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SCIENCE-FICTION
Collection dirige par Jacques Goimard

FRANK HERBERT




LE PROGRAMME CONSCIENCE-1


DESTINATION :
VIDE

Traduit de lamricain par Jacques Polanis









DITIONS ROBERT LAFFONT
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Titre original :
DESTINATION VOID

Frank Herbert, 1966, 1978
Traduction franaise : ditions Robert Laffont, S.A. Paris, 1981
ISBN 2-266-14198-8
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Je vis le ple tudiant des arts impies sagenouiller
prs de la chose quil avait assemble. Je vis la
hideuse chimre humaine tendue l montrer
soudain des signes de vie sous laction de quelque
puissant moteur, puis remuer maladroitement dun
mouvement demi mcanique. Terrifiant spectacle,
certes, car suprmement terrifiant doit tre leffet de
toute tentative humaine visant reproduire le
prodigieux mcanisme du Crateur.
Mary SHELLEY,
propos de la cration de Frankenstein
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PROLOGUE
Ctait le cinquime quipage de clones qui avait quitt
Lunabase dans le cadre du Programme Conscience, et Morgan
Hempstead se pencha en avant pour observer attentivement
limage, comme le demandait sa fonction. Limage montrait
lastronef en train de dpasser lorbite de Pluton ; il savait qu
ce stade du voyage, lquipage avait dj d affronter
lhabituelle squence de frustrations programmes, et mme
dplorer quelques morts et quelques blessures graves, mais cela
faisait partie du Programme.
La nef sappelait Terra V.
Ctait un ovode gant, moiti ombre obscure vacillant sur
un fond dtoiles, moiti rflexion argente du lointain Soleil.
Quelquun toussa nerveusement dans lobscurit, derrire
lui, et il dut rprimer le rflexe sympathique qui le poussait en
faire autant. Certains eurent plus de mal se contrler.
Quand les dernires quintes de toux se furent apaises,
Terra avait amorc son virage. Le mouvement tait
thoriquement impossible, mais ils ne pouvaient nier ce quils
voyaient tous. La nef dcrivit un arc de cent quatre-vingts
degrs, puis reprit en sens inverse la trajectoire quelle avait
suivie jusque-l.
Quelquun a-t-il une ide de la manire dont ils ont
accompli a ? demanda Hempstead.
Non, sir. Aucune.
Je veux que vous repreniez lexamen de la capsule-
message, dit-il. Quelque chose nous chappe.
Oui, sir. Ctait un soupir de rsignation.
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Une voix sleva dans lobscurit : Par au lancement de la
capsule
Oui, ils y avaient tous assist assez souvent pour prvoir la
squence.
La capsule tait un minuscule fuseau argent. Elle quitta le
Terra en un preste looping et demeura prudemment dans
langle mort de lastronef (pouvait-on savoir de quelles armes
celui-ci disposait maintenant ?) jusqu ce quelle ft devenue
invisible sur le fond toile du cosmos.
Une flamme jaillit au-dessous de leur champ visuel le
relais laser et son ordre dautodestruction. Une lueur pourpre
effleura le nez arrondi de la nef. Elle dura lespace de trois
battements de cur, et le vaisseau explosa en une aveuglante
corolle orange.
Ce modle Flatterie est bigrement fiable, dit quelquun.
Un rire nerveux parcourut la salle mais Hempstead, les yeux
fixs sur lcran, ny prta pas attention. Pourquoi diable
pensaient-ils toujours que ctait le modle Flatterie ? Ce
pouvait tre nimporte quel membre de lquipage.
La vue se rapprocha de la corolle grandissante vitesse
acclre, et lclat orange de lexpression seffaa trop
rapidement sous leffet de la compression temporelle. Puis le
mouvement se ralentit et leur champ visuel progressa parmi les
dbris qui sparpillaient dans lespace, les sondant de brefs
clairs cristallins jusqu ce que lobjectif et trouv ce quil
cherchait : la bote enregistreuse. Cette bote et la capsule-
message taient les lments les plus importants rcuprer de
cet chec.
On vit des pinces escamotables saisir la bote et la soustraire
au champ de vision. Le faisceau cristallin continuait sonder.
Tout ce quils voyaient pouvait se rvler utile. Mais la lumire
naccrochait rien dautre que du mtal tordu, des lambeaux de
plastique et, et l, des membres sans corps ou des tronons
de cadavres. Une vision fugitive particulirement atroce permit
dentrevoir une tte rattache une paule dont le bras se
terminait juste au-dessous du coude. Une gele de gouttes de
sang stait forme autour du visage, mais ils le reconnurent
nanmoins.
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Tim ! dit quelquun.
Loin au fond de la salle, on entendit une voix de femme
rpter : Merde merde merde , jusqu ce que
quelquun la fit taire.
Lcran steignit ; Hempstead se laissa aller contre son
dossier, soudain conscient de la tension douloureuse qui lui
tenaillait le dos, entre les paules. Il savait quil lui faudrait
identifier cette femme et la faire transfrer. On ne pouvait se
mprendre sur le ton de sa voix, proche de lhystrie ; une
catharsis svre simposait. Il coupa les contacts du poste
holovido, bascula dune chiquenaude linterrupteur qui
commandait lclairage de la salle, puis il se leva et se tourna
vers la lumire aveuglante.
Ce sont des clones, dit-il dune voix volontairement
glaciale. Ce ne sont pas des humains, mais des clones, comme
lindique le deuxime nom quils portent tous : Lon . Ce sont
des biens dquipements ! Tous ceux qui loublieraient
quitteront Lunabase par la prochaine navette. Il y a sur ma
porte une plaque Morgan Hempstead, Directeur . Je
nadmettrai plus ce genre de ractions affectives dans cette salle
tant que je dirigerai le Programme Conscience.
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I
Nous lappelons Programme Conscience, et nos
outils de base sont des clones soigneusement
slectionns nos doubles. Llment catalyseur est
la frustration ; nous incluons donc dans la conception
de notre systme un certain nombre de faux objectifs
et de malfaons. Cest pourquoi nous avons choisi Tau
Ceti pour destination : il nexiste pas de plante
habitable dans le systme de Tau Ceti.
Morgan HEMPSTEAD,
Confrences de Lunabase.

Il est mort, dit Bickel.
Il montra lextrmit sectionne dun tube dalimentation,
les yeux fixs sur le panneau do il lavait coup. Son cur
battait trop vite, et il sentait ses mains trembler.
Sur le panneau, devant lui, un avertissement stalait en
lettres rouges fluorescentes hautes de huit centimtres. Aprs ce
quil venait de faire, lavertissement avait quelque chose de
drisoire.

NOYAU PSYCHO-ORGANIQUE ACCS STRICTEMENT RSERV
LINGNIEUR DES QUIPEMENTS BIOFONCTIONNELS.

Bickel eut limpression que lastronef tait soudain plus
calme. Quelque chose (pas quelquun, pensa-t-il) avait cess
dexister. On aurait dit que la tranquillit molculaire de
lespace cosmique avait envahi les coques concentriques de
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Terra et stait infiltre jusquau cur de ce morceau de mtal
ovode qui fonait vers Tau Ceti.
Bickel se rendit compte que ses deux compagnons taient
enkysts dans ce silence. Ils craignaient de briser le calme de ce
moment de honte, de culpabilit, de colre et de soulagement.
Que pouvions-nous faire dautre ? demanda-t-il. Il leva le
tube sectionn en le fixant dun il farouche.
Raja Lon Flatterie, leur psychiatre-aumnier, sclaircit la
voix :
Du calme, John. La responsabilit est partage par tous.
Bickel tourna son regard furieux vers Flatterie, observant
lexpression narquoise, calcule et pntrante, le visage troit
lair hautain dont les yeux bruns distants concentraient dune
certaine faon sous des sourcils noirs hrisss le sentiment
dune terrible supriorit.
Vous savez ce que vous pouvez faire de votre
responsabilit ! grommela Bickel. Mais les paroles de Flatterie
avaient ananti sa colre, il se sentait vaincu.
Il reporta son attention sur Timberlake Gerrill Lon
Timberlake, ingnieur des quipements biofonctionnels,
lhomme qui aurait d se charger de ce sale boulot.
Timberlake, qui voquait un pouvantail vif et nerveux dont
la peau avait pratiquement la mme teinte que ses cheveux
bruns, gardait les yeux fixs sur le pont mtallique ses pieds,
vitant le regard de Bickel.
Honte et peur voil tout ce que ressent Tim, pensa Bickel.
La faiblesse de Timberlake linhibition qui lavait empch
de tuer le NPO alors mme quil sagissait de sauver la nef et les
milliers de vies sans dfense qui se trouvaient bord avait
failli les tuer. Et tout ce que cet homme prouvait maintenant
ctait de la honte et de la peur.
La dcision prendre navait pourtant fait aucun doute. Le
NPO stait emball, transform en une conscience dchane,
incontrlable. Ce ntait plus quune boule morbide base de
matire grise qui avait transform chacun des servomcanismes
de la nef en une arme mortelle, qui les piait de manire
dmente par chaque senseur, qui leur jetait des propos
hargneux et incohrents par chaque vocodeur.
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Non, il ny avait eu aucun doute trois dentre eux navaient-
ils pas dj t tus ? et le seul lment de surprise tait quon
leur et permis de dtruire la chose.
Peut-tre voulait-il mourir, pensa Bickel.
Et il se demanda si les six autres nefs du Programme qui
avaient disparu sans laisser de trace dans le nant avaient
connu le mme sort.
Leurs NPO sont-ils devenus fous ? Les quipages ombilicaux
ont-ils flanch quand il fallait choisir entre tuer ou tre tu ?
Une larme se mit glisser sur la joue gauche de Timberlake.
Pour Bickel, cen fut trop. Une partie de sa colre lui revint. Il se
tourna vers lingnieur : Que faisons-nous, maintenant,
Capitaine ?
Lironie du titre nchappa aucun de ses compagnons.
Flatterie fut sur le point de rpondre, mais se ravisa. Si lon
pouvait considrer que la cosmonef Terra avait un capitaine
(hormis le Noyau Psycho-Organique en service un moment
donn), un accord tacite attribuait ce titre lingnieur des
quipements biofonctionnels de lquipage ombilical. Aucun
dentre eux, cependant, navait jamais employ le terme
officiellement.
Timberlake finit par soutenir le regard de Bickel, mais il se
contenta de dire : Vous savez pourquoi je nai pas pu me
rsoudre le faire.
Bickel continuait lobserver. Quelle mesquine vanit avait
produit cette excuse venant dun ingnieur des quipements bio
fonctionnels ? Lquipage ombilical avait comport six
membres les trois ici prsents plus linfirmire de bord Maida
Lon Blaine, le spcialiste de loutillage Oscar Lon Anderson, et
le biochimiste Sam Lon Scheler. prsent, Blaine, Anderson et
Scheler taient morts le corps clat de Scheler bloquant un
boyau de communication sur le primtre arrire, Anderson
trangl par un sas-sphincter assassin, et la gentille Maida
broye par une cargaison dsarrime.
Pour la plus grande part, Bickel attribuait la responsabilit
de cette tragdie Timberlake. Si ce maudit imbcile avait
seulement pris ds les premiers signes de difficults les mesures
impitoyables qui simposaient ! Les deux premiers NPO frapps
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de catatonie auraient d constituer un avertissement suffisant.
Lorigine de leurs ennuis avait t vidente. Et les symptmes
exactement les mmes que ceux qui avaient prcd lchec de
lancien programme de Conscience Artificielle, sur la Terre :
destruction dmente de personnel et matriel. Mais Tim avait
refus de ladmettre. Tim avait dbit des sornettes propos du
caractre sacr de toute vie.
La vie, ha, ha ! pensa Bickel. Ils taient tous mme les
colons dans leurs hibernateurs du matriel sacrifiable issu de
biopsies, des doubles levs sur Lunabase dans une strilit
gnotobiotique. Vierges de tout contact humain
1
Ctait leur
plaisanterie secrte. Tout ce quils avaient connu de leurs
professeurs venus de la Terre, ctaient des voix et des images
en rduction sur les crans cathodiques du rseau intercom de
la base et en de rares occasions une vision directe travers la
triple cloison de verre des sas qui isolaient la crche strile. Ils
avaient merg des cuves embryogniques pour tre pris en
charge par les pinces mtalliques et capitonnes de nurses qui
ntaient que des extensions servomotrices du personnel de
Lunabase, bannis jamais de tout contact personnel avec ceux
qui les commandaient.
Bannis de tout contact voil lhistoire de notre vie, pensa
Bickel, et cette pense adoucit la colre quil prouvait lgard
de Timberlake.
Celui-ci commenait sagiter nerveusement sous le regard
insistant de Bickel.
Flatterie intervint : Bon il vaudrait peut-tre mieux faire
quelque chose , dit-il.
Flatterie savait quil devait les faire agir. Cela faisait partie de
ses fonctions les maintenir actifs, occups, en mouvement,
mme si ce mouvement aboutissait un conflit dclar. Un
conflit tait un problme quon pouvait rsoudre quand et sil se
prsentait.
Raj a raison, pensa Timberlake. Il faut que nous fassions
quelque chose. Il prit une profonde inspiration, essayant de

1
Allusion au clbre recueil de Robert Sheckley, Untouched by human
hands, 1954.
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chasser le sentiment de honte et dchec et son ressentiment
contre Bickel maudit Bickel, Bickel le suprieur, Bickel
lunique, lhomme aux innombrables talents, Bickel de qui leurs
vies dpendaient.
Timberlake jeta un regard circulaire sur la salle familire du
poste Central de Commandes, situe au cur de lastronef un
espace de vingt-sept mtres de long sur douze de diamtre.
Comme lastronef lui-mme, Central-com avait une forme
vaguement ovode. quips de tableaux de commandes
pratiquement identiques, quatre siges-couchettes de service
pareils des cocons en occupaient lextrmit la plus large,
disposs peu prs paralllement dans la courbe. Des tuyaux et
des fils multicolores, des cadrans et des pupitres de
commandes, des panneaux dinterrupteurs et des lampes
tmoins stalaient en une confusion ordonne sur les parois de
mtal gris. Tout cela tait ncessaire au contrle du vaisseau et
de sa conscience autonome le Noyau Psycho-Organique.
Noyau Psycho-Organique, pensa Timberlake, et il se sentit
submerg nouveau par la culpabilit et laffliction. Pas un
cerveau humain, oh non. Un Noyau Psycho-Organique. Mieux
encore, un NPO. Leuphmisme aide oublier que le noyau a
dabord t un cerveau humain dans le corps dun monstre
enfant condamn mourir. Nous ne prenons que des cas
terminaux, ce qui rend plus acceptable laspect moral de lacte.
Et voil que nous lavons tu.
Je vais vous dire ce que je vais faire, dit Bickel. Il regarda
le pupitre du Rcepteur-Traducteur auxiliaire de son
transmetteur, sur sa console de commandes personnelle. Je
vais rendre compte Lunabase de ce qui sest pass. Il se
dtourna du panneau fractur et laissa tomber le tube
dalimentation sectionn sur le pont sans y accorder un regard.
Le tube descendit lentement dans le champ gravifique de 0,25 g
qui rgnait bord de la nef.
Nous navons pas de code pour ce ce genre durgence.
Timberlake faisait face Bickel, fixant dun il furieux le visage
carr de son compagnon, plein daversion pour le moindre de
ses traits, depuis les cheveux blonds coups ras jusqu la
bouche large et la mchoire agressive.
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Je sais, dit Bickel et il contourna Timberlake. Je vais
transmettre en clair.
Vous ne pouvez pas faire a ! protesta Timberlake qui
stait retourn et continuait fixer dun air courrouc le dos de
Bickel.
Chaque seconde ajoute au dcalage temporel, dit Bickel. Il
faut dj que a franchisse un quart du systme solaire. Il se
laissa tomber dans son sige de quart, referma demi son cocon
sur lui et mit le transmetteur en position.
Toute la Terre va vous entendre, y compris vous-savez-
qui ! dit Timberlake.
Parce quil tait en partie daccord avec Timberlake, et quil
voulait gagner du temps, Flatterie sapprocha de faon
surplomber Bickel, install dans son sige :
Quallez-vous leur dire exactement ?
Je nai pas lintention de mcher mes mots, rpliqua
Bickel. Il enclencha les interrupteurs de prchauffage du
transmetteur, commena vrifier la bande de squence. Je
vais leur dire quil a fallu que je dbranche le dernier cerveau
des systmes de contrle de lastronef et que je le tue par la
mme occasion.
Ils nous diront dabandonner, dit Timberlake. Une
hsitation peine perceptible des doigts de Bickel sur le clavier
du perforateur de bande indiqua quil avait entendu.
Et comment allez-vous leur expliquer ce qui est arriv aux
cerveaux ? demanda Flatterie.
Je leur dirai quils sont devenus dingues, dit Bickel. Je vais
rendre compte de nos pertes.
Ce nest pas prcisment ce qui sest pass, dit Flatterie.
Nous ferions mieux den discuter dabord, dit Timberlake
qui commenait se sentir proche du dsespoir.
coutez, vous, dit Bickel en se tournant vers Timberlake,
vous tes cens tenir le rle de capitaine bord de ce morceau
de ferraille, et nous voil en train de driver sans personne aux
commandes. Il reporta son attention sur le clavier. Vous
pensez que vous tes qualifi pour me dire ce que je dois faire ?
Timberlake blmit de colre. Bickel me mouche tous les
coups, pensa-t-il, mais il se contenta de marmonner : Le
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monde entier sera lcoute. Puis il se dirigea vers son propre
sige, o il brancha les commandes de fortune mises en place
peu aprs les premiers signes de dfaillance du cerveau originel,
avant de sinstaller pour vrifier les circuits de lordinateur et
demander les donnes de cap.
Les Noyaux Psycho-Organiques ne sont pas devenus
dingues, dit Flatterie. Vous ne pouvez pas
En ce qui nous concerne, cest ce qui sest pass. Bickel
enclencha le contact principal. Central-com semplit aussitt du
bourdonnement irritant des amplificateurs laser qui
atteignaient progressivement leur pleine puissance.
Je pourrais larrter, se dit Flatterie tandis que Bickel
introduisait la vocobande dans le transmetteur. Mais il faut que
le message parte, et la seule faon de lenvoyer, cest en clair.
On entendit le cliquetis indiquant que le message tait
comprim et multipli avant dtre projet par laser travers le
systme solaire.
Dun geste sec qui trahissait de faon subtile une certaine
indcision, Bickel enfona la touche orange du transmetteur,
puis il sadossa dans son sige tandis que la squence de
transmission prenait la relve. La salle ovode retentit du
cliquetis des relais qui senclenchaient les uns aprs les autres.
Faire quelque chose, mme si cest une erreur, se rappela
Flatterie. Les manuels de rglements ne servent rien, l o
nous sommes. Et maintenant, il est trop tard pour arrter
Bickel.
Il vint alors lesprit de Flatterie quil avait t trop tard
pour arrter Bickel ds linstant o leur vaisseau avait quitt son
orbite lunaire. Cet homme direct, autoritaire et violent (ou lun
de ses remplaants dans les chambres hibernatoires) dtenait la
clef de leur vritable objectif. Tous les autres ntaient que des
figurants.
Au bruit des relais qui senclenchaient, Timberlake saisit une
poigne et ltreignit dsesprment dans un geste de
frustration. Il savait quil ne pouvait pas en vouloir Bickel
dtre furieux. Le sale boulot qui constituait tuer leur dernier
Noyau Psycho-Organique aurait d incomber lingnieur des
quipements biofonctionnels. Mais Bickel connaissait
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certainement les inhibitions inculques aux spcialistes des
quipements biofonctionnels.
Il laissa ses penses sattarder un instant sur la crche strile
et les laboratoires lunaires le seul foyer queussent jamais
connu les occupants de Terra.
La plus grande aventure humaine : le saut vers les toiles !
Ils avaient vcu avec cet imposant concept depuis leurs
premiers instants de conscience. Ceux qui servaient bord de
Terra avaient t tris sur le volet ; ctaient les trois mille six
survivants du plus svre processus dlimination que les
responsables du Programme aient pu concevoir pour les
Doubles dont ils avaient la charge. Les six derniers
reprsentaient la fleur de llite lquipage ombilical qui devait
contrler le fonctionnement de la nef jusqu ce quelle et
quitt le systme solaire, puis dconnecter les quelques
commandes manuelles et sen remettre, pour les deux cents ans
de traverse jusqu Tau Ceti, la conscience solitaire dun
Noyau Psycho-Organique.
Et tandis que les trois mille six passagers vivraient au ralenti
derrire les boucliers de protection hydrauliques des
hibernateurs, au cur de la nef, leurs vies devraient dpendre
des servomcanismes et des senseurs chirurgicalement
connects au NPO.
Mais nous ne sommes plus que trois mille trois, pensa
Timberlake avec le mme sentiment de chagrin, de honte et de
dfaite. Et notre dernier NPO est mort.
Face aux commandes de secours, Timberlake se sentait
maintenant seul et vulnrable. Tant que les cerveaux existaient
et que lun deux tait responsable en dernier ressort de la
scurit de la nef, il avait gard une certaine confiance, que la
prsence des commandes de secours avait dailleurs contribu
renforcer jusqu prsent.
Maintenant, les yeux fixs sur les ranges dinterrupteurs, les
compteurs, les voyants de contrle, les commandes manuelles,
le pupitre auxiliaire de lordinateur avec les entres-sorties
accouples du vocodeur et du code ruban maintenant,
Timberlake se rendait compte de linsuffisance de ses pauvres
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ractions humaines face des exigences qui se chiffraient en
millisecondes pour la moindre urgence.
Tout va trop vite, songea-t-il.
Il savait que leur vitesse tait faible par rapport ce quelle
aurait d tre ce stade de leur voyage mais ctait pourtant
trop rapide. Il alluma le petit cran dun senseur, sa gauche, et
saccorda une brve vision du cosmos, les yeux fixs sur lclat
dur des toiles piques dans le nant nergtique de lespace.
Comme laccoutume, cette vision le rduisit au sentiment
quil ntait quune minuscule tincelle la merci du hasard
aveugle. Il teignit lcran.
Un mouvement, son ct, le fit se retourner. Il vit
sapprocher Bickel, qui sappuya contre une main courante prs
de la console des commandes. Son visage exprimait un tel
soulagement que Timberlake eut une soudaine intuition : Bickel
venait dexpdier sa culpabilit vers Lunabase en mme temps
que le message. Timberlake se demanda alors ce quil avait pu
prouver au moment de tuer mme si le meurtre tait dirig
contre une crature dont lhumanit avait disparu derrire une
aura mcanique depuis bien longtemps, depuis le moment o
on lavait extraite dun corps mourant.
Bickel examina le tableau de contrle des propulseurs. Ils
avaient mis hors circuit le dispositif dacclration quand le
second NPO avait commenc donner des signes de dfaillance.
Mais le Terra nen serait pas moins sorti du systme solaire
dans dix mois.
Dix mois, songea Bickel. Trop vite et trop lent.
Au cours de ces dix mois, les probabilits statistiques dun
tat dalerte gnral demeureraient maximales. Lquipage
ombilical navait pas t prpar de telles contraintes.
Regardant Flatterie la drobe, Bickel remarqua lair
taciturne et renferm du psychiatre-aumnier. Il y avait des
moments o il tait agac de constater combien il tait difficile
de cacher quoi que ce ft Flatterie, mais ce ntait pas le cas
pour linstant. L o ils taient, il se rendait compte que chacun
deux devait apprendre connatre fond ses compagnons.
Sinon, la conjugaison des contraintes technologiques et des
contraintes psychologiques risquait de les dtruire.
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votre avis, combien de temps faudra-t-il Lunabase
pour rpondre ? demanda Bickel en sadressant Timberlake.
Flatterie se raidit, les yeux fixs sur la nuque de Bickel. Cette
question un mlange parfait de camaraderie et dexcuse dans
le ton de la voix Flatterie se rendit compte que Bickel avait agi
dlibrment. Bickel tait plus subtil quils ne lavaient suppos,
mais peut-tre auraient-ils d sen douter. Aprs tout, il tait la
figure centrale de Terra.
Il va leur falloir un moment pour digrer a, rpondit
Timberlake. Je persiste penser que nous aurions, d attendre.
Mauvaise tactique, pensa Flatterie. Une premire approche
devrait tre accepte. Il passa un doigt sur lun de ses sourcils
pais et savana vers eux avec une maladresse calcule, les
forant prendre conscience de sa prsence.
Leur principal problme est celui des relations publiques,
dit-il. Cest cela qui va prendre un certain temps.
La premire chose quils vont demander, cest la raison de
la dfaillance des NPO, dit Timberlake.
Il ny avait aucune raison mdicale, assura Flatterie. Il se
rendit compte quil avait parl trop vite, quil stait mis sur la
dfensive.
On va sapercevoir que cest quelque chose de nouveau,
quelque chose que personne navait prvu, vous verrez, dit
Timberlake.
Quelque chose que personne navait prvu ? se demanda
Bickel. Il en doutait, mais il garda le silence. Pour la premire
fois depuis quil tait bord, il ressentit la masse de Terra,
autour de lui, et songea tous les espoirs et toute lnergie
investis dans cette aventure. Il prit alors conscience du
gigantesque travail dorganisation pratique qui avait t
consacr au Programme.
Il devinait les nuits blanches, les sminaires runissant
ingnieurs et savants, o les rveurs pragmatiques jonglaient
avec leurs ides par-dessus les tasses de caf et les cendriers
dbordants de mgots.
Quelque chose que personne navait prvu ? Peu probable.
Et pourtant, six autres nefs avaient disparu dans le silence de
lespace six autres nefs tout fait semblables leur Terra.
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Quand il parla, ce fut plus pour se redonner courage que
pour discuter :
Ce nest pas le genre de chose quils auraient laiss passer.
Lunabase doit avoir un plan. Quelquun, un moment ou un
autre, a envisag cette possibilit.
Alors pourquoi ne nous y ont-ils pas prpars ? demanda
Timberlake.
Flatterie observa attentivement Bickel, conscient de la faon
dont la question lavait touch. Maintenant, il va commencer
avoir des doutes, pensa-t-il. Cest maintenant quil va
commencer se poser des questions vritablement insidieuses.
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II
Lholoscan que vous avez sous les yeux est celui de
notre modle Bickel, notre Organe dAnalyse le plus
efficace. Il est charg dexplorer au-del des modes de
conscience inns dont hrite lespce humaine au
travers de ses gnes.
Morgan HEMPSTEAD,
Confrences Lunabase

Timberlake tourna un bouton, sur sa console, pour corriger
une erreur de contrle automatique de la temprature dans le
quadrant trois de lanneau neuf de la seconde coque de la nef :
Nous devrions tre enferms dans nos cellules
dhibernation et sortis depuis longtemps du systme solaire,
marmonna-t-il.
Tim, affichez le relev chrono, dit Flatterie. Timberlake
enfona la touche verte, dans le coin gauche de son tableau de
commandes, puis il jeta un coup dil lcran suprieur, o
saffichaient les donnes fournies par le chronomtre
impulsions laser.
Suprieur ou gal dix mois.
Limprcision de la rponse donnait limpression que lunit
centrale de lordinateur de Terra partageait leurs doutes.
Combien jusqu Tau Ceti ? demanda Flatterie.
ce train-l ? demanda Timberlake. Il dtourna un
instant les yeux de son pupitre. Le regard quil posa sur Flatterie
montrait quil navait pas envisag cette possibilit : faire le
voyage la dure, un voyage long et lent qui exigerait le concours
de lquipage dun bout lautre.
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Disons quatre cents ans, peu de chose prs, dit Bickel.
Cest la premire question que jai pose lordinateur quand
nous avons dconnect lacclrateur de propulsion.
Il possde lacuit du cristal, pensa Flatterie. Il faudra le
surveiller, de crainte quil ne se brise. Flatterie se rprimanda
aussitt :
Mais la mission que doit accomplir Bickel demande quil
soit capable de se briser.
La premire chose qui simpose, cest de faire sortir un
remplaant des hibernateurs, dit Bickel.
Flatterie jeta un regard sur sa gauche, vers les trois autres
siges de quart inoccups qui attendaient dans Central-com, les
bras de leurs cocons grands ouverts.
Faire monter un seul remplaant, hein ? demanda
Flatterie. Et vivre ici, dans Central-com ?
Nous aurons peut-tre besoin de temps autre dune
priode de repos dans nos boxes, dit Bickel avec un signe de tte
en direction de leurs cabines spartiates, mais Central-com est
lendroit le plus sr sur la nef.
Et si la Direction du Programme nous ordonne
dabandonner ? demanda Timberlake.
Ce ne sera pas leur premier ordre, dit Bickel. Sept pays ont
investi dans cette entreprise une sacre somme dargent,
defforts et de rves. Ils ont un objectif auquel ils ne renonceront
pas aussi facilement.
Lacuit du cristal, pensa Flatterie, et il demanda :
Qui allez-vous dsigner pour tre dshibern ?
Prudence Weygand, docteur en mdecine, rpondit Bickel.
Ainsi vous pensez quil nous faut un autre mdecin ?
Je pense que nous avons besoin de Prudence Weygand.
Elle est mdecin, videmment, mais elle peut aussi remplir les
fonctions dinfirmire pour remplacer Maida. Cest une
femme, et un mode de penser fminin peut nous tre utile. Vous
avez une objection contre Weygand, Tim ?
Que vaut mon opinion ? marmonna Timberlake. Vous
deux en avez dj dcid, non ?
Bickel stait dj retourn vers son sige de quart. Le ton
irrit de Timberlake le fit hsiter, mais il se pencha vers
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ltagre situe sous le sige, en retira la tenue spatiale qui sy
trouvait et commena lenfiler. Il parla sans se retourner.
Je vais vous relever pendant que vous irez avec Raj la
sortir dhibernation. Vous feriez bien de passer tous les deux vos
tenues spatiales, et de les garder. Sans NPO aux commandes Il
haussa les paules, acheva de fermer sa combinaison tanche et
stendit dans son sige de quart. Au top, je prendrai le bouton
rouge.
Timberlake procda au transfert de quart. Le pupitre
principal glissa sur ses rails pour aller saccoupler la console
de Bickel.
Et si Lunabase rpond pendant que nous sommes dans les
chambres hiber ? demanda Flatterie. Nous ne pourrons pas
interrompre le processus et remonter pour
Quy a-t-il dautre faire que denregistrer le message ?
demanda Bickel.
Il ajusta les senseurs dintgrit de la coque et vrifia le
fonctionnement du Rcepteur-Traducteur, puis il fit glisser le
pupitre RT prs de lui de faon voir indicateur lorsque
Lunabase rpondrait. Flatterie haussa les paules et sortit son
tour sa tenue spatiale. Il saperut que Timberlake enfilait dj
la sienne mais ses gestes gauches trahissaient sa rticence.
Tim se rend compte que Bickel est en train de prendre le
commandement absolu, pensa Flatterie, mais il nen reconnat
pas la ncessit et il a du mal laccepter. Cela viendra,
pourtant.
Bickel sassura que la nef fonctionnait aussi bien que
possible sans le contrle homostatique dun NPO, puis il se
renfona dans son sige pour surveiller le pupitre tandis que les
autres quittaient Central-com. Il entendit le sifflement des
joints tanches de la porte, suivi du claquement mtallique des
serrures magntiques qui la verrouillaient hermtiquement.
Bickel sentait maintenant la nef tout autour de lui comme si
des connexions neurales lavaient reli chaque senseur
rpertori sur son pupitre. Terra se dployait pour lui,
monstrueuse Jaggernaut cependant fragile comme un uf, un
ovode en fer blanc.
- 22 -
Malgr lui, son regard se porta sur le voyant teint, langle
infrieur gauche de son pupitre le voyant qui aurait d briller
dun jaune vif pour indiquer que le NPO fonctionnait
normalement.
Mais le NPO ne fonctionnait plus ; les cerveaux qui ne
dormaient jamais avaient flanch.
On a test leur rsistance aux contraintes dans toutes les
situations concevables, se dit Bickel. Il sest donc pass quelque
chose dinconcevable. Mais est-ce bien sr ?
La question de Timberlake le harcelait : Pourquoi ne nous y
ont-ils pas prpars ?
Sur le pupitre principal, au-dessus de lui, apparut une ligne
de voyants jaunes : le centre de gravit de lastronef stait
dplac. Une variation brutale du champ de gravit avait
arrach une cargaison ses amarres et tu Maida. Doucement,
pour viter les oscillations, Bickel manipula les commandes afin
de rajuster le champ gravifique.
Il aurait t tellement plus simple de se passer de gravit !
songea-t-il. Mais la science mdicale navait jamais vraiment
rsolu le problme des dtriorations physiques de lorganisme
humain dues aux sjours prolongs en apesanteur. Le
mcanisme dquilibre de loreille interne tait toujours le plus
vulnrable. Quatre ou cinq semaines sans gravit provoquaient
chez certains sujets des lsions irrversibles. Ils vivaient donc
dans un champ gravifique minimal celui-l mme dont le
mcanisme avait attrap un virus aussi meurtrier quimprvu.
Les voyants commencrent steindre.
Bickel poursuivit soigneusement le processus de
rajustement. Ils navaient quune ide trs vague de ce qui
pouvait causer ces fluctuations du champ gravifique peut-tre
des anomalies locales rencontres au cours de leur dplacement
dans le champ gravitationnel du systme solaire.
Le dernier voyant steignit.
Bickel se radossa dans son sige. Il inspira profondment, le
souffle court. Tout son corps tait couvert de sueur, et il sentait
peiner les mcanismes compensateurs de sa combinaison.
Il se rendit compte que les heures de quart passes dans
Central-com risquaient de devenir un enfer tout fait
- 23 -
particulier. Lanxit due la responsabilit, le duel avec une
mort inconnue, tout cela tait puisant. De leur poste, ils ne
pouvaient couvrir que les fonctions essentielles de lastronef ;
les instruments de contrle navaient jamais t prvus pour ce
travail. Il faudrait remettre plus tard les rglages prcis et les
rparations dlicates, jusquau moment o limportance des
carts exigerait quon envoie un technicien pour guider les
servomcanismes dans leur tche.
Un calcul diffrentiel de la progression des avaries celles-ci
sajoutant les unes aux autres permettrait de savoir quel
point le vaisseau cesserait de fonctionner. Il y avait quelque part
devant eux un seuil mortel pour lastronef, et on pouvait
lestimer en fonction des avaries.
Bickel se refusa introduire le problme dans lordinateur. Il
connaissait ses propres limites. moins que lintervention ne
prenne un caractre durgence, la connaissance prcise de cet
instant futur ne ferait que le handicaper. Il leur restait encore
des mois peut-tre les dix mois entiers. Et dix mois, dans leur
situation prsente, ctait une ternit. La nef avait beaucoup
plus de chances dtre frappe par un dsastre dune nature
diffrente ; il le sentait.
Il y avait dans luf de Fer Blanc quelque chose de louche
de trs louche. Bickel trouvait absurde quun homme soit oblig
de rester en permanence dans Central-com, cras un peu plus
chaque battement de cur sous le poids de la responsabilit,
avec la certitude quun mcanisme ou une fonction de
compensation quelconques allaient bientt se dtriorer tout
en tant incapable daffronter le problme autrement quavec de
grossiers expdients.
Sous le contrle des NPO, tout lquilibre de la nef avait t
un neuro-servo-rflexe finement accord, presque
automatique une raction homostatique aussi parfaite que
celle dun corps humain en bonne sant.
Bickel ajouta maintenant son corollaire personnel la
question quavait pose Timberlake : Pourquoi avait-on mis
tous les ufs dans le mme panier ?
- 24 -

III
Ce qui importe le plus, cest la recherche elle-mme.
Elle est plus importante que les chercheurs. La
conscience doit rver ; il lui faut un territoire pour ses
rves et, rvant, elle doit invoquer des rves toujours
nouveaux.
Morgan HEMPSTEAD,
Confrences de Lunabase

Nous avons russi ! Ce fut la premire pense de Prudence
lorsquelle sveilla.
Elle fut emplie dexcitation lide de descendre sur un
monde vierge, plein dtrange nouveaut et de problmes jamais
encore affronts. Six checs en valaient la peine. Le septime
essai tait un enchantement. Nous avons russi. Sinon
sinon
Son esprit senlisa dans lapathie. Sinon tait un concept do
bifurquaient plusieurs voies.
Le picotement douloureux de la dshibernation courait au
long des muscles de ses bras et de ses jambes, provoquant des
nuds de souffrance phmres. En tant que mdecin, elle
connaissait les raisons de la douleur, elle pouvait en rationaliser
lexistence : l hibernation humaine tait un processus trs
diffrent de lhibernation animale. Pas une seule goutte deau ne
devait demeurer lintrieur du corps et on approchait si prs
des frontires de la mort que certains prtendaient quon tait
en suspension dans la mort. Elle tenta de sasseoir.
Cest alors quelle vit Timberlake et Flatterie penchs au-
dessus delle, au-dessus de la navette du laboratoire sur laquelle
- 25 -
elle tait tendue. Leur expression ramena le terme sinon au
centre de ses penses. Par-del les deux hommes, elle regarda
un moment les tuyaux et les fiches de stimulation maintenant
dconnectes de son corps.
Flatterie voulut lapaiser.
Restez calme, docteur Weygand, dit-il.
Docteur Weygand, pensa-t-elle. Pas Prudence. Pas Prue.
Docteur Weygand. Formalisme glacial.
Son exultation premire commenait se dissiper.
Puis Flatterie lui donna des explications de sa voix douce et
apaisante, et elle sut quelle pouvait remiser son allgresse.
Limprvu stait produit. Cest pour cela quon lavait rveille.
Dites-moi seulement qui nous avons perdu, demanda-t-
elle. Sa gorge, inutilise depuis des mois, lui faisait mal.
Timberlake lui rpondit.
Trois morts ? Elle ne demanda pas comment ils taient
morts. Lautre problme, lventualit pour laquelle on lavait
prpare, prenait le pas sur la simple curiosit.
Bickel a demand quon vous fasse sortir dhibernation,
dit Flatterie.
Sait-il pourquoi ? demanda-t-elle, sans tenir compte du
regard intrigu que Timberlake lanait Flatterie.
Il a rationalis la chose, dit Flatterie. Il aurait aim quelle
gardt ses questions pour le moment o ils seraient seuls.
videmment, dit-elle, mais a-t-il
Il na pas encore formul le problme, coupa Flatterie.
Ne le poussez pas, dit-elle. Elle jeta un regard
Timberlake. Oubliez ce que vous venez dentendre, Tim.
Timberlake se renfrogna, soudain circonspect et renferm.
Flatterie se pencha sur le bras droit de Prudence, une
seringue automatique la main.
Il le faut ? demanda-t-elle. Puis : oui, bien sr.
Vous navez rien dautre faire pour linstant que
rcuprer, dit-il, et il pressa la seringue contre son bras.
Elle sentit le dclenchement du mcanisme, puis le doux
envahissement de la narcose. Flatterie et Timberlake se
murent en silhouettes vacillantes nimbes de lumire.
- 26 -
Du moins Bickel est-il vivant, se dit-elle. Nous ne sommes
pas obligs de recourir un remplaant de second choix.
Et juste avant de sombrer dans le nuage ouat du sommeil,
elle se demanda : Comment est morte Maida ? Gentille Maida
qui
Timberlake vit le voile de labsence recouvrir ses yeux bleus.
Elle se mit respirer sur un rythme plus doux et plus rgulier.
En tant que spcialiste des quipements biofonctionnels,
Timberlake avait vrifi le dossier enregistr sur bandes de
chacun des occupants de luf de Fer Blanc. Il se rappelait
prsent que Prudence Lon Weygand tait un chirurgien de
grande classe neuf plus pour la dextrit , et lchelle
nallait que jusqu dix. Il rflchit ltrange conversation
quelle avait eue avec Flatterie, et se rendit compte que les
bandes ne disaient pas tout. Elle avait manifestement des
fonctions bord qui dpassaient celles dun chirurgien-
cologiste et lune au moins de ces fonctions concernait Bickel.
Oubliez ce que vous venez dentendre, Tim.
Timberlake entendait encore le ton froid de commandement,
et il savait que celui-ci ne cadrait pas avec lindex motionnel
inscrit dans la bande-dossier relative Prudence Lon Weygand.
Sur le vecteur tendresse, elle tait cote : navet neuf-d .
Dans la promiscuit dun quipage ombilical, cet index
motionnel posait des problmes en raison des pulsions
sexuelles quil impliquait. Il eut un choc en examinant de plus
prs lanalyse du tube dalimentation, sur son diagramme
dhibernation ; on lui avait inject des rpresseurs sexuels les
drogues anti-S mme en hibernation. Elle avait t maintenue
prte.
Prte pour quoi ? se demanda-t-il.
Flatterie ferma et verrouilla le cocon de la civire.
Elle va dormir jusqu ce quelle ait peu prs retrouv
son tat normal. Nous ferions bien daller lui chercher une
tenue spatiale au magasin, elle en aura besoin quand elle
sortira.
Timberlake hocha la tte et vrifia une dernire fois les
connexions biofonctionnelles encore branches sur la civire.
Flatterie avait un comportement bizarre mystrieux.
- 27 -
Ne faites aucun cas des propos quelle a tenus son rveil,
dit celui-ci. Confusion normale due la dshibernation. Vous
savez ce que cest.
Mais on lui a administr des drogues anti-S en hibernation,
pensa Timberlake.
Flatterie fit un signe de tte en direction de la porte tanche
qui donnait sur Central-com.
Il y a prs de quatre heures que John est aux commandes.
Il est temps de le relever.
Timberlake acheva son examen des jauges de la civire, puis
il sloigna et franchit le passage devant Flatterie.
Cette femme et sa maudite langue trop bien pendue ! pensa
Flatterie en remarquant lexpression songeuse et circonspecte
de Timberlake. Si Tim a une parole malheureuse devant Bickel,
tout le Programme risque den tre perturb.
- 28 -

IV
Le statut lgal qui fait du clone un bien
dquipement ne peut tre remis en question. Cest
une dcision que nous avons prise en tant quespce
pour la survie de lespce. Le clone est une rserve de
pices dtaches, et bien plus encore. Le clone nentre
pas dans le domaine de la prohibition lgale qui
interdit de pratiquer des expriences sur des tres
humains sans leur consentement formel. Les clones
appartiennent leurs propritaires et cest tout.
Morgan HEMPSTEAD,
Confrences de Lunabase.

Bickel entendit Flatterie et Timberlake revenir dans Central-
com, mais il dut garder son attention fixe sur le pupitre
principal. Une impulsion priodique insolite tait apparue dans
les boucles primaires des registres analogiques de navigation de
lordinateur. Elle apparaissait et disparaissait sans cause
apparente. Chaque bizarrerie de lordinateur obligeait reposer
la question fondamentale : Quest-ce qui avait caus la
dfaillance des NPO ?
Cette trange pulsation tait-elle une chose laquelle les
cerveaux navaient pas t prpars ? Comment tait-ce possible
alors que les tests indiquaient que tous les circuits des NPO
taient ouverts et oprationnels ?
Bickel avait limpression que les dfaillances des NPO
relevaient du domaine psychologique. Le nud du problme
rsidait en ce lieu unique quils ne pouvaient pas sonder dans
la matire grise qui avait jadis fait partie dun tre humain.
- 29 -
Bon, je sais comment nous devons nous attaquer ce
gchis, se dit-il. Mais les autres suivront-ils ?
Il entendit Flatterie se glisser dans son sige de quart et jeta
un regard dans sa direction. Flatterie risquait dtre difficile
manier. Il tait docteur en mdecine et navigant brevet. Il
pouvait tenir un quart, rparer les servos et les senseurs les plus
simples, et observer les prcautions courantes de scurit
quexigeaient les quipements biofonctionnels. Mais il y avait
un autre Flatterie : le psychiatre-aumnier. Pour Bickel, la
partie psychiatre de lhomme comportait son utilit particulire,
mais lnigme de laumnier noffrait que mysticisme et
discussions sans conclusion.
Je ne sais jamais quel masque porte Flatterie, pensa Bickel.
Il souhaitait soudain que luf de Fer Blanc et pu se dispenser
daumnier. Mais ctait hors de question ; les millions de
fidles du monde entier payaient dnormes quantits dimpts.
Les psychiatres, lorsquils avaient form Flatterie, avaient fait
honntement leur travail. Ils avaient eu peu de choix. Les
psychiatres avaient depuis longtemps renonc nier quils
remplissaient les fonctions de sorcier de la tribu et du sorcier
lecclsiastique, il ny a quun pas.
Timberlake, venu se placer derrire Bickel, observa
limpulsion priodique des registres analogiques de navigation.
On dirait limpulsion de rfrence Doppler du chrono-
enregistreur, dit-il. Vous tiez en train de vrifier notre
position ?
Non, dit Bickel. linstant mme o il parlait, il comprit
soudain do venait cette pulsation insolite. Il avait programm
dans lordinateur un rseau de contrle qui devait lavertir ds
que les avaries auraient atteint un point critique. Les
dtriorations du systme de navigation pouvaient devenir
cruciales surtout les dtriorations internes. Et contrairement
la destruction du matriel, les dommages internes ne se
traduiraient que par des erreurs de position. Son circuit de
contrle avait dclench lun des programmes principaux de
lordinateur, qui procdait maintenant une vrification
permanente de leur position par rfrence Doppler.
- 30 -
Bickel passa au pupitre de lordinateur, o il introduisit une
srie de tests dans les boucles de navigation. Il vrifia la
rsonance induite sur les compteurs : ctait bien cela.
Il expliqua ce qui se passait.
Lordinateur agit presque humainement, dit Flatterie.
Bickel et Timberlake changrent un sourire entendu.
Presque humainement, vraiment ? Cette fichue bcane ne
faisait rien de plus que ce quelle tait cense faire.
Nous ferions bien de prendre les schmas et les fiches de
spcifications de lordinateur, et de nous pencher srieusement
sur le problme. Il faut dcouvrir quelle influence peut avoir
labsence de NPO sur son fonctionnement, dit Timberlake.
Bickel hocha la tte. Il tait heureux que Timberlake ft
bien des gards aussi bon lectronicien que nimporte qui
bord base indispensable sa spcialit. Il y avait toujours,
cependant, une certaine restriction la qualification de ses
aptitudes. La maintenance des quipements biofonctionnels
relguait les hommes dans le coin du gnraliste . Ils avaient
des connaissances tendues en biophysique, mais ils ntaient
pas mdecins. Ils taient experts en lectronique, mais il leur
manquait cette aptitude jongler harmonieusement avec les
variables qui caractrise lingnieur cratif.
Prt faire une pause, John ? demanda Flatterie.
Quand vous voudrez. Comment va Prue ?
Le docteur Weygand dort, rpondit Flatterie. Elle a besoin
de rcuprer pendant quelques heures encore.
Pourquoi ce formalisme ? se demanda Bickel. Raj doit
savoir que jai suivi les cours avec elle. Je lai toujours appele
Prue. Pourquoi faut-il tout coup quelle soit docteur
Weygand ?
Je prendrai le pupitre au top, dit Flatterie, et ils
procdrent au changement de quart.
Timberlake, qui devinait les questions que se posait Bickel,
se rendit compte que laccent mis par Flatterie sur le titre du
docteur Weygand ntait pas destin lingnieur lectronicien.
Cest moi que Raj parlait, pensa-t-il. Il me disait que
ltrange comportement du docteur Weygand pouvait avoir
- 31 -
des raisons mdicales. Raj me recommande de tenir ma
langue.
Et Timberlake se sentit contrari du fait que Flatterie ait cru
ncessaire de le mettre en garde.
Bickel dconnecta les commandes, se glissa hors de son
sige, et se livra aussitt quelques exercices de dcontraction.
Au souvenir des cours quil avait suivis en compagnie de Prue
Weygand maths informatiques, rparation des servo-
senseurs, fonctionnement de lastronef il se rappela la femme.
Sa sensibilit et son intense fminit avaient quelque chose de
troublant, et ses sentiments ntaient que trop apparents. Bickel
se rendit compte ce moment quune photographie de Prue
Weygand au repos naurait rvl quune femme plutt
ordinaire, aux traits rguliers et aux formes harmonieuses, mais
sans rien de sensationnel. Pourtant, elle faisait partie de ces
femmes qui attirent les regards masculins. Il manait delle une
vitalit provocante surtout quand elle marchait.
Est-ce pour cela que je lai choisie ? se demanda Bickel. Il
interrompit ses exercices pour rflchir la question. Au sein
dun quipage entirement masculin, ce genre de femme tait
une source dennuis moins quils ne prennent tous des anti-
S. Mais ils ne pouvaient pas se permettre dmousser leurs
facults ce point.
Je lai choisie, parce qu bord dun vaisseau o chacun
dispose de cinq remplaants, elle reprsente une valeur
particulire, se dit Bickel pour se rassurer. Elle a une formation
dcologiste, de mdecin et dinformaticienne. Elle va nous tre
bigrement utile.
Mais le doute persistait.
Pour le chasser de son esprit, Bickel parcourut du regard
Central-com, concentrant son attention sur la nef avec son
ordinateur et ses colons en hibernation. Ctait un ensemble de
ressources que Bickel avait limpression de pouvoir ranger dans
une case logique, valuer, peser et utiliser selon les besoins.
Il sentait autour de lui les seize coques concentriques de
lastronef, cette norme masse ovode longue de plus dun
kilomtre. Au-del de la barrire hydraulique et des chicanes
qui protgeaient le cur de Terra, stendaient des kilomtres
- 32 -
de coursives, de boyaux de communication, de compartiments
tanches, travers lesquels se dployait le fouillis organis des
quipements indispensables la vie humaine dans cet
environnement tranger.
Ils avaient dans les caissons dhibernation deux mille adultes
et mille embryons humains, ainsi que plus de six mille
embryons animaux une gamme cologique complte .
Bickel se retourna pour contempler son pupitre. Son plan
comportait un risque srieux pour lordinateur, mais ctait un
risque ncessaire. Mme si les autres sy opposaient, ils seraient
obligs de suivre.
Il regarda Flatterie, absorb par le pupitre principal,
Timberlake qui se dcontractait, abandonn lautomasseur de
son sige de quart. Son regard revint au pupitre de lordinateur.
Lordinateur de luf de Fer Blanc tait essentiellement un
multisystme muni dhorloges internes en temps rel
contrles par des lasers rubis, ce qui lui permettait
denregistrer ses expriences personnelles. Il comptait plus
de huit cent mille programmes spcialiss, tablis par une
prodigieuse arme de techniciens. Bickel songeait au potentiel
de lordinateur, jamais encore mis lpreuve ; son temps de
raction dune trinanoseconde et ses quipements polyvalents
permettaient dintercaler simultanment des milliers de
programmes. Il pouvait contrler leur enchanement, leur
intercalation et lintroduction de donnes grce une mmoire
centrale dote dune vaste rserve de fonctions dinterruption,
dinstructions de branchement et de rseaux dalarme.
Du temps o ils taient connects au NPO qui tenait lieu de
programme superviseur darbitre suprme lordinateur et la
nef quil contrlait avaient constitu une crature vivante de
mtal. Mais dans cette puissante et dlicate relation, trois
cerveaux avaient flanch. Or, Bickel-le-pragmatique naccordait
sa confiance qu ce qui fonctionnait. Sans NPO, lordinateur de
bord ntait quune machine inerte qui suivait des processus
figs, et dont les rsultats ne pouvaient tre accepts ou refuss
quaprs dcision humaine.
Dans combien de temps Prue viendra-t-elle nous
rejoindre ? demanda Bickel.
- 33 -
Environ trois heures, rpondit Timberlake.
Je veux son opinion sur les autopsies. Je ne suis pas
satisfait de ce que nous avons trouv dans les deux premiers
cerveaux.
Timberlake coupa le contact de lautomassage et posa sur
Flatterie un regard inquisiteur.
Le psychiatre-aumnier se contenta de sourire ; il noubliait
pas que Bickel tait fru de logique et quil navait aucune
considration pour tout ce qui sortait de la ligne matresse de
raisonnement, ce qui le faisait paratre parfois un peu rustre.
Lunabase va poser des questions pour lesquelles nous
navons pas de rponses, dit Bickel. Nous ne pouvons pas nous
permettre davoir lair de ttonner. Il regarda Timberlake :
Ils vont nous dissquer un par un depuis les
quipements biofonctionnels jusqu
Les quipements biofonctionnels taient parfaits ! coupa
Timberlake.
Il vaudrait mieux que nous puissions le prouver, dit
Bickel.
Jai examin toute la console quand Cerveau Un a lch,
dit Timberlake. Vrifiez vous-mme.
Je lai fait. Il y a une ou deux choses qui mont intrigu.
Cerveau Un prfrait quon lappelle Myrtle. Pourquoi ? Je nai
rien trouv dans la mmoire centrale qui puisse expliquer a
sinon que Cerveau Un a t extrait dun monstre gntique qui
tait probablement de sexe fminin.
Aux tests de la Base Anders, lquipement biofonctionnels
particulier de Myrtle scartait de moins de deux millimes du
centre homostatique, dit Timberlake.
Ne vous laissez pas abuser par cette prfrence didentit,
dit Flatterie. Ctait notre intention pour que nous puissions
anthropomorphiser le NPO de la nef.
Ouais, dit Bickel, cest la raison que chacun deux a
fournie, mais est-ce la vraie raison ?
Ces cerveaux taient aussi parfaits que nimporte quel
autre, dit Flatterie, tout en se demandant pourquoi il se laissait
irriter par lattitude de Bickel. Daccord, ils ont t levs depuis
leur petite enfance comme des parties intgrantes du systme
- 34 -
global servos-senseurs-nef et alors ? Ils nont jamais connu
dautre vie ni voulu
Vous avez dit quune ou deux choses vous intriguaient,
interrompit Timberlake. Quelle est la seconde ?
Votre rapport sur les quipements biofonctionnels,
rpondit Bickel, article 9107 sur Myrtle. Vous dites : Aucun
des quipements ne semble tre en cause. Pourquoi avez-vous
employ le mot semble, Tim ? Vous avez des doutes que vous ne
pouviez pas consigner dans le rapport ?
Pas le moindre ! rpondit Timberlake. Ces quipements
taient parfaits !
Alors pourquoi ne lavez-vous pas crit simplement ?
Par prudence uniquement, dit Flatterie. Si vous avez
vrifi les dossiers, vous verrez que mon rapport mdical
confirme en tous points ses conclusions.
Sauf une, dit Bickel.
Et laquelle ? demanda Timberlake. Le visage empourpr,
la mchoire crispe, il fixait sur Bickel un regard furieux.
Bickel ne releva pas ces symptmes de colre :
Rien nexplique la brlure interne que Raj a dcouverte
dans ces cerveaux. Brlure interne , dites-vous, surtout au
long des axones collatraux surdimensionns du ct affrent .
Que diable entendez-vous par surdimensionns ?
Surdimensionns par rapport quoi ?
Lun des canaux principaux aboutissant aux centres
suprieurs du cerveau tait environ quatre fois plus gros que
tout ce que javais jamais vu, dit Flatterie. Je nen connais pas la
raison, mais je suppose quil sagit dune croissance
compensatoire. Ces NPO devaient manipuler un nombre
beaucoup plus lev de bits dinformation, en provenance de
capteurs plus nombreux, que nen reoit jamais un cerveau
humain normal. Vous remarquerez que les lobes frontaux
taient galement plus volumineux, mais le
Les spcifications du processus NPO expliquent tout cela,
dit Bickel. Croissance compensatoire, ouais, mais je ne trouve
pas un mot qui fasse allusion des axones collatraux
surdimensionns. Pas un mot.
- 35 -
Ces cerveaux taient intgrs lquipement depuis plus
longtemps quaucun de ceux que nous avions examins jusque-
l, dit Timberlake. La documentation ne signale que quatre cas
antrieurs de morts dues des causes naturelles, et nous
Causes naturelles ? demanda Bickel. Quest-ce quune
cause naturelle de mort pour un NPO ?
Vous savez aussi bien que moi ce qui sest pass, dit
Flatterie. Des accidents : des corps irritants dans le bain nutritif,
un bouclier antiradiations laiss ouvert pendant
Ctaient des erreurs humaines, pas des erreurs du NPO !
coupa Bickel. Rien de naturel. Et encore une chose : Myrtle a
t frappe de catatonie ou dautre chose exactement dix
jours, quatorze heures, huit minutes et onze secondes aprs
notre dpart de Lunabase. Nous avons mis Petit Joe en service,
et il a dur six jours, neuf heures, une seconde. Nous avons alors
confi lastronef Harvey notre dernire chance et Harvey a
tenu quinze heures juste. Kaput !
Soumis un stress de plus en plus intense, ils ont flanch
de plus en plus tt, expliqua Flatterie. Mais vous observerez que
les dernires paroles de chacun deux rvlaient un type de
dgradation apparent la schizo
Apparent ! ricana Bickel. Voil ce quon trouve tout au
long de ces foutus rapports : Quelque chose de similaire ,
Un tat qui rappelle celui de , Apparent Son regard
furieux alla de Flatterie Timberlake. La vrit, cest que nous
ne savons fichtrement rien de ce qui se passe dans la matire
grise dun NPO.
Au-dessus de Flatterie, le pupitre principal se mit soudain
cliqueter et bourdonner.
Bickel attendit, tandis que Flatterie se dmenait pour ajuster
manuellement la temprature dans une soute interne. Un
moment plus tard, Flatterie essuya la sueur qui lui couvrait le
front, puis il vrifia sur tous les indicateurs que lquilibre se
maintenait.
Ce pupitre est infernal, marmonna Timberlake. Pas
tonnant que les NPO naient pas tenu le coup.
Flatterie dtourna les yeux du pupitre.
- 36 -
Tim, vous savez trs bien que cette partie du boulot tait
un jeu denfant pour un NPO en tat de marche. Les cerveaux
taient capables de faire face la plupart des problmes
homostatiques du vaisseau par une sorte daction rflexe.
Une sorte dit Bickel.
Exactement ! aboya Flatterie. Vex de stre laiss
dmonter par Bickel, il feignit de saffairer son pupitre pour
dissimuler sa confusion.
Un long silence stablit dans Central-com ; Flatterie ne le
rompit que lorsquil eut recouvr son sang-froid :
Jtais sur le point de vous expliquer quon relve sur les
bandes tmoins des trois cerveaux des propos similaires
lcriture schizophrnique. On y trouve un faux-semblant de
signification et parfois une expression colore, mais pour
lessentiel
Il fut interrompu par lapparition au pupitre principal de
trois bandes diagonales qui jetaient des clairs jaunes. Ses
mains se prcipitrent vers les commandes, tandis que Bickel
plongeait vers son sige en criant : Une saute de gravit !
Les cocons se refermrent sur eux avec un claquement sec.
Ils ressentirent aussitt les brutales et angoissantes variations
de pesanteur, les fluctuations dsordonnes du systme de
centrage du champ linexplicable drglement gravifique qui
avait caus la mort de Maida.
- 37 -

V
Il en est des ordinateurs comme du dressage des
chiens. Il faut tre plus intelligent que le chien. Si
vous dotez un ordinateur dune intelligence
suprieure la vtre, ce ne peut tre que par accident,
synergie, ou intervention divine.
Entretien avec John BICKEL (original)
La Paz

Bickel observa les mains de Flatterie tandis que celui-ci
luttait avec le systme gravifique pour rtablir lquilibre. Aprs
plusieurs minutes de meurtrissures, les saccades et les
soubresauts commencrent sattnuer. Le systme se
recentrait lentement. Flatterie attendit que tout soit apais
avant de procder des rglages minutieux.
O en tions-nous ? demanda Timberlake.
Nous tions en train de fouiller dans nos donnes la
recherche de quelque chose dutile, dit Bickel. Ce nest pas un
processus trs lgant, mais il est ncessaire.
Partage des culpabilits, dit Flatterie.
Quoi ? Bickel tait outr.
Peu importe, dit Flatterie. Reprenons au dbut : vous vous
souvenez que le NPO Myrtle a dit : Je nai pas dincarnation.
Cest peut-tre la seule chose juste quil y ait eu dans toute sa
jacasserie. Aprs tout, en dehors de sa matire grise, elle navait
pas de chair. Mais rappelez-vous, aprs un long silence, elle a
dit : Je compte mes doigts. Elle navait pas de doigts, aucun
souvenir conscient de doigts. Et sa dernire question :
Pourquoi tes-vous tous aussi morts ? mon avis, ces
- 38 -
dclarations et ces questions nont pu avoir quune signification
purement accidentelle.
Je pense quelle parlait de nous, de lquipage, dit Bickel.
Ctait du dlire, bien sr, mais ctait une question pose
directement par les vocodeurs, et nous tions le seul auditoire
possible.
moins quelle nait voulu parler des colons enferms
dans les hibernateurs, dit Flatterie. On pourrait les croire morts
sous un certain
Myrtle tait en contact direct avec les senseurs des
hibernateurs, fit observer Timberlake. Elle savait sils taient
vivants ou non.
Bickel hocha la tte.
Et que faites-vous de Petit Joe qui rugissait dans tous les
vocodeurs du vaisseau : Je suis veill ! Dieu me vienne en
aide, je suis veill !
Un appel au secours, peut-tre, dit Flatterie. Sous une
forme ou sous une autre, un appel au secours ressemble
toujours de la dmence.
Ce qui laisse Harvey, dit Bickel. Harvey hurlait : Vous
mempchez dtre sain ! Et quand nous
Que pouvions-nous faire ? demanda Timberlake. Bickel
sentit lhystrie percer dans sa voix. Il ny avait aucun dfaut
dans leurs quipements biofonctionnels. Je le sais !
Doucement, Tim, dit Flatterie. Ce ntait quune autre de
ces insanits.
Nous savions pourtant ce que a signifiait. Personne na
sembl surpris quand Harvey a dit : Je lai perdu ! et quil
sest tu dfinitivement. Nous nous sommes retrouvs avec
trois cerveaux morts, et pas un de rechange.
La duret des paroles de Bickel fit frissonner Timberlake,
sans quil pt sexpliquer pourquoi. Il navait jamais t trs
attach aux NPO. Les entits de la nef avaient toujours eu
pour lui un ct lgrement accusateur. Raja Lon Flatterie lui
avait assur que ctait purement subjectif, et que ses
dispositions personnelles taient seules en cause. Raj avait
toujours t catgorique : les entits que constituait
lassemblage NPO-nef-ordinateur taient parfaitement adaptes
- 39 -
leur faon de vivre, heureuses des compensations quelles en
tiraient.
Quelles compensations ? se demanda Timberlake. Une
longvit exceptionnelle ? Mais quoi sert de vivre trois ou
quatre mille ans, si chaque anne de vie est un enfer ?
Timberlake se rendit compte alors quaucune des rponses
toutes faites apprises aux cours de formation nabordait
vraiment la question fondamentale du bonheur des NPO.
Et si cette faon de vivre tait vritablement un enfer ? se
demanda-t-il. Elle doit ltre. Ils sont attels comme des
moteurs tout ce mtal, ce verre et ce plastique, et le temps
stend devant eux linfini. Peut-tre la mort tait-elle
prfrable.
- 40 -

VI
Tout symbole comporte des prmisses caches. Tout
mot vhicule des hypothses tacites enfouies dans
lhistoire de la langue et dans les expriences qui ont
conditionn ceux qui la parlent. Si vous arrachez aux
mots ces sens cachs, un flot de comprhension
nouvelle se dversera dans votre conscience.
Raja Lon FLATTERIE
Le Livre de la nef.

