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Le Manifeste des Cinq ou ce que certains en pensaient l'poque

A Emile Zola. Nagure encore, Emile Zola pouvait crire sans soulever de rcriminations srieuses qu'il avait avec lui la jeunesse littraire. Trop peu d'annes s'taient coules depuis l'apparition de L'Assommoir, depuis les fortes polmiques qui avaient consolid les assises du Naturalisme, pour que la gnration montante songet la rvolte. Ceux-l mme que lassait plus particulirement la rptition nervante des clichs se souvenaient trop de la troue imptueuse faite par le grand crivain, de la droute des romantiques. On l'avait vu si fort, si superbement entt, si crne, que notre gnration, malade presque tout entire de la volont, l'avait aim rien que pour cette force, cette persvrance, cette crnerie. Mme les pairs, mme les prcurseurs, les matres originaux, qui avaient prpar de longue main la bataille prenaient patience en reconnaissance des services passs. Cependant, ds le lendemain de L'Assommoir, de lourdes fautes avaient t commises. Il avait sembl aux jeunes que le matre, aprs avoir donn le branle, lchait pied, l'exemple de ces gnraux de rvolution dont le ventre a des exigences que le cerveau encourage. On esprait mieux que de coucher sur le champ de bataille, on attendait la suite de l'lan, on esprait de la belle vie infuse au livre, au thtre, bouleversant les caducits de l'art. Lui, cependant, allait creusant son sillon, il allait, sans lassitude, et la jeunesse le suivait, l'accompagnait de ses bravos, de sa sympathie si douce aux plus stoques, il allait, et les plus vieux ou les plus sagaces fermaient ds lors les yeux, voulaient s'illusionner, ne pas voir la charrue du matre s'embourber dans l'ordure. Certes, la surprise fut pnible de voir Zola dserter, migrer Mdan, consacrant les efforts - lgers cette poque - qu'on et demands un organe de lutte et d'affermissement, des satisfactions d'un ordre infiniment moins esthtique. N'importe, la jeunesse voulait pardonner la dsertion physique de l'homme! Mais une dsertion plus terrible se manifestait dj : la trahison de l'crivain devant son oeuvre. Zola, en effet, parjurait chaque jour davantage son programme. Incroyablement paresseux l'exprimentation personnelle, arm de documents de pacotille ramasss par des tiers, plein d'une enflure hugolique, d'autant plus nervante qu'il prchait prement la simplicit, croulant dans des rabchages et des clichs perptuels, il dconcertait les plus enthousiastes de ses disciples. Puis, les moins perspicaces avaient fini par s'apercevoir du ridicule de cette soi-disant Histoire naturelle et sociale d'une famille sous le Second Empire, de la fragilit du fil hrditaire, de l'enfantillage du fameux arbre gnalogique, de l'ignorance mdicale et scientifique, profonde du Matre.

N'importe, on se refusait, mme dans l'intimit, constater carrment les mcomptes. On avait des: "Peut-tre aurait-il d...", des: "Ne trouvez-vous pas qu'un peu moins de...", toutes les observations de lvites dus qui voudraient bien ne pas aller jusqu'au bout de leur dsillusion. Il tait dur de lcher le drapeau! et les plus hardis n'allaient qu' chuchoter qu'aprs tout Zola n'tait. pas le Naturalisme et qu'on n'inventait pas l'tude de la vie relle aprs Balzac, Stendhal, Flaubert et les Goncourt; mais personne n'osait l'crire, cette hrsie. Pourtant, incoercible, l'coeurement s'largissait, surtout devant l'exagration croissante des indcences de la terminologie malpropre des Rougon-Macquart. En vain, excusait-on tout par ce principe mis dans une prface de Thrse Raquin: "Je ne sais si mon roman est moral ou immoral; j'avoue que je ne me suis jamais inquit de le rendre plus ou moins chaste. Ce que le sais, c'est que je n'ai jamais song y mettre les salets qu'y dcouvrent les gens moraux; c'est que j'en ai dcrit chaque scne, mme les plus fivreuses, avec la seule curiosit du savant." On ne demandait pas mieux que de croire, et mme quelques jeunes avaient par le besoin d'exasprer le bourgeois, exagr la curiosit du savant. Mais il devenait impossible de se payer d'arguments: la sensation nette, irrsistible, venait chacun devant telle page des Rougon, non plus d'une brutalit de document mais d'un violent parti pris d'obscnit. [... ] Alors tandis que les uns attribuaient la chose une maladie des bas organes de l'crivain, des manies de moine solitaire, les autres y voulaient voir le dveloppement inconscient d'une boulimie de vente, une habilet instinctive du romancier percevant que le gros de son succs d'ditions dpendait de ce fait que "les imbciles achtent les Rougon-Macquart enchans, non pas tant par leur qualit littraire, que par leur rputation de pornographie que la vox populi y a attache". Or, il est bien vrai que Zola semble excessivement proccup (et ceux d'entre nous qui l'ont entendu causer ne l'ignorent pas) de la question de vente; mais il est notoire aussi qu'il a vcu de bonne heure l'cart et qu'il a exagr la continence, d'abord par ncessit, ensuite par principe. jeune, il fut trs pauvre, trs timide, et la femme, qu'il n'a point connue l'ge o l'on doit la connatre, le hante d'une vision videmment fausse. Puis le trouble d'quilibre qui rsulte de sa maladie rnale contribue sans doute l'inquiter outre mesure de certaines fonctions, le pousse grossir leur importance. Peut-tre Charcot, Moreau (de Tours) et ces mdecins de la Salptrire qui nous firent voir leurs coprolaliques pourraient-ils dterminer les symptmes de son mal.... Et, ces mobiles morbides, ne faut-il pas ajouter l'inquitude si frquemment observe chez les misogynes, de mme que chez les tout jeunes gens, qu'on ne nie leur comptence en matire d'amour?... Quoi qu'il en soit, jusqu'en ces derniers temps encore, on se montrait indulgent; les rumeurs craintives s'apaisaient devant une promesse : La Terre. Volontiers esprait-on la lutte du grand littrateur avec quelque haut problme, et qu'il se rsoudrait abandonner un terrain puis. On aimait reprsenter Zola vivant parmi les paysans, amassant des documents personnels, intimes, analysant patiemment des tempraments de ruraux, recommenant, enfin, le superbe travail de L'Assommoir. L'espoir d'un chef-d'oeuvre tenait tout le monde en silence. Certes, le sujet, simple et large, promettait des rvlations curieuses. La Terre a paru. La dception a t profonde et douloureuse. Non seulement l'observation est superficielle, les trucs dmods, la narration commune et dpourvue de caractristiques, mais la note ordurire est exacerbe encore, descendue des salets si basses que, par instants, on se croirait devant un recueil de scatologie: le Matre est descendu au fond de l'immondice.

