayormente. No importaba eso ahora; tena a su hija en brazos. Cynthia fue a Londres y Peter volvi a vivir algunos de los horrores de la vida matrimonial. 266

-S, Peter. Todas las personas que te rodean tienen que sufrir de un modo u otro. Ahora le toc a Melissa-Jane. Y l no poda evitarla, no poda escapar de su cara de mrtir, porque siempre estaba a la cabecera de la cama de Melissa- Jane. Y mientras padeca sus recriminaciones y cargos hirientes se pregunt cmo era posible que esa mujer hubiera sido alguna vez alegre, joven y atractiva. Tena dos aos menos que l, pero el cuerpo informe y la mente gris hacan que pareciera veinte aos mayor. Melissa-Jane reaccionaba de un modo casi milagroso a los antibiticos y, aunque segua dbil, flaquita y plida, el mdico la dio de alta al tercer da. Peter y Cynthia dieron un ltimo y degradante espectculo de discusiones y regateos delante de su hija. -Mam...tengo tanto miedo todava! No me dejas ir con pap...por unos pocos das, nada ms...? Finalmente Cynthia acept, con suspiros y caras de dolor que lograron que padre e hija se sintieran culpables. En el camino a Abbot's Yew, invitados por Steven, que haba insistido en que se quedaran todo el tiempo que fuera necesario para la recuperacin de su sobrina Melissa-Jane estaba sentada al lado de su padre, muy tranquila, con la mano izquierda todava en cabestrillo y el dedo envuelto en un pauelito blanco. Slo habl cuando ya estaban un poco alejados del aeropuerto. -Todo el tiempo saba que ibas a llegar. No recuerdo mucho ms. Todo estaba a oscuras y me mareaba...Las cosas cambiaban sin parar...Miraba una cara y desapareca. Y adems cambibamos de lugar... -Era la droga que te daban -explic Peter. -S, ya s. Hasta me acuerdo del pinchazo -se frot el antebrazo, pensativa, y tuvo un estremecimiento- ...con droga o no, siempre supe que ibas a venir. Recuerdo que estaba acostada en lo oscuro y oa tu voz... Estaba ah la tentacin de fingir que todo eso nunca haba ocurrido. Melissa-.Jane no haba hablado hasta ese momento...pero Peter saba que deba permitir que se explayara. -Tienes ganas de contarme? -pregunt tmidamente. Estaba seguro de que hablar de lo ocurrido la ayudara a recuperarse. Escuch en silencio mientras ella pintaba imgenes deformadas por 267

la droga, jirones inconexos de conversaciones e impresiones. El terror volvi a la voz cuando habl del moreno irlands. -A veces me miraba. Recuerdo que me miraba...-Peter record los fros ojos del asesino. -Ha muerto, querida. -S, ya s. Me dijeron -hubo un momento de silencio y continu: -Era muy distinto del otro, el de pelo gris. El viejo...me gustaba. Se llamaba doctor Jamieson. -Cmo lo sabes? -As lo llamaba el morocho -sonri-. El doctor Jamieson....Me acuerdo que tena olor a jarabe contra la tos y que me gustaba... "El que te cort el dedo", pens Peter siniestramente, "y el que te iba a cortar la mano." -Al otro nunca lo vi. Saba que estaba ah...pero nunca lo vi. -El otro? -Peter se volvi bruscamente hacia ella. -Qu otro, querida? -Haba otro. y hasta el morocho le tena miedo. Lo s porque todos le tenan miedo. -Nunca lo viste? -No. Pero siempre estaban hablando de l y haciendo conjeturas sobre lo que iba a hacer... -Recuerdas su nombre? -pregunt Peter. Melissa- Jane frunci el ceo, tratando de concentrarse. -Tena un nombre? -insisti Peter. -Por lo general siempre hablaban de...l...aunque s, ahora recuerdo. El morocho lo llamaba "Kariba". -Kariba? -No...no, no era Kariba. Oh, no me puedo acordar. La voz se elev: una crispada nota de terror que hiri los nervios de Peter. -No pienses ms. Trat de tranquilizarla, pero ella mene la cabeza, contrariada, -No era Kariba, pero era un nombre parecido. Era l que me quera hacer dao...Ellos hacan lo que les mandaba hacer. Era a l a quien le tena realmente miedo... La voz termin en un sollozo. Ahora estaba sentada, muy erguida, en su asiento. -Todo ha pasado, querida. 268

Peter desvi hacia el borde del camino y fren. Tendi la mano hacia su hija, pero ella estaba tiesa y, al sentir el contacto, se ech a temblar sin poder contenerse. Peter se alarm y la apret contra su pecho. -Califa! -susurr-. se es el nombre! Califa! Y se dej ir, pegada a l. El temblor se fue aplacando poco a poco. Peter la mantena entre sus brazos, tratando de controlar las oleadas de clera que lo envolvan. Pas un cierto tiempo antes de darse cuenta repentinamente que Melissa- Jane se haba quedado dormida. Fue como si pronunciar aquel nombre hubiera conjurado su terror...y ahora estuviera dispuesta a iniciar el proceso interno de curacin. Peter la volvi a colocar cuidadosamente en el asiento, cubrindola con la manta de angora antes de reiniciar la marcha, pero a cada minuto le echaba una mirada para comprobar que dorma en paz. Peter haba telefoneado dos veces a Magda Altmann desde la casa de campo de su hermano, las dos veces a su nmero particular, pero no haba dado con ella, que tampoco haba dejado ningn recado para l. Haban pasado ya cinco das y l todava no haba podido comunicarse con ella desde el golpe Delta que haba liberado a Melissa. Jane. Al parecer, haba desaparecido totalmente y Peter medit las implicaciones de este hecho en los serenos das que estaba pasando, en soledad casi total, con su hija. El doctor Kingston Parker lleg a Abbot's Yew y Sir Steven Stride se alegr de tener como invitado a ese prominente estadista. La gran personalidad de Kingston Parker pareca llenar la vieja y hermosa casa. Cuando este hombre deseaba caer en gracia, su simpata era irresistible. Steven estaba encantado con l, particularmente despus de haber descubierto que, pese a que Parker mostraba una imagen liberal y su preocupacin por los derechos humanos era bien conocida, tambin era un campen del capitalismo y estaba decidido a que su pas asumiera ms plenamente sus responsabilidades como dirigente del mundo occidental. Los dos hombres lamentaban la prdida del bombardero BL, la demora en la ejecucin del programa de bombas neutrnicas y el desmantelamiento de las agencias de espionaje 269

norteamericanas. Pasaron buena parte de la primera tarde en el estudio de Steven, Con su zcalo de madera de sequoia, explorando mutuamente sus puntos de vista. Y al salir del escritorio ya se haban hecho grandes amigos. Parker termin de conquistar la familia al demostrar que comparta con Patricia Stride un conocimiento de experto y una gran aficin por las porcelanas antiguas. Su solicitud y cordialidad con Melissa- Jane, su alivio por la feliz terminacin de la incidencia eran demasiado espontneos para no ser genuinos. Y la conquista de los sentimientos de la jovencita fue total cuando fue con ella a las caballerizas a visitar a Florence Nightingale, su yegua, demostrando que tambin poda ser un excelente juez de caballos. -Es un hombre encantador. Un hombre realmente honorable dijo Melissa- Jane a Peter cuando l fue a su dormitorio a darle las buenas noches- ...Y es tan bueno, tan gracioso...! Luego, para que no hubiera sospechas de deslealtad: -De todos modos, t sigues siendo mi favorito. Su curacin y su convalecencia parecan casi terminadas ahora y, al bajar Peter para reunirse con los otros, volvi a maravillarse de la capacidad de recuperacin de los fsicos y las mentes jvenes. Como era habitual en Abbot's Yew, la gente que asista al almuerzo era refulgente y estimulante, con Kingston Parker en el centro. Pero Parker y Peter cambiaron una mirada por encima de la larga mesa cubierta de velas y platera, dejaron a los invitados interesados en el oporto, el coac y los cigarros, y se deslizaron sigilosamente hacia el rosedal. Mientras paseaban, haciendo crujir la grava de los senderos, Kingston Parker encendi su cigarro y empez a hablar en voz baja. En una ocasin, el guardaespaldas tosi desde las sombras en donde estaba agazapado, lejos del alcance de sus voces bajas, pero sta fue la nica intromisin en la noche de primavera, serena y perfumada. La conversacin pareca absurda en ese ambiente, pues hablaron de muerte y de violencia, del uso y del abuso del poder, del manejo de vastas fortunas por una sola figura, muy misteriosa. -Hace cinco das que he llegado a Inglaterra -dijo Kingston Parker, encogindose de hombros- ...uno no pasa raudamente por las galeras preadas de ecos de Whitehall. Haba mucho que tratar. -Peter saba que Parker se haba entrevistado en dos ocasiones con 270

el Primer Ministro-. Y me temo que no haya sido slo la historia de Atlas... Parker era uno de los confidentes del Presidente. Probablemente su visita haba sido utilizada para intercambiar puntos de vista con el gobierno britnico. -De todos modos -prosigui- hablamos de Atlas en profundidad y en detalle. Como usted sabe, Atlas tiene opositores y crticos en ambos lados del Atlntico. Han intentado persistentemente reducirlo y, como no lo lograron, tratan ahora de coartar sus responsabilidades y poderes. -Parker hizo una pausa y su pipa gorgote. Ech sobre el sendero de grava el lquido que se haba formado-. Los opositores de Atlas son hombres muy inteligentes, estudiosos e informados. Los motivos y las razones que dan para oponerse a Atlas son plausibles. Debo decir que siento cierta simpata por lo que dicen, a mi pesar. Si se forma una fuerza como la de Atlas, es decir, enormes poderes que se ponen en manos de un solo hombre, o de un pequeo grupo dirigente, se puede crear muy fcilmente un Frankenstein, un monstruo ms aterrador que los monstruos que queremos destruir. -Eso depende del hombre que tiene la cosa a su cargo, doctor Parker. Yo creo que han encontrado al hombre indicado. -Gracias, Peter. Parker volvi hacia l su cabeza de nobles lneas y sonri. -Le ruego que me llame Kingston. Peter hizo una seal de asentimiento y Parker continu. -Atlas ha tenido algunos xito espectaculares...en Johannesburgo y ahora en Irlanda...pero esto lo vuelve ms peligroso. Actualmente el pblico est ms dispuesto a aceptar la concepcin de Atlas. Si Atlas solicita mayores poderes, es probable que le sean concedidos. Y, crame, si Atlas ha de llevar a cabo su cometido, necesita ms poderes, Peter. Me siento desgarrado por esta contradiccin. -Y sin embargo -seal Peter- somos incapaces de cazar al animal ms peligroso del mundo, al asesino...y no lo podremos hacer si no nos armamos en todas las formas posibles. Kingston Parker suspir.

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-Y si Atlas obtiene estos poderes, quin puede asegurarnos que no abusar de ellos, que la regla de la fuerza no habr de imponerse sobre la regla de la ley? -Las reglas han cambiado. La regla de la ley suele ser impotente frente a los que no tienen respeto por la ley. -Hay otro aspecto, Peter. Algo en que he estado pensando a lo largo de toda mi vida. Qu me dice usted de la vigencia de una ley injusta? Las leyes hechas para defender la opresin y la codicia? Una ley que esclaviza o esquilma a un hombre en razn del color de su cara o del dios que adora? Qu me dice usted si un parlamento debidamente constituido aprueba leyes racistas? ...O si la Asamblea General de las Naciones Unidas declara que el sionismo es una forma de imperialismo y que debe ser puesto fuera de la ley? Qu me dice usted si un grupo de hombres obtiene el control de los recursos mundiales y los maneja legalmente de acuerdo con los dictados de la codicia o el egosmo nacional, en detrimento de toda la humanidad, como lo hace el comit de la OPEP, como lo han hecho el sha y el rey de Arabia Saudita? -Kingston Parker hizo un gesto de impotencia, abriendo sus dedos largos y sensitivos...Debemos respetar esas leyes? Es sacrosanta la vigencia de la ley...incluso cuando es una ley injusta? -Equilibrio -dijo Peter-, debe haber equilibrio entre la ley y la fuerza. -S...pero...qu es el equilibrio, Peter? -De repente cerr los puos. -He solicitado mayores poderes para Atlas, una esfera de accin ms amplia, y creo que lo obtendremos: Cuando lo obtengamos, tendremos necesidad de hombres, Peter. -Kingston Parker puso una mano sobre el hombro de Parker, apretndolo con sorprendente fuerza. -Hombres justos, capaces de reconocer cundo la norma legal falla o es injusta, y que tengan suficiente valor y amplitud de miras como para actuar y restablecer ese equilibrio del que hablamos hace unos instantes. La mano segua en el hombro de Peter. Era un gesto natural, sin afectacin. -Creo que es usted uno de esos hombres -retir la mano y su modo cambi-. Maana tengo una cita con el coronel Noble, que ha estado muy atareado ltimamente, estudiando la totalidad de la operacin en Irlanda. Espero que venga con algo en que podamos 272

hincar el diente. Y hay muchas otras cosas que tratar. A las dos de la tarde en el comando de Thor, le viene a usted bien? -Por supuesto. -Bueno. Vamos a reunirnos con los otros. -Espere -dijo Peter, detenindolo-. Hay algo que debo decirle. Kingston, algo que se me pudre dentro. Y, despus de haberlo odo, tal vez cambie usted la opinin que tiene de m. Me refiero a mi idoneidad para el cargo en Atlas. -S. Lo escucho. Parker se volvi y esper. Usted sabe que la gente que secuestr a mi hija no present ninguna exigencia para la revolucin, no hizo ningn intento de ponerse en contacto conmigo o con la polica para negociar... -S. por supuesto -contest Parker-. Fue uno de los puntos ms sorprendentes de todo el incidente. -No es verdad. Hubo un contacto y una demanda. -No entiendo. Parker frunci el ceo y acerc la cara a la de Peter, como si quisiera estudiar la expresin de ste a la escasa luz que entraba por las ventanas. -Los secuestradores se pusieron en contacto conmigo por medio de una carta que destru... -Por qu? pregunt Parker en tono conminatorio. -Espere. Voy a explicar -contest Peter-. Haba una sola condicin para poner en libertad a m hija en un plazo determinado, un plazo de dos semanas. Si yo no cumpla con la condicin exigida dentro de ese plazo, iban a empezar a enviarme partes del cuerpo de mi hija: las manos, los pies...finalmente la cabeza. -Diablico -musit Parker-. Inhumano. Cul era esa condicin? -Vida por vida. Yo deba matarlo a usted para salvar a MelissaJane. -A m? -pregunt Parker, consternado, echando la cabeza hacia atrs-. Me queran a m? Peter no contest y los dos se miraron fijamente, hasta que Parker levant una mano y se pein distradamente. -Esto cambia todo. Voy a tener que reflexionar detenidamente sobre el punto...pero la situacin se presenta totalmente distinta. 273

Mene la cabeza. -A m. Apuntaban a la cabeza de Atlas. Por qu? Porque yo he sido el hombre que ms ha luchado por la creacin de Atlas y ellos se oponen a su existencia? No; no es eso. Al parecer, hay una sola explicacin lgica. Le dije a usted cuando nos vimos por ltima vez que tena la sospecha de que hay aqu una figura central. El maestro titiritero que tiene el control de todas las organizaciones conocidas de terroristas y que las funde en una sola entidad coherente y formidable. Bien, Peter. Estoy detrs de ese personaje. He aprendido mucho desde la ltima vez que nos vimos y mis sospechas se confirman. Creo que esta persona, o conjunto de personas, existe en realidad...parte de los nuevos poderes que he solicitado para Atlas habr de ser usada para perseguir y destruir a esta organizacin antes de que cause nuevos estragos...antes de que logre aterrar a los pases de todo el mundo y se convierta, a su vez, en un poder mundial... Parker hizo una pausa, como poniendo en orden sus pensamientos, y luego continu, en un tono ms tranquilo y mesurado. -Creo ahora que esto es una prueba absoluta de que esta persona o personas existen, de que estn enterados de mis sospechas o mis intenciones de destruirlos. Cuando lo puse a usted como agente libre de Atlas, cre que iba usted a ponerse en contacto con el enemigo...Pero Dios sabe que no esperaba encontrarme con esto. Qued callado una vez ms, reflexionando. -Increble! -hizo otra pausa-. Usted es la nica persona de quien yo nunca hubiera sospechado, Peter. Usted poda ponerse en contacto conmigo en cualquier instante: es una de las pocas personas que puede hacerlo. Y los mtodos! Los instrumentos de presin! Su hija...las mutilaciones graduadas...Es evidente que no he valorado en todo su alcance la astucia y la ferocidad del enemigo. -Ha odo usted alguna vez el nombre Califa? pregunt Peter. -Dnde oy usted esa palabra? -pregunt Parker con aspereza. -La carta que me lleg estaba firmada "Califa" y Melissa- Jane oy ese nombre a sus raptores. 274

-Califa. S: he odo el nombre, Peter. Despus de nuestra ltima entrevista. He odo el nombre. Por cierto que lo he odo. Guard una vez ms silencio, chup distradamente la pipa y luego levant la mirada. -Maana, en Thor, le dir cmo y cundo lo supe. Pero ahora me ha dado usted bastante material de reflexin para mantenerme despierto toda la noche. Tom a Peter del brazo y los dos caminaron de vuelta a la casa. De las ventanas de abajo salan clidas luces, se oan risas. Un ambiente cordial y acogedor, pero ellos estaban silenciosos y meditabundos al avanzar por la senda tersamente rastrillada. En la puerta del jardn Kingston Parker se detuvo, impidiendo que Peter entrara. -Peter: lo habra hecho usted? -pregunt. Peter contest con voz tranquila, sin hacer ningn intento por eludir la mirada de Parker . -S, Kingston, lo habra hecho. -Cmo? -Con explosivos. -Es mejor que el veneno -gru Parker-. Y menos bueno que el revlver. -y luego, con voz iracunda: -Tenemos que detenerlo, Peter. Es un deber que se antepone a cualquier otra consideracin. -Cambia nuestra relacin lo que acabo de contarle? -pregunt Peter-. El hecho de que yo me hubiera convertido en su ejecutor...no cambia todo? -Por extrao que parezca, no hace ms que confirmar la opinin que tengo de usted, Peter. Usted es un hombre que tiene la firmeza que nos hace falta...si hemos de sobrevivir. -Tuvo una sonrisa inquietante. -Tal vez me despierte en la noche cubierto de sudor.. .pero lo que tenemos que hacer no cambia por eso...lo que tenemos que hacer usted y yo. Colin Noble con su cigarro, y frente a l Kingston Parker con su pipa de espuma de mar, parecan estar jugando una apuesta: cul de los dos iba a volver irrespirable para la vida humana el aire de una habitacin? La atmsfera ya era espesa y azul, y en la sede temporaria del comando Thor no haba aire acondicionado, pero a 275

los pocos minutos de llegar all, Peter estaba ya tan interesado en lo que oa que la molestia fsica qued olvidada. Colin Noble expona en sus detalles la operacin irlandesa y lo que haban aprendido en ella. -La casa, The Old Manse, fue quemada hasta sus cimientos, por supuesto. La polica irlandesa envi veinte hombres a que escudriaran entre las cenizas -abri las manos-. Totalmente intil. Nada de nada. -Luego el Austin, su contenido y su procedencia...Qu le parece esta palabra, Peter? Procedencia...una palabra elegante. Parker sonri con indulgencia. -Contine, por favor, Colin. -El Austin fue robado en Dubln, repintado y provisto de la reja para equipaje en el techo. No contena nada: ni siquiera documentos, la guantera vaca...limpiado por un experto... -Los hombres -dijo Parker, interrumpindolo. -S, seor. Los hombres. Primero el muerto. Se llamaba Gerald O'Shaughnessy, conocido tambin como "Gilly", nacido en Belfast en 194... Mientras hablaba, Colin recogi un prontuario que estaba sobre la mesa. Tena un grosor de quince centmetros. -Es necesario que leamos todo esto? Es una historia interminable. El tipo tiene antecedentes que... -Slo en la medida en que interesa a Atlas -dijo Parker. -No hay evidencias que muestren cundo o cmo se interes en estas actividades -Colin expuso los hechos sucintamente-. De tal modo que slo nos qued el contenido de sus bolsillos. Seiscientas libras esterlinas, treinta y ocho balas de calibre .38, documentos a nombres de Edward y Helen Barry...falsos, pero primorosamente falsificados. Colin cerr el prontuario de golpe. -Nada -repiti-, nada que nos sirva. Pasemos al otro hombre. Morrison...Claude Bertram Morrison...especialista en abortos y alcoholista inveterado. Se le prohibi ejercer la medicina en 1969 volvi a contar la srdida historia en forma breve y precisa-. El precio que se pag por la amputacin del dedo fue de tres mil libras: la mitad por adelantado. En fin, es ms barato que en la Cruz Azul -Colin sonri, pero los ojos estaban oscurecidos y 276

brillaban de ira-. Me complazco en informarles que el hombre puede recibir una condena de quince aos, aproximadamente. Le van a dar con todo. Slo hay un punto de cierto inters aqu para nosotros. Gilly O'Shaughnessy era el jefe de quien reciba rdenes. O'Shaughnessy, a su vez, reciba rdenes de alguien llamado -hizo una dramtica pausa- ...si, eso es. Ese nombre que todos hemos odo antes: Califa. -Slo una cosa -dijo Kingston Parker, interrumpiendo-. A Califa le gusta utilizar su nombre. Firma as sus cartas. Hasta sus matasietes de ltima categora tienen derecho a usar su nombre. Por qu? -Creo que puedo contestar a eso. -Peter se movi, levantando la cabeza. -Quiere que sepamos que existe. Es necesario que tengamos un foco para nuestro miedo y nuestro odio. Cuando era tan slo una entidad sin nombre y sin cara, no se presentaba tan amenazador como ahora. -Creo que tiene usted razn -dijo Parker, asintiendo gravemente con la cabeza-. Al utilizar el nombre est creando una fuente de credulidad que habr de servirle ms adelante. En el futuro, cuando Califa anuncie que va a matar o a mutilar, nosotros ya sabremos que habla en serio, que no habr transaccin de ninguna clase. Har exactamente lo que promete hacer. El hombre, o los hombres, son psiclogos sagaces. -Todava hay un aspecto de la operacin irlandesa que no hemos examinado -dijo Peter, frunciendo el ceo por la intensa atencin-. A saber...quin nos dio la pista y qu razn hubo para hacer esa llamada telefnica? Todos guardaron silencio, hasta que Parker se volvi hacia Colin. -Qu opinin tiene usted de eso? -He hablado del punto con la polica, por supuesto. Fue una de las primeras cosas que nos llam la atencin. La polica cree que Gilly OShaughnessy eligi Irlanda porque el ambiente le era familiar y all tena amigos. Era su terreno de operaciones cuando trabajaba con los Provos. Poda ir de un lado a otro, desaparecer, arreglar cosas. Colin se call y vio la expresin de duda en la cara de Peter.

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-Bueno, vemoslo de este modo, Peter. Se las arregl para que una mujer hiciera los trmites para alquilar "The Old Manse", el nombre de la mujer es Kate Barry y es ella quien firm el contrato, de tal modo que, si ha habido un aliado, debe de haber otros, ya que fue capaz de comprar un automvil robado y recompuesto. En Edimburgo o en Londres habra tenido dificultades en hacer la cosa sin que se supiera. Peter asinti sin mucho convencimiento. -Bien. Digamos que la conexin irlandesa fue una ayuda... -... Y est el reverso de la medalla. O'Shaughnessy tena enemigos, incluso entre los Provos.. .Era un hombre perverso, despiadado, con un pasado muy sangriento. Podemos creer que uno de esos enemigos vio la posibilidad de vengarse...tal vez el hombre que le vendi el auto robado. Hemos sometido la grabacin de la llamada telefnica a expertos en fontica y tambin se la ha analizado en la computadora. Nada definitivo. La voz estaba disfrazada, probablemente con un pauelo y pinzas en la nariz, pero la impresin general es que se trata de un irlands. La gente de la central telefnica ha hecho sus pruebas y supone que la llamada se hizo desde un pas extranjero...probablemente Irlanda, aunque no estn seguros de eso. Peter Stride levant levemente una ceja. Colin chasque la lengua e hizo un amplio gesto de invitacin con el cigarro. -Es todo lo que he podido averiguar -dijo-. Oigamos lo que usted tiene que ofrecer. Si mis teoras no le gustan...ser porque tiene usted las suyas propias. -Usted me est pidiendo que crea que todo ha sido una coincidencia, que O'Shaughnessy se encontr con un viejo enemigo que nos puso sobre la pista veinticuatro horas antes del plazo fijado para la amputacin de la mano de Melissa- Jane. y nosotros llegamos a Laragh...Oh, casualidad! ...en el momento en que O'Shaughnessy se larga a la disparada. Es esto lo que quiere usted que creamos? -Algo parecido -reconoci Colin. -Lo lamento, Colin. Las coincidencias no me gustan. -Adelante! -invit Colin-. Oigamos entonces lo que pas realmente.

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-No lo s -dijo Peter, sonriendo para aplacarlo- pero hablo as porque pienso que tampoco Califa cree en las coincidencias. Y tambin tengo la sensacin de que, en alguna forma, Gilly O'Shaughnessy estaba marcado para morir desde un principio, de que todo formaba parte del plan. -Debe de ser muy satisfactorio tener esas intuiciones -dijo Colin, vengndose un poco- pero slo s decir que no me ayudan en nada. -Calma, calma -dijo Peter, levantando una mano y dndose por vencido-. Aceptemos por el momento que las cosas ocurrieron como usted dice. Entonces... -Pero? ..-pregunt Colin. -No hay peros...hasta que no contemos con alguna evidencia definitiva... -Muy bien, seor. -Esta vez no hubo sonrisa en la cara de Colin y la ancha boca estaba apretada, trazando una lnea dura.-Usted quiere evidencias concretas. Bien. Oiga usted esto...de bastante calibre, por cierto... -Un momento, Colin -dijo Parker, interviniendo sin demora con un tono autoritario- , Espere un poco antes de tratar ese punto. Colin Noble se contuvo, haciendo un visible esfuerzo: los tendones del cuello se aflojaron y la lnea de los labios se abland, formando la consabida sonrisa de acatamiento a Kingston Parker. -Volvamos un poco atrs -sugiri Parker-. Peter nos ha trado el nombre de "Califa". Mientras tanto, nosotros hemos odo ese mismo nombre...por un lado enteramente distinto. He prometido a Peter que le revelara esa fuente...porque creo que nos da una nueva visin de todo el asunto. Se interrumpi y se puso a limpiar su pipa, utilizando uno de esos cortaplumas con innumerables hojas, ganchos y garfios de los que suelen estar armados los fumadores de pipa; rasp el cuenco y dej caer una bola de tabaco, quemado a medias, en el cenicero, antes de escudriar el interior de la pipa, como escudria un tirador el cao de su escopeta. Peter comprendi que Parker utilizaba su pipa como un complemento de sus habilidades, como un prestidigitador que distrae al auditorio con malabarismos. No era un hombre al que se puede despreciar, pens Peter por centsima vez.

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Kingston Parker lo mir y sonri, una sonrisa cmplice, como reconociendo que Peter haba descubierto su pequea farsa. -Las noticias que tenemos de Califa provienen de una direccin inesperada...o, mejor dicho, si se toma en cuenta el nombre, Califa, no tan inesperada. El Oriente. Riyadh, para ser precisos. Ciudad capital de Arabia Saudita, sede del imperio petrolero del rey Khalid. Nuestra asediada y vapuleada CIA ha recibido un pedido del rey despus del asesinato de uno de sus nietos. Estoy seguro de que recuerdan ustedes el caso... Peter tuvo una extraa sensacin de dja vu al or a Kingston Parker, que confirmaba exactamente lo que l y Magda Altmann haban discutido y conjeturado juntos...cunto haca de aquello? ..Tres semanas? -Como ustedes tal vez sepan, el rey y su familia estn en una situacin muy vulnerable. Saben ustedes que existen por lo menos setecientos prncipes sauditas multimillonarios y muy prximos al corazn del rey y a su estructura de poder. Es imposible proteger suficientemente un nmero tan alto de vctimas en potencia. Basta pensar con claridad: no es necesario apoderarse de un rehn, con todos los riesgos que esto implica. Hay actualmente una cantidad ilimitada de rehenes que caminan por las calles, expuestos y listos para ser secuestrados, y una cantidad incalculable de asesinos profesionales a los que se puede presionar o pagar para que hagan el trabajo, siempre que se cuente con las informaciones y elementos de coerci...o simplemente mucho dinero. Al parecer Califa tiene todo esto. -Qu demandas se le hicieron a Khalid? -pregunt Peter. -Tenemos la certeza de que le fue planteada una exigencia y de que el rey apel a la CIA, solicitando ayuda para proteger a su familia. La exigencia provena de una agencia o persona que se llama Califa. No sabemos qu fue esta exigencia...pero tal vez sea significativo que Khalid y el sha de Persia no slo han acordado no apoyar un aumento del precio del crudo en la prxima reunin de la OPEP, sino que, por el contrario, solicitarn una disminucin de un cinco por ciento en el precio. -Las previsiones de Califa han vuelto a dar buenos dividendos murmur Peter. -As parece, verdad? 280

Parker asinti con la cabeza y luego, chasqueando la lengua amargamente: -Y una vez ms tiene uno la impresin, como en el caso de las demandas al gobierno de frica del Sur, de que su objetivo final es deseable, aunque la forma en que se trata lograrlo es ms bien incorrecta, por no decir ms. -Por no decir ms -convino Peter tranquilamente, recordando la sensacin del cuerpo afiebrado de Melissa- Jane contra su pecho. -De tal modo que no hay ahora ninguna duda de que lo que temamos es un hecho, Califa existe...-dijo Parker . -No slo existe, sino que florece -coment Peter. -Est vivo, goza de buena salud y tiene una bonita casa en los alrededores elegantes de una ciudad. -Colin encendi el resto de su cigarro antes de continuar. -Qu diablos! Tuvo xito en Johannesburgo, est consiguiendo lo suyo en Riyadh. Dnde va a golpear ahora? Por qu no ataca a la Federacin de Empleadores en Alemania Federal? O a los jefes de sindicatos en Gran Bretaa?...A cualquier grupo que sea lo bastante poderoso para afectar el destino de los pases y lo bastante pequeo para ser vulnerable al terrorismo en los individuos que lo componen. -Es una manera de dirigir los destinos del mundo entero...ya no es posible proteger de los ataques personales a todos los hombres que toman decisiones de alcance mundial -convino Peter...y no les un argumento sealar que, como sus dos primeros objetivos han sido frica del Sur y el monopolio del petrleo, los resultados a la larga sern beneficiosos para la humanidad. Su ltimo objetivo habr de ser, casi seguramente, el proceso democrtico mismo. Creo que no hay ninguna duda de que Califa se ve a s mismo como un dios. Su imagen de s mismo es el Tirano Paternal. Su propsito es curar los males del mundo mediante una ciruga drstica, y mantenerlo en buena salud mediante el uso ilimitado de la fuerza y el miedo. Peter no pudo seguir sentado. Ech hacia atrs su silla y cruz hacia las ventanas, parndose frente a ellas en la postura habitual del soldado, balancendose sobre la parte delantera de los pies con las dos manos cruzadas en la espalda. Desde all se vea una vista poco interesante de un alto cerco de alambre de pa, parte del aerdromo y la pared de zinc ondulado del hangar ms prximo. Un 281

centinela de Thor haca guardia ante las puertas con un casco blanco y un arma colgada de la cintura. Peter lo mir sin verlo realmente, y detrs de l los dos hombres sentados a la mesa cambiaron una mirada significativa. Colin Noble pregunt silenciosamente con los ojos y Parker le contest con un breve cabeceo de asentimiento. -Est bien, Peter -dijo Colin-, hace un rato me dijo usted que quera hechos concretos. Le promet que los tendra. Peter se volvi hacia Noble y esper. -Uno. Cuando Gilly O'Shaughnessy tenia presa a Melissa- Jane en Laragh, hubo dos llamadas telefnicas desde esa casa, The Old Manse. Como eran llamadas internacionales, debieron pasar por la oficina local de telfonos. La primera llamada se hizo a las 19, hora local, el primero de este mes. Sin duda se hizo el mismo da en que llegaron a ese lugar. Debemos suponer que fue una noticia a los superiores, del tipo "todo est en orden". La segunda llamada se hizo exactamente siete das ms tarde, tambin a las 19, y al mismo nmero. Debemos suponer que era otra informacin para comunicar: todo sigue bien. Las dos llamadas duraron menos de un minuto, tiempo suficiente para trasmitir un mensaje en cdigo, ya convenido previamente -Se interrumpi y volvi a mirar a Kingston Parker. -Contine, Colin -dijo Parker . -Las llamadas fueron hechas a un nmero de telfono francs: Rambouillet 47-87-47. Peter sinti que estas palabras le golpeaban el estmago como un golpe material, y la cabeza le dio vueltas. Por un momento cerr los ojos, apretando los prpados. Rabia marcado tantas veces ese nmero en el telfono que los nmeros estaban grabados en su memoria. -No.-Mene la cabeza y abri los ojos. -No lo voy a creer. -Es verdad, Peter -dijo Parker suavemente. Peter camin hasta su asiento. Senta las piernas flojas y temblorosas. Se dej caer pesadamente en la silla. El cuarto estaba en completo silencio. Ninguno de los otros dos miraba directamente a Peter Stride.

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Kingston Parker hizo una seal a Colin que, obedientemente, coloc una caja roja, atada con una cinta del mismo color, sobre la mesa cubierta con un plstico barato. Parker desat las cintas y sac el prontuario. Pas rpidamente las hojas. Era sin duda un experto en lectura veloz, capaz de abarcar el contenido de cada hoja, dactilografiada a doble espacio, de una sola mirada. Pero ahora estaba esperando que Peter se recobrara del golpe. Conoca el contenido de la foja roja casi de memoria. Peter Stride estaba desplomado en la silla de armazn de acero con respaldo de madera, y miraba sin ver el boletn de Thor, pegado a un tablero en la pared que tena por delante. Le resultaba difcil sobreponerse al horror que lo dominaba. Se senta insensibilizado y aterido; la profundidad de la traicin lo dejaba arrasado, y cuando cerr los ojos de nuevo tuvo una vvida imagen del cuerpo tierno y esbelto, con los pechos adolescentes, entrevistos a travs de una sedosa cortina de cabellos negros. Se enderez en su silla y Kingston Parker se dio cuenta de que haba llegado el momento y lo mir, cerrando a medias la foja y volvindola hacia Peter. En la tapa se vean las siglas del comando Atlas que indicaban el grado mximo de material reservado por seguridad. Debajo se lea, en letras dactilografiadas: ALTMANN MAGDA IRENE Nacida KUTCHINSKY

De pronto, Peter se dio cuenta de que nunca haba sabido que el segundo nombre de ella era Irene. Magda Irene. S, eran nombres muy feos, nombres especiales para la mujer que los llevaba. Parker dio vuelta la foja hacia l y habl tranquilamente. -La ltima vez que nos vimos le dije a usted que tenamos un especial inters en esta seora. El inters ha continuado, no ha disminuido desde entonces. O, ms bien, ha aumentado con cada nuevo informe que ha llegado hasta nosotros. -Abri de nuevo la foja y le ech una mirada, como si quisiera refrescar su memoria. Colin ha tenido mucha suerte al obtener la plena colaboracin de las agencias de espionaje de nuestros dos pases, que a su vez han 283

logrado contar con los servicios franceses y, cralo o no, con los rusos. Entre los cuatro pases hemos logrado componer la historia de la mujer -se interrumpi- ...notabilsima mujer -y mene la cabeza, admirativamente-. Una mujer realmente increble. Entiendo que sea capaz de tejer telas de hechizos en torno al hombre que se le ocurra. Puedo entender, Peter, su evidente desconcierto. Voy a hablar ahora crudamente, ..No tenemos tiempo ni espacio para andar con delicadezas, proceder con tacto y tomar en cuenta las susceptibilidades personales. Sabemos que ella lo ha elegido a usted como amante. Notar usted que construyo la frase deliberadamente. La baronesa Altmann elige a sus amantes, nunca es elegida. Los elige con deliberacin y con suma premeditacin. No albergo dudas: en cuanto hace su decisin, cumple con su cometido soberbiamente. Peter record el momento en que ella se le haba acercado en la cama y las palabras exactas que haba dicho: "No sirvo mucho para esto, Peter, , .y deseo tan intensamente responderte bien." Las palabras haban sido elegidas con esa sagacidad a la que se haba referido Kingston Parker. Eran frases pensadas para resultarle Peter una mujer irresistible...y luego las habia desmentido con su habilidad, con la diablica astucia de sus manos, de su boca y de su cuerpo. -As es, Peter. Es una mujer que ha sido adiestrada especialmente en todas las artes amatorias. Probablemente haya pocas mujeres en Occidente que sean tan capaces de captar a un hombre y darle luego placer. Lo que sabe no fue aprendido en Paris, Londres o Nueva York. -Kingston Parker se qued callado y mir a Peter frunciendo el ceo. -Todo esto es teora y habladuras, Peter. Usted est en mejor situacin que nosotros para juzgarlo. La suprema habilidad en el arte de agradar a un hombre se basa sobre echar lea al fuego de la propia estima, pens Peter, contestando la mirada curiosa de Parker con ojos carentes de toda expresin. Record que Magda Altmann lo haba hecho sentir como un gigante, capaz de cualquier cosa. Se lo habia hecho sentir as con una palabra, una sonrisa, un regalo, una caricia...todo esto era el colmo de la habilidad y nada ms. No contest a la pregunta de Parker .

