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La prison romantique: Silvio Pellico, Stendhal

Pendant que certains auteurs du XIXe sicle, comme Tolsto, Dickens et Dostoevski, font de la prison un lieu permettant daccder la connaissance et darticuler une attitude critique vis--vis de la socit de lpoque, dautres utilisent lenfermement comme un miroir de leur me blesse par un monde malveillant et cruel. Dus, trahis par la socit, las dun rationalisme qui brime leurs sentiments, ils voient dans la prison le seul refuge pouvant les protger des malheurs de la vie sur terre. Loin de reprsenter une punition, la privation de la libert devient le moyen pour fuir une ralit hostile, pour retourner en quelque sorte dans le ventre de la mre1 et se soustraire ainsi aux contraintes que la vie quotidienne impose aux sentiments et limagination. L-dessus viennent se greffer tous les sujets chers au romantisme : lamour, la solitude, le plaisir de la souffrance, la rverie.2 Dj prsents dans le Roi Lear 3 de Shakespeare et dans Le prisonnier de Chillon de Byron, ces thmes seront repris au XIXe sicle par Baudelaire, Grard de Nerval, Stendhal et, en Italie, par Silvio Pellico. Au-del des diffrences qui caractrisent ces auteurs, ceux-ci partagent le mme dsir pour un lieu en dehors du temps et de lespace, pourvoyeur dune paix de lesprit que le monde rel nest pas mme doffrir. La thse de la prisonisation , selon ces auteurs, doit tre lue lenvers : ce nest pas la prison qui cre une dpendance, mais bien le besoin de solitude et de srnit intrieure inhrent tout tre

Cf. ce propos Martha Duncan, Romantic Outlaws, Beloved Prisons, New York, New York University Press, 1996. 2 Sur la prison romantique voir le magistral essai de Victor Brombert (The Romantic Prison, Princeton, Princeton University Press, 1978; trad. en franais: La prison romantique. Essais sur l imaginaire, J. Corti, 1975) 3 Roi Lear, 5e acte, 3e tableau

humain. La perception de la prison comme refuge, prsente non seulement dans des uvres littraires, mais aussi dans de nombreux rcits autobiographiques, 4 se manifeste toutefois sous des formes diffrentes, selon quil sagit duvre dimagination ou le fruit dune exprience directe. Dans son pome Le Tasse en prison , Charles Baudelaire sapitoie devant le tableau de Delacroix, reprsentant lauteur de la Jrusalem dlivre dans sa cellule. Nerval sinterroge sur la jalousie du gardien de prison envers les rves des prisonniers. Stendhal invente le donjon dun chteau, la tour Farnse, vritable paradigme de la vision romantique de lenfermement : la vue plongeante sur le paysage environnant, la gentillesse du gardien, lamour pour la fille du gouverneur, les oiseaux en cage. Quant Silvio Pellico, le seul parmi les auteurs mentionns avoir connu lemprisonnement, nous livre un rcit larmoyant souhait de son sjour dans la forteresse du Spielbergen, dans lequel les thmes romantiques se superposent dautres, plus anciens, dans lesquels la souffrance inhrente la prison ouvre la voie une redcouverte de la transcendance et de la divinit.

Il sera question, dans les paragraphes qui suivent, des images de la prison vhicules par les crits de Stendhal et de Pellico. Tout en sinscrivant dans une tradition littraire, dans laquelle le concept denfermement renvoie celui dune nouvelle naissance, les uvres des deux crivains ne sauraient tre plus diffrentes. Si la narration de Stendahl brille par son ironie, le roman de Pellico peut-tre par le fait quil sagit dun rcit autobiographique ne quitte jamais un ton srieux, pour ne pas dire pdant. Pour le premier le bonheur de la prison fait lconomie de la souffrance, tandis que le deuxime voit dans la souffrance la source du bonheur. Le regard de Stendhal sur ses congnres est empreint dun certain cynisme, tandis que lauteur de Mes prisons dcouvre travers son exprience de lemprisonnement la bont qui se cache dans tout tre humain.