Eh bien! cela termine l'aventure. Nous rpudions nergiquement cette imposture de la littrature vridique, cet effort vers la gauloiserie mixte d'un cerveau en mal de succs. Nous rpudions ces bonshommes de rhtorique zoliste, ces silhouettes normes, surhumaines et biscornues, dnues de complication, jetes brutalement, en masses lourdes, dans des milieux aperus au hasard des portires d'express. De cette dernire oeuvre du grand cerveau qui lana L'Assommoir sur le monde, de cette Terre btarde, nous nous loignons rsolument, mais non sans tristesse. Il nous poigne de repousser l'homme que nous avons trop fervemment aim. Notre protestation est le cri de probit, dictamen de conscience de jeunes hommes soucieux de dfendre leurs oeuvres - bonnes ou mauvaises - contre une assimilation possible aux aberrations du matre. Volontiers nous eussions attendu encore, mais dsormais le temps n'est plus nous: demain, il serait trop tard. Nous sommes persuads que La Terre n'est pas la dfaillance phmre du grand homme, mais le reliquat de compte d'une srie de chutes, l'irrmdiable dpravation morbide d'un chaste. Nous n'attendons pas de lendemain aux Rougon; nous imaginons trop bien ce que vont tre les romans sur les Chemins de fer, sur l'Arme: le fameux arbre gnalogique tend ses bras d'infirme, sans fruits dsormais. Maintenant, qu'il soit bien dit, une fois de plus, que, dans cette protestation, aucune hostilit ne nous anime. Il nous aurait t doux de voir le grand homme poursuivre paisiblement sa carrire. La dcadence mme de son talent n'est pas le motif qui nous guide, c'est l'anomalie compromettante de cette dcadence. Il est des compromissions impossibles: le titre de naturaliste, spontanment accol tout livre puis dans la ralit, ne peut plus nous convenir. Nous ferions bravement face toute perscution pour dfendre une cause juste: nous refusons ce participer une dgnrescence inavouable. C'est le malheur des hommes qui reprsentent une doctrine qu'il devient impossible de les pargner le jour o ils compromettent cette doctrine. Puis, que ne pourrait-on dire Zola qui a donn tant d'exemples de franchise, mme brutale? N'a-t-il pas chant le struggle for life, et le struggle sous sa forme niaise, incompatible avec les instincts d'une haute race, le struggle autorisant les attaques violentes? "Je suis une force", criait-il, crasant amis et ennemis, bouchant aux survenants la brche qu'il avait lui-mme ouverte. Pour nous, nous repoussons l'ide d'irrespect, pleins d'admiration pour le talent immense qu'a souvent dploy l'homme. Mais est-ce notre faute si la formule clbre: "Un coin de nature vu travers un temprament", se transforme l'gard de Zola, en un "coin de nature vu travers un sensorium morbide", et si nous avons le droit de porter la hache dans ses oeuvres? Il faut que le jugement public fasse balle sur La Terre, et ne s'parpille pas, en dcharge de petit plomb, sur les livres sincres de demain. Il est ncessaire que, de toute la force de notre jeunesse laborieuse, de toute la loyaut de notre conscience artistique, nous adoptions une tenue et une dignit en face d'une littrature sans noblesse, que nous protestions au nom d'ambitions saines et viriles, au nom de notre culte, de notre amour profond, de notre suprme respect pour l'art. Paul Bonnetain, J.-H. Rosny, Lucien Descaves, Paul Margueritte, Gustave Guiches Le Figaro (1887)