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-Hgame el favor de continuar, Kingston -dijo. En cuanto al exterior, haba logrado dominarse completamente. Tenia la mano derecha puesta sobre la mesa, con los dedos abiertos a medias, sin tensin. -Como dije, ya desde nia habia demostrado talentos especiales para los idiomas y la matemtica. Su padre fue un matemtico aficionado de cierta importancia, sobresaliente en el ajedrez y otros juegos de habilidad combinatoria. Ella llam la atencin, especialmente porque su padre era miembro del Partido Comunista... Parker se interrumpi al ver que Peter levantaba la cabeza de golpe, sorprendido. -Perdn, Peter. No sabamos esto todava la ltima vez que nos vimos. Nos hemos enterado de este dato por los franceses, que tienen acceso a los archivos del Partido en Pars, al parecer. y el punto ha sido confirmado por los mismos rusos. Al parecer, la nia sola acompaar al padre a las reuniones del Partido, y muy pronto demostr una precoz conciencia social y poltica. Los amigos del padre eran, en su gran mayora, miembros del Partido, y despus de su muerte...su muerte sigue siendo un misterio todava. Ni los franceses ni los rusos han sido claros al respecto...de todos modos, despus de la muerte de su padre, Magda Kutchinsky fue cuidada por estos amigos. Se supone que fue pasando de familia en familia -Kingston Parker extrajo de un sobre una fotografa del tamao de una tarjeta postal y la pas por encima de la mesa a Peter. La foto mostraba una nia ms bien flacucha, con falda corta, medias largas y el cuellito de encaje y el gorro de paja de la colegiala francesa. Los cabellos estaban recogidos en dos trenzas cortas, atadas con cintas, y sostena en los brazos un perrito blanco, lanudo. El fondo de la escena era un parque de Pars, en verano, con un grupo de hombres jugando a las bochas y unos castaos con hojas. El rostro de la nia tena rasgos delicados, con ojos grandes y hermosos, sabios y compasivos como no se poda esperar de sus aos, y, sin embargo, transidos de la fresca inocencia de la niez. -Puede ver usted que ya haba en ella todos los indicios de una belleza espectacular -dijo Kingston Parker y tendi la mano para recobrar la foto. Por un instante los dedos de Peter se contrajeron 285

instintivamente: hubiera querido guardar la foto, pero afloj los dedos y la entreg. Parker volvi a mirarla y la meti de nuevo en el sobre. -S. Llamaba mucho la atencin, y muy pronto un to de su pas de origen le escribi. Haba fotografas de su padre y de su madre que ella nunca haba visto, ancdotas de su infancia y la adolescencia de su padre. La nia qued encantada. Nunca haba sabido que exista este to. Su padre nunca haba hablado de sus hermanos, pero ahora, por fin, la huerfanita haba encontrado una familia. Slo bastaron unas cuantas cartas ms, algunos intercambios de buenos deseos y amabilidades, y todo qued arreglado. El to vino a buscarla en persona, y Magda Kutchinsky volvi a Polonia -Parker abri las manos- ...tan as de simple es todo esto! -Los aos que faltaban -dijo Peter, y su voz le son extraa en sus propios odos. Se aclar la garganta y cambi de postura en su asiento, sintindose incmodo por la mirada comprensiva pero penetrante de Parker. -Que ya no faltan, Peter. Hemos podido hacernos una idea de que ocurri esos aos... Hemos podido completar el resto con lo que ya sabamos. -Los rusos? -pregunt Peter. Y, cuando Parker hizo un signo de afirmacin, Peter continu, con un fondo amargo en la voz- Al parecer, son muy complacientes, no? La primera vez que oigo que hayan pasado informaciones...por lo menos informaciones valiosas ... con tanta facilidad. -Tienen sus razones en este caso -dijo Parker, gravementepero hablaremos de esto a su debido tiempo. -Bien. -La nia volvi con su to a Polonia y hubo una extravagante reunin de familia. No estamos seguros de que sta haya sido su verdadera familia, o si la nia fue provista para la ocasin con una familia adoptiva. En todo caso el to anunci muy pronto que, si Magda pasaba los exmenes, tena excelentes posibilidades de obtener una beca para estudiar en uno de los colegios ms destacados de la URSS. Suponemos que aprob los exmenes con notas sobresalientes y que los nuevos maestros deben de haberse felicitado de su descubrimiento. El colegio est en la ribera del Mar 286

Negro, cerca de Odessa. No tiene nombre y los alumnos no llevan uniforme. Los estudiantes son elegidos por razones muy especiales, la seleccin es rigurosa y slo entran all los ms inteligentes y ms talentosos. Se les ensea muy pronto que constituyen un grupo privilegiado y se los pone en la direccin especial a la que apuntan sus variados talentos. En el caso de Magda, la eleccin cay sobre los idiomas y la poltica, las finanzas y la matemtica. Sobresali en todo y a los diecisiete aos ingres a un instituto superior, ms especializado, del colegio de Odessa. All fue entrenada en las tcnicas especiales de memorizacin y, su inteligencia, siempre muy excepcional, fue afilada al mximo. Tengo entendido que uno de los ejercicios menos difciles consista en recorrer una lista de cien objetos diversos durante sesenta segundos. La lista deba ser repetida en el mismo orden veinticuatro horas ms tarde. -Parker mene de nuevo la cabeza, lleno de admiracin. -Al mismo tiempo, fue adiestrada para moverse con soltura en la alta sociedad internacional de Occidente. Moda, comida, bebida, cosmtica, maneras, msica popular y literatura, cine, teatro, poltica democrtica, procedimientos comerciales, las operaciones de bolsas y de mercados de artculos de consumo, las diversas habilidades oficinescas, bailes modernos, las artes erticas y el arte de dar placer a los hombres...Todo esto y mucho ms fue enseado por expertos. Manejo de avin, esqu, uso de armas, los rudimentos de la electrnica y la ingeniera mecnica y todas las otras habilidades que un agente de primer orden puede verse obligado a utilizar. "Era la estrella de la clase y emergi de ella, ms o menos, como la mujer que usted conoce. Equilibrada, habilidosa, bella, con objetivos...y mortfera. A los diecinueve aos saba ms cosas, era capaz de ms cosas, que la mayora de los seres humanos, machos o hembras, que doblaban su edad. El agente perfecto, salvo por una pequea falla en su personalidad que slo apareci ms adelante. Era demasiado inteligente y demasiado ambiciosa personalmente Kingston Parker sonri por primera vez en veinte minutos- ...lo cual, por supuesto, es el eufemismo con que se designa la Avidez. Sus maestros no reconocieron este defecto en ella y tal vez a esa edad la avidez estaba latente. An no se haba expuesto plenamente a las tentaciones del dinero...o del poder ilimitado. 287

Kingston Parker se interrumpi, se inclin sobre la mesa hacia Peter. Por un momento pareci cambiar de enfoque y tuvo una sonrisa de contentamiento interior, como si estuviera sopesando una verdad oculta. -La avidez centrada exclusivamente en el dinero se suele dar en los grados inferiores de la inteligencia humana. Tan slo las mentes desarrolladas y cultivadas pueden apreciar con justeza la necesidad del poder -vio la protesta en la cara de Peter- ...No, no, no me refiero al simple poder de dominar el ambiente limitado que uno conoce, el poder de vida y muerte sobre unos pocos millares de vidas...No, no me refiero a eso, sino al poder real. El poder de cambiar el destino de las naciones, un poder como slo tuvieron Csar y Napolen, como el que tiene en sus manos el presidente de los Estados Unidos...sa es la ltima avidez, Peter, una avidez noble y grandiosa. Guard un momento de silencio, como enfrascado en una visin de esplendor, y luego continu. -Hago digresiones. Perdn -y se volvi hacia Colin Noble- Hay caf, Colin? Pienso que una taza no vendra mal a nadie. Colin se acerc a la mquina, que gorgoteaba y guiaba su ojo rojo en un rincn y, mientras llenaba las tazas, la atmsfera cargada del cuarto se afloj un poco y Peter trat de poner un poco de orden y secuencia lgica en sus pensamientos. Busc las fallas y los puntos dbiles de la versin, pero no encontr nada. En cambio, record la sensacin de la boca de Magda, el contacto de sus manos. Sinti una puntada de dolor fsico, un desgarramiento en el pecho y las ingles al recordar cmo ella lo habia conducido, lo haba guiado hacia profundidades desconocidas de su propio ser. Era posible ensear estas habilidades? se pregunt. Y, en este caso, quin las enseaba? Cruz por su mente la horrible imagen de una habitacin especial, en un piso alto, que daba sobre el Mar Negro, donde el cuerpo esbelto y vulnerable practicaba estas habilidades, aprenda el amor fsico como se aprende a cocinar o a usar armas de fuego...y luego su mente se cerr totalmente a la imagen y Kingston Parker retom la palabra, sosteniendo por el asa la taza de caf con el arqueado meique rosado en un gesto cursi, como una solterona con sus amigas a la hora del t.

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-De modo que volvi a Pars, y Pars cay a sus pies. Fue un avance triunfal. Kingston Parker busc con la mano libre entre las hojas del montn, desparramando fotografas de Magda: Magda bailando en el Elseo; Magda saliendo de un Rolls Royce estacionado en la rue Royale, junto a Maxinm's; Magda esquiando, cabalgando; bella, sonriente, aplomada...y siempre haba hombres. Ricos, bien comidos, bien vestidos. -Le dije ya que se le conocen ocho vinculaciones de carcter de carcter sexual -dijo Kingston Parker, utilizando una vez ms la irritante expresin-. Ha habido motivos para corregir esa cifra. Los franceses, que siempre tienen mucho inters en esta clase de cosas, han hecho algunos aadidos a la lista -fue descartando algunas fotografas-.Pierre Hammond, ministro de defensa...Mark Vincent, jefe de misin en el consulado de Estados Unidos... -S -dijo Peter, interrumpiendo, pero senta una fascinacin malsana al contemplar las caras de estos hombres. "Los haba imaginado como eran", pens, sin felicitarse por ello. -Sus profesores estaban encantados, como puede usted imaginarse. En el caso de los espas hombres es necesario esperar una dcada o ms para obtener resultados, mientras el agente se abre camino dentro del sistema. Una mujer joven y bonita es tanto ms valiosa cuando su belleza y su juventud estn en la plenitud. Magda Kutchinsky hizo un trabajo magnfico. No conocemos exactamente la extensin de sus contribuciones...nuestros amigos rusos no nos han revelado nada, me temo, pero calculo que fue entonces que empezaron a entender el valor potencial de la mujer. Magda tenia el toque mgico, pero su belleza y su juventud no eran duraderas -Kingston Parker hizo un gesto de melanclica resignacin con sus delgadas manos de pianista- ...No sabemos si Aaron Altmann fue una eleccin deliberada de sus patrones. Pero es probable. Piense usted un poco: uno de los hombres ms ricos y ms poderosos de Europa occidental, un hombre que controla la mayor parte de las productoras de acero y maquinaria pesada, los grandes complejos de armamento, electrnica...todas las industrias secundarias anexas. Era viudo, sin hijos y, de acuerdo con la ley francesa, la mujer puede heredar todas sus posesiones. Se saba que estaba luchando una batalla perdida contra el cncer, de tal 289

modo que el trmino de su vida estaba marcado, y tambin era sionista, y uno de los miembros ms influyentes y poderosos de Mossad. Perfecto. Realmente perfecto...Imagine usted que haya alguien capaz de socavar a un hombre de esa estatura, de reemplazarlo, tal vez! Aunque ste pareca un sueo descabellado...ni siquiera la ms bella de las sirenas poda hacer que perdiera la cabeza un hombre como Aaron Altmann...Este hombre merece un estudio aparte. Fue otro increble ser humano, con la fuerza y el valor de un len, hasta que el cncer lo venci. Otra vez me voy por las ramas. Perdn. Alguien, el director de la NKVD en Mosc, o el control de Magda Kutchinsky en la embajada sovitica de Pars que, incidentalmente, era el comisario jefe de la NKVD para Europa occidental -hasta tal punto era ella importante- o Magda Kutchinsky misma eligi a Aaron Altmann. Al cabo de dos aos se le haba vuelto indispensable. Fue lo bastante astuta para utilizar en seguida sus talentos sexuales con l. Altmann poda permitirse cualquier mujer que le cayera en gracia, y por lo general no se privaba de hacerlo. Sus apetitos sexuales eran legendarios, y esto fue tal vez la causa de que no tuviera hijos. Un pecadillo juvenil tuvo como consecuencia una enfermedad venrea con complicaciones. Ms tarde se cur completamente, pero el dao fue irreparable: nunca pudo engendrar. "Este hombre habra jugado con ella y la habra puesto de lado despus, en caso de haberse mostrado ella accesible de entrada. Pero Magda Kutchinsky empez por ganarse su respeto y admiracin. Tal vez fue la primera mujer cuyo cerebro, fuerza y determinacin igualaban a los suyos... Kingston Parker eligi otra fotografa y la pas por encima de la mesa. Fascinado, Peter contempl la imagen en blanco y negro de un hombre con cuello de toro y una slida y prominente mandbula. Como muchos hombres de intenso apetito sexual, era calvo, con una franja de pelo en torno a la cpula pelada del crneo. Pero en la boca haba arrugas que delataban el humorismo y los ojos, aunque penetrantes, parecan muy capaces de rer. Retrato del Poder.., pens Peter . -Cuando finalmente ella le dio acceso a su cuerpo, debe de haber sido para l una especie de gran tormenta elctrica.

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Kingston Parker, al parecer, se detena deliberadamente en las historias amorosas de Magda, y Peter hubiera protestado si la informacin que estaba recibiendo no hubiera sido tan fundamental. -Este hombre y esta mujer deben de haber sido capaces de complementarse muy bien. Dos seres superiores: dos en cien millones, probablemente...Es interesante conjeturar lo que hubiera ocurrido en caso de ser capaces de tener un hijo -Kingston Parker chasque la lengua- ...probablemente habra sido un nio monglico. La vida es as. Peter se movi impacientemente en su silla: esta clase de conversacin le pareca execrable. Parker prosigui su relato. -De modo que se casaron y la NKVD tuvo su pieza en el centro mismo de la industria del mundo occidental. Narmco, el complejo de produccin de armamentos de Altmann, estaba fabricando material ultrasecreto para los misiles de la OTAN por encargo de norteamericanos, ingleses y franceses. La nueva baronesa estaba en la junta directiva. Era, en realidad, jefe asociado de Narmco. Estamos seguros de que patentes de armas pasaron por all. Y no pocas. Todas las noches los jefes y los hombres capaces de decisiones del mundo occidental se sentaban a la mesa de la nueva baronesa y beban su champagne. Cada conversacin, cada matiz e indiscrecin era registrada por esa memoria especialmente entrenada. Y lenta, inevitablemente, la fuerza del barn empez a gastarse. Empez a depender ms y ms de ella. No sabemos exactamente cundo empez la baronesa a ayudarlo en sus actividades en Mossad. En efecto, haban logrado todo lo que queran del barn Altmann: tenan su mano derecha y su corazn, pues a esa altura el barn moribundo estaba completamente dominado por la hechicera. Podan contar con la herencia de la mayor parte de la industria pesada de Europa occidental. Todo fue fcil, hasta que el defecto latente en el carcter de la baronesa empez a aflorar. Podemos darnos cuenta de la alarma de sus patrones rusos cuando advirtieron los primeros sntomas de que la baronesa estaba trabajando slo para s misma. Era ms inteligente, en mucho, que la mayor parte de los hombres que hasta ese momento haban controlado sus movimientos y ahora haba probado el poder real. Ese gusto, al parecer, de su agrado. Slo podemos imaginar la descomunal batalla de voluntades entre 291

los titiriteros y el hermoso ttere que, de pronto, se encontr con una mente y unas ambiciones propias...su ambicin ahora consista, sencillamente, en ser la mujer ms rica y ms poderosa desde Catalina la Grande, y tena casi todas las cartas en sus preciosas manos...salvo... Kingston Parker se detuvo; como un narrador de raza, saba instintivamente cundo deba aumentar la curiosidad de su pblico. Golpe con la cucharita la taza de caf. -El hablar da sed -dijo. Colin y Peter debieron levantarse, haciendo un esfuerzo. Estaban hipnotizados por el relato y la personalidad del narrador. Cuando Parker tuvo su taza de nuevo llena, bebi un sorbo y sigui hablando. -Haba una ltima palanca que los patrones rusos podan maniobrar. Amenazaron con dejarla al descubierto. En realidad, fue un golpe perfecto. Un hombre como Aaron Altmann habra actuado como un toro enfurecido en caso de saber cmo lo haban tomado por tonto. Su reaccin era previsible. Se habra divorciado de Magda inmediatamente. El divorcio es difcil en Francia, aunque no para un hombre como el barn. Sin su proteccin, Magda no era nada, era menos que nada, ya que su valor para los rusos se habra evaporado. Sin el imperio Altmann sus sueos de poder habran de evaporarse como una nube de humo. Fue un buen golpe, que haba dado resultados en el caso de una persona corriente. Pero, naturalmente, no estaban tratando con una persona corriente... Parker se detuvo de nuevo; era evidente que tambin l estaba cautivado por la historia, tanto como ellos, y que encontraba placer en contarla. -He estado hablando de ms -dijo sonriendo a Peter-. Voy a darle una oportunidad ahora, Peter. Usted la conoce un poco. Usted ha aprendido mucho ms sobre ella en la ltima hora. Ser usted capaz de adivinar qu hizo Magda? Peter iba a menear la cabeza, ..cuando una idea le cruz la cabeza con tremenda fuerza. Mir a Parker, con las pupilas dilatadas por la intensidad del horror. -Creo que ha adivinado usted -dijo Parker, con un gesto de asentimiento-. Si, podemos imaginarnos que, al llegar a esta altura, ella misma debe de haber estado un poco impaciente. El barn se estaba tomando demasiado tiempo para morir. 292

-Dios mo...es horrible -balbuce Peter, como si le doliera algo. - ..Desde cierto punto de vista, estoy de acuerdo -dijo Parker-. Pero si ve usted la cosa como un jugador de ajedrez y recuerda que ella es un jugador de alto nivel...fue una jugada brillante. Tom medidas para que el barn fuera secuestrado. Hay testigos del hecho: ella insisti en que el barn la acompaara ese da. El barn se senta muy mal y no quera salir a navegar, pero ella insisti en que el sol y el aire fresco le iban a hacer bien. l nunca llevaba guardaespaldas cuando navegaba. Estaban los dos solos. Un crucero muy veloz los esperaba cerca -abri las manos- ...conoce usted los detalles? -No -dijo Peter. -El crucero embisti al yate y recogi al barn de las aguas, pero dej a la baronesa. Una hora ms tarde hubo un mensaje radial a la guardia de la costa. All fueron y la encontraron aferrada a un leo flotante. Los secuestradores tenan inters en que ella sobreviviera. -Tal vez queran una esposa doliente para extorsionar sugiri Peter. -Eso es posible, por supuesto, y sin duda ella desempe a la perfeccin su papel de esposa doliente. Cuando la demanda de rescate lleg, fue ella que forz al directorio de las empresas Altmann a reunir los veinticinco millones de dlares. Ella misma llev personalmente el dinero al encuentro... sola. Parker hizo una pausa significativa. -No le haca falta dinero. -Oh, s, le haca falta! -.exclam Parker-. El barn no estaba chocheando. Sus manos sostenan muy firmemente las riendas y las cuerdas de la bolsa. Magda tena todo lo que una esposa normal puede desear: pieles, sirvientes, vestidos, autos, joyas, barcos, dinero de bolsillo, doscientos mil dlares anuales que las Industrias Altmann le pagaban como salario. Cualquier mujer corriente habra quedado conforme, pero ella no era una mujer corriente. Debemos suponer que ya haba proyectado llevar a cabo sus sueos de poder ilimitado...y para esto no necesitaba miles, sino millones. Veinticinco millones eran un anticipo razonable, hasta que pudiera poner sus bonitos dedos sobre la gran manzana. Llev el dinero en francos suizos de a mil, tengo entendido; fue en auto y manej sola 293

hasta un remoto aerdromo; donde un avin la esperaba para recoger el dinero y llevarlo a Suiza. Un plan perfecto. -Pero -Peter busc alguna razn para su negacin- ...el barn fue mutilado. No es posible que ella... -La muerte es la muerte. La mutilacin tal vez haya tenido como causa algn oscuro propsito... Vaya uno a saber! Estamos ante una mente oriental, tortuosa, sanguinaria...tal vez la mutilacin haya sido una manera de apartar totalmente las sospechas que podan recaer sobre la esposa...del mismo modo que usted inmediatamente mencion el punto para protegerla... Tenia razn, por supuesto. Una mente capaz de planificar y ejecutar algo tan diablico no se asqueara ante los pormenores materiales. No tuvo ms protestas que hacer. -Pasemos ahora revista a lo que haba conseguido la baronesa hasta ese momento. Se haba librado del barn y de las restricciones que l le impona. Dar un ejemplo de estas restricciones, aunque el hecho slo se ver ms adelante en todo su significado. Ella estaba decididamente a favor de la negativa de la Narmco a vender cualquier clase de armas y armamentos al gobierno de Sudfrica. El barn, siempre y ante todo hombre de negocios, vea a ese pas como un mercado lucrativo. Tambin estaba de por medio la simpata que frica del Sur haba mostrado al sionismo. l no la tom en cuenta y Narmco sigui vendiendo aviones, misiles y armamento ligero a ese pas, hasta que una resolucin oficial de las Naciones Unidas impuso el total embargo de armas, con la ratificacin de Francia. No olviden ustedes esta actitud adversa a Sudfrica de la baronesa. Nos ocuparemos despus de este punto. Se haba librado del barn. Se haba librado del control de los rusos y poda ahora pagar un pequeo ejrcito que la protega. Incluso sus antiguos patrones rusos iban a vacilar antes de intentar una venganza. Ahora era una gran dama francesa. Haba ganado un considerable capital: veinticinco millones por los que no tenia que rendir cuentas a ningn otro ser humano. Haba obtenido una base de poder imbatible en las Industrias Altmann. Aunque todava estaba sometida a ciertas restricciones y salvaguardias en la junta de directores, tena acceso a todos los servicios de informacin de la entidad, y a sus vastos recursos. Como jefe de un coloso 294

financiero, contaba con el respeto y la simpata del gobierno francs y, como beneficio lateral, el acceso, limitado pero valioso, a los sistemas de espionaje de ese pas. Tambin estaba la conexin con Mossad, ya que ella era la heredera de la posicin de Aaron Altmann... Peter record de repente que Magda hablaba de sus "fuentes" y nunca las identificaba. Realmente era capaz de usar los servicios de espionaje franceses e israeles como sus agencias privadas? No era concebible. Pero Peter estaba aprendiendo rpidamente que, cuando se trataba de Magda Altmann, cualquier cosa era posible. Como haba sealado Kingston Parker, Magda no era una persona corriente. Pero Parker haba empezado a hablar de nuevo... -Ahora sobreviene un periodo de consolidacin, un tiempo en que ella se dedica a reunir los cabos que Aaron haba dejado sueltos. Hubo cambios, en todos los altos niveles de la gerencia de las Industrias Altmann cuando ella reemplaz a la gente que le ofreca cierta resistencia por sus propias criaturas. Un perodo de planificacin y organizacin, y luego el primer intento de gobernar y dictaminar el destino de las naciones. Eligi la nacin que ms ofenda sus puntos de vista personales sobre el nuevo mundo que ella habra de crear. Nunca sabremos qu la llev a elegir el nombre de "Califa"... -Usted debe de estar equivocado -dijo Peter, apretndose los prpados cerrados con el pulgar y el ndice-. Usted no la conoce. -No creo que nadie la conozca, Peter -murmur Kingston Parker, jugando con su pipa-. Perdn. Me doy cuenta de que estoy corriendo ms que lo debido. Quiere usted que retrocedamos? Quiere hacerme preguntas? -No; est bien. -Peter abri de nuevos los ojos. -Lo escucho, Kingston. -Una de las lecciones ms importantes, aprendidas por la baronesa Altmann, fue que la fuerza y la violencia son utilizables, que son provechosas y rendidoras. Con esta leccin en su mente, la baronesa eligi su primer acto como nuevo dirigente de la humanidad, y la eleccin fue motivada por sus tempranas convicciones polticas, esas convicciones que se fueron formando cuando estaba sentada en las rodillas de su padre, en las reuniones de los comunistas, o cuando asista a otras, como nia precoz, en 295

Pars. Existe tambin la posibilidad de que la eleccin haya sido favorecida por los intereses de la corporacin bancaria Altmann en las ventas de oro de Sudfrica, ya que a esta altura la baronesa habla atemperado sus inclinaciones socialistas y comunistas con una buena proporcin de inters personal y capitalista. Slo podemos adivinarlo, pero si el proyecto de conseguir cuarenta toneladas de oro...y un gobierno negro en el exilio, se hubiera realizado, Califa no habra tardado mucho en tener el control del gobierno y del oro. -Parker se encogi de hombros. -No podemos decir hasta qu punto estos planes eran ambiciosos, incluso grandiosos. Pero podemos decir que Califa, o la baronesa, reclut su equipo para la ejecucin del plan con la competencia que siempre pone en todo lo que hace. Se interrumpi, sonriendo. -Creo que los tres recordamos la toma del avin 070 con bastante claridad como para que no sea necesario entrar de nuevo en detalles. Slo les recuerdo a ustedes que debi haber tenido xito, ( y lo cierto es que ya haba tenido xito cuando Peter tom la decisin que ech todo a perder). Pero tuvo xito. Esto es lo fundamental. Califa pudo felicitarse a s misma. Su informacin era impecable. Haba elegido la gente apropiada para la operacin. Incluso conoca el nombre del oficial que iba a tener a su cargo la fuerza antiterrorista destinada a intervenir, y su apreciacin psicolgica de la situacin demostr ser muy sagaz. La ejecucin de los cuatro rehenes horroriz y aplast a la oposicin, al punto que todos quedaron aturdidos. La copa le fue arrancada de los labios por un solo hombre. Inevitablemente su inters en ese hombre fue muy grande. Tal vez, con femenina intuicin, reconoci en l ciertas cualidades que ella poda utilizar para sus propios fines. En su modo de ser hay un elemento indomable: siempre es capaz de reconocer, revolcada en el polvo del desastre, los materiales para una victoria futura. -Parker se desplaz en su asiento, haciendo un breve gesto de disculpas-. Espero que no parezca presuntuoso a nadie si yo me permito incluirme a esta altura en el relato. Se me haba sugerido que algo parecido a Califa exista. Lo cierto es que tal vez ste no haya sido su primer acto, despus de liquidar a Aaron Altmann. Hay otros dos secuestros logrados que estn marcados por su estilo: uno de ellos es el de los ministros de la OPEP en Viena...pero de 296

esto no estamos seguros. Se me haba advertido, y yo estaba esperando que Califa saliera a la superficie. Habra pagado no s cunto por tener la oportunidad de interrogar a los secuestradores. -No hubiera sacado usted nada de ellos -interrumpi Peter bruscamente-. Eran peones y nada ms, como el mdico que capturamos en Irlanda. Parker suspir. -Tal vez tenga usted razn, Peter. Pero en ese momento yo cre que nuestro nico camino hacia Califa haba quedado cortado. Ms tarde, cuando la cosa se hizo y yo me recobr de la impresin, se me ocurri de repente que el camino segua all: ms claro que nunca. Usted era el camino, Peter. Por eso recomend que se aceptara su renuncia. En caso de no haber usted renunciado, yo lo habra echado de todos modos. Pero esa renuncia fue un gesto soberbio de su parte. -Sonri de nuevo. -Nunca se lo haba agradecido hasta ahora. -De nada -dijo Peter hoscamente-. Me gusta hacer un favor. -Y lo hizo. No bien estuvo usted libre, la baronesa empez a tender su cerco. En primer lugar reuni todo lo que se saba sobre usted. De algn modo se las arregl para que una computadora procesara los datos. No es una broma. Un trabajo no autorizado fue realizado por la computadora de la central de inteligencia cuatro das despus de su renuncia. Lo que averigu fue de su agrado, porque a partir de eso vino la proposicin de Narmco ...por los canales convencionales. El rechazo de usted debe de haber despertado intensamente el inters de la baronesa, puesto que utiliz sus relaciones para hacerse invitar a la casa de campo de Sir Steven -Parker chasque la lengua- ...mi pobre Peter: cay usted sin quererlo en las garras de una de las hechiceras ms dotadas de la historia. S lo bastante sobre esa dama para adivinar que la forma en que se acerc a usted estaba calculada cuidadosamente de acuerdo con la informacin exhaustiva con que contaba. Saba exactamente qu clase de mujer lo atrae. Afortunadamente, ella encajaba en la descripcin fsica general... -Y cul es? -pregunt Peter. No era consciente de tener preferencias por un tipo fsico determinado. -Altas, delgadas y morenas -contest Parker rpidamente-. Piense un poco -aadi-. Todas sus mujeres han sido as. 297

Tena razn, por supuesto. Dios mo, incluso a los treinta y nueve aos de edad se puede aprender algo sobre uno mismo! -Es usted un canalla de sangre fra, Kingston. Se lo han dicho alguna vez? -Infinidad de veces -dijo Kingston, sonriendo-. Pero no es verdad. Y, comparado con la baronesa Altmann, yo soy Pap Noel. De nuevo se puso serio. -Ella quera descubrir qu sabamos en Atlas de sus andanzas. A esa altura ya saba que nosotros tenamos nuestras sospechas y, por intermedio de usted, se las arregl para tener un audfono interno. Por supuesto, el valor que usted tena habra de disminuir rpidamente al quedar fuera de Thor...pero de todos modos poda ser til en varias otras formas. Como un suplemento, se esperaba que trabajara usted competentemente en Narmco. Las esperanzas de Magda Altmann fueron cumplidas y excedidas. Usted frustr incluso un intento de asesinato contra la dama... Peter levant una ceja, como pidiendo explicaciones. -S, en la ruta a Rambouillet esa noche. Aqu ya estamos adivinando, aunque la adivinanza est bien informada. Los rusos, a esa altura, ya no contaban con que ella volviera al regazo. Tambin tenan sospechas en relacin con sus actividades como Califa. Y decidieron que se impona una cura radical en relacin a la mujer que haba sido en un tiempo la gran estrella de sus servicios. Financiaron y organizaron ellos mismos el intento de asesinato, o hicieron llegar a la gente de Mossad noticias de que Magda haba asesinado a Aaron Altmann. Yo me inclino a creer que ellos mismos alquilaron a los ejecutores, porque Mossad. por lo general, prefiere lavar la ropa sucia con sus propias manos. De todos modos, haya sido la financiacin de la NKVD o de Mossad, se prepar una emboscada en la ruta a Rambouillet y usted cay en ella. S que a usted no le gustan las coincidencias, Peter, pero creo que fue una meta coincidencia que esa noche haya manejado usted el Maserati de la baronesa. -Est bien -murmur Peter- si trago el resto del pastel, esa migaja puede entrar fcilmente. -Este intento alarm gravemente a la baronesa. No poda tener la certeza de quin haba sido el autor. Se me ocurre que pens que era el comando de Atlas o, por lo menos, que ste haba tenido algo 298

que ver en la historia. Casi inmediatamente despus pudo usted confirmarle el inters que sentimos por ella y nuestro conocimiento de que Califa existe. Yo lo invit a ir a Estados Unidos. Colin lo trajo y, cuando usted volvi, le cont todo a ella. O, de algn modo, confirm las sospechas que tena ella del comando de Atlas y de Kingston Parker. Estoy adivinando de nuevo...pero...hasta qu punto me acerco a la verdad, Peter? Sea sincero. Peter lo mir, tratando de mantener una cara impvida, mientras su mente corra. Lo cierto es que las cosas haban ocurrido exactamente de ese modo. -Todos estbamos detrs de Califa. No vio usted ninguna deslealtad en el hecho de tratar el tema con ella -agreg Parker rpidamente, y Peter asinti una sola vez. -Usted crea que tenamos los mismos objetivos -continu diciendo Parker, lleno de comprensin y piedad-. Usted pens que todos estbamos detrs de Califa. Y esto es cierto. -Ella supo que yo haba estado en Estados Unidos para verme con usted antes de que se lo dijera. No s cmo...pero lo supo aclar Peter secamente. Se senta como un traidor. -Lo entiendo -dijo Parker. Volvi a dar vuelta a la mesa y a poner una mano sobre el hombro de Peter. Hizo un poco de presin, mirando a Peter en los ojos...un gesto de afirmacin y de confianza. Luego apoy las dos manos en la mesa. -Ella saba ahora quin era el cazador, saba lo suficiente para estar enterada de que yo soy peligroso. Usted era probablemente el nico hombre en el mundo que poda llegar hasta m y hacer el trabajo...pero deba tener sus motivos. y eligi la nica palanca que poda moverlo. Infaliblemente. Ella siempre es infalible. Tena que dar resultados... de un solo golpe se libraba del cazador y adquira un ejecutor de primer orden. Una vez que...hubiera hecho usted el trabajo, quedaba en manos de Califa para siempre. La baronesa lo habra utilizado para matar una y otra vez, y usted habra quedado ms apresado en sus redes con cada nuevo asesinato. Usted era una presa muy valiosa Peter. Lo bastante valiosa como para que ella pensara que vala la pena ejercer sus habilidades ; sexuales... Parker not las mandbulas contradas de Peter, el fuego en sus ojos.