Duncan, op. cit., chap. 1 et 2, p. 9-31

1. Stendhal Limage de la prison comme un refuge, comme un lieu qui protge lindividu de la mchancet du monde, joue un rle important dans toutes les uvres de Stendhal (1783 1842), principalement dans La Chartreuse de Parme , mais aussi dans Le rouge et le noir . Batrice Didier crit ce propos : Toutes les prisons stendhaliennes offrent plus ou moins au hros ce bonheur utrin : aussi hsitentils toujours les quitter, tant sont pnibles le dchirement et lexil de la naissance .5 N Grenoble, Henry Boyle (Stendhal est un pseudonyme) perd sa mre lge de sept ans et quitte sa famille cause de relations conflictuelles avec son pre.6 Cest le grand-pre maternel qui laccueillera et soccupera de son ducation. Aprs ses tudes, Stendhal sengage dans larme et participe en tant quofficier aux campagnes dItalie et de Russie. Il est ainsi tmoin de lincendie de Moscou et de la droute de larme franaise la Brsina. Bien quil ait dj publi quelques crits mineurs auparavant, ce nest quaprs la dfaite de Waterloo en 1815 quil sinstalle Milan et se ddie compltement lcriture. pris de libert, en guerre avec la socit, Stendhal frquente les milieux qui, dans la capitale lombarde, prenaient parti pour lindpendance italienne. Devenu suspect aux yeux de la police autrichienne, il est expuls de lItalie en 1821, une anne aprs larrestation de Pellico, que Stendhal a certainement rencontr7 et estimait beaucoup.8 Lcrivain rentre alors Paris, o court dargent - il crit plusieurs ouvrages et articles sur la musique (Vie de Rossini), la littrature (Racine et Shakespeare), ainsi que des rcits de voyage (Rome, Naples et Florence). Ce nest qu lge de 47 ans que Stendhal publie son premier roman (Armance), suivi
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Batrice Didier, Postface, in Stendhal, La chartreuse de Parme, Paris, Gallimard, 1972, S. 503. Sur limportance du thme de la prison chez Stedhal voir aussi V. Del Litto (d.), La cration romanesque chez Stendhal, Genve, Droz, 1985. 6 Sur la vie de Stendhal et ses rapports avec les romans, cf. V. Brombert, Stendhal, Roman et libert, Paris, ditions de Fallois, 2007 7 Cf. ce propos A. Renaudet, Un groupe milanais ami de Stendhal: Il Conciliatore, Annales, 1954, 9, No. 3, p. 19 et suiv. 8 Cf. ce que Stendhal a crit sur Pellico dans Rome, Naples et Florence.

dautres (Le rouge et le noir, La Chartreuse de Parme) qui feront de lui un des auteurs les plus brillants du 19e sicle. Nomm consul de France en Italie aprs la rvolution de juillet, il sjourne Trieste et Civitavecchia, avant de revenir Paris en 1841, o il succombe une anne aprs une attaque dapoplexie.

La Chartreuse de Parme9, publie en 1839, raconte lhistoire dun jeune homme, Fabrice del Dongo, qui essaie de se frayer un chemin dans une socit dont les mcanismes lui sont trangers. Ayant dcid de senrler dans les troupes de Napolon, il part en France et, cause de son accent, se fait arrter comme espion. Aprs un mois de prison, la femme du gelier laide svader en lui faisant endosser un uniforme de hussard. Cest ainsi quil participe la bataille de Waterloo, sans pour autant en devenir un hros, comme il le souhaitait. Rentr en Italie aprs la dfaite, Fabrice rejoint sa tante la cour de Parme et sengage dans une carrire ecclsiastique. Auxiliaire de larchevque, gotant aux plaisirs des intrigues amoureuses, le jeune homme tue un rival, acteur de son tat, qui la agress, et est enferm dans la prison de la tour Farnse. Cest en prison que Fabrice tombe amoureux de Cllia, la fille du gouverneur.

Sa premire raction est la peur, une peur qui ne dure toutefois que le temps de franchir les escaliers qui mnent la tour. Leffort ne lui laisse pas le temps de sinquiter outre mesure. En outre, le simple fait de monter , et non de descendre assume dans ce contexte une symbolique trs claire : ce n est pas lenfer qui lattend, mais bien le paradis. En montant les trois cent quatre-vingt-dix marches de sa prison la tour Farnse, Fabrice, qui avait tant redout ce moment, trouva quil navait pas le temps de songer au malheur (p. 276).
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Stendhal, La Chartreuse de Parme, Paris, Gallimard, 1972

Au mouvement ascensionnel vient sajouter le fait que la prison est situe sur une colline et domine ainsi la ville. Arriv sa cellule, Fabrice ne peut que sextasier devant la vue dont il jouit depuis la fentre, bien que celle-ci soit munie de barreaux : Ce fut dans lune de ces chambres construites depuis un an, que Fabrice fut introduit. Il courut aux fentres; la vue quon avait de ces fentres grilles tait sublime (p. 306).

Limagerie qui associe la prison une hauteur fait partie dune rhtorique qui souligne la distance vis--vis du monde, mais une distance qui est aussi libration et supriorit. Libration, dans le sens dune rupture avec loppression et la banalit du quotidien ; supriorit, dans la mesure o la possibilit dune vue plongeante sur ceux qui vivent en bas confre lobservateur-prisonnier le sentiment dtre, littralement et mtaphoriquement, au-dessus des autres. Stendhal nest dailleurs pas le seul avoir employ ce topos. Nous lavons rencontr chez Dostoevski, Thomas Mann sen sert dans sa Montagne magique ,10 Camus y fait recours, la lettre prs, dans Ltranger .11

Fabrice dcouvre, tonn, tout ce que sa cellule peut lui offrir : la solitude, la scurit, le calme. Il se sent labri de tout ce qui le drangeait dans ses relations
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Dans la Montagne magique Thomas Mann dcrit le sjour du protagoniste dans un sanatorium en ces termes: Hans Castorp war noch nicht zwei Wochen an Ort und Stelle, aber es schien ihm lnger, und die Tagesordnung derer hier oben [...] hatte angefangen, in seinen Augen das Geprge einer heiligselbstverstndlichen Unverbrchlichkeit anzunehmen, so dass ihm das Leben im Flachlande drunten, von hier gesehen, fast sonderbar und verkehrt erschien (S. 211). Lors dune conversation avec un autre patient, M. Settembrini, Hans Castorp prend ses distances vis--vis de la plaine: Wie ich hier so liege und es von weitem sehe, kommt es mir krass vor. [...] Und was heisst das? Das heisst hart, kalt. Und was heisst hart und kalt? Das heisst grausam. Es ist eine grausame Luft da unten, unerbittlich. Wenn man so liegt und es von weitem sieht, kann es einem davor grauen (S. 283).Thomas Mann, Der Zauberberg, Frankfurt, Fischer, 1954.
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La prison tait tout en haut de la ville et, par une petite fentre, je pouvais voir la mer (A. Camus, L tranger, p. 74).