Prs de la moiti du temps prvu pour le rtablissement de
Prudence Weygand stait coul, frquemment ponctu dans
Central-com par des silences gns.
Flatterie naimait pas ces silences. Il sentait que chacun
deux emportait ses compagnons un peu plus loin peut-tre
au-del de tout contrle. Et il lui fallait maintenir ce dlicat
contact, ce moyen de contrle.
Lun de ces silences les treignait en cet instant mme ; il
semblait venir eux depuis lespace, travers la coque de
lastronef. Flatterie savait quil aurait d dire quelque chose,
mais il se sentait oppress par le silence. Il sclaircit la voix
avant de dclarer finalement.
Je voudrais dire un mot propos de certaines
manifestations dhumeur. Depuis le dbut de lalerte, nous en
avons eu plusieurs exemples, sans oublier ma propre
irascibilit.
Le ton docte, lexpression de son visage tout indiquait que
Flatterie parlait officiellement en tant quaumnier.
- 41 -
Lagressivit pourrait nous perdre, dit-il. Les Proverbes
nous mettent en garde : Celui qui est prompt la colre fait
des sottises, et lhomme plein de malice sattire la haine. Celui
qui est lent sirriter a une grande intelligence, mais celui qui
semporte aisment proclame sa folie. Pratiquons donc la
douceur, et ne suscitons pas la colre.
Bickel prit une profonde inspiration. Il savait que Flatterie
avait raison, mais celui-ci lagaait par la faon dont il sabritait
derrire la religion pour aborder le problme. Il et t
tellement plus simple de dire quils obscurcissaient leur
jugement par un excs dmotivit. Ctait ce que Bickel
dtestait dans la religion cette manire de faire appel
lmotion plutt qu lintelligence.
Nous avons pataug dans tous les sens en voulant en faire
trop, dit-il. Ce pupitre directeur est une monstruosit de
bricolage. Il nous faut un plan logique et organis pour faire
face nos problmes. Quand Lunabase rpondra, je veux
pouvoir dire que nous avons
Un soudain assaut de gravit le pressa contre la paroi de son
cocon. Rien ne les avait prvenus, pas un coup de klaxon, aucun
voyant dalarme. Les verrous de sret des cocons
senclenchrent. Les voyants rouges clignotaient maintenant de
concert avec les jaunes, dessinant de larges bandes sur le
panneau du pupitre principal.
Flatterie frappa de la paume la commande de dconnexion
du systme gravifique. La gravit diminua aussitt. Les voyants
jaunes dalerte steignirent mesure que leurs interrupteurs
pression coupaient le contact, mais une ligne de voyants rouges
resta allume.
Avaries la coque trois, section six quatorze, annona
Flatterie. Il mit en action des senseurs isols pour inspecter la
zone touche.
Sans rflexion consciente et sans discussion, Bickel prit le
commandement de la nef.
Tim, chargez-vous des rptiteurs de gravit. Laissez le
champ dconnect en attendant que nous ayons test tous les
relais et rquilibr le systme. Timberlake, obissant,
rapprocha son pupitre. Bickel fit glisser le pupitre RT son ct,
- 42 -
enfona les touches daccs au contrle informatique des
quipements de bord et commena aussitt introduire les
questions codes sur les enregistreurs de la mmoire centrale.
Quavait rencontr lastronef, qui pt expliquer cette dviation
brutale ? Quavaient enregistr les senseurs automatiques ?
Les rpondeurs se mirent dbiter de la bande presque
immdiatement beaucoup trop vite.
Erreur de donnes, dit Flatterie, lisant les rsultats par-
dessus lpaule de Bickel.
Dun geste furieux, Bickel arracha le mentonnet
antidrivation fix sur linterrupteur de lunit centrale et relia
entre elles diverses commandes du RT par des cavaliers de
connexion ; puis il ouvrit laccs lunit centrale de rfrence
talon.
Vous tes dans lunit centrale ! scria Flatterie dune voix
que la peur rendait perante. Vous navez aucun fusible
indicateur, aucune rfrence directrice. Vous risquez de
bousiller les programmes de procdure.
Dbranchez a ! cria Timberlake en redressant la tte
malgr les colliers de son cocon pour jeter Bickel un regard
furieux.
Fermez-la, tous les deux ! Je sais que lunit centrale est
fragile, mais il y a dj quelque chose de bousill, l-dedans
assez pour nous tuer.
Vous croyez que vous aurez le temps de vrifier huit cent
mille programmes ? demanda Timberlake. Ne dites pas
didioties !
Ce que vous faites est spcifiquement prohib, dit
Flatterie, qui faisait un effort pour garder un ton raisonnable. Et
vous savez pourquoi.
Nessayez pas de mapprendre mon mtier, dit Bickel.
Tout en parlant, il explorait les rpondeurs de la mmoire
centrale en contact direct, procdant avec douceur pour viter
les retours de courant.
Si vous faites une seule erreur, dit Timberlake, il faudra
six ou sept mille techniciens arms dun second quipement
pilote et de plusieurs milliers de relais imprims pour rparer
les dommages. tes-vous prt
- 43 -
Vous mempchez de me concentrer !
Que cherchez-vous ? demanda Flatterie intress malgr
son angoisse. Il finissait par se rendre compte que Bickel,
profondment conditionn contre tout abandon de leur
mission, tait incapable de faire quoi que ce soit qui pt les
priver dun de leurs outils de base.
Je vrifie laccs des priphriques depuis la mmoire
centrale, dit Bickel. Il doit y avoir une drivation ou une
accumulation quelque part. On le verra dans les boucles de
contrle de phase et de saisies des donnes lintroduction. Il fit
un signe de tte en direction dun cadran de diagnostic, sur son
pupitre. Et voil ! Laiguille du compteur alla frapper le taquet
darrt puis retomba zro, o elle demeura immobile.
Bickel lana un programme pilote de diagnostic par contact
direct, remit la mmoire-talon en branchement auxiliaire
protg et entreprit de tester le secteur fautif de la mmoire
centrale. Ne se rfrant que rarement la mmoire-talon, il
fora travers les canaux de rfrence des donnes le
programme modifi par les nouvelles informations des
senseurs.
Les branchements de dtection derreurs commencrent
cliqueter au niveau des rpondeurs. Bickel traduisit haute voix
les chiffres cods qui apparaissaient sur lcran au-dessus de
son pupitre.
Secteur prvision de la mmoire centrale mis hors circuit.
La masse et la dispersion des protons relativement lensemble
cap/masse/vitesse de lastronef ne correspondaient pas aux
prvisions.
part lui, Bickel ajouta : Nous avons rencontr autre chose
que de lhydrogne, et en concentration inhabituelle en partie
cause de la valeur de notre masse/vitesse.
Des vents solaires, chuchota Timberlake. Ils ont dit que
nous
Des vents solaires, vous voulez rire ! dit Bickel. Regardez
a. Il montra dun signe de tte un groupe de chiffres qui
traversait lcran.
Vingt-six protons dans le noyau, dit Timberlake.
- 44 -
Du fer, dit Bickel. Il y a des atomes libres de fer, par ici.
Nous avons affaire une bonne vieille dviation magntique du
champ gravifique.
Il va falloir ralentir la nef, dit Timberlake.
Pas question ! Nous placerons un disjoncteur de surcharge
protg dans le systme gravifique, dit Bickel dun ton
catgorique. Je ne vois pas pourquoi diable les ingnieurs nen
ont pas prvu un ds le dpart.
Peut-tre ne pouvaient-ils imaginer de force assez grande
pour inflchir le systme, dit Flatterie.
Sans doute. La voix de Bickel tait charge de ddain.
Mais quand je pense quun simple interrupteur cage avec un
poids lintrieur aurait pu viter la mort de Maida
Ils se fiaient aussi aux rflexes des NPO, dit Flatterie. Vous
le savez.
Ce que je sais, cest quils ont pens en ligne droite alors
quils auraient d penser en ronde-bosse, dit Bickel.
Aprs avoir dverrouill son cocon de scurit et enclench
le mode autonome de sa tenue spatiale, il slana en diagonale
travers Central-com vers la porte de la soute outils. Sa drive
en apesanteur lui rappela quils ne pouvaient rester sans gravit
au-del dune certaine limite. Un sjour prolong en apesanteur
risquait de provoquer parmi lquipage des lsions physiques
irrversibles.
- 45 -

VII
Je contemplais ltre que javais prcipit dans
lhumanit et investi de la volont et du pouvoir
daccomplir dhorribles desseins Un tre que javais
moi-mme construit, et dot de la vie, tait venu me
retrouver minuit parmi les prcipices dune
montagne inaccessible.
Frankenstein de Mary SHELLEY

Agripp une poigne de porte pour se stabiliser, Bickel fit
sortir le chariot de rparation. Il ouvrit un panneau qui donnait
sur les quipements gravifiques, identifia les cbles qui
lintressaient et se pencha sur son travail. Il saffairait
silencieusement, lair renfrogn, le geste vif et dcid, sans
cesser de rflchir leur situation.
Du fer : Des ions de fer libres dans cette rgion de lespace ?
Possible, mais ny avait-il pas une rponse plus simple cette
anomalie, quelque chose qui puisse provoquer un affichage fictif
sur leurs instruments ?
tait-il possible quune certaine partie de lquipement
informatique et de contrle de bord leur et t dissimule,
mise labri de leur curiosit ? Il savait que ctait non
seulement possible mais probable. Cependant, pourquoi
Lunabase aurait-elle fait cela ?
La rponse globale lui chappait, mais il savait quil devrait
continuer la rechercher.
Pour linstant, il venait dintercaler un interrupteur cage de
fortune dans le cble principal dalimentation du gnrateur
- 46 -
gravifique. Il connecta le disjoncteur, testa les circuits laide
dune fausse charge, puis replaa les plaques de protection.
Il faudra le rarmer manuellement chaque fois, dit-il. Il
posa un pied contre la cloison pour se propulser en direction de
son sige, quil verrouilla aussitt. Il jeta un regard
Timberlake. Systme quilibr ?
Autant quon puisse en juger dici, rpondit Timberlake.
Faites un essai, Raj.
Aprs avoir vrifi que Timberlake et Bickel taient enferms
dans leurs cocons, Flatterie enclencha linterrupteur de gravit.
La monte en rgime des gnrateurs saccompagna dun faible
sifflement, qui disparut lorsque le systme fut stabilis. Flatterie
sentit la pression saccrotre sous ses omoplates ; il tendit la
main vers le pupitre et, lentement, entreprit de parfaire les
rglages de Timberlake.
Tim, dit Bickel, il me faut les schmas du compartiment
NPO toutes les connexions des senseurs codes selon leurs
fonctions, et classes par couches, de la plus grossire la plus
fine. Il me faudra la mme chose pour les servocommandes, un
tat complet
Pourquoi ? demanda Timberlake.
Avez-vous lintention dy connecter le cerveau dun colon ?
demanda Flatterie tout en essayant de dissimuler la rpulsion
que lui inspirait cette ide.
Un cerveau humain adulte ne survivrait sans doute pas au
transfert, dit Timberlake, et il se sentit honteux en pensant
combien lide lavait sduit. Toutes les inhibitions dues sa
formation protestaient contre un tel acte. Mais si le systme
NPO tait remis en fonction, aucun deux naurait plus jamais
assumer lprouvante responsabilit du pupitre directeur de
Central-com. Il leva les yeux vers la flche verte lumineuse qui
indiquait que Flatterie tait aux commandes, et se sentit moite
de peur lide que cette flche revienne prendre position
devant lui.
Quest-ce qui vous prend ? fit Bickel dun ton cassant. O
avez-vous pris cette ide ? Je nai rien dit de pareil. Il leva la tte
hors des colliers de son cocon ; son regard allait de Timberlake
Flatterie. Nous ne savons pas ce qui est arriv nos trois
- 47 -
cerveaux parfaits. Pourquoi diable voudrais-je en connecter un
qui na mme pas t test ? Il se rallongea. Cest impossible, de
toute faon. Un homme doit avoir son mot dire pour ce quon
lui fait subir. Comment pourrions-nous demander lavis de tous
ceux qui sont dans les hibernateurs ? Nous ne pouvons pas les
rveiller tous.
Vous pensez dconnecter les commandes du NPO et nous
convertir en un systme cologique ferm ? demanda Flatterie.
Si cest le cas, vous devriez
Il sinterrompit. Le bourdonnement aigu du RT emplissait la
salle, les prvenant quun message tait en cours de dcodage.
Bickel suivit les jeux de lumire sur son pupitre, mesure
que le message tait absorb par les rcepteurs, introduit dans
les comparateurs, affin et rduit un seul passage (avec un
quotient de probabilit dexactitude attribu chaque
caractre), et enfin repass vitesse rduite pour tre peru par
loreille humaine.
On peut dire quils y ont mis le temps, pensa Bickel. Il releva
les indications du chrono-enregistreur pour en soustraire le
dcalage temporel. Presque sept heures. Il songea aux premiers
astronefs qui se servaient de radios canal unique et ne
disposaient que de quelques watts pour lancer leurs messages
travers le systme solaire alors que le facteur derreur et
dincertitude croissait avec la distance et laccumulation
dinterfrences adverses. Lquipement de luf de Fer Blanc
avait t conu pour transmettre automatiquement, sous le
contrle de lordinateur, des comptes rendus destins
informer du sort de leur sonde stellaire des observateurs qui
ntaient pas encore ns.
Une sonnerie les avertit que le message tait prt. Bickel
enclencha le vocodeur, et la voix de Morgan Hempstead,
directeur de Lunabase Associs, se dversa par les haut-
parleurs. Elle tait parfaitement reconnaissable, et les
comparateurs du RT avaient gard intactes ses nuances dune
duret glaciale.
Direction Programme nef LBA Terra. Ici Morgan
Hempstead. Nous tenons vous assurer de la part que nous
prenons votre douleur et vos inquitudes. Toute dcision
- 48 -
prise partir de maintenant doit avoir pour motivation
premire la protection de vos vies et de celles des colons.
Et voil pour la galerie, pensa Flatterie. Il y a dans les
hibernateurs les reprsentations de sept nations et de quatre
races ; mais ils ne sont pas moins sacrifiables que ceux qui
nous ont prcds.
Nous avons plusieurs questions cruciales vous poser, dit
Hempstead.
Jen ai moi aussi quelques-unes, pensa Bickel.
Pourquoi la Direction du Programme na-t-elle pas t
prvenue ds la dfaillance du premier Noyau Psycho-
Organique ? demanda Hempstead.
Bickel enregistra mentalement la question. Il connaissait la
rponse, mais ce ntait pas le genre de chose quil transmettrait
jamais. Hempstead la connaissait aussi bien que lui. Par sa
propre force dinertie, le concept de luf de Fer Blanc avait
survcu six checs. part un autre chec absolu, rien ne
pourrait larrter. Et part un cas durgence dsespr, rien ne
pourrait les dcider risquer dinterrompre la mission en
appelant laide.
Le systme de rfrence Doppler indique que vous sortirez
du systme solaire dans trois cent seize jours environ, votre
vitesse stabilise actuelle, dit Hempstead. Dure du trajet
jusqu Tau Ceti : un peu plus de quatre cents ans.
Tout en coutant, Bickel se reprsentait lhomme qui
appartenait la voix : un visage taill dans le silex, des cheveux
gris et des yeux gris-bleu une aura de dcision capitale dans le
moindre de ses gestes. Les gars de psycho lavaient surnomm
Grand Papa derrire son dos, mais ils lui obissaient au
doigt et lil. Bien quils neussent aucune chance de jamais
revoir Hempstead, celui-ci continuait faire peser sur eux le
poids de ses dcisions.
Une premire analyse indique les possibilits suivantes
poursuivit Hempstead. Vous pourriez faire demi-tour et vous
mettre en orbite autour de LBA en attendant que le problme
soit rsolu et que de nouveaux Noyaux Psycho-Organiques
puissent tre mis en place. Ce qui nous ramnerait au vieux
problme du maintien de la strilit dans des conditions moins
- 49 -
quidales. Cela retrancherait galement lastronef de la
situation qui constitue une cause probable de la dfaillance des
NPO, au risque de rendre toute solution impossible.
Il a toujours t un intarissable raseur, observa
Timberlake.
La seconde possibilit, continua Hempstead, serait de
vous convertir une cologie ferme et de continuer votre route
la vitesse actuelle en recrutant des remplaants dans les
hibernateurs ou en procrant un complment dquipage que
vous lverez et que vous formerez vous-mmes. Vous seriez
videmment exposs une haute probabilit de dommages
gntiques en raison du temps quil vous faudrait passer
lextrieur des boucliers de protection pour construire des
logements destins une utilisation prolonge. Mais votre
problme majeur sera celui de la nourriture, moins que vous
nadoptiez un systme de recyclage plus troitement intgr.
Recyclage troitement intgr, rpta Flatterie. Il veut
dire : anthropophagie. On en a parl.
Bickel se retourna pour observer Flatterie. Le concept
danthropophagie tait odieux, mais ce ntait pas ce qui avait
attir son attention. On en a parl. Cette simple remarque
contenait des volumes de questions sans rponse et
dimplications caches.
La troisime possibilit, tait en train de dire Hempstead
consisterait introduire la conscience ncessaire dans votre
pilote-robot, en prenant pour base lordinateur de bord. Selon
nos fichiers, vous disposez dans vos soutes dune quantit
suffisante de matriaux, en particulier de blocs de neurones
destins aux robots de la colonie. Cest une solution
thoriquement ralisable.
Thoriquement ralisable ! fit Timberlake avec un
ricanement. Pense-t-il que nous nayons jamais entendu parler
des checs de
Chhuuut, souffla le psychiatre-aumnier.
Le Conseil du Programme estime que vous devez garder
votre vitesse et votre cap actuels, jusqu ce que vous sortiez du
systme solaire, dit Hempstead. Si une solution na pas t
trouve dici l, il est probable que nous vous ordonnerons de
- 50 -
faire demi-tour. Il y eut un long silence, puis il ajouta moins
que vous nayez dautres suggestions.
Nous vous ordonnerons de faire demi-tour, pensa Flatterie.
Il se tourna pour voir comment Bickel ragissait ces mots cls.
Ils lui taient destins ; ils taient tudis pour lui, spcialement
taills sur mesure pour dclencher ses motivations profondes.
Bickel, tendu, observait dans un silence pensif laffichage
agrandi des paroles, au-dessus du vocodeur, qui lui permettait
de vrifier la fidlit de rception du message.
Dans limmdiat, disait Hempstead, la Direction du
Programme demande un rapport dtaill sur ltat de tous les
quipements de bord, en particulier ceux qui concernent les
colons en hibernation. Il est admis que la prolongation du
voyage accrot les risques de panne au niveau de lhibernation.
Il va de soi que vous devrez prlever des remplaants dans les
hibernateurs pour combler les pertes de lquipage. Pour ces
remplacements, des suggestions vous seront adresses sur
demande. Nous partageons votre douleur face ces accidents
malheureux, mais le Programme doit se poursuivre.
Rapport dtaill sur tous les quipements de bord, dit
Timberlake. Il est dingue.
Quelle froideur dans les condolances dHempstead, songea
Flatterie. Le choix des expressions trahissait le soin quon avait
apport leur composition. Juste ce quil faut de sympathie,
mais pas trop.
Le vocodeur mit un grsillement attnu par les filtres,
puis :
Ici Morgan Hempstead, fin de transmission. Accusez
rception et rpondez nos questions dans les plus brefs dlais.
LBA termin.
Ils ont pass trop de choses sous silence, dit Bickel. Il
sentait tout au long du message les censures pour raisons de
politique gnrale . Ctait surtout dans ce qui navait pas t
dit quon pouvait discerner la corde raide politique sur laquelle
ils voluaient.
Introduire une conscience dans notre ordinateur,
grommela Timberlake. Comment peuvent-ils tre aussi
stupides ? Il jeta un regard vers Bickel. Vous avez collabor
- 51 -
lune des premires tentatives de LBA, John. Lhonneur vous
revient de dire Grand Papa o il peut se mettre son ide.
La tentative a chou lamentablement, reconnut Bickel.
Mais cest pourtant la seule vritable issue qui nous reste
ouverte.
Timberlake continua de vituprer comme sil navait rien
entendu.
Dans le fiasco de LBA, il y avait des gens auprs de qui
nous ne sommes quun ramassis damateurs.
Mais Flatterie avait entendu ; il se dtourna pour dissimuler
un sourire complice et dit dune voix douce :
Nous avons tous lu le rapport, Tim.
La seule partie qui mritait dtre lue tait leur conclusion.
Timberlake prit une voix de fausset charge de sarcasme :
Ralisation impossible au niveau actuel de la technologie.
Ctait une excuse, pas une conclusion, dit Bickel.
Sa pense revint aux recherches infructueuses quavait
engages LBA pour dcouvrir le Facteur de Conscience
Artificielle. Il y avait toujours eu ce mur strile entre sa partie
du groupe et le personnel de la base, mais les triples parois de
verre navaient pas empch les relents de lchec de parvenir
jusqu eux. Ils avaient flott tout autour du programme ds le
dpart. Ils staient perdus dans un enchevtrement de fibres
pseudoneurales parmi les lumires clignotantes, le cliqutement
des relais, le sifflement des bobines de rubans magntiques et
lodeur amre de lozone dgage par lisolant fondu des circuits
surchargs. Ils avaient cherch un moyen mcanique de raliser
ce que le moindre dentre eux pouvait faire avec sa propre
chair tre conscient. Et ils avaient chou.
Au-dessus deux avait plan la peur inavoue, le souvenir de
ce quil tait advenu du seul programme de ce genre qui et
officiellement t couronn de succs tout en causant sa
propre perte la surface mme de la Terre.
Timberlake sclaircit la voix, leva une main hors de son
cocon et examina ses ongles.
Bon, comment allons-nous rpondre leurs fichues
questions ? Ils doivent rver, l-bas, sils croient que nous
- 52 -
pouvons leur fournir un rapport dtaill sur les quipements de
la nef sans laide dun NPO.
Ils ne pouvaient pas faire autrement que le demander, dit
Bickel. Il va falloir que nous fabriquions un rapport quelconque.
Il se tourna vers Flatterie : Vous pouvez leur concocter quelque
chose, Raj. Les psychiatres sont experts en supercherie.
Il y a des moments o ce Bickel est singulirement conscient
des subtilits, songea Flatterie. Il faut que je mette Prudence en
garde.
Nous avons tous renonc la supercherie, John.
Exactement comme nous avons renonc la naissance et
aux parents, dit Bickel. Ce fut facile. On ne nous a pas demand
notre avis.
Flatterie savait quil devait intervenir rapidement, avant que
cette conversation ne dgnre en autoapitoiement. Les yeux
fixs sur un minuscule dfaut de peinture dans la surface
maille du pupitre principal, il dit en choisissant
soigneusement ses mots : Il faut que la nef ait une direction
consciente pour la grande traverse, John. Il le faut. Il y a dans
ce voyage trop dinconnues que nous devrons affronter dans des
conditions durgence. Alors, que faisons-nous ?
Cest moi que vous le demandez ? rpondit Bickel. Cest
vous le psychiatre.
Mais je ne suis pas le motivateur, pensa Flatterie. Je ne suis
pas celui qui peut insuffler une raison dtre nos efforts. Il va
falloir recourir des mthodes plus directes, fit-il haute voix.
Bickel le regarda fixement.
Alors, quavez-vous lintention de leur dire ? demanda
Timberlake. Ils veulent savoir pourquoi nous ne les avons pas
alerts quand le premier cerveau est rest en carafe. De tous
les
Bickel se retourna vers Timberlake.
Autre chose, dit-il. Ils ne nous ont pas donn de code pour
ce cas durgence particulier. Considraient-ils comme
impossible une dfaillance des NPO ? Certainement pas ! Il faut
en conclure quils avaient dautres mobiles. Sils ont plac le
seuil aussi haut, cest pour une raison spcifique.
- 53 -
Eh, bon sang ! protesta Timberlake, vous voyez des
croquemitaines l o ils nexistent pas, Bick.
Bickel secoua la tte dun ct sur lautre :
Non Ils nous ont dit en termes non quivoques quune
fois que nous aurions vendu la mche, nous ne pourrions plus
compter sur personne. Il faut que nous nous trouvions nous-
mmes un pilote pour la grande traverse.
Il tourne autour, pensa Flatterie. Quand va-t-il piquer droit
dessus ?
Bickel se passa la langue sur les lvres pour les humecter.
Cette conversation, qui faisait allusion en termes dtourns la
ncessit dune conscience pour diriger la nef, le troublait
profondment. Il tait trop honnte avec lui-mme pour
prtendre le contraire. Timberlake reprit le fil dune
conversation prcdente.
Il ny avait aucune raison physique la dfaillance de ces
cerveaux. Les quipements biofonctionnels taient parfaits.
Tout se passe comme sils staient suicids sous des
contraintes que nous ignorons.
Dun geste brusque, Bickel enclencha le mode transmission
de son pupitre RT.
Trs bien, nous allons les faire patienter pour leur rapport
dtaill. Ils savent que a prendra du temps, de toute faon.
Quant notre retard les prvenir, jai lintention de leur dire
simplement quils ont merdoy en oubliant de nous donner un
code pour ce cas durgence. Et sils
Vous ne russirez qu irriter Hempstead, dit Flatterie.
Hempstead irrit nous sera dun meilleur secours
quHempstead glacial et tortueux, dit Bickel. Un homme en
colre fait des erreurs. Il risque de laisser chapper quelque
chose qui nous sera rellement utile.
Quest-ce qui vous fait penser que Grand Papa
essaierait de nous mettre dans le ptrin ? demanda Timberlake.
Cest un administrateur politique. Mme si cest
inconscient chez lui Bickel hsita : une ide lui avait travers
lesprit puis lui avait chapp. Il poursuivit dun ton plus bas :
Mme si cest inconscient chez lui, il fera passer les
considrations politiques avant tout le reste. Il consacrera le
- 54 -
meilleur de ses efforts se maintenir en place. Dans notre
position, nous pouvons laisser tomber les lments politiques et
nous limiter notre problme immdiat. Nous jetterons des
grains de sable dans les engrenages politiques en nous
concentrant uniquement sur ce qui est utile. Les choses dont
nous avons besoin sortiront de l.
Habile, perspicace et rus comme pas deux, songea
Flatterie. Ce Bickel mrite dtre suivi de prs.
Les choses dont nous avons besoin ? dit Timberlake. Quoi,
par exemple ?
Lavis de certains spcialistes de Lunabase, et tout le
temps dordinateur quils pourront nous consacrer.
Vous ne pouvez pas sparer la politique de tout le reste,
objecta Flatterie. Vous ne ferez que crer des vagues et
Si vous avez envie de voir ce quil y a au fond de la
bouilloire, il faut lagiter un bon coup, dit Bickel. Et je veux
quils nous donnent une dfinition de la conscience.
Il avait plusieurs longueurs davance sur moi, encore une
fois, se dit Flatterie. Il faut que je cesse de le sous-estimer. Un
seul faux pas pourrait tout perdre.
- 55 -

VIII
De tout lquipage de Terra, cest Raja Lon Flatterie
qui a reu, soigneusement doses, il va sans dire, le
plus dinformations prcises sur le Programme
Conscience. La chose tait indispensable car il fallait
quil puisse disposer, partir de sa cabine, dun
terminal secret qui lui permette de surveiller
latmosphre de la nef et de son quipage. Le systme
en place doit tre protg par un disjoncteur primaire.
Flatterie est notre disjoncteur.
Morgan HEMPSTEAD
Confrences de Lunabase.

Quand elle tait entre dans Central-com, Prudence Lon
Weygand se sentait encore faible et dsoriente. Il tait vident
que le transfert dautorit stait effectu plus rapidement que
prvu, et elle stait force vaincre sa faiblesse physique,
affectant un calme et un bien-tre quelle nprouvait pas.
La salle ovode de Central-com naurait pas d la
dsorienter. Elle avait pass avant le dpart des heures et des
heures parmi ces cadrans, ces compteurs, ces tuyaux et ces
consoles de commandes. Cependant, le sentiment dtranget
persistait. Puis, mesure que sa perception saffinait, elle
distingua les transformations subtiles apportes aux
connexions, aux commandes et aux visualiseurs. La signature de
Bickel.
Elle se rendit compte que toutes ces modifications taient
indispensables au pilotage manuel de lastronef. Elle percevait
mme les insuffisances du travail accompli.
- 56 -
Cest ce moment seulement quelle prit conscience de
ltroitesse de la voie quils suivaient, et elle reporta son
attention sur Flatterie, presque parvenu au terme de son quart
sur le grand pupitre. Les mouvements du psychiatre-aumnier
trahissaient sa fatigue ; ils avaient encore une prcision et une
sret chirurgicales, mais on voyait que son nergie
samenuisait la faon dont il se relaxait brusquement aprs
chaque rglage effectu au pupitre.
Il faudrait quon le relve, se dit-elle. Mais elle ne se sentait
pas encore prte affronter la grande aiguille verte et elle
ignorait dans quelle condition physique taient Bickel et
Timberlake.
Timberlake irradiait un silence maussade.
Bickel lavait accueillie assez chaleureusement, puis il lui
avait confi une masse de programmation. Les calculs
voquaient la mise au point dun modle de multisimulation
lectronique des entres-sorties dans la mmoire centrale de
leur ordinateur principal.
Une grande partie de la programmation restait faire. Elle
stendit sur son sige de quart et examina laffichage dune
squence dessai sur un cran latral. Lorsquelle sentit au
travers de sa tenue spatiale le contact enveloppant du cocon,
elle regretta de ne pas disposer dassez de temps pour permettre
son corps de rcuprer pleinement aprs la dure preuve de la
dshibernation.
Tout, autour delle, lui disait quelle devait se mettre au
travail. Le temps pressait trop pour quelle pt soffrir le luxe
dune longue convalescence.
Trs bien, tu es si fire de ton titre et de ta situation
Prudence Lon Weygand, docteur en mdecine Tu as voulu ce
poste. Tu sais ce quil te reste faire ; au travail
Le sermon intrieur familier ne parvint pas ranimer son
nergie, et elle sarma de courage pour dissimuler tout signe de
faiblesse avant de dire :
Lunabase ne rpond pas aussi vite que la dernire fois.
Pourtant, je leur ai pos quelques bonnes questions.
Ils sont trop occups essayer de comprendre ce que
signifie rellement notre rponse, dit Bickel.
- 57 -
moins quils ne soient en train de chercher comment
nous expliquer que nous avons eu les yeux plus grands que le
ventre, dit Timberlake.
Elle perut langoisse que recelait la voix de Timberlake. Il y
a plus de quatre heures que Raj est ce pupitre, dit-elle. Nest-il
pas temps que quelquun le relaie, Tim ?
Flatterie savait ce quelle faisait, mais il ne put prvenir la
soudaine tension qui lui enserra lpine dorsale. Il tait toujours
possible que Timberlake ne tienne pas le coup.
Timberlake sentit sa bouche se desscher. Prudence croyait
videmment que ctait lui qui donnait les ordres. Il tait
lhomme des quipements biofonctionnels. Elle ne stait pas
non plus propose pour prendre le quart la garce. Mais peut-
tre tait-ce trop tt aprs la dshibernation. Les mtabolismes
diffraient les uns des autres, et elle connaissait certainement
ses propres capacits. De plus, la rotation normale la plaait au
pupitre aprs Bickel.
Il suivit des yeux les glissires du Central de Commandes, la
voie que suivait le pupitre autour de leurs positions. Bickel tait
au poste numro un, suivi de Prue, puis de Flatterie et lui tait
assis l, tout au bout.
Cest mon tour, se dit-il.
Il sentit ses mains se couvrir de sueur.
Bickel avait pris le pupitre contrecur. Il ne demandait
visiblement qu reprendre ses foutus calculs. Ce ntait pas lui
qui allait se porter volontaire.
Il faut que jy aille, se dit Timberlake.
Il pensa aux trois mille et quelques vies qui allaient dpendre
de lui ds que cette flche verte viendrait dsigner sa position
toutes les autres vies et tous les rves investis dans le
Programme.
Chaque parcelle de tout cela tait pointe sur lui comme un
doigt.
Je ne peux pas ! songea-t-il.
Il met trop longtemps se dcider, pensa Flatterie. Je vous
passe le pupitre au top, Tim. Je suis bout.
Avant que Timberlake ait pu protester, le compte rebours
avait commenc, et sa main se tendit automatiquement vers le
- 58 -
gros bouton rouge. Le pupitre et la flche glissrent jusqu lui.
Les ncessits de la tche labsorbrent aussitt ; presque un
tiers des commandes de temprature du bouclier de protection
avaient besoin de lgers rglages pour parfaire lquilibre.
Nous devrions reprer les connexions du NPO de ce ct-l
et installer des correcteurs automatiques pour les rglages
grossiers, se dit-il, avant dtre happ par la routine du quart.
Voici de quelle faon nous allons procder, dit Bickel. Il
leva les yeux, et le regard entendu quil surprit entre Flatterie et
Prue le fit hsiter. Il se passerait quelque chose entre ces deux-
l ? Si ctait une relation dhomme femme, il y avait l une
source dennuis possible.
Vous disiez ? demanda Prudence.
Bickel vit le regard de Prue pos sur lui ; il sclaircit la voix
et jeta un coup dil ses chiffres et ses schmas pour se
rconforter.
Lordinateur doit servir de base tout ce que nous
construirons, mais nous ne devons pas interfrer avec la
mmoire centrale ni les commandes de commutation. Ce qui
veut dire que nous devrons utiliser un modle de simulation
lectronique. Une partie du systme RT
Et les communications avec Lunabase ? demanda
Prudence.
Question stupide, pensa-t-il, mais il dissimula son irritation.
Un systme de commutation relancera automatiquement
les fonctions RT ds que les ondes de transmission atteindront
nos antennes. Nous utiliserons un klaxon dalarme.
Ah, fit-elle avec un hochement de tte. Elle se demanda
jusquo elle pourrait aller avant quil saperoive quon lirritait
dessein.
Ce sera un modle oprationnel, dit-il. Il reproduira
certaines caractristiques relles du systme global, mais son
champ daction ngalera pas celui de lancien systme. Il nous
permettra quand mme dobserver en direct les fonctions dotes
dun quipement conventionnel, et il nous indiquera les cas o il
faudra intervenir par des moyens non conventionnels. Nous
aurons ainsi la possibilit de surveiller et de modifier les
paramtres de lenvironnement, des signaux et du systme
- 59 -
mesure que le dveloppement lexigera. Et il nous suffira dune
connexion protge sens unique avec lordinateur pour
pouvoir enregistrer tous nos rsultats.
Jusque-l, ctait prvisible, pensa Flatterie. Mais que va-t-il
faire ensuite ?
Nous allons crer un environnement lchelle temporelle
et appliquer les signaux quil provoquera au systme analyser,
dit Prudence. Bien. Et ensuite ?
En me fondant sur mon exprience des travaux de LBA,
rpondit Bickel, je pourrais vous dire quelles voies ne valent pas
la peine dtre explores, et quelles voies peuvent nous conduire
une conscience artificielle. Je dis bien : peuvent. partir de
maintenant, il va falloir ttonner.
Allons-nous tre obligs de faire analyser nos rsultats par
Lunabase, avec le problme du dcalage temporel et le risque
derreurs de transmission ?
Bickel jeta un regard ses calculs et ses schmas, puis
revint Prudence. Avons-nous bord un mathmaticien assez
comptent pour analyser les transducteurs concrtiss par nos
rsultats ?
Par-del Bickel, Prudence regarda les piles de schmas. Elle
avait suivi dassez prs ce quil faisait l pour lassocier la
programmation quil lui avait confie, mais ils retombaient dans
la mme boucle ferme chaque fois quils affrontaient ce
problme : o commenait le cercle de la conscience ?
Je peux peut-tre me charger des calculs, dit-elle. Mais
cest tout : peut-tre.
Alors, par quelle voie allons-nous commencer ? demanda
Flatterie.
La thorie des champs, dit Bickel.
Ah, merveilleux ! grommela Timberlake. Nous allons
supposer que le tout est plus grand que la somme de ses
composants.
Et alors ? dit Bickel. Ce nest pas parce que nous ne
pouvons pas voir une chose ni la dfinir quelle nexiste pas et
quon ne doit pas lincorporer la somme. Nous allons jongler
avec un sacr tas dinconnues. La meilleure dmarche, dans ce
- 60 -
genre de boulot, cest celle de lingnierie : si a marche, cest la
bonne rponse.
Dfinissez-moi la conscience, dit Prudence.
Nous laisserons cela aux grosses ttes de LBA, rpondit
Bickel.
Et notre seul contact entre le modle de simulation et
lordinateur principal se fera par les canaux de chargement ?
demanda Prudence. Que faisons-nous pour les programmes
superviseurs de gestion ?
Nous nallons pas toucher aux lignes de communication
internes qui aboutissent lordinateur, dit Bickel. Notre
auxiliaire ny aboutira que par un canal sens unique, avec une
protection anti-retour.
Alors il ne nous fournira pas une simulation totale, fit-elle
observer.
Cest juste, reconnut Bickel. Il y aura un coefficient
derreur dont nous devrons tenir compte tout au long de lessai.
Sil devient trop lev, nous changerons notre plan dattaque. Le
simulateur ne sera quun auxiliaire assez simplet sous certains
rapports.
Et il ny a pas de danger que nous en perdions le contrle ?
demanda Flatterie.
Son programme superviseur sera toujours lun de nous,
dit Bickel, qui faisait un effort pour ne pas laisser transparatre
son irritation dans le ton de sa voix. Lun de nous occupera
toujours le sige du conducteur. Nous le conduirons comme
on conduit un buf qui tire un chariot.
Et ce buf naura pas dides personnelles, hein ? insista
Flatterie.
Non, moins que nous rsolvions le problme de la
conscience, rpondit Bickel.
Rrrhhaaa !
Flatterie dcocha ses paroles comme autant de flches :
Et quand il sera conscient, que se passera-t-il ? Bickel le
regarda avec un battement de paupires, absorbant limpact :
Je je suppose quil ressemblera un nouveau-n dans
un certain sens.
- 61 -
Quel enfant est-il jamais n avec toutes les informations et
toute lexprience emmagasines dans lordinateur principal de
cet astronef ? demanda Flatterie.
Bickel est oblig dabsorber tout cela trop rapidement,
pensa Prudence. Si on le dsquilibre trop, il risque de se
rebeller ou de se mettre fouiner l o il ne faut pas. Il ne doit
pas deviner.
Eh bien lhomme nat avec ses instincts, dit Bickel. Et
nous lduquons pour le rendre humain.
Je trouve laspect moral et religieux de toute cette ide
lgrement rpugnant, dclara catgoriquement Flatterie. Je
pense quil y a l un pch. Si ce nest pas de lorgueil, cest
quelque chose de tout aussi diabolique.
Prudence fixa son regard sur Flatterie, qui montrait des
signes rels dagitation les joues empourpres, les doigts
tremblants, les yeux flamboyants de colre. Cela ne faisait pas
partie du Programme. Peut-tre est-il fatigu ?
Trs bien, dit-elle. Nous construisons un champ
dimpulsions interactives et nous nous retrouvons en plein dans
un problme de la thorie des jeux, o un nombre de bits
incalculable
Ah non ! coupa Bickel. On a compltement sabot les
expriences de LBA avec des tas de principes tirs de la thorie
des jeux, comme la constante de commandement , la
constante de mobilit et le comportement
intro/extraverti . Il ma fallu un bout de temps pour me rendre
compte quils ne savaient pas de quoi ils parlaient.
Vous en parlez votre aise, dit Prudence, imposant sa
voix un rythme lent et froid. Vous oubliez que jai vu la machine
jeux quils ont construite. Plus on lutilisait, plus elle se
transformait en
Daccord, elle se transformait, admit Bickel. La machine
laborait une partie de sa personnalit partir de celle de ses
adversaires. Quest-ce que a signifie ? Elle possdait certaines
caractristiques de la conscience, effectivement mais elle
ntait pas consciente.
- 62 -
Prudence se dtourna dun mouvement qui se voulait
mprisant. Il faut quil croie ne pouvoir compter que sur lui-
mme.
Flatterie regarda alternativement Bickel et Prudence. Il avait
de plus en plus de mal dissimuler son ressentiment pour
Bickel.
Psychiatre, guris-toi toi-mme, se dit-il. Il faut que Bickel
prenne le commandement. Je ne suis que le fusible de scurit.
Flatterie jeta un regard la fausse plaque de son pupitre
personnel, avec une pense pour le bouton de dclenchement
cach sous cette plaque, et une autre pour son frre jumeau
dissimul parmi les lignes du motif sacr appos sur la cloison
de sa cabine.
Ordre de retour arbitraire, se rpta Flatterie. Ctait le
signal cod quil devait attendre de LBA. Ctait le signal auquel
il devait obir moins quil nait jug que lastronef devait tre
dtruit avant davoir reu le signal.
Une simple pression sur lun de ces boutons cachs lancerait
le programme pilote de lordinateur de bord, ouvrirait les sas,
dclencherait des charges explosives. La mort et la destruction
sabattraient sur lquipage, sur la nef, sur tous les colons et leur
matriel.
Les colons et leur matriel, pensa Flatterie.
Il tait trop bon psychiatre pour ne pas discerner le
sentiment de culpabilit qui avait motiv lapprovisionnement
consciencieux de la nef.
Si vous rsolvez le problme de la conscience artificielle,
vous pourrez tablir une colonie humaine quelque part dans
lespace. Pas Tau Ceti, bien sr, mais
Et il tait trop bon thologien pour ne pas percer jour le
blabla religieux, pour ne pas reconnatre la ncessit
essentielle de son rle dans le Programme.
tant donn les prils connus, il fallait un fusible de scurit.
Il fallait quelquun qui soit dispos faire sauter la nef, et qui en
soit capable.
Flatterie connaissait les raisons. Ctait une ralit des plus
cruelles.
- 63 -
Les premires tentatives rudimentaires de reproduction
mcanique de la conscience avaient eu lieu sur une le de Puget
Sound. Lle nexistait plus, prsent. Conscience sauvage !
avait-on hurl. En effet. Quelque chose avait dfi les lois
naturelles, massacr le personnel des laboratoires, dtruit les
senseurs et cingl de rayons destructeurs la campagne
environnante.
Finalement, cette chose avait emport lle Dieu savait o
Pffftt !
Plus dle.
Plus de personnel.
Rien que leau grise et un vent du nord glacial qui balayait les
crtes dcume. Plus rien que les poissons et les algues qui
prenaient possession de cet endroit o il y avait eu des terres,
des hommes et des machines.
Cette pense elle seule suffisait faire frissonner Flatterie.
Il voqua limage du motif sacr de sa cabine, absorba un peu de
la paix du champ de srnit, de la tranquillit des visages
saints.
Mme Lunabase, on ne touchait plus ce projet de trop
prs, dsormais. On avait labor toute une comdie pour
duquer les cosmonautes, pour frustrer lenthousiasme de ces
jeunes hommes et de ces jeunes femmes.
Chaque nef du Programme doit maintenir son coefficient de
frustration, telle tait ladmonestation confidentielle. La
frustration doit avoir des sources la fois humaines et
mcaniques.
Ils considraient la frustration comme un seuil, un facteur
capable dlever le niveau de la conscience.
trange logique.
Il y avait donc des membres dquipage comme Flatterie et
comme Prudence Lon Weygand, des appareils qui tombaient en
panne, des units-robots de rparation qui ncessitaient une
surveillance humaine de chaque seconde et des alertes
programmes pour compliquer les alertes relles.
- 64 -

IX
Lunivers est driv dun principe ultime de
conscience spirituelle, le seul et unique existant de
toute ternit. En acceptant ceci, vous devenez un
affirmateur du Vide, lequel doit tre entendu comme
tant le Nant Primordial : cest--dire la substance
brute partir de laquelle tout est cr, ainsi que la
toile de fond qui permet de discerner toute cration.
Lducation dun psychiatre-aumnier
(Documents de Lunabase).

Le quart avait t puisant, et Flatterie avait hte de
regagner sa cabine. Il voulait aller simmerger dans le
gnrateur de champ, pour tudier lhumeur du complexe
informatique. Ctait lune de ses tches essentielles : sassurer
que lordinateur tait retourn ltat de mcanisme pur aprs
avoir t priv de son dernier Noyau Psycho-Organique. Il y
avait toujours une maigre chance que lune de ces tentatives
finisse par russir accidentellement.
Mais il ne pouvait pas sloigner si tt sans veiller des
soupons indsirables. De toute faon, le psychiatre-aumnier
avait un autre devoir remplir. Il regarda Bickel.
Vous ne pouvez pas contrler toutes les nuances du
comportement de votre machine, dit-il. Vous ne pouvez pas tre
certain de connatre toutes les interactions possibles de ses
circuits.
Ouais, rpondit Bickel. Additionner tous les composants
ne donne pas toujours la somme voulue ou ncessaire. Alors
- 65 -
pourquoi ces ttes de bois de LBA ne veulent-ils pas construire
leurs circuits autour de multiplicateurs Eng ? Rpondez cela !
Timberlake jeta un regard Flatterie et pensa : Allez-y !
Aiguillez Bickel l-dessus. Sur ce sujet, il est intarissable !
Le bruit a couru LBA, dit Flatterie, que vous aviez essay
de leur faire utiliser
Essay ? ricana Bickel. Je me suis pratiquement mis
genoux pour les implorer. Ils ont eu lair de me considrer
comme un crtin, ils mont rpt que les ordinateurs ne font
quadditionner que mme quand ils multiplient, ce ne sont
que des sries dadditions. Ils ont continu jusqu ce que je
Vous naviez propos aucune modification des circuits
logiques, dit Flatterie. Cest du moins ce que jai entendu dire.
Parce quon ne men a jamais laiss loccasion, dit Bickel.
coutez, le multiplicateur Eng est un circuit intgr, et il est
assez petit pour rpondre nos exigences de miniaturisation. Il
fonctionne un peu comme une cathode suiveuse, cest--dire
que les exigences de circuits sont assez simples pour que nous
puissions nous y conformer. Cest essentiellement un
multiplicateur. Selon le montage, il absorbe plusieurs potentiels
de circuits linaires, semi-linaires, et mmes non-linaires, et il
restitue un potentiel qui est le produit des potentiels entrants. Il
les multiplie. Mais le plus important, cest que, quand vous
branchez le circuit lenvers, vous obtenez un dispositif qui
pompe le circuit qui le divise, vous comprenez ? un point
qui varie avec la charge. Il fonctionne comme une cellule
nerveuse !
Lquipe de LBA devait avoir de bonnes raisons de ne pas
vous suivre sur cette voie, dit Prudence. Sils
Ils ont dit que je navais pas prouv que ctait lanalogue
dune fonction organique, dit Bickel dun ton sarcastique. Je ne
lavais pas prouv ! Bon Dieu ! Ils nont mme pas voulu me
donner une minute dordinateur pour mettre au point un circuit
dessai ! Tout tait immobilis pour essayer de dfinir la
conscience.
Vous tes daccord avec leur dfinition, non ? demanda
Flatterie.
- 66 -
Si je ltais, je ne leur aurais pas demand de la dfinir une
seconde fois, grommela Bickel. Jongler avec les tiquettes, jen
ai eu tout mon saoul. La conscience est le pur veil, voil ce
quils mont dit. Alors jai demand ce que devenaient les objets
de la conscience : Nen tenez pas compte, mont-ils rpondu.
Cest le pur veil. Jai demand ce qutait une perception sans
un objet sur lequel se fixer. Sans importance, ont-ils insist.
Cest la perception pure. Puis ils font volte-face et disent que
cette perception pure est une structure compose de trois forces
fondamentales. Que sont ces trois forces fondamentales ? Une
entit qui est le moi , plus lorganisme de cette entit, plus
tout ce qui est extrieur et peut agir comme stimulus. Des
objets ! Mais ils disent quil ne sagit pas de cela. Cela signifie
simplement que la perception pure jongle avec trois facteurs, et
que vouloir les multiplier deux par deux est une complication
absurde alors quon peut les additionner et suivre les circuits
dune faon beaucoup plus directe.
Vous simplifiez un peu trop largument, dit Prudence.
Daccord, je simplifie trop ! Mais cest peu prs
lessentiel de la discussion.
Et vous aviez une rponse toute prte, videmment, dit-
elle.
Je vous ai dj dit que je nai pas pu obtenir de temps-
machine, que ce soit en le mendiant, en lempruntant ou en le
volant.
Mais vous affirmez que vous pouvez prouver votre
coutez, dit Bickel, ils mont dit que je ne pouvais pas
prouver un analogue organique. Mais je sais que je le peux.
Vous le savez, dit Prudence, cest tout. Vous ne pouvez pas
trouver de mots pour
Quand on a travaill lorchestration de tant dides et de
conceptions logicielles, comme je lai fait, dit-il, on finit par
acqurir un sens de la fonction. Il y a des moments o il suffit de
regarder le dessin dun circuit pour savoir exactement comment
il est cens fonctionner, sans quil soit besoin des spcifications
du fabricant.
Vous ai-je bien compris ? demanda Flatterie. Vous
considrez Dieu comme un fabricant ? Si cest
- 67 -
Allez-y ! dit Bickel. Regardez le schma du cervelet
humain. Ne commencez pas vous disputer avec moi pour
savoir qui la conu ! Observez simplement. Vous tes mdecin.
Que vous suggre-t-il ?
Que vous suggre-t-il vous ? riposta Flatterie.
Quil sert dintermdiaire un certain effet potentiel, dit
Bickel. Cest un systme stabilisateur trs semblable au rflexe
vestibulaire qui nous empche de tomber sur les fesses quand
nous marchons.
Mais le cervelet est galement un terminus, dit Prudence.
Lmission crbrale en direction du cervelet ne
sinterrompt mme pas quand vous dormez, dit Flatterie.
Comment pouvez-vous
Donc, le cervelet absorbe lnergie comme une ponge
insatiable, dit Bickel. Lnergie sy dverse sans arrt nergie
motionnelle, sensorielle, motrice et mentale. Pourquoi
prsumons-nous btement que le cervelet nest le sige
daucune activit ? On ne trouve rien de semblable nulle part
ailleurs, que ce soit dans la nature ou dans les appareils faits de
main dhomme un systme aussi complexe, qui resterait l
ne rien faire.
Vous prtendez que le cervelet est le sige de la
conscience ? demanda Flatterie.
Et vous navez pas dfini la conscience, ajouta Prudence.
Toute son attention braque sur Bickel, elle dissimulait son
excitation. Largument ntait pas nouveau, mais elle sentait que
Bickel avait une comprhension plus claire que jamais de la
direction quil lui faisait prendre.
Le sige de la conscience ? Non ! Je prtends que le
cervelet pourrait servir dintermdiaire la conscience,
lintgrer, lquilibrer et que la conscience est un effet de
champ issu de trois lignes dnergie ou plus. Nous sommes plus
que nos ides.
Prue a raison, dit Flatterie. Vous ne la dfinissez pas.
Il jeta un regard vers Prudence, conscient et irrit de voir
ltat dexcitation dans lequel elle se trouvait. Le fait de
connatre la source de sa propre irritation lui tait de peu de
rconfort.
- 68 -
Mais je peux y arriver par la porte de service, dit Bickel.
En dfinissant ce quelle nest pas, dit Prudence.
Exactement ! fit Bickel. Ce nest pas lintrospection, ce
nest pas lintuition, ce nest pas la sensation et ce nest pas la
pense. Toutes ces choses-l ne sont que des fonctions
physiologiques. Les machines peuvent faire toutes ces choses
sans tre pour autant conscientes. Ce que nous recherchons,
cest un phnomne du troisime ordre une relation, pas un
objet. La conscience nest pas synonyme de perception. Elle
nest ni subjective ni objective. Cest une relation.
Nous sommes plus que nos ides, dit Prudence.
L est la rponse aux machines additionner glorifies
par LBA, dit Bickel. Cest ce que je nai pas cess de leur
rpter propos de cette conscience humaine non dfinie.
Quand vous additionnez les entres en tant que srie
chronologique, vous nobtenez pas toujours une rponse
correspondant aux sorties. Et comme ce nest pas une addition,
il ne peut sagir que dun problme mathmatique plus
complexe.
Timberlake, en coutant Bickel, percevait intuitivement
lexactitude de ses paroles. Bickel allait dans la bonne direction,
mme si le paysage, autour deux, tait un peu flou. Nous
sommes plus que nos ides.
Prudence se laissa aller contre son dossier tout en pesant les
paroles de Bickel. On devait lui laisser la bride sur le cou, telle
tait la consigne. Mais il fallait aussi quil ait limpression dtre
contredit. Sentant quelle stait laiss captiver par le problme,
elle fora une note dirritation dans sa voix. Mais bon sang, vous
ne lavez toujours pas dfinie !
Nous ne la dfinirons peut-tre jamais, dit Bickel. Mais
cela ne veut pas dire que nous ne pouvons pas la reproduire.
Vous voulez simuler un prototype pour tester vos
thories ? demanda Flatterie.
En prenant pour base le RT de notre systme de
communications, dit Bickel.
Le RT est reli directement lunit centrale de
lordinateur, dit Flatterie. Il fait partie du programme pilote de
- 69 -
traduction. Si vous faites une erreur, vous dtruisez le cur
mme de lordinateur. Je ne sais pas si nous devrions
Il sera protg par un fusible de scurit, dit Bickel.
Aucune chance pour quun retour intempestif arrive franchir
le
Sans ordinateur, tous nos quipements automatiques
cesseraient de fonctionner, dit Timberlake. Nous ferions peut-
tre bien de reconsidrer la question. Si
dautres, Tim ! protesta Bickel. Vous tes capable
dinstaller ce systme de scurit aussi bien que moi. Il ny a pas
le moindre risque de franchissement vers
Je continue penser aux soi-disant machines pensantes
de LBA, dit Timberlake. Nous ne pouvons pas apprhender leur
comportement dans sa totalit. Si nous manquons une seule
connexion, nous risquons de perturber un programme directeur
vital.
Nous nen manquerons aucune. Nous disposons de tous
les schmas. Nous ne naviguons pas laveuglette. Le RT est la
seule chose que nous risquons vritablement desquinter, et
cette distance de Lunabase, il est dune utilit douteuse.
Veut-il nous couper de LBA ? se demanda Flatterie. Ils ont
laiss entendre quil pourrait essayer. Nous ne pouvons pas le
laisser faire a.
Si vous dtruisez le RT, demanda-t-il, combien de temps
faudrait-il pour rtablir la communication ?
Entre quinze et vingt heures, dit Bickel. Cest peu prs ce
quil faudrait pour monter une installation de fortune.
Flatterie lana un regard interrogateur Timberlake.
Cest peu prs a, confirma celui-ci.
Nous prenons le RT pour base de notre simulateur, dit
Bickel. Nous faisons une razzia sur les magasins de la colonie
pour y rcuprer les bobines de fibres neurales, les
multiplications Eng et tous les lments de base. Ce quil nous
faut, cest un systme qui reproduise les fonctions du rseau
nerveux humain.
Mais sera-t-il conscient ? demanda Flatterie.
Tout ce que nous pouvons faire, cest de procder par
ttonnements, dit Bickel. Notre ordinateur, et mme le RT,
- 70 -
fonctionnent sur des principes analogiques daddition. Nous
allons construire un systme qui sera strictement multiplicateur
linfini. Notre systme produira des lments de message qui
seront les produits de nombreux facteurs.
Cest si simple dans votre bouche, dit Prudence. Connectez
le rseau A au rseau B aux points D et D, et vous obtiendrez le
Facteur Conscience FC en abrg.
Bickel serra les lvres.
Vous avez un meilleur plan ?
Lai-je pouss trop loin ? se demanda-t-elle. Elle rpondit
vivement : Oh, je suis avec vous, Bickel ! Vous connaissez
manifestement toutes les rponses.
Je ne connais pas toutes les rponses, grogna Bickel. Mais
je ne vais pas rester l gmir sur notre sort et je ne ferai pas
demi-tour.
Et si nous sommes obligs de faire, demi-tour ? se demanda
Flatterie. Que ferons-nous pour parer aux inhibitions de Bickel
ce moment-l ?
Allez-vous attendre la rponse de Lunabase ? demanda
Flatterie.
Bickel jeta un coup dil Prudence.
Je prfrerais commencer tout de suite, mais a
mobligerait sauter mon tour de veille et comme jaurai
besoin de Tim
Nous pourrons nous dbrouiller, dit Flatterie. Tout semble
tourner rond.
Prudence leva les yeux vers le grand pupitre et vers les
rptiteurs inactifs qui la surplombaient, tonne de la soudaine
sensation de froid qui lavait envahie. Jai peur de prendre ce
pupitre, pensa-t-elle.
Ces milliers de vies, dans les hibernateurs toutes
dpendantes de ractions qui ne souffraient aucune erreur. Les
grosses ttes de LBA savaient-elles vraiment ce quelles
faisaient quand elles nous ont envoys ? tait-ce la seule faon
de procder ? Devrions-nous dshiberner dautres remplaants
pour nous aider ? Mais cela surchargerait plusieurs systmes
y compris le systme Bickel.
- 71 -

X
La chasse a passionn lhumanit depuis toujours,
et avec juste raison. Ce que beaucoup nont pas
compris, cependant, cest que la chasse peut tre
exaltante mme si la chose poursuivie nest quune
ide, un concept, une thorie. mesure que sest
dveloppe la conscience, il est devenu vident que
cest de toutes, la poursuite la plus importante, celle
dont lissue conditionne la survie ou lchec de toute
lhumanit.
Raja Lon FLATTERIE,
Le Livre de la nef.