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-Adems, Peter, usted es un hombre muy atrayente...Y... no habr sentido ella la necesidad de combinar los intereses con el placer? Es una dama con apetitos sexuales muy desarrollados. Peter tuvo muchas ganas de darle una trompada. Su clera necesitaba un destinatario. Se senta empequeecido, manoseado y mancillado. -Fue lo bastante inteligente para comprender que el sexo no bastara para dominarlo a usted hasta el punto de obligarlo a cometer un crimen. De modo que secuestr a su hija e inmediatamente la hizo mutilar...del mismo modo que en Johannesburgo hizo ejecutar a los rehenes sin vacilacin. El mundo debe aprender el temor de Califa. Esta vez no hubo sonrisa en la cara de Parker. -Creo realmente que, si usted hubiera fracasado en el intento de presentar mi cabeza dentro del plazo fijado, ella no habra vacilado en llevar a cabo la siguiente mutilacin, y la que vena despus. Una vez ms Peter se sinti invadido por una oleada de nusea al recordar el pedazo de carne blanca, arrugada, con la ua roja, flotando siniestramente en el frasquito. -Pudimos evitar eso por un golpe de suerte casi increble. El delator Provo -dijo Parker-. y tambin el comprensible inters de los rusos en colaborar con nosotros. Una maravillosa oportunidad que se les dio de pasarnos su problema. Nos han entregado un informe casi completo de la dama y sus antecedentes. -S...pero, qu vamos a hacer ahora? -pregunt Colin Noble-. Tenemos las manos atadas. Tendremos que esperar la prxima atrocidad? , ..Contar con que la suerte nos sea favorable y que Califa prefiera matar ahora a un principito rabe o ametralle a la hermana del sha? -Es lo que va a ocurrir, a menos que consiga desbaratar la resolucin de la OPEP -profetiz Parker con voz mesurada-. La dama se ha convertido fcilmente al sistema capitalista, ahora que tiene en sus manos la mitad de la industria europea. Una reduccin en el precio del petrleo la beneficiara a ella ms que a cualquier otra persona en este mundo.. .y al mismo tiempo beneficiara a la gran mayora de la humanidad. Esto encaja perfectamente con sus ideales polticos y sus intereses personales. 300

-Pero si logra su objetivo -insisti Colin- ...cul habr de ser su prximo acto de Dios Omnipotente? -Nadie lo puede prever -murmur Parker, y los dos volvieron la cabeza para mirar a Peter Stride. Pareca haber envejecido veinte aos. Las arrugas en las comisuras de la boca estaban ahondadas como un granito que ha sufrido la erosin de los siglos. Tan slo los ojos azules se vean penetrantes y vivaces como los de un pjaro de presa. -Quiero que crea usted lo que voy a decir ahora, Peter. No le he contado todo esto para influir sobre sus convicciones -dijo Parker con voz serena-. Le he contado tan slo lo que considero necesario que usted sepa...para protegerlo en caso de que prefiera volver a la guarida del len. No le ordeno que lo haga. Los riesgos implcitos en esto son formidables. En el caso de un hombre de menos capacidad, equivaldran al suicidio. Sin embargo, ahora que est advertido, creo que es usted el nico hombre capaz de enfrentar a Califa en su terreno. Por favor, no me interprete mal. No estoy sugiriendo de ningn modo que la mate. De hecho, le prohbo expresamente que se permita usted dirigir sus pensamientos en esa direccin. No lo autorizo y, en caso de actuar usted por su cuenta, har todo lo necesario para entregarlo a la justicia. No. Pido nicamente que se mantenga cerca de Califa y trate de ir ms lejos que ella, trate de adivinarle el pensamiento, trate de dejarla al descubierto, de modo que nosotros podamos actuar legalmente y trabar sus acciones. Quiero que deje usted fuera todos los aspectos emocionales...los rehenes de Johannesburgo, su propia hija...Trate de olvidarlos, Peter. Recuerde que nosotros no somos ni jueces ni verdugos... Parker hablaba tranquila e insistentemente. Peter contemplaba sus labios con los ojos entrecerrados, atendiendo apenas a las palabras, tratando de pensar con claridad y ver el camino que tena por delante...pero sus pensamientos eran como un carrusel infantil, que gira y gira con ruido y furia, pero que a cada vuelta repite la misma situacin. Haba una sola manera de detener a Califa. La idea de intentar llevar a una persona como la baronesa Magda Altmann ante la justicia...ante un tribunal francs...era ridcula. Peter trat de forzarse a pensar que la venganza no intervena en sus decisiones, 301

pero haba vivido demasiados aos consigo mismo para ser capaz de aceptar esa trampa. S, la venganza era parte de la cosa. Y temblaba de clera al recordar. Pero no era todo. Haba ejecutado a la alemanita, a Ingrid y a Gilly O'Shaughnessy, y no tena remordimientos. Si haba sido necesario que ellos murieran, sin duda Califa mereca morir mil veces ms. "Y slo hay una persona que lo puede hacer", pens.. La voz era rpida, leve, clida, con aquel fascinante dejo de acento extranjero; la recordaba tan bien! Pero haba olvidado el efecto que tena sobre l. El corazn le palpit, como si acabara de correr una carrera. -Oh, Peter. Es maravilloso or tu voz! He estado tan preocupada...Recibiste mi telegrama? -No. Qu telegrama? -Cuando supe que habas rescatado a Melissa- Jane...Te mand un telegrama de Roma. -No lleg. Pero no importa. -Lo mand va Narmco...en Bruselas. -Probablemente me est esperando...no he estado en contacto con ellos. -Ella...cmo est? ... -Est muy bien...-le resultaba muy difcil nombrarla o emplear una palabra de cario. Esper que su inhibicin no fuera perceptible en la voz aunque fue espantoso. -Ya s. Entiendo. Me siento tan intil. Intent con todas mis fuerzas...por eso era difcil encontrarme, querido, pero pasaba un da y otro...y no haba nada. -Ya todo ha terminado -dijo Peter con voz spera. -No me parece -dijo ella rpidamente-. De dnde me ests hablando? -De Londres. -Vas a pasar por aqu? -Hace una hora telefone a Bruselas, Narmco me quiere ver inmediatamente. Esta tarde tomo el avin. -Peter: tengo que verte. He pasado demasiado tiempo sin ti... aunque, Dios mo...no puedo...Esta noche debo estar en Viena...Espera un poco, djame ver...Si mando el Lear a que te 302

recoja nos podramos encontrar...por una hora, al menos...Podras tomar el ltimo vuelo de Orly a Bruselas y yo podra seguir en el Lear. Por favor, Peter. Te he extraado tanto! Podramos pasar una hora juntos. Una de las autoridades del aeropuerto sali al encuentro de Peter cuando ste descendi del Lear y lo condujo a una de las varias salas de espera para personajes que estaban encima del gran saln. Magda Altmann fue a su encuentro apenas l entr en la sala. Peter haba olvidado que la presencia de Magda poda llenar de luz un cuarto. Tena puesta una chaqueta y una falda de la misma tela: un gris severo, metlico, muy impactante. Avanz como una bailarina, con sus piernas elegantes que parecan articularse desde la angosta cintura, y Peter se sinti paquidrmico y envarado, pues la conciencia de estar en presencia del mal se haca sentir pesadamente sobre l, lo haca gravitar hacia el suelo. -Oh, Peter! Qu te han hecho, Dios mo? -pregunt, abriendo sus ojos grandes, compasivos. Tendi una mano y le acarici la cara. La tensin y el horror de los ltimos das lo haban llevado al borde de su resistencia fsica,- La piel tena un tono grisceo y enfermizo que contrastaba con la nueva barba que oscureca sus mejillas. En las sienes haba muchas canas ms, se vean vetas blancas entre las ondas del pelo y los ojos parecan agobiados y estaban muy hundidos en las rbitas. -Oh, querido, querido -susurr ella, en voz muy baja para que las otras personas que estaban en la sala no la oyeran, acercando su boca a la de l. Peter se haba preparado cuidadosamente para este encuentro. Comprenda hasta qu punto era importante no dejar ver lo que saba ahora. Magda no deba adivinar que l la haba descubierto. Era, sin duda, algo mortalmente peligroso. Deba actuar con total naturalidad. ste era un punto absolutamente esencial; pero en ese mismo instante visualiz la cara plida, devastada, de su hija, las facciones consumidas por la fiebre. Se agach y bes a Magda en la boca. 303

Se esforz por ablandar la boca, pues la de ella era tierna, clida y hmeda, con sabor a mujer madura y a ptalos de flores. Hizo que su cuerpo respondiera al de ella, que pareca aflojarse y confiar en el cuerpo de l...y pens que haba logrado su propsito hasta el instante en que ella se apart del abrazo y cre un poco de distancia, manteniendo sus caderas fuertes y esbeltas apretadas contra las de l. Magda estudi de nuevo la cara de Peter con una mirada indagatoria e interrogativa, y l not que algo haba cambiado en lo profundo de sus ojos. La llama se haba ido; slo quedaba una luz fra, despiadada y verde, como los hermosos reflejos del interior de una gran esmeralda. Ella haba visto algo, aunque no haba nada que ver. Haba sentido en l un nuevo elemento, la nueva conciencia. Por supuesto, tal vez estuviera buscndola. Necesitaba tan slo la confirmacin ms tenue -un rictus en la boca, la nueva cautela en los ojos, la leve rigidez y reserva en el cuerpo- todo lo que l haba credo dominar perfectamente. -Oh, me alegro que ests vestido de azul -dijo, tocando la solapa de la chaqueta de lana-, te sienta de maravillas, querido! Lo cierto es que l haba comprado la chaqueta pensando en ella. Pero en el estilo de Magda haba ahora una especie de frivolidad crispada. Como si hubiera sustrado su ser real, levantando entre los dos una barrera invisible. -Ven. Se dio vuelta, conducindolo hasta un mullido sof de cuero que estaba junto a las ventanas. Algn empleado del aeropuerto haba sido capaz de encontrar flores -tulipanes amarillos-, las primeras flores de la primavera, y haba un bar y una maquinita de hacer caf. Magda se sent junto a l en el sof, sin tocarlo, y despidi a su secretario con un movimiento de la cabeza. El hombre atraves el cuarto para reunirse con los dos guardaespaldas, sus "lobos grises", y los tres hombres se mantuvieron a la distancia requerida para no or la conversacin, cuchicheando discretamente entre ellos. -Cuntame, Peter. Ella lo observaba, pero la fra luz verde de los ojos se haba desvanecido: ahora pareca amistosa e interesada en lo que l deca 304

y escuch con intensa atencin cuando l cont, con todos los detalles, el secuestro de Melissa- Jane. Peter siempre haba seguido la vieja regla que recomiendadecir la verdad total cuando esto puede servir para algo...y ahora serva, ya que Magda tena que estar enterada de todos los detalles. Le habl de la exigencia de Califa: la vida de Kingston Parker, y de su aceptacin de esa exigencia. -Lo habra hecho -dijo ron franqueza. Ella se apret los brazos y tuvo un breve estremecimiento. -Dios mo...Un grado tal de maldad puede corromper a los ms fuertes, a los mejores...-y, al decirlo, la comprensin suaviz la lnea de sus labios. Peter continu hablando del llamado telefnico inesperado que haba llevado al rescate de Melissa. Jane. Entr en detalles sobre la forma en que la nia haba sido violentada, habl del terror y el dao psicolgico que haba sufrido, observando atentamente los ojos de Magda. Y vio all algo, subrayado por el leve fruncido de la cejas. Saba que no poda esperar sentimientos de culpa. Califa estaba mucho ms all de una emocin corriente de esta clase, pero con todo haba all algo, no slo compasin teatral. -Tuve que quedarme con ella. Pens que necesitaba esos pocos das conmigo -explic. -S. Me alegro de que lo hayas hecho, Peter -dijo ella, asintiendo con su gesto y echando una mirada a su reloj-. Oh, ya nos queda tan poco tiempo! -exclam-. Tomemos una copa de champagne. Hay algo que celebrar. Por lo menos Melissa-Jane est a salvo y es lo bastante joven y resistente como para recobrarse del todo. Peter afloj el tapn y, cuando salt, ech el dorado Dom Perignon en las copas, sonrindole por encima de la mesa mientras brindaban. -Es maravilloso verte, Peter. Ella era, sin duda, una soberbia actriz. Dijo estas, palabras con una espontaneidad inocente tan perfecta que l sinti una oleada de admiracin a pesar de s mismo. La sofoc y pens que poda matarla all mismo y en ese momento. En realidad, no le haca falta el arma. Poda usar sus manos si era necesario, aunque el Cobra estaba en el estuche de cabritilla bajo su brazo izquierdo. La poda 305

matar y los dos guardaespaldas en el otro extremo del saln habran tirado contra l instantneamente. Poda balear a uno, pero del otro no se iba a escapar. Eran hombres muy capaces. l mismo los haba elegido. Lo iban a alcanzar. -Lamento que no podamos vernos antes de cierto tiempo dijo siempre sonriendo. -Oh, chri, ya lo s! A m me pasa lo mismo. -y toc el brazo de l. Era el primer contacto despus del abrazo de entrada. Querra que las cosas fueran distintas. Hay tanto que debemos hacer...tu y yo...Tenemos que perdonarnos el uno al otro. Acaso estas palabras fueron dichas en un cierto sentido especial; hubo un momentneo fulgor en el clido fuego verde de los ojos y algo ms, tal vez una tristeza profunda e insondable. Luego bebi un sorbo de champagne y baj las largas pestaas arqueadas sobre los ojos, defendindolos de cualquier escrutinio. -Espero que nunca haya que perdonar algo horrible... Por primera vez Peter enfrent el acto de matarla. Antes haba sido algo clnico y acadmico; l haba evitado pensar en el acto mismo. Pero ahora imagin el impacto de una bala velex explosiva dentro de aquella carne tersa. Sinti un tirn en las vsceras y por primera vez dud de ser capaz de hacerlo. -Oh, Peter, as lo espero. Ms que nada en el mundo, espero eso. Levant los prpados un instante y los ojos parecieron pegarse a los de l un segundo, suplicando alguna cosa...perdn, tal vez. Si no haca con el revlver, cmo habra de hacerlo? Podra soportar la sensacin de los cartlagos y los huesos que iban a crepitar entre sus dedos? Podra hundir un pual en aquel vientre chato y firme, sentir los movimientos de ella como los de un enorme pez que trata de librarse del arpn que lo ha herido? El telfono del bar zumb y el secretario atendi al segundo llamado. Se puso a hablar en voz baja. -Oui, oui. D'acoord. -Colg. -Madame la baronne: el avin ha recargado y est listo para zarpar. -Nos vamos en seguida -dijo ella. y luego, a Peter: -Perdn. -Cundo te ver? -pregunt l. Magda se encogi de hombros y una tenue sombra pas por sus ojos. 306

-Es difcil. No estoy segura...te llamar por telfono. Pero ahora debo irme, Peter. Adieu, querido. Cuando ella se fue, Peter qued junto a los ventanales que daban sobre el aerdromo. Era una tarde gloriosa de primavera. Las primeras margaritas haban florecido abundantemente en los bordes herbosos de las pistas, como monedas de oro desparramadas, y una bandada de pjaros negros daba saltitos entre ellas, buscando insectos, totalmente desatentos al rugido de partida de un avin de Swissair. Peter revivi mentalmente el encuentro. Cuidadosamente identific y aisl el instante exacto en que ella haba cambiado. Cuando haba cesado de ser Magda Altmann y se haba convertido en Califa. Ahora no caba ninguna duda. La haba habido alguna vez?, se pregunt. Tan slo haba sido su deseo de dudar. Ahora deba endurecerse para actuar. Iba a ser difcil, mucho ms difcil de lo que l haba credo posible. Ni una sola vez haban estado a solas y lo advirti ahora; siempre los dos "lobos grises" haban andado revoloteando en torno a ellos. sta era una seal de su nueva actitud cautelosa. Se pregunt si volveran a estar solos alguna vez...ahora que ya haba sido alertada. Luego, de golpe, record que ella no le haba dicho "Au revoir, querido", sino que haba dicho "Adieu, querido". Haba una indicacin en eso? Una sutil indicacin de muerte? Pues si Califa sospechaba de l, l ya saba cul sera la inmediata reaccin. Estaba amenazado o, simplemente, lo haba descartado como Kingston Parker le haba anunciado que hara? No pudo entender la sensacin de desvalimiento que lo inund al pensar que tal vez no la volvera a ver nunca ms; salvo, tal vez, por el visor de una escopeta. Qued de pie, mirando por la ventana, pensando que su carrera y su vida haban empezado a desmoronarse desde que haba odo por primera vez el nombre de Califa. Una voz corts, a su lado, lo sobresalt. Se volvi y vio al hombre que lo haba recibido al llegar al aeropuerto. -El avin de KLM con destino a Bruselas est a punto de partir, general Stride.

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Peter se sacudi, lanzando un suspiro, recogi su abrigo y la valija negra de Hermes, en cuero de cocodrilo, que le haba regalado la mujer a la que tena que matar. Haba tales cantidades de correspondencia y asuntos urgentes que considerar, apilados sobre el largo escritorio de su nueva oficina, que Peter tuvo cierta justificacin en poner de lado el proyecto detallado de su previsto golpe contra Califa. Con cierta sorpresa descubri que estaba gozando con el toma y daca, el ritmo endiablado y la agitacin del mercado. Encontraba placer al enfrentar su juicio y su inteligencia con otras mentes agudas y entrenadas, se diverta con la interaccin humana y, por primera vez, entendi la fascinacin que esta clase de vida haba ejercido sobre su hermano Steven. Tres das despus de estar en su oficina, la fuerza area de Irn hizo su primer encargo de misiles Kestrel a Narmco. Ciento veinte unidades que valan ms de ciento cincuenta millones de dlares. Una sensacin agradable y con posibilidades de robustecerse, una sensacin que poda convertirse en un vicio. Peter siempre haba considerado que el dinero era un estorbo, lo asociaba a reuniones degradantes y aburridas con gerentes de Banco y empleados del fisco. Pero ahora comprenda que exista otra clase de dinero. Intuy de pronto cmo era el mundo en que se mova Califa, y comprendi que, una vez que un ser humano se acostumbra a manejar esa clase de dinero, los sueos de omnipotencia divina se vuelven crebles, capaces de ser trasmutados en realidad. Poda entender, s, pero no poda perdonar . Y finalmente, a los siete das de haber regresado a Bruselas, se forz a encarar lo que deba hacer. Magda Altmann haba desaparecido. No haba habido nuevos contactos desde aquella hora breve e insatisfactoria en el aeropuerto de Orly. Comprendi que deba buscarla. Haba perdido su posicin ntima y especial, que volva ms fcil la tarea. De todos modos, an poda intimar lo bastante como para matarla: de eso estaba seguro. Como haba tenido oportunidad de hacerlo ya en Orly. Sin embargo, si 10 haca de ese modo, era un 308

suicidio. Si sobreviva a la reaccin inmediata de los guardaespaldas, iba a quedar sometido a los procesos inexorables y mucho ms lentos de la ley. Saba, sin molestarse en meditar el punto, que no era posible defenderse con la historia de Califa. Ningn tribunal le creera. Sus declaraciones habran de parecer las divagaciones de un monomanitico si no contaba con el apoyo de Atlas o los sistemas de espionaje de Estados Unidos y Gran Bretaa. No poda esperar tal apoyo: de eso estaba seguro. Si mataba a Califa, esos medios quedaran encantados, pero lo iban a dejar ir a la guillotina sin levantar un dedo en su defensa. Poda imaginar la indignacin moral del mundo civilizado si llegaba a creer que una organizacin no ortodoxa, como Atlas, estaba alquilando asesinos para matar a los ciudadanos prominentes de una nacin extranjera y amiga. No. Estaba completamente solo. Parker haba sido muy claro al respecto. Y Peter se dio cuenta de que no quera morir. No estaba dispuesto a sacrificar su vida por detener a Califa, a menos que no hubiera otro medio. Tena que haber otra salida, por supuesto. Mientras haca sus planes, pensaba en la vctima siempre como Califa, nunca como Magda Altmann. De esta manera era capaz de considerar el problema con fro desprendimiento. El dnde, el cundo y el cmo de la cosa. Haba complicado la tarea al reorganizar la seguridad personal de ella. Al hacerlo, haba tenido presente ante todo que los movimientos de Magda deban ser tan inesperados como fuera posible. Su calendario social se mantena tan oculto como un secreto de Estado: nunca haba informes de prensa que dieran cuenta de su asistencia a reuniones pblicas. Si la invitaban a una cena en el Elseo, se informaba del hecho al da siguiente, no el da antes, pero siempre haba algunas festividades anuales a las que no poda faltar. Los dos haban hablado de estos puntos dbiles en el sistema de seguridad. "Oh, Peter...No me puedo convertir en una presidiaria", le haba dicho riendo cuando l le habl de eso. Tengo tan pocos placeres reales...supongo que no querrs quitrmelos ...verdad? La primera exposicin de temporada de las colecciones de Yves Saint Laurent era un espectculo que ella no perda por nada... o La Grande Semaine de la temporada hpica de primavera que culmina 309

con las carreras del Grand Prix de Pars, en Longchamps. Este ao Magda haba cifrado muchas esperanzas de victoria en su preciosa y valiente yegua baya, Ice Leopard. Iba a ir all. Era seguro. Peter empez a redactar la lista de posibles lugares de ejecucin, y luego tach a todos, salvo los ms plausibles. "La Pierre Bnite", por ejemplo, ofreca la ventaja de ser un terreno conocido de Peter. Con ojo de soldado haba convertido en campos de tiro las grandes y amplias terrazas que bajaban hasta el lago; haba excelentes lugares para tiradores furtivos en los bosques que bordeaban al lago y en el bosquecillo al norte de la casa que dominaba las caballerizas. Sin embargo, la propiedad estaba bien guardada e incluso all los movimientos de la vctima no eran previsibles. Hubiera sido posible preparar una emboscada en la semana que ella pasaba en Roma o en Nueva York. Pero la ruta de escape ofreca muchos peligros: haba que atravesar una zona poco poblada, con slo dos caminos de acceso, ambos fcilmente cortados en una accin policial rpida. No. "La Pierre Bnite" fue descartada. Finalmente Peter se qued con los dos lugares en que haba pensado al principio: el palco de los socios en Longchamp o los salones de Yves Saint Laurent en el nmero 46 de la Avenue Vctor Hugo. Esos dos lugares tenan la ventaja de ser pblicos y muy concurridos, circunstancias que favorecan a los rateros y a los asesinos, pens Peter amargamente. Los dos lugares tenan mltiples caminos de escape y multitudes en medio de las cuales un fugitivo se puede mezclar. Haba buenos lugares para un tirador en las tarimas y edificios que estaban frente al palco de los socios en Longchamp, o en los edificios de varios pisos que estaban frente a los salones de Yves Saint Laurent. Probablemente iba a ser necesario alquilar cuartos de oficina en uno de esos edificios, con los riesgos consecuentes aun en el caso de dar un nombre falso. Este problema lo llev a favorecer levemente la tentativa del hipdromo. Sin embargo, Peter demor la decisin final hasta el momento de examinar crtica y detenidamente cada lugar. Haba una ltima ventaja al proceder de este modo. Se evitaba as un tiro a quemarropa. Los horribles momentos de la ejecucin 310

cercana con armas de fuego, cuchillo o estrangulamiento. De este modo poda obtener una clara visin de Califa en la lente telescpica. Las perspectivas achatadas y los colores alterados siempre trasmitan una sensacin de irrealidad. La gran distancia obviaba la necesidad de confrontacin. As nunca habra de ver desaparecer la luz verde de aquellos ojos magnficos, m oira el ltimo suspiro de aquellos labios suaves y esculturales, que tantos goces le haban brindado...Rpidamente pona a un lado estos pensamientos, que debilitaban su resolucin, pese a que su ira y su ansia de venganza no haban disminuido. Si poda echar mano a uno de esos rifles Thor .222, la operacin iba a ser perfecta. se era el instrumento ideal para la tarea. Con sus caos extralargos, hechos para ser usados con municiones especiales y en combinacin con los nuevos visores lser, el arma poda disparar sobre un grupo de tres pulgadas a setecientos metros. El tirador se limitaba a apretar el botn que estaba encima del percutor con el ndice de la mano izquierda. Esto pona en accin al lser y el rayo pasaba precisamente por debajo del trayecto proyectado de la bala. Se vea como una brillante monedita de plata. El tirador localizaba el redondel de luz a travs de la lente telescpica del visor y en el instante en que estaba sobre el blanco apretaba el gatillo. Incluso un tirador chapucero no poda dejar de acertar con un visor semejante; en manos de Peter tena que ser infalible, y Colin Noble le iba a dar uno, ..no slo se lo iba a dar, sino que probablemente se lo iba a enviar por valija diplomtica con las felicitaciones del Cuerpo de Marina de los Estados Unidos, por intermedio del agregado militar en la embajada de Pars. Sin embargo, Peter aplazaba el momento de la accin, volva a examinar y reexaminar sus planes con tanta frecuencia y de un modo tan crtico que lleg a ser evidente para l mismo que estaba posponiendo el asunto. El da decimosexto desde su llegada a Bruselas fue un viernes. Peter haba pasado la maana en el tiro al blanco de la OTAN, al norte de la ciudad, asistiendo a la demostracin de una nueva pantalla electrnica que Narmco haba ideado para interrumpir las guas de radar de los misiles antitanques de corto alcance. Luego haba vuelto en helicptero con los tres oficiales iranes que haban 311

asistido a la demostracin, y haba almorzado con ellos con tranquilidad y en abundancia en L'paule de Mouton. Peter siempre se senta culpable cuando pasaba tres horas sentado a una mesa de restaurante, de modo que esa noche trabaj hasta las ocho en los contratos de los misiles. Haca ya horas que haba anochecido cuando sali por la puerta de atrs, tomando como siempre sus precauciones contra la posibilidad de que Califa hubiera apostado algn asesino que estuviera esperando en las calles oscuras. Nunca sala a la misma hora ni segua la misma ruta, y esa noche compr los diarios de la tarde a un marchand de tabac de la Grand' Place y se fue a leerlos a uno de los grandes cafs al aire libre que se abren sobre la plaza. Empez con los diarios ingleses. Los titulares llenaban la pgina a seis columnas. En letras negras y ntidas declaraban: BAJA EL PRECIO DEL CRUDO

Peter bebi a sorbos su whisky, pensativamente, mientras lea el artculo. Luego pas a la pgina seis para leer la continuacin. Despus dobl el diario sobre sus rodillas y contempl la muchedumbre de turistas primaverales y de personas que salan a divertirse en la primera noche. Califa haba logrado su primer triunfo internacional. A partir de ahora no iba a haber lmites a su despiadada carrera en pos del podero y la violencia. Peter lleg a la conclusin de que no poda esperar ms. Tom la decisin all mismo, una decisin irrevocable. Iba a arreglar una visita a Londres en la maana del lunes: no le faltaban excusas para hacerlo. Iba a pedir a Colin que lo esperara en el aeropuerto y, en caso de ser necesario le revelara su plan. Saba que poda esperar pleno apoyo. Luego habra de viajar a Pars para hacer un ltimo reconocimiento del lugar. An faltaban dos semanas para la exhibicin de los modelos de primavera, dos semanas para planificar todo tan cuidadosamente que no quedara ningn margen de posible fracaso. Se sinti de repente exhausto, como si el esfuerzo de llegar a esa decisin hubiera agotado sus ltimas reservas. Tan agotado se senta que la corta caminata de regreso al hotel le pareci 312

abrumadora. Pidi otro whisky y lo bebi lentamente antes de hacer el esfuerzo. Narmco mantena dos suites permanentes en el Hilton para sus ejecutivos de alto nivel y las visitas importantes. Peter no haba hecho an el esfuerzo de buscar alojamiento en la ciudad y viva en la ms pequea de las dos suites. Era slo un lugar para lavarse, dormir y dejar su ropa, pues no poda librarse de la sensacin de inestabilidad, de circunstancias rpidamente cambiantes, por las que se encontraba rodeado. Mis libros estn de nuevo en depsito, pens con una tenue sensacin de soledad. Su coleccin de libros raros y hermosos estado en depsito la mayor parte de su vida, mientras l viajaba adonde lo llamaban sus obligaciones y paraba en barracas y cuartos de hotel. Sus libros eran sus nicas posesiones y, al pensar en ellos ahora, se senta inundado por un anhelo desusado de tener una base, un lugar que fuera suyo. Inmediatamente apart ese deseo y sonri cnicamente al echarse a andar una vez ms por las calles de una ciudad extranjera, de nuevo solo. "Debe de ser la vejez que me est alcanzando" pens. Hasta el presente no haba habido tiempo para la soledad...pero...ahora? Ahora? Sorpresivamente se acord de Magda Altmann, a punto de caer en sus brazos y dicindole: "Oh, Peter! He estado sola tanto tiempo!" El recuerdo lo dej paralizado; All sigui parado bajo la luz de un farol: una figura alta con impermeable y una cara abatida, atormentada. Una muchacha rubia, con los labios chillonamente pintados, se acerc a saltitos y se detuvo para musitar una invitacin. Esto hizo volver a Peter a la realidad del presente: -Merci -dijo, meneando la cabeza y alejndose. Al pasar frente a un puesto de venta de revistas, en el Hilton, vio una serie de publicaciones que le llamaron la atencin y se par ante el escaparate de las revistas femeninas. En una de ellas deba estar el anuncio de los desfiles de modas. Hoje las pginas de "Vogue", buscando el aviso de la exhibicin de Yves Saint Laurent. Pero qued impresionado de golpe por la imagen de una cara de mujer, que pareci saltar de la pgina hacia l.

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La elegante estructura de los pmulos destacaba los grandes ojos oblicuos, eslavos; la cascada de cabellos negros y la gracia felina de los movimientos haban sido captadas por la instantnea. En la foto, Magda estaba en un grupo de cuatro. La otra mujer era la esposa separada de un cantante pop y la expresin enfurruada, los ojos levemente sesgados, los labios abultados eran los de una cara infaltable en las reuniones sociales de Pars. Su acompaante era un actor norteamericano pecoso, de carita juvenil, con un traje de terciopelo y cadenas de oro en el cuello. Este joven era ms reputado por sus proezas sexuales que por sus actuaciones cinematogrficas; No era sta la clase de personas con quienes Magda Altmann sola reunirse, pero el hombre que estaba a su lado, y en cuyo brazo se apoyaba un poco, era ms de su estilo. El hombre pareca tener unos cuarenta y tantos aos; era moreno y bien parecido, pese a cierta corpulencia y pesadez, con abundantes cabellos ondeados. De l emanaba un poderoso magnetismo que le daba posicin; era el director de la fbrica de automviles ms importante de Alemania. La leyenda bajo la fotografa los describa en la inauguracin de una nueva discoteca de Pars: Una vez ms, ste no era el territorio habitual de Magda Altmann, que sonrea con aire feliz al apuesto alemn. Era evidente que lo estaba pasando muy bien y Peter sinti una punzada bajo las costillas. Odio o celos, no supo muy bien qu. Cerr bruscamente la revista y volvi a dejarla en el escaparate. En sus cuartos impersonales y de aspecto antisptico se desnud y se puso bajo la ducha; luego, sin vestirse, fue al pequeo recibidor y se sirvi un whisky. Era el tercero esa tarde. Se dio cuenta de que, a partir del momento del secuestro, haba empezado a beber ms que nunca en su vida. Esto poda tener un efecto peligroso en un hombre que est solo y sumido en graves dudas. Tendra que empezar a controlarse. Bebi un sorbo del lquido ambarino y se volvi para contemplarse en el espejo del otro lado del cuarto. Desde que haba vuelto a Bruselas se haba ejercitado todos los das en el gimnasio del club de oficiales de la OTAN, del cual era miembro, y su cuerpo se mantena firme y descarnado, con un

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vientre de galgo; slo la cara acusaba los rastros de la tensin y las preocupaciones y, al parecer, una profunda tristeza. Se volvi hacia el dormitorio de la suite y, en ese instante, son el telfono. -Stride -dijo, de pie y desnudo, con el vaso en la mano derecha. -No se retire, general. Tenemos una llamada de larga distancia para usted. La demora pareci interminable, con zumbidos y descargas en la lnea, mientras voces distantes de otros telefonistas hablaban en mal francs y peor ingls. Y, finalmente, la voz de ella, aunque dbil y tan lejana que pareca un cuchicheo en un mbito vasto y vaco. -Peter...me oyes? -Magda? Se sinti sacudido. Su voz hizo eco desde el receptor; oy un "clic" antes de que, ella hablara de nuevo: el cambio de onda que le adverta que la lnea estaba en circuito radial. -Tengo que verte, Peter. No puedo seguir as. No quieres venir aqu, Peter? -Dnde ests? -Les Neuf Poissons. La voz era tan dbil, estaba tan deformada, que debi pedirle que repitiera. -Les Neuf Poissons, "Los nueve peces" -repiti-. No quieres venir? -Ests llorando? -pregunt l. Y el silencio hizo eco, hubo un "clic" y un zumbido, y Peter pens que la lnea se haba cortado. Pero se alarm y su voz son spera al repetir: -Ests llorando? -S. Haba sido slo un suspiro. "Deb haberme dado cuenta", pens. -Por qu? -Porque estoy triste y asustada, Peter. Porque estoy sola. Quieres venir aqu, por favor? -S -dijo-. Cmo llego a ese lugar?

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-Comuncate con Gastn, en La Pierre Bnite. har los arreglos necesarios. Pero ven en seguida, Peter. Ven tan pronto como puedas. -S. Tan pronto como pueda...Pero...dnde es? Esper la respuesta de ella, pero ahora las distancias del ter hicieron eco con un sonido final. -Magda? Magda? -grit desesperadamente. Pero el silencio se burl de l, y, de mala gana, apret con un dedo la horquilla del telfono. Les Neuf Poissons, repiti en voz baja, y levant el dedo. -Seorita -dijo- por favor, quiero hablar con Francia, Rambouillet 47-87.47. Y, mientras esperaba, sus pensamientos corran. Era esto lo que haba estado aguardando subconscientemente; as lo comprendi. Habla en esto una sensacin de algo inevitable: la rueda slo poda girar. No poda desplazarse lateralmente. Era esto lo que tena que ocurrir. Califa no tena otra alternativa. Eran los preparativos de la ejecucin. Le sorprendi que la llamada no hubiera llegado antes. Y entenda muy bien por qu razn Califa haba evitado el intento en las ciudades de Europa o de Inglaterra. Uno de estos intentos, bien planeado y ejecutado con mucha energa, haba fracasado aquella noche en la ruta a Rambouillet. Esto fue sin duda una advertencia a Califa que no deba despreciar la capacidad de la vctima de devolver el golpe...por otra parte, los problemas haban sido los mismos que Peter haba encarado ya al proyectar el golpe contra Califa mismo. " El cundo, el dnde y el cmo, y en esto Califa tena la iniciativa. Poda llamarlo al lugar de eleccin...pero qu increble habilidad haba puesto en la cosa! Mientras esperaba la llamada de Rambouillet, Peter volvi a maravillarse una vez ms de la mujer. Al parecer, nunca se tocaba el fondo de su pltora de talentos y habilidades. A pesar de s mismo, a pesar de que estaba consciente de asistir a un acto cuidadosamente ensayado, a pesar de que saba que ella era una criminal sin piedad, sin escrpulos, su corazn se haba contrado al percibir el tono de desesperacin en la voz, el llanto sofocado y perfectamente imitado, -al punto que apenas pudo identificarlo. 316

-La residencia de la baronesa Altmann. -Gastn? -El mismo, seor. -Habla el general Stride. -Buenas noches, general Esperaba su llamado. Hace un rato habl con la baronesa. Me ha pedido que me ocupe de su pasaje a Les Neuf Poissons. Ya lo he hecho. -Dnde es, Gastn? -Les Neuf Poissons...es una isla de la baronesa en Iles sous le Vent...Hay que tomar un avin de UTA hasta Papeete-Faaa, en Tahit, donde un piloto de la baronesa lo est esperando. De all hasta Les Neuf Poissons son ciento sesenta kilmetros. Por desgracia, la pista de aterrizaje es demasiado corta para el jet...Hay que usar un avin ms chico. -Cundo se fue la baronesa a Les Neuf Poissons? -Hace siete das, general -contest Gastn. E inmediatamente prosigui con su voz modulada y eficiente de empleado de alto nivel a dar a Peter detalles del vuelo'-de UTA... El billete lo estar esperando en el despacho de UTA, general. Le he reservado un asiento de ventanilla en el compartimiento en que no se permite fumar. -Usted no se olvida de nada. Muchas gracias, Gastn. -Peter volvi a poner el receptor en su lugar y se encontr con que su previo cansancio haba desaparecido: se senta lleno de fuerzas y cargado de nuevas energas. La exaltacin de un soldado ante la perspectiva de la accin violenta. Sera esto o tan slo la perspectiva de poner fin a la indecisin y al temor de lo que no se conoce? Muy pronto, para bien o para mal, el punto iba a ser resuelto, y esto lo pona contento. Pas por el cuarto de bao y tir al lavabo el whisky que quedaba en el vaso. El DC 10 de UTA se acerc finalmente a Tahit-Faaa por el este, descendiendo por los picos astillados de Moorea sobre el ala de estribor. Peter recordaba las montaas espectacularmente quebradas de la islita satlite de Tahit como teln de fondo de la pelcula musical South Pacific, que haba sido rodada all mismo. La roca volcnica era negra y las cumbres tan afiladas como dientes de tiburn. 317

Descendieron por el angosto canal entre las dos islas y la pista pareci tender un brazo en direccin al mar, para dar la bienvenida a la gran mquina de plata. El aire era denso, tibio, y estaba impregnado del perfume de las flores de franchipn; haba voluptuosas muchachas morenas que se balanceaban graciosamente en un baile de bienvenida. Las islas reciban con una dulzura y una cordialidad abrumadoras, pero cuando Peter recogi su nica valija de la bodega del avin y se dirigi a las puertas de salida, ocurri algo inesperado. Uno de los oficiales de aduana polinesios que estaba en las puertas cambi unas rpidas palabras con un compaero y luego se interpuso cortsmente en el camino de Peter. -Buenas tardes, seor. -La sonrisa era amplia y amable, pero no alcanzaba a los ojos. -Tendra usted la bondad de seguirme? Los dos empleados de aduana acompaaron a Peter a un pequeo despecho cerrado con biombos. -Tenga a bien abrir sus valijas, seor . La valija y la cartera de cuero de cocodrilo fueron revisadas rpida pero exhaustivamente; uno de los funcionarios utiliz una varilla metlica para averiguar si haba o no doble fondo. -Debo felicitarlos por su eficiencia -dijo Peter, tambin sonriendo, pero con voz baja y tensa. -De cuando en cuando hacemos esto, seor -dijo el funcionario, sonriendo a su vez-. Ha tenido usted la mala suerte de ser el turista nmero diez mil. Bueno, seor, no se opondr usted a un examen de cuerpo? No? -Un examen de cuerpo? -dijo Peter vivamente, a punto de protestar. Pero en vez de hacerlo se encogi de hombros y levant los dos brazos. -Adelante! Era fcil imaginar que Magda Altmann era aqu la grande dame, tanto como lo era en Francia. Era duea de todo un archipilago y slo necesitaba un cabeceo para hacer palpar a un visitante. Tambin poda imaginar que Califa haba tomado medidas para que la vctima elegida estuviera lista para ser ejecutada y no fuera a convertirse en ejecutora.