avec autrui, mille lieues des mesquineries et des mchancets du monde. Plus quune critique sociale, cette raction lenfermement exprime un vague dgot vis--vis dune vie et dune libert qui le dpasse et perturbe sa navet. Ce nest pas la socit qui le drange, mais bien le fait davoir t oblig de quitter le ventre de sa mre. Le bonheur que la prison procure Fabrice jaillit de la prise de conscience, amene par les sentiments plus que par la raison, dun retour dans un tat prnatal, dans une vie au-del de tout souci et responsabilit mondaines : Comment! Moi qui avais tant de peur de la prison, jy suis, et je ne me souviens pas dtre triste! ... Quoi! Jai besoin de me raisonner pour tre afflig de cette prison, qui peut durer dix ans comme dix mois? Serait-ce ltonnement de tout ce nouvel tablissement qui me distrait de la peine que je devrais prouver? (p. 310).

Certes, la rencontre avec Cllia n est pas trangre au bonheur quprouve Fabrice prisonnier de la tour Farnse, aux charmes de son cachot. Le sentiment de surprise qui lhabite, loubli de la souffrance, renvoient toutefois des significations plus profondes. La prison heureuse de Stendhal nest pas larrire-fond dune relation amoureuse, cest au contraire cause de lemprisonnement que Fabrice, se dbarrassant ainsi de son libertinage, peut tomber amoureux de la fille du gouverneur. En fait, la narration de Stendhal suggre que Cllia se trouve galement tre emprisonne, et ceci non seulement parce quelle y habite, mais aussi et surtout parce que soumise aux contraintes (familiales, sociales) qui rduisent sa libert. Percevant son amiti pour le prisonnier de la tour comme une trahison envers son pre, Cllia prouve cette mme souffrance que Fabrice n arrive pas ressentir.

la recherche des raisons du bonheur que lui apporte lemprisonnement, Fabrice se questionne :

Peut-tre que jai un grand caractre... Serais-je un de ces grands courages comme lantiquit en a montr quelques exemples au monde? Suis-je un hros sans men douter? (310) Question rhtorique, car Fabrice nest de toute vidence ni Socrate ni Thomas More. Son indiffrence face la prison ne fait que reflter sa navet et non sa sagesse et on dirait que Stendhal samuse tourner en ridicule ses vellits de hros manqu, paradigme dune socit compose dindividus qui se plaisent jouer des rles de comdie. Auteur romantique, Stendhal se livre ici un persiflage cest tout au moins limpression que ces lignes dgagent dun des thmes rcurrents de la littrature romantique, comme il ironise ailleurs propos des intentions moralisantes de lenfermement.12 La prison ne saurait tre heureuse que pour les philosophes ou pour les candides qui, comme Fabrice, sont incapables de souffrir. Et pourquoi souffrirait-il, vu quil se croit innocent et banalise tout bout de champ la nature de son dlit ? Pourquoi avoir des remords, vu quil sagissait dun coup dpe un histrion (317), dune vtille, dun coup d pe maladroit donn un comdien (376) ?

En prison, Fabrice y restera 9 mois, une dure on ne peut plus symbolique, jusqu ce quil svade, contre son gr, grce laide de sa tante et de Cllia : une fuite qui se lit comme une parodie dvasions clbres comme celles de Cellini ou de Casanova. Sorti du ventre de la prison-mre, suspendu une corde (cordon) pas assez longue, le jeune homme, dguis en hros, se voit renatre : Puis, comme un hros des temps de chevalerie, il pensa un instant Clelia. Combien je suis diffrent, se dit-il, du Fabrice lger et libertin qui entra ici il y a

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Interrog propos des privations que la prison impose aux dtenus, un gardien rpond: On fait cela pour la morale, afin daugmenter une tristesse salutaire et lenvie de se corriger dans lme des prisonniers (311).

neuf mois ! En ralit, ce qui a chang, cest lloignement de Cllia et lapprentissage de la souffrance qui sen suit. Quittant un lieu de bonheur pour aller se jeter dans un exil affreux (351), Fabrice recouvre une libert prive de son contenu, voire de linsouciance dont il stait nourri jadis. Il regrette sa petite chambre de la tour Farnese (388), quil prfre aux palais que sa tante, la duchesse, met sa disposition. Cest lextrieur de la prison que tout lui manque, jusqu lair pour respirer (386). Pas tonnant donc que le retour Parme soit galement un retour la cellule de la tour Farnse, le temps dun procs qui lacquittera de toute culpabilit.