Le grincement de leurs siges de quart, le cliqutement des
relais tous les bruits subtils et familiers de Central-com
harcelaient Prudence aux frontires de sa perception.
Depuis une demi-heure, Bickel saffairait parmi les schmas,
calculant son cheminement au sein de lordinateur, partageant
avec les autres des bribes de son plan. Elle en tait arrive
dtester le son produit par le glissement des schmas.
Elle percevait des tensions quelle ne comprenait pas
pleinement, mais son rle demeurait clair apaiser et
aiguillonner apaiser et aiguillonner.
La puanteur habituelle de Central-com stait charge dune
cret quelle identifia comme de la peur.
Nous avons une chance de connatre la gloire, se dit-elle.
Peu de personnes ont jamais eu cette occasion.
- 72 -
Ce ntaient que des paroles vides par lesquelles elle tentait
de se donner courage, jamais confronte cette vrit
inluctable :
Je ne suis pas une personne.
Pour la premire fois depuis quelle tait sortie de
lhibernateur, elle ressentit la vieille souffrance familire devant
cette question sans rponse : quoi cela ressemblait-il dtre n
dans une famille normale, de faon normale, davoir grandi
dans lintimit troite et tumultueuse des non-choisis ?
Vous tes la fine fleur, le petit groupe des lus, navaient
cess de leur rappeler Morgan Hempstead et ses cohortes. Mais
ils savaient tous quelle tait lorigine de la fine fleur. Un
fragment de tissu normal, obtenu par biopsie dun volontaire
humain, avait t mis en suspension dans une cuve
dembryogense ; puis on avait stimul lempreinte gntique et
laiss crotre la chair, qui tait devenue un jumeau parfait un
jumeau sacrifiable.
Le petit groupe des lus ! pensa-t-elle. On nous a t une
chose prcieuse, quaucune compensation na jamais pu
remplacer.
Elle rgla le petit cran latral de son pupitre sur lun des
tlescopes de poupe et porta son regard vers le centre du
systme solaire, vers la plante qui les avait engendrs.
Un violent accs de nostalgie lui treignit la poitrine, et elle
eut pendant quelques instants du mal respirer.
Ils avaient t faonns, motivs, distordus, entrans et
inhibs remonts comme des jouets mcaniques et expdis
dans les tnbres avec un sifflet laser qui permettait LBA
de savoir o ils taient.
Et o sommes-nous ? se demanda-t-elle en teignant lcran.
Prue, il va falloir que vous preniez le pupitre, dit Flatterie.
Normalement, votre tour vient aprs celui de John.
La vue des cadrans et des compteurs du pupitre directeur
lemplit soudain de colre et dangoisse. Lemprise de lmotion
lui desschait la gorge et lui chauffait les joues.
Je je nai pas quitt le pupitre depuis assez longtemps
pour rcuprer, dit Flatterie dune voix hsitante. Sans cela, je
Cest bien, dit-elle. Je le prends.
- 73 -
Elle inspira profondment, se radossa dans son sige, et fit
signe Timberlake de commencer le compte rebours.
Il a fallu faire appel son instinct maternel, pensa Flatterie.
Elle tait sur le point de se dgonfler. Il fallait quelle prenne le
pupitre maintenant, ou elle risquait de ne jamais pouvoir faire
face.
Il jeta un regard Timberlake, vit le soulagement qui se
peignit sur son visage quand il transmit la flche verte
Prudence.
Timberlake, domin par lintuition, tait terrifi par la
responsabilit de Central-com. Prudence, toute en sensibilit,
partageait cette peur.
Et parce que je ressens leur peur, je surmonte ma propre
rpugnance, pensa Flatterie.
Seul Bickel, avec sa logique et son intelligence pntrante,
semblait insensible cette angoisse. Ctait une imperfection
dans la personnalit de Bickel, mais Flatterie savait que leur vie
pouvait dpendre de cette imperfection.
Tim, prenez le manifeste et les plans de chargement de
lastronef, dit Bickel. Je vais vous donner une liste de ce quil
nous faut dans les magasins de la colonie. Nous pourrons nous
installer ct, dans la salle dentretien de lordinateur. Ce sera
plus facile pour
Ne restez pas trop longtemps lextrieur de la zone
protge, dit Prudence. Vous devriez brancher vos dosimtres
sur les rptiteurs de Central-com ; nous pourrons garder un
il sur vous.
Daccord, dit Bickel.
Il se glissa hors de son sige avec un regard en arrire, vers
Prudence. Il observa son profil, sa concentration attentive
devant le pupitre directeur. Puis il regarda Flatterie, tendu, les
yeux clos, qui se reposait avant son prochain quart. Et enfin
Timberlake, qui sortait des imprimantes de lordinateur les
copies des plans de chargement du vaisseau.
Aucun deux na vraiment rflchi ce que nous devons
faire, pensa Bickel. Ils nont pas voulu se rendre compte quil
faudra finalement connecter directement le simulateur
lordinateur. Ce que nous allons construire si nous
- 74 -
russissons ne sera rien dautre quun ensemble de lobes
frontaux. Et notre Buf ne peut avoir recours, pour
devenir vivant et conscient, qu une seule source
dexprience lordinateur et ses mmoires.
Quand les autres prendraient conscience de ce fait, Bickel
savait quils lui donneraient du fil retordre. Une grande partie
de la nef dpendrait presque uniquement des programmes
directeurs, et jongler avec ceux-ci allait impliquer une sorte de
quitte ou double dangereux. Bickel voyait l une erreur de
conception de luf de Fer Blanc. Il ny trouvait aucune raison
logique. Pourquoi la nef entire devait-elle dpendre dune
intervention ou dun contrle conscients mme les units-
robots de rparation ?
Prudence sentit lattention de Bickel fixe sur elle. Elle
distingua le reflet de son visage sur la vitre en plastique un
cadran, et y lut les interrogations, les doutes et la dtermination
aussi aisment quelle pouvait lire le compteur qui se trouvait
sous le couvercle transparent. Elle lavait mis en condition et
se dit quelle avait accompli cette partie de sa tche aussi bien
quon pouvait lesprer. Puis elle se concentra sur la totalit de
la console, sentit les impulsions sensorielles de la nef irradier
jusqu la coque et au-del.
La routine du travail commenait mousser le fil de sa
peur. Elle inspira profondment et brancha un senseur
extrieur de proue sur lcran central pour observer le champ
paillet dtoiles qui se dployait devant luf de Fer Blanc.
Voil notre rcompense, pensa-t-elle en regardant les
toiles. Nous devons dabord nettoyer les curies dAugias
ensuite, nous pourrons tre les premiers l-bas. La carotte et
le bton. Voici la carotte, un monde vierge pour nous seuls (et
nos hibernateurs sont pleins de colons, pour nous prouver la
bonne foi de la Terre), et moi je suis le bton.
Le spectacle offert par lcran lui parut soudain intolrable ;
elle lteignit, puis reporta son attention sur le pupitre-directeur
et ses exigences.
Cest lincertitude qui nous ronge, pensa-t-elle. Trop de
choses nous sont inconnues, l o nous sommes il faut que
quelque chose flanche. Mais nous ne savons pas ce que ce
- 75 -
sera ni quand. Tout ce que nous savons, cest que le coup peut
tre totalement destructeur, et ne laisser aucune trace. Cest
dj arriv six fois.
Elle entendit Bickel et Timberlake sortir de la salle, puis le
sifflement des dilatateurs dtanchit qui reprenaient leur
place aprs leur passage. Elle se tourna pour regarder Flatterie.
Il avait une petite trane bleue sur la joue, juste au-dessous de
lil gauche, et cette tache lui apparut soudain comme un
dfaut norme chez un tre par ailleurs parfait. Elle en fut
terrifie, et se retourna vers le pupitre pour cacher son motion.
Pourquoi pourquoi les six premiers ont-ils chou ?
demanda-t-elle.
Il faut avoir la foi, dit Flatterie. Lune des nefs russira
un jour. Peut-tre la ntre.
Il me semble que cest un tel gaspillage, murmura-t-elle.
Bien peu est gaspill. Lnergie solaire est bon march,
Lunabase. Il y a des matires premires en abondance.
Mais nous sommes vivants ! protesta-t-elle.
L do nous venons, il y en a beaucoup dautres. Ils
seront tous presque exactement semblables nous et tous
sont des enfants de Dieu. Son il ne nous quitte pas. Nous
devrions
Oh assez ! Je sais pourquoi nous avons un aumnier
pour nous dbiter ces salades quand nous en avons besoin. Je
nen ai pas besoin, et je nen aurai jamais besoin.
Quel orgueil ! dit Flatterie.
Vous savez ce que vous pouvez faire de vos foutaises
mtaphysiques. Il ny a pas de Dieu, seulement
Taisez-vous ! aboya Flatterie. Je vous parle en tant
quaumnier. Je suis surpris de votre stupidit, de la tmrit
qui vous permet de profrer un tel blasphme, l o nous
sommes.
Oh, oui ! fit-elle, sarcastique. Joubliais. Vous tes aussi
notre rus pisteur indien charg de flairer le terrain inconnu sur
lequel nous avanons. Vous tes notre contrepartie, le facteur
si , le
Vous navez aucune ide de linconnu que nous devons
affronter, dit-il.
- 76 -
Tout droit sorti de Hamlet, railla-t-elle. Elle prit une voix
grave et solennelle. Il y a plus de choses dans le ciel et sur la
terre, Horatio, quon ne limagine dans les rves de ta
philosophie.
Il prouva pour elle une peur soudaine. Je prierai pour vous,
Prudence. Il maudit intrieurement le son de sa propre voix, qui
lavait rendu stupidement pontifiant. Mais je prierai pour elle,
se dit-il.
Prudence revint son pupitre. Un bton sert battre les
gens les aiguillonner pour les pousser au-del deux-mmes.
Raj ne peut pas tre un aumnier comme les autres ; il faut
quil soit un super-aumnier.
Flatterie prit une inspiration profonde et mal assure. Le
blasphme de Prue avait touch ses doutes les plus secrets, et il
se dit que les gens souponnaient bien peu ce qui se terrait sous
leur vernis de science, au fond de cette bote de Pandore ou Tout
tait possible.
Tout ? se demanda-t-il.
Ctait limpasse, bien sr. Ils atteignaient en ce moment les
frontires du Tout et Tout avait toujours t jusque-l une
prrogative divine.
- 77 -

XI
Un comportement symbolique dun ordre
quelconque doit tre un pralable la conscience. Et
il convient dobserver que les symboles abstraient
ils rduisent un message une forme choisie.
Morgan HEMPSTEAD,
Confrences de Lunabase.

talez ces papiers sur ltabli, Tim, dit Bickel. Commencez
par poser sur le dessus les parties du plan de chargement qui
nous intressent ; nous trouverons ce dont nous avons besoin
dans les magasins de la robotique. Je suis vous dans une
minute.
Timberlake contempla le dos de Bickel. Le commandement
tait pass de faon si vidente entre ses mains, sans que
personne ne soulve dobjection du moins jusqu prsent. Il
haussa les paules et se mit taler les manifestes et les plans
de chargement.
Bickel parcourut la salle dun regard circulaire.
Latelier de maintenance de lordinateur tait conu de telle
faon que Central-com se nichait en partie dans la courbe de
lune des parois. loppos de Central-com, latelier comportait
une paroi plane haute denviron quatre mtres et demi et longue
de dix. Elle tait couverte de tableaux de branchements, de
comparateurs, de multiplexeurs simultans, dinstruments de
contrle des systmes tampons de cadrans et de voyants.
Derrire ces appareils et les boucliers de protection se
trouvaient les premiers blocs-mmoires dacheminement des
programmes directeurs, menant aux diffrents secteurs de la
- 78 -
mmoire centrale et la vaste bibliothque de programmes
standards qui marquait les frontires de lquipement.
Il va falloir que nous fassions un tri par groupes pour
reprer toutes les connexions auditives et visuelles et les rubans
du RT, dit Bickel. Nous allons travailler dun bout lautre avec
des squences dappel, et les seules informations qui
retourneront dans le systme doivent venir de nous. Cela
signifie que lun de nous devra surveiller les affichages en
permanence. Il faudra liminer les rebuts au fur et mesure, et
contrler en cours de fonctionnement tous les ordres
dexcution des instructions que nous utiliserons. Commenons
par un systme de circuits portes, cet endroit. Bickel indiqua
un lecteur optique de caractres fix au panneau, juste en face
de lui.
son sens, cette faon daborder le problme tait
parfaitement claire. Si seulement il parvenait maintenir
ouverte cette porte de sa perception tape par tape.
Mais il y avait toujours le poids des six checs prcdents
pour raisons inconnues : plus de dix-huit mille personnes
disparues.
Ils ne nous considrent pas comme de vraies personnes, se
dit Bickel. Nous sommes des composants sacrifiables, faciles
remplacer.
Qutait-il arriv aux six autres nefs ?
Il essuya la sueur de ses mains.
Des confrences en duplex avec le personnel de la station, il
navait tir que de la frustration. Il se revoyait assis son bureau
transmetteur, les yeux fixs sur lcran vido au-dessus de son
sous-main tach dencre, observant le mouvement des visages
dans les diffrents compartiments de lcran des visages
intouchables quil ne connaissait que de seconde main.
Le souvenir tait domin par la voix de Hempstead sortant
de cette bouche large et svre aux dents bien alignes.
Toute thorie avance pour expliquer la perte de ces
astronefs doit pour le moment demeurer une thorie. En
dernire analyse, nous devons admettre simplement que nous
ne savons pas ce qui sest pass. Nous ne pouvons que supposer.
Suppositions :
- 79 -
Dfaillance des systmes.
Dfaillance mcanique.
Dfaillance humaine.
Et des subdivisions au sein des subdivisions pour dpartager
les files de suppositions.
Mais jamais un seul mot de suspicion lgard des Noyaux-
Psycho-Organiques. Pas une seule allusion, ni une thorie, ni
mme une supposition. Les cerveaux taient parfaits.
Pourquoi ? marmonna Bickel, les yeux fixs sur le tableau
de cadrans de lordinateur.
Il y eut un bruissement de papier froiss parmi les schmas
entasss sur ltabli. Timberlake leva les yeux.
Quoi ?
Pourquoi nont-ils pas envisag la possibilit dune
dfaillance des NPO ?
Stupide erreur.
Cest trop simple, objecta Bickel. Il y a quelque chose
une raison prpondrante pour laquelle on nous a cach
certains faits. Il sapprocha du tableau de lordinateur, essuya
une petite empreinte de doigt sale.
O voulez-vous en venir ? demanda Timberlake.
Pensez combien il tait facile de nous cacher quelque
chose. Tout ce que nous faisions, disions, respirions ou
mangions tait sous leur contrle absolu. Nous tions sous leur
contrle absolu. Nous tions des orphelins sur orbite, vous vous
souvenez ? Isolement strile. Cest lhistoire de nos vies :
isolement strile physique et mental.
a ne tient pas debout, dit Timberlake. Il y avait de
bonnes raisons cet isolement strile, les gros avantages dune
cosmonef libre de tout germe. Mais cacher des informations aux
gens qui en ont besoin ce nest pas logique.
Nen avez-vous jamais assez dtre manipul ? demanda
Bickel.
Ohhh, ils ne feraient pas a !
Vous croyez ?
Mais
Que connaissez-vous vraiment du Programme Tau Ceti ?
demanda Bickel. Seulement ce quon nous en a dit, que des
- 80 -
sondes automatiques avaient dcouvert une plante habitable
autour de Tau Ceti. Et LBA a commenc envoyer des
astronefs.
Et alors, pourquoi pas ? demanda Timberlake.
Pour des tas de raisons.
Vous tes bigrement souponneux.
Pour tre souponneux, je le suis. Ils nous ont dit quen
raison de dangers, ils nenvoyaient que des duplicatas
dhumains des doubles.
Cest logique, dit Timberlake.
Vous ne trouvez rien de suspect cet arrangement ?
Bon sang, non !
Je vois. Bickel dtourna les yeux du tableau miroitant de
lordinateur et regarda Timberlake en fronant les sourcils.
Alors essayons autrement. Vous ne trouvez pas du tout difficile
de vous concentrer sur ce problme de conscience ?
Sur quoi ?
Il faut que nous fabriquions une conscience artificielle, dit
Bickel. Cest pratiquement notre seule chance. Au Programme,
ils le savent et nous aussi. prouvez-vous des difficults
affronter ce problme ?
Quel problme ?
Vous ne pensez pas que cest un sacr problme, fabriquer
une conscience artificielle ?
Eh bien
Votre vie en dpend, dit Bickel.
Je suppose.
Vous supposez ! Vous avez une autre solution ?
Nous pourrions faire demi-tour.
Bickel rprima un lan de colre :
Aucun de vous ne se rend compte de rien !
Ne se rend compte de quoi ?
Luf de Fer Blanc dpend presque totalement des
fonctions de lordinateur. Le systme RT fait appel aux banques
de traduction de lordinateur. Tous les senseurs de la nef sont
aiguills par lordinateur, qui dcide de la priorit de
prsentation sur les crans de Central-com. Tous les occupants
des hibernateurs ont des quipements biofonctionnels
- 81 -
individuellement programms par lordinateur. La propulsion
est contrle par lordinateur. Les quipements biofonctionnels
de lquipage, les boucliers de protection, les circuits de
scurit, lintgrit de la coque, les rflecteurs de radiations
Parce que tout tait cens fonctionner sous le contrle
dun NPO.
Dune seule enjambe allge par la gravit rduite, Bickel
traversa latelier et frappa de la main la pile de papiers entasss
sur ltabli. Son geste envoya plusieurs feuilles voltiger terre,
mais il ny prta aucune attention.
Et tous les cerveaux de six non, sept ! astronefs ont
flanch ! Jen ai la certitude jusquau fond des tripes. Les NPO
ont flanch et on ne nous a pas adress un seul mot de mise en
garde.
Timberlake faillit parler, mais se retint. Il se baissa, rcupra
les schmas tombs terre et les replaa sur ltabli. Une
certaine force, dans la vhmence des paroles de Bickel,
interdisait toute discussion.
Il a raison, pensa Timberlake.
Il leva les yeux vers Bickel, remarqua la sueur qui lui
couvrait le front, les plissements au coin de ses yeux. Nous
pourrions quand mme faire demi-tour, dit-il.
Je ne pense pas que nous le puissions. Ce voyage est un
aller simple.
Pourquoi pas ? Si nous revenions sur nos pas
Et que nous ayons une panne dordinateur ?
Nous serions quand mme sur le chemin du retour.
Vous appelez retour un plongeon dans le Soleil ?
Timberlake se passa la langue sur les lvres.
Dans le temps, on apprenait aux enfants nager en les
jetant leau, dit Bickel. Eh bien, on nous a jets leau. Et il
vaut mieux que nous nous mettions nager, ou nous avons
toutes les chances de couler.
Ceux du Programme ne nous feraient pas a, chuchota
Timberlake.
Ah, vous en tes sr ?
Mais six astronefs plus de dix-huit mille personnes
- 82 -
Personnes ? Quelles personnes ? Les seules pertes dont jai
entendu parler sont des doubles, pas trs difficiles remplacer
quand on dispose dune source dnergie bon march.
Nous sommes des personnes, dit Timberlake, pas
seulement des doubles.
nos yeux, nous sommes des personnes, dit Bickel. Mais
jai une bonne question de derrire les fagots vous poser.
tant donn tous les checs prcdents et les nombreuses
possibilits de mauvais fonctionnements, pourquoi le
Programme ne nous a-t-il pas fourni de code pour exprimer une
dfaillance des NPO des ntres ou de nimporte quel autre ?
Ces soupons ne tiennent pas debout, dit Timberlake.
Ouais, dit Bickel. Nous sommes vraiment en route vers
Tau Ceti. Nos vies sont totalement dpendantes dun systme
informatique qui reprsente tout ou rien cause dune simple
inadvertance. Nous avons lanc des nefs comme la ntre dans
tous les azimuts : vers Dubb, vers Schedar, vers Hamal, vers
Il y a toujours une chance pour que ces six autres
expditions aient russi. Vous le savez. Les nefs ont disparu,
cest vrai, mais
Ah, nous y voil ! Peut-tre nont-elles pas chou, hein ?
Peut-tre ont-elles
Il ne serait pas logique denvoyer deux nefs de peuplement
vers la mme destination, fit observer Timberlake. moins
dtre sr de ce qui est arriv
Vous y croyez vraiment, Tim ?
Eh bien
Jai une meilleure explication, Tim. Supposons quun
saligaud quelconque vous flanque leau alors que vous ne
savez pas nager, et que vous appreniez nager dun coup,
comme a, Bickel fit claquer ses doigts. Si vous vous aperceviez
que vous pouvez continuer sans vous arrter, ne nageriez-vous
pas comme un drat pour chapper au saligaud en question ?
- 83 -

XII
Question : Dfinissez Dieu.
NPO : Le tout est plus grand que la somme de ses
parties.
Question : Comment Dieu peut-il contenir lunivers ?
NPO : tudiez lhologramme. Lindividu est la fois le
laser et la cible.
Fragment de la Capsule-message N 4
(origine attribue au modle Flatterie N 4B).

Dans Central-com, on nentendait que les sons devenus
familiers lquipage ombilical : le grincement des siges de
quart dans leurs cardans, ou le cliqutement occasionnel dun
relais appelant lattention sur un indicateur du pupitre
directeur.
Bickel sest-il laiss aller parler du projet de conscience
artificielle de LBA ? demanda Prudence.
Elle oublia un instant la console principale et jeta un regard
en direction de Flatterie, unique compagnon de ce quart
solitaire. Il semblait un peu ple, une sorte de moue lui tirait
vers le bas les commissures des lvres. Elle reporta son
attention sur la console et vit au chrono-enregistreur quil ne lui
restait quune heure de veille. La tension commenait drainer
ses rserves dnergie. Elle se dit que Flatterie mettait bien
longtemps rpondre mais il tait connu pour la pondration
de ses ractions.
Il en a parl un peu, dit Flatterie, avec un regard en
direction de la porte daccs latelier de maintenance de
lordinateur, o Bickel et Timberlake taient en train de
- 84 -
travailler. Prue, peut-tre devrions-nous couter ce quils disent,
pour tre srs que
Pas encore, dit-elle.
Ils nauraient pas besoin de savoir que nous coutons.
Vous sous-estimez Bickel, dit-elle. Cest peu prs la pire
erreur que vous puissiez commettre. Il est tout fait capable de
brancher un dtecteur sur le systme de communications
comme je lai fait pour le cas o quelque chose dintressant se
prsenterait le fait que nous soyons en train dcouter, par
exemple.
Pensez-vous quil ait commenc le montage ?
ce stade, ce sont surtout des prparatifs, dit-elle. Ils
rassemblent les matriaux. Il est facile de suivre leurs
mouvements : il suffit dobserver la consommation dlectricit
au tableau de bord, les variations des thermo-senseurs et des
rptiteurs dosimtriques, lnergie consomme par les robots-
porteurs.
Ils sont dans le secteur des soutes ?
Lun deux, oui sans doute Tim.
Vous savez ce qua dit Bickel, propos des recherches de
LBA ? Flatterie sinterrompit un moment pour se gratter le
menton. Il a dit que la principale cause dchec avait t le
manque de concentration les experts qui sgaraient en
digressions et faisaient nimporte quoi au lieu de fixer leur
attention sur les grandes lignes directrices.
Il brle un peu trop mon got, dit-elle.
Il peut avoir des soupons, dit Flatterie, mais pas de
certitude.
Voil que vous le sous-estimez nouveau.
Bon, mais il aura quand mme besoin de notre aide, dit
Flatterie, et nous saurons ce qui se passe par la faon dont il
aura besoin de nous.
tes-vous sr quil ait besoin de nous ?
Il faudra quil fasse appel vous pour les analyses
mathmatiques pousses, dit Flatterie. Et aussi moi Il va
sans doute se dbattre avec le problme de von Neumann avant
darriver bien loin. Il ny a peut-tre pas encore rflchi, mais il
y sera bien oblig quand il se rendra compte quil doit obtenir
- 85 -
des rsultats dtermins partir dun matriel qui manque de
fiabilit.
Elle se tourna vers lui, remarqua son regard lointain.
Comment dites-vous ?
Il doit faire son montage partir de matriaux non
vivants.
Et alors ? Son attention revint au pupitre. La nature se
dbrouille avec les mmes composants. Les systmes vivants ne
sont pas vivants au-dessous du niveau molculaire.
Et vous, vous sous-estimez la vie, dit Flatterie. Les
lments de base que devra employer Bickel sont des pices
dtaches de robots des bobines de neurones
quasibiologiques, des semi-conducteurs, du fil neurex et autres
choses du mme genre dont aucune nest vivante bien au-
dessus du niveau molculaire.
Mais leur structure subtile est tout aussi approprie leur
fonction que lest nimporte quelle matire vivante.
Peut-tre commencez-vous voir lorgueil fondamental
que constitue le seul fait daborder ce problme, dit Flatterie.
Oh, dautres, monsieur lAumnier ! Nous ne sommes
pas au XVIII
e
sicle, en train de fabriquer le merveilleux canard
de Vaucanson.
Nous nous attaquons quelque chose de beaucoup plus
complexe quun automate primitif, mais notre but est le mme
que celui de Vaucanson.
Ce nest absolument pas vrai, dit Prudence. Si nous
russissions et que nous retournions lpoque de Vaucanson
pour lui montrer notre machine, il smerveillerait tout
simplement de nos aptitudes techniques.
Vous tes loin de la vrit. Le pauvre Vaucanson courrait
trouver le premier prtre venu et lui proposerait de nous faire
lapider par la foule. Voyez-vous, il na jamais eu lintention de
raliser quelque chose de vritablement vivant.
Ce nest quune question de degr, et non une diffrence
fondamentale, protesta-t-elle.
Compar nous, il ressemblait Aladin en train de frotter
sa lampe, dit Flatterie. Et mme si ses intentions taient les
mmes que les ntres, il nen avait pas conscience.
- 86 -
Vous raisonnez en cercle ferm.
Vraiment ? Voici la question que les crivains et les
philosophes ont lude depuis des sicles, les yeux demi
dtourns. Cest le monstre sorti du folklore, Prue. Cest la
pauvre crature de Frankenstein et lapprenti sorcier. On ne
peut affronter lide mme de construire un robot conscient
qu condition de reconnatre le danger implicite nous
risquons de construire un Golem qui nous dtruira.
Pendant vos heures de repos, vous racontez des histoires
de fantmes.
Le rire est un moyen comme un autre daffronter cette
peur.
Vous tes vraiment srieux ! fit-elle dun ton accusateur.
Je nai jamais t aussi srieux. Pourquoi votre avis les
gens du Programme sont-ils si heureux de nous envoyer loin
dans lespace pour faire notre travail ?
Elle essaya de dglutir, la gorge sche, et se rendit compte
quelle avait peur. Flatterie avait touch une corde sensible. Il
avait puis quelque part une vrit puissante. Elle se fora
constater le fait, en mme temps quelle brlait dappeler
latelier pour supplier Bickel et Tim dinterrompre ce quils
faisaient, quoi que ce ft. Limpulsion soudaine lui envoya un
frisson dans la colonne vertbrale.
O tracer la frontire entre ce qui est vivant et ce qui est
inanim ? demanda Flatterie. Il lobserva, remarqua les cernes
de fatigue sous ses yeux, le frmissement dun nerf, sa tempe.
Notre crature sera-t-elle vivante ?
Elle sclaircit la voix. Ne serait-il pas plus judicieux de se
demander si notre crature sera capable de se reproduire ? Sil y
a un danger quelconque un vritable danger de
Alors, effectivement, nous entrons peut-tre dans un
domaine interdit. Et il se demanda pourquoi cette pense lui
crait toujours une sensation de vide au creux de lestomac.
Oh, pour lamour de Dieu, Raj ! scria Prudence, qui
semportait. Avez-vous compltement oubli que vous tes un
scientifique ?
Pour lamour de Dieu, je ne peux jamais loublier,
rpondit-il calmement.
- 87 -
a suffit ! Elle saperut que sa voix avait inconsciemment
adopt le ton premptoire de la mre du dortoir, la crche de
LBA. La mre du dortoir ! Une image aux cheveux gris dont le
contact stait toujours limit celui du flchisseur capitonn
dun robot quelle dirigeait depuis quelque sanctuaire lointain
du Central. Une femme tellement triste, tellement cynique et
lointaine.
La religion a des exigences quon ne peut ignorer moins
dtre prt payer un prix terrifiant, dit Flatterie.
La religion nest quun fait comme nimporte quel autre,
rtorqua Prudence. Nous tudions les religions primitives,
pourquoi ne pouvons-nous tudier la ntre ? Dieu ne nous a-t-il
pas crs curieux ? En tant que scientifiques, ne sommes-nous
pas censs nous mettre hors datteinte des prjugs ?
Seul un imbcile peut simaginer quil est labri de ses
prjugs.
Eh bien, je prfre tre calviniste, jaccepte dtre damne
pour la plus grande gloire de Dieu.
Il ne faut pas dire de telles choses, lana-t-il dun ton
coupant. Il porta une main son front. Je ne dois pas la laisser
maiguillonner sur cette voie.
Il ny a rien que je ne puisse pas dire, rpliqua-t-elle. Vous
prtendez que les scientifiques sont capables dgaler Dieu des
concepts dinfini mathmatique. Nous avons lhabitude de
manipuler linfini mathmatique. Pourquoi ne pourrions-nous
pas manipuler Dieu ?
Quelle prtention absurde, dit-il. Infini mathmatique.
Zro sur zro, hein ? Ou linfini moins linfini ? Ou une infinit
de fois zro ?
Dieu fois zro, dit-elle. Pourquoi pas ?
Cest vous la mathmaticienne ! dit-il dun ton agressif.
Vous savez mieux que personne que ce sont des formes
indtermines, un non-sens mathmatique.
Dieu moins linfini. Non-sens mathmatique.
Il lui jeta un regard furieux. Sa gorge dessche le brlait.
Elle lavait accul par la ruse. Ctait un blasphme ! Et il tait
plus vulnrable quelle plus enclin la culpabilit.
- 88 -
Vous tes cense mattaquer de cette faon, nest-ce pas ?
laccusa-t-il. Vous tes cense me harceler et mprouver sans
me laisser en paix. Je le sais.
Comme il sait peu de chose, pensa-t-elle Comme il se doute
de peu
Linfini nobit pas aux conditions de nombre ni de
quantit. Sil existe un Dieu, je ne vois pas pourquoi Il devrait
obir ces conditions. Quant vous prouver, laissez-moi rire.
Tout ce quil vous faut, cest un bon coup de pied dans la
philosophie de temps autre.
Men tenir ma prdication et vous laisser jouer avec les
maths, cest cela ?
Il ny a pas de blasphme laborer de nouvelles formes
de calculs ou tout autre outil nouveau pour tudier notre
univers, dit-elle.
Notre univers ? demanda Flatterie.
Autant que nous pouvons en apprhender, dit-elle. Cest
toute la raison dtre dune nef coloniale, non ?
Vraiment ?
Elle ajusta le rptiteur de constante de cap. Je men tiendrai
aux maths. Que pensez-vous dune algbre qui aille au-del des
limites de X sur Y quand ils tendent vers linfini ? Cela devrait
tre possible.
Crer un nouveau mode de calcul et construire cette
crature vivante et consciente nont rien voir, dit-il.
Sans les calculs, nous ne raliserons peut-tre jamais cette
crature.
Elle essaie continuellement de me coincer, se dit Flatterie.
Pourquoi ? Le problme est de savoir si nous empitons sur le
domaine de Dieu en ce qui concerne la cration.
Vous, les curetons, vous tes tous les mmes. Vous voulez
glorifier Dieu, mais vous voudriez limiter les moyens.
Flatterie fixa la cloison incurve de mtal gris, au-dessus de
lui, attentif aux minuscules imperfections dans le motif des
craquelures de lmail. Il avait limpression dtre manuvr.
Elle le traquait comme on traque un gibier. En voulait-elle son
me ? Il sentit quil tait srieusement en danger, que lide de
- 89 -
pouvoir crer une conscience risquait dinfliger son me une
blessure ingurissable.
Il porta une main sa bouche. Je ne dois pas lui permettre
de me tourmenter et de me tenter.
Raj, chuchota-t-elle dune voix terrifie.
Il se tourna brusquement vers elle, vit les raies de lumire
qui striaient le pupitre comme de sanglants coups de couteau.
La temprature du Secteur C-8 des hibernateurs est
presque dans le rouge, dit-elle. Tout ce que jessaie semble faire
osciller le systme.
Les mains de Flatterie bondirent pour enclencher les
rptiteurs des quipements biofonctionnels, et ses voyants
sallumrent aussitt. Il jeta un coup dil ses instruments et
ordonna :
Appelez Tim.
Rien de ce que je fais ne semble avoir deffet ! dit-elle,
haletante.
Il lui lana un regard, vit quelle se battait avec le pupitre, au
lieu dy accorder ses efforts.
Appelez Tim ! rpta-t-il.
De la paume de sa main gauche, elle enfona le bouton de
commande du circuit gnral et cria :
Tim Central-com ! Urgence !
Flatterie examina de nouveau ses instruments. Il semblait y
avoir une modification de temprature en trois points situs
hors des hibernateurs, avec une variation correspondante
lintrieur. Ds que Prue tentait de compenser lune des
fluctuations, les autres se rapprochaient un peu plus de la ligne
rouge.
Il dut rprimer son envie de toucher aux commandes. Si la
temprature des cellules passait dans le rouge sans prcautions
de dshibernation, il y aurait des pertes parmi les occupants
impuissants. En dpit des efforts dsesprs de Prue, la mort
approchait de trois secteurs de la cellule C-8 prs de quatre
cents vies humaines.
La porte de latelier souvrit brutalement. Timberlake bondit
dans Central-com, aussitt suivi de Bickel.
Les hibernateurs, hoqueta Prudence. La temprature !
- 90 -
Timberlake traversa Central-com et se prcipita vers son
sige de quart. Sa combinaison spatiale crissa contre les lvres
du cocon quand il se retourna pour empoigner les commandes
du chariot.
Donnez-moi le bouton rouge ! cria-t-il. Au diable le
compte rebours ! Je le prends.
Le pupitre glissa vers lui, beaucoup trop vite.
C-8, dit Prudence en se laissant aller contre son dossier.
Elle essuya la sueur qui lui couvrait le front.
Je lai, dit-il. Il examina les cadrans et les indicateurs,
pianotant dun bout lautre du pupitre.
Bickel se glissa son tour dans son sige et enclencha ses
rptiteurs. Cest dans les crans protecteurs de la coque, dit-il.
Les deux premires couches, ajouta Timberlake. Prudence
porta une main sa gorge ; elle sefforait de ne pas regarder
Bickel. Il ne doit pas se douter de lattention que nous lui
portons, se dit-elle. Une pense lui traversa lesprit : Ne serait-
ce pas une ironie monstrueuse de perdre nos colons et dtre
accabls par la culpabilit avant quil nen soit besoin ?
a marche ! dit Bickel.
Elle regarda le panneau de visualisation, au-dessus de
Timberlake ; les voyants steignaient un un, les indicateurs
revenaient des positions normales.
Rtroaction dfectueuse dun groupe de rflecteurs de
coque centrs sur C-8, dit Timberlake. Le systme sest mis
osciller, ce qui a dclench les disjoncteurs de surcharge et nous
a laisss sans protection.
Encore une erreur de conception, persifla Bickel.
Et un problme tellement simple, pensa-t-il. La courbe de la
coque, faisant office de loupe, concentrait lnergie lintrieur
de la nef ce quil fallait compenser par des systmes dcrans
et de rflecteurs.
Prudence releva le cheminement des voyants encore
allums. C-8 est en ligne avec le secteur des magasins de
robotique o vous tes alls chercher les pices. Est-ce que cela
suffirait rompre lquilibre de lastronef ?
- 91 -
a vous donne un merveilleux sentiment de confiance
dans la conception de luf de Fer Blanc, dit Bickel, vous ne
trouvez pas ?
Ils ne mavaient pas prvenue ! pensa-t-elle. Ils ont trich.
Alertes calcules, disaient-ils, destines maintenir au
maximum nos capacits de raction. Capacits de raction !
Vous avez surcompens, Prue, dit Timberlake. Pour viter
les oscillations, il faut procder par rectifications minimales tout
en recherchant la cause du problme. Depuis lautre bout de la
nef, les dtecteurs vous ont allum des voyants qui vous
indiquaient exactement les endroits o il fallait renforcer la
protection.
Jai paniqu, se dit-elle. Je suppose que javais un peu
dpass mes forces. linstant mme o elle parlait, elle se
rendit compte de la faiblesse de excuse.
Jtais trop occupe harceler Flatterie, pensa-t-elle. Jtais
sur le point de lacculer dans un joli recoin do il aurait eu du
mal se sortir et jai laiss passer lalerte au point quelle a
failli nous dtruire.
Elle se demanda soudain si lun de ses compagnons avait
pour mission spciale de soccuper delle afin de maintenir
ses capacits aussi aiguises que le fil dun rasoir.
Prue, il faut vous rappeler que lorsque les disjoncteurs de
surcharge sautent, les automatismes de lordinateur sont hors
circuit, dit Bickel. Ce truc a t conu pour tre remis en ligne
par une intelligence consciente lun de nous ou un NPO.
Oh, a suffit ! explosa-t-elle. Jai fait une erreur. Je le sais.
Je ne recommencerai pas.
Il ny a pas eu de dgts, dit Timberlake.
Je nai pas besoin que vous me dfendiez ! fit-elle
schement. Pas de dgts ! Personne na t bless sauf un
membre de lquipage moi ! Elle pressa ses mains lune contre
lautre pour les empcher de trembler. Nous sommes
totalement impuissants en cas dalerte srieuse. Nous ne
pouvons faire demi-tour quau risque de perdre tout contrle et
de plonger vers le Soleil, ou de nous ajouter sa collection de
comtes errantes. Et nous ne pouvons continuer qu condition
de rsoudre linsoluble.
- 92 -
Ne vous en faites pas, Prue, dit Flatterie dune voix
apaisante. Nous vous avons sans doute confi le pupitre
directeur trop tt aprs la dshibernation.
Merci pour lexcuse, pensa-t-elle.
Flatterie jeta un regard circulaire sur Central-com ; Bickel et
Timberlake, chauds par la colre de Prue, observaient un
silence prudent. Bickel se glissa hors de son sige et fixa un jeu
de fils de contrle une pince, sur son paule gauche. Un
multitesteur dpassait de sa poche de poitrine. Quant
Timberlake, il procdait aux derniers rglages de la temprature
de coque et rebranchait le systme sur les circuits de
lordinateur.
Le regard de Flatterie revint se poser sur Prudence. Elle
naurait pas d paniquer, pensa-t-il. Ce nest pas son genre.
Elle a louverture desprit dune femme et une grande confiance
en son intuition. Elle devrait se dbrouiller au pupitre mieux
que nimporte lequel dentre nous. Subit-elle des contraintes
particulires ? Sait-elle quelque chose que jignore ?
- 93 -

XIII
Nous entendons par synergie la coordination
fortuite dun ensemble de composants que nous avons
assembls pour tenter de raliser une conscience
artificielle. Fonctionnant ensemble, les composants
produisent plus que
Prudence Lon WEYGAND (N 3),
Fragment incomplet de la Capsule-Message.

Il fallut Prudence prs de vingt minutes pour recouvrer son
sang-froid. Pendant ce temps, Timberlake avait procd la
vrification complte de toutes les chambres dhibernation. Il le
faisait avec une dtermination obsessionnelle sur laquelle aucun
deux ne se mprenait. Sa fonction dingnieur des quipements
biofonctionnels avait t stimule.
Flatterie lui laissa tout son temps, et mme un peu plus.
Bickel sagitait, impatient de reprendre son travail, mais
Timberlake avait besoin de raffirmer son rle. Et Prudence
avait besoin de rcuprer.
Bickel finit par en avoir assez dattendre.
Pouvons-nous retourner au travail ? demanda-t-il.
Je peux reprendre le pupitre, Tim, dit Flatterie.
Timberlake examina les instruments. Daccord. Au top.
Ils changrent le pupitre, et Timberlake se redressa ; son
dos douloureux lui rappela la tension interne quil venait de
subir.
Retournons latelier, dit Bickel.
O en tes-vous ? demanda Prudence.
Nous avons peine commenc. Au boulot.
- 94 -
Un homme nest-il quun moyen pour une machine de
fabriquer une autre machine ? demanda-t-elle.
Exactement comme la poule de Sam Butler, dit
Timberlake. Philosophie I.
La philosophie, une autre fois, hein ? suggra Bickel.
Un instant, dit Prue. En essayant de reproduire une
conscience artificielle, nous jouons avec la variation de la
variabilit. Or, cest un domaine dont tous les bons petits
thologiens elle hocha la tte en direction de Flatterie et la
plupart des scientifiques ont laiss par un accord tacite
lexclusivit Dieu dans le Ciel et luvre de Dieu sur la
Terre : les gnes.
Ouais, dit Bickel. Cest trs bien, mais nous essaierons de
rsoudre a une autre fois.
Vous ne comprenez toujours pas, ni lun ni lautre, dit-elle.
Bickel lui jeta un regard noir.
Je ne comprends pas ? Daccord, Prue. Laissons tomber le
verbiage fantaisie. Nous sommes damns si nous rsolvons le
problme, et morts si nous ne le rsolvons pas. Cest ce que vous
essayez de dire ?
Bravo ! dit-elle, et elle se tourna vers Flatterie. Les yeux
fixs sur son pupitre, lair renfrogn.
Flatterie feignit de ne pas avoir entendu.
Vous voyez, Raj ? dit-elle.
Il est impossible quelle connaisse mes instructions, se dit
Flatterie. Elle pourrait faire des suppositions, mais elle ne peut
pas savoir. Et elle ne pourrait certainement pas marrter si je
devais nous expdier tous dans lautre monde.
Oui, je vois, dit-il. Ne sous-estimez pas John Lon Bickel.
En entendant son nom, Bickel redressa la tte. Il contempla
le profil de Flatterie, la manire dont ses doigts agiles couraient
comme des pattes daraigne sur le grand pupitre.
Vous tes si malin, Raj, dit Prudence, et tellement
stupide !
a suffit ! dit Bickel dun ton sec, avec un regard furieux
vers Prudence. Nous ferions mieux de dtendre un peu
latmosphre. Ici, nous sommes seuls, Prue. Vous ne vous
rendez pas compte quel point nous sommes seuls. Nous
- 95 -
devons compter les uns sur les autres, parce quil est sr et
certain que nous ne pouvons pas compter sur luf de Fer
Blanc ! Nous ne pouvons pas nous permettre de nous rembarrer
et de nous harceler chaque instant.
Tiens, vraiment ! pensa-t-elle.
Nous sommes coincs dans un astronef qui ne contient
quun seul mcanisme fiable, dit Bickel. Nous navons quun
appareil qui fonctionne correctement et sans incident notre
ordinateur. On dirait que tout le reste a t conu et fabriqu
par six singes gauchers.
Bickel pense que tout cela a t fait dlibrment, dit
Timberlake.
Prudence rprima de justesse un regard involontaire vers
Flatterie. Se forant distraire son attention de Bickel, elle
regarda Timberlake. Il est beaucoup trop tt pour que Bickel se
doute de quelque chose, pensa-t-elle.
Timberlake vita son regard. Il avait lair dun petit garon
surpris en train de voler des confitures. Flatterie rompit le
silence :
Dlibrment ? fit-il.
Ouais, dit Timberlake. Il pense que les six autres nefs ont
eu le mme genre de panne quelque chose qui clochait dans
les NPO.
Bickel est beaucoup plus fut et souponneux quon ne
lavait suppos, pensa Prudence. Il va falloir que Raj ou moi
prenions parti pour lui ; il ny a pas dautre moyen de garder le
contrle de la situation.
Pourquoi les NPO ? demanda Flatterie.
Ne tournons pas autour du pot, dit Bickel. Cest vident.
Quels sont les lments de ces astronefs qui ne sont jamais
mentionns dans les tudes de fiabilit ? Quels sont les
lments qui sont prsums infaillibles ?
Certainement pas les NPO, dit Flatterie. Il avait essay de
garder un ton dtach, mais ny tait pas parvenu. Dieu nous
aide, Bickel a dcouvert le pot aux roses beaucoup trop tt.
Certainement les NPO, dit Bickel. Et ils nous en ont donn
trois, de ces foutus machins ! Un en service et deux en rserve.
- 96 -
Jamais la moindre allusion la dfaillance dun NPO, et
cependant ils nous en ont donn trois.
Pour quelle raison ? demanda Prudence.
Pour tre bien certains que nous aurions dpass le point
de non-retour avant de nous trouver en tat de manque,
murmura Bickel.
Cest moi de jouer maintenant, pensa Prudence. Encore
une de leurs fichues machinations, dit-elle haute voix. Ce
serait tout fait dans la ligne.
Flatterie lui lana un regard surpris, mais reporta son
attention sur le pupitre avant que Bickel se ft aperu de rien.
En tat de manque, rpta Bickel. Cet astronef nest quun
vaste systme de simulation avec un objectif unique. Et mon
avis, il en tait de mme pour les prcdents.
Pourquoi ? demanda Flatterie. Pourquoi feraient-ils une
chose pareille ?
Ne comprenez-vous pas ? Ne voyez-vous pas lobjectif ?
Son ombre plane sur tout ce qui nous entoure. Cest la seule
chose qui donne un sens toute cette charade. Le secret, le
mystre, les manipulations tout est calcul pour nous faire
glisser sur une pente savonneuse en direction dun ocan trs
particulier. Il ne sagit pas seulement de nous mettre en tat de
manque, mais de nous donner le choix entre nager ou couler. Et
la seule faon dont nous puissions nager est de raliser une
conscience artificielle.
Alors pourquoi une mise en scne aussi labore ?
demanda Flatterie. Pourquoi tous les colons, par exemple ?
Pourquoi pas les colons ? rtorqua Bickel. Des
remplaants tout prts pour les membres dquipage massacrs
en route. Une flche de plus dans le carquois juste au cas o
nous franchirions le cap pour atteindre une plante habitable o
nous pourrions semer la graine de lhumanit. Et peut-tre y
a-t-il une autre raison.
Laquelle ? demanda Prudence.
Je ne peux pas le dire pour linstant. Ce nest quune
intuition et nous devons prendre en considration une chose
bougrement plus importante le potentiel destructif de ce
programme.
- 97 -
Vous feriez bien dexpliquer cela, dit Flatterie. Mais sa
gorge dessche lui disait que Bickel avait dj perc jour
llment dhorreur que comportait le Programme Conscience.
Ne nous faisons pas dillusions, dit Bickel. Si nous
rsolvions vraiment ce problme, la chose que nous
fabriquerions, quelle quelle soit, pourrait constituer une
menace suprme pour lhumanit un monstre de
Frankenstein en libert, une intelligence froide dpourvue
dmotions, une horreur en furie. Il haussa les paules. Il y a eu
cette le, dans Puget Sound ; vous en avez tous entendu parler.
Que sest-il pass ? Avaient-ils rsolu le problme ?
Il faut donc prvoir des inhibitions, des systmes de
scurit, dit Prudence.
Comment ? demanda Bickel. Pouvons-nous crer cette
conscience sans lui laisser de libre arbitre ? Peut-tre est-ce le
problme originel qui sest pos notre Crateur nous donner
la conscience sans nous permettre de nous retourner contre
quoi ? Dieu ?
La conscience, pensa Flatterie. Le don du serpent. Il se passa
la langue sur les lvres. Et alors ?
Alors cet astronef comporte un ultime dispositif de
scurit pour protger la Terre et le reste de lhumanit, dit
Bickel. Compte tenu de toutes les variables, le seul dispositif
auquel je puisse penser est un tre humain lun de nous. Il les
regarda tour tour. Lun de nous, charg de retirer la goupille et
de nous faire tous sauter si les choses tournent mal.
Allons donc ! dit Flatterie.
Cest peut-tre vous, dit Bickel. Cest probablement vous,
dailleurs mais peut-tre serait-ce trop vident.
Prudence porta une main sa poitrine. Seigneur Jsus ! Je
navais jamais pens a. Mais Bickel a raison et cest Raj,
videmment. Il est le seul qui en soit capable. Que dois-je faire,
maintenant ?
Timberlake sortit de son profond silence. Il avait cout la
discussion, et la seule chose qui le surprenait, ctait de
constater combien il tait ais daccepter les conclusions de
Bickel. Pourquoi Bickel avait-il raison ? Car il avait raison,
videmment. Mais pourquoi le reconnaissaient-ils alors que ce
- 98 -
ntait pas si vident que cela ? tait-ce une crainte
rvrencieuse de Bickel manifestement lesprit le plus fort
parmi eux ou tait-ce parce quils connaissaient dj les
faits, inconsciemment ?
Je vais vous dire quelque chose, dit Timberlake. Bickel a
raison, et nous le savons. Lun de nous est donc charg de
dgoupiller je ne veux pas savoir qui.
Indiscutable, dit Bickel. Qui que ce soit si tout cela
tourne mal, je serai le dernier bord de luf de Fer Blanc
vouloir lempcher dagir.
- 99 -

XIV
Le matre Zen nous dit quune ide omniprsente
peut tre cache par son omniprsence mme la
fort perdue parmi les arbres. Dans notre
comportement quotidien ordinaire, nous sommes
totalement gars, en proie une ide illusoire du
moi. Chaque inclination enchanteresse de lorgueil et
de son ego, de la convention et de son matre le
dressage social conspire maintenir lillusion. Le
smanticien lappelle linertie des vieilles prmisses.
Et cest ce qui maintient nos analyses de la conscience
lintrieur de limites fixes.