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Uno de los empleados le palp los brazos y los costados desde las axilas hasta la cintura; el otro se arrodill detrs de l y tante las piernas desde las ingles hasta los tobillos. Peter haba dejado su Cobra en una caja de seguridad del Hilton, en Bruselas. Haba previsto algo parecido a esto: era la forma de trabajar de Califa. -Satisfechos? -pregunt. -Gracias por su colaboracin, seor. Que lo pase usted bien en nuestra isla. El piloto personal de Magda estaba esperando a Peter en el saln principal y se adelant rpidamente a estrecharle la mano. -Tem que no hubiera venido usted en este avin. -Una pequea demora en la aduana -explic Peter. -Tenemos que zarpar inmediatamente para evitar un aterrizaje nocturno en Les Neuf Poissons...La pista tiene sus bemoles. El Lear de Magda estaba estacionado cerca de la zona de servicio; a su lado s vea un Tri-Islander, pequeo y desgarbado, un avioncito feo y patudo, con silueta de cigea, capaz de las hazaas ms increbles en lo que se refiere a despegues cortos y aterrizajes difciles. El cuerpo de la mquina ya estaba cargado de jaulas de embalaje y paquetes con provisiones, desde rollos de papel higinico hasta cajones de Veuve Cliquot, todo cubierto con una red de malla muy abierta. Peter ocup el asiento de la derecha y el piloto encendi y avis al control; luego se volvi hacia Peter: -Una hora de vuelo -dijo-. Tenemos el tiempo justo. El sol poniente estaba detrs de ellos, que venan volando desde el oeste. Les Neuf Poissons apareci como un collar de esmeraldas sobre la almohadilla de terciopelo azul del ocano. Haba nueve islotes, distribuidos en el caracterstico diseo circular de las formaciones volcnicas y como encerrando un trozo de mar tan lmpido que las protuberancias y recovecos de las estructuras coralinas podan verse con tanta nitidez como si no estuvieran sumergidas. -Las islas tenan un nombre polinesio cuando el barn las compr en 1945 -explic el piloto en el francs claramente articulado, un poco pedante, del sur. 319

-Haban sido regaladas por uno de los ltimos reyes a un amigo misionero. El barn compr la propiedad a la viuda. El barn no poda pronunciar el nombre polinesio, y por eso lo cambi -dijo el piloto, chasqueando la lengua-. El barn era un hombre que slo aceptaba el mundo en sus propios trminos. Siete de los islotes no eran nada ms que lenguas de arena bordeadas de palmeras, pero los dos islotes del este eran algo ms grandes y tenan cerros de basalto volcnico que brillaban como una piel de saurio bajo los rayos del sol del atardecer. A medida que descendan, Peter tuvo una visin por la ventanilla de una construccin central, con techo de palmas entrelazadas, combado elegantemente, como la proa de un barco, de acuerdo con la tradicin de esas islas, y a su alrededor, ocultas a medias entre exuberantes jardines verdes, se entrevean otras cabaas. Luego volaron sobre el trozo de mar entre las islas y vieron una profusin de embarcaciones pequeas sobre el largo muelle, construido en las aguas resguardadas. Haba pequeos veleros con los mstiles desnudos, una gran lancha a motor que probablemente serva para traer las provisiones mayores desde Papeete, lanchitas a motor para esqu acutico y deportes submarinos. Una de ellas cruzaba el centro de la baha, abriendo un surco blanco de espuma sobre la superficie, que surcaba a gran velocidad; una figura diminuta, arrastrada detrs sobre unos esques, levant un brazo, saludando al avin. Peter pens que tal vez fuera ella, pero en ese momento el Tri-lslander vir bruscamente y slo tuvo por delante un cmulo de nubes, arreboladas por el sol del ocaso. La pista era corta y angosta, separada de la plantacin de palmeras, abierta en la franja de terreno que quedaba entre la playa y los cerros. El suelo estaba recubierto de coral triturado. Se acercaron a una alta empalizada de palmeras. Peter pudo ver que el piloto no haba exagerado al hablar de la dificultad del aterrizaje. Un viento bastante incmodo soplaba desde los cerros, haciendo bambolear a la avioneta en una forma que mareaba. El piloto trat de equilibrar el aparato enfrentando al viento y, al volar cerca de las copas de las palmeras, cerr el acelerador, mantuvo la posicin con los timones, baj una de las alas contra el viento, para evitar el arrastre, y descendi limpiamente unos quince metros, ponindose 320

en lnea con la pista, de modo que el aparato se sent pesadamente; en un instante el piloto maniobr la rueda para evitar un loop y aterriz de golpe. -Parfait! -exclam Peter con involuntaria admiracin, y el hombre lo mir sorprendido, como si su hazaa no mereciera mencin especial. La baronesa Altmann slo utilizaba a los hombres ms competentes. All la estaba esperando un carrito elctrico de golf, conducido por una muchacha indgena, al fin de la pista, entre las palmeras. La muchacha vesta slo un pareo que le envolva el cuerpo desde las axilas: un vestido simple, carmes y oro, que le llegaba a la mitad del muslo. Estaba descalza, pero en torno a la bonita cabeza haba una corona de flores frescas: la maeva de las islas. La muchacha avanz a gran velocidad por el camino serpenteante, entre jardines que albergaban una valiosa coleccin de plantas exticas, hbilmente distribuidas, de modo que haba nuevas y delicadas sorpresas a cada vuelta del camino. Su cabaa daba sobre una playa de arena blanca, que se tenda bajo la galera, y estaba aislada como si fuera la nica construccin de la isla. La islea, como una nia, le tom la mano, en un gesto de total inocencia. Recorri con l la cabaa mostrndole el funcionamiento de los aparatos de aire acondicionado, las llaves de la luz y de la pantalla de televisin, explicando todo esto en un francs aniado y ceceoso y riendo alegremente al notar el placer de Peter . Haba un bar y una pequea cocina, plenamente provistos; en la biblioteca no faltaba ninguno de los bestsellers del momento y los diarios y revistas slo tenan unos pocos das. Las grabaciones de la pantalla de televisin incluan una media docena de los xitos ms recientes y de las piezas ganadoras de Oscars. -Bueno, bueno...Robinson Crusoe debi de aterrizar aqu!-dijo Peter, bromeando. La muchacha ri y se contone como un cachorrito amistoso para mostrar su buena disposicin. Dos horas ms tarde vino a buscarlo, cuando l ya haba tomado una ducha, se haba afeitado, haba descansado y se haba puesto un traje de liviana tela tropical, con una camisa abierta y sandalias. 321

La muchacha la tom de nuevo de la mano. Peter adivin que, si un hombre llegaba a creer que este gesto implicaba algo sexual, la muchacha se sentira ofendida y avergonzada. Lo llev por un camino sealado por luces hbilmente ocultas. La noche estaba impregnada del murmullo del ocano y del suave susurro de las frondas de las palmeras, movindose al viento. Llegaron junto al edificio con techo en forma de barco que haban visto desde el aire. Se oy una msica suave, risas. Pero cuando entr en la luz las risas cesaron y media docena de figuras se volvieron hacia l. Peter no estaba seguro de lo que haba esperado pero, sin duda, no era esta alegre reunin social, con hombres y mujeres tostados por el sol, vestidos con ropas sueltas, elegantes y caras, y con vasos de bebidas heladas, llenas de trozos de fruta, en las manos. -Peter! Magda Altmann se apart del grupo y avanz hacia l con su paso ondulante, balanceando las caderas. Tena puesto un vestido vaporoso, dorado, que le suba hasta la garganta, sostenido por una delgada cadena de oro; pero los hombros estaban desnudos y la espalda se vea hasta el nacimiento de las nalgas. El efecto era muy impresionante: el cuerpo era terso como un ptalo de rosa y color de miel. Los cabellos oscuros estaban recogidos en una trenza tan gruesa como su mueca y enroscados sobre la cabeza; se haba sombreado los ojos, que se vean oblicuos, verdes y misteriosos. -Peter! -repiti, dndole un leve beso en los labios. El perfume lleg a l, embriagndolo: la fragancia de Quadrille, tamizada por la tibieza y la magia del cuerpo de Magda. Sinti la turbacin de sus sentidos. Pese a todo lo que saba de ella, an no estaba pertrechado contra su presencia fsica. Estaba serena, acicalada y aplomada como siempre, pero no haba en ella rastros de la confusin y de la horrible soledad que l haba percibido cuando hablaron de un extremo al otro del mundo hasta que ella se retir un poco y lade la cabeza, examinndolo rpidamente, con una leve sonrisa. -Oh, chri, se te ve tanto mejor! Qued muy preocupada por ti la ltima vez que te vi. 322

Tan slo entonces crey l percibir las sombras profundas alrededor de los ojos, y la rigidez en las comisuras de la boca. -T, en cambio, ests ms bonita que nunca. Era verdad, de tal modo que lo pudo decir sin reservas; ella ri, con una breve risa de deleite. -Nunca me lo habas dicho -dijo. Pero su manera, de todos modos, era nerviosa. La demostracin de afecto y amistad poda haberlo convencido en otra ocasin: no ahora. -Te doy las gracias. Lo tom del brazo y lo llev hasta el grupo de sus invitados como si no hubiera querido seguir a solas con l por miedo a revelar alguna parte vedada de s misma. Haba tres hombres con sus mujeres: un senador norteamericano, demcrata, muy influyente, con una magnfica cabeza de cabellos plateados, ojos sin vida y una hermosa mujer, veinte aos ms joven que l, por lo menos, que mir a Peter como un len puede mirar a una gacela y mantuvo su mano en la de ella unos segundos ms de lo que corresponda. Haba un australiano, pesado de hombros y expandido de abdomen. Su piel estaba curtida por el sol y los ojos, rodeados de una red de arrugas, parecan mirar ms all del polvo y el resplandor del sol a horizontes lejanos. Era dueo de una cuarta parte de las reservas de uranio mundiales y de establecimientos ganaderos con una superficie que doblaba el tamao del Reino Unido. Su mujer estaba tan tostada como l y daba la mano con igual firmeza. El tercer hombre era espaol y su apellido pasaba por un sinnimo del jerez. Era un hidalgo pulido y corts, aunque haba algo fiero y moruno en sus agudos rasgos. Peter haba ledo en alguna parte que el jerez y el coac que maduraban en las bodegas de este hombre estaban valorados en ms de quinientos millones de dlares, y esto formaba tan slo una pequea parte de las inversiones de su familia. Su esposa era una taciturna belleza espaola, con una sorprendente mecha de pelo blanco que cruzaba su cabellera negra. Una vez que el grupo asimil a Peter, la conversacin enderez hacia los deportes del da. El australiano haba remolcado un gran atn negro esa maana, un pez de casi cuatrocientos kilos que

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media cuatro metros y medio desde la punta de la boca hasta la cola. El auditorio estaba muy interesado en el relato. Peter particip poco en la conversacin, pero observaba discretamente a Magda Altmann. Ella estaba muy consciente de este escrutinio, y Peter lo notaba en la forma de mover las manos y en la tensin del largo y esbelto cuerpo, aunque rea fcilmente con los otros y mir a Peter slo una o dos veces, siempre sonriendo. Pero las sombras estaban instaladas en las verdes profundidades de sus ojos. Finalmente, ella golpe las palmas. -Vengan todos. Vamos a iniciar la fiesta. Tom del brazo al senador y al australiano y baj con ellos a la playa. Peter debi enfrentar a la mujer del senador, Que apret los pechos contra su brazo y se pas la lengua por los labios, estrujndolo tanto como poda. Dos de los sirvientes polinesios estaban esperando junto a un gran montculo de arena blanca. A una seal de Magda, se lanzaron sobre el montculo con palas, dejando ver muy pronto una espesa capa de algas y hojas de pltano de las cuales emanaban columnas de fragantes y densos aromas. Debajo haba una parrilla de ramas de banano y frondas de palmeras, sobre la que estaban los manjares. Abajo haba algas y carbones encendidos. Hubo exclamaciones de deleite provocadas por los aromas del pollo, del pescado y del cerdo, mezclados con los perfumes del rbol de pan, las bananas y las especias. -Un xito! Triunfamos! -exclam Magda, muy contenta-. Si entra un poco de aire, todo se echa a perder. Se quema en menos de dos segundos! Nos quedamos con los carbones y nada ms. Mientras coman y beban, la conversacin y las risas subieron se tono, fueron menos contenidas, pero Peter se las arregl para que su vaso le durara toda la noche y esper pacientemente, sin participar de la conversacin y sin responder a los avances de la esposa del senador . Estaba esperando alguna indicacin que le permitiera hacerse una idea del momento y la direccin en que la cosa iba a llegar. No aqu, por supuesto, no en medio de esta gente. Cuando llegara, iba a ser rpido y eficiente, como todo lo que haca Califa. Y, de repente, se admir de su propia presuncin, que le haba permitido 324

venir aqu, enteramente inerme y desvalido, a presentar batalla en el terreno elegido y preparado por el enemigo. l saba que su mejor defensa era dar el primer golpe, tal vez esa misma noche, si surga la ocasin. Cuanto antes, mejor. Y en ese momento le sonri Magda desde el otro extremo de la mesa, tendida bajo las palmeras y con manjares suficientes para cincuenta comensales. Al devolverle la sonrisa, ella hizo una sea con una levsima inclinacin de la cabeza y, mientras los hombres charlaban y discutan ruidosamente, mascull una disculpa a las mujeres y se escabull rauda entre las sombras. Peter cont hasta cincuenta y la sigui. Magda esperaba sola en la playa. l vio el resplandor de la piel desnuda a la luz de la luna y avanz hacia el lugar en donde ella estaba, contemplando la superficie del mar, que el viento rizaba. Lleg por detrs y ella no dio vuelta la cabeza, pero su voz era un susurro. -Estoy tan contenta de que hayas venido, Peter. -Y yo lo estoy de que me hayas invitado a venir . Peter le acarici la nuca, detrs de las orejas. La oreja de ella tena un borde casi afilado, que l no haba notado antes, y los pelitos sueltos de la nuca eran sedosos bajo las yemas de sus dedos. Logr localizar el eje, ese frgil hueso en la base del crneo que el verdugo procura romper en la cada. Lo hubiera podido hacer apretando con el pulgar y los resultados habran sido tan efectivos como los del nudo corredizo. -Lo siento mucho por mis amigos -dijo- pero me voy a librar de ellos...con una premura bastante indecente, me temo. Levant la mano hasta el hombro y retir de la nuca la mano de Peter. l no hizo resistencia. La abri delicadamente y apret la palma contra su mejilla. -Se van maana temprano. Pierre los llevar a Papeete y entonces tendremos Les Neuf Poissons para nosotros...slo t y yo y luego, la risita gutural- ...y unas treinta personas de servicio. l entenda muy bien por qu motivo Magda haba tomado estas disposiciones. Los nicos testigos iban a ser los fieles servidores de la Grande Dame de las islas. -Ahora tenemos que reunirnos con ellos. Por desgracia, mis invitados son personas muy importantes y no puedo desatenderlos 325

ms tiempo...pero el da de maana llegar. Muy lentamente para m, Peter , pero llegar... Se volvi dentro del cerco de los brazos de Peter y lo bes de pronto, con tremenda ferocidad. l sinti los labios doloridos contra los dientes. Inmediatamente, Magda se apart y susurr, muy cerca de la oreja de l. -Pase lo que pase, Peter, entre t y yo ha habido algo muy valioso. Tal vez haya tenido contigo la experiencia ms importante de mi vida. Es algo que nunca podrn quitarme. Y se desprendi de los brazos de l con su habitual celeridad y gracia de movimientos, alejndose, ondulante, en direccin a las luces. l la sigui lentamente, desconcertado y sin saber qu habra querido decir con esas ltimas palabras. Lleg a la conclusin de que el propsito haba sido exactamente ese: confundirlo e inquietarlo. En el instante sinti, ms que oy, un movimiento detrs de l, e inmediatamente gir y se puso en guardia. El hombre que estaba a unos diez pasos detrs de l haba llegado como un leopardo, sigilosamente, desde unas lianas y trepadoras en flor junto al sendero; tan slo un instinto animal haba advertido del peligro a Peter. Su cuerpo se puso en postura de pelea, equilibrado, tenso como una flecha en el arco, dispuesto a atacar y a enfrentar un ataque. -Buenas noches, general Stride. Peter apenas logr aflojarse un poco, irguindose lentamente, sus manos abiertas y rgidas, como dos cuchillas de cortar carne igualmente mortferas -Carl! -exclam. Los guardaespaldas haban estado muy cerca, a unos pocos metros de ellos, protegiendo a su patrona, incluso en esos momentos ntimos. -Espero no haberlo alarmado -dijo el guardaespaldas. Y, aunque Peter no pudo ver la cara del hombre, percibi el torno de burla en la voz. Si haca falta alguna confirmacin completa y final, esto lo era. Solamente Califa poda necesitar un guarda que estuviera presente en sus momentos de expansin ertica. Peter supo ya, ms all de toda duda, que l o Magda Altmann, uno de los dos, iba a estar muerto al atardecer del da siguiente. 326

Antes de volver a su cabaa, Peter recorri cautelosamente, atentamente, los matorrales y espesuras que la rodeaban. No vio nada sospechoso, pero al llegar a su cuarto se encontr con la cama tendida y sus enseres de afeitar limpios y puestos en orden. La ropa usada haba sido retirada y la recin salida de las valijas estaba planchada y perfectamente acomodada, con un prolijidad de la cual l no hubiera sido capaz. Por lo tanto, no poda estar seguro de que sus otras pertenencias: no hubieran sido examinadas; lo ms probable era...Califa no iba a descuidar esta elemental precaucin. Los pasadores de puertas y ventanas eran dbiles. Probablemente no haban sido usados en aos, puesto que no haba habido serpientes en este paraso, por lo menos pasta los ltimos tiempos. De modo que coloc sillas y otros obstculos a fin de que cualquier intruso tropezara con ellos en la oscuridad; luego arrug la ropa de cama y arregl las almohadas, para dar la impresin de que haba all un cuerpo durmiendo. Retir una frazada y fue con ella al divn de la salita privada. En realidad no esperaba un intento antes de que los invitados se fueran de la isla, pero si el intento se haca, l iba a desbaratar los planes de Califa en la medida de lo posible. Durmi de a ratos, despertndose cuando la fronda de alguna palmera golpeaba el techo, o la luna proyectaba cuadros en la pared del fondo de la habitacin. Un poco antes de amanecer se sumi en un sueo profundo y sus sueos fueron extravagantes y disparatados. Slo retuvo al despertar la cara aterrada de MelissaJane y sus sofocados gritos de horror. El recuerdo suscit en l el fro apetito de venganza que haba disminuido un poco en las semanas transcurridas desde el rescate. Se sinti reafirmado, dueo de un propsito frreo una vez ms, decidido a resistir la seduccin enervante y fatal de Califa. Se despert en la luz nacarada que antecede al alba y baj a la playa. Se alej nadando un kilmetro y medio y debi realizar un gran esfuerzo para volver, braceando contra la corriente, pero al salir del agua se senta entonado, fuerte, y alerta como no lo haba estado desde semanas atrs. "Muy bien", pens con encono. "Que venga. Estoy tan dispuesto ahora como nunca lo he estado." 327

Hubo un desayuno de despedida para los invitados sobre las blancas arenas de la playa, que haban quedado tersas y limpias por obra de la marea nocturna. Champagne rosado Laurent Perrier y fresas de invernadero tradas en avin desde Auckland, Nueva Zelanda. Magda Altmann tena puestos unos pantaloncitos verdes cortos que dejaban ver sus piernas largas y torneadas y un pauelito del mismo color sobre sus pechos. Pero el vientre, los hombros y la espalda estaban desnudos. Era el cuerpo de un atleta entrenado, pero dibujado por un gran artista. A Peter le pareci anormalmente alegre: su excitacin era un poco forzada, y la risita gutural pareca demasiado lista y con un cierto fondo agrio. Uno tena la impresin de que haba tomado una decisin difcil y se estaba dando valor para llevarla a cabo. Peter pens que los dos eran como pugilistas que se han entrenado intensamente para la inminente confrontacin, boxeadores en el momento del pesaje. Despus del desayuno fueron en carritos elctricos, formando caravana, al aeropuerto. El senador, achispado por el champagne rosado y humedecido por el creciente calor, se despidi de Magda en forma demasiado efusiva, pero ella esquiv hbilmente las manos y lo desvi diestramente hacia el Tri-Islander junto con los otros pasajeros. Pierre, el piloto de Magda, estaba al fin de la pista y se ocupaba de poner en marcha los tres motores. Luego dej que adquirieran mpetu y, en cuanto estuvieron listos, hizo girar a la mquina y la puso en posicin de arranque. La desgarbada avioneta vol por encima de las palmeras y Magda se volvi hacia Peter con una expresin de deleite. -Apenas dorm anoche -dijo, besndolo. -Yo tampoco dorm -contest Peter, y luego aadi- por las mismas razones, me temo. -He proyectado un da especial para nosotros dos solos sigui diciendo Magda- y no quiero perder ni un solo minuto. El piloto haba amarrado el Chris-craft de quince metros al fin del muelle.. Era un hermoso barco, de lneas bajas y alargadas que le conferan un aspecto de raudo navo espacial, incluso cuando estaba amarrado; era evidente que estaba muy bien cuidado. La 328

pintura se vea impecable y los avos metlicos brillaban como espejos. El piloto pareci muy contento cuando Magda lo felicit con una sonrisa y una palabra. -Los tanques estn llenos, baronne. Las botellas de oxgeno estn cargadas y las caas de pescar aparejadas. Los esques acuticos estn en las cajas y el cocinero mismo vino a inspeccionar el refrigerador. Sin embargo, su amplia sonrisa se desvaneci cuando Magda le dijo que pensaba navegar sola. -No tiene usted confianza en m? -pregunt ella, riendo. -Oh, por supuesto, baronne... Pero no pudo ocultar su decepcin por haber tenido que abandonar la tarea, pese a dejarla en manos de un capitn tan distinguido. El piloto mismo se ocup de las amarras, mientras daba consejos de ltimo momento a medida que la distancia aumentaba entre el muelle y el barco. -Ne vous inqutez pas! -le grit Magda, pero el piloto hizo un gesto de resignacin, de pie en el muelle, cuando ella fue encendiendo los motores y el Chris-craft arranc, dando la impresin de que se despegaba de la superficie del agua. La estela que se formaba era profunda, recta y limpia en las cristalinas aguas, un tributo al diseo del casco, y se curv graciosamente detrs de ellos cuando Magda dobl entre los marcadores del canal que sealaban el pasaje a la escollera y el mar abierto. -Adnde vamos? -Hay un viejo portaaviones japons que se hundi aqu a unos treinta metros de profundidad, ms all de la escollera. La aviacin norteamericana lo bombarde en el cuarenta y cuatro. Es un lugar magnfico para deportes submarinos. Iremos primero all... Cmo?, se pregunt Peter. Tal vez una de las botellas de oxgeno haba sido llenada parcialmente con monxido de carbono. Era muy sencillo. Se poda hacer con la manguera de un generador Diesel. Bastaba hacer pasar los gases residuales por un filtro de carbn para quitar el gusto y el olor de los hidrocarburos no consumidos y el monxido de carbono que quedaba no era identificable. Se llenaba la botella a una presin de treinta atmsferas y se pona arriba aire limpio a una presin de ciento diez 329

atmsferas. El proceso era rpido, pero no tan rpido como para alarmar a la vctima. Provocaba un sueo suave y largo. Cuando la vctima perda la boquilla, las botellas ya estaban libres de todo rastro de gas. Era una buena manera de hacerlo. -Despus podemos bajar en la Ile des Oiseaux. Desde que Aaron prohibi a los isleos que robaran los huevos para comrselos, tenemos una de las colonias de pjaros ms nutridas del Ocano Pacfico... Tal vez una flecha de pistola. Algo directo y efectivo. A corta distancia, digamos a sesenta centmetros, e incluso bajo el agua, la flecha poda atravesar un torso humano: entraba por los omplatos y sala por el esternn. -...despus podemos hacer esqu acutico... Con un esquiador desprevenido en el agua, que espera que lo remolquen...hay algo ms efectivo que poner en funcionamiento esos diesels poderosos y llevarse a la vctima por delante? Si el casco no lo aplasta, las hlices gemelas que giran a quinientas revoluciones por minuto lo pueden cortar en rebanadas, tan limpiamente como un pan integral dentro de su envoltorio de papel. Peter estaba interesado en el juego de las adivinanzas. Lleg a lamentar el hecho de que nunca podra saber cules haban sido las invenciones de Magda, y mir hacia atrs desde el punto en que estaban, uno junto al otro, en el elevado puente de la lancha. La isla principal ya estaba a medias sumergida en las aguas y se encontraban lejos de la visin de cualquier persona que no estuviera provista de unos gemelos poderosos. A su lado, Magda tir de la cinta que le sostena el pelo y dej caer su negra cabellera, que el viento agit detrs. -Hagamos esto siempre -grit por encima del viento y el ruido de los motores. -Vendido a la dama de la espalda bonita! -le grit Peter. Y recapacit, haciendo un esfuerzo. Magda era uno de los tiradores ms expertos y bien entrenados que conoca. No deba dejarse embriagar por las risas y la belleza de esa mujer...no deba permitirle que diera el primer golpe. Haba muy pocas probabilidades de sobrevivir al primer golpe de Magda Altmann.

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Mir a tierra.. A partir de ahora, en cualquier segundo, pens, y se desplaz un poco para mirar a un lado, ponindose algo detrs de ella, pero siempre dentro de su campo de visin; ella tambin se desplaz levemente en su direccin, siempre sonriendo. -Cuando la marea est a esta altura, siempre hay casabes en el canal. Le promet al cocinero que le iba a llevar un par, bien frescos -dijo-. Por favor, chri, quieres bajar y traer dos caas? Los seuelos de pluma estn en el armario de estribor, al frente. -Bien -contest l. -Voy a disminuir la marcha cuando doblemos en el canal. Echa entonces los anzuelos. -D'accord -y luego, cediendo a un impulso- pero bsame antes. Magda levant la cara hacia l y l se pregunt por qu motivo habra dicho aquello. No era para despedirse de ella. De esto estaba seguro. Haba sido para aplacarla esos pocos segundos. Y, sin embargo, cuando sus labios se unieron, l tuvo una punzada de remordimiento- que haba estado conteniendo por mucho tiempo- y cuando la boca se abri lenta y hmeda contra la de l, sinti que el corazn se le rompa. Por un momento pens que iba a morirse antes de poder hacerlo, mientras una oscura oleada de desesperacin se iba apoderando de l. Puso una mano en el hombro de ella y la fue subiendo hasta la nuca. El cuerpo de Magda se apret contra el suyo. l la acarici suavemente, tanteando para encontrar el lugar, poniendo el pulgar y el ndice en posicin. Pas un segundo, otro segundo, y ella retrocedi un poco. -Eh, oye! -susurr-. Termina con eso antes de que nos incrustemos en la escollera! No lo haba podido hacer a mano limpia. Sencillamente no lo poda hacer as...pero tena que hacerlo rpidamente, muy rpidamente. Cada minuto de demora lo expona ms y ms a un peligro mortal. -Vete! -orden ella, dndole un golpe juguetn en el pecho-. Tenemos tiempo para eso despus. Todo el tiempo del mundo. Gocemos de esto, gocemos cada instante. No haba podido hacerlo y se apart. Fue tan slo al bajar la escalera de acero hacia la cabina del Chris-craft que se le ocurri de repente que durante los segundos que haba durado el ltimo beso 331

los dedos de la mano derecha de Magda se haban colocado amorosamente bajo su barbilla. Hubiera podido aplastarle la laringe, paralizarlo hundiendo el pulgar en la vulnerable nuez de Adn a la primera presin ofensiva del pulgar y el ndice. Al tocar el suelo del puente con sus pies, se le ocurri otra idea. La otra mano de Magda haba estado puesta en su cintura, le haba acariciado el cuerpo bajo las costillas.. Esa mano hubiera podido subir y hundirse en el plexo solar: sus instintos debieron haberle advertido. Magda haba estado preparada para el golpe, ms preparada que l: dentro del cerco de los brazos de Peter, dentro de sus defensas, al acecho...y tuvo un breve escalofro, bajo la clida luz del sol de la maana, al comprender hasta qu punto haba estado cerca de la muerte. Y esta conciencia se convirti instantneamente en algo distinto, que baj por su columna vertebral como agua helada: el miedo. No era el miedo paralizante del cobarde, sino un temor que lo excitaba y lo robusteca. La prxima vez no iba a vacilar: no poda vacilar. Instintivamente cumpla con las instrucciones de Magda mientras su mente galopaba para abarcar el problema. Levant la tapa del armario. En el interior estaban distribuidos aparejos de pesca, carreteles de cobre y de acero inoxidable en cincuenta tamaos distintos, plomadas para toda clase de aguas y fondos, seuelos de plstico y plumas, de esmalte y metal brillante, anzuelos para peces gigantescos o pequeos y, en un compartimiento aparte, un gran cuchillo de pescador. Era un Ninja de cincuenta dlares, con empuadura moldeada. La hoja era de acero, de dieciocho centmetros de largo y ocho de ancho, y se ahusaba hasta una fina punta de navaja. Era un arma feroz, capaz de cortar un tronco de roble, como afirmaban los fabricantes. -Sin duda iba a entrar en la carne humana, atravesando los huesos, como si se tratara de queso blando. Se balance elegantemente en el puo de Peter cuando ste hizo un intento de probarlo. La hoja silb en el aire y, cuando Peter quiso rozar el filo con cierta premura, lo cort dejando una fina lnea de sangre en la yema del pulgar.

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Se quit las zapatillas para que la suela de goma no rechinara sobre la cubierta. Ahora tena puestas tan slo una remera de algodn y una malla de bao. Suelto y cmodo para la accin. Subi los tres primeros travesaos de la escalera con pies desnudos y silenciosos. Levant la mirada por encima del nivel del puente. Magda Altmann estaba al timn, enderezando el barco hacia la embocadura del canal, mirando por delante y muy concentrada. Los cabellos flotaban al viento, revoloteando y formando refulgentes guedejas. Peter poda verle la espalda desnuda, la profunda depresin antes del nacimiento de las nalgas y la cresta de msculos firmes v suaves a cada lado. Una pierna del pantaloncito se haba subido un poco y dejaba ver una franja de nalga blanca y redonda; las piernas eran largas y flexibles, como de bailarina, cuando se balanceaba sobre sus angostos pies, ponindose en puntas para mirar por encima de la proa. Peter haba estado ausente diez segundos, no ms, y ella ya estaba completamente desprevenida, sin cuidado. Peter no cometi dos veces el mismo error: subi de un solo salto el resto de la escalera, puesto que el estruendo de los motores cubra cualquier otro ruido. Con un cuchillo no hay que correr el riesgo de encontrarse con algn hueso, si se nos da la eleccin del punto. Peter eligi la parte baja de la espalda, al nivel de los riones, donde no hay huesos que protejan la cavidad del cuerpo. Es esencial hundir la hoja con toda la fuerza posible: esto disminuye la posibilidad de desviacin al encontrar un hueso y aumenta el efecto paralizador del impacto. Peter se prepar para golpear con todo su peso y toda su fuerza. La parlisis es total si la hoja se tuerce media vuelta en el instante en que penetra hasta la empuadura. Los msculos del antebrazo de Peter estaban tensos en anticipacin del momento en que iba a torcer cruelmente la hoja dentro de la carne, cuadruplicando la lesin. La pulida superficie de acero inoxidable donde estaban los controles reflejaba una imagen deformada, como la de los espejos 333

de los parques de diversiones. Tan slo en el momento en que Peter ya estaba enteramente decidido, cuando ya iba a lanzarse con todo su peso para dar el golpe mortal, advirti de repente, en un instante de nusea, que ella lo estaba observando en el acero pulido; le haba estado siguiendo los movimientos desde que l haba llegado al ltimo travesao de la escalera. La superficie combada del acero deformaba la cara de ella, que pareca hecha de dos enormes ojos. Esto lo distrajo una fraccin de segundo, antes de que la punta del cuchillo entrara en la carne. No la vio moverse. Sinti un dolor atroz, enceguecedor, en el costado y el brazo derechos, a partir del punto en que la clavcula se junta con el antebrazo, y al mismo tiempo algo lo golpe en la parte interna del brazo, un poco debajo del codo. El cuchillo pas desviado a unos tres centmetros de la cadera de Magda, la punta de la hoja choc ruidosamente contra el acero, haciendo en el metal una marca profunda y reluciente. Los dedos doloridos de Peter no haban podido sostener bien el mango y el arma se le escap de la mano, resonando como una copa de cristal al golpear la baranda de acero y rebotar en el puente, cayendo al piso de abajo. Se dio cuenta de que ella haba golpeado sin darse vuelta, contando tan slo con el reflejo del panel de control para apuntar precisamente al punto de presin de su hombro. Ahora el dolor lo haba vulnerado, y la reaccin natural fue tocar el punto dolorido. En vez de hacer esto, por algn instinto reflejo de supervivencia, levant la mano izquierda para proteger un lado del cuello, y el golpe siguiente, aunque lanzado desde atrs, le lleg como si proviniera de un bate de bisbol blandido con mucha fuerza. Apenas pudo verlo: lleg tan brutal y rpidamente que slo hubo una confusin de movimientos en su campo visual, como el aleteo de un pjaro, antes de que la tremenda fuerza del golpe aplastara el msculo de su antebrazo. En caso de haber dado en el cuello, adonde haba sido destinado, el golpe lo habra matado instantneamente; en vez de tener ese efecto, paraliz su otro hombro. Entonces Magda se volvi y se lanz contra l, enfrentando su fuerza bruta con una combinacin de velocidad y coordinacin.