Loin de Cllia, enferme dans une prison quelle sest construite elle-mme, rtabli dans ses fonctions, Fabrice, malheureux, jette un regard dsabus sur le monde qui lentoure. Il apprend connatre la mchancet des hommes (468) et une socit qui enferme les honntes gens.13 Sa navet est brise, il a effectivement chang, mais ce changement ne saurait tre attribu un sjour en prison qui ne la ni dissuad ni amen un retour sur lui-mme. Il a chang parce que prisonnier de sa relation avec Cllia, parce quil a eu accs la souffrance inhrente un amour socialement impossible. Mais la prison continuera faire partie de son horizon. la mort de sa bien-aime, Fabrice se retire dans la Chartreuse, non pour des motifs religieux, mais dans lespoir de retrouver le bonheur que la petite chambre de la tour Farnse lui avait dispens.

Stendhal avait dj abord les mmes thmes dans la dernire partie dun autre

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Le principal personnage tait le chevalier Foscarini, parfaitement honnte homme ; aussi avait-il t un peu en prison sous tous les rgimes (476).

roman, Le rouge et le noir , publi en 1830.14 Le protagoniste, Julien Sorel, y est dcrit comme un jeune homme passionn, intelligent, ambitieux, cherchant par tous les moyens dchapper aux conditions modestes de sa famille et de se faire une place dans la socit. Prcepteur chez M. de Rnal, dont la femme va devenir sa matresse, sminariste, secrtaire du Marquis de la Mole Paris, enfin anobli et lieutenant des hussards Strasbourg : Julien franchit les paliers qui lui ouvrent la porte du succs. Mais la socit nest pas prte lui pardonner ses origines. Une lettre de Mme de Rnal fait basculer son mariage avec la fille du marquis. Se sentant trahi, Julien tire deux coups de pistolet contre son ancienne matresse, qui sen sort avec des blessures de peu de gravit.

Julien est incarcr dans la prison des Verrires dabord, puis dans celle de Grenoble. 15 En un premier temps, les schmas narratifs utiliss par Stendhal dans ce rcit sont les mmes que dans la Chartreuse : la verticalit, la distance vis--vis de la socit, le calme. Enferm dans sa cellule, le jeune homme dcouvre, sinon le bonheur, un lieu privilgi, qui le spare de la haine du monde. Les souffrances quil prouve, ce nest pas la prison qui les lui inflige, il les a apportes avec lui. Transfr Grenoble en attente du procs, Julien ne peut sempcher de jouir de la vue qui soffre lui du haut de la tour de la prison : Lorsquil arriva la prison de Besanon, on eut la bont de le loger dans ltage suprieur d un donjon gothique Par un troit intervalle entre deux murs il avait une chappe de vue superbe (399).

Aprs lagitation de la vie en libert, Julien semble apprcier le calme et la srnit que lui offre son cachot, un calme qui anticipe celui de la mort qui
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Stendhal, Le rouge et le noir, Paris, Gallimard, 2000 Le personnage de Julien et une partie de l intrigue du roman se basent sur des faits rels. En dcembre 1827, Antoine Berthet, jeune sminariste, a t condamn mort par le tribunal de Grenoble pour avoir tir deux coups de pistolet sur sa maitresse dans une glise.

lattend et quil dsire: Dailleurs, la vie mest agrable; ce sjour est tranquille; je ny ai point dennuyeux... (II, 36).

Enferm par sa propre volont dans un monde imaginaire, il voit la ralit sloigner de lui. Aux amis qui lui relatent ce qui se passe lextrieur de la prison, Julien rpond: Laissez-moi ma vie idale. Vos petites tracasseries, vos dtails de la vie relle, plus ou moins froissants pour moi, me tireraient du ciel... Que mimportent les autres? (p. 620).

Les autres, mme ceux qui lui sont les plus proches, ne lintressent pas, les visites sauf Mme de Rnal limportunent : Le pire des malheurs en prison cest de ne pouvoir fermer les portes (p. 644).

Si le monde lui rpugne, cest que Julien se rend compte de sa fausset. Les citoyens bien-pensants qui lont condamn sont tout aussi coupables que lui. Tout le monde se moque des lois et certains ont la malchance de se faire attraper : Les gens quon honore ne sont que des fripons qui ont eu le bonheur de ntre pas pris en flagrant dlit. Laccusateur que la socit a lanc aprs moi, a t enrichi par une infamie... Jai commis un assassinat et je suis justement condamn, mais... le Valenod qui ma condamn est cent fois plus nuisible la socit (p. 648). La seule condamnation que Julien peut accepter, est celle quil prononce luimme. Ds son arrestation, il pose en coupable et insiste pour que son acte soit

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considr comme un meurtre prmdit. Cest lui-mme qui, par les propos tenus lors du procs fait pencher la balance en faveur de la peine de mort. Il en va non de sa vie, mais de sa dignit. Pas de remords ni de recours aux consolations de la foi. Dans une scne anticipant dun sicle la rvolte de Meursault face laumnier qui veut le convertir16, Julien refuse de se plier aux exhortations du prtre. Dieu est une hypothse, sur laquelle il ne vaut pas la peine de miser. Aux yeux de Julien, la mort nest pas le passage vers une autre vie, quelle quelle soit, mais un retour aux origines.