Elle crivit Prudence Lon Weygand au bas de la bande
avant de la faire passer dans lauto-enregistreur et de
commander le passage synchronis sur la bande de Flatterie
tandis que celui-ci reprenait le pupitre. Le compteur indiquait
quelle en tait son trente-cinquime changement de quart.
Flatterie se contorsionna, cherchant une position confortable
pour assurer ses quatre heures de quart. La rflexion de la
lumire sur les cadrans lhypnotisait. Il secoua la tte pour
sclaircir les ides, entendit le crissement de la combinaison
spatiale de Prudence qui sextrayait de son sige. Elle resta
debout un moment, stira, puis elle effectua une douzaine de
flexions compltes.
Avec quelle facilit ils ont admis que je pouvais tre
lexcuteur, pensa Flatterie. Il vit combien Prudence semblait
alerte et vive. Ce roulement de quatre heures serait supportable
tant quaucun problme srieux ne se prsenterait, mais il allait
- 100 -
bouleverser leurs cycles mtaboliques. Alors que Prudence
aurait d aller se nourrir et se reposer, elle tait manifestement
bien veille.
Elle jeta un regard Flatterie, vit quil tait install pour le
quart, et vrifia le registre des rparations. Aucune urgence
ntait signale. Depuis plus de vingt-cinq heures, ils navaient
procd qu de lgers rglages au pupitre directeur. Tout allait
bien. Trop bien.
Le danger maintient les sens en alerte, pensa-t-elle. Un
calme prolong les mousse.
Mais elle se demandait si ceux du Programme avaient prvu
le danger particulier dont elle se trouvait menace : Suis-je le
bton qui doit servir battre non seulement les autres, mais
moi aussi bien ?
Sa ligne de recherche personnelle semblait pourtant bien
vidente : dfinir la mer chimique dans laquelle baignait la
conscience. La clef, son avis, devait se trouver dans le
fractionnement de la srotonine et de ladrnaline. Ce quelle
cherchait, ctait un principe actif, quelque chose qui se situerait
entre le synhexyl et la noradrnaline, un producteur clair de
neurohormones. Le produit fini serait un stimulant de base de
la conscience humaine. Si elle dcouvrait cet analogue
chimique, elle pourrait obtenir des dtails prcis sur le
fonctionnement de la conscience, tablir une mise en squence
point par point quils pourraient suivre par une simulation en
machine.
Dans le processus quelle avait choisi, elle exposait sa propre
personne des dangers normes, mais elle ne disposait daucun
autre cobaye sur lequel tester les drivs que lui suggrerait son
ingniosit. La possibilit dune erreur mortelle tait toujours
prsente. La dernire substance quelle avait exprimente,
apparente au cohoba avec une addition dazote, avait
enflamm son esprit et lavait transporte dans un trange
domaine de conscience. Tous les sons taient devenus des
liquides qui se mlaient en elle pour tre traduits par un
processus centrifuge de perception. Lexprience avait t
terrifiante, mais elle stait refus linterrompre.
- 101 -
Elle ne pouvait procder ses essais que durant ses priodes
de repos intgral, dans sa cabine particulire, car elle risquait
toujours de se trahir par une raction physique quelconque. Elle
ne pouvait pas se le permettre ; les autres suniraient pour lui
interdire ses essais ; elle le savait. Ils taient ainsi conditionns.
Vous feriez bien daller manger quelque chose et vous
reposer, dit Flatterie.
Je nai pas faim.
Essayez au moins de vous reposer.
Plus tard, peut-tre. Je crois que je vais aller faire un tour
pour voir o en sont Tim et Bickel. Elle leva les yeux vers le
grand cran, branch sur les objectifs dangle de latelier
dlectronique.
Il faut que nous puissions nous surveiller mutuellement
en permanence, avait affirm Timberlake. Nous ne pouvons pas
attendre que quelquun appelle au secours.
Sur lcran, on voyait Bickel seul dans latelier, mais un autre
objectif avait t connect ; il montrait Timberlake endormi
dans son box, adjacent latelier.
Quatre heures de service et quatre heures de repos, plus
cette surveillance mutuelle constante nous allons devenir
dingues avant une semaine, pensa-t-elle.
Bickel leva les yeux vers son cran-objectif, et vit Prudence
qui le regardait. Aux mains oisives, Satan fait faire le mal, dit-il.
Ils se moquent de moi, pensa Flatterie. Ils rient de Dieu, du
Diable, de moi.
Que diriez-vous dune tasse de caf ? demanda Prudence
en sadressant Bickel.
Plus tard, dit-il. Plus aucune nourriture daucune sorte par
ici, de toute faon. Nous sommes obligs de laisser les
couvercles ouverts, et nous ne pouvons pas prendre le risque de
contaminer les lments microscopiques. Si vous tes libre, je
ne refuserai pas un peu daide.
Un seul pas en basse gravit suffit lamener devant la porte
de latelier. Elle entra et sarrta prs du seuil pour examiner ce
que Tim et Bickel avaient accompli depuis sa dernire priode
de repos.
- 102 -
lemplacement quoccupait auparavant le lecteur optique
de caractres, sur le grand panneau qui se trouvait en face du
sas, stendait maintenant une excroissance mcanique un
empilement de blocs de plastique protubrants : des circuits de
multiplicateurs Eng, dont chacun tait enferm
hermtiquement dans un isolant de plastique. Les blocs taient
relis entre eux par un fouillis de boucles, dcheveaux et de
torsades une sombre toile daraigne compose de fibres
pseudoneurones isoles.
Bickel lavait entendue entrer. Affair lextrmit oppose
de cette protubrance anguleuse, il lui dit sans lever les yeux :
Prenez lautre visionneuse microconnexions, sur ltabli.
Jai besoin de vingt et un centimtres zro zro six de neurofibre
K-A4, avec des bulbes terminaux et des multisynapses
intervalles quelconques. Faites les connexions comme je lai
indiqu sur ce schma, le numro G-20. Il doit tre sur le dessus
de la pile, droite sur ltabli.
Bickel sassit par terre et glissa un nouveau bloc de
multiplicateurs Eng en position. Puis il fit pivoter une
visionneuse microconnexions au-dessus du bloc, posa son
front sur lappui de loculaire et entreprit de raliser les
connexions.
Oui, capitaine ! pensa Prudence.
Elle trouva le schma, dbobina la neurofibre et lintroduisit
dans la visionneuse, puis elle se pencha sur loculaire. Limage
agrandie du fil conducteur, avec le code vert de ses sections
synaptiques et le jaune de ses bulbes terminaux, parut lui sauter
au visage. Elle jeta un dernier coup dil au schma avant de
procder aux connexions demandes.
Que sommes-nous en train de faire, patron ? demanda-t-
elle.
Nous installons un systme ditrations slectives,
rpondit Bickel.
Pourquoi ?
Une machine peut reproduire nimporte quel type de
comportement. Nous pouvons concevoir ce dispositif de faon
satisfaire nimporte quelles spcifications donnes dentre-
- 103 -
sortie. Il se comportera comme nous lentendrons dans toutes
circonstances spcifies. Cest ce que Raj ma expliqu.
Elle seffora de parler dun ton lger :
Ctait faux, hein ?
Vous parlez ! Environnement et comportement spcifis
cest du dterminisme. Le constructeur garderait le contrle. Le
pire, cest quil faudrait pour y parvenir une mmoire
compltement dtaille tout le pass de la machine
immdiatement disponible ici et maintenant ! La charge de la
mmoire augmenterait de seconde en seconde. Tout serait
prsent et immdiat. Et nous serions renvoys au problme de
la conception infinie !
Elle droula la longueur requise de fibre latrale et excuta la
boucle indique sur le schma :
Conception infinie. Ce qui veut dire une forme
indtermine, et par dfinition lindtermin est impossible
construire. Alors, quallons-nous faire ?
Rflchissez un peu, dit Bickel. Nous allons intgrer au
rseau une configuration alatoire dinvalidation un
comportement qui rpondra aux exigences de probabilit. Il
quitta loculaire de la visionneuse et se redressa, essuyant la
sueur qui lui couvrait le front. Une structure de comportement
qui rsulte dun dfaut de fonctionnement intgr.
Cest la manire dont le comportement de la nef a t
programm pour nous, pensa-t-elle.
Comportement dterministe partir dlments non
fiables, dit-elle. Elle sentit dans ses paroles linfluence de
Flatterie, un argument, un lger coup de coude.
Bickel, dit-elle, jai longuement rflchi vos soupons.
Mme si vous avez raison, si lun de nous est cens nous faire
sauter au cas o quelque chose tournerait mal, comment
pouvez-vous tre sr que cette personne, cette scurit
intgre est encore parmi nous ? Trois membres de lquipage
originel sont morts.
Daccord, dit Bickel. Supposons que vous ayez appris
quand on vous a sortie dhibernation que notre psychiatre-
aumnier avait t tu. Quels taient vos ordres ?
Mes ordres ?
- 104 -
Allons ! Nous avions tous des ordres particuliers.
Jaurais demand quon dshiberne un autre psychiatre-
aumnier, dit-elle dune petite voix. Quauriez-vous fait ?
Javais mes ordres. Les mmes que les vtres. Elle leva les
yeux vers Flatterie, visible sur lcran qui les surplombait. Il
semblait se concentrer sur le pupitre sans prter attention la
conversation qui lui parvenait de latelier par lintercom, mais
ctait de la comdie, elle le savait. Tout ce qui se disait ici
aboutissait son cerveau pour y tre pes et analys.
Bickel a raison, pensa-t-elle. Cest Raj.
Prtez attention ce que vous faites ! dit Bickel.
Elle se retourna, vit quil lobservait.
Si vous sabotez les connexions de cette boucle, je vous
remets en hibernation, dit-il.
Ne faites pas de menaces que vous ne pourriez pas mettre
excution, dit-elle. Mais elle se retourna vers la visionneuse
microconnexions, termina une srie de boucles interannulaires,
les testa pour vrifier quelles ne provoquaient pas doscillations
rciproques, repra le faisceau de sortie et y fixa une prise pour
la connexion dun multiplicateur Eng.
Donnez-moi lassemblage G-20 ds que vous laurez
termin, dit Bickel. Il billa et se frotta les yeux.
Quand elle eut compar son assemblage au schma et vrifi
que tout tait conforme, Prudence le sortit doucement de la
visionneuse pour le porter Bickel. Elle se rendit compte que
celui-ci manquait de repos et continuait nanmoins se
surmener.
Voil, dit-elle en lui tendant lassemblage. Quand vous
aurez connect a, vous devriez aller vous reposer.
Nous sommes presque prts le lancer sur un programme
initial, dit Bickel. Il prit lassemblage, le connecta au bloc de
multiplicateurs Eng quil venait dinstaller, et fit remonter un
faisceau de fils jusqu un panneau de connexions de
lordinateur.
Prudence recula de quelques pas pour contempler
lexcroissance mcanique qui faisait saillie sur la paroi. Comme
si elle la voyait pour la premire fois, la construction prit
soudain ses yeux une signification nouvelle.
- 105 -
Cest plus quun dispositif danalyse, dit-elle.
Cest juste.
Bickel se releva, sessuya les mains sur les cuisses de sa
combinaison spatiale et fit pivoter de ct son
micromanipulateur et sa visionneuse.
Ce petit Buf que nous allons construire nous fournira
non seulement une analyse des dfauts de fonctionnements
intgrs, mais galement un change interactif dnergie trois
voies.
Vous tes reli lordinateur, accusa-t-elle en montrant
les connexions du tableau de branchements.
Chaque ligne de ce tableau est protge par une diode. Les
impulsions peuvent passer de lordinateur notre montage
dessai, mais tout ce qui retourne lordinateur doit tre cod
par lun de nous et introduit par ici. Bickel indiqua les ttes
dentre alignes dans langle droit de la paroi.
change interactif trois voies ? demanda-t-elle.
Nous allons tester mon tude de la thorie des champs.
Nous avons un programme source prt tre introduit. Si notre
Buf ne fonctionne pas, il ne fournira quun transfert
inconditionnel des donnes lunit daffichage. Sil produit le
champ prvu, il agira comme un filtre et oprera les troncations
en ne laissant passer que les digits significatifs.
Et les itrations alatoires slectives ?
Llimination des zros sera intermittente, dit-il, mais
nous ne rcuprerons quand mme que les digits significatifs
laffichage.
Prudence regarda Bickel avec un hochement de tte ; ce quil
faisait lui apparaissait prsent plus clairement. Lentre de
toutes les donnes sensorielles dans la conscience est
intermittente.
Ctait une pense explosive. Des signaux ! Tout ce que la
conscience pouvait identifier devait se dplacer dune faon
organise, se mouvoir sur un arrire-plan qui mette en
valeur qui souligne lorganisation. Donc : intermittence. Et
Bickel avait peru cette ncessit.
Elle se rendit compte avec une certaine inquitude quelle
trouvait dans cette prise de conscience une rsonance
- 106 -
profondment sexuelle. Il lui tait absolument impossible
dinclure des anti-S dans le rgime exprimental quelle suivait
actuellement. Elle se demanda si son corps nallait pas
finalement la trahir.
Se forant un calme quelle nprouvait pas, elle
poursuivit :
Pour que nous puissions la voir et lidentifier, il faut
quune chose soit discontinue et significative, il faut quelle
danse sur une toile de fond distincte.
Maintenant, vous avez compris, dit Bickel. Mais nous
considrons que celui qui peroit les donnes est continu un
courant de conscience. Quelque part en nous, ce qui est discret
devient amorphe. La conscience limine tout ce qui nest pas
significatif pour se concentrer sur ce qui lest.
Cest le jugement, dit-elle, et cest l que la thorie
physicaliste se casse la figure. Si cest un dispositif
dintrospection, il ne sera pas conscient. Lintrospection
confond la conscience avec la pense. Mais percevoir, sentir et
penser sont des processus physiologiques alors que la
conscience
Est autre chose, dit Bickel. Cest une relation, un champ,
un change slectif. Elle supprime les lments non significatifs.
Cest un slecteur. Maintenant, nous allons voir si notre
dispositif peut slectionner partir de donnes intermittentes,
dont certaines sont errones.
Donnes errones rsultats significatifs, chuchota-t-elle.
Quoi ?
Mais elle ne parut pas avoir entendu et se tourna pour
regarder lcran principal, o lon voyait Flatterie surveillant
calmement le pupitre directeur. Des paroles quil avait
prononces un jour lui revinrent lesprit comme si on les avait
amplifies plein volume.
Nous ne pouvons pas tre vritablement objectifs en ce qui
nous concerne, sauf pour ce qui est de nos ractions
physiques les rflexions du comportement. Nous vivons au
milieu dune fort dillusions o le concept mme de conscience
se confond avec lillusion.
- 107 -
Elle se retourna pour regarder Bickel au travail, les muscles
tendus sous le tissu de sa combinaison spatiale tandis quil se
penchait pour achever lassemblage. Pour tre conscient, il faut
surmonter lillusion. Bickel avait compris cela avant moi.
Un instant dillumination envahit son esprit, et elle vit dans
lhomme au travail plus que de la chair, des muscles et des
nerfs plus que des processus chimiques dont il fallait remplir
les espaces vides. Bickel tait la fois une crature minuscule et
vulnrable et, au-del, un tre dont les pouvoirs pouvaient
franchir nimporte quel univers. Elle fut frappe par le caractre
presque religieux sacr, de cette comprhension momentane.
Elle la savoura, sachant que ctait une exprience personnelle
et particulire quelle ne pourrait jamais totalement
communiquer qui que ce soit.
Bickel, la dernire connexion de lassemblage G-20 termine,
se redressa en se frottant les reins. Ses mains tremblaient,
maintenant quil se dtendait aprs lintense concentration
exige par la tche quil venait daccomplir.
Faisons un essai. Prue, vous surveillerez le tableau de
diagnostic, dit-il en lui montrant sur sa gauche un panneau
couvert de cadrans, qui attendaient comme autant dyeux
luisants. Jenverrai dans chaque rseau ditrations slectives
une gicle du gnrateur deffet de salve pendant un cinquime
de seconde. Il contourna lempilement de blocs du montage
dessai, enjambant les fils avec une prudence infinie. Puis il fit
basculer une range dinterrupteurs pour envoyer le programme
source aux organes dentre.
Mark.
Mark, dit-elle, tandis que les aiguilles des cadrans
marquaient dun bond lenregistrement de limpulsion.
Donnez-moi le seuil moyen des synapses et des bulbes
terminaux, et le dlai daction dans chaque rseau. Bickel
enfona simultanment trois boutons. changes interactifs
enclenchs.
Il attendit, lestomac serr par le suspense grandissant.
Lchange interactif fait apparatre limpulsion dentre,
dit Prudence.
- 108 -
Rseau Un, dit Bickel en introduisant la gicle
synchronise venant du gnrateur deffet de salve.
Il y a un bourrage aux nuds de la cinquime couche. Elle
concentra son attention sur les compteurs de la cinquime
couche, comme si la seule force de ses penses avait pu les
dclencher ; mais ils restaient zro. Aucune impulsion ne
passe, dit-elle.
Je vais essayer de balayer les itrations slectives, dit
Bickel. Il tourna un bouton gradu.
Rien.
Bickel releva sa range dinterrupteurs et dplaa les
cavaliers de connexions vers la gauche. Voil, essayons un
potentiel oscillations trigonomtriques dans les boucles.
Donnez-moi les nouveaux affichages pour chaque couche de
rseaux. Mark un.
prsent, vous avez une raction non linaire dans tous
les rseaux, dit-elle. Linarit presque nulle.
Cest impossible ! scria Bickel. Ce sont encore des
circuits ouverts, quel que soit le nom que vous leur donniez. Il
enfona un autre bouton. Relevez laffichage des autres rseaux.
Prudence rprima un sentiment de frustration en parcourant
du regard les autres compteurs.
Non linaire, dit-elle.
Bickel recula, fixant dun il furieux le tableau dentre.
Cest dingue ! Ce que nous avons l nest en fait quun
transducteur. Les sorties devraient correspondre !
Prudence lut de nouveau les compteurs. Vos produits sont
toujours zro.
Est-ce que a chauffe ? demanda Bickel.
Rien de particulier.
Bickel se pina les lvres. Dune faon ou dune autre, nous
avons obtenu un systme orthogonal unitaire pour chaque
rseau et pour tout lassemblage, dit-il. Et cest une
contradiction. Cela signifierait que nous avons plus dun
systme dans chacun de ces diffrents rseaux.
Vous avez un lment inconnu qui absorbe de lnergie,
dit Prudence, dont lexcitation se ravivait soudain. Nest-ce pas
votre dfinition de
- 109 -
Il nest pas conscient, dit Bickel. Quoi quil soit
exactement, ce systme ne peut pas tre conscient pas encore.
Ce montage est trop simple, il ne dispose pas de donnes de
base suffisantes
Alors cest une erreur de raccordement, dit Prudence.
Les paules de Bickel saffaissrent. Il prit une profonde et
laborieuse inspiration. Ouais. Ce ne peut tre que a.
O avez-vous enregistr vos tests dassemblage et de
circuits ? demanda Prudence.
Jai isol une mmoire de stockage auxiliaire, dit Bickel
avec un geste vague sur sa gauche. Cest celle qui porte un
indicateur rouge. Tout y est y compris tout a. Il fit un geste en
direction du tableau de diagnostic.
Allez manger quelque chose et vous reposer. Je vais
vrifier le cheminement des circuits.
Nous avons un bourrage en essai direct, dit Bickel. Ce
ntait pas une raction de circuit ouvert. Et lessai dchange
interactif des rseaux donne zro la sortie sans indication du
point de dperdition. Ce truc est une foutue ponge !
Ce doit tre une erreur simple, dit-elle. Rveillez Tim et
envoyez-le ici, pendant que vous y serez. Il a eu plus que ses
quatre heures de repos.
Je suis fatigu, reconnut Bickel. Il rflchit, se demandant
depuis combien de temps il ne stait pas repos. Trois quarts
complets, au moins.
Je suis all au-del de mes forces, songea-t-il, et je sais que
cest idiot. Cest un travail astreignant. Y passer trop de temps
sans interruption est le plus sr moyen de commettre des
erreurs.
Ce doit tre quelque chose de simple, dit-il, mais il savait
en le disant que ctait faux. Dormir. Il avait besoin de dormir.
Bickel se dirigea vers sa cabine en ressassant intrieurement
le problme. Le montage produisait une raction contradictoire.
Il tait peu probable quune contradiction aussi complexe pt
sexpliquer par des causes simples.
Derrire lui, Prudence enclenchait les units de lecture de la
section du tableau quil lui avait indique, sefforant de
sentir peu peu lessence du montage. Elle savait quen
- 110 -
matire dordinateur on pouvait parfois se mouvoir
intuitivement au cur du problme vers la zone critique, et
spargner ainsi des heures de recherches. On peut sentir ce qui
ne va pas dans un montage.
Un moment plus tard, Timberlake la rejoignit en billant :
Bick ma parl du problme.
Un problme bizarre.
Cest ce que jai cru comprendre. Il se racla la gorge. Que
sest-il pass exactement ?
Elle lui parla des essais, du bourrage aux nuds de la
cinquime couche et du dsaccord qui en rsultait entre lentre
et la sortie.
Linarit nulle ? demanda-t-il.
Presque.
Et pas de dgagement de chaleur ?
Les senseurs nont rien montr.
Timberlake examina laffichage et le tableau sur les deux
cts.
Cest la mmoire de stockage que nous avons isole. Avez-
vous vrifi toute la procdure ?
Jtais juste en train de me familiariser avec le montage
quand vous tes arriv.
Ce truc aurait d marcher, dit Timberlake. Ctait un
montage net et simple dun bout lautre. Jaurais jur quil
allait nous donner cet affichage intgr la sortie en
supprimant les digits non significatifs, et qu partir de l, nous
aurions pu
Il se tut un instant, puis reprit : une rtroaction imprvue
aurait pu provoquer une raction de ce genre.
Je ne vous suis pas.
Une oscillation. Une impulsion en retour que nous
naurions pas prise en compte.
Cela pourrait bloquer lessai direct, dit-elle, mais a
nexpliquerait pas lautre raction. Si vous aviez une entre sur
lordinateur, videmment mais cest sens unique nest-ce
pas ?
Il y a des portes dun bout lautre. Notre montage
pouvait recevoir des donnes slectionnes depuis lordinateur,
- 111 -
mais rien ne pouvait y retourner. Non je pensais cette
mmoire de stockage, l. Il indiqua dun signe de tte le tableau
qui se trouvait devant Prudence.
Elle se tourna vers le tableau, intrigue :
Mais ce nest que quun enregistreur complexe. Il ne sert
qu suivre notre travail pas pas. Il est isol du reste de
lordinateur, nest-ce pas ?
Et sil ntait pas isol du reste de lordinateur ? hasarda
Timberlake.
Mais Bickel ma assur
Ouais, dit Timberlake, et cest sans doute ce quil croyait.
Jai vrifi le travail, moi aussi. Si les schmas sont corrects, il
est isol. Mais si les schmas sont faux ?
Pourquoi le seraient-ils ?
Je nen sais rien, mais sils le sont ? Timberlake explora le
tableau vers la gauche, et sarrta la tte de sortie dun
traducteur :
Il est facile de sen assurer. Je vais faire un tri pour voir si
une partie quelconque des donnes dessai est passe dans les
banques pilotes.
Sil est pass quelque chose, impossible dvaluer le gchis
que a a pu causer, dit-elle.
Pas forcment, dit Timberlake.
Il entreprit de prparer une bande programme, en se
rfrant aux banques mmes de lordinateur pour y puiser les
donnes ncessaires :
Voil qui devrait convenir, annona-t-il au bout dun
moment.
Quelques secondes plus tard, le signal de chargement-
excution se mit clignoter au panneau daffichage. Timberlake
enfona les touches de sortie imprime en direct et lut la
traduction automatique.
Ctait rudement rapide, dit Prudence. Timberlake ne
rpondit pas. Il parcourait la bande mesure quelle sortait
dans le cliquetis de limprimante.
Bon Dieu ! fit-il.
Quy a-t-il ? demanda-t-elle, rprimant un lan de peur
irraisonne.
- 112 -
Allez chercher Bickel, dit Timberlake. Ce foutu machin
nous donne la sortie tronque, ici mme.
Quoi ?
Le rsultat que nous attendions de ce montage sil
fonctionnait, dit Timberlake. Nous lavons ici maintenant !
Cest impossible, dit-elle.
Et comment ! Vous avez particip la programmation de
ce truc ; regardez vous-mme.
Il fit volte-face, et fona vers les cabines en la frlant au
passage.
Prudence se pencha sur ltat imprim, parcourut les bits
slectionns, parmi lesquels elle reconnut certains lments des
calculs quelle avait inclus dans le programme demand par
Bickel.
Le souffle coup de stupfaction, elle saperut que ltat
imprim tait dpourvu de tout digit non significatif. Il avait t
rduit lessentiel.
- 113 -

XV
Les ordinateurs ne sont que des systmes dots
dune grande inconscience : tout y est tenu en
mmoire de faon immdiatement accessible, et sujet
des programmes lancs par loprateur. Loprateur,
donc, est la conscience de lordinateur.
Raja Lon FLATTERIE,
Le Livre de la nef.

Il scoula au moins cinq minutes avant que Timberlake ne
revnt avec Bickel. Tandis quelle attendait. Prudence rpta
lexprience une seconde, puis une troisime fois. Les deux
essais fournirent la mme impression tronque.
Elle sentit sa poitrine se serrer. Tous les bruits de la salle
loppressaient : le moindre petit cliqutement mtallique, le
bourdonnement touff dun rythmeur, le faible souffle dun
ventilateur. Elle avait limpression que cette chose, devant elle,
tait profondment dangereuse, et quil lui fallait faire preuve
de prudence et de circonspection. Une vie nouvelle stait
veille bord de la nef.
La porte souvrit brutalement derrire elle. Bickel lcarta
pour se pencher sur le terminal.
Laissez-moi regarder !
Ses doigts coururent sur les touches. Il parcourut des yeux la
bande imprime :
Bon Dieu, cest vrai !
Timberlake sapprocha derrire lui et regarda par-dessus son
paule.
Comment ? demanda-t-il.
- 114 -
Tim, lui dit Bickel, enlevez le panneau de cette mmoire
de stockage. Vrifiez-la avec tout ce que nous avons. Il doit y
avoir une ligne qui rejoint lordinateur principal dune faon ou
dune autre une ligne qui napparat pas sur les plans.
Mais pourquoi ce truc se mettrait-il nous donner la
rponse maintenant ? demanda Prudence.
a ? Bickel carta lide dun geste de la main. Le
programme a t introduit avec une clef indiquant le traitement
escompt, et il a t entirement excut par lordinateur
principal. Comme nous navons pas remis les mmoires zro,
il est toujours l-dedans et il agit comme un filtre. Il a tout
limin, sauf la rponse que la clef dsignait comme optimale.
Mais bon sang, nimporte qui peut faire fonctionner un
ordinateur comme ce genre de filtre. a ne veut rien dire.
Pas si vite, dit-elle, en proie une soudaine inspiration.
Que reprsente rellement ce montage dessai ? Elle regarda
lassemblage que Bickel appelait irrvrencieusement le
Buf . Il tait toujours l, pareil une excroissance surraliste
sur la surface plane du tableau.
Vous dites que cest un transducteur une sorte de
transducteur, dit-elle. Quest-ce que a signifie exactement ? Ce
truc est compos de blocs simulateurs de rseaux nerveux
disposs de faon intgrer trois lignes dnergie. Le terme
oprationnel est : simulateurs de rseaux nerveux.
Elle sexcite beaucoup et elle parle trop, songea Bickel. Il
savait que ctait en partie la fatigue qui le faisait penser ainsi,
mais il se sentait remont, revigor par la rapide dcouverte de
ce qui stait pass. Il voulait couper la connexion vers
lordinateur et refaire un essai.
Timberlake enlevait dj le panneau daccs la mmoire de
stockage. Le panneau grina sur le pont lorsquil le poussa de
ct.
Ouais, des simulateurs de rseaux nerveux, dit Bickel.
Il observait Timberlake, admirant sa faon de travailler
directe et dtermine. Timberlake connaissait son travail.
Prudence se mprit sur la rponse de Bickel :
Et quest-ce quun rseau nerveux, sinon un espace
dintercalation ? Il capte lnergie de la mme faon quune
- 115 -
toile daraigne recueillerait lencre que vous lui avez jete. Le
rseau fait un enregistrement en quatre dimensions de lnergie
que vous lui envoyez.
Charmante analogie, commenta Bickel. Vous trouvez
quelque chose, Tim ?
Pas encore, dit Timberlake. Il tait maintenant allong sur
le dos, la tte, les bras et les paules engages dans le trou
dhomme amnag sous la premire couche de cblage qui
reliait le tableau aux mmoires de stockage.
Je crois que vous visez juste, Tim, dit Bickel en voyant
lendroit o Timberlake concentrait ses recherches. a doit tre
l-dessous, avec les faisceaux primaires.
Prudence, concentre sur sa propre ligne de pense,
poursuivait :
Nous avons donc un espace dintercalation multiple, un
capteur dnergie en quatre dimensions. Le programme dessai
traverse cet espace sous forme dimpulsions variables en quatre
dimensions, est filtr par les itrations slectives dinvalidation
vers
Comment dites-vous ? coupa Bickel.
Elle leva les yeux et vit son regard fix sur elle.
Comment je dis quoi ? demanda-t-elle.
propos des impulsions variables.
Je disais que le programme dessai traversait lespace
dintercalation sous forme dimpulsions variables et se trouvait
filtr par les itrations slectives dinvalidation
Bon Dieu, vous avez raison, dit Bickel. Les itrations
slectives agiraient comme un filtre. Je ny avais pas pens sous
cet angle-l. On se retrouverait avec un embouteillage
dimpulsions nodales en des points alatoires des couches du
rseau. Le programme dessai serait oblig de sy frayer un
chemin en sannulant certains points, mais en traversant
partout o il aurait un potentiel suffisant.
Et ce filtre passe le programme au crible par un systme
derreurs alatoires, dit Prudence. Cest donc que vous vous tes
tromp sur la faon dont il a produit vos rponses tronques. Le
programme qui est pass dans lordinateur navait certainement
- 116 -
rien voir avec ce que vous aviez introduit prcdemment dans
les mmoires. Pourtant, il a fourni les bonnes rponses.
Repassons tout cela lentement, dit Bickel. Nous avons un
ensemble de circuits le Buf plus lordinateur qui
devrait connecter des vnements ponctuels dans lespace-
temps. Exact ?
Exact. Cest votre espace dintercalation en quatre
dimensions.
Alors nous y envoyons des impulsions dnergie. Et ces
Aaahh ! cria Timberlake, dont la voix rsonna dans le trou
dhomme.
Bickel abaissa les yeux et vit que seuls les pieds de
Timberlake dpassaient lintrieur de latelier.
Jai trouv, dit celui-ci. Cest un faisceau de cinquante
lignes, prise unique. Je le dbranche ?
O mne-t-il ? demanda Bickel.
Daprs le code des couleurs, il va-tout droit dans les
blocs-mmoires de stockage annexes, dit Timberlake. Ses pieds
disparurent totalement dans lespace troit. Tous les blocs-
mmoires sont connects de cette faon ! Pourquoi diable nest-
ce pas indiqu sur les schmas ?
Bickel se mit quatre pattes devant lentre du trou
dhomme :
Y a-t-il un systme quelconque de tampons ou de portes,
sur ces lignes ?
Le faisceau dune torche lectrique balaya en tous sens
lespace rduit.
Bon Dieu, ouais ! dit Timberlake. Comment avez-vous
devin ?
Il le fallait, dit Bickel. Cest un systme de scurit intgr
pour lordinateur et autre chose. Ny touchez pas.
Pourquoi que voulez-vous dire ? demanda Prudence.
Cest un systme denregistrement, dit Bickel. Il venait de
trouver la rponse une question plus ancienne. Lunabase
aurait-elle install des lments secrets dans le systme
astronef-ordinateur ? Oui, et ils en avaient un sous les yeux.
Denregistrement ? fit Prudence, interloque.
- 117 -
Oui ! Bickel semblait furieux. Tout ce que fait lordinateur,
tout ce que nous faisons tout est enregistr.
Pourquoi ?
Pour quils puissent le rcuprer et lanalyser mme si
nous ne sommes plus l pour en parler.
Mais pourquoi ne nous auraient-ils pas dit que
Ils ne voulaient pas que nous mettions en doute les
raisons dtre de ce voyage avant quil ne soit trop tard pour
changer ditinraire.
Prudence tait sur la dfensive :
Nous pourrions toujours retourner sur
Ne soyez pas obtuse, Prue. Cest un aller simple. Ils ne
veulent pas que nous revenions. Nous pourrions tre trs
dangereux. La seule chose utile que nous puissions leur offrir, ce
sont des informations des dcouvertes.
Bickel se redressa, essayant de rprimer le sentiment
dgarement, daccablement, qui lassaillait.
Les salauds ! pensa-t-il. Ils savaient que nous dcouvririons
a la premire fois que nous irions fouiner dans les entrailles
de lordinateur. Ils nous ont li les mains.
Timberlake jaillit du trou dhomme et se releva :
Il y a un carter de protection, l-dessous, avec une
inscription en lettres rouges : Danger de mort ! Ne peut tre
ouvert que par le personnel de Lunabase ! Vous y comprenez
quelque chose ?
Je prfrerais ne pas comprendre, dit Bickel. Il regarda
dans le trou.
Timberlake tait aussi perplexe que lavait t Prudence :
Mais un systme denregistrement et de scurit avec un
tel
Tout cela sent le Dfense de toucher plein nez, dit
Bickel. Je vous le garantis tripotez quoi que ce soit, et vous
dclencherez quelque chose de vraiment destructif. Ny changez
rien.
Il se releva, enleva les fiches de blocage quils avaient mises
en place pour isoler leur systme dessai. Ses mouvements
taient raides et mal coordonns.
- 118 -
Isoler ! Il bouscula Prudence, qui semblait toujours aussi
perplexe. Aucun des autres ne comprenait-il ce qui se passait
rellement ? Il jeta les fiches de connexion sur ltabli, o elles
atterrirent en cliquetant.
Son exprience navait abouti qu changer le potentiel en un
point donn et faire en sorte quils naient aucune adresse des
donnes dessai quils venaient denvoyer dans la totalit du
systme informatique.
Timberlake le suivit jusqu ltabli :
Mais ces rsultats, la troncation des
Servez-vous de votre tte ! coupa Bickel en se tournant
brusquement vers lui. En ce qui nous concerne, cet ordinateur
comporte un systme daccs slectif dnormes blocs
dinformations stocks bit par bit de telle faon que seule la
totalit de lordinateur puisse les reconstituer pour nous. Voil
pourquoi nous avons tant de programmes de fonctions
spciales, de sous-programmes et de sous-sous-programmes ad
infinitum. Et leurs adresses, nous les connaissons.
Mais les scurits intgres, lasservissement
a, cest un message particulier notre intention, dit
Bickel.
Prudence savait quelle devait le distraire de ces conjectures.
Elle dit vivement :
Les Noyaux Organiques devaient savoir o se trouvaient
leurs informations.
Et ils sont morts, dit Bickel. Vous avez saisi le message ?
Attendez une minute ! dit Timberlake. Voulez-vous dire
Cest lordinateur qui nous maintient en vie, dit Bickel. La
seule chose qui nous maintienne en vie. Avec cet ordinateur,
nous pouvons gagner ou perdre.
Timberlake se retourna, les yeux fixs sur le panneau daccs
ouvert :
Mais nous Il sinterrompit.
Prudence, partageant la prise de conscience de Timberlake,
sentit sa gorge se desscher. Une partie des informations
contenues dans ce monstre seraient stockes plusieurs fois,
selon la puissance avec laquelle elles avaient t introduites.
Certaines informations ntaient stockes quune seule fois, et
- 119 -
risquaient dtre perdues dun coup de proton malheureux. Et
ce systme dans son ensemble contrlait leur destin.
Les mmoires de stockage de cet ordinateur constituent
un norme systme dot dun quilibre interne, dit Bickel.
Prudence hocha la tte. Sous certains rapports, ce systme
ressemblait une superbe mmoire humaine et fonctionnait
dailleurs comme une mmoire humaine mais ctait un
instrument dlicat, avec toute la fragilit implique par ce
terme.
Nom de Dieu, chuchota Timberlake. Et nous y avons
balanc un programme inconnu.
Pire que cela, dit Bickel. cause de cette connexion non
mentionne avec lordinateur
Il dglutit pniblement, se demandant si les autres avaient
dj saisi ltendue du dsastre. Il se retourna, montrant la pile
de cubes et de rectangles et les faisceaux de fibre nerveuse quasi
biologique qui constituaient son Buf .
Les autres se tournrent dans la direction quil indiquait.
Ce montage, en fait, est une extension de lordinateur, dit-
il.
Le facteur derreur ! sexclama Prudence en portant une
main la bouche.
Nous avons introduit un facteur derreur dans
lordinateur, dit Bickel. Et cela signifie dabord que nous avons
introduit la probabilit non, la certitude dun nombre
inconnu de sous-espaces au sein de lespace-temps de
lordinateur. Le programme que nous venons denvoyer dans
lordinateur sans savoir o il va atterrir va produire des
enchanements topologiques inconnus, de nouveaux rseaux
travers tout le systme.
Et principalement dans les blocs-mmoires de stockage,
dit Timberlake.
Et dans les rseaux du transducteur, ajouta Bickel.
Mais cette unit de stockage, ici, nous a fourni les donnes
danalyse du circuit quand je les ai demandes, dit Prudence.
Certainement, dit Bickel, mais pour un sous-programme
standard, votre demande quivalait un programme. Do sont
venues les donnes, Dieu seul le sait. Au premier stade
- 120 -
seulement, il y a cinquante lignes qui sortent de ce
priphrique. Et ces lignes sont filtres par un systme tampon,
rappelez-vous. Les bits sortent dici, foncent travers ce
systme tampon, et sont scinds en cinquante directions selon
leur diffrence de potentiel. Ce nest que le premier stade.
ltape suivante, la division est de cinquante fois cinquante. Puis
cinquante fois cinquante fois cinquante. Et ainsi de suite.
Cela revenait vouloir travailler avec une mmoire dont la
seule proprit certaine tait que tout ce qui sy trouvait stock
tait ventil selon une certaine configuration, et ne pouvait tre
reconstitu qu la condition que cette configuration soit
connue.
Amnsie slective garantie. Mais ctait en quelque sorte
humain.
Ce bloc-mmoire a fonctionn exactement comme une
machine tricoter, dit Prudence. Il a pris les fils de
lenregistrement issus de ce montage dessai et les a entrelacs
parmi les mmoires de stockage de lensemble du systme en
talant cet enregistrement dans un nombre inconnu de cellules
de mmoire.
Et un nombre inconnu de fois, dit Bickel. Ne loubliez pas.
Et nous navons quune seule adresse pour tout lenregistrement
de cet essai, ladresse dun sous-programme standard. Si elle est
perdue, tout lenregistrement est perdu moins que nous ne
parvenions en assortir suffisamment de morceaux dans un
autre programme pour le ressortir du systme une autre fois.
Mais nest-ce pas peu prs la faon dont fonctionne la
mmoire humaine ? demanda Prudence. Et il y a autre chose : il
nous a fourni une rponse correcte au traducteur. Une rponse
correcte.
Bickel la regarda, tout en rflchissant cette vidence. Elle
a raison, parbleu ! Et pas pour le motif quil avait si lgrement
avanc.
Ils avaient obtenu des rponses correctes en dpit derreurs
et de fautes de programmation. La procdure de traitement ne
valait pas grand-chose ; elle tait empirique et naurait d en
aucun cas fournir les rsultats escompts.
Mais ctait pourtant ce qui stait pass. Pourquoi ?
- 121 -
Bickel prouva la sensation trange que son esprit faisait une
embarde. Ctait une sensation tellement physique quil se
demanda si les autres navaient rien remarqu.
La magnifique clart avec laquelle il comprenait soudain ce
qui stait pass dans lordinateur dferla en lui comme un
stimulant.
Les autres ne sen apercevaient-ils pas ?
Il regarda Prudence, puis Timberlake, et se rendit compte
quil ne stait coul quune fraction de seconde.
Car le mouvement ne produit rien dautre que du
mouvement.
Les mots rsonnrent travers son esprit. Il tait
impressionn par la faon dont des bits apparemment
dpourvus de relations une ligne de posie par-ci, une phrase
technique par-l pouvaient sassembler par un simple tour de
mathmatiques pour former dans son esprit une rponse
correcte.
Exactement comme cela stait produit dans lordinateur.
Prudence, qui lexpression de Bickel navait pas chapp,
dit calmement :
Vous tes sur quelque chose dintressant, John ?
Il hocha la tte :
Prudence, vous tes notre mathmaticienne. Quest-ce que
pi ?
Elle le fixa dun air perplexe.
Je suis srieux, dit Bickel.
Le rapport de la circonfrence dun cercle son diamtre,
dit-elle. Vingt-deux sur sept serait une approximation
rationnelle. Une approximation plus serre nous donnerait trois
cent cinquante-cinq sur treize.
Pour la plupart des applications, cette approximation de
pi nous fournirait des rsultats valables ? demanda Bickel.
Vous navez pas besoin de me le demander. Vous savez
que oui.
Daccord, alors dites-moi pourquoi vous navez pas
rpondu ma question en me disant que pi tait un oiseau noir
et blanc longue queue, ou la mamelle dune bte laitire ?
- 122 -
Elle vit avec quel srieux il attendait sa rponse, les yeux
fixs sur elle. Il y avait l un rapport avec le problme. Elle
regarda Timberlake, et celui-ci interprta son mouvement
comme un appel laide.
Cest vident, dit Timberlake. Vous avez dabord dfini
une catgorie en disant : Vous tes notre mathmaticienne.
Et puis vous avez demand : Quest-ce que pi ? Vous navez
pas dit : Quest-ce quune pie, ou un pis.
Ouais, dit Bickel. Vous aviez deux rfrences de slection
qui vous permettaient de filtrer la question et de fournir la
bonne rponse. Et comme vous avez senti que ctait dune
certaine faon une question de rhtorique, vous navez pas
essay de mexpliquer dabord quil nexistait pas de nombre
rationnel pour pi ; vous vous tes contente de me donner des
approximations rationnelles.
Oui, mais je savais que je navais pas besoin de vous
expliquer cela, dit-elle.
Cela faisait partie de la catgorie informations
courantes , dit Bickel. Il vous suffisait de fournir la rponse
significative.
Nom dun chien ! explosa Timberlake, voyant o Bickel
voulait en venir.
Nom dun Buf ! vous voulez dire, observa Bickel.
Prudence fit volte-face, un doigt point frntiquement vers
le tableau de lordinateur :
Mais il ntait pas conscient ! Il ne pouvait pas ltre !
Il ntait pas conscient, reconnut Bickel. Mais au premier
coup dessai, nous avons obtenu un rsultat important. Et ce
ntait pas par accident. Que pouvons-nous dire des rsultats de
cet essai ? Dabord, nous pouvons affirmer que lordinateur
disposait dinformations suffisantes pour produire une rponse
exacte en dpit derreurs dans le systme. Deuximement, nous
pouvons dire que nous avons introduit une nouvelle sorte de
donnes sensorielles dans le systme prcdemment appel
ordinateur. Nous pouvons continuer lappeler ordinateur,
mais il a mont dun chelon, prsent. Il a appris utiliser une
nouvelle sorte de donnes sensorielles.
Prudence faillit parler, mais se retint.
- 123 -
Rapprochez tout ce que jai dit de la thorie des champs,
dit Bickel. Il leur sourit. Et rappelez-vous ensuite que nous
avons assorti dans le Buf trois sources dnergie.
Lintgrateur a assur leur transmission sous une forme
identique. Le potentiel de tamponnage de cette unit de
stockage a ventil ces impulsions travers le systme. Elles ont
t divises et redivises mais partout o elles concordaient,
elles se sont mutuellement renforces.
En elle-mme, limpulsion originelle du programme tait
une sorte de comparateur, dit Timberlake. Lordinateur pouvait
vrifier lexactitude en se basant sur la force des signaux.
Et lordinateur savait dj vrifier par comparaison
lexactitude des signaux du RT en les filtrant par une grille
dassortiment des codes, dit Bickel. La force des signaux ntait
finalement quune autre sorte de grille.
Si vous ntes pas trop occup vous autocongratuler, dit
Prudence, rflchissez la faon dont certains de ces signaux
rassortis, ont d voir leur puissance saccrotre. Il est probable
que certains lments de lordinateur ont t mis hors de
Nous fonctionnons toujours, dit Bickel. Mais il saperut
quil tait sur la dfensive, que Prudence avait raison. Il y avait
des fusibles de surcharge lintrieur du filtre pour en protger
les composants, mais des signaux gars avaient pu annuler le
potentiel des barrires et semer la pagaille dans certains des
programmes principaux. Il regarda lcran, au-dessus deux, o
lon voyait Flatterie aux commandes du pupitre de Central-com.
Flatterie semblait dcontract mais vigilant, le regard fix
au-del du pupitre directeur.
Quelle aille au diable ! se dit Bickel.
Lespace dun instant, tout avait sembl rose, et il stait
senti plein dallgresse lide que le Buf avait gravi un
petit chelon pas dans la conscience mais vers elle. Et tout
ce quelle trouvait faire, ctait de les asperger deau froide.
Bickel croisa le regard de Flatterie sur lcran.
Vous avez cout, Raj ?
Jai cout, dit Flatterie.
Avons-nous dj mal tourn ? demanda Bickel.
- 124 -
Vous pensez vraiment que je suis cet hypothtique
dispositif humain de scurit ? dit Flatterie dun ton quil
nuanait harmonieusement de raillerie et dinnocence offense.
Il va presque trop loin, se dit Prudence. Sil ne sous-estime
pas Bickel, il force les limites. Cest aussi dangereux dans un
sens que dans lautre.
Vous tes le candidat logique, dit Bickel. Mais ce que je
demandais, ctaient vos commentaires sur nos progrs.
Flatterie rprima un brusque sentiment de jalousie. Bickel,
en dpit de son imperfection vidente et elle tait de taille
faisait preuve dun merveilleux quilibre, ou semblait en faire
preuve, ce qui revenait pratiquement au mme en ce qui
concernait lopration en cours.
Ahhh, les progrs ! dit Flatterie. Si jai bien compris votre
premier essai, les distances temporelles franchies par les
impulsions ne correspondaient pas aux distances spatiales. Elles
ntaient pas proportionnelles.
Pour lessentiel, cest a. (Bickel se demanda pourquoi le
ton de Flatterie le mettait sur la dfensive.) La sortie moyenne
tait presque zro.
Les rseaux nerveux artificiels produisent quelque chose
qui ressemble vaguement un espace psychologique.
Flatterie sinterrompit, parcourut du regard le pupitre de
Central-com, puis revint Bickel par cran interpos :
On peut dire que les impulsions dessai sont plus ou moins
semblables des donnes sensorielles introduites dans lespace
psychologique une rgion peu prs quivalente ce que
Prudence appelle espace dintercalation. Jaime bien son
analogie de lencre et de la toile daraigne. Mais il y a une
grande diffrence entre lespace physique et lespace
psychologique.
Il laissa son expos en suspens pendant un long moment,
obligeant Bickel admettre quil dpendait dune autre
comptence que la sienne propre.
Si vous voulez lexpliquer, alors allez-y, dit Bickel. Sa voix
stait nuance de colre. Il naimait pas dpendre de Flatterie.
Daccord. Flatterie avait rpondu dun ton uni et amical.
Vous pouvez chronomtrer un signal dans lespace physique, le
- 125 -
rpter, et obtenir des rsultats concordants. Toute diffrence
sera en relation directe avec une modification de la distance.
Mais lespace psychologique Cest tout autre chose. Le temps,
en ce cas, peut dpendre de lhumeur. Quest-ce que lhumeur,
John ? Est-ce la comparaison entre lexprience prsente et des
expriences antrieures du mme genre ? Votre chronomtrage
des impulsions dans un espace psychologique sera soumis un
nombre de variables beaucoup plus lev que dans lespace
physique.
Entendez-vous par l que nous navons pas analys
correctement nos rsultats ? demanda Timberlake. Il fixait
lcran dun regard furieux, avec limpression que Prudence,
Bickel et lui-mme taient en quelque sorte ligus contre
Flatterie.
Vous voulez tablir une sorte de comparaison
proportionnelle entre le monde sensoriel et le monde physique,
dit Flatterie. Mais vous ne pouvez pas utiliser dans les deux cas
les mmes rgles de mesure. Chaque neurone de votre rseau va
introduire un lment alatoire de temps de conduction, et ce
caractre alatoire sera encore accentu par une variation
similaire des temporisations synaptiques. La diffrence entre le
sensoriel et le monde physique, cest la diffrence entre la
distance temporelle et la distance spatiale. Et lexamen le plus
superficiel de votre montage indique que vous aurez des
distances temporelles alatoires.
Zro par probabilit, dit Bickel. a ne prend pas.
Dans cet essai partir deffets de salve, dit Flatterie dun
ton las, vous aviez des impulsions qui ntaient pas
synchronises. Vous avez donc obtenu l et dans votre systme
une varit de retards qui ont pu sannuler statistiquement
par la mcanique des probabilits.
Sur le rseau entier ? demanda Bickel.
Pourquoi pas ? Plus le rseau est tendu, plus il y a de
chances pour que cela se vrifie. Et votre rseau couvrait tout
lordinateur.
Mais nous avons obtenu une rponse correcte du
traducteur, dit Bickel dun ton agressif. Essayez donc la
probabilit l-dessus !
- 126 -
Je ny songeais pas, dit Flatterie. Pas plus que je ne
penserais tirer des conclusions dfinitives en me basant sur un
seul essai.
Bickel le fixa dun il furieux :
Daccord, nous allons le repasser !
Non, dit Flatterie. Il nen est pas question. Pas avant
davoir trouv un moyen disoler votre Buf de
lordinateur et avant de vouloir retrancher la moindre unit de
stockage du systme, demandez-vous laquelle ce sera. Est-ce
que ce sera une unit charge de protger la vie dun occupant
des hibernateurs ? Ou bien une des units qui commandent la
propulsion ?
Nous ne pouvons pas distinguer les unes des autres sans
avoir procd un tri par groupes du systme entier, protesta
Bickel.
Exactement. Ce qui ne devrait pas prendre plus de huit ou
neuf ans tant donn la main-duvre dont nous disposons.
Largument de Flatterie tait irrfutable, Bickel le savait.
Mais cela ne calmait pas pour autant la colre qui montait en lui
devant lattitude froide et suprieure du psychiatre-aumnier.
Bickel avait pourtant limpression quils avaient ctoy une
vidence tacite, la fois fuyante et vitale, que chacun deux
aurait d reconnatre. Ils sen taient approchs, puis sen
taient carts nouveau.
Alors nous allons transmettre le problme Lunabase et
leur laisser le soin de faire les essais notre place, dit Bickel.
En oubliant votre analyse des raisons qui nous valent
dtre ici pour rsoudre le problme, dit Flatterie.
Ah, vous admettez que nous sommes ici pour apprendre
nager ou couler.
Je nadmets rien du tout. Mais je suggre que vous veniez
vous occuper du RT. Il y a une minute quun message de
Lunabase est en train de senrouler sur les bobines.
- 127 -

XVI
Les aptitudes du systme humain percevoir et
identifier un dbit lev de donnes sensorielles
shuntent pour la plupart lapprhension verbale et
analytique. Nous sommes gnralement conscients
dune reconnaissance cognitive aprs les faits. Dans
cette perspective, ce que nous entendons par
conscience doit tre considr comme une aptitude
rflexe danalyse dont les applications sont assez
limites. Pour produire la conscience, nous nous
abaissons, nous ne nous levons pas.
John Lon BICKEL (N 5)
Donnes de la Capsule-Message.

La voix de Morgan Hempstead, dpersonnalise par les
contractions de la transmission, emplit la salle de contrle ds
que Bickel mit en route la bande du dernier message de
Lunabase.
nef LBA Terra. Ici Programme, appelle nef LBA Terra.
Un long silence suivit, et ils prirent conscience du sifflement
de la bande qui dfilait entre ses ttes de tri.
Pour Prudence, ce sifflement avait un caractre primordial et
prilleux. Ctait un son jailli de la fange de lvolution, et elle
sentit quune rgion inquitante de son cerveau sveillait en
lentendant.
Cest idiot, se dit-elle. Cest une raction ma dernire
injection.
Ctait certainement cela : les expriences chimiques quelle
pratiquait sur son propre corps craient des dsquilibres. Elle
- 128 -
essayait prsent une srie de variations du
ttrahydrocannabinol, en dplaant des lments de CH3 et en
ajoutant de loxygne.
Ce nest que le sifflement des bandes, se rappela-t-elle. Mais
sa tte avait tendance se balancer dun ct sur lautre.
Quelque chose en elle tait fascine par ce bruit.
Bickel parcourut la salle du regard Flatterie toujours au
pupitre directeur, calme et sereinement sr de lui. Prudence
dans son sige de quart, les yeux fixs intensment sur le
traducteur vocal du RT, Timberlake dans son sige, les yeux
ferms et la respiration profonde. On aurait presque pu croire
quil dormait, si ce ntait le battement dune veine sa tempe.
Bickel reconnut le tic il signifiait que Timberlake ressassait
quelque grave problme.
Fichez le camp, dit Hempstead.
Ce doit tre une erreur, dit Bickel. Le RT a fait une gaffe.
Il nous arrive de faire pire, dit Flatterie.
Pour ce qui est de dfinir la conscience, dit Hempstead,
Rfrence est faite barrire nerveuse et donnes de seuil votre
ordinateur. Meilleure dviation ce jour.
Meilleure dfinition ce jour, dit Flatterie. Cest ce quil a
d dire.
Nouveau Noyau-Psycho-Organique, dit Hempstead. Le
personnel mdical est pri dabandonner toute rptition de ce
genre dans son gaspillage dinstructions.
Il y a quelque chose qui cloche dans le RT, dit Prudence.
Pas dans le RT, dit Bickel. Dans les circuits de traduction
de lordinateur.
Cest ce foutu programme abracadabrant que nous avons
inject dans le systme comme un lavement, grommela
Timberlake. Il ouvrit les yeux et fixa Bickel dun regard
accusateur.
Abandonnez toute tentative de ce genre, dit Hempstead.
Je rpte : abandonnez toute tentative de ce genre. Cest un
ordre catgorique.
Cela lui ressemble pourtant assez, dit Prudence.
En aucun cas vous ne devez tenter de fabriquer des
composants inanims, dit Hempstead.
- 129 -
Essayez donc de tirer quelque chose de a, dit Timberlake.
Analysez les donnes de cap et de raction lies aux
variations de masse, dit Hempstead. Zone inconnue drive
mathmatiquement.
Quel charabia ! dit Timberlake dun ton hargneux. Rien
en sortir !
Ici Programme. Termin, dit Hempstead. Faites connatre
faute accord. Timberlake se redressa sur son sige et posa les
pieds par terre :
Allez-y, Bick, dit-il. Faites connatre faute accord.
Flatterie jeta un coup dil Timberlake, puis reporta son
attention sur le pupitre. Timberlake faisait manifestement une
enchre pour regagner son autorit. Au premier revers, il tait
prvisible quil reviendrait la charge par crainte pour toutes
les vies qui dpendaient des quipements biofonctionnels, sinon
pour toute autre raison. Flatterie avait observ la faon dont
Timberlake surveillait les rptiteurs des systmes
biofonctionnels rien signaler de ce ct-l pour linstant.
Mais une menace portant sur une partie quelconque de la nef
tait une menace pour tous.
Nous a-t-il demand dinstaller un nouveau cerveau ? dit
Prudence.
O pourrions-nous en trouver un ? demanda Timberlake.
Nous en avons dj discut, dit-elle en le regardant tour
tour.
Et pour la premire fois depuis quelle avait pris son poste
dans lquipage ombilical, Prudence osa se demander ce quon
pouvait rellement prouver en devenant cette personnification
incorporelle, le centre mental dun monstre tyrannique tel que
cet astronef. Elle frissonna.
Ils me raillent de leurs blasphmes, pensa Flatterie.
Avez-vous froid, Prudence ? demanda-t-il. Il me surveille
constamment, pensa-t-elle. Sa personnalit mdicale affronta
alors sa personnalit fminine, et elle rpondit :
a va trs bien.
Mais elle ne se sentait pas trs bien. Elle tait en proie des
alternances de dpression et dexultation qui lassaillaient
limproviste et quil lui fallait dissimuler. Dtranges souffrances
- 130 -
psychiques lui torturaient lesprit des fantasmes de pouvoirs
divins rivalisaient avec un dsir davilissement physique.
Elle avait limpression quelle tait sur le point de dcouvrir
le stimulateur slectif de conscience. Certaines des
combinaisons quelle exprimentait sur elle-mme ce stade
provoquaient dnormes apports doxygne au cerveau par
brusques -coups. Il semblait y avoir un effet de seuil mettant
en jeu la barrire sanguine du cerveau. Mais les expriences
produisaient des effets secondaires, dont certains lavaient
oblige abandonner totalement les anti-S et les succdans
correspondants chargs dassurer lquilibre chimique de son
corps. Depuis plusieurs jours, il lui avait fallu dissimuler des
symptmes aigus de manque, et elle stait trouve incapable de
rprimer un apptit compulsif pour les nourritures riches en
vitamines B complexes.
Elle tait galement tourmente par des rves chargs de
fantasmes sexuels auxquels participaient tous ses compagnons.
Bickel sortit du RT une bande imprime.
Charabia, dit-il.
Quattendiez-vous dautre ? dit schement Timberlake.
Flatterie fut sur le point de dire quelque chose, mais il
demeura silencieux, les yeux fixs sur le graphique de trajectoire
qui sinscrivait son pupitre. Ce ntait pas son imagination : la
courbe montait.
Notre vitesse augmente depuis plusieurs minutes.
Lentement mais rgulirement.
Des problmes de propulsion, maintenant ! fit Timberlake
dune voix hargneuse.
Flatterie commanda laffichage des donnes de propulsion et
le parcourut des yeux.
Non, pas dmission. Le niveau G/R indique une retombe
normale de radiations.
Concordance de masse ? demanda Bickel.
Les doigts de Flatterie pianotrent sur le clavier. Il parcourut
des yeux les diffrents compteurs :
Non conforme ! La rfrence de masse ne concorde pas !
Quelles sont les indications ? demanda Bickel.
- 131 -
Elles divergent de dix argos, marmonna Flatterie. Elles ne
correspondent pas au graphique pas de constante suivie dans
la courbe de variation. La masse ne concorde plus avec la
vitesse.
Quavait dit Hempstead ? demanda Bickel en consultant
de nouveau la bande imprime. Analysez les donnes de cap et
de raction lies aux modifications de masse. Sil
Cest peut-tre du charabia ! coupa Timberlake.
Il y a pourtant cette augmentation continue de la vitesse,
dit Flatterie. Une progression lente depuis prs de quatre
minutes.
Des alertes ont t programmes dans la nef, pensa
Prudence. Cest ce quon nous a dit. Mais comment distinguer
les situations cres par ce programme de celles qui ont une
cause inconnue ?
Flatterie releva les indications dun comparateur :
Depuis une minute et huit secondes, notre vitesse a
augment de zro virgule zro onze zro zro deux par rapport
notre rfrence de base.
Bickel permuta plusieurs fiches au pupitre de son
ordinateur, et ses doigts dansrent sur les touches. Il vrifia les
indicateurs de contrle, observa lcran daffichage.
Interfrence de masse, dit-il.
Timberlake toussa :
Est-ce que cela signifie que notre vitesse a fait augmenter
notre masse au point que quelque chose entre en collision
avec nous ?
Nous nen savons rien, dit Bickel.
Et avec notre ordinateur, la rponse a des chances dtre
en charabia, dit Timberlake.
Mais le problme nest pas du charabia, dit Flatterie. Jai
des indications directes.
La vitesse et la masse sont nos principales variables, dit
Bickel. La rfrence de masse ne tient pas debout. Nos senseurs
ont dtect quelque chose qui dpasse leur capacit nominale.
Ce qui enverrait le
Prparez-vous la rtropropulsion, dit Flatterie.
- 132 -
Ne serait-il pas plus sage de faire demi-tour ? demanda
Timberlake. Il enclencha la commande manuelle du cocon de
son sige de quart, qui lenveloppa dun coup sec.
Raj a raison, dit Bickel. Il faut rduire les modifications au
minimum. Il se passe quelque chose dont nous navons aucune
exprience.
Jenclenche les rtros en micro-mission, dit Flatterie.
Prue, surveillez la courbe de trajectoire. Tim, surveillez notre
indicateur de masse. Jenregistre pour analyse ultrieure.
Sil y a un ultrieur, marmonna Timberlake.
Flatterie ne prta pas attention au commentaire :
John, surveillez la temprature de coque et la
comparaison Doppler.
Daccord.
Bickel se racla la gorge. Il pensait la rusticit de cette
division quaternaire des fonctions par rapport lefficacit dun
cerveau-robot de contrle en bon tat de fonctionnement. En
comparaison, lquipage ombilical ressemblait une bande
dinfirmes boiteux face une situation o il fallait courir,
esquiver et garder son quilibre avec laisance dun athlte.
Rtro enclenche, dit Flatterie.
Il dplaa dun cran les commandes micromtriques.
Les siges de quart ragirent au changement par un lger
rajustement, perceptible au mouvement trs lent de leurs
consoles rptitrices par rapport larrire-plan des conduites,
des tuyaux, et des instruments fixs aux parois.
Courbe de trajectoire ? demanda Flatterie.
La vitesse diminue irrgulirement, rpondit Prudence.
Par -coups.
Bickel, qui observait le bord de son rptiteur lendroit o
il salignait avec la limite dune plaque de cloisonnement, vit les
mouvements cahoteux de la nef se traduire par une srie
dinfimes saccades. Ses mains poses sur les touches de la
console percevaient le gmissement de la coque.
Prvenez-moi quand la courbe se stabilisera, dit Flatterie.
Indicateur de masse ?
Irrgulier, dit Timberlake. La courbe moyenne est en
baisse, mais lindicateur direct monte et descend sans arrt Il
- 133 -
dit zro virgule zro zro huit, zro zro quatre-vingt-quinze
zro zro soixante-neuf
Prvenez-moi sil se stabilise, dit Flatterie.
Sans quon lui ait rien demand, Bickel annona :
Trs lgre augmentation de temprature dans le premier
quadrant de poupe. Le systme de compensation ragit
correctement. Lindicateur Doppler accuse une rduction de
vitesse relle suprieure neuf millimes zro quatre.
Bien, dit Flatterie.
V sur C concorde, dit Prudence.
Flatterie avana dun autre cran la commande
micromtrique. Il sentait la sueur ruisseler dans son cou et le
long de son dos, trop rapidement pour le systme de
compensation de sa combinaison.
Trajectoire ? dit-il.
La courbe descend maintenant au-dessous de la rfrence
de base, dit Prudence. Elle continue baisser irrgulirement.
Relev ionique ? dit Flatterie.
Un sur quatre virgule deux huit zro zro un, rpondit
Timberlake. Concordance positive avec le taux dmission.
Rtro normal.
La courbe descend rgulirement, prsent, annona
Prudence.
Lindicateur de masse sest stabilis avec un cart dun
millionime zro zro un, dit Timberlake.
Temprature de la coque ? demanda Flatterie.
Constante.
Bickel prit une profonde inspiration. Les fluctuations de
temprature de la coque des endroits o elles nauraient pas
d se produire, les variations de vitesse sans explication
concrte tout cela tait plus alarmant quune panne matrielle
quon pouvait toucher du doigt et rparer.
Flatterie entendit le soupir et pensa : Luf de Fer Blanc la
chapp belle. Mais chapp quoi ? Bickel le sait-il ? Nous a-
t-il dit tout ce quil avait appris de lordinateur ? Et mme si
cest le cas, comment pouvons-nous nous fier aux informations
de lordinateur, dsormais ?
- 134 -
Mais Flatterie se rappela une autre partie du message sans
doute dform de Hempstead : Zone inconnue drive
mathmatiquement.
Et si ctaient plus ou moins les paroles exactes de
Hempstead ? Une inconnue quelconque drive
mathmatiquement. Le vaisseau avait effectivement affront un
problme masse/vitesse.
Raj, dit Bickel, diminuez la vitesse de deux points
supplmentaires et stabilisez-la. Il nous faut partir de
maintenant une vrification rgulire des variations
masse/vitesse.
Tout de suite, dit Flatterie. Annoncez vos relevs dans
lordre.
Il se tourna vers les commandes micromtriques et les
abaissa de deux crans supplmentaires.
La courbe de trajectoire descend rgulirement, dit
Prudence.
La rfrence de masse concorde, dit Timberlake. mission
ionique normale.
Temprature stable et normale, annona Bickel.
Comparaison Doppler zro positif.
Bickel regarda les deux fines aiguilles noires du comparateur
Doppler. Ctaient elles qui donnaient cette alerte toute son
acuit. Elles fournissaient une vrification concrte de leur
vitesse par rfrence des corps clestes fixes. La comparaison
Doppler et leurs variations de vitesse avaient concord en tous
points.
Bickel ne voyait quun seul domaine de probabilit
susceptible dexpliquer ce qui stait pass ; mais ctait un
domaine quon avait toujours considr comme une sorte de jeu
mathmatique. Il fallait dabord supposer que lunivers
contenait deux groupes de matire, chacun se dplaant plus
vite que la lumire par rapport lautre. Lextrapolation de
Cavendish sur la thorie de la gravitation engendrait alors des
transformations ngatives, ce qui ouvrait de grandes brches
dans la thorie newtonienne selon laquelle deux corps sattirent
toujours mutuellement avec une force inversement
proportionnelle au carr de la distance qui les spare.
- 135 -
Bickel pensait ce mot toujours, et limplication que toute
matire exerait une attraction gravifique.
Je ne comprends pas ce qui sest pass, dit Flatterie, mais
jai la nette impression que nous lavons chapp belle.
chapp quoi ? demanda Prudence. Sa voix tait
lexpression mme de la peur.
Nous tions sur le point de perdre tout contrle et de
sortir du systme solaire sans possibilit de manuvrer, dit
Bickel. En fait, nous tions sans doute sur le point de passer
dans une autre dimension.
Sans une chance den rchapper, dit Timberlake.
Les transformations ngatives daprs la thorie de la
gravitation, chuchota Prudence.
Quoi ? aboya Timberlake.
Lchange dnergie impliqu par les normes variations
de masse lapproche de la vitesse de la lumire, lui rpondit-
elle. Les termes ngatifs des quations ne sannulent pas tous
tant quon na pas commenc produire dhypothtiques
transformations au-del de la vitesse de la lumire. Il existe une
rgion de modifications masse/vitesse dans laquelle deux corps
se repoussent thoriquement au lieu de sattirer.
Bien, dit Bickel, comment allons-nous annoncer cela
Hempstead et ses copains sans tout foutre en lair ?
Nous avons dj tout foutu en lair, grommela Timberlake.
Lordinateur
Rien ne dit quil soit dtraqu, riposta Bickel. Notre
systme biofonctionnel marche toujours. Les servos et les
senseurs du vaisseau ont lair de fonctionner correctement.
Jobtiens des rponses logiques mes demandes
dinformations.
Logique ne veut pas dire exact, dit Timberlake.
Hempstead nous a-t-il donn lordre dabandonner ?
demanda Flatterie. Sil nous a
Nous nen savons rien, dit Bickel. Tant que nous ne le
saurons pas, nous navons pas obir.
Ou dsobir, pensa Flatterie.
- 136 -
Comment se fait-il que lordinateur semble fonctionner
pour les demandes dinformations, mais pas pour les
traductions du RT ?
Cela peut signifier quil ny a quune bande remettre en
tat, dit Prudence. Si cest le cas
Elle sinterrompit, les yeux fixs sur Bickel. Bickel avait les
yeux ferms. La sueur perlait son front.
Le circuit tait aussi clair dans son esprit que si on ly avait
projet depuis lextrieur. Il navait jamais totalement
dconnect le Buf du systme RT quils avaient utilis
pour les programmes interprtatifs de leur montage.
Une sensation de vide lui envahit la poitrine lorsquil se
rendit compte que tous les signaux extrieurs destins au RT
taient entrs dans lordinateur par lintermdiaire du
Buf pour sy perdre, pour embrouiller les boucles du
traducteur RT.
Vous navez pas dconnect le Buf du tableau de
branchements, chuchota Timberlake.
Mais les extractions de lordinateur me parviennent par
lintermdiaire du pupitre RT, dit Bickel. Il percevait lui-mme
le dsespoir que trahissait sa propre voix. Tous mes appels de
programmes sont passs par ces mmes circuits, ceux du
Buf !
Vous avez utilis des sous-programmes standards dont
ladresse tait connue, fit observer Prudence.
Et tout ce que vous avez appel a t parpill et perdu
dans le systme entier, ajouta Timberlake.
Vous croyez ? demanda Bickel. Il ouvrit les yeux. Il ny
avait quune faon logique de sen assurer, videmment. Il ne
pouvait pas causer plus de dgts quil ny en avait dj sil y
avait des dgts.
Nous navions pas pens que Bickel pourrait nous couper de
LBA de cette faon, pensa Flatterie. Dtruire les boucles du
traducteur !
Sans les systmes de traduction pour dcoder les messages
multirptitifs transmis par impulsions laser, lquipage
ombilical pouvait aussi bien se servir de signaux manuels pour
communiquer avec LBA. Bickel aurait pu construire un
- 137 -
transmetteur radio, bien sr. Il suffirait de quelques watts pour
expdier un message cette distance, mais rien navait t
prvu LBA pour utiliser de telles mthodes de
communications. Et la quantit doreilles indiscrtes serait
norme.
Prudemment car il fallait que le premier essai soit le bon
Bickel commuta cinq connexions sur son pupitre RT, puis il
procda une triple vrification.
Que faites-vous ? demanda Timberlake.
Chut, fit Prudence, qui avait compris les intentions de
Bickel.
Mais il a dj
Programme de diagnostic, dit Bickel. Nous allons faire
appel un pointage du registre dindex en synchro simultane
avec une rptition de notre essai initial des circuits du
Buf . Il va passer exactement par les mmes canaux que
prcdemment ; sil y a dj eu des dgts, nous ne risquons pas
den causer dautres.
Et le pointage du registre dindex pourrait nous indiquer
o sont passes nos donnes, dit Timberlake. Ouais.
En tes-vous sr ? demanda Flatterie.
La technique est bonne, dit Prudence.
Travaillant avec calme et procdant de triples vrifications,
Bickel assembla le programme ncessaire. Il prit une inspiration
profonde avant dintroduire les premiers lments du
programme de diagnostic, lessai tant prvu pour une
exploitation en autonome. Il lui faudrait maintenir une
surveillance constante, commander manuellement chaque pas
du traitement.
Ds que lintgrateur numrique commena fournir des
rsultats, il le mit en branchement conditionnel avec sortie sur
imprimante du pas pas de lordre dexcution des instructions.
Il perut une respiration derrire son paule. Levant les
yeux, il vit que Prudence avait quitt son sige de quart et stait
agenouille ct de lui pour observer lcran daffichage.
Les donnes ont t dcales, mais pas perdues, chuchota-
t-elle.
Cest ce quon dirait, dit Bickel.
- 138 -
Elles pourraient aussi bien tre perdues ! vocifra
Timberlake.
Non, objecta Bickel. Lordinateur est parfaitement
oprationnel tant que tout est achemin par lintermdiaire du
Buf .
Pourquoi le RT na-t-il pas fonctionn ? demanda
Timberlake.
Laissez tomber cette rengaine, dit Bickel. Vous mavez
aid construire le montage dessai.
Les messages entrants sont passs deux fois par les
circuits du RT, dit Timberlake, videmment.
Les bits ont d sannuler sur toute la ligne, dit Bickel.
Nous navons probablement pas reu un cinquime du message.
Il semblait effectivement un peu court, dit Prudence.
Ce message est la seule chose que nous ayons rellement
perdue, dit Bickel. Je vais demander une rptition sur
Attendez ! dit Flatterie.
Oui ? Bickel le regarda.
Comment allez-vous expliquer LBA ce qui est arriv au
premier message ? Flatterie se dtourna du pupitre directeur
pour regarder Bickel dans les yeux. Et sils nous ont vraiment
ordonn dabandonner ?
Vous savez, dit Timberlake, le commencement et la fin du
message de Hempstead ne semblaient pas avoir t du tout
altrs.
Appel et fin de transmission standards, dit Bickel. Ils
pouvaient tre reconnus et traduits partir des bits
fractionnaires les plus faibles.
Mais la charge tait moins importante au dpart, dit
Timberlake, cest peut-tre une partie de lexplication. Il ny
aurait eu quun minimum dannulations. Nous pouvons peut-
tre sauver une plus grande partie du message surtout dans la
premire partie, avant que lexcs de charge nait provoqu le
blocage.
Voil qui est extrmement prudent de la part de
Timberlake, songea Flatterie. Est-il en train dadopter le point
de vue de Bickel ?
- 139 -
Bickel se prit agir avec hsitation, sans savoir pourquoi,
mais incapable dchapper la logique de largument avanc par
Timberlake. Il sortit la bande imprime du message et
lintroduisit dans le tiroir de lecture. Si seulement limpression
avait t le premier stade de la rception, pensa-t-il, au lieu
dun stade intermdiaire. Il enleva ses connexions de
rinjection et envoya limpression directement dans le RT,
acheminant la sortie par le systme daffichage optique de
caractres, vers lcran qui se trouvait au-dessus deux.
Lappel original de Hempstead apparut. Tous leurs regards
taient fixs sur lcran.
Celui-ci doit tre exact, pensa Bickel.
Aprs le mme long silence que prcdemment, ils lurent :

TIREZ AU SORT PARMI LES COLONS EN HIBERNATION UN
CERVEAU PROPRE REMPLACER VOTRE NOYAU-PSYCHO-
ORGANIQUE POINT ORDRE AU PERSONNEL MDICAL DE
PRENDRE UN CERVEAU HUMAIN VIRGULE DE LINSTALLER EN
TANT QUE NOYAU-PSYCHO-ORGANIQUE PROVISOIRE VIRGULE
ET DE RAMENER LASTRONEF BIDGEYBIDGEYBIDGEY PARFOIS
AVEC LE FICHEZ LE CAMP POINT/POINT P POINT POINT POINT
POUR CE QUI EST DE DFINIR LA CONSCIENCE VIRGULE CES
DONNES FIGURENT PLUSIEURS FOIS DANS VOTRE ORDINATEUR
VIRGULE ET VOUS POUVEZ VOUS Y RFRER POINT RFRENCE
EST FAITE DONNES LMENTAIRES ANINSZERO POUR
BARRIRE NERVEUSE ET DONNES LMENTAIRES DE SEUIL
VOTRE ORDINATEUR POINT MEILLEURE DVIATION CE JOUR
POINT LE PERSONNEL MDICAL EST PRI DABANDONNER
TOUTE RPTITION DE CE GENRE DANS SON GASPILLAGE
DINSTRUCTIONS POINT.