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l saba que era menester mantenerla cerca, sofocarla con su peso, su tamao y su fuerza. Quiso asirla con los dedos entumecidos de la mano con que haba maniobrado el cuchillo; por un momento la sujet, pero luego ella se libr. Peter haba arrancado la frgil tira de tela elstica que le cubra los pechos, pero ella gir y se puso fuera del alcance del otro brazo de l, que intent desesperadamente arrojarla al piso. Peter vio que la cara de ella estaba muy blanca por efectos de la cantidad excesiva de adrenalina que le circulaba por las venas. Los labios estaban tensos en una mueca fija de concentracin y los dientes parecan tan afilados tomo los de un leopardo cado en una trampa. Y lo cierto es que ella luchaba como un leopardo, atacaba con una ferocidad que no daba tregua, con total falta de miedo. Ya no era humana: estaba enteramente entregada a aniquilarlo. Los largos cabellos revoloteaban en torno a Peter y, en un momento, se le metieron en los ojos, enceguecindolo y haciendo que perdiera el equilibrio. Magda retroceda y esquivaba los golpes como una mangosta con una cobra: cada movimiento se transformaba en el siguiente; los pechos se agitaban con cada golpe que ella lanzaba. Con un resoplido de incredulidad, Peter comprendi que Magda le estaba ganando. Hasta el momento haba logrado apenas sobrevivir a cada golpe que reciba en los hombros y en los brazos; los pies descalzos de ella le golpeaban los muslos y el bajo vientre, una y otra vez las rodillas buscaban la ingle y lo golpeaban en los huesos de la pelvis. Sinti que sus fuerzas se estaban disipando, que sus reacciones se volvan un poco pesadas, ms lentas. Haba enfrentando el ataque de Magda con suerte y con instinto, pero en cualquier momento ella iba a lanzarse sobre l y a derribarlo, pues no se detena, sino que lo golpeaba con manos y pies, impidindole recuperar el equilibrio. Y l no haba logrado herirla todava, no la haba tocado siquiera con uno de sus contragolpes. De todos modos, no tena sensibilidad ni en las manos ni en los dedos. Necesitaba distancia, necesitaba un arma, y record con desesperacin el cuchillo que haba cado al piso de abajo, detrs de l.

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Tom distancia para enfrentar el siguiente ataque y golpe la baranda del puente con la parte baja de la espalda; en ese mismo instante otro golpe de ella -dirigido a la garganta- le roz el brazo y le golpe la nariz. Inmediatamente sus ojos se inundaron de lgrimas y sinti la sangre salada en el labio superior y en la garganta; se dobl rpidamente y, en el mismo movimiento, se ech hacia atrs, como un nadador que se zambulle haciendo una pirueta desde un trampoln a tres metros de altura. La baranda de atrs lo ayud a girar en el aire, como haba calculado. Aterriz como un gato, a cuatro patas, sobre la cubierta inferior, tres metros por debajo del puente, flexionando las rodillas para atenuar la conmocin y echando lgrimas por los ojos, frotndose los brazos para lograr el retorno de la sangre y la sensibilidad. Al agazaparse, vio el cuchillo, que haba resbalado por el suelo hasta los imbornales de popa. Fue en su busca. El salto de l tom a Magda por sorpresa. Ella se haba preparado para dar el golpe final y decisivo en la nuca, pero rod hacia la parte alta de la escalera y reuni fuerzas mientras debajo de ella Peter se apoderaba del gran cuchillo de pescador. Ella se tir sobre l, cayendo de tres metros de pie, y la planta de los pies lo golpe. El mpetu del cuerpo que caa fue aumentado por la patada que le dio en el momento de aterrizar. Le pate la espalda, lanzndolo hacia adelante, de tal modo que la cabeza golpe contra un mamparo y todo fue oscuro a su alrededor. Sinti que los sentidos lo abandonaban y necesit toda su resolucin para rodar y levantar las rodillas hacia el pecho a fin de protegerse contra el prximo golpe mortal. Lo recibi en las canillas y, una vez ms, se lanz tras el cuchillo. Sinti los dedos hinchados y torpes sobre la spera superficie de la empuadura y, en cuanto se tocaron, desdobl su cuerpo como un resorte de acero y golpe con los dos pies juntos, ciegamente, con total desesperacin. Fue el primer golpe serio que lleg a destino y logr darlo en el momento en que ella se preparaba a su prximo ataque. Con los dos pies, embisti contra el estmago bajo las costillas. Si la carne hubiera sido blanda y sin resistencia, todo habra terminado all; pero Magda logr aguantar el impacto con sus msculos duros y tensos, aunque fue arrojada hacia atrs sobre el suelo, resoplando 336

desde muy adentro, el largo y esbelto cuerpo doblndose en una convulsin dolorosa. Peter comprendi que sta era la nica posibilidad que tena, la nica que iba a tener, pues senta su cuerpo lacerado por los dolores y apenas pudo arrastrarse sobre el codo; su visin se nubl, empaada por la sangre, el sudor y las lgrimas. No supo cmo lo haba hecho. Tal vez fue un supremo acto de voluntad. Pero volvi a ponerse de pie con el cuchillo en la mano, extendiendo instintivamente la hoja detrs de su muslo derecho, para protegerla hasta el momento en que fuera a ser usada, agachndose al avanzar, levantando el brazo izquierdo como un escudo, consciente de que ahora deba terminar en seguida, de que no poda prolongar ms la situacin. ste era su ultimo esfuerzo. Pero ella tambin tena un arma. Desplazndose rpidamente, al punto que todo ocurri antes de que pudiera atravesar la mitad de la cubierta, haba logrado destrabar la abrazadera del bichero que estaba junto a la entrada de la cabina. El bichero era un grueso palo barnizado de cerca de dos metros y medio de largo, con una cabeza de bronce, ornamentada pero temible. Magda cort el aire con el palo, amenazndolo para contenerlo mientras llenaba de aire sus pulmones vacos. Se recobraba rpidamente, mucho ms rpidamente que Peter. l pudo ver la lucecita del deleite de matar, que apuntaba en los ojos. Se dio cuenta de que no poda seguir mucho tiempo as. Deba arriesgar el todo por el todo en un ltimo esfuerzo. Lanz el cuchillo, apuntando a la cabeza. Pero los cuchillos Ninja no estn hechos para ser usados como proyectiles. Se desvi de la lnea de vuelo y oblig a Magda a levantar el bichero para apartarlo. ste era el movimiento divergente que l haba estado buscando. Peter utiliz el impulso del lanzamiento para echarse por debajo del bichero que Magda haba levantado, y la golpe con el hombro, cuando ella an tena los brazos levantados. Los dos rodaron hasta el mamparo de la cabina, y Peter maniobr desesperadamente en busca de un apoyo. Lo encontr en el espeso y brillante pelo de ella del que se aferr. Magda se debati como un animal moribundo, con fuerza, furia y valor, que nadie hubiera podido creer posibles. Pero ahora, 337

finalmente, l pudo utilizar su peso y su fuerza mayores contra los de ella. La aplast contra su pecho, aprisionndole un brazo entre los dos cuerpos, y logr empujarle la cabeza hacia atrs en un ngulo imposible, dejando expuesta la larga y tersa curva de la garganta. Luego, apret con sus muslos los de ella, de tal modo que aquellos pies y piernas letales no pudieron alcanzarlo y los dos cayeron ruidosamente sobre la cubierta. Con un increble esfuerzo, ella logr moverse en tal forma que, cuando aterrizaron, estaba encima de l, pero Peter junt toda la fuerza que le quedaba en los hombros, rod y qued encima de ella. Quedaron trenzados, uno contra el otro, en una grotesca parodia del acto amoroso. Tan slo el palo del bichero estaba entre ellos. Peter retorci con fuerza la mata de pelo que tena en la mano izquierda, llevando la cabeza de ella contra el suelo, de tal modo que los ojos de los dos estuvieron separados tan slo por unos quince centmetros y la sangre que le manaba de la nariz y la boca cay sobre la cara de Magda. Ninguno de los dos haba pronunciado una palabra: el nico sonido era el silbido y el jadeo, el chasquido de un golpe cuando daba en el blanco o el resoplido involuntario de dolor al recibirlo. Se miraron el uno al otro y, en ese instante, ninguno de los dos era un ser humano: eran dos animales en una lucha a muerte y Peter se desplaz rpidamente, a fin de que el palo del bichero cayera sobre la garganta indefensa de Magda. Ella no haba esperado esto y baj la barbilla demasiado tarde. . Peter saba que no poda soltar la mano con que la tena aferrada del pelo, ni el brazo que le rodeaba el cuerpo, ni los muslos con que le sujetaba las piernas. Poda sentir la firma tensin de todo el cuerpo de Magda, y deba usar toda su fuerza para contenerla. Si aflojaba su presin en lo ms mnimo, ella poda escabullirse y l no iba a tener suficientes fuerzas para continuar. Con el codo de la mano que la tena sujeta del pelo empez a hacer presin sobre el palo, que se fue hundiendo en la garganta de Magda. Ella supo que todo haba terminado. Pero sigui luchando. A medida que ella se debilitaba, Peter lograba poner ms y ms peso 338

sobre el palo. La sangre fue inundando lentamente la cara de Magda, convirtindola en una ciruela oscura. Los labios temblaban a cada estertor doloroso y un poco de saliva espumosa se form en las comisuras de la boca y baj por las mejillas. Verla morir era lo ms horrible que a Peter le haba tocado vivir. Se desplaz cautelosamente, disponindose a emplear el poco de presin que faltaba para que el pesado palo bajara an ms y le aplastara la garganta. Ella reconoci el momento en la mirada que encontr en sus ojos. Y habl por primera vez. Era una especie de croar de rana lo que sali de sus labios hinchados y jadeantes. -Me advirtieron. l crey haber odo mal y retuvo el esfuerzo final que habra de poner trmino a la ltima chispa de vida. -No pude creerlo. -Era un murmullo muy tenue, apenas inteligible. -No de ti. Luego la ltima resistencia la abandon. El cuerpo se dej ir. Era la total aceptacin de la muerte. La orgullosa luz verde se apag en sus ojos, fue reemplazada por una tristeza tan densa que pareca reconocer la ltima traicin de toda bondad, de toda confianza. Peter no pudo forzarse a dar el ltimo envin que deba poner fin a todo. Rod a un lado y tir el grueso palo por el suelo. Solloz al gatear por el suelo, de espaldas a ella, sabiendo que todava estaba viva y que, por lo tanto, segua siendo tan peligrosa como siempre lo haba sido...pero ya no le importaba. Haba ido tan lejos como se poda ir. Ya no le importaba que ella lo matara: algo en l pareca recibir de buen grado esa perspectiva de liberacin. Alcanz la baranda y trat de ponerse de pie, esperando en cualquier momento el golpe mortal en la nuca, cuando ella contraatacara. El golpe no lleg y l se las arregl para arrodillarse, pero todo el cuerpo temblaba con tanta violencia que los dientes entrechocaban y cada tendn y msculo, violentado y lastimado, gritaba por una tregua. Que me mate, pens, no importa. Ya nada importa ahora".

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Apoyndose a medias se volvi lentamente y su visin se oscureci: vio manchas oscuras y estrellitas mviles de fuegos rojos y blancos. A travs de la confusin de sus sentidos agotados, vio que ella se arrodillaba en el centro del compartimiento y lo miraba. El torso desnudo estaba salpicado y sucio de sangre y la piel tersa y tostada brillaba con el sudor de la cercana muerte. La cara estaba hinchada e inflamada, envuelta en una maraa de cabellos ensangrentados y en desorden. Una lastimadura lvida e inflamada le cruzaba la garganta donde el bichero haba presionado y, al esforzarse por respirar, sus pechos pequeos y firmes se levantaban y bajaban siguiendo el jadeo penoso del trax. Los dos se miraron, ms all de las palabras, prximos a las fronteras mismas de su existencias. Magda mene la cabeza, en un aparente intento de negar aquel horror, y finalmente trat de hablar, pero ningn sonido sali de sus labios. Los moj con la lengua y se llev una mano a la garganta, como si quisiera aliviar el dolor que senta. Intent hablar una vez ms. Y ahora s logr formular una sola pregunta: "Por qu?" Pas un minuto entero antes de que l pudiera contestar. Tambin su garganta pareca estar cerrada, apretada como una vieja herida cicatrizada. Estaba consciente de haber faltado a su deber y, sin embargo, no poda odiarse por eso. Form las palabras en su mente, como se hace cuando uno trata de hablar un idioma extranjero, y cuando habl su voz era la de un extrao, quebrada y cargada con la conciencia del fracaso. -No pude hacerlo -dijo. Ella mene de nuevo la cabeza y trat de hacer otra pregunta, pero no pudo articularla. Slo logr preguntar nuevamente: -Por qu? Peter no le contest. Ella lo mir y, lentamente, sus ojos se fueron llenando de lgrimas, que bajaron hasta la barbilla, como el roco sobre una hoja de parra. Lentamente Magda se arrastr hasta la cubierta y, durante unos segundos, l no tuvo bastante fuerza para seguirla; luego avanz tambaleando y cay de rodillas a su lado; levant el cuerpo 340

de ella con sus brazos, aterrado de repente ante la idea de haber logrado finalmente su propsito, y que ella estuviera muerta. Su alivio se elev por encima del dolor de su cuerpo magullado al notar el jadeo, las bocanadas de aire que salan speramente de la garganta lastimada. Y, cuando la cabeza cay sobre su hombro, se dio cuenta de que unas gruesas lgrimas seguan saliendo de sus ojos cerrados. Empez a acunarla en sus brazos, como si fuera una nia, un gesto totalmente intil. Y tan slo entonces las palabras de ella adquirieron gradualmente un sentido. "Me haban advertido", haba dicho. "No pude creerlo". "No lo hubiera credo de ti". Comprendi que, si ella no hubiera hablado, l habra continuado con su tarea. La habra matado, habra levantado el cuerpo y lo habra tirado ms all de los doscientos metros de costa... pero las palabras, si bien no tenan sentido an, haban tocado algn recinto profundo de su alma. Magda se movi contra el pecho de l y dijo algo que son como su nombre. Esto lo llam a la realidad. La gran lancha segua rugiendo ciegamente a travs de los canales y los escollos del pasaje. La deposit cuidadosamente en cubierta y subi la escalera que llevaba al puente de comando. Aquella atroz lucha haba tomado menos de un minuto, desde el instante en que l haba atacado con el cuchillo hasta que ella haba cado a sus pies. El manejo de la lancha haba sido pasado al piloto automtico y la embarcacin avanzaba recta por el canal, en direccin al mar abierto. Esto confirm la idea de Peter: Magda estaba preparada para el ataque. Haba estado fingiendo que se concentraba en el manejo de la lancha, incitndolo a atacarla, mientras el aparato funcionaba con el piloto automtico, lo cual le permita a ella vigilarlo y devolver el posible golpe. Nada de esto tena sentido, todava no lo tena. Lo nico que l saba era que sus clculos fallaban en algn punto. Levant la palanca del manejo automtico y dej en descanso los dos frenos antes de soltar el acelerador principal. Los motores gorgotearon y la lancha gir suavemente, se puso en la direccin del viento y tom hacia el ocano abierto. 341

Peter ech una mirada por encima de la popa. Las islas no eran nada ms que una nubecita oscura y baja en el horizonte. Volvi a descender por la escala. Magda haba logrado incorporarse y estaba a medias sentada, pero se retrajo en el momento en que l se acerc y, por primera vez, Peter vio miedo en sus ojos, como una sombra. -No hay nada que temer le-dijo, con una voz todava spera. El miedo de Magda lo hiri profundamente. No quera que volviera a tenerle miedo. Nunca. La tom entre sus brazos y sinti la rigidez y la reticencia del cuerpo de ella, como el de un gato atrapado contra su voluntad y sin fuerzas para resistir. -No hay nada que temer -repiti torpemente. Y la llev, cargada en brazos, hasta el saln de la lancha. Senta su propio cuerpo magullado, como si le hubieran roto los huesos, pero trataba el cuerpo de Magda con tanta delicadeza que la resistencia se fue atenuando y empez a apretarse contra l. La coloc en un divn acolchado de cuero, pero, cuando se enderezaba, ella le ech un brazo al cuello, retenindolo. -Puse ah el cuchillo -susurr con voz hueca-. Fue una prueba. -Djame que vaya a buscar el botiqun -dijo l, tratando de soltarse. -No. -Ella mene la cabeza e hizo una mueca, al sentir la garganta dolorida. -No te vayas, Peter. Qudate conmigo. Tengo tanto miedo. Te iba a matar si agarrabas el cuchillo. Casi lo hice. Oh, Peter! En qu estamos? Nos hemos vuelto locos? Se aferraba desesperadamente a l. Peter se ech de rodillas y se agach sobre ella. -S -contest. apretndola contra su pecho-. S, debemos de estar locos. No me entiendo a m mismo. Ya no entiendo nada. -Por qu agarraste el cuchillo, Peter? Por favor...debes decrmelo. No me mientas. Dime la verdad. Tengo que saber el porqu. -Por Melissa- Jane ...por lo que ordenaste que le hicieran... Sinti que el cuerpo de Magda se sacuda, como si la hubiera golpeado de nuevo. Trat de hablar, pero la voz fue tan slo un graznido de desesperacin. Peter prosigui con su explicacin.

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-Cuando descubr que eras Califa...no me qued otra alternativa. Tena que matarte. Ella hizo un esfuerzo, al parecer, por decir algo, pero cuando habl la voz era un cuchicheo cascado y roto. -Por qu te detuviste, Peter? -Porque -y en ese instante supo la razn- ...porque de pronto me di cuenta de que te quera...Y nada ms importaba. Ella suspir hondamente y qued en silencio. -Sigues creyendo que soy Califa? -pregunt al fin. -No lo s. Ya no s nada...Salvo que te quiero. Es lo nico que importa. -Qu nos ha pasado, Peter -pregunt ella en voz baja-...Dios mo! ...qu nos ha pasado? -Eres Califa, Magda? -Peter! Fuiste t quien trato de matarme. Tengo la prueba del cuchillo. T eres Califa. Siguiendo las instrucciones de Magda, Peter hizo pasar la lancha por el angosto pasaje abierto en la escollera de coral que rodeaba a la Ile des Oiseaux, mientras los pjaros marinos revoloteaban alrededor de ellos, formando una nube de aleteos.. Ancl a cinco brazas en el protegido sotavento y luego llam por radio a la isla principal. Habl con el primer piloto. -La baronesa ha decidido dormir a bordo esta noche -dijo-. No se preocupe usted por nosotros. Cuando volvi al saln, Magda ya estaba bastante recobrada como para sentarse en la cama. Se haba puesto una camisola de tela de toalla, que estaba en el armario de a bordo, y se haba atado una toalla limpia en el cuello para tapar la lastimadura reciente, que le estaba manchando la piel como el jugo de una ciruela demasiado madura. Peter encontr el botiqun en una, repisa de los baos. Ella protest cuando l vino con dos tabletas de Temprapain, para el dolor, y cuatro de Brufin, para las magulladuras de la garganta y el cuerpo. -Tmalas! -orden, tendindole un vaso de agua.

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Luego desat cuidadosamente la toalla que ella se haba atado a la garganta y frot con suavidad un ungento sobre las partes heridas. -Ya me siento mejor -susurr Magda, que a esta altura no tena casi voz. -Veamos cmo est ese estmago. La hizo acostar de espaldas en el largo divn y corri el cierre del vestido de tela esponjosa hasta la cintura. El moretn de la patada de l se haba extendido desde debajo de los pechos hasta el pequeo y escultural ombligo que se abra en el vientre chato y firme. Peter volvi a frotar suavemente la piel con el ungento y ella suspir y ronrone de satisfaccin. Cuando Peter termin, Magda pudo arrastrarse, doblndose y con bastante dolor, hasta los baos. All se encerr durante quince minutos mientras Peter se ocupaba de sus propias heridas. Cuando sali del cuarto de bao se haba lavado la cara y se haba peinado. l sirvi whisky en dos vasos de forma antigua, hasta la mitad, y le pas uno a ella cuando se dejaba caer a su lado, en el divn. -Bebe esto. Es para tu garganta -orden. Ella bebi, y sopl al sentir que el alcohol le quemaba la garganta y dej el vaso aun lado. -Y t, Peter? -pregunt, preocupada de repente-. Cmo te sientes? -Slo hay una cosa que no anda bien -dijo-. Me atormenta la idea que ests realmente furiosa conmigo. Le sonri y ella quiso rer, pero se ator con el dolor y termin aferrndose a l. -Cundo podremos hablar? -le pregunt con voz solcitaTenemos que hablar de esto. -S, ya s. Pero todava no, Peter. Sigamos as un rato. l se sorprendi de la sensacin de amparo que tena al abrazarla. El cuerpo tibio de mujer pegado contra el suyo pareca aliviar el dolor de su cuerpo y de su mente. Le acarici el pelo, mientras ella se acurrucaba contra l. -Me dijiste que me queras -murmur Magda finalmente, dando a la frase un tono interrogativo. Buscaba una confirmacin, como siempre ocurre a los amantes.

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-S. Te quiero. Creo que siempre lo supe. Pero cuando supe que eras Califa, tuve que ocultrmelo a m mismo. Fue slo al final que deb admitirlo. -Me alegro -dijo ella sencillamente- ...porque...sabes? Yo tambin te quiero. Cre que nunca iba a poder amar. Haba decidido que era imposible. Hasta que te encontr. Entonces me dijeron que queras matarme, que eras Califa. Cre que me iba a morir. Haberte encontrado y luego perderte! Fue demasiado cruel, Peter. Tena que darte la oportunidad de que me probaras que no era cierto. -No hables -orden l-. Qudate tranquila y escucha. Mi voz no est afectada, de tal modo que yo hablar primero. Te dir lo que ha pasado y cmo llegu a saber que t eras Califa. Y Peter le cont todo, apretndola contra l y hablando tranquila y continuamente. Los nicos ruidos que se oan eran el chapoteo de las olitas contra el casco y el rumor apagado del aparato de aire acondicionado. -Ahora ya sabes todo, hasta el da en que secuestraron a Melissa-Jane, todo. Te lo he contado todo, sin reservas y sin mentiras se interrumpi, y continu contando con detalles el rescate de Melissa-Jane. -... Creo que algo debe de haber estallado en mi cerebro durante esos das. Estaba dispuesto a creer cualquier cosa, a intentar cualquier cosa para recobrarla. Me despertaba en medio de la noche, iba al cuarto de bao y vomitaba cuando vea la imagen de su mano en un recipiente de vidrio. Le cont cmo haba proyectado matar a Kingston Parker para cumplir con las exigencias de Califa, la forma en que pensaba hacerlo, los detalles del cmo y el dnde. Ella, pegada a l, tuvo un estremecimiento. -El poder de corromper hasta los mejores -susurr. -No hables -dijo l. y le cont acerca de la casual delacin que les haba permitido localizar The Old Manse en Laragh. -Cuando vi a mi hija en ese estado, perd la poca razn que me quedaba. Cuando la tom en brazos y sent el calor de la fiebre y la o gritar de terror...habra matado -se interrumpi y guard silencio hasta que ella protest con un jadeo y l se dio cuenta que le estaba apretando el antebrazo, que sus dedos se haban hundido en la carne al evocar estas imgenes. 345

-Perdn -dijo, aflojando la presin y levantando la mano para acariciarle la cara-. Entonces me hablaron de ti... -Quines? -murmur ella. -El comando de Atlas. -Parker? -S. y Colin Noble. -Qu te dijeron? -Me dijeron que tu padre te haba llevado a Pars cuando eras nia. Me dijeron que ya entonces eras inteligente, bonita y nica empez a recitar lo que haba odo- ...Cuando muri tu padre -ella hizo un movimiento nervioso contra el pecho de l, al or esto...fuiste a vivir con unos parientes, todos miembros del Partido. Y finalmente pensaron que valas tanto que era necesario llevarte de regreso a Polonia. Alguien que se haca pasar por tu to... -Yo cre que lo era...-aclar Magda- durante diez aos lo cre. Sola escribirme -se detuvo haciendo un esfuerzo, volvi a quedar callada y luego-: ...Es la nica persona que tuve, despus de pap. -Te eligieron para ir a Odessa -sigui diciendo Peter, y sinti que ella se iba quedando inmvil entre sus brazos, de tal modo que repiti con tono spero: -A la escuela especial de Odessa. -Sabes algo de Odessa? -pregunt ella-. O crees saber? Aunque nadie que no haya estado all puede saber... -S que te ensearon a -se interrumpi, imaginando a una bella adolescente, en un cuarto muy especial, con vista sobre el Mar Negro, aprendiendo a utilizar su cuerpo para atrapar y seducir a un hombre, a cualquier hombre-. Te ensearon muchas cosas... No pudo precisar la acusacin. -S -murmur ella- muchas, muchas cosas. -A matar a un hombre con tus propias manos. -Creo que subconscientemente no quise matarte, Peter. Dios sabe que te habra matado de veras. Te amaba...pese a odiarte tambin, por haberme traicionado...No lo pude hacer. -Volvi a suspirar. El suspiro son como un spero ronquido. -...y cuando cre que ibas a matarme, fue casi un alivio. Estaba dispuesta a aceptarlo, en vez de seguir viviendo sin el amor que crea haber encontrado.

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-Ests hablando demasiado -dijo l-. La garganta va a empeorar -le toc los labios con sus dedos, para hacerla callar, y luego continu. -Y en Odessa te convertiste en uno de los elegidos, uno de los privilegiados. -Fue algo as como tomar rdenes religiosas -murmur Magda...algo mstico y bello. No te lo puedo explicar. Habra hecho todo, cualquier cosa por el Estado, por lo que yo saba que estaba en lo cierto, por la Madre Rusia. -Es verdad todo esto? -pregunt l, maravillado de que ella no hubiera hecho ningn esfuerzo por negarlo. -Todo -contest ella, asintiendo dolorosamente-. Nunca te volver a mentir de nuevo, Peter. Lo juro. -Entonces te enviaron a Francia...a Pars -dijo l con tono interrogativo. Ella asinti. -Hiciste tu trabajo mejor de lo que se haba esperado que lo hicieras. Eras el nmero uno. El mejor agente. El primero. Ningn hombre poda resistirte. Ella no contest, pero le sostuvo la mirada. No era un gesto de desafo: era tan slo la total aceptacin de lo que l estaba diciendo. -Hubo hombres. Hombres ricos y poderosos -y la voz de Peter son ahora amarga: no pudo evitarlo- ...muchos, muchos hombres, nadie sabe cuntos, y de cada uno de ellos tuviste algo que sacar. -Pobre Peter -murmur ella-. Te has torturado mucho con eso? -Me ayud a odiarte -dijo l sencillamente. -S; lo entiendo. No hay nada que pueda decirte como consuelo...Salvo una cosa. Nunca he amado a un hombre hasta que te conoc. Cumpla su palabra. Ya no haba ms mentiras ni engaos. Peter estaba seguro. -Entonces decidieron que podan utilizarte para echar mano a Aaron Altmann y a su imperio. -No -murmur ella, meneando la cabeza- fui yo que eleg a Aaron. Fue el nico hombre a quien no pude -la voz se le quebr, tom un sorbo de whisky y dej que bajara por su garganta antes 347

de proseguir-. Me fascinaba. Nunca haba encontrado antes un hombre como l. Tan fuerte, tan bsicamente poderoso... -Est bien -dijo Peter-. Tal vez ya te habas cansado de la otra actividad... -Ser cortesana es un trabajo duro -dijo sonriendo por primera vez desde que haban empezado a hablar. Era una sonrisa melanclica, como burlndose de s misma. -Actuaste con tu habitual competencia. Empezaste por hacrtele indispensable. l ya era un hombre enfermo, que estaba echando de menos una muleta, alguien en quien confiar enteramente. Eso se lo diste... Ella no dijo nada. Algunos recuerdos pasaron por sus ojos, cambiando las sombras verdes como la luz del sol en un estanque quieto y profundo. -...y cuando l se te entreg, no hubo nada que t no pudieras pasar a tus patrones. Tu valor haba aumentado cien veces. Peter continu hablando tranquilamente. Afuera la tarde iba muriendo en una furia de prpuras y carmeses, cambiando lentamente la luz del aposento y oscureciendo el aire, de tal modo que la cara de Magda era lo nico que se vislumbraba en la suave penumbra. La cara era plida, la expresin intensa, mientras escuchaba las acusaciones, el recitado de las traiciones y los engaos. Slo de cuando en cuanto haca ademn de negacin: un movimiento de la cabeza o la presin de los dedos en los brazos de Peter. A veces cerraba los ojos brevemente, como si no pudiera aceptar algn recuerdo particularmente cruel, y una o dos veces lanz una exclamacin con voz estrangulada, dolorida. "'Dios mo, Peter"' O Cmo has podido creer eso? l le cont cmo ella haba desarrollado gradualmente su apetito del poder que estaba en situacin de ejercer como esposa de Aaron Altmann, cmo este apetito fue creciendo a medida que disminuan las fuerzas de Aaron. Y cmo ella, finalmente, se haba opuesto al barn en ciertos casos. -... por ejemplo, en el caso de la venta de armas del gobierno sudafricano -dijo Peter . Magda asinti e hizo uno de sus escasos comentarios.

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-S. Discutimos el punto. Fue una de las pocas veces que discutimos -y sonri levemente, como ante un recuerdo personal que no hubiera podido compartir ni siquiera con l. l le cont cmo el apetito del poder, los aderezos del poder, fueron socavando poco a poco sus tempranos ideales polticos, cmo sus patrones empezaron a advertir que perdan el dominio que tenan sobre ella e intentaron ejercer presiones para forzarla a volver al redil. -Pero t ya eras demasiado poderosa para doblegarte ante esos procedimientos vulgares. Incluso habas logrado penetrar dentro de la conexin Mossad de Aaron y contabas con esa proteccin. -Es increble! -dijo ella-. Ests tan cerca, tan cerca de la verdad! Peter esper que ella aclarara el punto pero, en vez de hablar; Magda le hizo una seal para que continuara. -Cuando te amenazaron con desenmascararte ante el barn como agente comunista no tuviste ms remedio que librarte de l... y lo hiciste en una forma que no slo termin con esa amenaza a tu existencia sino que te dio el control de las Industrias Altmann y, para poner un broche de oro a la operacin, conseguiste veinticinco millones de dlares en capital particular. Organizaste el secuestro y el asesinato de Aaron Altmann, te pagaste veinticinco millones y controlaste personalmente la transferencia, probablemente a una cuenta numerada en Suiza... -Dios mo, Peter! -susurr ella. Y, en la oscuridad del saln, los ojos parecan insondables, grandes y profundos como las cuencas vacas de una calavera. -Es verdad? -pregunt Peter, pidiendo por primera vez una confirmacin. -Es demasiado horrible. Contina, por favor. -La cosa march tan bien que te abri un nuevo mundo de posibilidades. Es ms o menos ste el momento en que te conviertes realmente en Califa. El secuestro del avin 070 no fue, probablemente, el primer golpe despus del secuestro de Aaron Altmann...tiene que haber habido otros. Viena y los ministros de la OPEP, las actividades de las Brigadas Rojas en Roma...pero 070 fue la primera operacin en que usaste el nombre de Califa. Hubiera 349

dado resultados positivos, de no haber sido porque un subordinado falt a sus deberes -y se seal a s mismo-. Fue lo nico que desbarat la operacin...y fue as que yo atraje, en un principio, tu atencin. Ahora estaba casi totalmente oscuro en el saln y Magda tendi una mano y encendi la lamparita de la mesa de luz, al lado de ellos, graduando el restato hasta obtener un suave resplandor dorado. Mientras l hablaba, ella le escudriaba atentamente la cara. -...Para este entonces ya estabas enterada, por medio de tus fuentes especiales, probablemente la conexin Mossad y casi seguramente los servicios franceses de seguridad, que alguien andaba detrs de Califa. Ese alguien result ser Kingston Parker y su organizacin Atlas, y yo era la persona ideal para confirmar en primer trmino que Parker era el cazador y...en segundo trmino...asesinarlo. Tena entrenamiento especial y dotes para encargarme de esa tarea, tena acceso a l sin despertar sospechas y slo me haca falta tener un motivo suficiente para actuar... -No -susurr ella, incapaz de apartar la mirada de la cara de l. -Todo encaja -dijo l-. Todo. Ella no tuvo respuesta. -Cuando recib el dedo de Melissa- Jane yo estaba dispuesto a cualquier cosa... -Creo que me descompongo... -Perdn. Peter le dio el vaso y ella bebi el resto del whisky, sin poder evitar una leve arcada. Luego se sent unos momentos con los ojos cerrados y la mano puesta sobre la garganta maltrecha. -Pas? -pregunt l. -S. Pas. Contina. -El secuestro funcion a la mil maravillas ...salvo el dato que nos dieron del escondite en Irlanda. Pero nadie poda prever eso... ni siquiera Califa. -No hay pruebas! -protest ella-. Todas son conjeturas. No hay pruebas de que yo sea Califa. -Las hay -dijo l con voz tranquila-. O'Shaughnessy, el jefe de la banda que secuestr a Melissa- Jane, hizo dos llamadas 350

telefnicas. Se logr averiguar el nmero de telfono al que llam: Rambouillet 47-87-47. Ella lo mir sin decir palabra. -El hombre estaba informando a su patrn...a Califa, entiendes? Peter esper la respuesta de Magda, que no lleg. De tal modo que, despus de un minuto de silencio, l continu contndole los preparativos que haba hecho para eliminarla, los lugares que haba elegido en el hipdromo de Longchamp y en la Avenue Vctor Hugo y ella se estremeci, como si hubiera sentido el roce de las alas del ngel negro contra su cara. -Habra estado all -reconoci Magda-. Elegiste los dos lugares mejores. Yves ha organizado un desfile privado para mi el seis del mes que viene. No habra dejado de ir. -...y entonces me evitaste la molestia. Me invitaste aqu. Yo saba que era una invitacin para matarme, que t sabas que yo estaba enterado, que yo ya estaba al tanto de que t eras Califa. Lo le en tus ojos en aquel encuentro que tuvimos en el aeropuerto de Orly. La prueba fue la forma en que empezaste a esquivarme de repente, la forma en que evitabas darme la oportunidad de cumplir con mi cometido. -Sigue. -Hiciste que me palparan cuando llegu a Tahit-Feaa. Ella asinti. -Hiciste que tus guardaespaldas me revisaran el cuarto anoche y preparaste todo para hoy. Yo saba que tena que dar el primer golpe. Fue lo que hice. -S -dijo ella-, fue lo que hiciste. Y volvi a masajearse la garganta. Peter fue a llenar de nuevo los vasos al barcito oculto detrs del mamparo y volvi a sentarse al lado de ella. Magda se desplaz un poco, movindose dentro del crculo del brazo de l, que la tena abrazada en silencio. El relato lo haba dejado agotado y el cuerpo le dola, pero estaba satisfecho por haber hablado. De algn modo, era como si hubiera tajado un absceso maligno: la salida de los venenos era un alivio y el proceso curativo poda empezar ahora.