Malgr les ressemblances dont nous avons fait tat, les prisons de Fabrice et de Julien, telles que dcrites par Stendhal, ne sont pas les mmes. Elles ne le sont pas, parce que les protagonistes des deux romans sont des individus on ne peut plus diffrents. Si Fabrice est un pantin avec des vellits de hros, Julien, plus proche de lauteur que le premier, prend sa vie en main jusqu aux dernires consquences. Lun meurtrier malgr lui, l autre auteur dun acte prmdit. Certes, les deux personnages jettent un regard ddaigneux sur la socit dans laquelle ils voluent, mais cette attitude est nettement plus marque chez Julien que chez Fabrice, ce dernier tant trop prt profiter des privilges qui lui sont offerts pour nourrir, comme cest le cas de Julien, un mpris profond lgard dautrui. Lun personnage de comdie, lautre protagoniste dun drame, ils ragissent lemprisonnement en fonction de leur identit, voire du rle quils ont dcid de jouer. La prison, nous dit Stendhal, n est rien dautre qu une coulisse, une surface de projection, dont le contenu et le sens sont dtermins par ceux qui lhabitent. Pour Julien Sorel, ce que la prison peut offrir le retour un tat prnatal, la prise de distance par rapport un monde imparfait est effac par la perspective de la mort imminente, qui est en quelque sorte dsire pour les mmes raisons. Fabrice, dans sa navet, pense avoir trouv le paradis dans la tour Farnse, quil ne quitte que parce quil a peur de se faire empoisonner par
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Cf.Camus, L tranger, Paris, Gallimard, 1942, 2e partie, chap. 5.

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ses ennemis. Comme le souligne Brombert, la prison romantique ne serait quun tired topos sans les obsessions et les particularits personnelles qui la faonnent.17 Et si certains, comme les personnages stendhaliens, svertuent vacuer, voire cacher la souffrance que la prison leur impose, dautres, comme Silvio Pellico, ltalent au grand jour. 2. Silvio Pellico

En Italie, Silvio Pellico (1789 1854) est considr comme le reprsentant le plus important de la littrature romantique et nationaliste de ce pays. Pour des gnrations dcoliers, son uvre principale, Mes prisons ,18 et les personnages qui la peuplent (la fille du gardien, Zanze, le gardien Schiller, le petit sourd-muet) constituent une rfrence culturelle incontournable. Publi en 1832, ce roman autobiographique connut un succs incroyable, pas seulement en Italie, mais dans toute lEurope.19 En France, il a t traduit cinq fois dans une mme anne20. Stendhal a sans doute eu loccasion de lire luvre de Pellico,21 Chateaubriand tait tellement impressionn par ce livre quil se rendit Venise la recherche de Zanze, la fille du gardien, dont Pellico tait tomb amoureux lors de son sjour dans la prison I piombi . Mes prisons est devenu par la suite le paradigme de la prison romantique, le modle culturel pour tous ceux qui, aprs Pellico, ont fait de la prison le thme central de leurs crits. Le gardien compatissant, 22 la rencontre avec lamour, la libert de lesprit que procurent la solitude et la souffrance : autant de schmas narratifs sicle, influenceront la littrature de et sur la prison. qui, au-del du XIXe

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V. Brombert, The Romantic Prison, p. 77 S. Pellico, Le mie prigioni, Milano, Rizzoli, 1952 19 Cf. S. Spellanzon, Nota, dans: S. Pellico, op.cit.
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Cf. V. Brombert, The Romantic Prison, p. 14. Voir aussi Carnochan, The literature of confinement. 76 22 Op. cit., p. 76
21 Op. cit., p.

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N Saluzzo, petite ville du Pimont, Pellico, souvent malade, passe son enfance prs de sa mre, qui non seulement prend soin de sa sant, mais aussi de son ducation. Adolescent, il se rend Lyon chez un cousin pour y suivre un apprentissage commercial, mais son intrt pour la littrature prend toutefois le dessus. Rentr en Italie, Pellico crit une tragdie, Francesca da Rimini , dont la reprsentation, en 1815, connat un grand succs. En 1818, il fonde une revue littraire, le Conciliatore , qui donne large espace non seulement aux crivains romantiques, mais aussi ceux qui, parmi eux, rvent dune Italie libre et unifie. La revue ne fait pas long feu : harcele par les autorits autrichiennes, elle cessera de paratre trois ans aprs. Par lintermdiaire dun ami, Piero Maroncelli, Pellico devient membre de la Carboneria , une socit secrte visant prparer une insurrection pour librer le pays de lemprise trangre. Arrt en 1820 avec dautres conspirateurs, lcrivain est tout dabord incarcr Milan, puis transfr dans la prison des Piombi Venise, et dans celle de San Michele ensuite. Aprs un procs qui dura presque deux ans, Pellico est reconnu coupable de conspiration contre ltat et condamn mort, peine commue par la suite vingt ans de travaux forcs dans la forteresse du Spielbergen. Il est graci en 1830. Jusqu sa mort, survenue en 1854, Pellico se condamne au silence, en vitant soigneusement de prendre position face aux vnements politiques qui secouent lItalie.