Bickel interrompit le droulement du programme :
Vous en voulez encore ?
a devient de plus en plus incomprhensible, dit Flatterie.
Je nen vois pas la ncessit.
Ces enfants de salauds nont vraiment aucune piti ! rugit
Timberlake.
- 140 -

XVII
Rappelle-toi que je suis ta crature ; je devrais tre
ton Adam, mais je suis plutt lange dchu, que tu as
priv de joie sans raison Comme Adam, je navais
apparemment aucun lien avec aucun autre tre
vivant Satan a ses compagnons, ses frres dmons,
pour ladmirer et lencourager, mais je suis solitaire et
abhorr.
Paroles du monstre de Frankenstein.

Lclat de Timberlake fut suivi dun long silence, chacun
mditant dans lisolement du cocon de son sige de quart sur le
caractre fcheux de leur situation. Assis au pupitre principal.
Flatterie tait le seul qui et lair vivant. On nentendait que le
grincement de son sige lorsquil bougeait, le cliqutement des
touches quil enfonait. Dans leur humeur introspective, la
puanteur sous-jacente de leur espace clos franchissait le seuil de
leur perception.
Prendre le cerveau dun colon ? pensa Prudence. Hempstead
leur avait-il rellement ordonn de commettre une telle
atrocit ? Elle le croyait.
Bickel semblait presque endormi, mais ses poings se
serraient et se desserraient convulsivement.
Prudence regarda Timberlake, son visage sombre, la faon
dont il dcouvrait instinctivement les dents. Ces imbciles de
LBA, pensa-t-elle. Ne se rendent-ils pas compte quils pitinent
les inhibitions les plus sensibles de notre spcialiste des
quipements biofonctionnels ? Tuer un colon sans dfense dans
les hibernateurs !
- 141 -
Non, songea-t-elle. Ce qua ordonn LBA est pire quun
meurtre.
Flatterie remarquant leffet quavait produit le message sur
Timberlake, prouvait des tiraillements de conscience et de la
peur. En ce qui concernait sa position personnelle bord du
vaisseau, Flatterie ne conservait que peu dillusions. Il tait la
fois Judas et lagneau du sacrifice, fonctions classiques des
extrmes religieux. Il tait dispensateur de vie et bourreau et
moins davoir un sentiment divin de ces pouvoirs, il serait
lultime victime du destin de Terra, quel quil soit.
Comme un oiseau qui sest loign du nid, ainsi est lhomme
qui sest aventur loin de chez lui, cita-t-il en lui-mme.
Ce quils ordonnent, nous ne pouvons le faire, dit-il
haute voix.
Mieux vaut ne pas en parler, dit Timberlake.
Alors nous ferions bien de faire le point sur ce que nous
avons construit dans latelier de lordinateur, et de partir de l,
dit Flatterie. Quavons-nous construit, John ?
Je nen sais fichtre rien, dit Bickel.
De toute faon, a ne semble pas tre une conscience, dit
Prudence.
Sacr nom ! rugit Bickel. Voil que vous recommencez !
Conscience ! Conscient ! Vous pourriez aussi bien dire que ce
nest pas de la gargamouille ! Vous ne savez pas comment
dfinir la conscience. Vous ne savez pas ce que cest. Mais vous
continuez torcher des phrases comme si elles avaient une
signification quelconque, et
Voil ! dit Timberlake. Voil ce qui me chiffonne. Nous
entreprenons de construire quelque chose, et nous ne savons
mme pas ce que nous construisons.
Il est temps de leur en assner un coup, pensa Flatterie.
Vous avez tort, Tim, dit-il. Et vous aussi, John. Prudence
sait ce quest la conscience, tout comme vous. Elle est un tre
humain. Les humains sont les seules cratures notre
connaissance qui puissent savoir ce quest la conscience. Les
ordinateurs ne peuvent pas sen charger ; il faut que ce soit les
humains.
Alors, quelle la dfinisse, dit Bickel.
- 142 -
Peut-tre ne le peut-elle pas. Mais elle la possde.
Il y a un moment, vous disiez que nous navions
probablement pas besoin de la dfinir, dit Prudence en fixant
sur Bickel un regard accusateur.
Cest un procd qui laisse dsirer, dit Bickel. Copier
loriginal en esprant obtenir les mmes rsultats. Nous ne
pouvons pas tre srs de copier lintgralit du modle humain.
Quaurons-nous laiss de ct ?
Il est frustr et il se dfend, pensa Prudence. Cest le moment
de le pousser, maintenant que Raj me la mis en condition.
Daccord, ingnieur, o croyez-vous aller, avec votre ide
de la thorie des champs ?
Bickel la regarda fixement, se rendant compte soudain
quelle le harcelait dlibrment. Daccord, je vais jouer son jeu,
se dit-il. Suis-je cens me mettre en colre ? Non ce serait trop
facile. La meilleure attaque vient do on ne lattend pas.
Faites un petit effort, Prue, et tchez de suivre ce que je
vais vous dire, lui lana-t-il dun ton de dfi. La thorie des
champs traite de trois forces : il y a dabord la source de
lexprience, lunivers qui simpose nous.
Ce qui doit tre en relation profonde avec la manire dont
fonctionne notre systme nerveux, dit-elle. Nessayez pas de
menseigner ma spcialit.
Je ny penserais pas. Et vous avez raison. Cest le second
lment : il faut quelquun qui fasse lexprience de cet univers.
Et troisimement ?
Troisimement, cest le plus pineux. Cest la relation
entre ce quelquun et cette manire neurale brute que nous
appelons lexprience. Cette relation, ce phnomne qui vient en
troisime lieu, cest notre champ.
Le moi, dit-elle.
Un champ, objecta Bickel.
Elle haussa les paules. La cage spatio-temporelle
dHuxley, avec son fourmillement confus dides .
Ouais. Huxley a dit que le moi conscient devait driver de
la mmoire, mais il ne faisait que jouer avec les mots parce quil
avait peur de ce qui se trouvait au-del des mots.
Pas vous ? demanda Flatterie.
- 143 -
coutez-moi bien, dit Bickel. Quand vous dites quun moi
conscient drive seulement de notre fonction mmorielle, vous
identifiez celui qui vit lexprience avec ce qui fournit
lexprience.
La mmoire est lexprience, reconnut Prudence.
Nous devons nous concentrer sur cette relation tertiaire,
dit Bickel.
Le champ global qui est plus grand que la somme de ses
composants, dit-elle.
Elle est prte pour le choc pensa Bickel. Et Raj aussi.
Vous, les toubibs, vous me faites mal avec votre suffisance.
Vous dites que seuls les humains sont conscients. De la part de
Raj, cest un sacrilge. De votre part, Prue, cest de la stupidit.
Vous entrevoyez une fraction du spectre et vous affirmez
aussitt que vous savez quoi ressemble tout lunivers de
lumire. Lun de vous sest-il jamais demand : Suis-je
rellement conscient ?
Flatterie ressentit une douleur inexplicable dans la poitrine.
Lespace dun battement de cur, la console qui se trouvait
devant lui se brouilla. Puis il reprit contrle de lui-mme.
LBA, ils avaient coutume de rire et de citer Edgar Allan
Poe, pensa Flatterie. Ils disaient que les individus navaient
peut-tre pas lorgane danalyse de Poe, mais quune socit
entire pouvait crer un tel organe partir de lun de ses
membres. Staient-ils rendu compte quils craient un monstre
dangereux ? Que pouvait-on cacher Bickel lorsquil avait
dcid dy porter son attention ? Ctait ce que voulait dire
Prudence, bien sr, quand elle lui recommandait de ne pas
sous-estimer Bickel. Mais les manipulateurs de LBA savaient-
ils quel cavalier ils avaient lch parmi les pions ?
Peut-tre sen rendaient-ils compte du moins
inconsciemment quand ils mont charg de le surveiller,
pensa Flatterie.
Vous essayez de ramener les problmes de base des
lments de plus en plus rduits, dit Bickel. Des tiquettes de
plus en plus petites. Mais vous ne faites quesquiver le sujet.
Sommes-nous conscients ? chuchota Prudence, ressassant
lide en tous sens dans son esprit.
- 144 -
Et elle pensa son exprience avec le driv de cannabis, le
THC ttrahydrocannabinol. Elle recherchait un
antiataraxique, un stimulateur slectif de la conscience
quelque chose qui retienne les tnbres distance dune faon
tout fait particulire. Mais ds linstant o elle avait approch
lexprience de stimulation, lobscurit stait dverse par
toutes les frontires de sa perception.
Adrnochrome, pensa-t-elle.
Ctait une pense soudaine et explosive, comme une chose
tapie sur son chemin, et qui aurait bondi sur elle son passage.
Adrnochrome azote contre CH3. Si elle linversait et
quelle lui donne une liaison CH3 ordinaire avec lun des
lments THC Aaah, voil qui ressemblait de prs certains
composs mortels ! Mais dose trs faible Franchirait-il la
barrire sanguine du cerveau ? Et ladrnochrome faisait partie
des hallucinognes. Alors ?
Vos ongles viennent peine dagripper la corniche, disait
Bickel, et vos yeux nont pas encore atteint le rebord vous ne
voyez quune ple rflexion de lumire, mais vous mentez et
vous affirmez ceux qui sont autour et au-dessous de vous que
vous voyez jusqu lhorizon.
Comme si ces paroles avaient dverrouill une porte, le
souvenir dun rve dferla dans lesprit de Prudence. Elle lavait
rv au cours dun long sommeil quand
En hibernation !
Elle lavait rv dans lhibernateur !
Dans le rve, il y avait eu dautres personnes autour delle,
mais tous lavaient rejete. Les autres construisaient un mur bas
et la dfiaient en raillant de lescalader. Mais chaque fois
quelle essayait, les autres rigeaient le mur un peu plus haut.
De plus en plus haut.
Jusquau moment o elle nessaya mme plus.
Finalement, les autres ne staient plus occups delle, mais
elle les entendait rire et parler de lautre ct du mur.
Au souvenir de ce rve, Prudence regarda Bickel et comprit
ce quil avait probablement vu depuis le dbut. Le problme de
la cration dune conscience artificielle tait le problme de la
conscience elle-mme. Ctait un difice norme, pareil une
- 145 -
falaise ou un mur quil fallait escalader. Un difice qui les
surplombait, sombre et austre et seul un soupon de lumire
les narguait depuis le sommet.
Vous avez fait cela dlibrment pour me rabaisser,
accusa-t-elle.
Bienvenue dans le club, dit Bickel.
Que voulez-vous dire ? demanda Timberlake. Cela
signifie-t-il que mme si nous construisons lanalogue dun tre
humain, nous nobtiendrons peut-tre pas ce cette
conscience ?
Revenons sur ce qui est arriv aux cerveaux de la nef, dit
Bickel. Quel est lordre essentiel auquel ils taient censs obir ?
Demeurer conscients et vigilants chaque instant, dit
Timberlake. Mais, bon sang, si vous prtendez quils ont
succomb lpuisement, cest absurde. Ils taient protgs
contre tout
Non, il ne sagit pas dpuisement, dit Bickel. Je me
demande seulement ce qui se passerait sils prenaient cet ordre
la lettre, lordre de demeurer conscients ?
Le degr de conscience, songea Prudence voix haute.
Le seuil, dit Flatterie, une nuance dtonnement dans la
voix.
Oui, dit Prudence. Un sujet hyperconscient a un seuil trs
bas. Les impulsions pntrent facilement dans son champ de
perception. Vous supposez que les cerveaux NPO nont pas pu
matriser lhyperconscience.
Quelque chose comme a.
coutez, dit-elle, lassaut des impulsions nerveuses contre
la conscience humaine Elle regarda Bickel, sur la dfensive.
Bon, comment pouvons-nous lappeler autrement ?
Daccord, dit Bickel. Continuez.
Elle continua de le regarder pendant un moment.
Cet assaut est constant, gigantesque. Les impulsions sont
toujours prsentes. Elles grouillent autour de nous. Il faut quil
y ait un facteur limitatif, un seuil. Les impulsions doivent
franchir un certain seuil avant quon ne les peroive.
Et ce seuil varie dune personne lautre, et mme dune
minute lautre chez une mme personne, dit Flatterie.
- 146 -
Mais comment les impulsions nerveuses franchissent-elles
ce mur ? demanda Bickel.
Pourquoi a-t-il utilis ce mot ? se demanda-t-elle.
Les impulsions deviennent parfois plus fortes, dit
Flatterie.
Mais ce nest pas tout, dit Prudence. Il existe galement
une activit du ct de celui qui vit lexprience. Quand on
concentre son attention sur quelque chose, le seuil en est
abaiss.
Le danger aussi peut labaisser, dit Flatterie. Et il attendit,
pour voir si Bickel allait lui emboter le pas.
Bickel regarda Flatterie dun air interrogateur :
Nous sommes en danger en ce moment mme, Raj. Est-ce
quelque chose quils nous ont fait dlibrment ?
Vous pensez que ce danger, au-dehors, nest pas rel ?
demanda Flatterie, pointant inconsciemment le pouce vers la
coque extrieure, l o elle tait la plus proche.
Bickel resta silencieux, la bouche sche. Une terreur
irraisonne lenvahissait. Ctait un anantissement colossal qui
menaait de lengloutir.
John, demanda Prudence, a va ?
Juste un petit accs de vertige spatial, parvint-il
rpondre. Il se fora sourire. Peut-tre peut-tre suis-je
fatigu. Jai pass plus de deux roulements travailler sur ce
montage abracadabrant, dans latelier, et il y a je ne sais
combien de temps que je ne me suis pas vraiment repos.
Savoir quand relcher la pression reprsente la moiti de la
tche, se rpta Prudence. Allez casser la crote et piquer un
somme. a ira peut-tre mieux si nous laissons un peu ce
problme de ct.
Et elle pensa : Je peux lui donner cet avis, mais je ne le
suivrai pas.
Les dernires expriences dont elle se faisait le cobaye
brouillaient quelque peu son sens de la ralit. Elle se demanda
si elle pouvait se confier Raj, mais rejeta cette pense ds
quelle lui fut venue. Raj lui dirait quelle se mlait de ce qui ne
la regardait pas. Il lobligerait sarrter, et elle sentait que ce
- 147 -
ntait pas le moment. Il y avait quelque chose quelque
chose si prs
Il faudrait peut-tre rpondre Hempstead ? dit Bickel.
Quils attendent, grommela Timberlake.
Si nous attendons trop longtemps aprs le dlai de
rponse, ils vont croire quil sagit dune panne de transmission,
dit Bickel. Ils rpteront le message.
Ce qui nous vaudra un nouveau texte sans que nous
layons demand, fit remarquer Flatterie.
Nest-ce pas une suggestion plutt retorse, pour notre
ecclsiastique ? demanda Bickel.
Ctait le psychiatre qui parlait, dit Prudence. Vous feriez
mieux daller dormir.
Et moi, je vais pouvoir rester ici me tourner les pouces,
dit Timberlake.
Bickel regarda Timberlake, se rappelant son amre fureur
la suggestion de Hempstead. Pour la premire fois depuis
longtemps, Bickel prta vritablement attention Timberlake,
conscient de la faon dont celui-ci avait d ravaler son orgueil
en lui abandonnant le commandement de la nef, conscient de sa
proccupation majeure les vies humaines qui lentouraient.
Bickel se rendit compte que rien ne pouvait soulager les
contraintes qui pesaient sur Timberlake dans limmdiat. Ces
vies taient en danger toutes celles qui se trouvaient bord,
depuis le plus petit embryon de poulet dans les hibernateurs
jusqu Timberlake lui-mme.
Timberlake voyait parfois intuitivement au fond des choses.
Et il tait ingnieur. Il vaudrait peut-tre mieux pour lui quil
soit occup Lquipage, dailleurs, navait pas trop de toutes
les comptences disponibles.
Tim, dit Bickel, nous devons rsoudre le problme de la
conscience de la mme faon que vous rsolvez un problme
deffet particulier dans un metteur-rcepteur, un tuner ou un
amplificateur. Vous pourriez y rflchir pendant que je vais me
reposer. Jai besoin de rponses claires et prcises quon puisse
traduire en schmas de fonctionnement.
Mais nous avons ce truc sur les bras, dans latelier,
protesta Timberlake.
- 148 -
Ce nest quun dbut. Nous sommes obligs dutiliser le
Buf , parce que cest notre seule entre dans lordinateur
pour certaines de nos donnes vitales Pour linstant. Mais cest
quand mme un dpart. Rien nest chang, en ralit.
Sauf quil nous reste deux jours de moins avant la date
limite, et que nous ne nous sommes pas rapprochs de la
solution, grommela Timberlake.
Bickel rprima un lan de colre :
Comme vous voudrez. Il sloigna, franchit la porte qui
menait aux cabines et la referma hermtiquement derrire lui.
Le bruit des dilatateurs dtanchit siffla en lui comme un
soupir, et il se retrouva dans la cuisine de bord, se demandant
sil lui restait assez dnergie pour manger et se glisser dans son
box.
Il faut que je mange, murmura-t-il. Il faut que
jentretienne mes forces.
Il se trana jusquau comptoir du snack, envoya une demi
charge de rchauffage dans un tube de soupe et lavala. Ctait
du poulet. Il sentit le bouillon rpandre en lui un flot dnergie
nouvelle ; aprs la soupe, il prit un tube de chocolat chaud.
Il sapprocha de sa cellule matelasse et vrifia les
rptiteurs des quipements biofonctionnels du box. Tous les
compteurs affichaient des valeurs normales. Il se glissa dans la
cellule, referma la porte tanche et tira la goupille pneumatique.
Lentement, doucement, la cellule lenveloppa, le souleva. Il
sentit sur son visage le flot dair riche en oxygne, un air filtr et
refiltr tant de fois quil avait perdu la plus grande partie de la
puanteur caractristique de la nef.
Ses muscles commencrent se dtendre et, comme
toujours lorsquil se prparait dormir dans son box, il
smerveilla de cet effet apaisant. Ctait comme un retour la
matrice.
Quelle matrice a port mon original ? se demanda-t-il.
Quelque part, il y a une mre et un pre. Mme si jai grandi
dans une cuve de gestation, jai t conu quelque part de la
chair et du sang. Qui taient-ils ? Je ne le saurai jamais. Inutile
mme dy penser.
- 149 -
Il concentra son attention sur le cube qui lenveloppait, la
matrice artificielle qui procurait un profond sentiment de
scurit afin dassurer un sommeil rparateur.
Pourquoi se repose-t-on mieux et plus efficacement dans un
cube ? Un petit somme dans un sige de quart est loin dtre
aussi reposant. Pourquoi ? Est-ce de latavisme, un retour
phylogntique la mer ? Ou est-ce autre chose, quelque chose
quil nous reste encore dcouvrir ?
Bickel prit pleinement conscience des volutes moelleuses
que dgageait son enceinte, de la richesse et de la moiteur de
lair. Le sommeil le pntrait de ses vrilles et il sentit combien sa
respiration tait devenue lente et rgulire. Et combien
rythmique.
Les rythmes immuables, pensa-t-il tout en repoussant le
sommeil. Il y a un facteur doscillation, dans notre problme.
Loscillation est prsente dans la fascination hypnotique, dans
la respiration du sommeil, dans les battements du cur dans
la sexualit
Les cellules vivantes possdent des ples magntiques, nord
et sud, pensa-t-il.
Il se rappela le concepteur biologiste Vincent Frame
exposant ce thme dans une confrence dingnierie biologique
LBA.
Je suis une structure compose dun grand nombre de
cellules diffrentes, se rpta Bickel. Coordonnes.
Frame tait revenu avec insistance sur le thme, attirant
lattention sur certains indices capitaux dans les oscillations et
les rythmes des activits humaines les nergies cellulaires.
Dans cette confrence, Frame expliquait la conception dun
fauteuil de salon pour basse gravit.
Les rythmes les rythmes caractristiques de la vie.
Frame tait revenu maintes fois sur ce concept.
Loscillation.
Malgr la fatigue et le sommeil tapi la lisire de sa
conscience, Bickel se sentait subjugu par cette piste
brlante sur laquelle son esprit stait engag par hasard. Il
enclencha son intercom et regarda lcran minuscule.
Le visage de Timberlake lui fit face.
- 150 -
Rappelez-vous les confrences du Dr Frame. Oscillation.
Discuterons plus tard. Bickel relcha la touche de lintercom
avant que Timberlake pt rpondre.
En se rallongeant, il sentit le sommeil surgir de lobscurit
pour lengloutir.
- 151 -

XVIII
La conscience est-elle simplement une forme
particulire dhallucination ?
Prudence Lon WEYGAND (n 5),
Fragment de la Capsule-Message.

Flatterie venait de passer le pupitre de Central-com
Prudence. Il regarda Timberlake, assis au bord de son sige de
quart, les yeux fixs sur un bloc-notes. Le papier fin mit un
lger bruissement lorsque Timberlake replia une feuille pour
griffonner quelque chose sur une page blanche.
ct de Timberlake, lcran de lintercom montrait Bickel,
qui stait endormi presque immdiatement aprs son trange
appel.
Tim, avez-vous compris quelque chose au message de
Bick ? demanda Flatterie.
Peut-tre. Timberlake leva les yeux de sur son bloc-notes.
Supposons que la conscience implique un rcepteur organique
quelconque qui produise une structure de champ.
Et cette structure de champ se dilate ou saffaisse sous
leffet de diffrentes contraintes, dit Prudence.
Timberlake hocha la tte :
Et cette structure de champ elle-mme serait le
phnomne que nous appelons conscience.
tes-vous tous les deux de son avis ? demanda Flatterie.
Pour linstant, dit Timberlake. Maintenant, poursuivons
cette hypothse. Le rcepteur organique serait soumis un
bombardement permanent dimpressions.
- 152 -
Et la plupart des chercheurs pensent que le cervelet est le
foyer de ce bombardement, dit Prudence.
Mais ce nest certainement pas le sige de la conscience,
objecta Flatterie.
Il ny a peut-tre pas de sige de la conscience, dit
Prudence. Nous parlons dun phnomne motile. Il peut se
dplacer par lui-mme.
Daccord, dit Timberlake. Sous quelle forme entre
limpression ? Que reoit le cervelet ?
Des impulsions lectriques sous une forme ou sous une
autre, dit Prudence.
Oui mais comment ces donnes sont-elles tries dans le
rcepteur ?
Flatterie inspira profondment, pris son tour par linstinct
de chasse et le sentiment que la proie ntait plus trs loin.
tait-il possible que cet quipage russisse ? Il se rendit compte
que Prudence lui avait pos une question.
Hein ?
Comprenez-vous ce concept ? Nous parlons dentre sous
forme lectrique de groupes dimpulsions nerveuses, chaque
groupe tant dune dure extrmement courte.
Mais ces groupes ne seraient pas absolument discrets, dit
Flatterie.
Non, videmment, dit-elle. Cest comme lambigut de la
lumire. Le physicien doit la considrer parfois comme des
ondes, et parfois comme des particules.
Ondicules, dit Flatterie dun ton rveur.
Voil. Alors nous considrons parfois ces groupes
dimpulsions nerveuses comme des units discrtes, des
particules, et parfois comme un flux continu des ondes.
Suivez-moi la piste de ce flux discret, dit Timberlake.
Prudence dtourna les yeux de la console principale pour
observer Timberlake. Son excitation tait vidente. Avec le sens
intuitif qui le caractrisait, Timberlake stait dj loign dun
grand bond, et les autres taient censs le suivre.
La piste est bien jalonne, dit Flatterie. Les courants actifs
sont transmis par le systme cortico-ponto-crbelleux. O
voulez-vous en venir ?
- 153 -
Elle vit mentalement le systme sous forme de diagramme :
1 cortico 2 ponto 3 crbelleux. Trois phases ! taient-ce l
les trois composantes essentielles du moi/champ de Bickel ?
Prudence exprima sa pense voix haute et attendit, ne
sachant trop comment les autres allaient ragir.
Trois pistes au lieu dune, dit Flatterie, songeur. Non, ce
nest pas a. Puis, soudain : Holographique !
Un champ holographique, dit Prudence. Elle vit que
Flatterie, lui aussi, avait t pris par lexcitation de Timberlake.
Mais le pupitre exigeait toute son attention, et cest seulement
plus tard quelle se rendit compte quelle avait manqu un
change silencieux entre Flatterie et Timberlake peut-tre un
regard entendu, un hochement de tte
Je prfre que ce soit vous qui le formuliez, dclara
Timberlake au bout dun moment. O aboutit toute cette
nergie ?
Elle va dans les zones silencieuses ou non fonctionnelles
du cervelet, rpondit Prudence.
Flatterie prouva le besoin de dvelopper le sujet :
Cest--dire les lobes suprieurs et infrieurs, la dclive, le
folium et le tubercule cendr la plus grande partie du cervelet.
Lentremise se fait par le cortex crbral, dit Prudence.
Silencieux ou non fonctionnel ? demanda Timberlake.
Vous les mdecins, vous arrive-t-il dcouter vos propres
paroles ?
Que voulez-vous dire ? demanda Flatterie. Il y avait une
nuance de colre dans sa voix.
Quel est le potentiel, leffet ? demanda Timberlake.
Je ne vois pas
Lnergie arrive ! Fait-elle tourner une roue ? Allume-t-
elle une lampe ? On ne peut pas entasser indfiniment de
lnergie dans un systme, quel quil soit, sans avoir une sortie
quelconque ou un effet compensatoire.
Mais vous avez dit
Quelle est la sortie, le potentiel, leffet compensatoire ?
Lnergie entre. Que fait-elle ?
Entendez-vous par l que ce potentiel, ce serait la
conscience ? demanda Prudence.
- 154 -
Elle se rappela que Bickel avait appel le systme de champ
une ponge insatiable . Flatterie interrompit ses penses :
Bickel na-t-il pas compar la conscience au rflexe
vestibulaire de loreille interne ?
Notre sens de lquilibre, approuva Timberlake. Ce qui
nous indique o est le bas, et o est le haut.
Le plus drle, dit Prudence, cest que jai limpression
davoir dormi un peu pendant tout ce temps, de navoir pas t
suffisamment veille pour comprendre ce que voulait dire
Bickel.
Mais maintenant, vous commencez saisir, dit
Timberlake.
Ce bombardement dimpressions sensorielles ne cesse pas
lorsque vous dormez, protesta Flatterie. Voulez-vous dire que le
sommeil est une forme de conscience ?
Tout en parlant, il se souvint davoir fait la mme objection
Bickel. Mais cette fois, il lui fallait tre honnte envers lui-mme
et affronter lvidence, avec tout ce quelle impliquait.
Oui, bien sr, poursuivit-il. Le sommeil est une forme de
conscience. Il se trouve simplement une extrmit de lchelle.
Et toute cette nergie sans dbouchs ? insista
Timberlake.
Il faut quelle soit utilise dune faon ou dune autre, dit
Flatterie. Oui, je men rends bien compte.
Bon, dit Timberlake. Leffet de conscience que ce soit un
champ ou autre chose peut contrler cet quilibre
nergtique. Cest peut-tre un homostat.
Tous les mcanismes de contrle biologique sont des
homostats, dit Prudence. Et alors ?
Il nest pas suffisant de dire que la conscience jongle avec
le bombardement dimpressions sensorielles, dit Flatterie. Cela
ne rpond toujours pas notre question, Tim. O passe
lnergie ?
Il doit y avoir un autre effet quelque part dans le systme,
dit Timberlake. Il doit y avoir quelque part un flux dnergie,
inexpliqu ou expliqu de la mauvaise
La synergie, dit Prudence.
- 155 -
Flatterie lui jeta un regard surpris. Il avait eu le mot sur le
bout de la langue.
La synergie, dit Timberlake, songeur. Y a-t-il l un sujet
dtonnement du point de vue biologique ?
Prudence perut la question lintrieur de la question.
Lingnieur des quipements biofonctionnels avait de par son
travail une certaine connaissance de la synergie, mais il voulait
savoir si une simplification anatomique tait susceptible de
laider. Timberlake flairait une piste importante.
Cest leffet produit par nos rflexes spinaux, dit-elle. La
synergie agit par lintermdiaire du cervelet, un effet
supplmentaire. Cest du ct du aah, du circuit qui sort du
cortex.
Nous recherchons un effet dintgration ou de
compensation, dit Timberlake.
Cest possible, dit Flatterie.
Ce ntait pas assez pour Timberlake :
Une simple intgration synaptique est suffisante en
direction du cortex. Mais la synergie implique-t-elle une
mission depuis les lobes frontaux ou le gyrus ? Cela pourrait-il
expliquer notre nergie manquante ?
Pourquoi le gyrus ? demanda Flatterie.
Je suis toujours la recherche de zones secondaires de
mdiation. Il ne faut rien ngliger. Nous devons tomber juste du
premier coup, ou nous disparatrons comme toutes les autres
expditions.
Vous tournez en rond comme Bickel, objecta Flatterie.
Bon, vous rduisez la zone mdiatrice aux lobes frontaux, et
alors ?
Timberlake ne se laissa pas distraire :
Beaucoup de chercheurs pensent que les lobes frontaux
Parfait ! Trs bien ! interrompit Flatterie. Il y a eu des tas
de braves gens pour avancer que les lobes frontaux taient le
sige mystrieux de la conscience. Mais Prue est peut-tre plus
prs que vous de la vrit. Motile, vous vous souvenez ? Il ny a
peut-tre pas de sige de la conscience.
Timberlake plissa les paupires :
- 156 -
Quel intrt y a-t-il savoir o elle est, si on ne sait pas ce
quelle est ?
Flatterie insista :
La synergie nest peut-tre pas totalement explique, mais
cest quand mme un concept utile. Quoi quil en soit, si vous
insinuez que la synergie est la conscience
Cest une impasse, dit Timberlake. Mais Bickel pense que
ce que nous recherchons est un senseur rgulateur de champ en
rapport avec les ractions mentales et motionnelles.
Voil donc ce qui le tracasse ! pensa Prudence.
Si nous voulons reproduire cette chose artificiellement, ce
que nous construirons doit avoir des ractions sensorielles,
mentales et motionnelles contrler, dit-elle.
Flatterie se renfona dans son sige :
Aaah ! Nous pouvons donner au Buf de Bickel des
ractions sensorielles et mentales mais comment allons-nous
le doter dmotions ?
Que dites-vous dune rtroaction ngative ? demanda
Timberlake. Les motions impliquent toujours un objectif. Une
rtroaction ngative suppose dans le systme un lment qui
soit en qute dun objectif.
La conscience requiert un objectif ? demanda Flatterie.
Il saperut au soudain silence qui accueillit sa question
quils staient hisss jusqu un point crucial de leur analyse. Ils
le sentaient tous. La gageure reprsente par les ides de Bickel
les avait aiguillonns vers cette recherche, et ils taient
maintenant suspendus en quilibre, pareils des coureurs
attendant le signal du dpart.
Un objectif, murmura Timberlake. Sa voix se fit plus forte.
Un objet sur lequel se concentrer. Il regarda Flatterie : La
relation du champ ?
On dirait que nous sommes tout prs, mais ce nest pas
encore tout fait a, pensa Prudence.
Ce nest ni une entit, dit Flatterie, ni une chose ni une
zone du cerveau, mais un lien entre ces choses, ces entits ou
ces zones.
- 157 -
Du coin de lil, Flatterie vit Prudence ajuster un bouton de
commande sur le pupitre directeur. Il percevait dans ses
mouvements une tension attentive.
Un pont ! scria Timberlake. Bien sr ! Bien sr ! Un
pont.
Un pont construit partir du langage ? demanda
Prudence.
Mais les symboles sont entachs derreurs, de faiblesses et
dimperfections, dit Timberlake. Oui, cest a !
Flatterie vit les mouvements de Prudence acqurir une
vivacit et une sret nouvelles mesure quelle assimilait les
paroles de Timberlake.
Pouvoir enjamber le temps, murmura-t-elle. Avec des
mots des symboles.
Laccession la conscience prsuppose le franchissement des
portes de limagination, dont les cls sont de nature symbolique.
On peut faire passer ses ides avec soi dun lieu temporel un
autre, mais uniquement sous forme de symboles. Tout le
problme, cependant, est de savoir ce que lon fait passer et
qui peut sen charger.
Tout symbole comporte des prmisses caches, dit
Flatterie. Tous les mots sont porteurs dassertions implicites.
Et le mot le plus crucial de tout ce problme est le mot
conscience, dit Timberlake.
Ce qui suppose, dit Prudence, quil y ait un moi
susceptible dtre conscient.
Un pont franchit un espace dun lieu un autre, reprit
Timberlake. Sil commence se dtriorer, les ingnieurs
ressortent les plans originaux et les spcifications des
matriaux, et ils vont examiner le pont. Ils ltudient dans des
conditions statiques et en charge. Puis ils entreprennent de
remplacer certains lments, de le renforcer
Ou dabattre tout le fichu machin et de recommencer
zro, dit Prudence. Aucun de vous ne ma-t-il entendue ? Notre
mot suppose quil y ait un moi capable dtre conscient.
Nous vous avons entendue, dit Flatterie. Mais il y a des
postulats cachs plus importants que Connais-toi toi-
mme. Que dites-vous de Connais tes limites ?
- 158 -
Limites, rpta Timberlake. une extrmit le sommeil,
ou le sommeil de la mort ; et lautre extrmit lveil.
La question que pose la religion occidentale, dit Flatterie,
est : Quy a-t-il au-del de la mort ? Mais la question du
matre Zen est : Quy a-t-il au-del de lveil ?
Pour lamour du Ciel !
Ctait la voix de Bickel, plongeant vers eux depuis lcran du
circuit de contrle, au-dessus de leurs ttes.
Flatterie, qui levait les yeux avec un sourire suffisant,
dcouvrit le regard furieux de Bickel, braqu sur lui depuis
lcran.
Je vous laisse seuls une demi-heure, et vous attirez ces
pauvres imbciles dans une impasse mystique ! Jongler avec les
tiquettes comme ces crtins de LBA ! Matre Zen ! Bientt,
vous allez nous ressortir la Conscience Cosmique ! Comme
manque de ralisme
John, nous avons rduit cette question son essence, dit
Timberlake. Si vous vouliez
Je vous ai demand de me prparer des projets de circuits.
Il y a dix minutes que je vous coute jouer au ballon et ce que je
veux savoir, cest ceci : comment tout ce caquetage servira-t-il
construire un circuit ? Un seul circuit ?
Vous avez vous-mme demand LBA de dfinir la
conscience, protesta Prudence.
Parce que je voulais les occuper pour quils nous fichent la
paix. Lcran steignit.
Flatterie jeta un coup dil la console de Prudence, et vit
que la touche du circuit de contrle tait enclenche. Mais
lcran demeurait vide.
Cette touche est enfonce ! se dit Flatterie. Il avait fallu quon
lenclenche dlibrment. Elle la fait ! Pour rveiller Bickel.
Mais pourquoi lcran tait-il teint ?
Comme si elle avait lu ses penses, Prudence expliqua :
John a install une commande de drogation sur le circuit
de contrle. Quelquun sait-il pourquoi ?
Vous navez pas vu o il tait ? demanda Timberlake. Il
tait dans latelier en train de travailler ce fatras
lectronique !
- 159 -
Timberlake dverrouilla son sige de quart et, presque du
mme mouvement, se prcipita vers la porte de latelier
dentretien. Il tira de toutes ses forces sur les crampons de
verrouillage, mais ceux-ci ne bougrent pas dun pouce.
Il a bloqu la serrure ! cria-t-il dune voix amplifie par la
peur. Sil dtraque lordinateur
Vous savez alors autant regarder, fit la voix sarcastique
de Bickel.
Ils levrent les yeux et virent apparatre sur lcran principal
lintrieur de latelier. Bickel tait entour des dbris de
linstallation initiale du Buf des fils qui pendaient, des
compteurs, des blocs de neurones le tout entass de faon
prcaire loin de la paroi de lordinateur.
Bickel, soyez raisonnable, plaida Timberlake. Vous ne
pouvez pas flanquer ce
Fermez-la ou je vous coupe, prvint Bickel.
Il sagenouilla, un bloc de neurones la main, linsra entre
le Buf et la paroi de lordinateur, et entreprit dtablir les
connexions.
Sil vous plat, John, implora Prudence, si vous
Vous nallez pas larrter en lui parlant, dit Flatterie.
coutez ce que dit Raj. Bickel glissa un autre bloc de
neurones contre la paroi, assura de nouvelles connexions.
Le rythme, dit-il. Je me suis endormi l-dessus et cest
ce qui ma rveill a et votre caquetage. Le rythme.
Un autre bloc de neurones artificiels prit place sous les deux
premiers.
Dcrivez-nous ce que vous tes en train faire, dit Flatterie
tout en faisant signe Timberlake de venir son ct.
Lanatomie de la vision crbrale peut se rduire la
description mathmatique dun processus de balayage, rpondit
Bickel. Il sensuit que lanatomie de toute autre fonction
crbrale y compris la conscience devrait obir la mme
dmarche. Je peux reproduire le cycle du rythme alpha dun
balayage crbral en rglant le cycle temporel de ces blocs de
neurones. Si je relve chacun des rythmes dun modle humain
et que je les reproduise
- 160 -
Quelles sont les fonctions de chacun de ces rythmes
humains ? demanda Flatterie.
Tout en parlant, le psychiatre-aumnier griffonna une note
sur un bloc de papier pelure, et la glissa dans la main de
Timberlake.
Timberlake leva les yeux vers lcran, mais Bickel tournait
toujours le dos lobjectif vido.
Nous ne connaissons pas ces fonctions avec certitude,
nest-ce pas ? demanda Flatterie qui adressait Timberlake des
signes frntiques pour lui faire lire son message.
Timberlake abaissa les yeux sur le papier quil tenait la
main :

PAR-DERRIRE, EN CONTOURNANT LES CELLULES
DHIBERNATION. BICKEL NA PAS BLOQU LA PORTE QUI DONNE
SUR LES CABINES. PASSEZ PAR LAUTRE BOYAU ET PRENEZ-LE
PAR SURPRISE.

Timberlake leva de nouveau les yeux vers lcran.
Sous les mains de Bickel, le Buf tait en train de
changer daspect. Il stendait prsent contre la paroi jusqu
langle de latelier, et commenait prendre aux yeux de
Timberlake un caractre dimprobabilit topologique des
triangles de plastique protubrants, des rectangles de couplages
neuraux, des bandes de multiplicateurs Eng et les fils aux
codes multicolores dont lentrelacs ressemblait une toile
daraigne dmente.
Timberlake sentit une main lui saisir le bras et le secouer. Il
regarda la main et suivit le bras qui la prolongeait, jusquau
visage furieux de Flatterie.
Celui-ci fit un geste en direction de la note que Timberlake
tenait dans lautre main.
Timberlake regarda de nouveau le message, et comprit
pourquoi il restait fig sur place. En contournant les cellules
dhibernation ?
Non.
Il faudrait traverser les cellules dhibernation.
Flatterie devait le savoir.
- 161 -
Timberlake tourna vers Flatterie son regard tortur, de plus
en plus conscient de la terreur qui lassaillait. Bickel ma infect
de son scepticisme cynique. Jai peur de ce que je vais
dcouvrir dans les cellules dhibernation si jy regarde de trop
prs. Je trouverai des hibernateurs vides, rien dautre que des
fils retournant lordinateur depuis les cellules. Et lordinateur
sans doute programm pour simuler la prsence dune vie en
hibernation lintrieur de ces cellules. Et je mapercevrai que
tout cela ntait quune farce monstrueuse.
Je dcouvrirai que jtais lingnieur des systmes
biofonctionnels de rien
Pourquoi en ai-je peur ? se demanda-t-il. Cette pense
mme le fit frissonner.
Flatterie lui saisit de nouveau le bras.
Pourquoi ny va-t-il pas lui-mme ? Il est si impatient !
La rponse tait vidente. Flatterie navait pas la mme
connaissance que lui des ordinateurs. Il ne pourrait pas analyser
ce que faisait Bickel et rparer si ctait possible les dgts.
Je suis compltement paniqu, se dit Timberlake.
Mais il savait quil ne pouvait pas demeurer ptrifi o il
tait. Il fallait quil rejoigne latelier par-derrire. Et quand il
atteindrait les cellules dhibernation, il ne pourrait pas
sempcher daller examiner de prs ce qui sy trouvait. Il
regarderait au-del des indicateurs, des compteurs et des
rptiteurs. Il regarderait dans les cellules.
Malgr son inexplicable terreur, il restait lautre possibilit
peut-tre y avait-il des vies dans ces cellules, et ces vies
partageaient leurs prils.
- 162 -

XIX
Il y a dans la cellule des forces qui oscillent et
vibrent avec le tumulte de la vie. Nous observons les
reflets de cette activit de base dans cette structure
coordonne de cellules que nous appelons dordinaire
un tre humain. Avez-vous jamais observ un homme
pianotant nerveusement sur un bureau ? Avez-vous
jamais chronomtr la priodicit des clignements
dyeux chez ltre humain ? La respiration prend des
rythmes caractristiques selon les diffrentes
conditions de la structure globale des cellules. Vous
devez en rester conscients lorsque vous concevez des
dispositifs destins tre utiliss et occups par cet
amas humain de cellules. Vous ne devez jamais
oublier la pulsation et les besoins des cellules
composantes.
Vincent Frame,
Biochimiste/concepteur-projecteur.

Je vais utiliser nouveau le gnrateur deffets de salve, se
dit Bickel.
Il se pencha sur le fouillis organis du Buf , fixa un fil
sur lentre provisoire, le fit glisser vers lextrieur et le posa
soigneusement de ct.
Leffet et la faon dobtenir cet effet taient toujours aussi
clairs dans son esprit. Il stait rveill brusquement sans savoir
combien de temps il avait dormi, mais il stait senti revigor et
cette rponse simposait lui.
- 163 -
Il se tourna vers les fils de lordinateur, auxquels il relia le
Buf par lintermdiaire dun tampon qui enverrait ses
impulsions dans un bloc-mmoire dessai, connecta le tout la
nouvelle batterie de blocs de neurones et tablit la solidarit
fonctionnelle totale du systme.
Nous expliquerez-vous au moins ce que vous tes en train
de faire, John ? demanda la voix de Flatterie, du haut de lcran.
Bickel jeta un coup dil par-dessus son paule, vit Prudence
aux commandes, Flatterie assis au bord dun sige de quart
aucun signe de Timberlake. Mais lobjectif vido ne couvrait pas
la totalit de Central-com. Timberlake essayait probablement
douvrir la porte. Quil essaie donc.
Nous ne pouvons utiliser que nous-mmes comme modle
pour reproduire cette Fonction de Conscience, dit Bickel. Et on
ne cesse de rpter que nous ne pouvons pas nous analyser
intrieurement comme doit le faire un ingnieur pour
reproduire un mcanisme. Mais, les amis, il y a une autre faon
de procder parfaitement prouve et tout fait efficace.
Raj ? appela Prudence.
Flatterie la regarda.
Je dtecte une perte de courant dans lalimentation
lectrique auxiliaire.
Cest latelier, dit Flatterie. John a branch une ligne
directe pour nous empcher de couper son alimentation. Il se
tourna vers Bickel. Cest exact ?
Exact. a ne devrait vous causer aucun ennui. Jai isol la
ligne. Votre pupitre principal fonctionne toujours. Bickel se
retourna vers le Buf , auquel il fixait une srie de
neurofibres synchronises.
Quelle est cette mthode prouve et efficace ? Flatterie
surveillait les voyants du pupitre de Central-com, qui lui
permettaient de suivre la progression de Timberlake grce aux
senseurs thermiques. Timberlake se trouvait maintenant dans la
seconde zone, o il sorientait vers la paroi oppose du bouclier
et les cellules dhibernation.
Pourquoi Tim semblait-il si peu enthousiaste ? se demanda
Flatterie.
- 164 -
Bickel acheva une triple connexion au long des fibres
synchronises, puis il se redressa.
Un systme quon ne peut pas dmonter pour lexaminer
sappelle une bote noire. Si nous pouvons fabriquer une bote
blanche dun potentiel suffisamment vaste et similaire celui de
la bote noire cest--dire la faire suffisamment complexe ,
nous pouvons obliger la bote noire, de par son fonctionnement
mme, transfrer son propre profil dopration dans la bote
blanche. Nous les mettons en liaison croise et soumettons
chacune delles des gicles deffets de salve identiques.
Quelle est votre bote blanche ? demanda Flatterie, captiv
malgr ses frayeurs. Ce truc-l ? Il fit un signe de tte en
direction de lassemblage extravagant qutait le Buf .
Diable non ! Ceci est loin dtre assez complexe. Mais le
systme global de notre ordinateur lest certainement.
Il est devenu fou ! pensa Flatterie. Il ne peut pas suggrer
srieusement denvoyer des gicles deffets de salve brouiller
tout ce qui se trouve dans lordinateur.
Flatterie regarda de nouveau ses indicateurs. Timberlake
tait la limite des cellules dhibernation, et il progressait avec
une lenteur exasprante.
Et alors comment fonctionne le Buf dans tout
cela ? demanda Flatterie, reportant son attention sur lcran.
Il est notre trieur. Il trie les rythmes du systme et agit
comme un ensemble assez grossier de lobes frontaux. Bickel
relia deux parties de sa construction en enfonant des cavaliers
croiss sur un tableau de connexions. Voil. Et maintenant,
passons quelques essais.
Ne devriez-vous pas attendre ? demanda Flatterie. Ne
devrions-nous pas en discuter un peu plus ? Si vous aviez fait
une erreur et que
Pas derreur, dit Bickel.
Flatterie regarda les indicateurs. Timberlake se trouvait dans
les cellules dhibernation, prsent, mais il ne bougeait pas il
stait arrt.
Bickel, notre organe danalyse , a t ajust trop
haut , pensa Flatterie. Nous aurions d nous douter quil
risquait dchapper tout contrle.
- 165 -
Quest-ce qui retenait Timberlake ?
Dabord lessai en ligne droite, excution linaire de toutes
les instructions et suppression des boucles, dit Bickel. Il enfona
une touche au panneau de lordinateur, les yeux fixs sur les
cadrans du circuit de diagnostic.
Flatterie retint son souffle et se tourna lentement vers le
pupitre principal, qui se trouvait devant Prudence. Si lessai de
Bickel endommageait lunit centrale de lordinateur, le pupitre
directeur serait le premier lindiquer.
Le panneau de voyants demeurait paisiblement au vert. Le
cliqutement des relais, dans les traceurs de courbes et les
indicateurs, gardait un rythme rgulier. Tout semblait ordinaire
et rassurant.
Chaque bloc me donne une raction individuelle des
rseaux nerveux, dit Bickel.
Flatterie ne quittait pas le panneau des yeux. Si Bickel
dtraquait lordinateur, lastronef tait mort. La plupart de ses
systmes automatiques dpendaient des lignes intrieures de
communication de lordinateur et des programmes
superviseurs.
Vous ne mavez pas entendu ? demanda Bickel. Jobtiens
une raction des rseaux nerveux ! Ce truc va se comporter
comme un systme nerveux humain !
Raj, cest vrai !
Ctait Prudence. Flatterie abaissa les yeux vers le panneau
quelle lui montrait du doigt. Elle avait transform un angle de
son pupitre auxiliaire en systme rptiteur li aux circuits de
diagnostic Bickel.
Rythme Bta, dit-elle en montrant loscilloscope, au centre
du pupitre.
Flatterie observa la danse sinusodale de la ligne verte sur
loscilloscope, rflchissant ce quavait dit Bickel, ce
quimpliquait cette courbe.
Bote noire bote blanche.
Peut-tre tait-il thoriquement possible dutiliser la totalit
de lordinateur comme bote blanche pour y transfrer le profil
oprationnel appel conscience. Mais il restait de nombreuses
- 166 -
questions sans rponses et lune dentre elles primait toutes
les autres.
Quavez-vous lintention dutiliser comme bote noire ?
demanda Flatterie. O allez-vous trouver votre profil original ?
Dans un cerveau humain conscient. Je vais prendre lun
de nos hibernateurs vacants et transformer le systme
dencphalographe rtroactif en amplificateur crbral humain.
Il est compltement fou, pensa Flatterie. Le choc de leffet de
salve va tuer le sujet humain.
Sur lcran, Bickel regardait Flatterie. Il se rendit compte que
le psychiatre-aumnier avait compris le danger mortel que
reprsentait sa proposition.
Qui attachera le grelot la queue du chat ? se demanda
Bickel. Sa gorge se serra. Bon, sil le faut, ce sera moi.
Comment comptez-vous protger le sujet des gicles
deffets de salve ? demanda Prudence. Par le curare ?
Tout en posant la question, elle se demanda comment elle se
protgeait elle-mme de ses propres expriences. La rponse
tait dcourageante : pas mieux que ne le ferait Bickel ! Quest-
ce qui avait rendu cet quipage si enclin risquer le tout pour le
tout ?
Je pense que le sujet devra tre pleinement conscient, dit
Bickel. Sans aucune mditation aucune inhibition narcotique.
Il attendit lexplosion de Timberlake. Il tait sr que cette
ide allait paratre monstrueuse lingnieur des systmes
biofonctionnels. O tait Timberlake ?
Il nen est pas question ! sexclama Flatterie. Ce serait un
meurtre !
Ou peut-tre un suicide, dit Bickel. Prudence dtourna
les yeux du pupitre et croisa le regard de Bickel.
Soyez raisonnable, John, implora-t-elle. Vous mettez dj
lordinateur en danger avec ce
Lastronef fonctionne toujours, nest-ce pas ? rpliqua
Bickel.
Mais si vous envoyez une gicle deffets de salve dans ce
(Elle montra dun signe de tte lentassement de blocs et
lentrelacs de fils, ct de Bickel.) Comment viterez-vous
dendommager la mmoire centrale de lordinateur ?
- 167 -
La mmoire centrale est un systme fixe protg par des
tampons. Je maintiendrai le potentiel du Buf au-dessous
du seuil des tampons. De plus (il haussa les paules), nous
avons dj envoy des effets de salve travers lordinateur
sans
Et parpill les informations de A jusqu Z ! rpliqua-t-
elle schement.
Nous pouvons toujours retrouver ces informations en
nous servant du Buf pour trier les adresses, dit Bickel.
Flatterie jeta un coup dil aux cadrans des senseurs.
Quavait donc Timberlake ? tait-il bless ? Inconscient ? Mais
les senseurs indiquaient que lingnieur se dplaait
lgrement uniquement lintrieur du complexe
dhibernation.
Si je vous comprends bien, dit Prudence, il va falloir que
vous ajoutiez au Buf des canaux simulateurs de rseaux
nerveux jusqu ce quil forme avec lordinateur un ensemble
aussi complexe quun systme nerveux humain. Et mesure que
vous le construisez et que vous le testez, nos vies dpendent de
plus en plus de ce monstrueux bricolage.
Il lui faut un registre complet dappareils sensoriels, dit
Bickel. Il ny a pas dautre moyen.
Il doit y en avoir ! dit-elle. Do tenez-vous une ide aussi
insense ?
De vous.
Elle resta un instant muette de stupfaction.
Cest impossible !
Vous tes une femme, fit observer Bickel, capable
dassurer la reproduction biologique dune vie consciente.
cette fin, vous disposez dun substrat de molcules susceptibles
de prendre un grand nombre de formes de formes diffrentes.
Ces molcules prennent une forme particulire en prsence
dune molcule qui a dj cette forme. Il haussa les paules.
Bote noire bote blanche.
Je croyais que vous faisiez allusion moi
personnellement, dit-elle, tout en levant les yeux vers les
cadrans des senseurs pour y suivre le dplacement apparent
incohrent de Timberlake.
- 168 -
coutez, dit Bickel, inconscient de leurs proccupations, le
comportement fondamental de lordinateur demeurera intact.
Nous ninterfrerons pas avec les programmes superviseurs ni
avec les constantes dopration. Il faut que nous tablissions un
systme qui traite des probabilits, de la constante de mobilit
du
La thorie des jeux ! dit Flatterie, sarcastique. Vous ne
pouvez pas prvoir la totalit du comportement de votre
machine. Son regard revint aux cadrans indicateurs.
Que faisait Tim ?
Cest bien a ! dit Bickel. Si la machine est consciente,
nous ne pouvons pas prdire la totalit de son comportement
par la nature mme de la conscience, par dfinition. La
conscience est un jeu dans lequel les coups permis ne sont pas
arbitrairement dfinis lavance. Le seul objectif est de gagner.
Tous les coups permis ? se demanda Flatterie. Il fixa soudain
son attention sur Bickel, sur la nature essentiellement
blasphmatoire dun tel concept. Il fallait des rgles !
La machine tire sa personnalit en partie de son crateur,
et en partie de ses adversaires, dit Bickel.
Quelque chose de Dieu, quelque chose du Diable, pensa
Flatterie. Ce processus devait comporter une erreur
fondamentale quelque part. Le comportement de Bickel
scartait considrablement des prvisions. Leur organe
danalyse agissait de faon illogique. Il ne jouait pas
chaque fois le meilleur coup possible.
Vous allez introduire des facteurs derreur et un
accroissement des pertes dans tout lordinateur, lui fit observer
Prudence. Non seulement cest illogique, mais cest Elle
sinterrompit, examina son pupitre, corrigea un quilibre de
pression dans le systme de recyclage atmosphrique, et
attendit de voir si les automatismes parvenaient maintenir le
nouveau rglage.
Vous devez jouer chaque fois le meilleur coup possible,
dit Flatterie. Votre proposition ne semble pas
Vous tes tomb juste, reconnut Bickel. Le meilleur coup
possible, prcisment. Cela consiste parfois jouer un coup
- 169 -
mdiocre et dangereux qui modifie toute la structure thorique
de la partie. On change le jeu.
Et tous ces tres vivants, dans les hibernateurs ? demanda
Prudence. Ont-ils le choix dans cette partie ?
Ils ont dj fait leur choix.
Et pendant quils sont rduits limpuissance, vous
changez les rgles du jeu, intervint Flatterie.
Cest un des risques quils ont accepts en acceptant
lhibernation, dit Bickel. Ctait leur choix.
Flatterie abandonna la discussion et sextirpa de son sige de
quart.
Quallez-vous faire ? demanda Prudence.
Voir ce que fait Tim.
O est Tim ? demanda Bickel.
Il est descendu dans les chambres dhibernation, rpondit
Flatterie, sachant que Bickel pouvait sen apercevoir aisment
en consultant les rptiteurs de latelier.
Il est loin ? demanda Bickel.
Bien sr ! fit Prue.
Essayez de lappeler sur le circuit de contrle ! Au ton
pressant de Bickel, elle fit volte-face pour obir.
Il ny eut aucune rponse de la part de Timberlake.
Espces didiots ! leur cria Bickel.
Flatterie sarrta la porte du boyau et leva un regard
furieux vers lcran.
Qui la laiss aller dans cette partie de la nef ? demanda
Bickel. Espces dabrutis ! Ne savez-vous pas ce quil risque de
dcouvrir, l-bas ?
Que voulez-vous dire ?
Ce maudit astronef nest rien dautre quun gigantesque
systme de simulation, dit Bickel. Il ne va rien trouver que
quelques remplaants pour lquipage. Les caissons doivent tre
vides !
Il se trompe ! pensa Flatterie. Ou se pourrait-il quil ait
raison ?
cette pense, il se sentit atterr. Il comprit immdiatement
que Timberlake, aussi finement accord quils ltaient tous
- 170 -
pour une fonction particulire, risquait de seffondrer si sa
raison dtre disparaissait.
Il lui resterait quand mme les quipements
biofonctionnels de lquipage, dit Prudence. Elle regarda
Flatterie, lautre bout de la salle, envahie dune immense
impression de solitude. Luf de Fer Blanc et ses prils
programms ne contenaient peut-tre quune poigne
dhumains isols, lancs vers nulle part.
Ils nauraient pas fait cela, pensa Flatterie. Mais ils mont
entran tromper le reste de lquipage Il avait limpression
que ses pieds taient rivs au pont, et il avait la gorge sche.
Mais cest impossible ! Quand jai dcouvert les vritables
rapports sur Tau Ceti ils mont promis que si nous
russissions, nous pourrions nous contenter de renvoyer la
Capsule-Message et continuer comme
Raj, a ne va pas ? demanda Prudence. En lobservant plus
attentivement, elle se rendit compte quil avait le regard vide,
gar.
Les plantes de Tau Ceti sont inhabitables, cest un fait,
avait reconnu Hempstead, confront lvidence. Pas dden.
Mais on sait que lunivers contient des milliards de plantes
habitables. Vous vous rendez compte que vous ne pouvez pas
revenir ici, videmment. Ce serait un danger pour vos htes.
Les donneurs de biopsies taient tous des criminels, avait
dit Flatterie, exprimant un vieux soupon qui se confirmait
soudain.
Des gens brillants, mais fourvoys, avait protest
Hempstead. Cest une des raisons pour lesquelles vous ne
pouvez pas revenir, mais rien ne vous empche de poursuivre
votre exploration pour dcouvrir votre den.
Au souvenir de ces paroles, Flatterie sentit combien elles
sonnaient faux.
Comdie et supercherie dun bout lautre, pensa-t-il. Mais
pourquoi ?
- 171 -

XX
Chez un droitier, la fonction dite de
raisonnement opre principalement depuis
lhmisphre gauche du cortex crbral La fonction
intuitive cependant, a son sige principal dans
lhmisphre droit. Certains indices solides tendent
prouver quil existe une rtroaction positive entre les
deux hmisphres, au travers du corps calleux. La
nature exacte de cet change demeure assez
mystrieuse pour sa plus grande part, mais il ne fait
aucun doute quil joue un rle important dans la
conscience.
Morgan HEMPSTEAD
Confrences Lunabase.