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Poda sentir su propio cansancio, que haca eco en el cuerpo esbelto que se apoyaba ahora en el suyo. Pero senta que el cansancio de Magda era ms hondo, que ella haba recibido demasiado y, cuando la levant en brazos, ella no protest y se dej llevar como un nio dormido hasta el camarote principal, donde l la deposit sobre la litera. Peter encontr almohadas y frazadas en un armario del piso de abajo. Se meti en la litera con ella, bajo la misma frazada, y Magda se adecu flexiblemente a la curva del cuerpo de l, haciendo un poco de presin, la espalda apretada contra el pecho de l, las firmes nalgas contra la parte delantera de sus muslos, la cabeza recostada en el hueco del brazo de l mientras que, con el otro brazo, Peter la mantena cerca y su mano se posaba con naturalidad en uno de los pechos. As se quedaron dormidos, muy apretados y, cuando l rod, ella se movi sin despertarse, cambiando las posiciones, moldendose a la espalda de l y apretando la cara contra la nuca, rodendolo con un brazo y con una pierna echada sobre las caderas para circundarlo totalmente. Hubo un momento en que l despert y ella no estaba all. La intensidad de su alarma lo sorprendi. Cien dudas y temores lo asaltaron en lo oscuro, y hasta que oy el chasquido del agua del inodoro no se qued tranquilo. Cuando ella volvi a la cucheta, estaba sin su vestido de tela esponjosa y el cuerpo desnudo pareca muy vulnerable y valioso en sus brazos. Se despertaron cuando la luz del sol entr al camarote por un ojo de buey, como una iluminacin de teatro. -Dios mo! Ya debe ser medioda -dijo Magda, tirando la larga cabellera oscura sobre los hombros tostados. Pero cuando Peter intent levantarse, se sinti entumecido y gru. -Qu'est-ce que tu as, chri? -Debo de haber caido dentro de una hormigonera -dijo l. Las lastimaduras se haban endurecido durante la noche y los msculos y tendones vapuleados dolan al ms leve movimiento. -Slo hay una cura para nosotros dos -dijo Magda- que se llevar acabo en tres partes. Y lo ayud a bajar de la litera como si fuera un viejo. Peter exageraba un poco la gravedad de sus magulladuras para hacerla rer. La risa de ella segua ronca, pero la voz estaba algo ms firme 352

y ms clara y no atendi mayormente a sus propias heridas mientras suba con l a cubierta. Tena la capacidad de recuperacin de un animal de pura raza, joven y magnficamente fuerte. Se tiraron del trampoln y nadaron hasta la popa de la lancha. -Da resultados -reconoci Peter al sentir que el agua salada y tibia reconfortaba su maltrecho cuerpo. Nadaron uno al lado del otro, los dos desnudos, al principio lentamente, despus un poco menos, cambiando la calma brazada del estilo pecho por la ms enrgica del crol, hasta la escollera, jadeando por el esfuerzo. -Te sientes mejor? -le pregunt ella, acalorada, con los cabellos flotando a su alrededor, como los zarcillos de alguna hermosa planta acutica. -Mucho mejor. -Te juego una carrera de vuelta. Llegaron juntos a la lancha y se treparon, desparramando agua, riendo y jadeando, pero cuando l la busc, ella slo le permiti una fugaz caricia antes de apartarlo. -Antes est la Etapa N 2 de la cura. Entr en la cocina con un delantal floreado atado a la cintura por toda vestimenta; de todos modos, le cubra los moretones del abdomen. -No saba que un delantal poda ser tan provocativo. -Se supone que tienes que estar preparando el caf rezong ella, dndole un empujoncito pcaro con su cadera desnuda. Las tortillas de Magda eran espesas, doradas y esponjosas. Las comieron a la luz del primer sol, en cubierta. El viento persegua por los cielos a una colonia de algodonosas nubes plateadas y en los espacios despejados el azul era brillante. Comieron con mucho apetito, pues la radiante maana pareca haber cambiado el estado de nimo deprimido que haba hecho presa de ellos la noche anterior. Ninguno de los dos quera quebrar ese tono, y charlaron frvolamente, lanzando exclamaciones por la belleza del da y tirando migajas de pan a las gaviotas, como nios en un picnic. Por ltimo ella se acerc a Peter y se sent en sus rodillas, fingiendo que quera tomarle el pulso.

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-El paciente est muy mejorado -declar- ...probablemente ya est bastante recobrado como para pasar a la Etapa N 3 de la cura. -Cul es? -pregunt l. -Peter chri, ..es cierto que eres ingls, pero tan, tan tonto no eres. Hicieron el amor a la clida luz del sol, sobre uno de los colchones de gomapluma, mientras el viento los acariciaba con dedos invisibles. Todo empez con suaves murmullos de risa, exclamaciones de redescubrimiento y susurros de aliento y bienvenida...luego hubo un cambio repentino, los envolvi en una intensidad casi insoportable, una tormenta de emocin que pareca barrer con toda la fealdad y las dudas. Fueron arrastrados por el tumultuoso torrente que los llevaba, indefensos, ms all de la excitacin fsica, hacia una dimensin desconocida de la cual no haba retorno posible. Una afirmacin total de sus cuerpos y de sus mentes que volva intrascendente todo lo dems -Te quiero -grit ella al fin, como si quisiera negar todo lo que se haba visto forzada a hacer-. Slo a ti he querido. Fue un grito que sali de las profundidades de su alma. Les llev un buen rato volver de la remota regin en donde haban estado, convertirse de nuevo en dos personas separadas, pero cuando lo hicieron, de algn modo supieron que ya nunca ms podran estar del todo separados; haba habido entre ellos una unin ms significativa que la de dos cuerpos, y la conciencia de esto los aplacaba y, al mismo tiempo, les daba una nueva fuerza y una profunda alegra que ninguno de los dos quera expresar: estaba all y los dos lo saban. Desde popa, tiraron al mar el botecito, previamente inflado, fueron a la orilla y lo amarraron al tronco oblicuo de una palmera. Se internaron en la isla, tomados de la mano, entre nidos de pjaros marinos escarbados toscamente en la tierra. Media docena de diferentes especies de pjaros haba creado una colonia en expansin que cubra la mayor parte de las ocho hectreas de la isla. Los huevos iban desde los celestes, del tamao de huevos de ganso, hasta los que no eran ms grandes que huevos de paloma, con pintas y lunares que trazaban preciosos diseos. Los pichones 354

eran grotescamente feos, con cuerpos desplumados, o graciosos como dibujos de Walt Disney. Toda la isla estaba invadida por un susurro interminable de millares de alas, por el bullicio de los chillidos, los graznidos y los alaridos de los juegos blicos o amorosos de las aves Magda conoca el nombre zoolgico de cada especie, su medio vital y sus costumbres, sus posibilidades de sobrevivir o de extinguirse en los cambiantes sistemas ecolgicos de los ocanos. Peter la escuchaba pacientemente, presintiendo que, detrs de esa chchara y esa alegra estudiada, Magda se estaba preparando para contestar las acusaciones que l le haba hecho. En el extremo de la isla haba un solo tacamaca enorme, con un denso follaje verde que se extenda ampliamente sobre la fina arena blanca. El sol brillaba ahora con fiereza y el calor y la humedad los envolva como una frazada de lana mojada en agua caliente. Fueron en busca de la sombra del tacamaca y se sentaron juntos sobre la arena, contemplando las aguas serenas del mar hasta la lnea de la isla mayor en el horizonte, a unos ocho kilmetros. A esa distancia, y desde all, no se vean ni las casas ni el muelle. Peter tuvo la ilusin de estar en el paraso terrenal, que ellos eran el primer hombre y la primera mujer en una tierra nueva e inocente. Las palabras de Magda disiparon totalmente esa ilusin. -Quin te dio la orden de que me mataras, Peter? Cmo se dio esa orden? Debo saberlo antes de hablarte de m. -Nadie me la dio -contest l. -Nadie? No hubo un mensaje similar al que recibiste con la exigencia de matar a Parker? -No. -El mismo Parker? Colin Noble? No te ordenaron ellos que lo hicieras..o te lo sugirieron? -Parker me orden expresamente que no lo hiciera. T no debas ser tocada...hasta que se te pudiera tomar desprevenida. -Fue una decisin tuya personal? -insisti ella. -Era mi deber. -Para vengar a tu hija?

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l vacil. Hubiera querido explicarle ms. Pero finalmente asinti, aceptando con plena honradez. -S, Melissa- Jane fue la causa fundamental. Pero tambin consider que era mi deber destruir al ser maligno que haba podido idear la toma del 070, el secuestro de Aaron Altmann y la mutilacin de mi hija. -Califa no necesitaba darte una orden expresa -dijo ella con aire reflexivo-. Te entenda lo bastante como para saber que esto hubiera sido contraproducente. Le bastaba con que t supieras que haba habido esas llamadas telefnicas a Rambouillet. Bastaba con indicarte la direccin justa...poda contar con que t hicieras el resto sin ms intervenciones. -S. As fue. Califa se estaba cubriendo: al precio de mi hija yo poda ser forzado a matarte a ti y a Kingston Parker, sus dos enemigos ms implacables. -Nos conoce, Peter. Nos entiende mejor de los que nos entendemos a nosotros mismos. No soy cobarde, pero estoy realmente asustada. Por primera vez en mi vida. -El miedo es el instrumento con que l trabaja -dijo Peter. Ella se movi un poquito, invitando al contacto fsico. Peter le puso un brazo sobre los hombros morenos, desnudos, y ella se recost contra l. -Todo lo que dijiste anoche es verdad. Slo las deducciones y las conclusiones fueron falsas. La muerte de pap, los aos solitarios con extraos que actuaban de padres adoptivos...en ese perodo mis recuerdos ms claros son las imgenes de m misma, despierta por las noches, tratando de sofocar el ruido de mi llanto con una frazada. El retorno a Polonia, s, eso es cierto, y la escuela de Odessa...todo eso. Te hablar de Odessa algn da, si quieres saber... -Creo que no quiero -dijo l. -Tal vez sea lo ms sensato. Quieres saber lo que hice al volver a Pars? -Slo lo que sea necesario. -Est bien, Peter. Hubo hombres. Se me haba elegido y entrenado para eso. S; hubo hombres -se interrumpi y tendi las manos para tocarle la cara, levantndola para verle los ojos...Crea esto alguna diferencia entre nosotros, Peter? 356

-Te quiero -contest l con firmeza Ella le sostuvo la mirada un largo rato, buscando indicios de falsedad, pero no los encontr. -S, as es. Dices lo que sientes. Suspir, aliviada, y apoy la cabeza en el hombro de l, hablando en voz baja con su atrayente y levsimo acento extranjero y sus giros a veces desusados. -No me gustaban los hombres, por otra parte. Creo que fue por esto que eleg a Aaron Altmann. Un solo hombre, s: de ese modo me poda respetar a m misma -se encogi de hombros-. Eleg a Aaron y Mosc dio el visto bueno. Fue, como t dices, un trabajo delicado. Al principio tuve que ganar el respeto de l. Nunca antes l haba respetado a una mujer. Yo le demostr que vala tanto como cualquier hombre en cualquier tarea en que se le ocurri ponerme. Despus de tener su respeto, vino todo lo dems...-Se detuvo y chasque suavemente la lengua. -La vida nos juega malas pasadas. Empec a descubrir que me gustaba, luego a respetarlo. Era un hombre feo y grandote, pero el poder...Un poder desnudo y enorme, como una fuerza csmica, se convirti en el centro de mi existencia. Levant la cabeza para rozar la mejilla de Peter con sus labios, como si quisiera tranquilizarlo. -No, Peter. Nunca llegu a quererlo. Nunca quise a nadie antes de ti. Pero me inspiraba un profundo sentimiento de reverencia, como un salvaje que adora el relmpago y el trueno. Era exactamente eso. Dominaba mi existencia...ms que un padre, ms que un maestro, tanto como un dios...aunque menos, mucho menos que un amante. Era primario y fuerte. No haca el amor. Slo poda rugir y embestir, como el toro que era. Se interrumpi y mir a Peter con aire muy grave. -Entiendes lo que te digo? No s si me explico bien. -S -dijo l-. Te explicas muy bien. -Fsicamente no me conmova. No me gustaba su olor...y era demasiado peludo. Tena pelos en los hombros y la espalda cubierta de pelos speros. El abdomen era prominente y duro como el hierro -tuvo un breve escalofro- ...pero yo estaba entrenada para pasar por alto todo eso. Era capaz de apagar la lucecita que se encenda en mi mente. Adems, en otros aspectos, me fascinaba. Me llev a 357

tener pensamientos prohibidos a abrir recintos de mi mente que mi entrenamiento haba mantenido cerrados. S...me ense el poder y sus concomitancias. Me has acusado de eso, Peter, y yo lo reconozco.. El sabor del poder y del dinero me gust. Me gusta. Me gusta mucho. Aaron me lo hizo conocer Me ense a apreciar los objetos delicados y hermosos, porque l era un toro tan slo fsicamente y posea un extraordinario discernimiento para todos los refinamientos de la vida...Me despert plenamente. y luego se ri de mi. Dios mo, todava puedo or su risa profunda, veo el enorme vientre peludo estremecido por las carcajadas! Guard silencio y rememor, casi reverentemente. Luego lanz su risita ronca. -"Mi damita comunista" deca, burlndose de mi. S, Peter, yo fui la engaada: l supo desde un principio quin era yo. Tambin estaba enterado de la escuela de Odessa. Me haba aceptado como un reto. Sin duda me amaba...a su manera. Pero me eligi a sabiendas y socav mis puras convicciones ideolgicas. Slo entonces supe que toda la informacin que yo haba logrado pasar a Mosc haba sido cuidadosamente seleccionada por Aaron. l hizo un juego doble, igual que yo. Estaba en Mossad...pero, por supuesto, eso ya lo sabes. Era sionista, como tambin lo sabes. Y me hizo sentir que yo era juda: lo que eso significaba. Me hizo ver todos los errores fatales que hay en la doctrina del comunismo mundial, me convenci de la superioridad de la democracia y del sistema capitalista occidental y me reclut para Mossad... Volvi a interrumpirse y mene la cabeza con vehemencia. -...Cmo pudiste creer que yo intent destruir a un hombre semejante? Que yo haya sido capaz de planear su secuestro y mutilacin? ...Ya cerca del fin, cuando estaba muy dbil, cuando los dolores eran terribles, estuve ms cerca que nunca de amarlo, en la forma en que una madre ama a un hijo. Dependa de m en una forma pattica. Sola decir que lo nico que le aliviaba los dolores era mi contacto. Yo me sentaba horas y horas acariciando aquel pecho peludo...sintiendo aquella cosa horrible que creca da a da dentro de l, como una coliflor o un feto grotesco. No se dej operar. Odiaba a los "carniceros", como l los llamaba. "Esos carniceros con sus cuchillos y sus tubos de goma..."

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La voz se quebr y Peter not que tena los ojos llenos de lgrimas. La estrech un poco ms firmemente y esper que pasara el tumulto de la emocin. Debe de haber sido por ese entonces que Califa estableci contacto con Aaron. Ahora recuerdo que en esos das estaba muy nervioso. Yo no prest mucha atencin en el momento, pero sola lanzarse a largas diatribas, afirmando que las tiranas de izquierda no se distinguen de las tiranas de derecha. Nunca mencion el nombre "Califa". Yo no creo que Califa haya estado usndolo ya entonces...y creo que Aaron me habra hablado eventualmente del contacto en sus detalles...en caso de haber vivido. l era as, incluso conmigo. Poda ser tan cauteloso y tan sutil como dominante. Me habra hablado de Califa...pero Califa tom medidas para que eso no ocurriera. Se libr del brazo de Peter a fin de poder verle la cara. -Debes entender, chri, que buena parte de lo que te cuento lo he sabido tan slo en los ltimos tiempos...En las ltimas semanas. Una parte considerable ha tenido que ser reconstituido, como un quiebracabezas...Perdn!...un rompecabezas -dijo, corrigindose inmediatamente-. Pero reconstruyo lo que ocurri. Califa fue a ver a Aaron con una proposicin. Una proposicin muy simple. Lo invitaba a convertirse en su socio, socio de Califa. Aaron deba hacer una sustanciosa contribucin financiera a la empresa de armamentos de Califa, y poner sus privilegiados conocimientos y su influencia a disposicin de Califa. A cambio de esto tendra la oportunidad de participar en la formacin del nuevo mundo feliz de Califa. Fue un clculo errneo de parte de Califa, tal vez el nico error que ha cometido hasta ahora. Juzg mal a Aaron Altmann. Aaron rechaz sencillamente la propuesta...pero Califa haba cometido el peligrossimo error de revelarle su identidad. Supongo que tuvo que hacerlo mientras realizaba esfuerzos por convencerlo. Entiendes? Aaron no era hombre que pudiera entrar en un juego de nombres en cdigo e identidades ocultas. Hasta aqu, Califa haba adivinado correctamente. De modo que tena que enfrentar a Aaron cara a cara, y cuando descubri que Aaron no participara en su campaa de asesinato y extorsin, por muy plausibles que fueran sus objetivos ltimos, a Califa no le qued alternativa. Secuestr a Aaron, lo mat despus de torturarlo 359

horrendamente para obtener informaciones que podan serle tiles, sobre todo informaciones en relacin con su conexin con Mossad, supongo. Luego me convenci de que deba pagar el rescate. Mat dos pjaros de un tiro. Silenci a Aaron y gan veinticinco millones para sus empresas. -Cmo supiste esto? Si me lo hubieras explicado antes!....exclam Peter, percibiendo la amargura en su propia voz. -No lo saba cuando nos vimos por primera vez, chri. Creme, por favor. Te contar cmo lo llegu a saber. Pero, por favor, ten paciencia. Djame que te cuente las cosas en el orden en que ocurrieron. -Perdn -dijo Peter. -La primera vez que o el nombre "Califa" fue el da en que entregu el dinero del rescate. Creo que ya te lo dije, no? -S. -Bien. Ahora llegamos a la parte en que intervienes t. Voy a hablar de ti por primera vez en relacin con el secuestro del avin 070 en Johannesburgo. Yo pens que tal vez fueras t el hombre indicado para ayudarme a encontrar a Califa. Hice averiguaciones sobre ti, Peter, incluso pude obtener informes de una computadora -se call y por sus ojos pas una luz maliciosa- ...Reconozco que qued muy impresionada con la formidable lista de tus mujeres. Peter levant las dos manos, en un gesto de rendicin. -Nunca ms. Ni una palabra ms! De acuerdo? -De acuerdo. -Ella ri y luego dijo: -Tengo hambre y me arde la garganta de tanto hablar. Atravesaron de nuevo la isla, quemndose los pies descalzos en la arena calentada por el sol, y volvieron a subir a la lancha. El cocinero haba llenado el refrigerador con una profusin de manjares y Peter abri una botella de champagne Veuve Cliquot. -Tienes gustos muy caros -coment Peter-. No s si te podra mantener con mi salario. -Estoy segura de que podramos convencer a tu patrn de la necesidad de darte un aumento -contest ella, con una luz de picarda en los ojos. Como un tcito acuerdo, ninguno de los dos volvi a mencionar a Califa hasta despus del almuerzo. -...Hay otra cosa que debes entender, Peter. Soy de Mossad, pero no los controlo. Son ellos que me controlan a m. Lo mismo 360

ocurra con Aaron. Los dos herr1os sido, y yo soy ahora, agentes muy valiosos, probablemente estemos entre los ms valiosos dentro de las redes de espionaje, pero yo no tomo decisiones y no tengo acceso a todos sus secretos. La nica finalidad de Mossad es la seguridad del Estado de Israel. No tiene otra razn de existencia. Yo estoy segura de que Aaron haba presentado a Mossad un completo informe sobre la identidad de Califa, que les dio detalles de la proposicin de Califa...y sospecho que Mossad orden a Aaron colaborar con Califa... -Por qu? -pregunt Peter vivamente. -No lo s con certeza...pero se me ocurren dos motivos. Califa es un hombre tan poderoso, tan influyente, que su apoyo resulta muy valioso. Una vez ms, sospecho que Califa tiene...o declar tener...simpatas por Israel. Mossad busca aliados donde puede y no plantea problemas morales. Creo que le dieron a Aaron la orden de colaborar con Califa...pero... -Pero? ..-dijo Peter, apremiando. -No es posible ordenar a un hombre como Aaron que acte en contra de sus convicciones ms profundas. Por debajo de su apariencia dura, Aaron Altmann era un hombre de robusta humanidad. Creo que la causa de su agitacin era el conflicto surgido entre el deber y las convicciones que se vea forzado a vivir. Su instinto le adverta que haba que destruir a Califa, y su deber... Se encogi de hombros, levant la copa de champagne, hacindola girar entre sus largos dedos, observando las burbujas que se remontaban lentamente en el vino dorado. Cuando habl de nuevo, haba cambiado sorprendentemente de direccin. -Mil veces he tratado de averiguar cul es la diferencia entre t y yo...y los otros hombres que he conocido. Por qu ninguno de ellos fue capaz de emocionarme? Y, sin embargo, contigo fue casi instantneo...-Magda volvi o mirarlo, como si siguiera buscando la razn. -Por supuesto, saba tanto de ti...Tenas las cualidades que yo admiro en otro ser humano, de modo que estaba bien dispuesta...Pero hay otras cualidades que no se detallan en una computadora ni se captan en una foto. Haba en ti algo que me haca -hizo un gesto de impotencia, mientras buscaba la palabra...que me haca palpitar . -Es una buena palabra -dijo Peter, sonriendo. 361

-Y nunca haba palpitado antes. De modo que tena que estar muy segura. Para m fue una nueva experiencia desear a un hombre tan slo porque es suave, fuerte y -chasque la lengua...atractivo sexualmente. Eres atractivo sexualmente y lo sabes, Peter, pero tambin eres algo ms -se interrumpi- ...no, no quiero elogiarte ms. No quiero que se te hinchen los tobillos -dijo, mezclando cmicamente el francs con el ingls, y esta vez no se corrigi, sino que sigui adelante-. Califa debe de haber comprendido que yo haba reclutado un aliado peligroso. Hizo un intento de matarte esa noche en la ruta de Rambouillet. -Era a ti que buscaban -dijo l, interrumpindola. -A m, Peter? Quin poda buscarme? -Los rusos. Para ese entonces ya haban descubierto que eras un agente doble -S, lo saban -torci la cabeza y entrecerr los prpados- ...he pensado en eso, por supuesto, y ha habido dos intentos previos contra m, pero no creo que el intento de asesinato de Rambouillet haya sido obra de los rusos. -Est bien. Fue Califa. Pero estaban detrs de ti, no de m sugiri Peter. -Tal vez. Pero una vez ms, no lo creo. Mi instinto me dice que encontraron el objetivo buscado. Estaban detrs de ti. -Voy a tener que decir que s -dijo Peter-, Creo que me estuvieron siguiendo cuando sal de Pars esa tarde. -Y le cont el incidente del yo estaba solo en el Maserati. -Entonces aceptamos que ha sido Califa -dijo ella, resumiendo. -O Mossad -murmur Peter. Los ojos de ella se abrieron un poco ms, el verde fue adquiriendo un tono ms oscuro, ms reflexivo, a medida que Peter hablaba. -Qu me dices si Mossad no deseaba que un hombre de Atlas estuviera cerca de su gran agente? Si no queran que tuvieras un aliado en tu cacera de Califa? Qu me dices si ellos, sencillamente, no queran que yo interviniera en una operacin cuidadosamente preparada? -Peter...me parecen aguas demasiado profundas... -Y hay grupos de tiburones...

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-Dejemos la noche de Rambouillet, por el momento propuso Magda-. No hace ms que complicar la historia que estoy tratando de contarte. -Est bien -dijo Peter- Podemos volver sobre el punto si es necesario. -El golpe importante que sigui a esto fue el secuestro de Melissa- Jane -dijo ella, y la expresin de la cara de Peter cambi, se volvi seca y ptrea. -La eleccin de la vctima fue genial -continu Magda-. Pero no requera conocimientos especiales de ti o de tus movimientos personales. No era ningn secreto que t tenas una hija nica y bastaba conocer un poquito tu carcter para entender hasta qu punto eso iba a ser una palanca poderosa... Magda toc el champagne con la yema de un dedo y luego lo chup, con aire reflexivo, apretando los labios y frunciendo un poco el ceo. -Debs comprender que para entonces, yo ya haba encarado el hecho de que estaba enamorada de ti. El regalo que te hice era una manera de afirmarlo... Se ruboriz levemente bajo la piel tostada y pareci atrayente, e infantil. Peter nunca la haba visto ruborizarse antes y algo se conmovi en su pecho. -El libro -dijo, recordando-. La primera edicin de Cornwallis Harris. -Mi primer regalo de enamorada. Lo compr cuando lo confes finalmente a m misma...pero estaba decidida a no confesrtelo. Soy lo bastante anticuada para pensar que el hombre tiene que ser el primero en hablar. -Yo habl. -Dios mo. Nunca lo olvidar! -dijo fervorosamente, y los dos pensaron en la feroz confrontacin del da anterior que, incongruentemente, haba terminado en una declaracin de amor. -Trato de no ser convencional -dijo l. Ella mene la cabeza, sonriendo -Pues lo logras, mon amour...cmo lo logras! -Luego, se puso seria una vez ms. -Estaba enamorada de ti. Tu afliccin era la ma. La chica era deliciosa, qued cautivada por ella cuando la conoc...y adems de todo me senta responsable por sus sufrimientos. Yo te 363

haba enganchado en mi cacera de Califa y a causa de esto t habas perdido a tu hija. Peter baj levemente la cabeza, recordando que haba estado convencido de que Magda era culpable, y ella reconoci el gesto. -S, Peter. Para m fue un golpe muy cruel. Que t pudieras creer eso de m! No haba nada que yo no hubiera hecho por devolverte a tu hija...y sin embargo no poda hacer nada. Mis contactos con los servicios franceses no me sirvieron de nada. No tenan la menor idea de cmo haba sido secuestrada la nia o donde estaba...y mi control en Mossad se mostraba inesperadamente evasivo. De algn modo yo tena la impresin de que Mossad tena la clave del secuestro. Tal vez no estaban directamente comprometidos, pero saban ms que todos los otros. Ya te he explicado que yo crea que Aaron les haba pasado la identidad de Califa. Si esto fue as, tenan que saber algo que poda ayudarte a recobrar a tu hija. Pero, desde Pars, yo no estaba en condiciones de obtener esa informacin. Tena que ir en persona a Israel para ver all a mi control. Era la nica forma que tena de lograr que colaboraran. Podan llegar a creer que mi valor como agente vala la pena de darme una pista para llegar a MelissaJane... -Amenazaste a Mossad con renunciar? -pregunt Peter, sorprendido-. Habras hecho eso por m? -Oh, Peter! No entiendes? Estaba enamorada de ti...y nunca he estado enamorada antes. Habra hecho cualquier cosa por ti. -Me haces sentir muy avergonzado -dijo l. Ella no contest y dej que la frase de l quedara en el aire, como si la estuviera saboreando; luego suspir, contenta, y continu: -Dej todo en Pars. Tengo una rutina ya establecida para los momentos en que me veo obligada a desaparecer. Pierre me llev a Roma en el Lear; desde all te telefone, pero no poda decirte lo que iba a hacer. Luego cambi de identidad y tom un avin de una compaa area a Tel Aviv. Mi tarea en Israel fue difcil, mucho ms difcil de lo que yo haba supuesto. Deba esperar cinco das antes de ponerme en contacto con mi control. Es un antiguo amigo. No, tal vez no sea un amigo, pero nos conocemos desde hace mucho tiempo! Es el director delegado de Mossad. Aprecian tanto mis 364

servicios, como ves, que me han puesto un control muy importante; de todos modos pasaron cinco das antes de verlo...y estuvo muy fro. No podan darme ninguna ayuda, dijo, no saban nada -se ri entre dientes-. T nunca me has visto cuando quiero algo en serio, Peter. Ah! Qu batalla! Hay muchas cosas que yo s y que podran poner a Mossad, en situaciones incmodas con sus poderosos aliados de Occidente: Francia, Gran Bretaa y los Estados Unidos. Amenac con dar una conferencia de prensa en Nueva York. Mi amigo se mostr menos fro y me dijo que la seguridad del Estado tena prioridad sobre todo sentimiento personal. Yo dije entonces algo muy descorts sobre la seguridad del Estado y le record un asunto muy importante que poda dejar de lado sin ms. Se volvi ms cordial...pero todo esto llevaba tiempo, das, muchos das, demasiados das. Me estaba enloqueciendo. Recordaba la forma en que haba aparecido el cuerpo de Aaron y no poda dormir por las noches preocupada por esa preciosa criatura. Y t, Oh, Peter!, no puedes imaginarte como rec a un Dios en el que no creo demasiado. No sabrs nunca cmo he querido estar contigo para consolarte. Deseaba desesperadamente or tu voz...pero no poda quitarme el disfraz en Tel Aviv. Ni siquiera poda telefonearte o enviarte una carta -se interrumpi- ...confi en que no pensaras cosas horribles de m, en que no creeras que a m no me importaba o que no estaba dispuesta a ayudarte. Slo esperaba poder encontrar alguna informacin valiosa que te probara que no era as...pero nunca so que habra de llegar el da en que pensaras que era yo quien haba secuestrado a tu hija y la haba torturado. -Perdn -dijo l con voz neutra. -No, no me pidas perdn. Los dos hemos sido juguetes en manos de Califa. T no tienes la culpa. -Le puso la mano en el brazo y le sonri. -No fuiste el nico en creer cosas feas. Finalmente yo logr que mi control de Mossad me diera alguno que otro dato. Al principio neg completamente haber odo alguna vez la palabra Califa, pero corr el riesgo de mentirle. Le dije que Aaron me haba contado que l haba informado a Mossad del contacto Califa. Entonces cedi. S, lo admiti, estaban enterados de la existencia de Califa, pero no saban quin era. Yo insist, exigiendo ver todos los das a mi control, lo acos hasta que me amenaz con hacerme deportar. Pero cada vez que nos encontrbamos yo lograba 365

arrancarle un poco ms. Finalmente reconoci todo. "Est bien, conocemos a Califa, pero es muy peligroso, muy poderoso y habr de llegar a ser aun ms poderoso. Si Dios quiere se convertir en uno de los hombres ms poderosos del mundo, y es un amigo de Israel. O, mejor dicho, creemos que es un amigo de Israel." Segu haciendo presin y l me dijo: "Tenemos un agente nuestro muy cerca de Califa y no podemos arriesgar la posicin de este agente. Es un agente valioso, muy valioso, pero muy vulnerable ante Califa. No podemos exponernos a que Califa descubra que cualquier clase de informacin proviene de l. Tenemos que proteger a nuestro hombre". Entonces yo amenac y mi control me dijo el nombre de cdigo del agente para protegernos en caso de que alguna vez llegramos a establecer contacto. El nombre de cdigo es "FLOR DE CACTUS". -Eso es todo? -pregunt Peter con evidente decepcin. -No, mi control me dio otro nombre. Y esto fue un regalo y tambin una advertencia. El nombre que me dio estaba tan prximo a Califa que era prcticamente l mismo. Pero me advirti que me daba ese nombre con el propsito de protegerme. -Cul es ese nombre? -pregunt Peter, lleno de curiosidad. -Tu nombre -dijo ella en voz baja-. Stride. Peter hizo un gesto irritado y cortante. -Mi nombre no tiene sentido. Por qu habra yo de secuestrar y mutilar a mi propia hija? .."Flor d Cactus". Tambin podra haber dicho: "Pollo asado a la Kentucky". -Ahora me llega a m el turno de pedir perdn. Peter se llam al orden, comprendiendo de repente que haba desechado con demasiada ligereza esos datos. Se puso de pie y recorri la cubierta de la lancha con pasos bruscos y agitados, frunciendo el ceo. -"Flor de Cactus" -repiti-. Habas odo antes ese nombre? -No -contest ella meneando la cabeza. -No lo has vuelto a or desde ese entonces? -No -repiti. Peter escudri su memoria tratando de encontrar algn eco, pero no lo hubo.

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-Est bien -acept aquello como un dato sin valor por el momento-. Nos limitaremos a recordarlo por ahora. Volvamos a mi nombre...Peter Stride. T...qu dedujiste de eso? -No signific nada para m, fuera del sobresalto. Fue bastante extrao, no pens inmediatamente en ti, pero se me ocurri que haba una confusin entre el secuestrador y la vctima. -Stride? -pregunt l-. Peter Stride? No entiendo. -No...bueno...Melissa-Jane tambin es Stride. -S, por supuesto. Entonces no te dieron el nombre Peter Stride? -No. Nada ms que Stride. -Ya veo -Peter se detuvo en medio de la marcha, al ocurrrsele una idea...y mir fijamente el punto en que el mar se juntaba con el horizonte azul. -Pero me dieron ms tarde tu nombre -dijo ella interrumpiendo los pensamientos de l. -Cundo? -Despus de haber recibido la noticia de que Melissa-Jane haba sido recobrada. Por supuesto yo quise volver inmediatamente a Pars para estar contigo. Logr conseguir un avin en el aeropuerto Ben Gurion seis horas despus de haber odo las noticias. El corazn me bailaba, Peter. Melissa- Jane se haba salvado y yo estaba enamorada. Estara contigo muy pronto. En el aeropuerto, mientras pasaba por los trmites de aduana antes de la partida, una mujer de la polica me hizo pasar a su oficina. All me estaba esperando mi control. Haba venido de Tel Aviv para alcanzarme antes de que yo me fuera. Estaba muy preocupado. Acababan de recibir un mensaje urgente de Flor de Cactus. El general Peter Stride, no caba ninguna duda, reciba rdenes de Califa y me asesinara en la primera oportunidad...me dijo. Yo me re de l...pero hablaba muy en serio: "Mi querida baronesa: Flor de Cactus es un hombre de primer orden. Debe usted tomar muy en serio su advertencia." Me dijo eso y lo repiti varias veces. Magda se encogi de hombros. -Segua sin creerlo, Peter. Era imposible. Yo te amaba y saba que t me amabas...aunque tal vez t no te hubieras dado cuenta de eso. Era una locura. Pero en el avin tuve tiempo de pensar. Mi control en Mossad nunca se haba equivocado antes. Puedes 367

imaginarte ahora mi dilema? La intensidad de mi deseo de estar contigo y al mismo tiempo el terror...no de que me mataras... de algn modo se no era el punto importante...sino que al fin de cuentas t fueras Califa? Esto era lo que realmente me asustaba. No s si te das cuenta. Hasta ahora nunca haba querido a un hombre. Creo que no lo hubiera podido soportar. Se qued callada un rato, recordando el dolor y la confusin. Luego mene la cabeza, en forma que los espesos cabellos oscuros se agitaron sobre sus hombros. -En cuanto llegu a Pars mi primera preocupacin fue cerciorarme de que t y Melissa- Jane estaban sanos y salvos en Abbot's Yew. Luego tuve que ponerme a averiguar qu parte de verdad haba en la advertencia de Flor de Cactus...pero mientras no tuviera idea del peligro implcito no poda correr el riesgo de estar a solas contigo. Cada vez que intentaste ponerte en contacto conmigo tuve que negarme...Sent como si una pequea parte de m muriera. Ella tendi la mano y asi la de l, le abri los dedos e inclin la cabeza para besarle la palma. Luego mantuvo la mejilla apretada contra la mano de l mientras segua hablando. -Cien veces me convenc de que no poda ser cierto y estuve a punto de ir a verte. Oh, Peter...! Finalmente no pude aguantar ms. Decid ir a tu encuentro en Orly ese da y poner fin de algn modo a la terrible incertidumbre. Tena conmigo a mis guardaespaldas, mis lobos grises, como recordars, que haban sido advertidos y estaban preparados para enfrentar cualquier dificultad. No les dije que te vigilaran -explic rpidamente, como tratando de borrar el recuerdo de esa deslealtad- pero en caso de que te hubieras lanzado sobre m iban a....-Se interrumpi y apart su cara de la mano de Peter. -En el momento en que entraste a la sala de espera de Orly yo supe que era cierto. Lo sent: haba un aura de muerte a tu alrededor. Fue el momento ms aterrador y ms espantoso de mi vida; parecas un hombre diferente...no el Peter Stride que yo conoca Toda tu cara pareca alterada y cambiada por el odio y la ira. Te di un beso de despedida porque supe que no nos volveramos a ver-al recordarlo, su cara se oscureci de tristeza, como si hubiera pasado entre ellos una sombra nube.