Dans Le mie prigioni , crit dans lanne suivant sa libration, il y a un souci vident dobjectivit. Les conditions de dtention y sont dcrites, parfois avec minutie, sans que lauteur se laisse emporter par quelque sentiment de vengeance ou de colre que ce soit. Anticipation de la censure ou reflet dun tat desprit, peu importe. Pellico ne condamne personne ni ne rend personne responsable de ses annes en prison. La subjectivit ne prend le dessus que par rapport son propre vcu, la signification de sa propre souffrance, la tension

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entre sentiments et raison. La structure de luvre repose sur lalternance entre la rsignation et la rvolte, entre des moments de faiblesse et la mobilisation de lesprit, entre le dvouement religieux et un scepticisme sculaire. Les ractions de lcrivain aux privations que lenfermement lui impose, les sentiments contrastants, le regard bienveillant sur son entourage, confrent son rcit une dimension humaine, laquelle le lecteur ne peut se soustraire. Ni hros, ni victime, Pellico se prsente comme une personne soucieuse de conserver sa dignit dtre humain dans un contexte dshumanisant et de conserver sa foi dans la bont naturelle des hommes.

Ceci ne lempche pas pour autant de dire ce que la privation de la libert reprsente pour lui, ralit oppressante sil en est. Lorsque Pellico dcrit les aspects physiques de lemprisonnement, cest les connotations ngatives qui dominent sa narration. La cellule de la prison de Santa Margherita, dans laquelle il est transfr, est une mauvaise chambre, sale, obscure23, une horrible, miserable chambre24. Venise, dans la prison I piombi, il se plaint que sa tanire, place sous un toit rendu incandescent par la chaleur, est infeste par les moustiques. La forteresse du Spielberg est compare une tombe , une caverne pouvantable , un abme . Toutefois ces impressions sont vite mitiges par dautres, plus positives. Comme le Fabrice de Stendhal, Pellico sextasie devant la vue que les fentres de ses cellules lui offrent. Venise il jouit dune belle vue sur lextrmit de la Piazza, et de toutes parts un nombre infini de coupoles et de clochers25, dans la prison de San Michele la fentre souvre sur la ville, la lagune et lle de Murano. Transfr la forteresse du Spielberg, encore une fois la vue lenchante :

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Chap. 9. Jutilise ici la traduction dAntoine de la Tour, disponible sur internet sous ladresse www.biblisem.net/narratio/pellicmp.htm, sans mise en page. 24 Chap. 17 25 Chap. 2, Venise.

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Dans la chambre quon me donna entrait un peu de jour ; et, en mattachant aux barreaux de ltroite fentre, je pouvais voir la valle que dominait la forteresse, une partie de la ville de Brnn, un faubourg avec une foule de petits jardins, le cimetire, le petit lac de la Chartreuse, et les collines boises 26

Au-del du plaisir quil prouve en regardant la nature environnante, Pellico se nourrit de rencontres avec des personnes qui croisent son chemin, des relations avec des gardiens et des camarades, de la bienveillance quil dcouvre chez les hommes de toute condition. Un geste, un sourire, une bonne parole lui suffisent pour oublier les privations que la prison lui impose : dire le vrai, si la peine tait trs rigoureuse et de nature irriter, nous avions en mme temps le rare bonheur de ne voir autour de nous que de bonnes gens. Ils ne pouvaient allger notre sort que par de bienveillants et respectueux gards, mais ces gards, nous les trouvions auprs de tous.27

ceci sajoute, surtout au Spielbergen, la solidarit et lamiti qui se dveloppent au sein des prisonniers: Notre condition tait assurment une des plus misrables qui fussent sur la terre, et cependant cette estime et cette amiti sans bornes que nous avions lun pour lautre nous composaient, au milieu de nos tourments, une sorte de flicit ; et certes nous lprouvions bien.28

Mes prisons se lit comme un trait sur la bont de la nature humaine. Toujours la recherche dindices qui tmoignent de la pertinence de cette thse, mme lorsque les apparences affirment le contraire, Pellico passe en revue toute une
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Chap. 8, Spielberg Chap. 9, Spielberg Chap. 24, Spielberg

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palette de personnages qui ont crois son chemin et qui, dune faon ou dune autre, lont aid dpasser ses souffrances. Il y a tout dabord les gardiens, dont lcrivain souligne lhumanit. Milan, le signor Angiolino lui souhaite respectueusement une bonne nuit ,29 avant de stonner que Pellico ne boit pas de vin. Un autre gardien, Tirola, sinquite de sa sant et lui offre du tabac, ce qui fait dire lcrivain : Il me vient une ide que je navais jamais eue, brave homme ; cest quon peut faire le mtier de gelier, et nanmoins tre de fort bonne pte.30 Dans la prison de I piombi , Venise, Tremerello aide Pellico correspondre avec un autre dtenu. Le personnage le plus attachant, parmi ceux dcrits par lcrivain, reste toutefois celui de Schiller, le mercenaire suisse devenu gardien de prison au Spielberg. Ce bourru gentil, cachant malhabilement la compassion quil prouve pour les dtenus, utilise un langage qui avait aussi parfois, dans sa rudesse, quelque chose dune me leve.31 Il sexcuse de devoir appliquer les rglements ; les outrepasse lorsque ncessaire ; se fait le porte-voix de Pellico auprs de la direction, partage son pain avec lui, ne lui pargnant pas des rprimandes lorsque Schiller se sent touch dans sa dignit dtre humain.