Timberlake stait lanc dans le boyau de communication
avec une hte dsespre ; il savait quil devait avancer
rapidement sil ne voulait pas tre paralys par la terreur.
Au sas de distribution du boyau, il referma derrire lui la
porte tanche et empoigna sur un rtelier un chariot robox,
dont il accorda les senseurs la piste imprime dans les parois
du boyau. Puis il abattit les roues sur les repres de guidage et
saisit les commandes manuelles. Les yeux fixs sur lextrmit
du boyau, sur la longue courbe infinie quil en apercevait
travers les sas de scurit transparents, il se sentit saisi
nouveau dune terrifiante rpugnance avancer.
Je ne peux pas revenir en arrire, se dit-il.
- 172 -
Dun geste brusque, il tourna fond la poigne de
commande du petit tracteur robox et se laissa emporter dans
une grande secousse au long de cette piste incurve.
Lair lui sifflait doucement aux oreilles. Il avait limpression
dtre un piston courant librement dans un immense cylindre.
Les sas souvraient automatiquement au signal du robox et se
refermaient derrire lui. Il ralentit pour absorber la secousse au
passage du bouclier de protection, vira dans lembranchement
qui contournait les cellules dhibernation, puis replongea
travers lcran hydraulique et sarrta dans le compartiment du
sas qui menait aux cellules.
Il rangea le robox sur un rtelier, et contempla un moment la
porte tanche. Ctait un grand ovale jaune, avec un
avertissement en grosses lettres bleues :

LA COMMANDE DOUVERTURE DE LA PORTE INTRIEURE NE
PEUT FONCTIONNER QUE SI LA PORTE EXTRIEURE EST
VERROUILLE !

Maintenant quil tait au pied du mur, Timberlake sentit
quil tait prt se soumettre calmement au destin Il saisit les
verrous de la porte et libra le joint dtanchit. Une ligne de
givre apparut lintrieur tandis que le battant pivotait sur ses
gonds et quun courant dair glac se dversait depuis le sas ; les
gnrateurs de sa combinaison changrent aussitt de rgime
pour compenser la chute de temprature.
Timberlake se glissa dans le sas, referma hermtiquement la
porte extrieure et se tourna de lautre ct. Il y avait au-dessus
de la porte intrieure un rtelier charg de gnrateurs
surpuissants, surmont dun avis :

DANGER DE MORT ! SCAPHANDRE SPATIAL OU COMBINAISON
BASSE TEMPRATURE INDISPENSABLES AVANT LENTRE DU SAS
SUIVANT. ASSUREZ-VOUS QUE VOUS DISPOSEZ DUN
GNRATEUR DE SECOURS EN TAT DE FONCTIONNEMENT
AVANT DOUVRIR CETTE PORTE.

Timberlake empoigna un gnrateur de secours par ses
lanires de fixation et le suspendit son paule. Il enclencha la
- 173 -
turbine un bref instant pour en vrifier le fonctionnement, puis
il carta le rtelier, ouvrit la porte suivante, se glissa travers
louverture et reverrouilla derrire lui.
Une porte plus petite laccueillit, qui portait elle aussi une
inscription :

ENTRE RSERVE AUX INGNIEURS DES QUIPEMENTS
BIOFONCTIONNELS ET AU PERSONNEL MDICAL. AU-DEL DE
CETTE LIMITE, LE FONCTIONNEMENT DE VOTRE COMBINAISON
DOIT TRE VRIFI EN PERMANENCE. NOUVREZ PAS CETTE
PORTE AVANT DAVOIR RGL VOTRE THERMOSTAT POUR LES
TRS BASSES TEMPRATURES DHIBERNATION.

Timberlake accoupla le gnrateur de secours sa
combinaison, vrifia les deux appareils et shunta la scurit de
temprature. Le processus appris par cur occupait son esprit,
lui vitant de penser ce qui lattendait derrire cette porte. Les
fermetures tanches de sa combinaison glissrent sous ses
doigts gants, et il rabattit la visire antibue sur la lunette de
son casque ; puis il passa un ruban de contrle au long des
glissires hermtiques.
Le moment de la dcision finale tait arriv.
Timberlake se fora agir lentement et calmement. Ctait
plus que sa vie qui allait dpendre de ce quil ferait maintenant.
Une fuite de chaleur lintrieur des cellules risquait de mettre
en danger des vies impuissantes. Il fit passer les dflecteurs de
sa combinaison devant un thermodtecteur, lil fix sur le
compteur.
Zro.
Il saisit de ses mains gantes les verrous de la porte
intrieure et libra le dilatateur dtanchit. La porte mit un
lger bruit de bouteille quon dbouche, indiquant une petite
diffrence de pression rien danormal. Il franchit le seuil et
pntra dans le froid sec et scintillant du premier bloc
dhibernateurs. Ctait l quils taient venus chercher
Prudence. Il vit sa cellule vide sur la gauche, les fils pendants, le
chariot capitonn encore ouvert lintrieur.
Autour de lui, tout baignait dans une pre lumire bleue. Il
examina le compartiment.
- 174 -
Celui-ci ressemblait un baril gant dont lespace libre du
centre tait entour de barils plus petits : les cellules
individuelles dhibernation. Une passerelle grille franchissait
louverture centrale et permettait daccder aux diffrentes
cellules par lintermdiaire de courtes chelles et de poignes.
Timberlake franchit la longueur du baril en trois enjambes
ariennes et saisit une poigne ct du sas de sparation qui
menait la section suivante.
Il regarda derrire lui. Non ce ne sont pas de simples
barils, se dit-il. Les cellules individuelles salignaient devant lui
et autour de lui comme autant de tronons de tuyaux gris
attendant dtre assembls pour un usage quelconque un
gout, par exemple.
Inutile dexaminer les cellules dans cette partie, il le savait.
Ctait la section Numro Un : les remplaants dquipage
prioritaires. Sil y avait supercherie, ce serait plus loin sur la
ligne dans des sections plus loignes.
Timberlake libra la soupape de scurit du sas de
sparation, ouvrit la porte et franchit louverture ; puis il rtablit
le mcanisme pour isoler la section en cas de dommage partiel.
Il parcourut des yeux ce nouveau compartiment identique
au prcdent, sauf quaucune cellule ny avait t ouverte.
Timberlake sentit sa gorge se serrer. Il avait les joues
humides et froides. Quelque chose le dmangeait entre les
omoplates.
Il se souvint soudain du professeur Aldiss Warren, matre
assistant de biophysique LBA. Ctait un vieil homme
barbiche, avec une voix snile et un esprit coupant comme un
cimeterre.
Pourquoi est-ce que je pense au vieux Warren
maintenant ? se demanda Timberlake.
Comme si la question avait libr une question
subconsciente, il se rappela le vieil homme divergeant un jour
dun expos, au cours dune sance de travaux pratiques, pour
parler de la force morale.
Vous voulez faire un test sur la force morale ? avait-il
demand. Cest simple. Construisez un ordinateur de diagnostic
mdical avec un terminal tlphonique dans une cabine
- 175 -
publique. Programmez-le de faon que quiconque se
soumettant lexamen de lordinateur puisse apprendre un
jour prs la date de sa mort de causes naturelles, videmment.
Si lon peut appeler la vieillesse une cause naturelle. Ensuite,
vous vous cachez dans un coin et vous regardez qui va se servir
de lappareil.
Quelquun une tudiante avait demand :
Ne serait-ce pas une forme de courage de ne pas utiliser
cet ordinateur ?
Peuh ! stait exclam le vieux Warren. Un autre tudiant
avait dclar :
Les spculations de ce genre mont toujours
prodigieusement barb.
videmment, avait rpondu le vieux Warren. Vous, les
jeunes, vous tes tellement blass que lide ne vous est mme
pas venue lesprit. Un tel ordinateur, nous pourrions le
fabriquer ds maintenant, aujourdhui mme. Il y a plus de
trente ans que nous en serions capables. Ce ne serait mme pas
trs coteux pour ce qui est de ce genre de chose. Mais nous
ne le construirons pas, parce que trs peu de gens mme
parmi ceux qui seraient capables de le raliser auraient assez
de force morale pour sen servir.
Timberlake demeura immobile et silencieux dans le
compartiment dhibernation. Il comprenait maintenant
pourquoi il stait rappel cette anecdote. Entrer dans ce
compartiment lclairage glacial revenait utiliser
lhypothtique prophtiseur de mort du vieux Warren.
Bickel ma inject de la certitude que cet astronef nest pas
ce quil semble, pensa Timberlake. Il a pris le commandement,
il ma cart. Et la seule raison dtre qui ma t laisse il
leva les yeux et regarda autour de lui se trouvait ici. Si on me
la retire, je serai vraiment inutile sauf en tant que larbin
pour les travaux de Bickel.
Oui, Bickel. Tout de suite, Bickel. Autre chose pour votre
service, Bickel ?
tonn lui-mme de la faon dont il avait inconsciemment
dramatis la transformation des rapports au sein de lquipage,
Timberlake prouva une certaine fiert davoir ainsi pris
- 176 -
conscience de ses mcanismes intrieurs et des bizarreries de
son esprit, comprenant du mme coup que tout cela dcoulait
en partie de son conditionnement.
Il sapprocha dune cellule individuelle suspendue assez bas
sur la gauche, au centre du compartiment. Lhibernateur
ressemblait tous les autres, qui salignaient en ranges
cylindriques autour de lui. Il alluma lclairage intrieur, saisit
une poigne et se pencha sur le hublot dinspection de la cellule.
La lumire froide clignota avant de sallumer totalement,
illuminant les tubes principaux qui descendaient depuis lautre
ct de la cellule et les faisceaux de spaghettis multicolores qui
tranaient de part et dautre de la silhouette tendue l.
Il discerna le teint de cire dun visage dhomme taill coups
de serpe, une lgre barbe noire. On aurait dit un mannequin
et Timberlake pensa immdiatement des poupes grandeur
nature minutieusement excutes et ranges dans les
hibernateurs pour accrditer la mise en scne.
Le nom de lhomme tait inscrit sur la plaque
didentification, juste au-dessous de lendroit o entraient les
fils des connexions biofonctionnelles.
Martin Rhoades , et le nombre cod qui indiquait les
spcialits quon lui avait inculques. Il tait organisateur,
administrateur et faisait galement partie du personnel
mdical.
Sil sagissait rellement dune personne. Timberlake
saperut que ses penses voletaient dun concept lautre.
Personne. Persona. tre Persona fournit-il une raison dtre ?
Quelle est ma raison dtre ?
Il examina les cadrans de contrle des quipements
biofonctionnels, au-dessus des faisceaux de spaghettis. Tous
indiquaient quune faible lueur de vie se maintenait lintrieur
de la cellule. Timberlake modifia lgrement le rglage du dbit
doxygne ; llectroencphalographe ragit aussitt.
Le dbit doxygne se rtablit automatiquement sa valeur
normale.
Ctait donc bien un homme en hibernation. Cette
rtroaction, accompagne du jeu complexe de
llectroencphalographe, naurait pu tre programme pour
- 177 -
une variation inattendue, et la modification du dbit doxygne
ce moment prcis naurait manifestement pas pu tre prvue.
Un homostat humain, cependant, lavait dtecte et avait
correctement ragi.
Timberlake se laissa retomber sur la passerelle grille, alla
vrifier une autre cellule loppos, puis une autre un peu plus
loin dans la file.
Il les parcourut au hasard, ne sarrtant que pour vrifier que
chacune delle contenait un tre humain vivant.
Les noms inscrits sur les plaques dIdentification lui
sautaient au visage.
Tossa Lon Nikki.
Artemus Lon St John.
Peter Lon Vardack.
Legata Lon Hamill.
Il reconnut lun deux cheveux noirs, teint olivtre avec des
nuances cireuses, traits finement cisels Frank Lipera, un de
ses compagnons de cours en ingnierie humaine.
Timberlake passa la section suivante puis une autre. Il
reconnaissait de nombreux occupants, ce qui lemplit dun
sentiment de solitude. Il avait limpression dtre un gardien de
muse conservant de vieilles reliques le temps dune brve
dure de vie humaine, squestrant sous ces froides lumires
bleues une part de la culture et du savoir de lhumanit.
Il atteignit enfin un angle de la section sept, un autre visage
reconnaissable de son pass LBA blond et germanique, un
teint ple et cireux. Timberlake lut le nom grav au-dessus du
hublot dinspection : Peabody, Alan-K-7a.
Oui, cest bien Peabody, se dit Timberlake. Pourtant, dune
certaine faon, ce ntait pas Al Il avait limpression que son
compagnon des cours de gym, son adversaire au handball et au
tennis lunaire, sen tait all quelque part pour attendre.
Mais Peabody, Alan-K-7a, se rvla tre un humain viable
dot de ractions homostatiques individuelles. Il pouvait tre
rveill pour parler, agir et penser. On pouvait le ramener la
conscience.
Et la conscience est au-del de la parole, de laction et de la
pense, songea Timberlake.
- 178 -
Il lcha la poigne et se laissa retomber avec lgret sur la
passerelle. Il nprouvait aucun besoin de vrifier plus avant,
sachant avec certitude que toutes les cellules contenaient des
humains en hibernation. Bickel avait peut-tre raison quand il
affirmait que luf de Fer Blanc ntait quun simulacre trs
labor, mais ici la simulation allait trop loin pour que les
choses ne soient pas ce quelles semblaient tre. Aucune
supercherie vidente napparaissait dans les hibernateurs.
Jtais cens passer par ici pour aller surprendre Bickel et
larrter, pensa Timberlake. Pour lempcher de faire quoi ?
Une perception tnue, glissant la lisire de sa conscience
sans tre enregistre, lui disait que ce que faisait Bickel dans
latelier ne prsentait aucun danger immdiat pour ces
dormeurs sans dfense.
Quoi que fasse Bickel, il doit tre en train de le faire en ce
moment mme, pensa Timberlake. Je suis parti depuis
presque une heure.
Il leva les yeux vers les ranges de cellules.
Et pourtant, toutes les cellules que jai vrifies
fonctionnaient au mieux de leurs capacits, comme si le
systme tout entier tait rgl un point dquilibre optimal.
Timberlake hocha la tte. On aurait dit quun Noyau-Psycho-
Organique contrlait encore les parties vitales de lastronef. Il
avait presque limpression dentendre les oscillations infiniment
ralenties de la vie qui lentourait.
Sa dmangeaison entre les omoplates avait disparu, mais il
prouvait soudain une fatigue douloureuse ; il se sentait
quelque peu tourdi et ses muscles avaient du mal traner son
corps.
Il lui vint alors lesprit quils abordaient le problme de la
conscience dune faon trop littrale. Devrons-nous installer
des systmes qui permettront au Buf dprouver de la
fatigue ? se demanda-t-il. Nous prenons les choses trop au pied
de la lettre Comme le bon gnie qui exauce les trois souhaits
des paysans. Peut-tre ne serons-nous pas trs heureux du
rsultat.
Bon Dieu que je suis fatigu.
- 179 -
Quelque chose bougea prs de la cloison du fond une
silhouette en tenue spatiale. Lespace dun instant, Timberlake
eut limpression irrelle quun de ses pensionnaires stait
rveill. Puis la silhouette mouvante apparut en pleine lumire,
et il reconnut les traits de Flatterie derrire la visire antibue
du casque-bulle.
Tim ! cria Flatterie.
Jaillie des amplificateurs de son scaphandre, la voix de
Flatterie se rpercuta avec une rsonance mtallique dans lair
froid du compartiment.
Votre rcepteur ne fonctionne pas ? demanda Flatterie en
sarrtant devant Timberlake.
Timberlake abaissa les yeux vers le botier de contrle plac
prs de son menton, et saperut que le voyant du circuit ntait
pas allum.
Je lavais laiss dbranch, pensa-t-il. Je ny avais mme
pas pens. Pourquoi ?
Flatterie observa soigneusement Timberlake. Ses
mouvements, lorsquil lavait aperu depuis lautre extrmit du
compartiment, ne semblaient indiquer aucune perturbation
srieuse. Il bougeait. Il semblait conscient de son
environnement.
a va, Tim ? demanda Flatterie.
Mais oui. Mais oui a va trs bien.
Comme les trois souhaits, pensa Timberlake. Comme les
trois S de notre plaisanterie, lcole : Scurit, Sommeil, Sexe.
Quelque chose le toucha lpaule, et il se rendit compte
quil avait entendu souvrir la cloison intrieure.
Il se retourna et vit Bickel, qui se tenait derrire lui.
Vous vous sentez en forme pour travailler, Tim ? Jai
besoin de votre aide.
Une lgre inflexion dans la voix de Bickel, une nuance
subtile du ton disaient Timberlake que Bickel stait inquit
pour lui.
Mais il doit savoir quon ma envoy par ici pour essayer
de larrter.
- 180 -
En cet instant, Timberlake prit conscience de lintimit qui
les rapprochait, et se rendit compte que ce rapprochement
dpassait leur proximit physique.
Ce que vous avez fait jusqu prsent na aucun effet
adverse sur les hibernateurs, Bick, dit Timberlake. Dans toutes
les cellules que jai vrifies, les pensionnaires dormaient
paisiblement.
Tous les Bickel hocha la tte. Vous avez trouv ah
Regardez vous-mme, dit Timberlake, sapercevant que
Bickel navait pas encore os vrifier ses soupons. Ils sont tous
occups.
Excusez-moi. Il semblait trange dentendre cette formule
de politesse maner du scaphandre de Bickel. Celui-ci sauta
pour agripper une poigne suprieure, gravit une chelle et,
curieusement, choisit la cellule de Peabody, Alan-K-7a.
Il suivit la range des cellules K, ne sarrtant que pour jeter
un coup dil par les hublots dinspection. Il redescendit sur la
passerelle prs du centre et revint vers eux.
Tous ? demanda-t-il avec un signe de tte vers les autres
sections.
La seule cellule vide est celle de Prue, dit Timberlake.
Prue ! dit Flatterie. Elle est seule dans Central-com. Il
pressa la touche extrieure de son metteur-rcepteur pour
changer le circuit. Les autres virent ses lvres remuer, mais sa
voix ntait quun faible chuchotement.
Bickel abaissa les yeux et saperut quil avait oubli de
brancher son circuit. Il enfona la touche, entendit Prudence qui
disait :
jusqu prsent. Mais je naime pas lide de me trouver
seule en cas de vritable urgence.
Bickel a lui aussi prfr le silence, pensa Timberlake. Il
voulait rester un moment seul.
Flatterie rebrancha le circuit de son scaphandre sur
lamplificateur vocal et regarda Bickel dun air interrogateur.
Nous ferions peut-tre bien de rentrer ?
Raj semble plus soulag que Tim de savoir que ces cellules
sont vraiment ce quelles doivent tre, pensa Bickel. Pourquoi ?
Vous ne voulez pas vrifier vous-mme les cellules ?
- 181 -
Je vous crois sur parole, dit Flatterie.
Vraiment ?
Que fait-il ? se demanda Flatterie. Essaie-t-il de me
provoquer ?
Timberlake perut le ton railleur de Bickel, et sentit leur
moment de rapprochement se dissiper. Sans que leurs corps
aient boug, ils staient spars. Mais il se rendit compte avec
un curieux sentiment dexultation quil tait pass du ct de
Bickel.
Ceci na rien dune illusion, dit Flatterie avec un geste en
direction des cellules qui les entouraient.
Et vous tes conscient, dit Bickel.
Flatterie rprima sa fureur, mais il prouvait un soudain
sentiment damertume. Je ne me laisserai pas provoquer.
videmment, dit-il. Je suis conscient.
Ne dites jamais videmment en parlant de conscience,
dit Bickel sur un ton de rprimande. La conscience peut projeter
des illusions des objets de stimulation imaginaires sur
lcran de notre perception. Il montra les cellules qui se
trouvaient au-dessus deux. Allez-y, vrifiez. Nous attendrons.
Flatterie se rfugia dans lobstination :
Il nen est pas question, dit-il en poussant Bickel pour se
frayer un passage.
O allez-vous ? demanda Bickel, qui avait saisi le bras de
Flatterie de sa main gante.
Par le plus court chemin travers latelier. Si vous ny
voyez pas dinconvnient ! Flatterie secoua son bras pour se
dgager.
Faites comme chez vous, dit Bickel, et il scarta.
Timberlake ne quittait pas des yeux le psychiatre-aumnier.
Celui-ci dgagea les crampons de verrouillage, ouvrit la porte
tanche et se glissa dans le compartiment voisin.
Si Flatterie a eu peur, ce ntait pas pour moi, se dit
Timberlake ? Sa peur ne la pas quitt.
Bickel prit le bras de Timberlake pour laider franchir le
seuil, entra son tour et verrouilla le panneau derrire lui.
Flatterie soccupait dj de la porte suivante, quil ouvrit.
- 182 -
Fichue faon de procder, pensa Timberlake. Mais il laissa
faire.
Ils atteignirent enfin les sas infrieurs, puis la coursive
arrire qui passait sous linstallation principale de lordinateur
avant de remonter vers latelier. Ils franchirent la dernire porte
tanche, quils verrouillrent derrire eux.
Bickel fit basculer son casque en arrire. Flatterie et
Timberlake en firent autant. Bickel ouvrait dj les glissires
hermtiques de ses gants.
Timberlake regardait toujours Flatterie, observant la faon
dont le psychiatre-aumnier examinait les blocs et les asprits
du Buf , lentrelacs des fils conducteurs.
Rseau de comptage infini ? demanda Flatterie.
Pourquoi pas ? rpondit Bickel. Vous en possdez un.
Vous tes capable de compter au-del du total de votre capacit
nerveuse. Le Buf doit pouvoir en faire autant.
Vous connaissez le danger, dit Flatterie.
Une partie du danger, reconnut Bickel.
Cette nef pourrait devenir une gigantesque surface
sensorielle. Ses rcepteurs pourraient oprer des combinaisons
qui nous seraient inconnues, contacter des sources dnergie
dont nous ignorerions lexistence.
Est-ce lune des thories admises ?
Flatterie se rapprocha du Buf .
Avant que vous fassiez quoi que ce soit de destructif, dit
Bickel avec un signe de tte en direction de la confusion
ordonne qui saccrochait la paroi de ses tentacules de fils,
sachez que jobtiens dj des ractions de type conscient petite
chelle. Le systme actionne lui-mme divers senseurs, comme
un animal qui clignerait des yeux un capteur thermique par-
ci, un audio-senseur par-l
Ce nest peut-tre quune combinaison de mouvements
alatoires dus aux effets de salve, dit Flatterie.
Pas lorsque chaque raction saccompagne dune activit
des rseaux nerveux.
Flatterie absorba limpact. Il sentit sa vigilance conditionne
lgard du danger la raction dont il ntait que le dclic
atteindre son amplitude maximale. Ses penses se
- 183 -
concentrrent sur les deux boutons rouges et sur le programme
dautodestruction quils dclencheraient par lintermdiaire des
liaisons de lordinateur avec la nef.
Tim, tes-vous trs fatigu ? demanda Bickel.
Timberlake regarda Bickel. Est-ce que je suis fatigu ?
Quelques minutes plus tt, il stait senti puis. Maintenant,
quelque chose lavait revigor, empli dun nouvel enthousiasme.
Des ractions de type conscient !
Je suis prt pour un autre quart.
Ce truc est encore trop simple pour approcher, mme de
loin, la pleine conscience, dit Bickel. La plupart des senseurs de
bord shuntent les circuits du Buf . Les commandes robox
ne sont pas connectes, et il na pas de
Une seconde !
Ils se retournrent, surpris par le ton furieux de Flatterie.
Vous admettez que ce mcanisme chercheur dobjectif
peut chapper totalement votre contrle, dit Flatterie, et vous
avez quand mme lintention de lui donner des yeux et des
muscles ?
Raj, avant que nous soyons fichus, ce truc doit avoir le
contrle absolu de lastronef.
Pour nous faire traverser sains et saufs le Grand Vide
jusqu Tau Ceti, dit Flatterie. Vous prsumez que cest le
programme de base de lordinateur ?
Je ne prsume rien. Jai vrifi. Cest le programme de
base.
Jusqu Tau Ceti ! pensa Flatterie. Il avait la fois envie de
rire et de pleurer. Il ne savait pas sil devait leur dire la vrit
les imbciles ! Mais non, ce serait diminuer leur efficacit.
Mieux valait jouer la charade jusqu son absurde conclusion.
Il prit une profonde inspiration pour retrouver le contrle de
soi :
Trs bien, John, mais vous ne pouvez pas prvoir tous les
objectifs de votre Buf .
moins davoir conu et dy avoir intgr tous ses
objectifs, rpondit Timberlake.
Flatterie fit taire Timberlake dun geste de la main.
Ceci irait lencontre de vos intentions.
- 184 -
Il faudrait que nous puissions envisager tous les dangers
possibles, dit Bickel. Et cest prcisment parce que nous ne
pouvons pas envisager tous les dangers possibles que nous
avons besoin de cette conscience veille pour guider la nef,
avoir la main sur toutes les commandes.
Flatterie rflchit, cherchant une faille dans le raisonnement
de Bickel. Ses paroles ntaient quun cho des nombreuses
sances dinstruction quavait suivies Flatterie LBA. Il faudra
que vous trouviez une technique de survie dans un
environnement fondamentalement diffrent. Rappelez-vous
que vous ne pourrez pas prvoir chacun des dangers nouveaux
qui vous guetteront.
Les scurits intgres ne serviront rien, videmment,
dit Flatterie.
Mme raison, dit Bickel. Les scurits intgres ne sont
utiles que si tous les dangers sont connus et prvus.
Pouvez-vous empcher que lunit centrale de lordinateur
ne soit endommage ?
Elle sera protge par une flope de tampons. Jai dj
commenc les installer.
Il y avait donc un programme superviseur prioritaire, dit
Flatterie. Une procdure charge de nous faire parvenir sains et
saufs Tau Ceti vous en tes sr ?
Le programme est l. Ils ne lont pas truqu.
Et sil savre quil est dsastreux daller Tau Ceti ?
Pourquoi ergote-t-il ? se demanda Bickel. Il doit
certainement connatre la rponse sa question.
Une simple dcision binaire peut rsoudre le problme.
Nous lui laisserons la possibilit de faire demi-tour.
Ahhh ! dit Flatterie. Le meilleur coup possible, hein ? Mais
nous sommes dans le jeu de croquet de la Reine, vous lavez dit
vous-mme. Et si la Reine de cur change la rgle du jeu ? Dans
ce pays des merveilles, nous navons pas dAlice pour nous
ramener dans la ralit.
Un coup volontairement mdiocre dans le cours de la
partie, pour modifier la structure thorique du jeu, pensa
Bickel. Cest une possibilit qui semble indique.
Il haussa les paules :
- 185 -
Alors on nous enverra au bourreau.
- 186 -

XXI
Aucune ide distincte noccupait mon esprit ; tout
tait confus une trange multiplicit de sensations
massaillait ; je voyais touchais, entendais et sentais
tout la fois. Il me fallut longtemps, certes, pour
apprendre distinguer entre les activits de mes
diffrents sens.
Paroles du monstre de Frankenstein.

Prudence, aux commandes depuis moins dune heure,
sentait dj venir la fatigue, et elle savait quelle natteindrait la
fin de son quart qu force de volont. Ce qui contribuait en
grande partie lpuiser, ctait le jeu incessant de ses
compagnons autour des concepts, la jonglerie verbale.
Les mots semblaient tellement drisoires, dans leur
situation. Ils avaient besoin daction dune action dtermine,
constructive.
Timberlake sclaircit la voix. Une curiosit imprieuse le
pressait daller examiner et essayer ce quavait construit
Bickel de retracer le cheminement des circuits et de
comprendre pourquoi les fonctions gnrales de lordinateur
nen taient pas perturbes.
Si nous tombons sur le problme de la Reine de cur, dit
Timberlake, la nef aura plus de chances de sen tirer si elle est
contrle par une intelligence consciente et imaginative.
Notre type de conscience ? demanda Flatterie.
Voil ce qui le tracasse, pensa Bickel. Cest manifestement
lui qui est charg de veiller ce que nous ne lchions pas dans
lunivers une machine tuer. Lhomostasie au niveau dune
- 187 -
race peut diffrer de lquilibre requis pour la survie dun
individu. Mais ici, nous sommes isols toute une race dans un
tube essai.
Nous parlons de crer une machine dote dune qualit
particulire, dit Flatterie. Elle doit diriger son propre
fonctionnement depuis lintrieur, par probabilit. Nous ne
pouvons pas dterminer tout ce quelle fera. Il leva une main
pour arrter Bickel, qui allait parler. Mais nous pouvons
dterminer certaines de ses motions. Si nous pouvions faire
quelle se soucie de nous ? Quelle nous admire et quelle nous
aime ?
Bickel le regarda. Ctait une ide audacieuse tout fait
dans la ligne des fonctions de Flatterie en tant quaumnier,
avec une nuance de sa formation psychiatrique et un souci de
protection de la race dans son ensemble.
Considrez la conscience comme une structure de
comportement, dit Flatterie. Quest-ce qui a contribu au
dveloppement de cette structure ? Si nous remontons
Sa voix se perdit dans le beuglement du klaxon dalarme.
Ils sentirent tous lembarde que fit la nef, puis labsence
immdiate de pesanteur ds que le disjoncteur-cage de scurit
eut dconnect le systme gravifque.
Bickel se laissa driver vers lavant de latelier, o il se
cramponna une pontille et pivota pour se projeter dun coup
de pied vers la porte de Central-com, quil dverrouilla aussitt.
Dun mme mouvement, il louvrit et se propulsa vers son sige
de quart, dans lequel il sarrima avant dexaminer les
rptiteurs. Tim et Flatterie arrivrent immdiatement derrire
lui.
Prudence procdait des corrections minimes au pupitre
directeur, les yeux fixs sur les compteurs de consommation.
Quand Bickel saperut que lordinateur absorbait prs de
quatre-vingts pour cent de sa capacit maximale, il entreprit
aussitt de rechercher les chauffements ou les courts-circuits
ventuels. Il entendit le dclic des cocons de Flatterie et de
Timberlake, qui prenaient leur place.
Consommation anormale au niveau de lordinateur, dit
Timberlake.
- 188 -
Fuite de radiations la Soute Quatre, dit Prudence dune
voix rauque. Accroissement rgulier de temprature en arrire
des cloisons de la seconde coque non, elle commence se
stabiliser.
Elle lana un programme dinspection des coques, et garda
les yeux fixs sur les voyants lumineux des senseurs.
Bickel, qui surveillait le pupitre directeur par-dessus son
paule, comprit en mme temps quelle ce que signifiaient les
clignotements ds quils apparurent.
Nous avons perdu une section du bouclier extrieur !
Et de la coque, ajouta-t-elle.
Bickel se radossa, brancha lcran rptiteur sur les senseurs,
et entreprit une analyse extrieure de la zone indique :
Surveillez le pupitre ; je vais procder aux vrifications.
Les images se succdrent sur le petit cran dangle de son
pupitre mesure quil laccordait sur des senseurs de plus en
plus loigns. Au milieu de la Soute Quatre apparut lobscurit
paillete dtoiles de lespace cosmique. Les objectifs des
senseurs rvlaient un flot de mousse coagulante crach par les
dispositifs automatiques de scurit en direction dun large trou
ovale.
Du coin de lil, Bickel vit Flatterie procder un micro-
examen des lvres de la dchirure :
On dirait une coupure au couteau, dit Flatterie. Lisse et
rgulire.
Une mtorite ? demanda Timberlake, qui venait de
procder une vrification des hibernateurs.
Aucune fusion sur larte, aucun signe dchauffement par
friction, dit Flatterie, abandonnant son pupitre. Il pensait lle
de Puget Sound la campagne environnante saccage. Une
conscience sauvage. tait-ce dj le dbut ?
Quest-ce qui aurait bien pu faire cette entaille dans le
bouclier extrieur et dans la coque sans les porter une
temprature solaire ? demanda Bickel.
Personne ne rpondit.
Se tournant vers Flatterie, Bickel remarqua ses lvres
blanches et crispes. Il sait !
Raj, quest-ce qui peut avoir caus a ?
- 189 -
Flatterie secoua la tte.
Bickel releva sur ses rptiteurs les donnes du chrono-
enregistreur impulsions laser, en extrapola une estimation de
leur position et inscrivit le dlai de transmission LBA. Puis il
fit pivoter le transmetteur son ct et lenclencha sur le codage
RT.
Que faites-vous ? demanda Flatterie.
a, cest une chose que nous ferions bien de signaler, dit
Bickel. Il commena couper la bande.
Si nous renclenchions la gravit ? demanda Timberlake,
avec un regard Prudence.
Daprs les indicateurs, le systme est en tat de
fonctionner, dit-elle. Elle enfona la touche de
renclenchement.
Ils furent aussitt happs par la gravit normale dun quart
de g terrestre.
Timberlake dverrouilla son cocon et posa les pieds sur le
pont.
O allez-vous ? demanda Prudence.
Je vais sortir jeter un coup dil, dit Timberlake. Une
force capable de sectionner une portion de notre coque sans
aucun chauffement et sans aucune trace dimpact, cela nexiste
pas. Il faut que jaille voir ce qui se passe.
Restez o vous tes, dit Bickel. Il risque dy avoir des
cargaisons dsarrimes dans le secteur nimporte quoi.
Timberlake pensa la douce Maida, crase par une
cargaison en folie. Sa gorge se serra.
Quest-ce qui lempche de nous couper proprement en
deux par le milieu, la prochaine fois ? demanda Prudence.
Quelle est notre vitesse, Prue ? demanda Timberlake.
C sur cinq cent vingt-sept, stabilise.
Avons-nous t ralentis par ce qui nous a heurts ?
demanda Flatterie.
Prudence vrifia lenregistrement comparatif. Non.
Timberlake inspira profondment, le souffle incertain :
Un phnomne dont limpact est virtuellement nul et dont
la force est quoi ? Infinie ? Il secoua la tte. Il nexiste aucun
quivalent cintique.
- 190 -
Bickel enfona la touche de transmission et attendit que
stablissent les connexions. Il regarda Timberlake :
Lunivers a-t-il commenc avec le grand bang de
Gamow, ou sommes-nous en plein dans la cration continue de
Hoyle ? Et sils avaient tous les deux
Ce nest quun jeu mathmatique, dit Prudence. Oh, je
sais : lunion dune masse infinie et dune source finie peut
saccomplir en supposant un impact nul une force infinie.
Mais ce nest quand mme quun jeu mathmatique, un exercice
dannulation rciproque. a ne prouve rien.
Cela prouve le pouvoir original de la Gense, murmura
Flatterie.
Oh, Raj, voil que vous recommencez ! fit Prudence sur un
ton de reproche. Toujours vouloir triturer les mathmatiques
pour prouver lexistence de Dieu.
Dieu nous a flanqu une calotte ? demanda Timberlake.
Cest ce que vous disiez, Raj ?
Cette attitude nest pas digne de vous dans les
circonstances prsentes, rtorqua Flatterie. Quand ils vont
recevoir ce message, LBA, ils sauront que nous avons atteint
le stade de la conscience sauvage. Cest la seule rponse
possible.
Vous alliez mettre une supposition, Bick, dit Timberlake.
Bickel regardait laiguille du signal chrono progresser
lentement sur le cercle du cadran. Il lui restait encore un long
chemin parcourir avant le bip qui leur indiquerait que le
message aurait un momentum suffisant pour atteindre son but.
Il sagit peut-tre dun phnomne dinterface qui ne se
manifesterait quici, dans la rgion transsaturnienne, dit Bickel.
Peut-tre un effet de champ caus par des ondes de pression
issues de la zone de convection solaire. Il y a dans lunivers une
sacre varit de mouvements oscillatoires. Peut-tre sommes-
nous tombs sur une nouvelle combinaison.
Cest ce que vous avez laiss entendre LBA ? demanda
Flatterie.
Oui.
Et si ce ntait pas un jeu mathmatique ? demanda
Timberlake. Pourrions-nous programmer la prvision, par une
- 191 -
courbe de probabilit, des limites de ce phnomne
hypothtique ?
Bickel lcha le clavier du RT et rflchit la question de
Timberlake.
Il se dit quun tel programme pouvait se raliser sous forme
de fonctions matricielles. Il prsentait une similitude avec leur
chasse au Facteur de Conscience essayer de recrer un
systme dune complexit excessive partir de donnes
insuffisantes. Ils pouvaient laborder par lintermdiaire de
faisceaux dquations linaires simultanes, dont chacune
dfinirait des hyperplans parallles dans un espace
n dimensions.
Quen pensez-vous, Prue ? demanda-t-il.
Elle, vit o limagination de Bickel les avait mens et fit un
essai mental, visualisant au fur et mesure de leur apparition
les valeurs diagonales comme autant de coefficients des
quations simultanes.
Tout le processus ne prit que quelques secondes, mais elle
garda le silence un moment, savourant cette exprience
nouvelle. Elle avait compos mentalement une simulation de
programme, procd un essai et enregistr les rsultats en
mmoire, se rappelant chaque bit avec prcision, l o il devait
se trouver. Ctait un exploit dont elle ne se serait jamais crue
capable. Son esprit un ordinateur.
Elle expliqua Bickel ce qui stait pass, et relut les
rsultats pour lui. Bickel saperut quil comblait lui-mme les
vides lorsquelle sautait certaines oprations pour donner
directement les rponses. Quelque part sans doute au cours
des longues sances dtudes LBA il avait absorb une
norme quantit de mathmatiques abstruses. La ncessit et
lexemple de Prue lavaient hiss un niveau o ces
connaissances devenaient disponibles.
Il se sentit soudain robuste et grandi de plusieurs pouces.
Leffort mental lavait lev un stade dhyperconscience il
tait dtendu, et pourtant alerte, conscient de son tat
vascomusculaire et de son tonus motionnel dans leur totalit.
Puis la sensation commena se dissiper. Bickel fut repris
par la nef et les contraintes quelle lui imposait le mouvement
- 192 -
rgulier et imperturbable de la matire dans sa course vers
lextrieur du systme solaire.
Toute lexprience avait dur moins dune demi-minute.
Bickel la sentit seffacer avec un mlange de tristesse et de
fureur. Il savait quil venait de vivre quelque chose
dextrmement prcieux, et il en conservait une partie en
mmoire, comme un fil trs fin qui le reliait lexprience elle-
mme et lui donnait lespoir de pouvoir remonter jusqu sa
source. Mais les contraintes que constituaient la nef et ceux qui
lentouraient ne le lui permettaient pas.
Il se rendit compte soudain quil portait en lui un poids
norme susceptible de rompre compltement ce prcieux fil, et
il en prouva un accs de frayeur.
Pensez-vous quun tel programme soit ralisable ?
demanda Timberlake dun ton pressant.
Impossible programmer ! rpondit schement Bickel.
Nous ne pouvons pas donner de limites aux variables. Il se
retourna vers le clavier du RT et se mit taper le message dun
mouvement saccad.
Il pensa aux modifications quil avait apportes au systme
informatique. Bote noire bote blanche. La mise en route de
lentit quils taient en train de construire ncessitait une bote
noire, et il ny en avait manifestement quune qui pt se prter
au processus de duplication dans la bote blanche de
lordinateur : un cerveau humain.
Je servirai de modle.
Lentit/ordinateur serait-elle un autre Bickel ?
Prudence fixait le pupitre principal en cherchant les raisons
de la soudaine colre de Bickel, ce qui lui vitait
momentanment de penser ce qui tait arriv la nef. Mais
elle ne pourrait esquiver longtemps le problme.
Les dgts avaient t causs par un facteur extrieur la
nef. La faible embarde quils avaient ressentie stait transmise
avec un dcalage temporel, alors que les voyants rouges et
jaunes des indicateurs davarie clignotaient dj. Lembarde
avait t provoque par la baisse de tension et le dclenchement
des quipements de commutation mettant en service les
automatismes dintervention.
- 193 -
Impact nul force infinie.
Quelque chose, lextrieur de la nef, avait sectionn une
partie de leur coque avec autant de facilit quun rasoir
pntrant dans du beurre. Et encore, limage tait trop faible.
Quelque chose venu de lextrieur.
Elle porta une main sa joue. Cela tendait dsigner
quelque chose qui dpassait les prils programms dans la nef.
Ce quils avaient rencontr sortait tout droit du fond de
linconnu. Elle pensa soudain aux monstres marins peints sur
les anciennes cartes de la Terre, aux dragons douze pattes et
aux formes humanodes dont les poitrines sornaient de bouches
garnies de crocs.
Elle retrouva un certain calme en se disant que tous ces
monstres avaient disparu devant la curiosit quasi simiesque de
lhumanit. Et pourtant quelque chose les avait bien heurts.
Elle parcourut des yeux une fois encore les voyants du
pupitre, et constata que les automatismes dintervention avaient
presque inond de mousse coagulante la Soute Quatre. Les
portes tanches des diffrents secteurs taient hermtiquement
closes sur deux niveaux autour de la zone endommage. Quelle
que ft la chose qui les avait heurts, elle navait emport
quune fine tranche de leur coque cette fois-ci.
Bickel leva la main vers la touche dimpulsion du
transmetteur, quil enfona. La salle semplit aussitt du
bourdonnement de linstrument accumulant lnergie
ncessaire la projection des gicles multiples dinformations
travers lespace. Le claquement sec de solidarisation du
transmetteur, accompagn dune lgre odeur dozone, fut par
contraste presque dcevant.
Ils ne vont pas y croire beaucoup plus que nous, dit
Timberlake.
Il y a LBA certains des spcialistes les plus minents de
la physique des particules, dit Bickel. Peut-tre pourront-ils
trouver une rponse.
Un phnomne du type neutrino ? demanda Timberlake.
Des clous ! Ils vont prtendre que nous avons mal interprt
lobservation.
Cest lheure de mon quart, dit Flatterie. Prue ?
- 194 -
Aux paroles de Flatterie, Prudence prit soudain conscience
de limmensit de sa fatigue. Son dos tait douloureux et les
muscles de ses avant-bras tremblaient. Elle ne se rappelait avoir
t aussi puise quune seule fois aprs avoir pratiqu une
intervention chirurgicale de prs de cinq heures.
Sous de nombreux rapports, elle demandait trop son
organisme les quarts prolongs, le travail dans latelier, les
expriences auxquelles elle se prtait comme cobaye. Mais
ladrnochrome THC lui posait des problmes. Impossible de lui
faire franchir la barrire sanguine du cerveau pour lamener en
contact actif avec les tissus nerveux moins dapprocher de
trs prs la dose mortelle. Elle navait pas encore os, bien que
le jeu lui part en valoir la peine.
Si seulement elle parvenait inhiber les structures
infrieures du cerveau et provoquer lactivit maximale des
structures suprieures, elle pourrait fournir Bickel les
diffrentes phases squentielles pour quil les reproduise sous
forme de fonctions lectroniques.
Transmission du pupitre au top, dit-elle.
Tandis quils changeaient le pupitre directeur, Flatterie
examina ses instruments pour simprgner de lhumeur de la
nef. Car elle a vraiment des humeurs.
Il avait parfois limpression que la nef transportait des
spectres ceux des seize clones tus par accident au cours de
son assemblage sur la Lune, ceux des membres de lquipage
ombilical tus par la sauvagerie programme du systme
moins que ce ne fussent ceux des NPO sacrifis sur cet autel. Un
autel dress lorgueil humain Et les essais prcdents tous
les quipages disparus, les colons et les NPO. Autant de
fantmes qui voyagent avec nous.
Ces cerveaux sans corps avaient-ils une me ? se demanda
Flatterie. cet gard si nous insufflons une conscience dans
cette machinerie, notre cration aura-t-elle une me ?
Les dispositifs automatiques ont-ils fini de combler la
brche ? demanda Bickel.
Tout est referm, dit Flatterie. Et il se demanda : Quand la
conscience sauvage va-t-elle frapper nouveau ?
- 195 -
Quy avait-il dans la Soute Quatre ? demanda Prudence.
Quavons-nous perdu ?
Des concentrs alimentaires, rpondit Bickel. Cest la
premire chose que jai vrifie. Le ton de sa voix disait : Vous
tiez de quart ; cest vous qui auriez d le faire.
Raj, voulez-vous que nous commencions partager les
quarts ? demanda Timberlake. Quand jaurai pris un peu de
repos
Quand vous aurez pris du repos, vous pourrez maider
latelier, dit Bickel.
Flatterie jeta un coup dil Bickel, puis Timberlake, en se
demandant comment lingnieur des systmes biofonctionnels
allait prendre cette rebuffade. Timberlake avait les yeux ferms.
Son visage ple et ses traits tirs trahissaient sa fatigue. Il
semblait presque endormi mais son souffle tait court et
superficiel.
Vous voulez continuer cote que cote, hein ? demanda
Prudence. Vous ne pensez pas que nous devrions attendre que
les otaries savantes de Hempstead aient potass la question ?
Ce qui nous a frapps venait de lextrieur, dit Bickel. Cest
un autre problme.
John a raison, dit Timberlake dune voix rauque. Il
sclaircit la voix, dverrouilla la scurit de son sige de quart
et se redressa. Je suis claqu !
Alors, nous avons dcid comme a, tout dun coup,
Prudence fit claquer ses doigts, que vous pouviez continuer
tripatouiller lordinateur comme un fou furieux ?
Mais bon sang ! scria Bickel. Aucun de vous na-t-il
encore compris que nous sommes censs utiliser lordinateur
comme lment de base pour attaquer ce problme ?
Bickel regarda autour de lui : Flatterie occup au pupitre,
Timberlake moiti endormi sur son sige, Prudence qui le
fixait dun il furieux.
Ce nest pas un ordinateur comme les autres. Il possde
des lments dont nous ne souponnons mme pas lexistence.
Il est demeur connect un Noyau-Psycho-Organique durant
prs de six ans, tout le temps quont dur lassemblage et la
programmation de la nef. Il est bourr de tampons, de
- 196 -
conducteurs et de connexions croises dont ses propres
crateurs nont peut-tre jamais entendu parler !
Insinuez-vous quil est dj conscient ? demanda
Prudence.
Non ; je prtends seulement que le couplage de
lordinateur avec notre Buf simulateur de lobes frontaux a
dj fait du chemin. Nous sommes arrivs plus loin que ny tait
parvenu le programme de LBA en vingt ans ! Et nous devrions
continuer. Nous coupons en ligne droite travers
Il ny a pas de lignes droites dans la nature, dit Flatterie.
Bickel soupira. Quoi encore ? se demanda-t-il.
Si vous avez quelque chose dire, sortez-le.
La conscience est un type de comportement, dit Flatterie.
Daccord.
Mais les racines de notre comportement sont enfouies si
loin dans le pass que nous ne pouvons pas les atteindre
directement.
Lmotion, encore une fois ? demanda Bickel.
Non, dit Flatterie.
Linstinct, dit Prudence.
Flatterie hocha la tte :
Le type dempreinte gntique qui dit un poussin
comment casser sa coquille pour en sortir.
motion ou instinct, quelle est la diffrence ? demanda
Bickel. Les motions sont produites par linstinct. Continuez-
vous prtendre que nous ne pourrons pas rendre le Buf
conscient moins de le doter dune combinaison dinstincts et
dmotions ?
Vous savez trs bien ce que je veux dire, murmura
Flatterie.
Il faut quil nous aime, dit Bickel. Il se mordit la lvre
suprieure, saisi une fois encore par la merveilleuse simplicit
de cette suggestion. Flatterie avait raison, bien sr. Ctait une
rne suffisante pour satisfaire les exigences de scurit, mais
assez lche pour conduire sans blesser.
Il faut quil dispose dun systme autonome de ractions
motionnelles, dit Flatterie. Il faut que le systme puisse ragir
- 197 -
selon un ensemble dactions physiques dont le Buf soit
conscient.
motion, pensa Bickel. La caractristique qui nous donne
notre sens de lindividualit, llment qui rcapitule tous les
jugements personnels. Un processus encapsul qui peut se
dclencher hors de toute squence.
Ctait une rupture avec tous les concepts mcanistes du
temps. Lmotion comme processus, une faon audacieuse de
considrer le temps.
Il ny a rien en nous propos de quoi nous puissions tre
objectifs, dit Bickel, sauf nos propres ractions physiques. Vous
vous souvenez ? Cest ce que le Dr Ellers rptait toujours.
Flatterie pensa Ellers, chef de psycho LBA. Bickel est
l objectif , la force qui donnera une direction vos
recherches, avait dit Ellers. Naturellement vous avez tous des
supplants. Les accidents, cela arrive. Mais vous navez rien
qui soit aussi affil que Bickel. Cest un dcouvreur cratif.
Un dcouvreur cratif les checs de tous ceux qui
taient venus avant lui de tous ces frres-clones tout servait
de prparation cet assaut du problme. Si nous russissons,
nous survivrons ; et si nous chouons
Et Bickel pensait : motion. Comment la symboliser et la
programmer ? Que fait le corps ? Nous sommes lintrieur, en
contact direct avec tout ce que fait le corps. Cest la seule chose
propos de laquelle nous puissions tre rellement objectifs.
Quest-ce que le corps
Il a besoin dun corps dont les fonctions soient totalement
interconnectes, dit Bickel. Le problme et sa solution lui
apparaissaient dans leur ensemble comme une soudaine
rvlation. Il lui faut un corps qui ait connu des traumas et des
situations critiques. Il regarda Flatterie. Et aussi la culpabilit,
Raj. Il a besoin dun sens de la culpabilit.
Culpabilit ? rpta Flatterie tout en se demandant
pourquoi cette suggestion provoquait en lui la fois de la colre
et une certaine frayeur. Il tait sur le point de rpliquer lorsquil
prit conscience dun bruit rauque et rythmique. Il crut dabord
au dfaut de fonctionnement dun signal dalarme, puis se
rendit compte quil sagissait de Timberlake. Lingnieur des
- 198 -
quipements biofonctionnels avait verrouill le cocon de son
sige de quart, et il dormait en ronflant.
Culpabilit, dit Bickel, les yeux fixs sur Flatterie.
Comment ? demanda Prudence.
En termes de programmation, dit Bickel, nous devrons
prvoir des fonctions de droutement, des systmes dalarme
internes des contrles qui interrompront les oprations selon
les besoins fonctionnels du systme global.
La culpabilit est une motion artificielle ; elle na rien
voir avec la conscience, objecta Flatterie.
La culpabilit est fille de la peur. Vous ne pouvez avoir de
culpabilit sans la peur.
Mais vous pouvez avoir la peur sans la culpabilit, dit
Flatterie.
Vraiment ? demanda Bickel. Et il pensa : Cest le
syndrome de Can et Abel. O lespce a-t-elle pris a ?
Pas si vite, dit Prudence. Proposez-vous que nous
installions un que nous inspirions de la crainte ce
Buf ?
Ouais.
Il nen est pas question ! dit Flatterie. Il avait branch
lexerciseur automatique de son sige, mais il larrta pour se
tourner vers Bickel dun air furieux.
Notre crature dispose dj dune mmoire vaste et
rapide, dit Bickel. Cest une mmoire fixe si on ne tient pas
compte de nos problmes dadressage, qui ninterfrent pas de
toute faon avec son fonctionnement et je parie que cette
machine possde une zone de mmoire protge dj remplie
dillusions en prvision du moment o elle en aura besoin pour
se protger.
Mais la peur ! dit Flatterie.
Cest le ct pile de votre pice, Raj. Vous voulez quelle
nous aime ? Daccord. Lamour est une sorte de besoin, nest-ce
pas ? Je suis prt lui donner le besoin dune source extrieure
de programmes cest--dire nous, vous comprenez ? Je
laisserai dans sa constitution les lacunes ncessaires que nous
serons les seuls pouvoir combler. Elle aura des motions, mais
- 199 -
cela veut dire une gamme illimite dmotions, Raj. Cette
gamme comprend la peur.
Peur et culpabilit, pensa Prudence. Il va falloir que Raj se
rende lvidence. Elle regarda Bickel, remarqua son regard
voil et lointain.
Plaisir et douleur, marmonna Bickel. Il regarda tour tour
Prudence, Timberlake endormi et Flatterie. Se rendent-ils
compte quil faudrait galement que le Buf soit capable de
se reproduire ?
Prudence sentit son pouls sacclrer. Elle se dtourna de
Bickel et porta une main sa tempe pour y mesurer les
palpitations, mesure quelle rapprocha de son souffle plus court,
de sa temprature, de la faim, de son tat de fatigue et de son
niveau de perception. Les expriences chimiques auxquelles elle
tait en train de soumettre son propre corps la dotaient dune
perception aigu de ses fonctions corporelles, et cette
perception lui indiquait quelle avait besoin dun rajustement
chimique.
Alors, Raj ? dit Bickel.
Il faut que je me calme, se dit Flatterie en se retournant sur
son sige. Il faut que jaie lair naturel et serein. Il vitait de
poser les yeux sur le panneau factice de son pupitre rptiteur.
Derrire ce panneau se dissimulaient la mort et la destruction.
Bickel devenait extrmement sensible aux moindres indices.
Flatterie nota le vert paisible du panneau des voyants lumineux,
le cliqutement des relais dans les compteurs graphiques. Tout,
bord de la nef, semblait normal et apaisant. Tous les systmes
semblaient fonctionner sans heurt.
Pourtant, tout au fond de lui-mme. Flatterie se sentait
tendu, comme un animal qui se fige en entendant le chasseur.
Plaisir et douleur. Cela peut se faire, bien sr : orientation
graduelle vers un objectif, puis refus interfrence retrait
frustration menace de destruction.
Je retourne latelier, dit Bickel. La faon de procder est
suffisamment claire, nest-ce pas ?
Pour vous, peut-tre, dit Flatterie.
- 200 -
Impossible de sarrter, dit Prudence, en esprant que
Flatterie comprendrait le sous-entendu : Impossible de
larrter.
Allez-y, dit Flatterie. Assemblez vos simulateurs de
rseaux nerveux. Mais prenons le temps de bien rflchir avant
de relier votre systme lensemble de lordinateur. Il regarda
Bickel. Envisagez-vous toujours cette exprience bote noire
bote blanche ?
Bickel se contenta de le regarder fixement.
Vous connaissez le danger, dit Flatterie.
Bickel ressentit soudain une sorte dexultation, la dcouverte
de quelque facteur interne qui lui avait chapp. La nef, ses
organismes vivants et ses problmes ressemblaient des
marionnettes et des jouets de marionnettes. La solution lui
apparaissait avec une clart extraordinaire jusque-l, il navait
fait que lapprocher. Il voyait tous les schmas ncessaires
empils dans son esprit comme des diapositives superposes.
Un assemblage quatre dimensions, se remmora-t-il.
Nous allons crer un rseau en profondeur et le doter de
ramifications universelles complexes qui lui permettront
dabsorber les transmissions asynchrones. Il faut quil soit
capable de dgager des configurations discrtes partir des
surcharges dimpulsions quil reoit. Limportant nest pas le
matriau mais la structure. Limportant, cest la topologie.
Voil la clef de tout notre foutu problme.
Prue, donnez-moi un coup de main, dit-il. Il jeta un coup
dil au chronomtre situ ct du pupitre de Central-com,
puis regarda Timberlake. Quil dorme ; Prue tait capable de les
aider. Elle faisait en lectronique du travail soign dune
exactitude chirurgicale, propre, avec une longueur de fil
minimale et des connexions solides.
Il va nous falloir une zone de couplage pour chaque
groupe de blocs multiples, dit Bickel en regardant Prudence. Je
vais vous confier ce travail pendant que jassemblerai les
systmes de blocs principaux.
Comme si les paroles de Bickel staient entasses dans son
esprit jusqu ce que la pression accumule les fasse se dverser
dans le domaine de la comprhension, elle comprit ce que
- 201 -
Bickel avait lintention de faire. Il allait introduire une charge
continue de donnes dans lassociation Buf-ordinateur ,
immensment largie. Comme on projette un film sur un cran,
il allait projeter dans lordinateur un ventail gant, un psycho-
espace presque infini.
Les oprateurs ncessaires salignaient dans son esprit en
ranges parallles de nombres binaires, liaisons croises. Et
elle vit quelle pouvait recadrer le problme, le superposer des
fonctions matricielles, crant ainsi un tableau problme-
solutions pareil un chiquier multidimensionnel.
Dans linstant mme de cette rvlation, elle se rendit
compte que Bickel naurait pu dlimiter lapproche de cette
solution sans avoir recours au mme levier mathmatique pour
se charger du gros uvre.
Vous vous tes servi de matrices de contigut, dit-elle,
accusatrice.
Il hocha la tte. Elle avait compris quil saventurait dans une
conception mathmatique nouvelle une algbre de qualits
grce laquelle il pouvait suivre le cheminement des impulsions
neurales et les disperser entre les psycho-espaces intercalaires
du Buf-ordinateur .
Prudence avait commenc saisir ce que voyait Bickel, mais
les autres nen taient encore quau stade des pressentiments.
Les possibilits taient ahurissantes. Les mthodes impliques
permettraient la construction dordinateurs entirement
nouveaux, dont la taille et la complexit fondamentale
pourraient tre rduites dun millier de fois au moins. Mais plus
importante encore tait la comprhension ainsi acquise par
Bickel de ses propres psycho-espaces et de leur fonction
dabstraction lexcitation globale des cellules nerveuses de son
propre corps, et la faon dont elle tait rduite des valeurs
reconnaissables.
Bickel se rendit compte que le fait de penser dans le cadre de
cette structure lamenait un seuil. Une certaine pression ici,
lapplication dune certaine nergie l, et il savait quil serait
projet dans un domaine de conscience dont il navait jamais
fait lexprience.
- 202 -
Il en prouvait la fois de la crainte, de la surprise et de
lattirance. Il se dirigea vers la porte de latelier, louvrit, et se
retourna vers Flatterie.
Raj, dit-il. Nous ne sommes pas conscients.
Quoi ? Hein ? Ctait Timberlake qui sortait de son
sommeil en se frottant les yeux, le regard pos sur Bickel.
Nous ne sommes pas veills, dit Bickel.
- 203 -

XXII
Au-del des sens, il y a les objets ; au-del des
objets, il y a le mental ; au-del du mental, il y a
lintellect ; au-del de lintellect, il y a le Grand Moi.
Katha UPANISHAD,
Extrait, destin linstruction des psychiatres-aumniers.