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-Incluso pens que tena que protegerme -dijo las palabras con repugnancia- ...t eras parte de Califa y eso era lo que haba que hacer. Reconozco que pens en eso, Peter. Pens en hacerte matar antes de que me mataras...pero fue slo una idea y qued en eso. En cambio continu con mis actividades, porque el trabajo siempre ha sido para m una droga. Si trabajo con bastante intensidad me olvido de todo...pero esta vez no ocurri as. Lo he dicho antes, pero explica tantas cosas que quiero decirlo de nuevo. Hasta ahora nunca haba estado enamorada, Peter, y no poda salir de esto. Me atormentaba e incubaba dudas ...por la advertencia de Flor de Cactus y por lo que haba visto claramente en la sala de espera del aeropuerto de Orly. No poda ser, sencillamente no poda ser cierto; te amaba y t me amabas y no era posible que estuvieras proyectando mi muerte. Casi me convenc de eso. Lanz una breve carcajada, sin alegra, una carcajada impregnada de la amargura de la desilusin. -Vine aqu -hizo un gesto abarcando el mar, el cielo y las islas...para huir de la tentacin de verte. Un santuario donde poda recobrarme de mis heridas y empezar a curarme de ti. Pero no dio resultados, Peter. Era peor aqu. Tena ms tiempo para pensar, para atormentarme con locas conjeturas y grotescas teoras. Slo haba una salida y finalmente supe cul era. Deba llamarte, invitarte a que vinieras y darte la oportunidad de que me mataras ri de nuevo, esta vez en su risa estaba el antiguo tono ronco y clido-. Fue el acto ms demencial de toda mi vida...pero gracias a Dios lo hice. -Llegamos hasta el borde del precipicio -coment Peter. -Peter: por qu no me preguntaste desde un principio si yo era Califa? -Por la misma razn que t no me preguntaste en seguida si yo estaba planeando tu muerte. -S -convino ella- hemos estado presos en la tela que Califa nos haba tejido. Tengo slo una pregunta ms que hacerte, Peter querido. Si yo fuera Califa, cmo puedes creer que habra cometido la estupidez de dar mi nmero de telfono en Rambouillet al hombre que haba secuestrado a Melissa-Jane? Crees que hubiera permitido que me telefoneara para tener una conversacin amistosa conmigo en cuanto se le diera la gana? 369

Peter pareci sorprendido. -Pens -empez a decir, pero en seguida se interrumpi-. No...no pens. No pensaba con claridad entonces. Por supuesto, nunca habras hecho eso...Y, sin embargo, incluso los criminales ms inteligentes cometen errores elementales. -No los que han sido entrenados en la escuela de Odessa record ella y en seguida pareci lamentar haber dicho esas palabras, pues aadi precipitadamente: -sta es mi versin de lo que ha ocurrido, Peter. Tal vez haya dejado algo fuera...si se te ocurre alguna cosa, pregntame, querido y tratar de darte los datos que falten. Y empezaron una vez ms desde el comienzo mismo, escudriando minuciosamente el terreno, buscando cualquier cosa que hubiera sido descuidado en la primera versin, volviendo a analizar exhaustivamente cada hecho desde todos sus ngulos, los dos aplicando al mximo sus mentes entrenadas a fin de descubrir alguna cosa que an no se hubiera visto. -Hay algo que no debemos descuidar ni un instante: la calidad de la oposicin -resumi Peter cuando el sol empezaba a bajar por el poniente, en un trayecto majestuoso, franqueado de cohortes de cmulos que erguan sus nobles cabezas sobre las islas, como silenciosas explosiones nucleares. -Hay estratos sobre estratos, causas detrs de causas, el secuestro de Melissa-Jane fue hecho no slo para forzarme a asesinar a Kingston Parker, sino tambin para que te matara...los dos pjaros proverbiales, ms un tercero. Si yo hubiera logrado mis fines, habra quedado atrapado por Califa para siempre. -Adnde vamos t y yo -desde aqu, Peter? -pregunt ella, cediendo tcitamente la decisin final a l. -Por qu no volvemos ya? -sugiri l-. A menos que tengas ganas de pasar otra noche aqu. Peter se encontr con que sus posesiones haban sido discretamente trasladadas desde la cabaa de los invitados a las magnficas habitaciones de la duea, en la parte norte de la isla. Sus artculos de tocador haban sido puestos en el gran cuarto de bao con paredes de espejos, junto al de la duea de casa. Su ropa, recin lavada y planchada, estaba en el cuarto de vestir del 370

barn Altmann, en un amplsimo guardarropa con celosas de madera. Peter lo examin, hizo un clculo y dedujo que tena capacidad para trescientos trajes colgados. Haba estantes especialmente diseados con espacio para trescientas camisas y soportes para cien pares de zapatos, aunque todo estaba vaco. Su simple traje de hilo liviano pareca tan solitario como un nico camello en medio del desierto de Sahara. Los zapatos haban sido lustrados y refulgan con unos reflejos que ninguno de sus servidores haba logrado obtener nunca. Sin quererlo, indag rpidamente en el cuarto de vestir las seales de un usuario anterior... y se sinti ridculamente aliviado al no encontrar ninguna. "Podra habituarme a esta austeridad" dijo a su reflejo en el espejo, mientras peinaba las mechas mojadas y oscuras que cubran su frente. La sala de estar de la suite tena tres niveles y estaba decorada con muebles de caa y exuberantes plantas tropicales puestas en antiguas nforas griegas o en grupos de rocas incorporadas a la decoracin del cuarto. Las enredaderas y las grandes hojas relucientes de las plantas combinaban artsticamente con los cortinados de estampados con temas selvticos y la densa vegetacin extica ms all de los altos ventanales, pero el cuarto era fresco y acogedor, aunque el rumor del aparato acondicionador de aire estaba cubierto por el tintineo de una catarata artificial astutamente colocada en una de las paredes curvas de la habitacin. Peces tropicales nadaban elegantemente en el claro estanque en que caa el agua y envolva la habitacin el perfume de las flores cuyos capullos brillaban en la luz tenue. Una de las doradas muchachas polinesias vino con una bandeja donde se vean cuatro vasos con bebidas heladas para que Peter eligiera. Los vasos estaban llenos de frutas y tenan el suave y clido perfume del ron mezclado a ellas. Supuso que estas bebidas deban ser casi letales, y pidi un whisky, pero luego se arrepinti al ver una expresin de decepcin en los ojos de la muchacha. -Las preparo yo -dijo ella. -En ese caso...-l prob un sorbo mientras ella esperaba ansiosamente.

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-Parfait! -exclam y la chica tuvo una risita de satisfaccin y se fue meneando el trasero dentro del breve pareo, como un cachorro feliz. Magda apareci dentro de un vestido de ligera gasa que flotaba en torno a ella como una delicada bruma verdosa, a travs de la cual sus miembros relucan al entrar en la luz. Peter not que haba contenido el aliento mientras ella se acercaba y se pregunt si alguna vez iba a acostumbrarse al impacto de su belleza. Magda le tom el vaso de la mano y prob. -Est bien -dijo y lo devolvi, pero cuando la muchacha se acerc con la bandeja, rechaz con una sonrisa. Recorrieron la habitacin, y Magda, abrazada por l, describa las plantas y los peces raros. -Hice construir esta ala despus de la muerte de Aaron explic, y Peter se dio cuenta de que ella quera indicarle que no haba all recuerdos de otro hombre. Lo divirti que a ella le pareciera importante eso...y luego record su propia bsqueda furtiva de seales de un amante precedente en el cuarto de vestir, y entonces su propia actitud le hizo gracia. Una pared del dormitorio privado era una simple hoja de cristal a prueba de balas, y detrs de ella las joyas vivientes de unos peces coralinos se movan por las cavernas marinas sutilmente iluminadas entre las hojas de las magnficas plantas movidas por invisibles y suaves corrientes. Magda orden que cambiaran los asientos a fin de que ellos pudieran estar uno junto al otro en el canap frente al acuario. -No me gusta que ests ya lejos de mi -explic, eligiendo algunos manjares de la fuente y ponindolos en el plato de Peter. -sta es una especialidad de Les Neuf Poissons. En ninguna otra parte del mundo lo vas a comer. Eligi unos pequeos moluscos que nadaban en una salsa caliente y picante de especias y crema de coco y al final de la comida pel unas uvas heladas, procedentes de Australia, con sus dedos delicados, utilizando las largas uas rosadas con la precisin de un cirujano diestro para evitar las pepitas y ponindole cada uva entre los dientes con el pulgar y el ndice. -Me ests echando a perder -dijo l, sonriendo. 372

-Nunca tuve una mueca cuando era nia -explic ella, sonriente. Una escalera circular de piedra llevaba a la playa que estaba unos quince metros por debajo del comedor. Dejaron los zapatos en el ltimo escaln y caminaron descalzos por la arena suave y hmeda, que la marea al retirarse haba dejado compacta y dura como cemento. La luna estaba en un menguante incipiente y su reflejo trazaba un sendero de luz amarilla hasta el horizonte. -Hay que hacer que Califa crea que ha tenido xito -dijo de repente Peter, y ella tuvo un estremecimiento. -Querra que pudiramos olvidarnos de Califa por una noche. -No nos podemos permitir olvidarnos de l ni un instante. -No. Tienes razn. Cmo haremos para que l crea eso? -T tienes que morir -sinti que el cuerpo de ella se endureca...o por lo menos dar esa impresin. Hay que hacer creer que yo te he matado. -Dime -invit Magda con voz tranquila. -Me dijiste que has hecho arreglos especiales para los momentos en que quieres desaparecer. -S, as es. -Cmo desapareceras de este lugar si tuvieras que hacerlo? Ella reflexion un instante. -Pierre me llevara en avin a Bora Bora, all tengo amigos, buenos amigos. Tomara el avin de la isla hasta Tahit-Faaa con otro pasaporte y luego otro avin, usando el mismo nombre, hasta California o Nueva Zelanda. -Tienes otros papeles? -pregunt l. -S, por supuesto -pareci tan sorprendida por la pregunta que l crey que iba a agregar: Acaso no los tiene todo el mundo? -Bien -continu Peter- podemos arreglar aqu un accidente sospechoso. Un accidente en el mar practicando caza submarina, un ataque de tiburn en aguas profundas: el cuerpo desaparecido. -A qu lleva todo esto, Peter? -Si ests muerta...Califa no va a hacer otro intento de matarte. -Bien! -convino ella. -De modo que seguirs oficialmente muerta hasta que nosotros descubramos a Califa -dijo Peter, con un tono que pareca una orden, y ella no puso objeciones mientras l continuaba 373

explicando-. Y si yo llevo a cabo los evidentes deseos de Califa matndote, me convertir en alguien muy valioso. Habr dado muestras de mi capacidad y l me estimar por eso. Esto me dar una posibilidad de acercarme a l, o por lo menos la de verificar algunas conjeturas descabelladas. -Que mi muerte no sea demasiado convincente, mi amor. Soy muy querida por la polica de Tahit -murmur Magda- no me gustara nada que terminaras tus das en la guillotina de Tuarruru. Peter se despert antes que ella y se incorpor sobre un codo para estudiarle la cara, deleitndose con los planos y ngulos de los anchos y altos pmulos, admirando la contextura aterciopelada de la piel, tan delicada que los poros no se podan ver a ms de unos pocos centmetros. Luego traslad su atencin a la curva de las pestaas, que formaban un espeso cerco oscuro y sellaban sus ojos perpetuamente cuando dorma...pero de repente se abrieron, las grandes pupilas se contrajeron rpidamente. A medida que ella acomodaba su visin, por primera vez, Peter se dio cuenta de que los ojos no eran de un verde puro, sino que estaban moteados de oro y violeta. La sorpresa de encontrarlo a su lado se convirti poco a poco en placer. Magda ech los brazos por encima de la cabeza y arque la espalda, como una pantera perezosa cuando se incorpora. La sbana de raso resbal hasta la cintura; prolong la postura un poco ms all de lo necesario: era un ofrecimiento deliberado de su cuerpo. -Cada maana de mi vida que me despierto sin ti est perdida -murmur con voz ronca y levant los brazos hacia l, arquendolos graciosamente en torno al cuello de Peter, manteniendo combada la espalda, de tal manera que sus senos rozaron levemente la mata de vello oscuro que cubra el pecho de l. -Pretendamos que esto va a durar para siempre -susurr, con los labios muy cerca de los de Peter y el aliento clido y denso de una mujer vital y apasionada; luego sus labios se abrieron suavemente contra los de l y apret su cuerpo esbelto y firme, sus manos bajaron de la nuca y le acariciaron la espalda. La respuesta de Peter fue tan rpida y brusca que el cuerpo de Magda pareci ablandarse y dilatarse como una figura de cera que est demasiado 374

cerca de la llama; la tensin lo abandon y sus prpados se cerraron temblando. Los dos se esforzaron triunfalmente por alcanzar el momento de gloria, donde cada uno pudo perderse en el otro y por un fugitivo instante convertirse en parte de la divinidad. Despus permanecieron un largo rato lado a lado en la enorme cama, los dos tendidos boca arriba, sin tocarse, salvo con los dedos de una mano, entrelazados como antes haban estado sus cuerpos. -Me ir -susurr ella- ...porque tengo que irme, pero no ahora, todava no. Peter no contest. El esfuerzo estaba ms all de l y la voz de Magda sonaba lnguida, colmada por la voluptuosidad. -Te hago una propuesta, dame tres das ms, slo tres das, y seamos felices como ahora. Para m es la primera vez. Hasta ahora no lo haba conocido, y tal vez sea la ltima... l trat de hacer un esfuerzo por negarse, pero Magda le apret los dedos solicitando silencio y continu: -Tal vez sea la ltima -repiti- y quiero tenerlo todo...tres das en que no mencionaremos a Califa, en que no pensaremos en la sangre, el afn y los sufrimientos. Si me das eso har todo lo que quieras que haga. Trato hecho, Peter? Dime que podemos tenerlo. -S. Podemos tenerlo. -Entonces dime una vez ms que me amas. Creo que nunca me voy a cansar de orlo. Peter se lo repiti muchas veces esos mgicos das. Y ella haba dicho la verdad. Cada vez que l se lo deca, Magda aceptaba las palabras con tanta alegra como la ltima vez y siempre pareca que cada uno estaba al alcance de la mano del otro. Incluso cuando se precipitaban uno junto al otro sobre las clidas aguas de la laguna, tirando con brazos extendidos de las cuerdas, mientras los esques silbaban ferozmente y abran espumantes alas de agua en la superficie, mientras volvan en un pas de deux sobre las aguas, riendo al viento en medio del estruendo del motor de la lancha, y Hapiti, el lanchero polinesio, los contemplaba con una amplia sonrisa blanca, compartiendo su alegra. Cuando se deslizaban suavemente por las misteriosas profundidades azules, oyendo tan slo el soplido de las botellas de 375

oxgeno y ese tenue latido, ese eterno susurro que es la respiracin del ocano, sumergindose con manos entrelazadas hasta el casco abandonado del portaaviones japons, ahora recubierto de una selva de vegetacin, marina y poblado por una multitud densa y fascinante de criaturas bellas y extravagantes. Y despus, cuando recorran el borde de acero de la cubierta de vuelo ladeada, que pareca hundirse hasta las profundidades del ocano, de modo que sentan el temor irreal de verse privados de golpe de un punto de apoyo y caer hacia abajo, donde las luces de la superficie se azulaban ms y ms hasta la nada. Mientras se detenan y escudriaban las heridas an abiertas en el acero por las bombas areas y los explosivos de alto poder; luego entraban por esas crueles cavernas, cautelosamente, como nios en una casa embrujada y emergan victoriosamente con trofeos: monedas, vajilla, objetos de bronce y de porcelana. Y cuando marchaban por las solitarias playas de las islas, siempre tomados de la mano y desnudos a la luz del sol. O cuando pescaban en la bulliciosa corriente del canal principal, muy rpida en la estacin primaveral, y gritaban de excitacin al ver un pez grande y dorado que saltaba a la superficie, mostrando su vientre lustroso, bruido como un espejo, para golpear los danzantes cebos de plumas, mientras los carreteles chillaban su protesta y, las caas de fibra se agitaban bruscamente. En los imponentes silencios del mar abierto, cuando incluso la vaga silueta de las islas desapareca durante minutos ms all de las crestas de las olas, dejando or slo el susurro de los mstiles, la preez temblorosa de la vela principal y el susurro de la quilla que parta las olas. Caminaban por las largas y curvadas playas a la luz de la luna, tratando de distinguir las estrellas que se ven tan pocas veces en los turbios cielos de Europa - Orin el Cazador y las Siete Hermanas-, lanzando exclamaciones ante las raras constelaciones de este hemisferio, gobernadas por la gran cruz implantada en los cielos meridionales. Y cada da comenzaba y terminaba en la maravilla y el misterio de la cama circular, en un amor que funda sus cuerpos y sus almas cada vez ms firmemente.

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Luego, el cuarto da, Peter se despert y no la vio y por un instante tuvo una horrenda sensacin de prdida total. Cuando ella volvi a su lado, pas un segundo antes de que la reconociera. Luego advirti que Magda se haba cortado su larga cabellera. El pelo estaba tan corto que se enrulaba contra el crneo, como los ptalos de una flor oscura. El cambio de forma en la cabeza la haca parecer aun ms alta. Su cuello era un tallo en flor, ms largo, y la curva de la garganta estaba tan acentuada que la haca frgil y sinuosa como un cisne. Ella vio la expresin en la cara de Peter y explic diligentemente: -Me pareci que era necesario hacer algunos cambios si he de adoptar una nueva identidad. Volver a crecer, si lo prefieres largo. Pareca haber cambiado totalmente. La modalidad lnguida y amorosa haba sido reemplazada por la eficiencia rpida y realista de siempre. Mientras coman su ltimo desayuno de papayas con jugo de limas recin exprimidas, Magda le expuso sus intenciones, mientras echaba una rpida mirada al sobre de papel madera que su secretaria haba puesto silenciosamente junto a su cubierto. Dentro del sobre haba un rojo pasaporte diplomtico israel. -Voy a usar el nombre de Ruth Levy... Recogi el librito de billetes areos. -...he decidido volver a Jerusaln. Tengo una casa all. No est a mi nombre y no creo que nadie fuera de Mossad est enterado de su existencia, Va a ser una base ideal, cerca de mi control en Mossad. Tratar de darte todo el apoyo que pueda y obtener nuevas informaciones que puedan servirte en la cacera de... Le pas una hoja dactilografiada de anotador. -...aqu est el nmero de telfono en Mossad, donde me puedes dejar un mensaje. Utiliza el nombre Ruth Levy. Peter memoriz el nmero y ella sigui hablando. Luego rompi la hoja de papel. -He cambiado los arreglos que haba hecho para mi partida -le dijo Magda-. Tomaremos el yate hasta Bora Bora. Est slo a ciento cincuenta kilmetros. Voy a enviar antes un mensaje radial. Mis amigos estarn esperndome en la playa cuando oscurezca.

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Avanzaron por un pasaje angosto, abierto entre las formaciones coralferas, sin encender las luces de la lancha. El lanchero de Magda se vala tan slo de la luz de la luna menguante y de su profundo conocimiento de las islas. -Quiero que Hapiti me deje viva en la costa -susurr, apoyndose en el pecho de Peter para aprovechar los ltimos minutos que pasaban juntos. No he exagerado el peligro en que podras estar si los lugareos creen lo que quieres hacer creer a Califa. Hapiti sabr guardar silencio -dijo- y apoyar tu historia del ataque del tiburn, a menos que le ordenes decir la verdad -Piensas en todo. -Acabo de descubrirlo a usted, monsieur -dijo ella, chasqueando la lengua- y no quiero perderlo todava. Incluso he decidido dejar algo dicho al jefe de polica de Tahit, cuando pase por all. Es un viejo amigo. Cuando vuelvas a Les Neuf Poissons dile a mi secretaria que se ponga en contacto radial con Tahit prosigui, hablando tranquilamente, refirindose a cada detalle de sus arreglos. Peter no encontr omisin. Fue interrumpida por un discreto llamado desde la oscuridad y Hapiti acall el ruido de los motores. Se acercaron lentamente al cuerpo de la isla. Una canoa golpe contra la quilla y Magda se volvi rpidamente entre los brazos de l, tendindole la boca para que la besara. -Por favor, ten cuidado, Peter -fue todo lo que dijo. Luego se separ y baj a la canoa mientras Hapiti le pasaba una sola valija. La canoa se alej inmediatamente perdindose en la oscuridad. No haba nadie a quien hacer un gesto de adis y Peter prefiri que fuera as, pero de todos modos sigui contemplando la noche desde la popa mientras la lancha navegaba a ciegas en busca del canal. Sinti una sensacin de vaco bajo las costillas, como si le faltara una parte de s mismo; trat de llenarlo con un recuerdo de Magda que lo diverta porque resuma para l la mente veloz y pragmtica de la mujer. Cuando lleguen al mercado las noticias de tu muerte, las acciones Altmann van a bajar. Se haba dado cuenta de eso en el curso de la conversacin final que haban tenido esa maana. "No se me haba ocurrido pensar en eso". Estaba perturbado por la complicacin. 378

"Yo s he pensado" dijo Magda, sonriendo serenamente. "He calculado que voy a perder unos cien francos por accin dentro de la primera semana de la difusin de la noticia." "Y eso no te preocupa?" "Realmente, no." Tuvo una sonrisa llena de picarda. . He enviado un telex con orden de compra a Zurich esta maana. Espero haber hecho una ganancia de no menos de cien millones de francos cuando las acciones vuelvan a subir", y, de nuevo, brill la maliciosa luz de sus ojos verdes. "Tengo que ser recompensada por todas estas molestias. Tu ne penses pas?" Y, aunque l segua sonriendo ante ese recuerdo, el vaco bajo las costillas permaneca. Pierre trajo a la polica tahitiana a Les Neuf Poissons en el TriIslander y hubo dos das de interrogatorios y declaraciones. Casi todos los miembros de la comunidad deseaban declarar ante la polica; pocas veces se ofreca a los isleos tanto entretenimiento y excitacin. Casi todas las declaraciones rebosaban de encendidos elogios de la baronne, hechos con un acompaamiento de lamentos y llantos. Tan slo Hapiti contaba con informacin de primera mano y sac el mayor provecho posible a su importante posicin, bordando y dorando el relato. Incluso pudo identificar precisamente al tiburn como un "muerto blanco", un nombre que sorprendi a Peter, hasta que record que la pelcula Tiburn estaba entre las cassettes de video de la isla y, sin duda, haba sido la fuente de inspiracin del lanchero. Hapiti continu describiendo los dientes del animal, largos y agudos como cuchillos e hizo una imitacin del sonido que produjeron esos dientes al hundirse en las carnes de la baronne. Peter hubiera querido taparle la boca para interrumpir esos vuelos imaginativos, que no apoyaban sus propias declaraciones, pero el sargento de la polica qued muy impresionado y alent a Hapiti a continuar con sus invenciones lanzando gritos de asombro. En la ltima tarde se celebr un oficio fnebre por Magda en la playa. Fue una ceremonia conmovedora y Peter qued extraamente afectado cuando las mujeres de la isla, balancendose y gimiendo junto a la orilla, lanzaron flores de franchipn al mar que las aguas arrastraron ms all del acantilado. 379

Peter vol a Tahit-Faaa con la polica a la maana siguiente y el personal se qued junto a l, acompandolo discretamente en el camino de vuelta a la sede de la gendarmera en la ciudad. Sin embargo la entrevista con el jefe de polica fue breve y corts. Evidentemente, Magda haba hablado con l y, si bien no hubo intercambio de guiadas o codazos, el apretn de manos del comisario al despedirse fue firme y amistoso. -Cualquier amigo de la baronne es un amigo nuestro. El hombre utiliz el tiempo presente, y envi despus a Peter al aeropuerto en un vehculo oficial. El vuelo a California termin en medio del polvo amarillo sulfuroso, que se levanta entre el mar y las montaas y hace picar los ojos. Peter no sali del aeropuerto y, despus de haberse afeitado y cambiado de camisa en el cuarto de aseo, hall un ejemplar del Wall Street Journal en la sala de espera de primera clase de Panamerican. Estaba fechado el da anterior y el informe que daba cuenta de la muerte de Magda Altmann estaba en la pgina trece. Era toda una columna y Peter se sorprendi por el alcance de las vinculaciones de las industrias Altmann con las finanzas norteamericanas. El complejo de entidades se enumeraba en una lista, seguida por un resumen de la carrera del barn Aaron Altmann y de su vida. La causa de la muerte, de acuerdo con la versin de la polica Tahit, era el "ataque de un tiburn" mientras practicaba caza submarina en compaa de un amigo, el general Peter Stride. Peter tuvo la macabra satisfaccin de leer su nombre. Califa habra de leerlo en donde estuviera, y sacara la conclusin apropiada. Ahora poda contar Peter con que ocurriera alguna cosa; no estaba seguro qu iba a ser esa cosa, pero saba que se acercaba cada vez ms al centro, como un pedazo de hierro al imn. Se las arregl para dormir durante una hora en uno de los grandes sillones antes de que la azafata lo despertara para tomar el avin transpolar hasta el aeropuerto de Londres. Peter llam a su cuada, Pat Stride, desde el aeropuerto de Heathrow. Ella tuvo un franco placer al orlo. -Steven est en Espaa, pero lo espero maana antes del almuerzo, si las entrevistas se desarrollan como l espera. Quieren construir una cancha de golf de treinta y seis hoyos en San Esteban 380

-las compaas de Steven eran dueas de un complejo de hoteles en la costa espaola- ...Steven ha tenido que hacer todos los trmites con las autoridades espaolas. Oye, por qu no vienes esta noche a Abbot's Yew? Alex y Priscilla estn aqu y va a haber una reunin bastante divertida este fin de semana -pudo percibir el tono sbitamente calculador en la voz de Pat cuando empez instintivamente a describir la lista de novias potenciales para Peter . Despus de aceptar y colgar, marc un nmero de Cambridge y se sinti aliviado al or la voz de George Barrow, el marido de Cynthia. "Me quedo mil veces con un intelectual bolchevique y no con una ex mujer histrica", pens mientras saludaba cordialmente al padrastro de Melissa- Jane. Cynthia haba ido a una reunin de una asociacin femenina y Melissa- Jane estaba ensayando una parte para una produccin de Gilbert y Sullivan por la sociedad dramtica local. -Cmo est Melissa- Jane? -pregunt Peter, ansioso. -Creo que est totalmente recuperada de la ocurrido, Peter. La mano se ha curado completamente. Al parecer est muy tranquila hablaron unos pocos minutos ms y luego se quedaron sin tema. Esas dos mujeres eran lo nico que los dos hombres tenan en comn. -Dale mis carios -dijo Peter. Luego compr "The Financial Times en un quiosco y pas las hojas rpidamente buscando una mencin de Magda Altmann. La encontr en una pgina del centro. Era evidentemente un artculo que segua a n informe previo sobre su muerte. La reaccin en los mercados de acciones de las bolsas de Londres y de Europa haba sido muy fuerte. La baja de cien francos que Magda anticipaba en las acciones Altmann haba sido superada en la Bolsa de Pars, y tambin haba una breve mencin "de su nombre al repetir las circunstancias de la muerte de la baronesa. La publicidad era satisfactoria y se alegr tambin del buen sentido de Magda al haber comprado sus propias acciones. En realidad todo estaba yendo demasiado bien. Fue consciente de un estremecimiento de aprensin que le recorri la columna vertebral: su barmetro personal, que le avisaba un peligro. Como siempre, ir a Abbot's Yew era como volver a casa y su cuada, que lo estaba esperando sobre la grava de la senda de 381

entrada, le dio un carioso beso fraternal y lo tom del brazo, conducindolo hacia la vieja casona. -Steven estar encantado -dijo Pat-. Espero que telefonee esta noche; Siempre lo hace cuando est de viaje. Haba un sobre de telegrama en la mesa de luz del cuarto de huspedes que daba sobre los establos y que siempre estaba reservado para Peter. El mensaje provena del aeropuerto Ben Gurion, en Tel Aviv, y contena una sola palabra: el cdigo establecido con Magda para que l supiera que haba llegado sana y salva y sin complicaciones. El mensaje le inspir un brusco movimiento de deseo. Se meti en una baera de agua caliente y pens en ella, recordando pequeos detalles de la conversacin y experiencias en comn a las que atribuy ahora un valor desmesurado. Mientras se frotaba con la toalla, contempl con ojo crtico su imagen en el espejo empaado. Estaba delgado; su carne era firme y oscura como la de un rabe, por obra del sol del Pacfico. Vio el movimiento de los msculos bajo la piel tostada y supo que estaba tan en forma y tan preparado mentalmente para la accin como nunca lo haba estado, contento de que Magda estuviera lejos del alcance de Califa y que l pudiera concentrar todas sus energas en lo que sus instintos le decan que habra de ser la etapa final de la cacera. Volvi a su dormitorio con la toalla envuelta en la cintura y se tendi sobre la cama para esperar la hora del cctel, hora que se cumpla rgidamente en la casa de Pat Stride. Se pregunt por qu razn tena tal certeza de que esta vez estaba en el camino que habra de llevarlo hasta Califa. No haba nada de qu aferrarse; sin embargo, senta esa seguridad como un hilo de acero y el acero estaba en su corazn. Esto lo hizo reflexionar. Una vez ms volvi a analizar los cambios que se haban producido en l desde el primer instante de haber sufrido la influencia maligna de Califa: el veneno fatal de la corrupcin que pareca difundirse en torno a Califa como los vahos ponzoosos de algn pantano insalubre, y que haban sumergido enteramente a Peter. Volvi a pensar en la ejecucin de la muchacha rubia en Johannesburgo, que le pareca un hecho ocurrido haca un milenio, 382

pero con cierta sorpresa record que haba ocurrido haca unos meses. Pens en cmo se haba preparado a matar a Kingston Parker ya Magda Altmann y comprendi que el contacto con la violencia es embrutecedor y tiene la capacidad de deteriorar principios y convicciones que l haba credo inviolables despus de casi cuarenta aos de haber vivido con ellos. Si esto era as, entonces despus de Califa...en caso de que lograra destruirlo, qu vendra despus de Califa? Seguira l siendo el mismo hombre? Habra ido ms all de las fronteras del comportamiento y la conciencia sociales? Podra volver alguna vez sobre sus pasos? No lo saba. Y volvi a pensar en Magda Altmann y comprendi que ella era su esperanza en el futuro. Despus de Califa estaba Magda. Estas dudas eran desmoralizantes, se dijo. Ahora no deba haber ms distracciones, ya que una vez ms haba bajado al ruedo con el adversario. Nada de distracciones, nada de dudas: una total concentracin en el conflicto que se avecinaba. Se levant de la cama y empez a vestirse. Steven se alegr mucho por tener de nuevo a Peter en Abbot's Yew, como haba predicho Pat. Tambin estaba tostado por la breve estada en Espaa, aunque de nuevo haba engordado, apenas unos kilos, pero pronto iba a ser un problema serio: la buena comida y la bebida eran los funestos entretenimientos del xito, las ms evidentes aunque no las ms peligrosas tentaciones que acechan a un hombre con bastante dinero para comprarse cualquier cosa que atrape su fantasa. Peter lo observaba a hurtadillas durante el almuerzo, estudiando la hermosa cabeza, tan parecida a la suya, la misma frente amplia y la nariz recta y aristocrtica y, sin embargo, tan distinta en detalles leves pero significativos, que no eran slo el tupido bigote de Steven. Est bien, ahora es fcil comprenderlo, se dijo Peter, mientras observaba a su hermano gemelo. Vea las pequeas marcas de nuevo, y slo ahora parecan tener sentido. La colocacin de los ojos, algo ms juntos, de modo que incluso cuando rea, con 383

su profunda carcajada bronca, parecan retener una luz cruel; la boca, que incluso riendo era demasiado dura, demasiado decidida, la boca de un hombre que no admita frenos a su ambicin, que no toleraba que se contrariaran sus deseos. " O acaso ahora lo estoy imaginando?", se pregunt Peter. "Es fcil ver lo que uno anhela ver." La conversacin a la hora del almuerzo vers casi exclusivamente sobre la temporada hpica, que se haba inaugurado en Doncaster la semana anterior, y Peter la sigui como un entendido; pero, mientras charlaba, rememoraba tiempos pasados, recordaba los incidentes que ms lo habran turbado si no los hubiera sumergido inmediatamente bajo una lealtad instintiva y no discutida a su hermano gemelo. Estaba Sandhurst, cuando Steven fue expulsado. Peter supo, sin discusin, que aquello era injusto. Ningn Stride era capaz de lo que haba sido acusado Steven, y ni siquiera discuti aquello con su hermano. Haba afirmado su lealtad con un apretn de manos y algunas escasas palabras turbadas. "Gracias, Peter, nunca lo olvidar", le haba dicho Steven con fervor, enfrentando la mirada de Peter con una mirada clara. Desde entonces la elevacin de Steven haba sido meterica, en los aos que siguieron a la guerra, cuando pareca imposible incluso para el ms hbil de los hombres hacer una gran fortuna; un hombre deba tener talentos especiales y correr tremendos riesgos para lograr lo que Steven haba logrado. Ahora, sentado a la mesa de su hermano, comiendo carne de cordero asada y los primeros brotes de esprragos de la estacin, trados desde el Continente, Peter marchaba al fin por terreno prohibido, examinaba lealtades que, hasta ese momento, no haban sido cuestionadas. Pero eran pajas desparramadas por el vendaval del tiempo, probablemente sin significado. Peter transfiri sus pensamientos al presente. "Stride" haba dicho el control de Magda en Mossad, en TelAviv. Nada ms que dos nombres: Flor de Cactus y Stride". Era un hecho, no una conjetura. En el otro extremo de la mesa Sir Steven Stride percibi la mirada de su hermano.