Chaque fois que Pellico ressent le poids opprimant de la solitude, voil qu une rencontre inattendue, un sourire, un geste, lui redonnent espoir : La vue de toute bonne crature me console, mattache, me fait penser Le spectacle dune crature humaine pour laquelle on prouve de la sympathie suffit

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Chap. 1, Milan Chap. 4, Milan 31 Chap. 6, Spielberg

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pour temprer lennui de la solitude. 32

Lenfant sourd-muet qui joue dans la cour, les amis dtenus, les personnes quil entrevoit pendant ses transferts dune prison lautre : tout ceci contribue ce que le prisonnier ait le sentiment de ne pas tre dfinitivement coup du reste du monde et, surtout, quil ny a pas lieu de dsesprer de la nature humaine. Par le biais dune telle argumentation, lemprisonnement devient non seulement vivable, mais porteur de sens. Le sacrifice naura pas t inutile.

Bien entendu, parmi les personnes qui adoucissent lenfermement de lcrivain, il y a aussi des femmes : Maddalena, la prostitue repentie de la prison de Milan, mais aussi et surtout Zanze, la jeune fille du gardien des Piombi, de laquelle Pellico tombe amoureux. Grce elle, ses visites quotidiennes, la prison disparat. La souffrance et le dsespoir font place un tat de bonheur, qui nest pas sans rappeler celui vcu par Fabrice dans la tour Farnse et qui se superpose au dsir de libert : Voudrais-tu en tre dlivr et passer dans une bonne chambre rafrachie par un air pur, la condition de ne plus voir cette affectueuse crature ? 33

Mais Zanze, tombe malade, quitte la prison, et celle-ci redevient ce quelle tait auparavant, un tombeau, le temps pour Pellico de refaire surface, au gr dautres rencontres.

Litinraire de Pellico tout au long de sa captivit se prsente donc comme une alternance entre des moments de dsespoir et des moments de bonheur. Parfois il maudit la prison et ceux qui lont enferm, parfois il la bnit, sans jamais
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Chap. 10, Milan Chap. 10, Venise

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tomber ni dans un tat dabrutissement rsign ou la rvolte, ni dans la sublimation de l'ascse. Passion et raison se ctoient, dans une interaction qui amne peu peu lcrivain relativiser ses souffrances, y donner un sens et percevoir la prison comme un lieu o tristesse et joie ont leur place : Nul ne se doutait que ce temps si triste scoult si doucement pour moi.34

Ceci ne signifie aucunement que la qualit de vie soit meilleure en prison que de lautre ct des murs. Pellico nous rappelle tout simplement que la ralit, quelle quelle soit, ne saurait simposer lindividu, sans laisser celui-ci le pouvoir de la transformer travers sa subjectivit et son imagination. Le bonheur, nous ditil, na pas de lieu : Mme dans la dtresse dune prison on peut encore trouver du charme se sentir vivre Je faisais cette rflexion, et japprenais par l que lhumeur peut se rendre indpendante des lieux. Gouvernons limagination, et presque partout nous serons bien. Un jour est bientt pass, et quand, le soir, on se met au lit, sans faim et sans douleurs aigus, quimporte si ce lit est sous le toit quon nomme une prison, ou sous celui quon appelle une maison ou un palais !35

Bonheur et malheur ne dpendent pas dune situation spcifique, mais de lattitude de lindividu. Preuve en est le fait, poursuit Pellico, quil y a des gens malheureux en dehors des murs de la prison. Mais si la raison sait nous consoler, elle peut galement nous fourvoyer, lorsque, laisse elle-mme, elle confond sagesse avec cynisme : Il en est de la prison comme du monde : ceux qui mettent leur sagesse sindigner, se plaindre, dnigrer, traitent de folie la piti, lamour et le besoin de
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Venise, Chap. 6 Milan, Chap. 7

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se consoler avec de nobles illusions qui honorent lhumanit et son auteur.36 Lopposition entre indignation et piti est, bien entendu, factice : on peut sindigner face linjustice par compassion pour ceux qui en sont lobjet. Dans la bouche de quelquun qui a t condamn pour conspiration contre ltat, ces propos ont de quoi tonner. Faut-il en dduire que la prison laiss des traces dans lesprit de lcrivain, en lui faisant renier les idaux pour lesquels il stait battu ? C est ce que plusieurs de ces anciens camarades lui ont reproch, en le taxant de bacchettone et de bigotto .37 N lanne de la chute de la Bastille et familier avec les philosophes des Lumires, Pellico ne partage pas toutes les ides que la rvolution a diffuses en Europe. Dans Mes prisons , il sen prend plusieurs reprises Voltaire, auquel il reproche entre autre sa critique mesquine de la religion38. Si lcrivain a pous la cause de la Carboneria, son engagement a t dict plus par lespoir dune Italie libre de la domination trangre que par des idaux rvolutionnaires. Ceci dit, il est vident que lemprisonnement a contribu renforcer chez Silvio Pellico son adhsion la pense chrtienne et la pratique religieuse. Ce retour Dieu ne sopre toutefois pas aux dpens de sa foi dans les hommes. Loin de considrer la vie sur terre comme une prison, Pellico voit dans le christianisme la fondation philosophique qui donne un sens toute action humaine, au-del de et malgr lobjectivit apparente de la ralit quotidienne. Personne ne saurait douter, crit Pellico, que vivre en libert vaut mieux que vivre en prison. Mais mme en prison, la vie vaut la peine dtre vcue, pour autant quon soit capables den dcouvrir les attraits et de dpasser par limagination les limites que la ralit nous impose.