Nous ne sommes pas veills.
Tout au long de son quart, ces paroles hantrent Flatterie.
Timberlake avait marmonn quelque chose comme Sacr
blagueur ! avant daller poursuivre son somme dans sa cabine.
Mais Flatterie, dont lattention se partageait entre la console
de commandes et lcran suprieur qui lui montrait Prudence et
Bickel au travail dans latelier, sentait la nef acqurir dans son
esprit une curieuse identit.
Il avait limpression que lui et les autres ntaient que les
cellules dun organisme plus vaste que les voyants, les
cadrans, les compteurs et les senseurs, de mme que lintercom
vido omniprsent, taient les sens, les nerfs et les organes
dune entit distincte de lui-mme.
Nous ne sommes pas veills.
Cest une pense que nous ludons constamment, pensa-t-il.
Il entendait la voix de Bickel parlant Prudence dans
latelier :
Voici la ligne principale charge de traiter les rtroactions
ngatives. Suivez le code des couleurs et connectez-la ici Voici
le circuit amortisseur ; il faut prendre garde de ne pas
introduire des cycles rsonnants dans les branches neurales
slectives.
- 204 -
Et Prudence, parlant demi pour elle-mme :
Le crne humain renferme environ quinze mille millions
de neurones. Jai extrapol partir de vos blocs de construction
et de lordinateur nous en aurons finalement plus de deux fois
autant, dans cette bte.
Dans lesprit de Flatterie, leurs voix ressemblaient des
chos.
Bickel : Pensez un seuil quil faut franchir. Plusieurs sortes
de pressions peuvent permettre de le franchir. Ce sont les
pressions lies lentropie ou les pressions dune prolifration
de variabilit : appelons cela la vie. Lentropie dun ct, la vie
de lautre. Chacune provoque le franchissement du seuil partir
dun certain niveau de pression. Et le franchissement du seuil
dclenche le Facteur de Conscience.
Prudence : Quest-ce que cest, un homostat ou un filtre ?
Bickel : Les deux.
Flatterie pensa alors la nef dans son ensemble, la grande
machine dont la survie exigeait une organisation optimale un
processus dagencement. Lentropie y tait certainement lie,
car le systme global dun astronef tendait se stabiliser dans
une distribution uniforme de ses nergies.
En ce qui concerne la nef, lordre est plus naturel que le
chaos, pensa Flatterie. Mais nous jouons de cette nef comme si
tous ses composants taient des instruments de musique et
Bickel le chef dorchestre. Car lui semble connatre la partition.
La Conscience.
Bickel : Je vous le dis, Prue, il faut que la conscience soit
quelque chose qui remonte le courant du temps. Le temps dans
lequel elle est enclave.
Prudence : Je ne sais pas. Quand un bloc de cellules ragit
une excitation, cela fait natre une impulsion. Limpulsion se
divise et forme une structure branches multiples avec une tige
unique dans les rseaux nerveux, dans lespace
dintercalation. La tige retient cette impulsion premire,
naturellement, et nous avons une mission qui se situe dans un
espace quatre dimensions dont le temps.
Bickel : Et la conscience est pareille un bateau qui
remonterait le courant.
- 205 -
Prudence : contre-courant ? Je suis daccord pour inclure
le temps dans le diagramme, mais lexcitation et la ramification
voqueraient plutt un solide complexe qui pntrerait le
temps, comme des nervures lintrieur dune feuille en quatre
dimensions.
Bickel : Pensez au systme RT de la nef. Quest-ce que cest ?
Il absorbe des centaines de reproductions dun mme message
toutes les reproductions ayant t transmises dans une seule
gicle comprime une seule dcharge et il les ralentit, les
compare, limine les tiges errones et vous communique le
message traduit et corrig.
Prudence : Mais la conscience nentre pas en jeu tant que le
message na pas atteint son rcepteur humain.
Bickel : Rtroaction ngative, Prue, Lentre ajuste la
sortie. Si le systme fonctionne mal, loprateur humain le
rpare, comme on rpare un barrage sur une rivire pour
rcuprer une partie suffisante du courant.
Prudence (levant les yeux dun segment de neurofibre quelle
introduisait dans un micromanipulateur) : La conscience une
sorte de rtroaction ngative ?
Bickel : Avez-vous jamais pens, Prue, que la rtroaction
ngative tait la plus incroyable perfectionniste de lunivers ?
Elle nautorise aucune dfaillance. Elle est conue pour
maintenir le fonctionnement du systme dans certaines limites,
quelles que soient les perturbations.
Prudence : Mais les circuits de ce Buf vous y avez
dlibrment introduit des erreurs qui ne sont
Bickel : Pourquoi pas ? Toutes nos ides traditionnelles sur
la rtroaction impliquent une certaine uniformit de
lenvironnement. Mais nous vivons dans un univers non
uniforme. Le milieu dans lequel nous voluons nest pas
entirement prvisible. Il faut que nous maintenions notre
systme en quilibre instable en changeant nous-mmes les
rgles de faon alatoire.
Lordre oppos au chaos, pensa Flatterie en jetant un coup
dil lcran suprieur. Seigneur, comme cet amas de blocs
prenait de lampleur ! Il avait prolifr partir du panneau de
lordinateur en deux excroissances principales enfouies sous
- 206 -
une jungle de pseudoneurones dont les faisceaux ressemblaient
des sarments de vigne.
Bickel, tendu sur le dos, travaillait sous lassemblage. Les
boucles de connexion des lignes principales de transmission
pendaient juste au-dessus de ses genoux.
Nous ne sommes pas veills, songea Flatterie.
Dieu, comme il serait facile de renoncer en cet instant
mme ! Il tait assis dans le sige du conducteur, lun des
boutons porte de sa main. Qui le saurait jamais ? La nef
mourrait il ny aurait plus de problme. Que ces salauds de
LBA essaient nouveau avec quelquun dautre.
Mais le vrai problme tait l : ils essaieraient encore, bien
sr, mais pas avec quelquun dautre.
Toujours la mme misrable charade encore et encore !
Prue, par exemple. Elle a supprim ses injections danti-S.
Elle joue avec sa propre biochimie. Elle va bientt prendre des
poses pour aguicher Bickel. Lui qui ne voit en elle que sa
comptence utiliser le micromanipulateur. Cest vrai quelle
fait du bon travail !
Nous ne sommes pas veills.
La conscience elle-mme crait la varit, engendrait des
ramifications de probabilits. Et la varit se nourrissait de la
varit. Le fait mme de jouer leur musique particulire
produisait limprvisible y compris des erreurs.
O se fait la rupture de communication ?
Bickel (se contorsionnant avec un grognement pour sortir de
sous le Buf ) : Le corps gnralis et le cerveau spcialis,
Prue mettez-les ensemble et quobtenez-vous ? Lillusion.
Voil le tampon, lillusion. Cest le bouclier protecteur qui
permet des systmes virtuellement incompatibles de coucher
ensemble. La conscience est gnratrice dillusions.
Prudence : O range-t-on la bobine de neurones R4DBd ?
Bickel : Deuxime rtelier, gauche de ltabli. Maintenant,
prenez lillusion de la position centrale.
Prudence : Cest le rsultat naturel de limpuissance et de la
dpendance du nouveau-n par rapport son environnement.
Un enfant en bas ge est le centre de lunivers. Cest un souvenir
que nous ne perdons jamais.
- 207 -
Bickel : Eh bien, les impressions sensorielles individuelles
ressemblent des cailloux jets dans une mare
ttradimensionnelle. La conscience saccroche aux ondes cres
par ces cailloux et leur donne une intgration spatiale et
temporelle afin quon puisse les interprter. Il faut que la
conscience donne un sens aux choses. Mais son outil principal
est lillusion.
Intgration spatio-temporelle, pensa Flatterie.
Lentit qutait la nef leur uf de Fer Blanc manquait
pour linstant dune certaine aptitude lintgration. Alors
quelle aurait d dpendre dune force autorgulatrice efficace,
la nef devait se contenter du systme rtroactif insuffisant que
reprsentaient les quatre humains connects de faon tout fait
approximative son systme nerveux .
Ctait une faon de voir les choses.
Mais il y aurait un point, dans lavenir de la nef, o les
avaries dpasseraient leur capacit de rcupration. Les
humains ntaient pas la hauteur de la tche.
Flatterie ressentit une profonde amertume lgard de la
socit qui avait envoy cette frle cargaison vers nulle part. Il
en connaissait les raisons, mais les raisons navaient jamais
empch lamertume.
Considrez la socit comme une construction humaine, un
mcanisme de dfense trs perfectionn, avaient dit Hempstead
et ses cohortes. Les limitations de la socit sont enracines
dans les cellules elles-mmes par un processus de slection. Et
ces limitations sintgrent la rtroaction autorgulatrice
dans les systmes gouvernant la socit. On sest pos
srieusement la question de savoir si les humains pouvaient en
fait se librer de leur structure autorgulatrice. Explorer lau-
del de cette structure requiert assurment des mthodes
audacieuses.
Flatterie se rappela la loi telle quelle tait nonce :
Lexprience humaine individuelle nest pas le facteur
prioritaire de contrle dans le comportement humain. Cest la
structure sociale qui domine.
Flatterie frotta dlibrment ses phalanges contre larte de
son sige de quart pour se forcer sortir de sa rverie. Il
- 208 -
concentra son attention sur la console, vit quil devait procder
aux rglages habituels de temprature. Les rgulateurs
automatiques narrivaient jamais la maintenir exactement sa
valeur optimale.
Bickel : Faites attention la longueur des lignes retard.
Vous risquez de semer la confusion dans le prsent
psychologique du Buf .
Prudence : Son quoi ?
Bickel : Son prsent psychologique son prsent illusoire
ce dont vous faites lexprience en nimporte quel instant
donn ; ce bref intervalle que vous appelez maintenant. Le
professeur Ferrel vous vous souvenez du vieux Ferrel-baril ?
Prudence : Qui pourrait oublier le gendre de Hempstead ?
Bickel : Ouais, mais il tait loin dtre stupide. Nous tions
la station de poursuite des satellites, un jour lui de son ct du
mur strile et moi du mien et il a dit : Regardez cet objet en
train de se dplacer. Ctait une navette venant de la Terre.
Vous savez quil se dplace grande vitesse. Et ses positions
successives vous apparaissent au mme instant, au prsent.
Sans -coups, mais plutt sous la forme dun flux continu. Cest
un prsent illusoire, mon cher. Ne loubliez jamais. Et je ne lai
jamais oubli.
Prudence : Le Buf aura-t-il rellement une perception
du temps ?
Bickel : Il le faut. Nos circuits retardateurs lui donneront
ncessairement le sens de lcoulement du temps. Sans cela, il
ne serait quun vaste fouillis.
Prudence : Le sens de limmdiat.
Bickel : Quand vous y rflchissez, vous vous rendez compte
que nous ninterprtons pas lexprience immdiate du temps.
Nous absorbons le temps grandes goules. Mais le temps rel,
cela doit tre quelque chose de graduel et de progressif, un
changement qui glisse sans -coups sur larrire-plan dune
constante de mesure quelconque.
Prudence : Ainsi, nous alignons le temps physique du
Buf et nous le mettons en route, comme un jouet que lon
remonte, en lui assignant une direction voulue.
- 209 -
Bickel : Les parties les plus recules de son prsent
illusoire doivent sestomper comme cest le cas pour nous. Il
faut que le pass soit moins intense que ce qui est en train
dapparatre lhorizon. Il lui faut en permanence un effaage
squentiel progressif , sinon il sera incapable de distinguer ce
qui est proche dans le temps de ce qui est loign.
Quand Flatterie leva les yeux vers lcran, il vit Bickel
brancher un oscilloscope, sur le Buf et procder une
vrification dimpulsion.
Lentropie, pensa Flatterie. Une seule direction dans le
temps.
Il projeta une image dans son esprit : deux jets deau lun
tiquet entropie, et lautre portant le nom de cette pousse
probabiliste quon appelle la vie. En quilibre entre les deux,
comme une balle sur un jet deau, dansait la conscience.
Cest tellement simple, pensa Flatterie. Mais comment
reproduire cela moins dtre Dieu ?
Bickel : Attendez ! Ne connectez pas cette couche avant
davoir test la rduction.
Prudence : Vous et vos satanes prcautions !
Bickel : La vie est une affaire qui exige de grandes
prcautions. La moindre erreur dans ces circuits rducteurs
peut nous foutre dans une merde royale. Rappelez-vous que ce
Buf doit absorber des donnes compliques et les filtrer au
moyen de systmes intgrateurs de plus en plus simples
jusquau rsultat final affich sous forme de symboles
oprationnels. Pensez votre sens de la vision. Combien y a-t-il
de neurones rcepteurs dans votre rtine ?
Prudence : Environ cent vingt millions ?
Bickel : Mais quand le systme revient au niveau des
ganglions, combien y a-t-il de cellules ?
Prudence : Pas plus dun million deux cent mille.
Bickel : Rduction, vous saisissez ? Le systme absorbe des
quantits dimpressions sensorielles et les combines en signaux
discrets de moins en moins nombreux. Et nous obtenons
finalement un datum sensoriel appel image . Mais nous
interprtons cette image en fonction dun norme fichier de
- 210 -
comparaisons topologiques, toutes issues dexpriences
prcdemment traduites.
Prudence : Et vous pensez que votre ordinateur a
emmagasin suffisamment dexpriences pour ce genre de
comparaison ?
Bickel : Il les aura quand nous en aurons fini avec lui.
Flatterie pensa : Bote noire bote blanche.
Prudence : Ne risquez-vous pas de surcharger lordinateur,
de lenliser ?
Bickel : Pour lamour du ciel, Prue ! Vous recevez vous-
mme constamment toutes sortes dinformations. Votre propre
systme ne se charge-t-il pas de trier toutes ces informations, de
les mettre en files dattente, de les programmer et dvaluer les
donnes ?
Prudence : Mais lexistence mme de luf de Fer Blanc
dpend de cet ordinateur. Si nous faisons une gaffe dans
Bickel : Il ny a pas dautre solution. Vous auriez d vous en
rendre compte ds linstant o vous avez compris que cette nef
ne reprsente quune vaste mise en scne.
Prudence (furieuse) : Que voulez-vous dire ? Pourquoi ?
Bickel : Parce que lordinateur est le seul endroit o puisse
tre stockes une telle quantit dinformations. Voyez-vous,
Prue, nous manquons de temps pour commencer zro
lducation du bb.
Avant que Prudence pt rpondre, le beuglement du klaxon
de transmission se fit entendre. Le RT avait t branch en
drivation manuelle pour viter que ses circuits ninterfrent
avec le travail de latelier, et Bickel et Flatterie ragirent au
mme instant. Bickel enfona la touche de mise en service, dans
latelier. Flatterie enclencha linterrupteur principal du RT, sur
sa console, tout en se rendant compte avec un sentiment de
dtachement que le message de LBA allait passer par les circuits
du Buf avant de leur tre transmis.
- 211 -

XXIII
Je me sens des devoirs de crateur envers cette
Conscience Artificielle. Il me semble que mon
principal objectif soit de rendre cette crature
heureuse, de lui procurer toute la joie dont je suis
capable. Tout ce projet, autrement, semblerait
dpourvu de sens. Il y a dj suffisamment de
cratures malheureuses dans lunivers.
Raja LON FLATTERIE,
Communion prive avec le Buf .

Il fallut plusieurs minutes au message pour se frayer un
chemin travers le RT et les dveloppements du Buf que
Bickel avait ajouts au systme. Dans Central-com, lattente fut
charge de tension. Le regard de Flatterie courait dun bout
lautre des ranges de voyants de son pupitre. Le systme
comportait maintenant dnormes inconnues, et toute
introduction de donnes risquait de provoquer dtranges
comportements dans des secteurs dangereux.
Comportement ! pensa Flatterie, saisissant le mot au vol
dans son esprit.
Il y avait dans ce terme des assertions anthropomorphiques.
Pourquoi devrait-il jouer selon nos rgles ?
Dans latelier, Bickel tait tendu, lui aussi. Le message se
transformerait-il encore en charabia ?
Prudence, qui se tenait prs de lui, percevait lodeur des
muscs non lavs de son corps, tous les indices de sa
concentration sur leur problme commun.
Pourquoi pas ? Il veut vivre autant que je le veux.
- 212 -
Bickel parcourut des yeux les rptiteurs de latelier, vit les
aiguilles tressaillir et simmobiliser des valeurs normales. Puis
vint le bourdonnement aigu caractristique du RT, quon
entendait maintenant dans latelier depuis que le Buf
faisait partie du circuit. ce bruit, Bickel ressentit un
picotement sur les flancs et le long des bras.
Les compteurs enregistrrent la pause habituelle du RT. Les
gicles multiples du message taient tries, compares,
traduites et envoyes dans le rseau de sortie.
Jetant un coup dil lcran, Bickel vit que Flatterie avait
branch le systme sur le mode auditif.
La voix de Morgan Hempstead retentit dans les vocodeurs.
Ici Programme, appelle nef LBA Terra. Ici Programme.
Nous sommes incapables de dterminer avec exactitude la cause
des avaries signales. Nous supposons quil sagit dune erreur
de transmission ou de donnes insuffisantes. Lune des analyses
laisserait entrevoir la possibilit dune rencontre avec un champ
de neutrinos de type thorique A-G. Pourquoi navez-vous pas
accus rception de nos directives concernant la procdure de
retour ?
Bickel observait ses compteurs. Le message sortait avec une
clart remarquable ; sans aucune dformation apparente
maintenant quil tait achemin par les circuits du Buf .
On entendit distinctement le bruit que fit Hempstead en
sclaircissant la voix.
Prudence prouva un sentiment particulier laudition de ce
bruit banal un homme se raclant la gorge. Ce dtail sans
importance avait t transmis des millions de kilomtres
simplement pour leur apprendre que Hempstead avait t gn
par un peu de flegme.
Dans les vocodeurs, la voix de Hempstead reprit :
LBA est soumis de lourdes, je rpte, lourdes pressions
politiques concernant lordre dabandon. Accusez
immdiatement rception de ce message. La nef doit tre
ramene sur orbite autour de LBA en attendant que votre sort et
celui de la cargaison soient rgls.
Que votre sort soit rgl, rpta Prudence en regardant un
Bickel impassible. Quelle expression horrible !
- 213 -
Flatterie sentait son cur battre violemment. Il se
demandait si les paroles suivantes apporteraient le signal cod
de sabordage.
Bickel fixait le vocodeur dun regard perplexe, les sourcils
froncs. Comme la voix de Hempstead tait claire ! Jusquau
raclement de gorge, que le RT aurait d normalement liminer
du message. Il reporta son attention sur lexcroissance
surraliste du Buf , contre la paroi de lordinateur.
La voix de Hempstead poursuivait :
Nous esprons recevoir une analyse plus complte de vos
dgts. La nature et ltendue des dommages sont dune
importance capitale. Accusez rception immdiatement. Ici
Programme, termin.
Prue, comment avez-vous trouv la voix du Vieux ?
demanda Bickel dun ton normal et dsinvolte.
Soucieuse, dit Prudence. Et elle se demanda pourquoi
Bickel, malgr ses inhibitions lgard dun retour en arrire,
prenait les choses avec autant de calme.
Si vous vouliez traduire les motions contenues dans un
message parl, comment feriez-vous, Prue ?
Elle le regarda, surprise :
Je qualifierais lmotion ou jimiterais le ton original,
pourquoi ?
Le RT nest pas cens tre capable dune chose pareille, fit
Bickel. Il leva les yeux et croisa le regard de Flatterie, sur
lcran. Naccusez pas rception, Raj.
Le RT fonctionne mieux que jamais, nest-ce pas ?
demanda Prudence.
Non, dit Bickel. Il ne devrait pas tre capable de
fonctionner ainsi. Le message laser a t rduit lessentiel. Les
modulations originales de la voix en font thoriquement partie,
et conservent souvent suffisamment de force pour quon puisse
identifier certains manirismes, mais les subtilits sont censes
dpasser les capacits du systme. Ce que nous venons
dentendre, cest de la haute-fidlit.
Les circuits du Buf lont affin.
Cest possible.
- 214 -
Avez-vous not une activit des rseaux nerveux ?
demanda Flatterie.
Mme un poisson a une activit nerveuse, fit Bickel. Cela
na rien voir avec la conscience.
Mais cest le mme type de sensibilit, dit Flatterie.
Bickel hocha la tte.
lvation et abaissement slectifs des seuils, articula
Flatterie. Contrle des seuils.
nouveau, Bickel hocha la tte.
Quest-ce que cest que a ? demanda Prudence.
Ce truc, dit Bickel en montrant le Buf , vient de
montrer quil tait capable dun contrle de seuil comme nous
le faisons quand nous identifions quelque chose. Il la regarda.
Quand vous abaissez votre seuil de rception, vous talez le
message spatio-temporel et vous le projetez travers une zone
de reconnaissance interne en vue de procder une
comparaison mentale. Le message est une configuration spatio-
temporelle que vous superposez une rgion didentification.
Cette rgion didentification est capable de distinguer
grossirement entre exactement , cest--dire une similitude
maximale, et une sorte de flou que vous pourriez appeler
quelque chose dapprochant . Le contrle de seuil effectue la
mise au point ncessaire pour ce genre de comparaison.
Avec des gestes prcis, Bickel se replongea dans les circuits
sur lesquels il travaillait avant dtre interrompu par le message
de LBA. Il prit un faisceau de fibres portant ltiquette
caractristique des neurones et le glissa dans un
micromanipulateur au moyen duquel il acheva la connexion
avec une fiche multiple.
Dans Central-com, Flatterie tendit la main gauche et saisit
lpontille qui se trouvait ct de son sige de quart, en la
serrant jusqu faire blanchir ses phalanges.
Ils dsobissaient Hempstead de faon flagrante et
absolue. Le psychiatre-aumnier avait des instructions prcises
en vue dune telle ventualit. Obissez ! Si dautres essaient de
vous en empcher, faites sauter lastronef. Mais il sentait que
Bickel tait sur le point de trouver une solution au problme
- 215 -
prioritaire du Programme. Ils allaient russir. Cela autorisait
sans doute une certaine latitude.
Qui peut me dire ce que je dois faire, mon me ? Qui me
dira o peut bien tre mon me ?
Les paroles du Psaume 139 se glissrent dans son esprit :
Je Te loue de ce que je suis une crature si terrible et si
merveilleuse.
Trahissons-nous Dieu en construisant une chose terrible et
merveilleuse ? se demanda-t-il.
Il chuchota : Notre Pre qui tes aux Cieux
Mais je suis dans les cieux. Et les cieux mexposent
nanmoins un pril spirituel !
Les bruits que produisaient Bickel et Prudence au travail
dans latelier se transformaient presque en onde porteuse pour
ses penses.
Foi et savoir, pensa-t-il. Et il devina lternel conflit qui avait
maintenant choisi son corps pour arne le savoir attaquant les
frontires de la foi. Il sentit les motions constructives que sa foi
tait charge de contenir.
Je pourrais mettre fin cette absurdit. Mais nous sommes
tous dans la mme impasse, et la violence nous trahit.
La religion et la psychiatrie ne sont que deux branches de
lart de gurir. Il se rappelait clairement les paroles du matre
de confrences des Usages de la Foi , durant la seconde
anne des cours qui devaient le prparer son rle. La
religion et la psychiatrie partent du mme tronc.
Guris-toi toi-mme, pensa-t-il. Des larmes jaillirent de ses
yeux. O taient la foi, lespoir et le rire lamour et la crativit
dont on lui avait enjoint de faire usage ?
Flatterie leva les yeux vers lcran ; il vit travers ses larmes
Bickel et Prudence, si absorbs par leur travail quils ne lui
prtaient aucune attention.
Vois comme leurs mains se touchent, pensa Flatterie.
Il se sentit coupable cette vue et se rappela lavertissement
de Brooks : Gardez-vous de la dissimulation ; gardez-vous de
la ncessit de dissimuler.
- 216 -
Quel horrible moment que celui o lon prouve pour la
premire fois le besoin de cacher quelque chose, murmura-t-il.
Plaise Dieu, ai-je oubli la manire de prier ?
Oubliant la prsence cruciale de la console, Flatterie ferma
les yeux et serra violemment lpontille :
Le Seigneur est mon berger, murmura-t-il. Je ne
manquerai de rien.
Mais les mots avaient perdu tout pouvoir sur lui.
Il ny a pas deaux calmes, ici ni de verts pturages,
pensa-t-il.
Ces choses navaient jamais t pour lui ni pour aucun de
ceux qui sortaient des bacs dembryogense et des crches
striles de LBA. Il ny avait eu que la valle de lombre de la
mort.

NE DVERROUILLEZ PAS CETTE PORTE TANCHE SANS AVOIR
PRIS CONNAISSANCE DE LA PRESSION DAIR DANS LE
COMPARTIMENT SUIVANT.

Tous les matins en allant suivre ses cours pendant onze
ans il avait franchi le passage qui portait cet avertissement.

TENUE SPATIALE OBLIGATOIRE AU-DEL DE CETTE LIMITE.

Ce panneau omniprsent avait tabli les frontires de leur
libre activit et continuait le faire.
La combinaison spatiale sajoutait aux inhibitions sociales
pour imposer ses limites particulires au comportement. Elle
restreignait votre contact avec les autres humains, vous
imposait de communiquer par tapotements cods ou par les
vuphones o chacun se rduisait une poupe dansante sur un
cran doscilloscope.
Lennemi omniprsent, ctait lextrieur cette totale
absence des lments ncessaires la vie, ce vide quon appelait
lespace. Ctait une menace, et ils la craignaient
constamment. La verge et la houlette pouvaient servir de
rconfort face lespace, mais on rvait toujours dair frais et
dune cellule rassurante, hermtiquement close, dans laquelle
on pourrait se dpouiller de la maudite combinaison. Ctait la
- 217 -
seule vritable source de confort, et peu importait quelle vnt
du Diable lui-mme.
La seule rmission sur laquelle on pt compter en prsence
de cet ennemi tait la chute dune bouteille souple depuis une
tagre. De lhuile sur la tte ne pouvait que voiler une visire. Il
fallait se couper les cheveux courts et rduire la scrtion des
huiles naturelles force de dtergents.
La bont et la misricorde ? Cela se ramenait tout ce qui
prservait lespoir de pouvoir un jour vivre sans combinaison
ciel ouvert.
Jai perdu ma foi, pensa Flatterie. Dieu, pourquoi mavez-
vous t ma foi ?
Bnis soient ceux qui ont le cur pur : car ils verront
Dieu, murmura-t-il.
Matthieu, tu tais un imbcile. Une courtisane ne peut pas
retrouver sa virginit.
Tout lunivers est une question de chimie et de mcanique,
murmura-t-il encore, de matire et dnergie.
Mais Dieu seul tait cens matriser totalement la
manipulation de la matire et de lnergie.
Nous ne sommes pas des dieux. Nous blasphmons en
essayant de fabriquer une machine qui pense elle-mme et
par elle-mme. Cest pour cette raison que je suis charg de
surveiller cette mission. Nous blasphmons en essayant
dintroduire une me dans une machine. Je devrais descendre
sans plus attendre pour dmolir cette chose !
Raj !
Ctait la voix de Bickel qui retentissait dans lintercom.
Flatterie leva les yeux vers lcran, la bouche soudain
dessche.
Je dtecte une activit indpendante dans les boucles
photosensorielles des circuits denregistrement et de stockage
de lordinateur, dit Bickel. Prue, vrifiez la consommation de
courant.
Normale, dit-elle. Ce nest pas un court-circuit.
Il ne peut pas tre conscient, dit Flatterie dune voix
fige.
- 218 -
Daccord, fit Bickel. Mais quest-il dautre, alors ? Il se
programme lui-mme dans tous Il y eut un silence pesant,
puis, Bon Dieu !
Que sest-il pass ? demanda Prue.
Il sest arrt, dit Bickel.
Quest-ce qui la dclench ? demanda Flatterie.
Jai connect un bloc inhibiteur la branche dun
simulateur de rseau nerveux isol et jy ai envoy une
combinaison dimpulsions pour le tester. Lessai a
manifestement cr une combinaison rsonnante qui est alle
fouiller tout droit travers le Buf et dans les rseaux de
lordinateur par lintermdiaire des connexions de contrle.
Cest ce moment que jai commenc dtecter la raction
dautoprogrammation.
Prudence, visant le long de son doigt, dplaa celui-ci au
long dun pais faisceau de fils multicolores qui formaient une
boucle pendante sous le Buf .
La liaison de contrle est sens unique vers
lenregistrement et le stockage. Elle est protge par un tampon,
l.
Bickel arracha le fil quelle indiquait.
Que faites-vous, demanda-t-elle.
Je dconnecte. Je vais extraire des blocs-mmoires la
configuration de lessai et lanalyser avant de poursuivre.
Silence.
Flatterie leva les yeux vers lcran avec une profonde
rpugnance quil savait inhrente sa formation religieuse.
On le lui avait assez rpt : Vous ntes pas quelquun.
Vous tes un clone.
On avait toujours trop insist sur cette affirmation pour quil
pt laccepter totalement. Il comprenait cependant les raisons
de ce conditionnement et il les acceptait.
Mais cette chose que Bickel est en train de construire ?
LBA disposait dune rserve complte de clones qui suffirait
recrer lquipage de la nef tel quil se prsentait au moment
du lancement, quelques menues variantes prs et avec des
Noyaux-Psycho-Organiques diffrents. Il navait jamais russi
en dcouvrir la raison prcise, mais il savait quil tait plus
- 219 -
conomique de produire les NPO partir dhumains
endommags que dlever des clones et de les former pour cette
tche.
Par cet trange biais, les NPO taient peut-tre
gntiquement plus humains que lquipage.
Flatterie savait quil tait cens nprouver aucun sentiment
de culpabilit lide de saborder la nef avec lui bord. Le
message tait clair : Nous pouvons recrer chacun de vous, ici,
sur la Lune. Vous tes infinis. Vous ne pouvez jamais mourir
vraiment, car vos cellules vivront toujours.
Mes cellules moi ? se demanda-t-il. Ma conscience moi ?
Mais ntait-ce pas l le problme qui se trouvait au centre
de tout leur programme ?
Quest-ce que la conscience ?
Son regard revint lcran. Si je dtruis le
cerveau/ordinateur/nef prsent vais-je tuer quelquun ?
- 220 -

XXIV
Sur une priode assez tendue, les clones
constituent un outil extrmement prcieux pour la
dtermination des drivs gntiques. Il est clair que
notre technique du clonage, LBA, nous permet de
tirer indfiniment un clone dun autre clone. Dans dix
mille ans, nous pourrons possder des matriaux
gntiques contemporains de linstant prsent de
maintenant ! Peut-tre cela sera-t-il lhumanit
dune plus grande utilit que la comprhension de la
conscience.
Morgan HEMPSTEAD,
Confrences Lunabase.

Lexcitation programme des senseurs dclenchait des
clignotements de voyants lumineux sur le panneau de
lordinateur, et le passage dune couleur lautre engendrait de
curieuses fluctuations dans lclairage de latelier. La cloison
incurve qui faisait face lordinateur refltait du jaune, puis du
vert, maintenant du mauve du rouge.
Les couleurs changeantes tombaient sur le diagramme que
tenait Timberlake, et dont il comparait les prvisions aux
affichages lumineux quil avait devant lui.
Sur lcran suprieur, on voyait Prudence au pupitre
principal, parvenue peu prs la moiti de sa priode de
quart. Flatterie somnolait dans son sige.
Bizarre quil ne se soit pas retir dans sa cabine, pensa
Timberlake.
- 221 -
Bickel mergea dentre les deux branches du Buf et se
trouva pris sous un dluge de vert projet par les voyants
lumineux.
Le dernier relev ne diverge que de huit millimes, dit
Timberlake.
Insignifiant, dit Bickel. Des signaux ?
Timberlake fit un signe de tte en direction de loscilloscope.
Le mouvement donna naissance une douleur fulgurante au
niveau de sa nuque. Bickel les avait surmens. Priv de repos
depuis les trois derniers quarts, Timberlake se sentait puis et
ankylos. Il se frotta le cou.
Bickel se dtourna de loscilloscope :
Vous vous souvenez que je vous avais demand de me
rappeler toutes les oscillations lies la vie ? Les rythmes, les
vibrations cette grande srie singulire de battements de
tambour.
Ouais, dit Timberlake. Vous tes prt pour un essai
complet ?
Bickel contemplait fixement les lumires clignotantes.
Maintenant quapprochait linstant de vrit, il se sentait
rticent. Et il connaissait les raisons de son hsitation : la chose
secrte quil avait faite, et la peur des consquences qui
pouvaient en rsulter.
Encore un essai et ensuite quoi ?
Bote noire bote blanche.
Vous pensez que a ne va pas marcher ? demanda
Timberlake. Bickel limpatientait, mais il sentait quil ne fallait
rien prcipiter.
Le systme nerveux humain y compris la rgion du
cerveau que nous supposons influencer la conscience a subi
une sacre srie dessais, dit Bickel.
Et ce truc-l Timberlake dsigna le Buf dun
hochement de tte est un analogue logiquement simple du
cerveau humain.
La simplicit logique na pas grand-chose voir avec la
question. Nous construisons quelque chose, daccord, mais pas
selon les bonnes vieilles rgles du pontage.
Il fait traner les choses, pensa Timberlake. Pourquoi ?
- 222 -
Alors, que faisons-nous ?
Il ne faut pas grand-chose, un mot suffit parfois flanquer
la logique par terre, dit Bickel. Le cerveau humain devait
rpondre une srie de spcifications qui navaient rien voir
avec la simplicit de la conception. Dabord, il fallait quil
survive tout en se dveloppant. Sa taille et sa forme taient lies
au problme. Il fallait quil adapte une structure existante des
fonctions nouvelles.
Bickel croisa le regard de Timberlake :
Le cerveau est manifestement un croisement hybride de la
fonction et de la structure. Cest une source davantages, mais
aussi de faiblesses.
Alors ? dit Timberlake en haussant les paules. Quest-ce
qui flanque tout par terre, maintenant ?
Raj parle de psycho-espace et de psycho-relations. Ce
maudit cheminement de causalit des impulsions nerveuses se
propageant pour former de nouvelles sortes despace. Il est tout
fait possible que notre univers normal soit dform par son
passage travers un nombre infini de psycho-espaces.
Ah ? Timberlake fixait Bickel, sinterrogeant sur la peur
quil percevait dans sa voix.
Bickel poursuivit :
Il peut exister un nombre infini de types de conscience.
Chaque fois que je suis sur le point de lcher ce truc en libert,
je commence me demander quel espace il va habiter.
Raj et ses foutues histoires dpouvante, fit Timberlake.
Bickel avait toujours les yeux fixs sur lassemblage du
Buf se demandant sil avait eu raison dagir secrtement.
Ce fichu labyrinthe lectronique allait-il crer sa propre
culpabilit ?
Pour atteindre un niveau qui le rendrait capable daccepter
lempreinte dune bote noire, le Buf-ordinateur devait
franchir certaines barrires, Bickel le savait. Il devait flchir ses
muscles mentaux. Et la culpabilit tait une barrire.
En programmant des espaces vides, en fournissant des
donnes parsemes de lacunes videntes, il avait introduit une
srie dinformations portant sur la mort. Lordre de traitement
immdiat commandait lordinateur de combler ces lacunes.
- 223 -
En introduisant paralllement ladresse du programme
biofonctionnel dun embryon de vache dans les hibernateurs du
cheptel, Bickel avait fourni lordinateur un moyen simple de
complter ses informations.
Il pouvait tuer lembryon.
Il fallait que jagisse secrtement, se dit Bickel. Je ne
pouvais pas mettre Timberlake dans le coup cause de ses
inhibitions. Et les autres auraient pu le prvenir.
Vous pensez que nous avons laiss chapper une erreur
dans le systme ? demanda Timberlake. Quest-ce qui vous
tracasse ? Que la recherche slective se soit interrompue delle-
mme ?
Non. Bickel secoua la tte. Cette opration de recherche
est tombe sur une irrgularit, un seuil quelle na pas pu
franchir.
Alors quest-ce qui vous retient, bon sang ?
Bickel sentit sa gorge se serrer. Il avait de plus en plus de
mal garder un fil de raisonnement intact pour ce qui tait de
pourvoir le Buf dune conscience. Il avait limpression de
nager contre un courant de plus en plus fort.
Dans quelle sorte de miroir la conscience peut-elle se
regarder ? se demanda-t-il. Comment le Buf peut-il dire :
a, cest moi ? Que verra-t-il ?
Tous les systmes nerveux humains possdent le mme
genre dirrgularits et dimperfections, dclara Timberlake.
Cest statistiquement que leurs proprits varient.
Bickel hocha la tte en signe dacquiescement. Timberlake
avait raison. Ctait la raison pour laquelle ils avaient introduit
des erreurs alatoires dans le Buf : imperfection
statistique.
Vous tes inquiet pour la rgulation des impulsions ?
demanda Timberlake.
Bickel secoua la tte :
Non. Il posa la main plat sur un bloc neural enrob de
plastique qui saillait de lassemblage. Nous avons l un
homostat dont la principale fonction est de traiter les erreurs
la ralit ngative. La conscience regarde constamment lenvers
de tout ce qui nous fait face, elle est tourne vers nous.
- 224 -
Vous avez mnag des lacunes pour quil ait besoin de
nous, dit Timberlake. Vous ntes pas tranquille cause de la
rgulation des seuils ?
Bickel regarda Timberlake :
Les seuils ? Oui, en partie. Chez un tre humain, les
cellules crbrales et les neurones priphriques squilibrent
mutuellement de sorte que leurs diffrences finissent par
sannuler. On obtient un effet de gradation douce. Leffet.
Lillusion.
Il y a quelque chose qui nous chappe, marmonna Bickel.
Timberlake se demandait pourquoi la voix de Bickel tait
charge dune telle angoisse, pourquoi il tournait la tte dun
ct lautre comme un animal en cage.
Si cette chose devient autonome, nous naurons plus
aucun contrle sur elle, dit Bickel. Raj a raison.
Raj et ses histoires de Golem ! fit Timberlake sarcastique.
Non. Bickel semblait terriblement srieux. Cette chose
dispose dune mmoire diffrente, pratiquement sans rapport
avec les souvenirs que peut avoir un tre humain. Les souvenirs,
Tim les psycho-espaces forms de piles de rseaux nerveux
sont prcisment les configurations qui crent le
comportement. Que va-t-il faire lorsque nous allons le
brancher Si nous ne lui fournissons pas le genre dexpriences
auxquelles lespce a survcu ?
Vous ne pouvez pas connatre la nature des traumatismes
qui ont constitu lespce et cest ce qui vous bloque.
Ctait la voix de Flatterie. Ils levrent les yeux vers lcran et
le virent assis dans son sige de quart, encore demi enserr
dans son cocon et se frottant les yeux au sortir du sommeil. Plus
loin, Prudence veillait sur le pupitre principal comme si rien
dautre ne la concernait.
Bickel rprima un sentiment dirritation lgard de
Flatterie.
Cest vous le psychiatre. Lidentification des traumatismes
ne fait-elle pas partie de vos moyens daction ?
Il sagit de traumatismes lchelle de toute la race
humaine, dit Flatterie. En ce domaine, nous navons que des
hypothses mettre.
- 225 -
Flatterie fixait limage de Bickel, sur lcran. John est
paniqu. Pourquoi ? Parce que le Buf sest subitement mis
agir de son propre chef ?
Il faut que nous mettions ce truc en route, dit Bickel en
regardant le Buf . Mais nous ne pouvons pas savoir avec
certitude ce que cest. Cest linconnu au superlatif. Il ne peut
pas tre comme lun de nous. Et sil est diffrent et cependant
vivant et conscient de ltre
Alors vous vous mettez chercher des moyens de le
rendre plus semblable nous, dit Flatterie.
Bickel hocha la tte.
Et vous pensez que nous sommes le produit de nos
traumatismes ataviques et individuels ? demanda Flatterie.
Vous ne croyez pas que la conscience est leffet apparent dun
rcepteur ?
Bon sang, Raj ! scria Bickel. Nous sommes un pas de
rsoudre ce problme ! Ne le sentez-vous pas ?
Mais vous vous demandez si nous fabriquons une crature
qui sera invulnrable du moins invulnrable nous ?
Bickel dglutit avec difficult.
Et vous pensez, poursuivit imperturbablement Flatterie,
que cette bte que nous sommes en train de crer na pas de
fonction sexuelle, quelle ne peut pas, par consquent, tre
semblable nous. Elle na pas de chair ; elle ne peut pas savoir
ce que craint ou ce quaime la chair. Alors, vous vous demandez
comment simuler la chair, le sexe et toutes les souffrances
auxquelles lespce humaine a t confronte. Mais la rponse
est vidente : nous ne le pouvons pas. Nous ne connaissons pas
tous nos instincts. Nous ne pouvons pas trier les reflets et les
ombres pour les sparer de notre histoire.
Nous pouvons en faire ressortir certains, objecta Bickel.
Nous possdons linstinct de la lutte de la survie en vue de
Il shumecta les lvres et parcourut du regard la paroi de
lordinateur.
Peut-tre nest-ce que de lorgueil, dit Flatterie. Peut-tre
ne sagit-il que dune curiosit simiesque et ne serons-nous
satisfaits que lorsque nous aurons cr comme Dieu a cr. Mais
ce moment-l, il risque dtre trop tard pour faire demi-tour.
- 226 -
Comme sil navait pas entendu, Bickel dit :
Il y a aussi linstinct du tueur. Celui-l remonte tout droit
la boue originelle, o il fallait massacrer autrui ou prir soi-
mme. Lautre facette omniprsente de cet instinct, cest notre
sens pratique , celui qui nous pousse ne pas prendre de
risque .
Il a fait quelque chose, pensa Flatterie. Qua-t-il fait ? Cest
quelque chose qui lui fait peur.
Et le sentiment de culpabilit est greff sur cet instinct de
tuer, dit Bickel. Cest le tampon la faon de maintenir le
comportement humain lintrieur de certaines limites. Si nous
implantons
La culpabilit implique le pch, dit Flatterie. O trouvez-
vous dans la religion ou dans la psychiatrie le besoin de pcher ?
Linstinct nest quun mot, dit Bickel. Et nous sommes loin
de lorigine du mot. Quest-ce que cest ? Nous pouvons lever
cinquante gnrations de poulets dans des prouvettes, depuis
le stade de lembryon jusqu celui du poussin. Ils ne verront
jamais une coquille. Mais la cinquante et unime gnration,
couve normalement par une poule, saura encore sortir de luf
en brisant la coquille.
Empreinte gntique, dit Flatterie.
Empreinte. Bickel hocha la tte. Quelque chose de grav
en nous. Et grav profondment. Oh, nous savons ! Nous
connaissons ces instincts sans mme jamais les lever au niveau
de la conscience. Ce sont eux qui abaissent notre perception, qui
nous rendent furieux, violents, passionns Il hocha de
nouveau la tte.
Qua-t-il fait ? se demandait Flatterie. Cest ce qui le
panique, il faut que je sache ce que cest !
Le syndrome de Can et Abel, dit Bickel. Meurtre et
culpabilit. Cest enfoui l quelque part grav en nous. Les
cellules se souviennent.
Vous navez pas la moindre ide de ce que vous dites, dit
Flatterie dun ton accusateur. Vous sparez les paires positives
des paires ngatives, vous confondez les jugements moraux avec
le raisonnement, vous inversez le cours normal de
- 227 -
Inverser ! scria Bickel. Voil ce que jessayais de
trouver inverser. La capacit de transformer le plaisir en
souffrance ou la souffrance en plaisir cest une partie de la
conscience que nous navons pas
Cest de la perversion, dit Flatterie.
Le pouvoir dtre sain desprit, cest aussi le pouvoir de
devenir fou, dit Bickel. Ce sont vos propres paroles !
Flatterie le regardait fixement, pris de court par ce
renversement de la discussion et une soudaine suspicion de ce
que pouvait avoir fait Bickel.
Vous savez, dit Timberlake, parlant dun ton modr et
raisonnable, si un instinct est une chose laquelle le systme
dans son ensemble doit se rfrer en cas durgence, cest un peu
comme la fonction de droutement dun ordinateur associe
un programme superviseur.
Nous sommes au-del du stade de la conception, et il y a
un moment que nous lavons dpass, dit Flatterie.
Exactement au point do nous sommes partis, acquiesa
Bickel. Nous pouvons reproduire des synapses laide de
transistors jonction unique, jongler avec le taux de conduction
et les priodes de rfraction absolue par le choix de fibres
pseudoneurales, doter nos rseaux nerveux de bulbes terminaux
multiplicateurs et inhibiteurs volont Mais nous finissons
toujours par nous heurter cette question inluctable
Comment contrler ce qui doit demeurer au-del de tout
contrle ? Je vous lai dj dit. Lamour.
On ne le contrle pas, dclara Bickel. On le vise et le
dispositif de vise est obligatoirement linstinct. Vous lavez dit,
Raj, il faut quil nous aime, quil nous soit loyal. Mais est-ce quil
nous vnrera pour autant ! Devrons-nous tre ses dieux ? Et
sil doit tre loyal, cela signifie-t-il quil doive possder une
conscience ? La loyaut peut-elle exister sans conscience ? Et
peut-il avoir une conscience sans faire lexprience de la
culpabilit ?
La culpabilit est une prison ! protesta Flatterie. Vous ne
pouvez pas priver de libert un
Qui a parl de libert ? demanda Bickel. Vous tes en train
de vous contredire ! Toute la question est l : comment allons-
- 228 -
nous le contrler ? Du reste, bien y rflchir, est-ce que je suis
libre, moi ? Qui de nous peut affirmer ltre ?
Flatterie lui lana un regard furieux.
Nous sommes des morceaux de protoplasme gouverns
par linstinct, gouverns par la conscience, dit Bickel.
Quel instinct ? demanda Flatterie.
Vous me faites penser un vieux disque ray ! Quel
instinct ? On ne peut remonter lorigine des instincts ! Eh
bien, pour commencer, nous avons linstinct de tuer de tuer et
de manger. Nous nous moquons de la faon dont nous nous
procurons notre nergie. Au fond de nous-mmes, nous nous en
fichons perdument.
Si seulement ctait aussi simple, dit Flatterie.
Quand vous vous situez dans le sous-sol psychique, a
lest, dit Bickel. Je nai pas besoin dun doctorat en psychiatrie
pour savoir ce que je ferais si le vernis sen allait.
Vous retourneriez ltat sauvage, hein ? lanimal !
Pour dcouvrir tous les dessous du systme, vous pouvez
en tre sr ! Vous les docteurs, que diable avez-vous tudi
depuis tant dannes avec vos rves et vos complexes et votre
Christ ? Vous vous tes enferms dans une danse formaliste
sans fin, pleine de postures dtermines, et bon Dieu ! Vous
me faites penser une bande de dandys en train de danser le
menuet !
Nous avons procd avec dfrence et circonspection pour
approcher Dieu en lHomme, dit Flatterie. On ne fouille pas
dans le psychisme humain avec un fouet mayonnaise au
risque de rveiller tous les
Tiens donc !
Ils sentre-regardaient dun air furieux, Bickel tortur par
lindcision, Flatterie sentant ses soupons se confirmer.
Il a donn au Buf les moyens de tuer, pensa Flatterie.
Ses arguments et sa colre en sont la preuve. Mais tuer quoi ?
Aucun de nous, certainement. Un colon dans les cellules
dhibernation ? Non. Un des animaux du cheptel ! Il va dabord
tter la violence du bout de lorteil, voir si le Buf en est
vraiment capable.
- 229 -
Mais il ne peut avoir dj fait le transfert bote noire bote
blanche.
Prudence, partageant son attention entre la console de
commandes et laffrontement des volonts, se sentait driver de
plus en plus loin dans un tat de perception extra-sensibilise.
Elle discernait les minuscules fluctuations de temprature de
Central-com, elle entendait tout autour delle les perptuels
grincements mtalliques du pont et des cloisons, elle devinait
les soupons grandissants de Flatterie et la situation dsespre
de Bickel, accul la dfensive, elle percevait les battements de
son cur et les moindres variations chimiques de son corps.
Ctaient les processus chimiques qui la fascinaient : la
pense que par lintermdiaire de ce jeu subtil de matire
organique et inorganique quelle appelait moi , des ordres
quelle ignorait ou dont elle navait quune conscience trs vague
taient sans cesse transmis et excuts.
Lordinateur, avec sa vaste bibliothque de donnes
slectionnes depuis des millions desprits diffrents, lui offrait
un moyen de creuser la question quavait souleve Bickel, et elle
navait pu y rsister.
O et comment les instincts sont-ils labors ?
Tandis que la discussion entre Flatterie et Bickel se
poursuivait prement, elle avait traduit la question sur une
bande perforations marginales, quelle avait introduite par
dcalage dans le terminal informatique de son pupitre avant
denfoncer la touche de service.
Elle savait que ce problme dpassait les squences
chimiques de base pour entrer dans un domaine o la
connaissance de la structure protique elle-mme ntait quun
code thorique. Mais si lordinateur lui donnait une rponse
traduisible par une fonction physique, elle pourrait
lapprofondir en se livrant des expriences sur son propre
corps.
Bickel, quavez-vous fait ? demanda Flatterie.
Prudence leva les yeux de sur sa console. Elle vit Flatterie qui
fixait lcran, les paules tendues comme sil tait prt bondir.
Sur lcran, on voyait Bickel et Timberlake, le dos tourn
- 230 -
lobjectif, les yeux fixs sur la paroi de lordinateur et sur
lassemblage tourment du Buf .
Le bourdonnement de lordinateur tait perceptible partout
dans latelier et dans Central-com. Les voyants lumineux de
contrle et de dtection jouaient un tempo scintillant sur le
pupitre principal et sur les consoles de latelier, et les compteurs
de consommation dnergie avaient presque atteint les limites
de tolrance du systme.
- 231 -

XXV
Il existe ncessairement un seuil de la conscience
au-del duquel on acquiert des attributs divins.
Raja LON FLATTERIE,
Le Livre de la nef.

Comme hypnotiss par le jeu des voyants et des indicateurs,
ils demeuraient tous les quatre figs, presque immobiles. Bickel
et Flatterie avaient les mmes raisons de ne rien faire la peur
que la moindre intervention de leur part suffise dtruire tout
le systme. Timberlake transpirait de frayeur lide que cet
affichage de la console de visualisation pt comporter une
menace pour ses protgs enferms dans les hibernateurs.
Seule, Prudence tait paralyse par un sentiment de culpabilit.
Le souffle court, elle percevait intensment tous les sons
mcaniques accompagnant les clignotements de laffichage
chaque cliqutement, le moindre bourdonnement ou
vrombissement, le plus petit sifflement de ruban comme si
elle avait eu des connexions sensorielles directes avec le
systme.
Elle porta tout coup la main gauche sa bouche, horrifie
par une soudaine prise de conscience : Toutes les jonctions de
lordinateur passent maintenant par le Buf !
Quavez-vous fait ? demanda Flatterie.
Rien ! dit Bickel sans se retourner.
Ne devrions-nous pas, commena Timberlake.
Ne touchez rien ! coupa Bickel dun ton sec.
Cest moi qui lai fait, dit Prudence dune petite voix. Jai
introduit une question dans lordinateur.
- 232 -
Quelle question ? demanda Bickel. Il montra du doigt un
gros compteur, au-dessus de lui. Regardez-moi cette
consommation ! Je nai jamais rien vu de pareil.
Jai reconstitu soixante-huit phases squentielles de
configurations biochimiques du quatrime ordre. Jen ai fait un
programme de comparaison disomres optiques, une premire
tape pour essayer de dcouvrir o et comment nos instincts
sont imprims en nous.
Cest pass dans les blocs de contrle, dit Bickel, indiquant
dun hochement de tte un nouvel affichage lumineux de la
console. Avec un renforcement multiple dautres units
Comme quelquun qui se concentrerait sur un problme
difficile ; dit Timberlake.
Bickel hocha la tte.
Avec un sifflement, le terminal de Prudence se mit cracher
de la bande dans la visionneuse. Bickel fit volte-face.
Quest-ce que a donne ?
Prudence examina la visionneuse, se forant au calme :
Une rponse pyramidale. Je navais demand que les
quatre premires possibilits. Il en est dj la dixime phase !
Cest bien dans les acides nucliques avec linformation
gntique. Mais il explore toutes les impasses les poids
molculaires et
Il est en train den discuter avec vous, dit Bickel. Il vous
demande votre opinion. Intervenez dans le traitement et
liminez les impasses videntes mesure que vous les
dtecterez.
Prudence repassa la bande dans la visionneuse pour relever
les squences inutiles. Catalyse de lhydrogne
manifestement pas. Trop de risques de contamination. Elle fit
des coupures dans la bande de sortie avant de la rintroduire
dans lordinateur.
Le terminal de sortie devint soudain silencieux, mais le jeu
de lumires de la console de visualisation redoubla de frnsie.
La consommation dnergie accusa une nouvelle monte,
rythme par une pulsation.
- 233 -
Avez-vous introduit un cycle rsonnant dans le systme ?
demanda Prudence. Elle tait surprise de leffort quil lui fallait
dployer pour parler dune voix gale.
Cette pulsation correspond la synchronisation des
boucles de rponse du Buf , dit Bickel.
Tandis quil parlait, le terminal de Prudence reprit son
caquetage. Une bande jaillit dans la visionneuse. Prudence
lexamina silencieusement.
Alors, quest-ce que cest ? demanda Bickel.
La bande cessa enfin de dfiler, et le silence se fit
brusquement. Prudence expliqua :
Cest en relation avec la phosphatase acide catalyse des
acides amins dans les spires dADN.
Elle procda une comparaison fonctionnelle, rapprochant
les rsultats des essais pratiqus sur son propre corps.
Adrnochrome. Si elle renforait le OH avec C5H11 (n) cela lui
permettrait-il de franchir la barrire sanguine du cerveau avec
un dosage non mortel ?
Est-il conscient ? chuchota Flatterie.
Bickel leva les yeux vers la paroi de lordinateur ; les
lumires steignaient une une, et il ne restait plus que le jeu
somnolent des voyants de contrle vert mauve or
Non, dit Bickel. Nous avons seulement produit un
ordinateur capable de sautoprogrammer, de concentrer tous
ses bits dinformations sur un problme de rechercher des
donnes, mme sil doit aller les prendre hors de ses mmoires.
Il a su quel moment il devait poser une question lun de
nous.
Et vous nappelez pas a tre conscient ? demanda
Timberlake.
Pas de la faon dont nous le sommes, dit Bickel. Il faut
quon lui pose une question avant quil ne prenne vie.
Phosphatase acide, fit Prudence, songeuse. Que savons-
nous de la phosphatase acide ? Elle savait que sa question
portait sur le langage ADN de la vie, et quelle tait lie leur
problme de conscience artificielle. Elle avait envie de se confier
aux autres, de discuter ouvertement de ses expriences mais
ce ntait pas seulement le souci des inhibitions de ses
- 234 -
compagnons qui la contraignait au silence dune certaine
faon, elle tait alle trop loin sur une route quelle devait
poursuivre seule.
La phosphatase acide est rpartie un peu partout dans le
corps, dit Flatterie. Il se retourna et regarda Prudence comme
sil la voyait pour la premire fois. Elle comprendrait tout de
suite, sans aucun doute. Levant les yeux vers limage de
Timberlake et de Bickel, sur lcran, il se dit queux auraient
peut-tre besoin dexplications. Puis son attention revint
Prudence comme elle paraissait maigre et fatigue !
Prudence hocha la tte, le regard perdu dans ses penses :
La chimie du corps, videmment, dit-elle. La prostate du
mle est riche en phosphatase acide. Les mles en
emmagasinent plus que les femelles.
Et elle pensa : Testostrone ! Le niveau dhormones mles
dans le corps tait directement li une certaine position dans
la hirarchie. De tout lquipage, Bickel devait en avoir le niveau
le plus lev.
Flatterie poursuivit avec circonspection :
Il faut que les tissus organiques en contiennent une
certaine quantit avant quune personne puisse tre veille.
Prudence se redressa brusquement et regarda Flatterie dans
les yeux :
Une enzyme lie la physiologie du sexe et de lveil
Elle dtourna les yeux, pensant : Sexe et veil.
Cest ce que suppriment les anti-S ? demanda Bickel.
Pas directement, rpondit Timberlake. Les anti-S agissent
principalement sur la sparation du srum phnolsulfatase. Ils
en empchent le transport et laction.
Timberlake, le spcialiste des systmes biofonctionnels, le
biophysicien, devrait comprendre, lui aussi, pensa Flatterie.
Il regarda lcran, vit Bickel silencieux et pensif, et se sentit
pris pour lui dune soudaine piti. Un fait tellement simple :
Lveil et le sexe sont lis lun lautre.
Prudence, le visage toujours tourn vers le pupitre de
commandes principal, examinait celui-ci sans vraiment le voir.
Si la nef stait mise tourner brutalement sur elle-mme cet
instant-l, il lui aurait fallu plusieurs secondes pour ragir. En
- 235 -
regardant Flatterie, elle avait su ce quil pensait comme si les
mots staient inscrits sur son front.
La conscience lie la reproduction.
Aucun doute : toutes deux sortaient du mme puits
gntique. Lhistoire les avait baignes des mmes eaux,
transfrant les besoins de lune aux besoins de lautre.
Bickel se retourna lentement et regarda par lintermdiaire
de son cran le gros chrono-enregistreur pulsations laser de
Central-com, qui marquait le passage du temps terrestre. Il
indiquait dix-huit semaines, vingt et une heures et vingt-neuf
secondes. Une minute supplmentaire sinscrivit tandis quil
lobservait.
La plupart de ces secondes comptes coups dimpulsions
staient coules pour lquipage de luf de Fer Blanc dans
latmosphre dune nef en pril. Quelle quen ft la source ou
lintention, le danger tait bien rel ; il suffisait pour sen
convaincre dtudier les rapports sur laccumulation des avaries.
Mais les contraintes qui pesaient sur lquipage ombilical
avaient pris naissance avec la perte des Noyaux-Psycho-
Organiques, elles taient survenues lorsquils avaient cess
dtre protgs par une autre conscience.
Pour la premire fois, Bickel se mit envisager le concept de
conscience en tant que bouclier comme un moyen de protger
son possesseur des chocs de linconnu. Ctait le Je peux faire
nimporte quoi ! jet en rponse un univers o nimporte
quoi pouvait constituer une menace.
Il abaissa les yeux vers Flatterie, encore demi enferm dans
le cocon de son sige de quart ; la courbure de ses paules et
lexpression de son visage taient celles dun vaincu.
Pourquoi est-il si prompt accepter la dfaite ? se demanda
Bickel. On aurait presque limpression quil la recherche.
peine avait-il formul la question quil en trouva la
rponse : Quand on est programm pour dtruire, on prouve
un besoin de destruction. Avec un sentiment de perception
accrue, il se tourna vers lassemblage du Buf , concentrant
son attention sur les protubrances, les blocs et lcheveau des
connexions neurales.
Mais jai programm cette bte pour la violence !
- 236 -
Se forant garder un air calme et naturel, Bickel dplaa
des cavaliers au tableau de connexions pour procder un test
de diagnostic et relever le pas--pas du programme. Sa gorge se
serra lorsquil parcourut du regard ltat imprim.
Lembryon quil avait plac la merci du Buf tait
mort. Non Mort tait un mot trop simple pour dfinir ce qui
tait arriv cet embryon. Il avait t dsintgr, dchiquet,
rduit ses plus simples molcules. Tout tait enregistr sur les
bandes et les disques, rvlant du mme coup la raison de cette
destruction.
La question de Prue !
Dans sa recherche dinformations, lordinateur avait soumis
lembryon une exprience destructrice.
Une exprience destructrice et inutile qui ne lui avait
certainement pas fourni beaucoup de donnes part les
caractristiques les plus grossirement videntes de la
phosphatase acide et peut-tre certaines donnes ngatives
dans dautres domaines biochimiques.
Il est capable de tuer pour obtenir des informations, pensa
Bickel. Il a une certaine aptitude accepter les motivations si
nous lui en fournissons.
- 237 -

XXVI
Il existe un trait de caractre appel linitiative ,
et qui sert compenser la prudence. Si lquilibre est
trop juste, on obtient une inaction oscillatoire, mais
cette action dquilibration est porte par le flot de la
conscience. Bien quelle se manifeste chez tous les
tres vivants sous une forme ou sous une autre, la
forme quelle prend chez les humains, savoir la
manipulation sophistique des symboles, doit tre lie
la solution que nous recherchons en ce qui concerne
la conscience.
Morgan HEMPSTEAD,
Confrences de Lunabase.