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-Vino para ti, viejo -Steven levant el vaso de clarete en el antiguo saludo. -Encantado -Peter dio la respuesta correcta, un pequeo ritual entre ellos, nacido en los das de Sandhurst, y Peter qued sorprendido ante la profundidad de su nostalgia. "Quizs Califa no haya logrado an corromperme enteramente", pens, mientras beba su copa de clarete. Despus del almuerzo hubo otro de los rituales fraternos. Steven lo seal con un gesto de la cabeza y Peter hizo un gesto de asentimiento. La vieja chaqueta militar de Peter estaba en el armario detrs de la escalera, con sus Wellingtons, y l y Steven se pusieron ropas sencillas y se sentaron juntos en el banco de monjes del vestbulo de atrs, como lo haban hecho antes tantas veces. Despus Steven fue al cuarto de armas, sac de la rejilla una escopeta Purdey Royal y meti un montn de cartuchos en el bolsillo de la casaca. -Una maldita zorra tiene cra en algn punto de las tierras bajas y est haciendo una matanza de faisanes -explic ante la silenciosa interrogacin de Peter-. No est bien tirar contra un zorro, pero tengo que terminar con esto...todava no he podido dar con ella...-y se encamin hacia la puerta de atrs y atravesaron la huerta hacia el arroyo. Fue casi una recorrida formal del terreno, el circuito lento de los lmites de la finca que los dos hermanos efectuaban en el primer da de Peter en Abbot's Yew, otra antigua y conocida tradicin, que les daba tiempo para intercambiar noticias y reafirmar el vnculo entre ellos. Avanzaron por el banco del ro, uno junto al otro, movindose en fila con Steven al frente cuando se angostaba el sendero y se apartaba del arroyo, internndose en los bosques. Steven estaba exaltado con el xito de su visita a Espaa y se vanagloriaba de su logro al obtener otro trozo de terreno junto al mar, donde iba a construir otra cancha de golf ya aumentar el hotel con quinientas habitaciones ms. -Ahora es el momento de comprar. Oye lo que te digo, Peter... estamos al borde de otra explosin. -La reduccin en el costo del petrleo va a ayudar, supongo concedi Peter. 385

-No es ni la mitad de lo que vendr, viejo -Steven se volvi para mirar por encima del hombro y gui un ojo a Peter-. Se puede esperar otra rebaja del cinco por ciento en seis meses, acurdate de lo que te digo. Los rabes y el sha han recobrado el juicio. Steven sigui hablando de los tipos de industria que iban a obtener amplios beneficios con la reduccin de los precios del crudo y despus seleccion las compaas ms importantes en esos sectores. Si te sobran algunas libras, es ah donde hay que ponerlas. -Toda la personalidad de Steven pareca cambiar cuando hablaba de este modo del poder y de la gran riqueza. Entonces pareca emerger detrs de la fachada de noble caballero rural que cultivaba generalmente con tanto trabajo: el brillo de sus ojos no se ocultaba ya, y su tupido bigote se agitaba como las barbas de algn animal de presa. Segua hablando con rapidez y persuasivamente cuando salieron de los bosques y atravesaron el campo abierto hacia las ruinas del campamento romano, en lo alto de las colinas bajas. -A esa gente todava hay que decirle lo que debe hacer, sabes? Esos condenados tenderos en Westminster pueden haber regalado el Imperio, pero nosotros seguimos teniendo responsabilidades. Steven cambi la escopeta purdey de un brazo al otro, el arma se abri y las brillantes tapitas de bronce de los cartuchos Eley-Kynoch aparecieron. -El gobierno es slo para aquellos capaces de gobernar.-Steven se demor unos minutos en este tema. De pronto, Steven guard silencio, como si sbitamente hubiera pensado que haba hablado de ms, incluso a alguien de tanta confianza como su hermano mellizo. Peter tambin guard silencio y avanz por la curva de la colina, chapaleando con las botas en el barro blando. Haba algo totalmente irreal en el momento, en el caminar por un terreno muy recordado en la suave luz de una tarde inglesa de primavera, con un hombre a quien conoca desde el da en que haba nacido...y a quien quizs nunca haba conocido de veras. No era la primera vez que oa a Steven hablar de ese modo, aunque tal vez era la primera vez que escuchaba. Se estremeci y Steven lo mir. 386

-Tienes fro? -Un fantasma pas a mi lado -explic Peter, y Steven asinti, mientras trepaban por la franja de tierras bajas que marcaba el permetro del terreno donde se encontraban las ruinas. Se detuvieron bajo las ramas de una preciosa haya cobriza, que resplandeca con los nuevos brotes rojizos. Steven jadeaba tras haber subido la loma: los kilos de ms empezaban a hacerse sentir. Haba una mancha de color intenso y poco saludable en cada mejilla, y pequeas gotas de sudor salpicaban el mentn. Cerr la recmara de la escopeta con un crujido metlico y apoy el arma contra el tronco del haya cobriza, mientras procuraba recobrar el aliento. Peter avanz y apoy el hombro contra el rbol, pero tena los pulgares en la solapa de la chaqueta, no en los bolsillos, y no descansaba su cuerpo contra el rbol sino que se mantena en leve equilibrio sobre las puntas de los pies. Aunque pareca enteramente tranquilo y descansado, la verdad es que estaba tenso como un resorte, listo para una accin violenta...y la escopeta estaba al alcance de su mano derecha. Haba visto a Steven cargar el arma con cartuchos nmero cuatro. A diez pasos, poda destripar a un hombre. El seguro actuaba automticamente cuando la recmara se abra y se cerraba de nuevo, pero el pulgar derecho instintivamente tenda a deslizarlo hacia adelante cuando la mano apretaba el gatillo. Steven sac una cigarrera de plata del bolsillo lateral de su chaqueta y golpe un cigarrillo contra la tapa. -Es lamentable lo de Magda Altmann -dijo con voz bronca, sin enfrentar la mirada de Peter. -S -contest Peter con suavidad. -Me alegro de que lo hayan arreglado de una manera civilizada. Podra haber sido bastante incmodo para ti, sabes? -Supongo que s -concedi Peter. -Y qu pasar con tu trabajo en la Narmco? -An no lo s. No lo sabr hasta volver a Bruselas. -Bueno, mi oferta sigue en pie, viejo. No me vendra mal una ayudita, te lo aseguro. Alguien en quien pudiera confiar. Me haras un favor. -Muy decente de tu parte, Steven. 387

-No, hablo en serio -Steven encendi un cigarrillo con un encendedor Dunhill de oro y aspir con evidente placer; tras un momento, Peter pregunt: -Espero que no hayas estado muy comprometido con los valores de Altmann. Veo que ha dado un bajn tremendo. -Es curioso -Steven mene la cabeza- pero lo cierto es que sal de Altmann hace unas pocas semanas. Necesitaba el dinero para San Istaban. -Es una suerte -murmur Peter, o quizs mucho ms que suerte. Se pregunt por qu Steven haba admitido tan rpidamente la operacin. "Naturalmente", se dijo, ha sido una operacin importante y, por lo tanto, fcil de rastrear ." Estudiaba ahora a su hermano, mirndolo con una leve mueca de concentracin. Sera posible? se pregunt. Poda Steven haber ideado algo tan complejo, donde la ideologa, el propio inters y los sueos de omnipotencia estaban tan inextricablemente enredados y entrelazados? -Qu pasa, viejo? -pregunt Steven, frunciendo levemente el ceo en seal de simpata. -Estaba pensando que toda la concepcin y ejecucin ha sido increble, Steven. Nunca cre que fueras capaz de eso. -Perdn, Peter, no entiendo. De qu ests hablando? -De Califa -dijo Peter con suavidad. All estaba! Peter lo vio instantneamente. El momento de total quietud, como un animal de la selva sorprendido...pero el parpadeo fue seguido inmediatamente de un esfuerzo de control. La expresin de la cara de Steven no haba cambiado. La mueca corts de interrogacin se mantena, se iba convirtiendo lentamente en una expresin de profundo azoramiento. -Creo que no te entiendo, viejo. Estaba hecho con maestra. Pese a s mismo, Peter qued impresionado. Haba en su hermano profundidades que nunca haba sospechado...pero esto era culpa suya. Se mirara cmo se mirara, haca falta una extraordinaria habilidad para lograr lo que Steven haba logrado en menos de veinte aos, en circunstancias muy adversas. Lo haba hecho no se saba cmo, pero era la obra de un tipo particular de genio.

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Haba sido capaz de engendrar a Califa. Peter aceptaba al fin el hecho...e inmediatamente tuvo un foco para el corrosivo odio que haba llevado dentro de s por tanto tiempo. -Tu nico error hasta ahora, Steven, fue dejar que Aaron Altmann conociera tu nombre -prosigui tranquilamente Petersupongo que entonces ignorabas que era un agente de Mossad, y que tu nombre ira directamente a la computadora del servicio de inteligencia israel. Nadie ni nada podr borrarlo jams de los rollos de memorias, Steven. Te conocen. Los ojos de Steven parpadearon hacia la escopeta; fue algo instintivo; incontrolable, la confirmacin final, si Peter hubiera necesitado alguna. -No, Steven, eso no es para ti -Peter mene la cabeza-. Esa tarea es ma. Ests gordo y no ests en condiciones, y nunca has tenido entrenamiento. Debes seguir alquilando a otros para que maten. Ni siquiera podras empezar Los ojos de Steven se clavaron en la cara de su hermano. La expresin de su rostro an no haba cambiado. -Creo que te has vuelto loco, viejo. Peter ignor esas palabras. -T, entre todos deberas saber que soy capaz de matar a alguien. Me has condicionado para eso. -Nos estamos metiendo en un tremendo lo -protest Steven-. Por qu diablos ibas a querer matar a alguien? -Steven, nos ests insultando a los dos. Yo s. Es intil seguir representando. Tenemos que planear entre los dos lo que vamos a hacer. Haba hablado con cuidado, ofreciendo la posibilidad del compromiso. Vio el fulgor de la duda en los ojos de Steven, el leve mohn de la boca, mientras luchaba por legar a una decisin. -Pero, por favor, no descuides el peligro en que ests, Stevenmientras hablaba Peter sac un viejo par de gastados guantes de cuero del bolsillo y empez a ponrselos. Haba algo infinitamente amenazador en el simple gesto, y nuevamente los ojos de Steven se sintieron atrados. -Por qu haces esto? por primera vez la voz de Steven se quebr un poco.

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-An no he tocado el arma explic Peter razonablementeslo tiene tus impresiones digitales. -Bah! Nunca te saldrs con la tuya, Peter! -Por qu no? T no viste vacilaciones con el prncipe Hassied Abdel Hayek. -soy tu hermano...l no era un blanco, era uno de esos tipos despreciables Steven se atragant y mir ahora a Peter con ojos asustados. La expresin de su cara empez a desmoronarse al darse cuenta de que haba hecho la fatdica confesin. Peter tendi la mano hacia la escopeta sin apartar los ojos de su hermano. -Espera grit Steven espera, Peter! -Para qu? -Tienes que dejarme explicar. -Bueno. Adelante. -No puedes decir adelante y ...Es muy complicado. -Est bien, Steven. Empecemos por el principio...con el vuelo 070. Dime por qu lo hiciste. -Tenamos que hacerlo, Peter. No te das cuenta? Hay ms de cuatro mil millones de inversiones britnicas en ese pas, y otros tres mil millones de moneda norteamericana. Es el mayor productor de oro y uranio, cromo y una docena de minerales estratgicos. Dios mo, Peter, esos chapuceros de mano torpe que lo gobiernan ahora estn en una carrera suicida. Tenamos que quitarles la cosa, y poner en su lugar un gobierno manejable. Si no lo hacemos, los rojos lo tendrn dentro de diez aos...probablemente mucho antes. -Tenan un gobierno de repuesto? -Naturalmente -contest Steven al instante, persuasivamente, mirando la escopeta que Peter sostena an contra las caderas-. Fue proyectado en todos sus detalles. Demor dos aos. -Est bien -dijo Peter-. Hblame ahora del asesinato del prncipe Hassied. -Por Dios, hombre, no fue un asesinato! Fue algo absolutamente esencial! Se trataba de sobrevivir. Estaban destruyendo la civilizacin occidental con su irresponsabilidad infantil. Ebrios de poder, ya no entendan razones, como los nios mimados en una confitera...tenamos que poner fin al asunto, o enfrentar un derrumbe del sistema capitalista. Probablemente han 390

hecho un dao irreparable al prestigio del dlar, han maniatado la libra esterlina y la tienen bajo la amenaza perpetua de retirar esas cuentas astronmicas de Londres. Tenamos que llamarlos al sentido comn, y por un precio muy pequeo. Podemos reducir el precio del petrleo crudo gradualmente hasta el nivel de 1970. Podemos devolver la estabilidad a las monedas del mundo occidental y asegurar progreso y prosperidad para centenares de millones de personas ...todo a costa de una sola vida. -Y, de todos modos, era uno de esos tipos despreciables, no es as? -dijo Peter con voz tranquila. -Mira, Peter, dije eso, pero no lo pensaba. S razonable. -Procurar serlo -dijo suavemente Peter-. Dime adnde vas a ir despus de esto. A quin piensas echar mano ahora?- A los sindicatos ingleses? Steven lo mir un instante, sin palabras. -Caramba, Peter.. ha sido una gran adivinanza!. Te imaginas si logramos una congelacin de los salarios por cinco aos y ningn golpe en la industria durante ese tiempo? Se trata de ellos o de nosotros, Peter. Podemos volver a ser una de las mayores potencias industriales del mundo occidental. Gran Bretaa! Podemos volver a serlo. -Eres muy convincente, Steve -reconoci Peter-. Pero hay algunos detalles que me preocupan un poco. -Cules son, Peter? -Por qu fue necesario proyectar el asesinato de Kingston Parker y de Magda Altmann...? Steven ,lo mir fijamente, la mandbula se le desencaj un poco y la dura lnea de la boca se afloj por la sorpresa. -No -mene la cabeza- eso no es verdad... -...y por qu fue necesario secuestrar al barn Altmann y torturarlo hasta la muerte? -No fue obra ma...pero es cierto, se hizo. Y yo supe que lo hacan...pero no he tenido nada que ver en eso, Peter. Al menos no particip en el asesinato. Es verdad que saba que haba que hacerlo, pero...-su voz se arrastr y mir desvalido a Peter. -Otra vez desde el principio, Steven. Oigmoslo todo...-Peter habl casi amablemente.

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-No puedo, Peter. No entiendes lo que puede pasar, lo que pasar si te digo... Peter desliz el seguro de la escopeta. El "clic" del mecanismo fue desusadamente fuerte en el silencio, y Steven Stride se sobresalt y retrocedi un paso, parpadeando ante su hermano, concentrando toda la atencin en los ojos de Peter . -Dios mo -murmur- eres capaz de hacerlo. -Hblame de Aaron Altmann. -Puedo fumar otro cigarrillo? . Peter asinti y Steven lo encendi con manos que temblaban levemente. - Tienes que entender cmo funcionan las cosas antes de que te pueda explicar. -Dime cmo funcionan -invit Peter. -Fui reclutado... -Steven, no mientas. T eres Califa.. -No, por Dios, Peter, no! Ests equivocado -exclam Steven-. Es una cadena. Soy slo un eslabn en la cadena de Califa. No soy Califa. -Eres parte de Califa, entonces? -Slo un eslabn en la cadena -repiti Steven con vehemencia. -Dime -invit Peter con un leve movimiento del cao de la escopeta, que atrajo inmediatamente los ojos de Steven. -Hay un hombre a quien conozco desde hace tiempo. Hemos trabajado juntos antes. Un hombre con ms riqueza e influencia que yo. No fue una cosa inmediata. Surgi de muchas discusiones y conversaciones, a lo largo de mucho tiempo, aos, en los que ambos manifestamos nuestra preocupacin por la manera en que el poder se ha transferido a grupos de personas inadecuadas para tenerlo... -Est bien -asinti desabridamente. Peter- entiendo tus sentimientos polticos e ideolgicos. Djalos fuera del relato. -Bien -dijo Steven-. Bueno. finalmente este hombre me pregunt si yo estaba preparado para unirme a una asociacin poltica e industrial de Occidente, dedicada a poner el poder en manos de quienes son capaces, por entrenamiento y crianza, para gobernar. -Quin era ese hombre? 392

-No lo puedo decir, Peter. -No tienes alternativa -contest Peter, y hubo un largo momento en que se cruzaron las miradas y las voluntades. Despus Steven suspir, capitulando. -Era...-dio el nombre de un magnate minero sudafricano que controlaba casi todo el suministro de combustibles nucleares, oro y piedras preciosas en el mundo libre. -De modo que era l quien controlara el nuevo gobierno sudafricano si el secuestro del 070 hubiera tenido xito? pregunt Peter, y Steven asinti sin palabras. -Bien -dijo-, sigue. -l fue reclutado como me reclutaron a m -explic Stevenpero yo no deba saber jams por quin. A mi vez yo deba reclutar a otro miembro deseable...pero yo sera el nico en saber quin era. De ese modo se mantena la seguridad de la cadena. Cada eslabn conoca slo al que estaba abajo y arriba de l: el hombre que lo haba reclutado y el hombre a quien reclutaba a su vez. -Y Califa? -exigi Peter-. Qu pasa con Califa? -Nadie sabe quin es. -Pero l debe saber quin eres t. -Naturalmente. -De modo que debe de haber una manera de que hagas llegar un mensaje a Califa -insisti Peter-. Por ejemplo, si reclutas un nuevo miembro, supongo que podrs pasar la informacin. Y, cuando l desee algo de tu parte debe poder alcanzarte. -S. -Cmo? -Por Dios, Peter, vale ms que mi vida! -Ya volveremos a esto -dijo Peter con impaciencia-. Vamos, hblame de Aaron Altmann. -Eso fue un desastre. Eleg a Aaron como al hombre a reclutar. Pareca ser exactamente la clase de persona que necesitbamos. Lo conoca desde haca aos. Saba que era capaz de ser muy duro si haca falta. Le habl. l pareci muy interesado al principio, y me hizo seguir adelante. Hizo que le explicara la forma en que trabajaba Califa. Yo estaba encantado de haber reclutado a un hombre tan importante. Altmann sugiri que poda contribuir con veinticinco millones de dlares a los fondos de la asociacin, de 393

modo que envi el mensaje a Calife. Le dije que casi haba logrado reclutar al barn Altmann... Steven se interrumpi, nervioso, y dej caer la colilla del cigarrillo en el csped hmedo, aplastndola con el zapato. - Qu pas entonces? -pregunt Peter. Califa contest enseguida. Me orden romper inmediatamente todo contacto con Aaron Altmann. Comprend que haba elegido una persona potencialmente peligrosa. Ahora me dices que l era de Mossad. Yo no lo saba...pero Califa debe haberlo sabido. Hice lo que me decan y dej caer a Aaron como un huevo caliente... y cuatro das despus fue secuestrado. No he tenido nada que ver con eso Peter. Te lo juro. Yo simpatizaba enormemente con el hombre, lo admiraba... -Pero fue de todos modos secuestrado y horriblemente torturado. Debes de haber sabido que era Califa quien lo haba hecho, y que t eras responsable... -S Steven dijo la palabra con voz opaca, sin evasivas. Peter tuvo un leve sentimiento de admiracin por esto. -Lo torturaron para averiguar si l haba pasado a Mossad la informacin que t le habas dado sobre Califa -insisti Peter. -S. Eso creo. No lo s. -Si el retrato que tengo de Aaron Altmann es correcto, no les dio informacin. -No. l era asi. Deben de haber perdido la paciencia al final... para hacerle lo que le hicieron. Fue mi primera desilusin con respecto a Califa... murmur sombramente Steven. Ambos guardaron silencio ahora, hasta que Peter estall, enojado: - Dios mo Steven! No te das cuenta en qu asunto asqueroso te has metido? Y Steven qued mudo.- No lo ves?insisti Peter, y la ira era spera en su voz -. cmo no te diste cuenta desde el principio? -Al principio no Steven sacudi la cabeza desvalidamente-. Pareca una solucin brillante para todos los males del mundo occidental ... y una que empec, fue como estar en un tren expreso a toda velocidad. Ya era imposible bajar. -Bien. De modo que entonces quisiste hacerme asesinar en el cambio de Rambouillet? 394

-Dios mo, no Steven pareca realmente atnito-. Eres mi hermano, Dios mo.... -Califa lo hizo para impedir que me acercara a la viuda de Aaron, que quera vengarlo. -No saba nada de eso. Te lo juro. Si lo hizo Califa, saba que no poda meterme a m en la cosa -Steven suplicaba ahora. Tienes que creerme. . Peter sinti que su decisin se ablandaba, pero puso a un lado la idea de que este hombre era su hermano, alguien a quien haba amado mucho durante toda una vida. -Cul fue tu siguiente operacin para Califa? -pregunt sin dejar que su voz se ablandara. -No hubo.. . -Steven, no me mientas! -la voz de Peter chasque como un latigazo-. Sabas lo del prncipe Hassied Abdel Hayek! -Bien. Yo arregl eso. Califa me dijo lo que haba que hacer y lo hice. -Y despus secuestraste a Melissa- Jane e hiciste que la mutilaran... -Oh, Dios, no! -la voz de Steven era un sollozo. -Para obligarme a asesinar a Kingston Parker. -No, Peter, no! -... y a matar despus a Magda Altmann... -Te lo juro, Peter. No tuve nada que ver con el secuestro de Melissa- Jane. La quiero como a una de mis hijas. Debes saberlo. No tena idea de que fuera Califa... Steven suplicaba ahora dramticamente. -Tienes que creerme. Nunca hubiera permitido eso. Es demasiado horrible. Peter lo mir con una luz acerada en los ojos, fros y tajantes como la cuchilla del verdugo. -Har lo que quieras para probarte que no tengo nada que ver con lo que le pas a Melissa-Jane. Lo que digas, Peter. Me arriesgar a lo que sea para probrtelo. Te lo juro. La desesperacin y sinceridad de Steven Stride eran indudables. De su cara haba desaparecido todo color; los labios estaban plidos como el mrmol blanco y temblaban por la fuerza de la negacin. 395

Peter tendi la escopeta a su hermano sin una palabra. Atnito, Steven la sostuvo un momento con el brazo extendido. -Te has metido en un mal embrollo, Steven -dijo Peter tranquilamente. Saba que, desde ahora en adelante, iba a necesitar el compromiso sin reservas y total de su hermano. No poda ser forzado a hacer la que deba hacer apunta de escopeta. Steven reconoci el gesto y lentamente baj el arma. Con el pulgar empuj el mecanismo de cierre y el arma se abri. Retir los cartuchos y los meti en el bolsillo de su chaqueta cazadora. -Volvamos a casa -dijo Steven, con la voz todava vacilante por la agitacin de los ltimos minutos-. Necesito un whisky fuerte. El fuego arda en la profunda chimenea del estudio de Steven. Los portales estaban magnficamente tallados y provenan del altar de una iglesia alemana del siglo XVI, salvados de las ruinas de la Segunda Guerra Mundial, comprados por Steven a un comerciante espaol, que los haba sacado ilegalmente de Suiza. Frente a la chimenea haba ventanas salientes con paneles de ondulados vidrios antiguos. Desde ellas se vea el rosedal. Las otras dos paredes mostraban la coleccin de libros raros de Steven, cada uno en su estuche de cuero y con letras doradas. Los estantes llegaban desde el suelo hasta el alto techo artesonado. Era una pasin que los hermanos compartan. Steven estaba ahora ante la chimenea, de espaldas a las llamas, una mano levantando los faldones de su chaqueta de tweed para calentarse la espalda. En la otra mano sostena un profundo vaso de cristal, llenado a medias de whisky, apenas diluido con la soda. Pareca an tembloroso y plido, y de vez en cuando se estremeca, aunque el cuarto estaba excesivamente caliente con el fuego ardiendo en el hogar y todas las ventanas hermticamente cerradas. Peter se desparram en el silln Luis XIV tapizado en brocado que estaba del otro lado de la habitacin. Tendi las piernas y cruz los tobillos, con las manos muy hundidas en los bolsillos y el mentn apoyado en el pecho, en profunda concentracin. -Cunto ha sido tu contribucin al presupuesto de guerra de Califa? -pregunt Peter de repente. 396

-No estaba en la categora de Aaron Altmann -contest tranquilamente Steven-. Me compromet a entregar cinco millones de libras en un plazo de cinco aos. -De manera que tenemos que suponer una red que se extiende por encima de todos los lmites internacionales. Hombres poderosos en cada pas que contribuyen con enormes sumas de dinero...y una influencia e informacin casi ilimitadas ... Steven asinti y tom otro trago de su oscuro whisky. -No hay motivo para creer que exista slo un hombre en cada pas. Debe de haber una docena en Inglaterra, otra en Alemania Occidental cincuenta en los Estados Unidos.... -Es posible -dijo Steven. -De manera que Califa puede haber arreglado el secuestro de Melissa-Jane por intermedio de otro eslabn de su cadena en este pas. -Debes creer que no tengo nada que ver con eso, Peter . Peter hizo un gesto de impaciencia ante esta nueva protesta, y sigui pensando en voz alta. -Es probable que Califa sea un comit de los miembros fundadores...que no se trate de un solo hombre. -No lo creo -Steven vacil-. Tengo la fuerte impresin de que se trata de un solo hombre. No creo que un comit sea capaz de acciones tan rpidas y decididas -mene la cabeza, procurando concentrarse y hallar las palabras exactas para su impresin: Debes recordar que slo he hablado de Califa con otra persona, el hombre que me reclut. De todos modos, puedes estar seguro de que hablamos profundamente y por un largo tiempo. No iba a poner cinco millones en algo que no me satisficiera enteramente. No; es un solo hombre quien toma las decisiones por todos nosotros...pero esas decisiones tomaran en cuenta el inters de todos. -No hay garantas de que algn miembro de la cadena sea informado de cada decisin? -No, claro que no. Sera una locura. El secreto es la clave del xito. -Puedes confiar en alguien que no conoces, cuya identidad ignoras? ..Has podido confiarle vastas sumas de dinero...y el destino del mundo tal como lo conocemos?

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Steven vacil de nuevo, como si buscara las palabras apropiadas: -Califa tiene un aura que parece envolvernos a todos. El hombre que me reclut...-Steven pareca no tener ganas de decir otra vez el nombre, y esto fue para Peter una prueba de la influencia que ejerca Califa- ...es un hombre cuyo juicio respeto. l estaba convencido, y esto ayud a convencerme. -Y qu piensas ahora? -pregunt Peter bruscamente-. Sigues convencido? Steven vaci el vaso de whisky y luego se acarici el bigote con un gestito nervioso. -Vamos, Steven -dijo Peter, alentndolo. -Todava creo que la idea de Califa era correcta -dijo de mala gana- Las reglas han cambiado, Peter. Estamos luchando por la supervivencia del mundo que conocemos. Simplemente nos sometamos a la nueva moral... Se dirigi a la bandeja de plata en el rincn del escritorio y volvi a llenar su vaso de whisky. -Hasta ahora hemos tenido una mano atada a la espalda, en tanto que los rojos, la extrema izquierda y los miembros del Tercer Mundo, tienen las dos manos metidas en la lucha y una daga en cada una. Lo nico que ha hecho Califa es quitarnos las esposas. -Entonces, por qu has cambiado de idea? -pregunt Peter. -No estoy seguro de haber cambiado de idea -Steven se volvi para enfrentarlo- sigo creyendo que es una idea justa... -Pero... -insisti Peter. Steven se encogi de hombros. -El asesinato de Aaron Altmann, la mutilacin de MelissaJane...-vacil-. Otros hechos de los que sospecho es culpable Califa. No fueron para el bien comn, sino para proteger la seguridad personal de Califa, o para satisfacer lo que, estoy empezando a creer.. es un apetito tremendo y desbocado de poder...-Steven sacudi de nuevo la cabeza-. Creo que Califa es noble y dedicado...pero no hay nobleza en algunas de las cosas que ha hecho. Ha actuado como un criminal comn. Ha actuado por ventajas personales y vanidad. Creo en la idea de Califa...pero s ahora que hemos elegido a un hombre que no sirve. Est corrompido por el poder que hemos puesto en sus manos. 398

Peter escuchaba atentamente, con la cabeza ladeada, los ojos azules.. claros y tranquilos, indagando. -Bien, Steven. As que hemos descubierto que Califa no es un dios...sino un hombre con los intereses y apetitos mezquinos de un hombre. -S, eso supongo -la hermosa y rubicunda cara de Steven pareci cargada de remordimientos-. Califa no es lo que yo crea que poda ser. -Aceptas ahora que ese hombre es perverso...realmente malfico? -S, lo acepto...-despus, fieramente: -Dios mo, cmo deseara que Califa fuera lo que yo supuse que era! Curiosamente, Peter descubri que l deseaba lo mismo. -Es lo que necesitaba este loco mundo nuestro -prosigui Steven con amargura- necesitamos alguien, un hombre fuerte que nos diga lo que debemos hacer. Cre que era Califa. Deseaba ardientemente que lo fuera. -Entonces, ahora aceptas que Califa no es ese hombre? -Si-dijo sencillamente Steven-. Pero, si ese hombre existiera, lo seguira sin discutir. "Yo hara lo mismo", comprendi Peter sbitamente; la idea era enloquecedora, debilitaba su resolucin. -Has dicho que haras cualquier cosa para probarme que no has tenido nada que ver en lo de Melissa-Jane ...quieres ayudarme a destruir a Califa? -S -Steven no vacil. -Habr gran riesgo personal -seal Peter. Ahora Steven le sostuvo la mirada. -Lo s, conozco a Califa mejor que t. Peter sinti que su cario a su hermano se reforzaba ahora con la admiracin. Steven no careca de virtudes viriles, pens. Tena fuerza, coraje e inteligencia; quizs su principal defecto era tener estas cosas en demasa. -Qu quieres que haga, Peter? -Quiero que arregles una entrevista con Califa...cara a cara. -Imposible -Steven rechaz el pedido sin vacilar. -Has dicho que tenas el medio de hacerle llegar un mensaje? -S, pero Califa nunca acceder a una entrevista. 399

-Steven, cul es la nica...la sola debilidad que Califa ha mostrado hasta ahora? -No ha mostrado debilidades. -S, las tiene -insisti Peter. -Cul? -Est obsesionado con proteger su identidad y seguridad personales -dijo Peter-. En cuanto esto peligra, recurre sin ms al secuestro, la tortura y el asesinato. -sa no es una debilidad -seal Steven- es una fuerza. -Si puedes hacer que reciba un mensaje...diciendo que su identidad est amenazada, que alguien, un enemigo, ha traspasado su teln de seguridad y ha logrado ponerse cerca de l...-sugiri Peter. Steven consider el punto larga y atentamente. -Reaccionar con violencia -concedi Steven-. Pero no tardar mucho en descubrir que, estoy mintiendo. Esto me desacreditar y, como has dicho antes, estar al borde de la tumba sin un buen motivo para eso. -No es mentira -dijo Peter sombramente-. Hay un agente de Mossad muy cerca de Califa. Muy cerca. -Cmo lo sabes? -pregunt Steven agudamente. -No te lo puedo decir -contest Peter- pero la informacin es de muy buena fuente. Incluso conozco el nombre de cdigo del agente. Te doy mi palabra que la informacin es autntica. -En ese caso...-Steven pens de nuevo- probablemente Califa ya desconfa y estar dispuesto a aceptar mi aviso. Con todo se limitar a pedirme que le d el nombre...que le pase el nombre por el conducto habitual de comunicacin. -Entonces debes rehusar dar la informacin si no es cara a cara. Afirmars que la informacin es demasiado grave. Dirs que tu seguridad personal est en juego. Cul ser su reaccin? -Creo que presionar para que divulgue el nombre. -Y si resistes? -Supongo que aceptara una cita. Como has dicho, sa es su mayor obsesin. Pero, si me encuentra cara a cara, su identidad quedara al descubierto de todos modos. -Piensa, Steven. T sabes como trabaja su mente.

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Pasaron unos segundos y despus la expresin de Steven cambi, la consternacin torci sus labios, como si tuviera un dolor. -Dios mo...claro! Si lo obligo aun encuentro cara a cara es poco probable que yo sobreviva. -Exactamente -asinti Peter- si lo atraemos con algo absolutamente irresistible, Califa tendr que acceder a verte...pero tomar medidas para que te silencien antes de que puedas revelar su identidad a alguien ms. -Peter...esto me da escalofros! Como dijiste antes, estoy gordo y flojo. No soy buen contrincante para Califa. -Califa tomar esto en cuenta cuando decida verte o no dijo Peter. -Tiene visos de suicidio -insisti Steven. -Te has comprometido a ser fuerte -record Peter. -Fuerte es una cosa, estpido otra. -No corrers peligro hasta entregar el mensaje. Califa no te liquidar hasta que se lo des -dijo Peter-. y te doy mi palabra que nunca te pedir que vayas a verte con Califa. -Supongo que no puedo pedir ms -Steven tendi las manos-. Cundo quieres que me ponga en contacto? -Cmo vas a realizar...ese contacto? -Por la columna de avisos del "Times" -dijo Steven y Peter sonri, con admirativa mala gana. Limpio, eficiente y sin dejar rastros. -Hazlo lo ms pronto que puedas -,-orden Peter. -El lunes por la maana -dijo Steven y sigui estudiando a su hermano con una expresin peculiarmente intensa. -Qu pasa, Steven? -Estaba pensando...Si Califa hubiera sido alguien como t, Peter! -Cmo yo? -por la primera vez, Peter qued realmente atnito. -El rey guerrero, ..totalmente despiadado en su bsqueda de una visin de justicia, equidad y deber. -No soy as -dijo Peter. -S, lo eres -dijo Steven-. Eres el tipo de hombre que yo esperaba que fuera Califa. El tipo de hombre que necesitamos.

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Peter deba suponer que Califa lo vigilaba. Despus del asesinato de la baronesa Altmann, el inters de Califa iba a ser intenso. Peter tena que actuar concertadamente. Logr atrapar el primer avin del lunes por la maana a Bruselas, y antes de medioda estaba en su oficina de la sede de Narmco. All tambin fue centro de mucho inters y juego de fuerzas. Las Industrias Altmann haban perdido a su ejecutivo principal y haba fuertes corrientes subterrneas e intrigas palaciegas ya en marcha. Pese a que hubo cierta cantidad de acercamientos sutiles, Peter se mantuvo alejado de la lucha. El lunes por la noche Peter recogi el "Times" del kiosco de peridicos en el vestbulo del hotel Hilton". El pedido de contacto de Steven estaba en la seccin de avisos clasificados. "Los hijos de Israel consultaron con Jehov, diciendo: Tornar a pelear? " Jueces, 20: 23 La cita que Califa haba elegido pareca resumir la visin que tena de s mismo. Se vea como un ser divino, colocado por encima de los otros hombres. Steven haba explicado a Peter que Califa sola tomarse hasta cuarenta y ocho horas para contestar . Steven esperara cada da, despus de la aparicin del anuncio personal, en su oficina en la calle Leadenhall, desde las doce hasta la una y veinte. No aceptaba visitas ni fijaba citas a esa hora, e iba a cerciorarse de que su lnea telefnica no estuviera ocupada para recibir la llamada esperada. No hubo llamada el mircoles, pero Steven no la haba esperado. El jueves Steven se paseaba inquieto por la antigua alfombra de seda Kirman, esperando la llamada. Ya se haba puesto la chaqueta, el sombrero y el paraguas plegado estaban en el extremo del ornamentado escritorio francs, que se tenda como un monstruo benigno bajo las ventanas que miraban al Lloyds Exchange, del otro lado de la calle. Steven Stride tena miedo. Reconoca el hecho con sinceridad. La intriga era parte de su existencia, lo haba sido casi durante toda su vida...pero el juego se haba jugado siempre dentro de ciertas 402

reglas. Saba que entraba en una nueva selva, un terreno salvaje donde esas pocas reglas dejaban de funcionar. Iba contra su voluntad: Peter le haba sealado que esto no era para l, y comprenda que Peter tena razn. Peter tena razn y Steven senta un miedo como nunca haba sentido en su vida. Pero saba que iba a seguir adelante. Haba odo decir que el sello del verdadero valor era la capacidad de enfrentar y reconocer al miedo y, sin embargo, dominarlo lo suficiente para seguir adelante y hacer lo que el deber ordena. No se senta como un hombre valiente. El telfono son una vez, demasiado fuerte, demasiado agudo; todos los nervios de su cuerpo se pusieron tensos y se sinti paralizado, petrificado por el miedo en el centro de aquella magnfica y costosa alfombra. El telfono volvi a sonar: la nota doble e insistente reson en sus odos como el llamado del destino, y sinti que lo invada el barro caliente y aceitoso del miedo, tan difcil de contener. El telfono son por la tercera vez y, con un enorme esfuerzo, se forz a dar los tres pasos hasta su escritorio. Levant el receptor del aparato y oy los campanilleos propios del telfono pblico. -Stride -dijo. La voz era tensa, alta y casi chillona. Oy caer la moneda. La voz lo aterr. Era un murmullo electrnico, inhumano, sin gnero, sin timbre de emocin viviente, sin notas altas o bajas. -Aldgate y Leadenhall, tercera casilla desde la entrada dijo la voz. Steven repiti las palabras y en seguida se cort la comunicacin. Dej el receptor en el aparato, recogi su sombrero, su paraguas y se acerc a la puerta. Su secretaria lo vio y sonri, como esperando. Era una hermosa mujer de pelo gris, que haca quince aos que trabajaba con Steven. -Seor? -an segua llamndolo as. -Voy a salir por una media hora, May -dijo Steven-. Cuide el negocio como se debe, querida...-y se meti en su ascensor privado y descendi con rapidez hacia el garaje del subsuelo donde estaba 403

su Rolls, junto con los vehculos privados de los ejecutivos principales. En el espejo del ascensor arregl el ngulo exacto de su sombrero, una inclinacin un poco picarona sobre el ojo derecho, y acomod el clavel rojo en el ojal de su traje azul oscuro de Savile Row, con su tenue y elegante rayado color tiza. Era importante que su aspecto y sus acciones fueran naturales en los prximos minutos. Sus empleados notaran cualquier cosa que se apartara de lo normal. En el garaje no se acerc al Rolls Royce pardo oscuro, que brillaba en la escasa luz como una piedra preciosa. En lugar de esto se dirigi a la portezuela abierta en el portn de acero del garaje; el portero, en su casilla de vidrio junto a la puerta, levant la mirada de los cupones de polla del ftbol, reconoci al amo y se puso de pie de un salto. -Buenas, patrn. -Buenas, Harold. No voy a sacar el coche. Salgo unos minutos. Cruz el umbral de la puerta, sali a la calle y dobl a la izquierda, hacia la esquina de Leadenhall y Aldgate. Camin con rapidez, pero sin demostrar apresuramiento. Califa se vala de lapsos muy breves para dificultar que alguien tuviera tiempo de pasar un mensaje a alguna unidad de vigilancia. Steven saba que slo contaba con unos minutos para llegar desde su oficina hasta la casilla telefnica de la esquina. Califa pareca saber exactamente cunto tiempo iba a tardar. El telfono empez a sonar en la casilla de vidrio con armazn roja cuando Steven estaba todava a veinte pasos. -Stride -contest, con la voz un poco sofocada por el esfuerzo, y en seguida oy caer la moneda y la misma voz electrnica le dio el siguiente punto de encuentro. Era la casilla telefnica de la entrada de High Street a la estacin Aldgate del subterrneo. Steven confirm, colg el receptor y sali de la casilla. La voz lo turbaba profundamente, pareca la de un robot en una pelcula de ciencia ficcin. No habra sido tan malo si hubiera podido sentir el contacto humano. Las dos estaciones de recepcin, ninguna de las cuales era predecible, y la distancia entre ellas, haban sido cuidadosamente calculadas con el tiempo justo, haciendo imposible que el llamado 404

fuera localizado cuando la comunicacin estaba an abierta. Evidentemente Califa o su agente se movan de una casilla telefnica a la prxima, en otra parte de la ciudad. Localizarlos, incluso un minuto despus de haberse ido, no iba a servir para establecer la identidad. El transformador de voz que Califa usaba era una mquina simple, no mayor que un calculador de bolsillo. Peter haba dicho a Steven que poda comprarse en distintos lugares que se especializaran en vigil