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Milan, Chap. 12. La traduction de belle fantasie avec nobles illusions ne me parat pas pertinente, dans la mesure o la dfinition dillusion comporte une connotation ngative. 37 Cf. ce propos les Capitoli aggiunti que Pellico a rdigs pour rpondre ses critiques. 38 Venise, Chap. 4

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Le mot cl est ici imagination , en tant que moyen dont ltre humain dispose pour transformer son entourage, voire pour lui donner un autre sens. Et le sentiment religieux de Pellico fait partie de cet imaginaire qui laide supporter linsupportable, tout en gardant sa dignit. Dans ce qui peut paratre paradoxal premier abord, cest par limagination que lcrivain russit garder un certain quilibre entre les passions que son tat fait surgir et la raison. Un quilibre instable, bien entendu, qui prend la forme dune alternance entre des moments de dsespoir et des moments de srnit, entre le cynisme et la dvotion, entre la rvolte et la soumission. Cela dit, force est de constater que la raison dont se sert Pellico pour amadouer les privations que la prison lui impose, ressemble parfois une prise de distance vis--vis de toute critique lordre tabli, comme si la sublimation de sa souffrance lui interdisait dsormais de percevoir et dexprimer la souffrance du monde : En mexaminant avec une justice svre, je ne trouvais dans les annes de ma courte vie quun petit nombre dactes quelque peu dignes dapprobation ; le reste ntait que passions folles, idoltries, orgueilleuse et fausse vertu. [...]Oui, sans mavilir, et sans me faire aucun scrupule de dvot, en me considrant avec la plus entire tranquillit desprit, je me trouvais digne des chtiments de Dieu. Une voix intrieure me disait : ces chtiments te sont dus pour ceci sinon pour cela . 39

Il y a donc chez Pellico une prise de conscience de fautes commises, mesures moins laune des lois des hommes qu celle dune morale personnelle, issue des rflexions nourries par lemprisonnement. Mais de quelles fautes se sent-il coupable? Davoir, au nom dune raison cynique, succomb une passion politique laquelle il sy mlait toujours beaucoup de haine, une violente dmangeaison de
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Venise, chap. 5 et 6

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maudire et de me peindre la socit, ou tels et tels individus, sous les couleurs les plus excrables. Vritable pidmie de ce monde ! L homme se croit meilleur en abhorrant ses semblables.40

Si les considrations de lcrivain pimontais reproduisent dune part les dbats philosophiques sur lopposition entre raison et passion, elles nous livrent dautre part une version qui par le biais de la fantaisie et de limagination unit les deux termes dans une mme quation. La raison, ainsi Pellico, ne sexprime que si lindividu nest pas en proie des passions, quelles quelles soient : colre, amour, haine. Or, les passions ne sauraient tre dpasses que par limagination, par la reconstruction de la ralit qui les alimentent. Donc limagination est au service de la raison. Appliqu la situation particulire de lincarcration, un tel argument ne sert pas glorifier la prison au nom de la libert de lesprit, mais bien exalter la facult de ltre humain remodeler une ralit qui lui est dfavorable et redcouvrir ainsi lesprit de la libert.

Cette facult, selon Pellico, nat de la souffrance, une condition qui nest ni un tat statique et permanent ou une passerelle vers la transcendance, mais le moteur de la volont, donc de la libert de ltre humain. Dans la mesure ou la souffrance brise une situation dquilibre, elle nous pousse mettre en question ce qui auparavant semblait aller de soi, dpasser ses propres limites et se redcouvrir comme entit morale. Un malheur, conclut Pellico, peut nous tre bnfique : Je ne puis parler du mal qui afflige les autres hommes ; mais pour celui qui mest chu en partage depuis que je suis au monde, je dois convenir quen lexaminant de prs, je lai toujours trouv ordonn en vue de quelque bien. 41
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Milan, chap. 17 Venise, chap. 10

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Ceci peut paratre de nos jours comme une sagesse quelque peu poussireuse, comme une tentative laborieuse de rcuprer le temps perdu ou une dformation moralisante de la ralit. Et il est vrai que la recherche obsessive du bien dans ladversit, tout comme labondance des larmes qui coulent des yeux de lcrivain, sont parfois agaantes. Adriano Sofri apostrophe Mes prisons de livre le plus humide de la littrature italienne et traite Pellico de santerellina infilzata . 42 Soljenitsyne lui reproche davoir abandonn ses idaux rvolutionnaires pour devenir un humble catholique .43 Une lecture moins polmique retiendra toutefois de cet ouvrage lhumanit dun personnage qui ose taler au grand jour ses tats dme dans toutes leurs contradictions.

Claudio Besozzi Avril 2012

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A. Sofri, Le prigioni degli altri, Palermo, Sellerio, 1993, p. 57-61 A. Soljenitsyne, Der Archipel Gulag, Bd. 2, S. 51.

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