Prudence essuya la transpiration qui lui inondait les joues,
puis se concentra de nouveau sur le pupitre directeur. Depuis
prs dune demi-heure, elle partageait son attention entre le
pupitre et Bickel. Ctait puisant.
Bickel, qui travaillait dans latelier avec Timberlake, tait
manifestement en proie une indcision cache dont il ne
voulait pas avouer la cause. Il stait pass quelque chose
quelque chose que Bickel avait refus de partager avec le reste
de lquipage. Il excutait tous les gestes requis par la mise au
point de cette monstruosit, mais quelque chose leffrayait,
quune prudence normale ne suffisait pas expliquer.
Un voyant de contrle du tableau de bord se mit clignoter
dans le rouge.
Nous venons de perdre un autre senseur, dit Prudence,
relevant les coordonnes du voyant 4CtB5K2.
- 238 -
Deuxime pi, quatrime anneau intrieur derrire la
couche protectrice numro cinq, dit Timberlake. Cest
diablement prs des cellules dhibernation.
Je vais vrifier, dit Flatterie en dverrouillant le cocon de
son sige. Il posa les pieds sur le pont et fit basculer son casque
en avant, mais le laissa ouvert.
Y a-t-il un robox-R dans le secteur ? demanda Bickel.
Quelle diffrence ? dit Flatterie. Le temps que nous en
ayons trouv un et reconstitu les squences dinstructions
Allons-nous vrifier ce senseur, oui ou non ? demanda
Timberlake. Il fixait Flatterie dun regard furieux.
Jy vais, dit Flatterie. Je ne dois pas laisser Tim se charger
de ce boulot, se dit-il. Il me faut un prtexte pour aller de
lautre ct des cabines vrifier ce qua fait Bickel. Cest quelque
chose de violent et de dangereux. Sa matrise de soi ne tient
qu un fil.
Raj, dit Prudence.
Il se retourna sur le seuil de la porte tanche.
Cette chose-l, dans latelier, pourrait se reproduire
sans aucune aide de notre part. Toutes les machines-outils, tous
les chariots robox, tous les mcanismes et tous les senseurs sont
programms par lintermdiaire de lordinateur. Une fois la
dernire connexion tablie
Flatterie shumecta les lvres et franchit la porte sans
rpondre.
Pourquoi diable a-t-elle mis a sur le tapis maintenant ? se
demanda Bickel.
Quel foutu lambin, dit Timberlake. Jaurais d y aller moi-
mme.
Prudence commuta une partie de son pupitre pour pouvoir
suivre la progression de Flatterie. Elle leva les yeux vers lcran.
Bickel contemplait la porte par laquelle tait sorti le psychiatre-
aumnier, derrire elle.
Raj tait dprim lide que la reproduction soit lie la
conscience, songeait Bickel. Ce que lui a dit Prudence aurait d
le remonter un peu, mais a ne lui a fait aucun effet.
Bickel se sentit envahi dun sombre pressentiment.
- 239 -
Programmer pour dtruire quivaut crer un besoin de
destruction.
De quoi ai-je peur ? se demanda-t-il. De quel lment
nouveau ? Du fait que le Buf puisse se reproduire en
faisant appel aux bandes programmes des outils et aux
muscles mcaniques de la nef ?
Prue, vous avez la position de Raj ? demanda-t-il.
Il a pris un chariot de dpannage et il sera sur place dans
un minute ou deux, dit-elle. Jai fait une vrification de
continuit sur le
Cest inutile, dit Bickel. Le problme se situe au niveau du
senseur lui-mme. Le rseau de continuit dispose de centaines
dinstruments et de circuits de remplacement. Quest-ce qui a
lch, un capteur de temprature ?
Un multiple, dit Prudence. Thermo-audio-visuel.
Celui-l se trouvait prs des volets rgulateurs de
temprature du dflecteur des cellules dhibernation,
marmonna Timberlake. Bigrement trop prs. Vous avez observ
des variations de temprature sur les autres senseurs ?
Rien dimportant, dit-elle.
Prudence abaissa un interrupteur, observa les variations de
facteurs son-temprature-poids sur son pupitre ; les voyants de
contrle suivaient le dplacement de Flatterie. Elle bascula un
autre interrupteur :
Raj, encore combien de temps ?
La voix de Flatterie jaillit du vocodeur de contrle, au-dessus
du pupitre :
Encore une minute, peu prs.
Ils attendirent en silence, coutant les bruits provoqus par
le dplacement de Flatterie grce au vocodeur de contrle.
Prudence mit en fonction un faisceau de guidage vers le
senseur muet ds que Flatterie eut franchi les dflecteurs
hydrauliques.
Dflecteurs verrouills, dit-elle, lisant les indications de
son pupitre.
Verrouillage gnral, dit Flatterie.
Il engagea les crampons de la dernire porte tanche,
sachant que lopration allait safficher sur le pupitre de
- 240 -
Prudence, dans Central-com. Lacte mme veilla en lui une
peur diffuse ; il venait de se couper symboliquement du cur de
la nef.
Je vais rparer ce senseur et retourner aux cabines le plus
vite possible. Il semblera naturel que je marrte l-bas en
revenant. Il faut que je dcouvre ce qua fait Bickel, mais sans
veiller ses soupons.
Flatterie se retourna pour examiner les lieux. Il se trouvait
dans le sas qui servait de jonction aux boyaux de
communication de la coque extrieure dans ce secteur de la nef.
Conu de forme ovode pour rsister aux pressions, le sas avait
un petit diamtre denviron six mtres et une profondeur de
sept. Flatterie sorienta grce la faible attraction du champ
gravifique artificiel.
Le senseur dfectueux se trouvait en haut dun boyau qui
sincurvait deux heures sur sa droite. Tube huit, anneau K.
Lindicatif correspondait. La panne devait se situer sur la ligne
cinq. Il contempla par louverture les parois de mtal gris ple
claires dune lumire froide. Un faisceau de guidage vert
linvitait sengager dans le boyau.
Prue a pens actionner le faisceau de guidage.
Il saisit de la main gauche le chariot de dpannage et slana
dans la pesanteur rduite jusqu louverture, dont il attrapa le
barreau daccs. Poussant le chariot devant lui, il en ajusta les
senseurs sur la piste imprime et le fit dmarrer petite allure
pour se hisser dans le boyau.
Au moment o le sphincter automatique du sas se referma
derrire lui, il se souvint soudain dAnderson trangl par un
sphincter assassin mais il ny avait plus de problme de ce
ct-l tous les NPO taient morts. Le fait quun membre de
lquipage ft oblig de venir jusque-l pour effectuer une
rparation signifiait que le danger tait dune autre sorte.
Quelque chose qui ne va pas ? demanda Prudence, dont la
voix parut emplir le casque de Flatterie.
Les voyants de contrle lui ont indiqu que je navanais
plus, pensa Flatterie. Il se sentit rassur quelle ft si vigilante
surveiller ses mouvements ou son absence de mouvement.
Tout va bien ; je suis prudent, cest tout.
- 241 -
Vous voulez que Tim vienne vous prter main-forte ?
Je nai pas besoin quon me tienne la main ! rpliqua
Flatterie, qui se demanda aussitt pourquoi il avait mis tant de
hargne dans son refus.
Vous tes au Poste Deux, dit Prudence. Il y a un vido, sur
le Deux. Vrifiez.
Flatterie leva les yeux vers lanneau de senseurs disposs
tout autour du boyau ; il repra celui qui portait le cercle jaune
caractristique des objectifs vido et fit en passant un signe de
la main dans sa direction.
La piste imprime du robox-R remontait sur la paroi du
boyau pour viter le renflement situ la base du sas
automatique suivant. Aprs avoir franchi le sas, il jeta un regard
en arrire, vers les volets transparents qui se refermaient sur
son passage. Il avait limpression dtre cent lieues du cur de
la nef.
Les yeux fixs droit devant lui, il se laissait tirer par le robox
ronronnant, envahi peu peu par un sentiment de solitude.
Avec un NPO aux commandes, il aurait suffi pour une petite
besogne de ce genre denvoyer un robox automatique de
rparation. Le problme, ctait la mobilit. Aux endroits o il
existait des units de rparation fixes sur la coque extrieure,
aux sas principaux de cloisonnement, aux dflecteurs et aux
barrires de protection du noyau intrieur la nef pouvait
rsoudre elle-mme ses problmes avec un minimum daide de
la part de son quipage. Mais un ennui de ce genre, o il fallait
faire preuve de mobilit et de dcision, obligeait un membre de
lquipage prendre le risque daller rparer sur place.
Flatterie, soudain dbordant de haine, se prit maudire les
ingnieurs qui avaient conu luf de Fer Blanc. Il connaissait
leurs raisons : Accroissement programm de la frustration ,
tel tait le terme consacr. Ctait trs bien du moment
quaucun des crateurs de la nef navait faire lexprience de la
frustration ou de la mort.
Il avait atteint le Poste Quatre et approchait du Cinq.
Jarrive au Poste Cinq, dit-il. Eh !
Il coupa lalimentation du robox et freina son lan en
saccrochant lanneau circulaire de la station. Il leva les yeux
- 242 -
vers larc que formaient les senseurs : un trou net et brillant,
colmat de mousse grise coagulante, occupait lemplacement du
multisenseur. Les anneaux de code jaune, rouge et vert,
imprims sur la paroi autour du trou, navaient pas t touchs.
Du regard, il fit le tour des autres senseurs du boyau. Tous
semblaient fonctionner.
Flatterie repensa lle de Puget Sound des senseurs qui
disparaissaient mystrieusement, des techniciens ports
manquants. Il sentit une sueur froide lui inonder les paules.
La voix de Prudence jaillit dans son casque :
Quelque chose signaler ?
Il baissa le volume :
Le multisenseur semble avoir t coup. Il a disparu. Le
trou a t colmat la mousse.
Il ny a pas de projecteurs de mousse automatiques dans
ce secteur, dit Prudence.
En tous les cas, ce truc a t colmat la mousse ! rpliqua
Flatterie, incapable de contenir son irritation.
Prudence annona soudain :
John, je relve une consommation anormale dans
lordinateur. Vous faites quelque chose ?
Rien, dit Bickel.
Flatterie tourna la tte lintrieur de son casque. La voix de
Bickel lui tait parvenue faiblement, retransmise par
lintermdiaire de Central-com. Une intervention de
lordinateur ! Se forant agir avec calme, Flatterie ouvrit le
compartiment de pices dtaches du robox et en sortit un
senseur de rechange, quil vrifia. Linstrument avait peu prs
huit centimtres de diamtre et comportait un dtecteur
thermique torsion, des objectifs vido standards pareils de
minuscules pierres prcieuses incrustes dans sa surface, et
trois conduits grillags qui menaient la membrane de lunit
auditive.
Du coin de lil, Flatterie dtecta un mouvement vers le haut
du boyau. Il se redressa brusquement, se cognant la tte au
rembourrage de son casque, et leva les yeux vers le Poste Six.
- 243 -
Un robox-R suivait la piste imprime dans sa direction,
extenseurs doutillages plaqus sur les cts. Lengin avanait
par saccades, acclrant et ralentissant tour tour.
Sa premire pense fut que Prudence avait reconstitu les
squences dinstructions de tlcommande, et quelle
manuvrait lappareil depuis son pupitre. Le caractre
rudimentaire des commandes de Central-com relatives au
service robox aurait pu expliquer le comportement dconcertant
du chariot.
Vous mavez envoy un autre robox, Prue ? demanda
Flatterie.
Non, pourquoi ?
Il y a un robox-R qui approche du Poste Cinq.
Flatterie, qui surveillait le chariot, le vit perdre la piste, puis
la retrouver.
Cest impossible ! Mon pupitre nindique rien.
Le chariot sarrta de lautre ct du cercle de senseurs. De
son flanc jaillit une foreuse qui se tendit vers le trou colmat,
puis se retira.
Qui commande ce truc ? demanda Flatterie.
Personne ici, dit Prudence. Et je vois Tim et John. Ce ne
sont pas eux.
Vous avez toujours ce dbit lordinateur ? chuchota
Flatterie.
Oui.
Le Buf fonctionne-t-il ? demanda Flatterie.
Seulement les circuits originaux, rpondit Bickel. Par la
drivation du RT. Les nouvelles units renforces nont pas t
connectes.
Il ne peut pas y avoir dautre robox dans le secteur, rpta
Prudence. Nous nen avons mis aucun en mode automatique, et
je ne vois rien sur mon pupitre. Il faudrait au moins un jour et
demi pour remettre les circuits de tlcommande en
Il est l, devant moi, dit Flatterie.
Il le regardait fixement, fascin. Un bras mcanique, tenant
une douille de senseur vide, se dplia vers lorifice empli de
mousse puis se rtracta. Un bras pince apparut ensuite. Celui-
- 244 -
ci palpa la mousse et se retira dun mouvement brusque qui fit
sursauter Flatterie.
Que fait-il ? demanda Prudence.
Je nen sais trop rien. On dirait quil examine les dgts.
Ses objectifs vido sont tourns vers le trou. Il agi comme sil ne
savait pas quel outil utiliser.
Quest-ce qui ne sait pas ? Ctait Timberlake, dont la voix
lui parvenait faiblement par lintermdiaire de Central-com.
Essayez de rparer le senseur vous-mme, dit Bickel.
Flatterie sentit sa gorge se desscher. Il prit dans la trousse
outils de son robox un palpeur muni dun il de guidage et
sonda la mousse la recherche des fils du conduit.
Aussitt, une sorte de fouet jailli de lautre robox lui enserra
le bras et lcarta. Flatterie ressentit une violente douleur
lendroit o la chose lavait agripp. Il lcha loutil en hurlant.
Que se passe-t-il ? demanda Prudence.
Lextension en forme de fouet se droula lentement et
relcha le bras de Flatterie.
Le robox ma empoign, dit Flatterie, dune voix que la
douleur et la surprise faisaient chevroter. Il sest servi de la
sonde circuits pour mattraper le bras.
Il ne veut pas vous laisser rparer ? demanda Bickel. Sa
voix tait maintenant parfaitement audible dans les couteurs
du casque il stait branch sur le circuit de contrle partir
de latelier.
Jen ai limpression, dit Flatterie. Pourquoi aucun de nous
ne dit-il ce quil en pense ? se demanda-t-il. Pourquoi refusons-
nous de nous rendre lvidence ?
Avec une soudaine dtermination, lautre robox tendit un
bras pince, prit le senseur de rechange que tenait Flatterie de
la main gauche et linsra dans la douille. Un autre bras pince
ramassa le guide palpeur et le brancha sur la prise de sa propre
sonde circuits.
Que fait-il, maintenant ? demanda Bickel.
Il fait la rparation lui-mme, dit Flatterie.
Le palpeur ressortit du trou en tirant les fils.
John, que disent vos compteurs ? demanda Prudence.
- 245 -
Une lgre pulsation des mmoires au niveau des
servomcanismes, rpondit Bickel. Trs faible. On dirait lcho
cyclique dune pulsation-test. Vous relevez toujours le dbit de
courant ? Ici, je nai rien.
Dbit de la ligne principale vers lordinateur. Vous devriez
lenregistrer.
Rien, dit Bickel.
Il vient de fixer le nouveau senseur dans le trou avec sa
douille, dit Flatterie.
Il avait apport les pices de rechange qui convenaient ?
demanda Bickel.
Il a pris le senseur que javais apport.
Il vous la pris ? demanda Prudence.
Exactement.
Prue, cette pulsation-test devient plus forte, dit Bickel.
Vous tes sre que a ne vient pas de votre pupitre ?
Elle examina sa console. Absolument.
La rparation est termine, dit Flatterie. Quindique le
pupitre directeur, Prue ?
Le senseur fonctionne. Je vous vois et je vois aussi
lautre robox.
Essayez de toucher le nouveau senseur, Raj, dit Bickel.
Ce truc a failli marracher le bras la dernire fois que jai
essay, objecta Flatterie.
Servez-vous dun outil. Quelque chose de long. Vous devez
avoir une sonde radiations tlescopique, dans votre outillage.
Flatterie fouilla le compartiment outils du robox, do il
sortit la sonde tlescopique. Il la dploya au maximum et la
tendit vers le senseur, quil toucha.
Le bras-fouet jaillit de lautre robox. Flatterie ressentit un
choc violent et fixa de ses yeux carquills le tronon de sonde
quil tenait la main. Lextrmit sectionne avait t projete
vers le haut du boyau et tournoyait sous la force du coup.
Bon Dieu !
Ctait la voix de Timberlake ce qui prouvait quils avaient
branch lcran de latelier sur le circuit du Poste Cinq.
Flatterie dglutit avec difficult. Il dit dune voix touffe :
Si cavait t mon bras
- 246 -
Ses yeux taient rivs sur lautre robox, qui demeurait
immobile, ses objectifs vido points vers lui.
Nous jouons avec le feu, se dit-il. Nous ne savons pas ce qui
guide ce robox. Cest peut-tre un programme de rparation
mis en route accidentellement, mais ce pourrait tre quelque
chose que les crateurs de luf de Fer Blanc ont intgr la
nef.
Vous feriez mieux de sortir de l, Raj, dit Prudence.
Non, attendez ! dit Bickel. Raj, ne bougez pas. Vous
mentendez ?
Je vous entends, dit Flatterie.
Il fixait toujours le robox, certain que lappareil pouvait le
couper en deux dun seul coup de cette sonde circuits.
Il perut dans ses couteurs un bruit dactivit lointaine.
Je devrais pouvoir visualiser tout lordinateur partir
dici, dit Bickel, mais je narrive pas trouver ce foutu robox
nulle part sur mon pupitre. Il ny a mme pas la moindre
rsonance de pulsation dans aucune boucle, qui puisse nous
indiquer la source des instructions de commande.
Je ne peux pas rester ici indfiniment, chuchota Flatterie.
Quindiquent vos compteurs, Prue ? demanda Bickel.
Toujours le dbit de lordinateur et cette pulsation.
Raj est lextrieur des boucliers de protection depuis
seize minutes, dit Timberlake. Prue, quelle est la tolrance de
radiations, dans ce secteur ?
Elle confronta les lignes de comparaison au chrono-
indicateur sur loscilloscope du pupitre principal, et lut la
diffrence :
Il faut quil ait franchi le sas du bouclier dans moins de
trente-huit minutes.
Un mouvement, en haut du boyau, attira lattention de
Flatterie. Lextrmit de la sonde tlescopique, aprs avoir
atteint le sommet de sa trajectoire, commenait retomber vers
le centre gravifique de la nef. Quand le tronon doutil passa la
hauteur de lautre robox, celui-ci redressa la pointe dun de ses
bras senseurs juste la pointe pour suivre son passage.
Cette activit minimale, cette vigilance, terrifia Flatterie
beaucoup plus que si le robox stait attaqu lobjet et lavait
- 247 -
dchiquet. Il avait limpression trs nette que la machine
attendait quelle attendait et quelle recueillait des
informations.
Raj ?
Ctait la voix de Bickel.
Oui ?
Existe-t-il dans lordinateur des informations
quelconques, mme une allusion, indiquant que vous pourriez
le dtruire ?
Ma-t-il envoy ici pour me piger et mobliger rpondre
cette question ? se demanda Flatterie. Mais la frayeur quil
dcelait dans la voix de Bickel lui fit carter cette ide.
Pourquoi ? demanda-t-il.
Bickel sclaircit la voix avant de lui parler de la violence
programme contre lembryon de vache et de lexprience
destructrice qui en avait rsult. Je lavais programm pour quil
comble les lacunes de ses informations, Raj, et je ny ai mis
aucun facteur de limitation. Cette violence prouve que rien ne
larrtera sil sagit de maintenir son intgrit. Si vous
reprsentez la moindre menace
Vous dites quil est conscient ? demanda Prudence.
Pas de la faon dont nous sommes conscients, dit Bickel.
Comme un animal et avec au moins un instinct que nous
connaissons : celui de la conservation.
Raj, rpondez sa question, dit Prudence.
Elle connat la rponse, pensa Flatterie. Il lavait senti au son
de sa voix. Pourquoi ne rpond-elle pas ma place ?
Lordinateur risque en effet de disposer dune information
de ce genre, dit-il. Et il pensa : Je suis pris au pige ! Il faut que
je retourne aux cabines et que je dtruise cette chose Elle a
dj chapp tout contrle Mais si je bouge, elle va me tuer.
Il regarda le robox. Ctait ce qui donnait lordinateur sa
mobilit les milliers de robox dentretien spcialiss rpartis
lintrieur de la nef mme celui quil avait entre les mains, sil
tait commut en mode automatique et accord un contrle
programm et sil y avait une conscience pour le diriger.
Ctait ce qui fournissait lordinateur ses gonades mles et
femelles les robox et les outils commands par programmes.
- 248 -
Ragirait-il violemment, si Raj essayait de bouger ?
demanda Prudence.
Silence.
Quen dites-vous, Bick ? demanda Timberlake.
Probablement, dit Bickel. Vous avez vu la violence dont il
a fait preuve quand Raj a essay de toucher ce senseur.
Que feriez-vous si quelquun essayait de vous enfoncer un
doigt dans lil ? dit Timberlake.
Il se rapproche de moi, dit Flatterie. Au ton calme de sa
propre voix, il ressentit un petit clair de fiert.
Ne bougez pas, dit Bickel. Tim ! Prenez un chalumeau et
Jy vais, dit Timberlake.
Raj je pense que votre seule chance est de faire le mort
restez absolument immobile, dit Bickel.
La pointe dun senseur se promena devant les yeux de
Flatterie, dont le regard plongea lespace dune seconde dans
une sinistre lueur rouge et jaune. La pointe se rtracta et le
robox recula de cinquante centimtres, frlant celui de Flatterie.
Lchez votre robox, chuchota Bickel.
Flatterie se rendit compte que les jointures de ses doigts
taient livides force de se crisper sur la barre de commande. Il
desserra la main.
La gravit va vous faire driver vers la base du boyau,
chuchota Bickel. Laissez-vous aller. Restez dtendu.
Le mouvement fut dabord peine perceptible.
Les sas font partie du systme central. Ctait la voix de
Prue. Sils ne
Elle ne termina pas sa phrase ; il tait vident quelle aussi se
rappelait comment un sas-sphincter avait pris la vie
dAnderson.
Flatterie se rendit compte quil se dplaait maintenant
vritablement. Les deux units robox sloignaient lentement
dans le boyau, mais la pointe du senseur tait toujours dirige
vers lui.
Le premier sas dfila devant ses yeux. Il tait ouvert !
Mais les feuilles transparentes ne se refermrent pas derrire
lui. Le robox ambulant le suivait, dabord avec hsitation, puis
de plus en plus vite.
- 249 -
Le klaxon du RT beugla dans le casque de Flatterie,
retransmis par le rseau depuis Central-com.
Oh, mon Dieu ! Ctait Prudence.
Le transmetteur tait ouvert ? demanda Bickel.
Le message est dj dans le systme, dit Prudence. Nous
lavions laiss en automatique.
Tim, o tes-vous ? demanda Bickel.
Au sas de jonction, dit Timberlake.
Prue, prenez le message, dit Bickel. En visio.
Elle brancha le RT sur Central-com et des relais cliquetrent.
Quelques instants plus tard, elle annona :
En bref, Hempstead nous demande de cesser de faire la
sourde oreille. Il nous ordonne de faire demi-tour, et sans
tergiverser. Il a bizarrement choisi ses mots : Ceci est un ordre
de retour arbitraire.
Il sait ce quil peut faire de son ordre de retour arbitraire,
dit Bickel.
Aux paroles de Prudence, Flatterie sentit un froid glacial lui
enserrer la poitrine. Ordre de retour arbitraire . Ctait
lordre cod quil avait la fois redout et espr lordre de
sabordage de la nef.
- 250 -

XXVII
Vous, mon crateur, voudriez me mettre en pices
et triompher ; ne loubliez pas, et dites-moi pourquoi
je devrais avoir piti de lhomme plus quil na piti de
moi ? Vous ne penseriez pas commettre un meurtre,
si vous pouviez dtruire mon corps, luvre de vos
propres mains.
Paroles du monstre de Frankenstein.

Tandis que Timberlake sloignait dans les boyaux de
communication la rencontre de Flatterie, Bickel examinait
tous les instruments de latelier, cherchant une explication au
comportement du systme informatique. Il se sentait pris de
terreur au moindre clignotement dun tmoin lumineux, au
moindre ajustement automatique dun relais, au moindre
mouvement dune aiguille de compteur. Les voyants taient
autant dyeux lumineux fixs sur lui.
Autant pour apaiser ses propres craintes que pour aider
Flatterie, il se mit parler.
Raj, avez-vous fait quoi que ce soit qui ait pu mettre
rellement en danger le systme informatique ?
Bien au contraire. Jai essay de dlaborer le
programme motionnel
De faire en sorte quil ait de laffection pour nous ?
Oui. Mais je nai introduit aucun programme.
Prudence intervint :
Je crois que tout ce quon a fait bord de cette nef aboutit
au systme informatique.
- 251 -
Je le pense aussi, dit Bickel. Quavez-vous fait
prcisment ?
Jai essay de lui montrer que javais rellement de
laffection pour lui.
Cest peut-tre la seule raison qui vous vaille dtre encore
en vie, dit Bickel.
Une fois de plus, il parcourut des yeux les consoles
dinstruments de latelier. Pas le moindre indice. Rien !
Les penses de Flatterie revenaient sans cesse lordre de
Lunabase, qui lui avait inject de leau glace dans les veines :
Ordre de retour arbitraire.
Sabordage !
Sabordage !
Ctait un refrain psalmodi dans le champ de sa conscience.
Un ordre hypnotique grav en profondeur, se dit-il.
Mais il ne pouvait se rsoudre dsobir. Les arguments
rationnels qui justifiaient lexistence de ce fusible de scurit
taient trop premptoires. Le sort de toute lhumanit tait plus
important que le destin dun seul homme ou dun seul
astronef.
Flatterie sentait son corps se nouer sous leffet de la
frustration. Il tait l, lextrieur des boucliers de protection
du noyau. Il avait t conditionn pour accepter cet ordre et
lexcuter, se sacrifier pour la protection de lespce. ce point,
il ne pouvait laisser le fanatisme lui brouiller lesprit. Il
connaissait les dangers que reprsentait pour lespce humaine
une conscience mcanique emballe que personne ne pouvait
Il laissa chapper un hurlement ; quelque chose venait de lui
agripper la jambe.
Cest moi, Raj.
La voix de Timberlake rsonna dans les couteurs de son
casque, mais il lui fallut un moment pour accepter
lidentification au niveau motionnel. Son cur battait encore
grands coups quand Timberlake le tira au-del du cercle de
senseurs suivant.
Le robox vengeur acclra son mouvement. Il se maintenait
environ trois mtres deux.
Je le brle ? chuchota Timberlake.
- 252 -
Ne faites surtout aucun geste hostile, dit Flatterie.
Il entrevit du coin de lil la lisire du sas de jonction, et la
main de Timberlake qui tenait sa cheville relcha son treinte. Il
perut le grincement de la porte daccs qui souvrait sur le sas
intrieur.
Allons-y, dit Timberlake en tirant doucement Flatterie. Ils
drivaient vers lintrieur du compartiment.
Flatterie sagrippa un montant du sas pour faire obstacle
la force dinertie. Le robox qui les suivait stait arrt plus haut,
lentre du boyau, mais la pointe du senseur tait toujours
dirige vers eux. Timberlake se plaa de faon occulter la
vision du robox, et Flatterie franchit reculons langle
dflecteur du sas. Timberlake le suivit, puis il referma la porte et
la verrouilla.
Flatterie se dirigea vers la porte oppose. Il respirait dj
mieux, maintenant quils taient derrire les boucliers et quil y
avait une porte entre eux et le robox. Il saisit le volant de
commande de la porte et tourna.
Les crampons restrent fermement verrouills.
Il appuya plus fort.
Les crampons refusaient de bouger.
Voyons, dit Timberlake, allons-y. Il joignit ses efforts
ceux de Flatterie.
Les crampons demeurrent aussi immobiles que sils avaient
t gels.
Flatterie et Timberlake changrent un regard, leurs
masques presque au contact lun de lautre. Flatterie avait les
mains moites de sueur, et il sentait lodeur ftide de la peur
imprgner sa combinaison spatiale.
Essayez lautre porte, dit-il.
Timberlake hocha la tte et se propulsa dun coup de pied
vers le dflecteur et la porte quils venaient de verrouiller.
Flatterie vit ses muscles soulever les paules de sa combinaison
dans leffort quil faisait pour essayer de rouvrir lautre porte.
Manifestement, celle-ci tait galement bloque.
Timberlake se laissa retomber auprs de Flatterie et enfona
la touche du circuit de communication, place au-dessus de son
casque.
- 253 -
John ?
John est provisoirement coup du circuit, dit Prudence.
Vous tes hors de danger enfin, de danger immdiat, non ?
En phrases courtes et concises, Timberlake expliqua leur
situation.
Pris au pige ? demanda-t-elle. Comment est-ce possible ?
Quelque chose a bloqu les portes, dit Flatterie. Pourquoi
John nest-il pas sur le circuit ?
Oh Un silence. Il a laiss son casque dans latelier. Il la
retir et la dbranch, puis il a pris un lot dappareils et sest
dirig vers les cabines.
Vos senseurs ! Quindiquent-ils ? demanda Flatterie.
Un silence.
Il est dans votre cabine, Raj. Je ne comprends pas.
Quels instruments a-t-il pris ? demanda Timberlake.
Tout un tas de trucs, surtout dans le coffre prs duquel
vous travailliez, Tim, sous le milieu de ltabli.
Dans ma cabine, songea Flatterie. Rien na chapp notre
organe danalyse !
Tim, votre chalumeau, dit-il en montrant la torche
dcouper pendue la ceinture de Timberlake.
Celui-ci secoua la tte.
Il y a une minute, vous mavez dit de ne faire aucun geste
hostile.
Donnez-moi ce chalumeau !
Non, monsieur. Vous savez aussi bien que moi ce qui
bloque cette porte. Une autre unit robox, ou deux ou
cinquante. Votre premire ide tait la bonne. Laissons Bickel
Ne savez-vous pas ce que Bickel est en train de faire ?
demanda Flatterie, sans chercher dissimuler le dsespoir
contenu dans sa voix.
Aussi bien que vous, Raj. Cest moi qui ai assembl daprs
ses schmas la plus grande partie des appareils qui se trouvaient
dans le coffre. Cest un gnrateur effet de champ synchronis
avec un gnrateur deffet de salve. Il y a un appareil de
rtroaction encphalographique un amplificateur dhomme,
comme il rappelle.
- 254 -
Bote noire bote blanche, dit Flatterie. Il faut que nous
larrtions.
Pourquoi ?
Il va bousiller lordinateur.
Pas cet ordinateur-l.
Bickel la contamin avec son cynisme, pensa Flatterie.
Il va se tuer, fit-il haute voix.
Cest ce quil pense, mais je ne crois pas quil russira.
Quand il sera frapp par leffet de salve, ses muscles vont
briser tous les os de son corps ! Cest une mort horrible.
Peut-tre, sil tait connect directement au gnrateur,
dit Timberlake. Mais ce nest pas le cas. Il va recevoir des
dcharges travers le champ de lautre gnrateur attnues,
adoucies.
Savez-vous ce quil y a dans ma cabine ? demanda
Flatterie.
Un dispositif quelconque de surveillance, dit Timberlake.
Jen ai relev des indices sur les compteurs.
Un trieur de champs, dit Flatterie. Il est rgl sur
lordinateur, avec un systme de portes qui ne le laisse
fonctionner quen sortie. Si Bickel retire ces circuits de
protections
Cest ce quil va faire. Maintenant, asseyez-vous et restez
tranquille. Cest notre seule chance.
Flatterie le fixa dun regard furieux.
Si Bickel libre cette monstrueuse machine, elle peut
anantir la Terre !
Pourquoi ne racontez-vous pas des histoires de fantmes,
pour changer ? demanda Timberlake.
Je nai pas le temps de vous expliquer toute lhistoire. Il
faut absolument arrter ce monstre. Vous devez me croire sur
parole.
Vous tes dingue, dit Timberlake. Mais Flatterie se rendit
compte que ses paroles avaient touch les inhibitions les plus
profondes de lingnieur des systmes biofonctionnels.
Vous tes ingnieur, dit Flatterie. Vous tes un
structuraliste. Vous connaissez le raisonnement de Bickel ?
O voulez-vous en venir ?
- 255 -
Il tire ses arguments de la construction interne du corps
humain, dit Flatterie, qui parlait aussi vite quil le pouvait. La
structure est un lment vital des origines mcaniques les
dents, les muscles des mchoires, le systme digestif, et ainsi de
suite. Toutes les preuves indiquent que lhomme descend de
carnivores et Bickel affirme que linstinct de tuer est une
ncessit absolue pour un carnivore.
Voulez-vous dire que linstinct de tuer est un prliminaire
indispensable la conscience ?
Cest Bickel qui le dit ! Pas moi.
Pourquoi en tes-vous si sr ?
Ses actes ne laissent aucun doute !
Ah, vous avez invent tout cela !
Donnez-moi ce chalumeau, dit Flatterie.
Non. Timberlake secoua la tte.
Je vais prendre ce chalumeau, mme si je dois vous tuer
pour lavoir, dit Flatterie. Il sapprocha lentement de
Timberlake.
Prue, vous avez entendu ce fou ? dit Timberlake en
reculant dun pas.
Le circuit demeura silencieux.
Prue ?
Flatterie se redressa, rptant intrieurement ses propres
paroles : si je dois vous tuer pour lavoir. Il eut soudain
limpression dtre accul dans un recoin parfaitement
vulnrable.
Instinct de tuer ? se demanda-t-il.
Prue ! appela Timberlake. Raj, contrlez-vous ! Prue ne
rpond pas !
Flatterie avait recul. Il se sentait glac, nauseux, et des
tremblements agitaient ses mollets et ses paules. Des penses
demi brouilles voluaient la lisire de sa perception.
Jesquive quelque chose, pensa-t-il. Il y a quelque chose que
jessaie de me dissimuler quelque chose de deffrayant
Quest-ce qui ne va pas, Raj ? demanda Timberlake. Il y
avait soudain de linquitude dans sa voix.
Flatterie tendit la main et saisit une pontille pour viter de
seffondrer. Il ferma les yeux, invoquant limage du motif sacr
- 256 -
imprim sur la paroi de sa cellule projetant sur ses paupires
le champ de srnit et les visages saints quil voquait, la
dynamique des surimpressions qui combinaient tous les
symboles religieux auxquels les hommes avaient consacr leur
foi et leurs aspirations depuis des temps immmoriaux.
Ceux qui servent le Seigneur verront leurs forces
renouveles, se dit Flatterie. Seigneur, fais que cette force se
transforme en un renouveau de nos esprits. Fais que nous
partagions la Lumire.
La litanie resta en suspens, sa conscience se fixa sur le mot
esprit , et limage du motif sacr se mit en mouvement. Le
champ de srnit et les symboles sacrs, se dissolvant en
atomes tourbillonnants, formrent une nouvelle configuration,
pareille aux contours dun grand fleuve avec tout son rseau
hydrographique.
Quand Flatterie rouvrit les yeux, il dcouvrit que lintrieur
du pige de mtal dans lequel il se trouvait enferm avec
Timberlake tait inond dune lumire dore la fois
blouissante et douce.
Timberlake semblait inconscient de la lumire, ptrifi dans
ses propres penses.
Et Flatterie se trouva saisi par lmerveillement de cette
rvlation un grand fleuve et ses affluents.
Tous les hommes font partie du fleuve entier, pensa-t-il.
Nous sommes des affluents et nos esprits sont de ; affluents,
ainsi que nos penses les plus secrtes. Chaque configuration
dans lunivers contribue lensemble certaines pareilles un
torrent bouillonnant et dautres peine plus quune perle de
rose. Toute structure est une expression de la mme loi.
Ctait holographique il sen rendait compte. Les lments
essentiels du tout se retrouvaient dans la plus petite partie.
partir dun grain de sable, on pouvait projeter lunivers. Ctait
peut-tre bien la loi la plus lmentaire de cet univers.
La loi tait pareille un fil palpitant dont il pouvait faire
lexprience, mais quil ne pouvait exprimer la simplicit se
transformant en une nouvelle complexit, puis en une simplicit
plus vaste qui se fragmentait en une plus grande complexit,
laquelle engendrait une plus grande simplicit
- 257 -
Il le sentait dans le contact du tissu de sa combinaison contre
sa peau, dans la perception de lair recycl qui entrait dans ses
poumons, dans chaque impression sensorielle.
Quelle puret extraordinaire dans cette douche de molcules
sur lui-mme et sur la place quil occupait au sein du ballet !
Je Te remercie, Seigneur, pour cette rvlation, murmura-
t-il.
Et Flatterie se maintint dans cet tat de perception
supraliminale. Il regardait maintenant Timberlake, qui lui
semblait mort, en quelque sorte. Timberlake bougeait, mais
ses yeux, derrire la visire, taient pareils des trous dans ses
orbites. Ses mouvements avaient la raideur darticulations
squelettiques.
Se rappelant Prudence et Bickel, Flatterie sentit queux aussi
partageaient cette absence de vie : leurs yeux taient morts.
Leur poitrine se soulevait au gr de leur respiration, mais
lirrgularit laborieuse de ce mouvement avait le mme rythme
( une faible nuance prs) que la respiration dun agonisant,
dun mourant quon maintenait en vie au-del de son temps par
des moyens artificiels.
Nous sommes condamns, pensa Flatterie. Seigneur,
pourquoi mas-Tu clair seulement pour me montrer ceci ?
Le squelette Timberlake et les images mort-vivantes de ses
souvenirs emplirent Flatterie de fureur. Il se redressa contre
lpontille et hurla :
Vous tes morts ! Zombies ! Vous tes dj morts !
Zombies !
Aussi vite que la fureur tait venue, elle disparut et il se mit
pleurer doucement. Le sentiment dillumination sestompa. Il
tait apparu en lespace de dix battements de cur et senfuit
dans le temps dune seule pulsation. La lumire dore
svanouit, et le sas de plastacier qui lemprisonnait avec
Timberlake ne fut plus que ce quil tait une pice aux parois
solides, trop petite, avec un clairage trop froid, et lair fourni
par sa combinaison tait trop charg des relents omniprsents
du recyclage.
Raj, il faut que vous repreniez contrle de vous-mme,
disait Timberlake.
- 258 -
Mais Dieu nous contrle, pensa Flatterie. Et Dieu ma dit ce
que je devais faire. Il ma permis grce une exprience
religieuse de voir notre destin et de le faire saccomplir.
Timberlake inspira profondment, la poitrine serre. Il se
sentait lgrement nauseux ; sa frayeur devant leur
impuissance tait aggrave par ltat de Flatterie, proche de la
panique. Ils taient tous deux aussi dsarms que lavait t
lembryon de vache.
Il repensa cet embryon sans dfense de la section Holstein
des hibernateurs du cheptel un morceau de protoplasme reli
aux tuyaux du systme biofonctionnel, nanti de son code
personnel. Il avait eu son identit propre, et Timberlake avait
limpression davoir connu cet animal particulier, de pouvoir
projeter dans son esprit son potentiel disparu et le voir patre et
remplir ses fonctions naturelles de producteur dnergie.
Tout ce potentiel naturel avait t sacrifi pour se
transformer en simples units dexcitation crbrale dans le
dveloppement dune conscience mcanique. Toute autre
fonction possible avait t anantie dans linstant de sa
destruction dlibre. Il tait devenu un objet des sens irrel,
reculant dans le pass, ses atomes se dissipant dans le nant du
temps. Il ne pouvait plus y avoir en lui rien de personnel,
dindividuel ou dunique compter du moment de sa mort.
Timberlake dglutit pniblement. Sa gorge tait
douloureuse, comme dune angoisse remmore. Il savait que
cette sensation tenait son conditionnement dingnieur des
systmes biofonctionnels ses inhibitions en tant que
protecteur de la vie. Il secoua la tte essayant de chasser le
sentiment de confusion.
Ctait une crature pas encore ne, un animal, se dit-il. Ce
ntait pas un tre la faon dont nous sommes des tres. La
complexit physique de cette crature morte tait norme,
pourtant elle naurait jamais pu tre consciente de la mme
faon que nous le sommes mme si elle avait vcu sa vie
normale.
Largument lui parut vide linstant mme o il se
rpercutait silencieusement dans son esprit.
- 259 -
Flatterie ne hurlait plus. Il tait toujours cramponn
lpontille, les yeux fixes derrire sa visire.
Calmez-vous, Raj, dit Timberlake. Il parlait doucement,
comme pour rconforter un enfant qui aurait eu de la peine.
Puis il appela, plus fort : Prue ?
Toujours pas de rponse.
Elle est peut-tre trop occupe pour rpondre, se dit-il.
Il couta le lger ronronnement que produisait lquipement
de sa combinaison spatiale, tout en valuant leur situation. Prue
ne rpondait pas raison inconnue. Bickel tait all dans les
cabines manifestement dans lintention dexcuter la phase
bote noire bote blanche de sa thorie, pour transfrer la
configuration de sa propre conscience dans la bote blanche
qutait lassociation Buf-ordinateur . Le Buf serait-il
ensuite pareil Bickel ? Non Impossible.
Timberlake eut soudain limpression davoir franchi un
obstacle majeur dans la comprhension de ses propres rapports
intrieurs entre son esprit, son cerveau et son corps. Il sentait
quil venait de pntrer sur un nouveau territoire, non encore
identifi.
Il vit que Flatterie tait presque vid de toute son nergie
consquence de son surmenage motionnel et physique. Il avait
vcu en haut du boyau une exprience particulirement
prouvante. Flatterie vacilla contre son pontille et lui dit :
Dsol de vous avoir menac.
Les rythmes de la voix de Flatterie fascinrent Timberlake. Il
prit soudain conscience de la faon dont ces rythmes se
fondaient en dautres rythmes et dcoulaient eux-mmes
dautres rythmes. Il perut les rythmes de sa propre vie et les
courbes composes de Fourier irradiant partir de lui et vers
lui.
Il lui revint alors lesprit des paroles quavait prononces
Bickel pendant quils travaillaient ensemble sur le Buf :
Si nous donnons la vie cette chose, nous devons nous
rappeler que la vie est une variable constante au
comportement excentrique. La vie que nous allons crer doit
penser en relief autant quen ligne droite mme si sa pense
- 260 -
drive de configurations enregistres sur bandes et de rseaux
de pseudoneurones.
La conscience ressemblait une valve dont la fonction tait
de simplifier. Toutes les complexits devaient la franchir pour
tre rduites un alignement ordonn.
Un flot dnergie pntrait continuellement dans le
systme en quantits si vastes quelles auraient suffi
surcharger nimporte quel systme ttradimensionnel classique.
Surcharger surcharger surcharger ! Le flot se dversait
par la valve de la conscience. mesure que la charge
saccroissait, la valve pouvait dvier le flot ou slargir pour
labsorber.
Timberlake avait limpression de progresser travers
dnormes couches de brouillard couche aprs couche aprs
couche jusquau moment o il atteignit un lieu de clart et
dquilibre.
Je suis veill, se dit-il. Ctait une pense effrayante.
- 261 -

XXVIII
La corrlation entre la chimie et les motions est
indiscutable. La ressemblance chimique qui
apparente nos simulateurs mcaniques lhumanit
tant pour le moins limite, une conscience
artificielle, si elle est capable dmotions, peut donc
en prouver certaines qui sortent grandement de la
gamme des motions humaines. De telles motions
peuvent paratre divines la comprhension limite
de lespce humaine.
Vincent FRAME,
Spculations

Bickel trouvait la cellule de Flatterie assez semblable la
sienne pour en prouver un sentiment de familiarit, mais
suffisamment diffrente pour ressentir une certaine inquitude.
Les conduits du systme biofonctionnel semblaient
conventionnels un ncessaire doxygnation dont le couvercle
tait ouvert, le tube et le masque accrochs leur rtelier, le
dme des rptiteurs de contrle au-dessus de la couchette. Les
analyseurs datmosphre indiquaient une composition normale,
et les tubes dalimentation de secours taient en place.
Le motif sacr imprim sur la cloison, face la couchette,
attira son attention. Ctait une chose fascinante en teintes
pastel, bleues, rouge et or, avec une surimpression hypnotique
sombre et onduleuse qui voquait des visages de rve.
Bickel sarracha la contemplation du motif sacr pour
examiner lquipement de la cabine. Les installations lui
rservrent une surprise quil tudia soigneusement. Aucun
- 262 -
doute, la chose qui ressemblait un filet rigide et qui se
rabattait au-dessus de la couchette partir de la cloison latrale
envoyait des impulsions dans une version plus faible, mais plus
perfectionne, du gnrateur-slecteur de champ quil avait
conu pour assurer le transfert bote noire bote blanche. Il
suivit les fils et eut une autre surprise : un systme de portes
limitait le fonctionnement un seul sens. Les rflexions du
champ taient transmises loccupant de la cellule, mais rien
nallait de celui-ci vers le systme informatique de la nef.
Bickel rflchit aux implications du dispositif et hocha
lentement la tte.
Puis il stendit sur la couchette et fit un essai trs court du
gnrateur aprs avoir rapproch de lui le botier de
commandes, gardant un il sur les compteurs et sur la courbe
du filet qui basculait sur son support pour se stabiliser une
dizaine de centimtres au-dessus de sa tte.
Il suffit de quelques secondes au gnrateur pour tablir le
champ, aprs quoi Bickel prouva un curieux sentiment de
vigilance un tat dobservation dpourvu dmotions. Il avait
une impression de rve veill et pensa immdiatement un
rflecteur comme un miroir plac dans langle dun couloir
pour voir les gens dissimuls par le recoin un miroir sens
unique qui ne rvlait que cette vigilance attentive.
Il se rendit compte aussitt que cette installation pouvait
communiquer une personne sensibilise lhumeur de
lordinateur de bord. Il eut limpression vague que ses viscres
avaient t transformes en grands bains de mercure, en
disques, en bobines, en rubans et en tambours magntiques,
que ses terminaisons nerveuses avaient t connectes des
milliers de senseurs dlicats qui accdaient dtranges
dimensions.
Mais ce ntait encore quun rve. La vaste crature de fils et
de pseudoneurones, dfaut dtre encore pleinement
consciente delle-mme, tait attentive et vigilante, mais son
potentiel complet tait encore frein par les rnes de la
somnolence.
Lhumeur changea.
- 263 -
Lentement, Bickel sentit le champ saccorder ses rflexes,
larmer dun programme de participation totale de la mme
faon quon tend un arc la limite de sa capacit, rassemblant
ses nergies et les librant soudain dans une boucle affrente.
Avec un sentiment dhorreur mle de dtachement, Bickel
vit sa main droite se tendre brusquement et ouvrir un panneau
dissimul par les lignes du motif religieux grav sur la paroi.
Derrire le panneau, un bouton apparut, rouge et menaant.
Bickel prouva une difficult presque insurmontable
empcher son doigt de presser ce bouton. Il abattit sa main
gauche sur le coupe-circuit plac ct de la couchette ; la
plainte du gnrateur de champ fit bientt place au silence.
Mais ses doigts le dmangeaient encore dappuyer sur ce
bouton rouge.
Il se rendit compte alors quel point le Programme avait
infest la nef de dispositifs dautodestruction qui se renforaient
mutuellement. Il avait t conditionn pour la tche et sans
doute les autres membres de lquipage ltaient aussi.
Alors comment ai-je pu rsister au conditionnement ? se
demanda-t-il.
Il prit conscience peu peu de ce que cela signifiait, et il
constata quil vivait depuis des jours bien au-dessus du seuil de
ses rflexes, en quilibre, dans lattente de quelque chose.
Il contempla le bouton rouge. Ctait la commande de
sabordage laquelle Flatterie laquelle ils avaient tous t
affects.
Les mains moites de transpiration, Bickel se glissa hors de la
couchette, referma le panneau qui dissimulait le bouton rouge,
et entreprit de modifier le dispositif gnrateur de champ de
Flatterie. Les circuits portes taient apparents sur les
faisceaux de fils cods laide de couleurs. Bickel les arracha,
brancha son propre amplificateur et commena linstallation du
circuit bote noire bote blanche.
Il travaillait rapidement : connexion, test connexion, test
Puis il saisit la source dnergie constante : un bloc scell
sous plastique qui comportait des moteurs et des bobines sur
coussins dair, des bandes de Mbius perforations marginales
assurant un fonctionnement en boucle continue, et une seule
- 264 -
sortie par lintermdiaire dun multiplicateur Eng. Il contrla
sur le cadran la force de la pulsation singulire, et brancha la
source sur le circuit.
Ctait termin tout tait prt.
Bickel se sentit soudain envahi dun profond sentiment de
solitude. Il revint la couchette, sy tendit et ouvrit le
transmetteur du circuit de contrle, sans allumer le rcepteur.
Maintenant, coutez bien, dit-il, tout en imaginant la
faon dont sa voix allait se dverser par les vocodeurs et rduire
les autres en silence. Je vais commencer lchange bote noire
bote blanche dans quelques secondes. Jai bloqu les sas qui
donnent sur les cabines, et mon rcepteur nest pas branch. Ne
perdez pas votre temps essayer de mappeler ou dentrer ici.
Toujours bloqu dans le sas, Timberlake se retourna vers son
compagnon de captivit ; derrire la visire, il lut la terreur dans
les yeux de Flatterie.
Que chacun reste tranquille, dit Bickel. Ne tentez pas de
recourir la violence. Le programme meurtrier est toujours en
libert dans les circuits. La raison pour laquelle jai dcid de
poursuivre ce Il se tut un instant, dglutit avec difficult. Tim,
je suis dsol, mais deux hibernateurs ne rpondent pas. Je
pense quil a peut-tre tu deux personnes de la mme faon
quil a tu lembryon. Il cherche il fait des expriences il est
curieux, comme un singe.
Dans le sas, la respiration de Timberlake se fit haletante ; il
eut limpression de sombrer travers des couches de brouillard.
Quelque chose lui tenaillait lestomac, comme de la faim. Deux
colons tus en hibernation. Mon Dieu !
Toujours cramponn lpontille prs de Timberlake,
Flatterie se demanda : O est Prue ? Il imagina la nef fonant
travers lespace sans personne au pupitre principal Prue
drivant quelque part dans la salle des commandes, masse
inerte de protoplasme Il ferma les yeux. Mais je suis la
premire cible abattre. Si la nef tue maintenant, cest moi
quelle tuera pour se protger. Il rouvrit les yeux, parcourut
du regard les parois mtalliques de leur prison. Aucune issue.
Nous avons invoqu un gnie terrifiant, et nous ne serons peut-
- 265 -
tre pas capables de le renvoyer do il est venu. Puis il pensa
nouveau : O est Prue ?
Bickel sclaircit la voix.
Soyez extrmement prudents jusqu ce que jaie effac le
programme assassin. Tout ce qui se trouve bord peut devenir
un instrument de mort vous comprenez ? Lair que nous
respirons, les systmes de recyclage, les units robox, nimporte
quelle arte tranchante enduite de poison nimporte quoi.
Il enfona la premire touche de service.
Le compte rebours de la mise en route du gnrateur de
champ commence dans trente secondes. Souhaitez-moi bonne
chance.
Cest un suicide un geste inutile, pensa Flatterie.
Bickel surveillait larc des compteurs, au-dessus de lui. Ils
indiquaient un potentiel normal dans les circuits, la pulsation
rgulire du vocodeur qui bourdonnait lgrement. Celui-ci
mit un soudain hoquet dlectricit statique.
Sur les cadrans de contrle, les aiguilles allrent frapper
violemment contre leurs butes.
Je suis lApprenti Sorcier.
Le vocodeur mettait maintenant une sorte de rle, qui se
transforma lentement en une voix gutturale, presque
inintelligible.
Tuer, dit-il.
Bickel observait les compteurs ; il nota la consommation
dnergie de lordinateur, les pulsations dans les circuits du
Buf .
Ctait lordinateur, et lui seul, qui parlait.
Tuer, rpta-t-il, dune voix plus claire. Annuler lnergie.
Dissolution des systmes qui utilisent de lnergie sous quelque
forme que ce soit approximations symboliques non
mathmatiques.
Bickel enclencha un circuit de diagnostic. Les compteurs
nindiquaient aucun potentiel dans le circuit gnral de
communication, une pulsation dans le Buf , une
consommation rduite dans lordinateur.
Tuer.
Il fixait le pupitre, rflchissant.
- 266 -
Linformation transporte par un ruban magntique avait un
quivalent mathmatique exact. Le message du ruban
constituait au moins deux messages et probablement
beaucoup plus. Il y avait le message fonctionnel, la
reprsentation de ce quil tait cens faire fournir les
informations, additionner, soustraire, multiplier, calculer une
inconnue Mais il fournissait aussi la base mathmatique qui
identifiait prcisment le message pour un oprateur humain
selon la quantit dinformations transmises.
Et au-del, pensa Bickel, quoi ?
Il savait quil navait pas mis lui-mme le systme en route,
et quil ny avait pas encore imprim sa conscience propre.
Pourtant, le systme agissait de faon indpendante, Bickel se
sentit prt annuler cette phase de lopration, appeler ses
compagnons en consultation mais le caractre meurtrier de ce
monstre demeurait. Tuer.
- 267 -

XXIX
Mon devoir tait de le dtruire, mais jai chou.
Lamentations de Victor FRANKENSTEIN.

Une excitation profonde tait perceptible dans toute la nef.
Timberlake la ressentit, et Flatterie aussi mais surtout Bickel.
On aurait dit quun dormeur se retournait dans son hamac, dont
les mailles se dformaient et stiraient dans un grand
dplacement de molcules.
Tuer, pensa Bickel.
Quelle que ft la chose qui prenait vie dans la nef, elle
connaissait dj ce verbe. prouvait-elle du remords pour la
faon dont elle lavait apprise ? Tim et Raj navaient pas encore
t victimes de ce violent processus dapprentissage.
Tuer.
Le bouton rouge tait toujours l, derrire le panneau de la
cloison.
Le devoir de Flatterie est-il mon devoir ?
tait-il dj trop tard pour de telles proccupations ?
Toute lattention de Bickel tait concentre sur le gnrateur
de champ quil avait modifi pour ses besoins. Il regarda les
commandes du gnrateur, puis le bouton rouge.
Si je fais sauter la nef, je ne saurai jamais si a aurait
march. Un autre Bickel le clone dun clone dun autre clone
risquait de se retrouver assis l, confront la mme indcision.
Cest moi de choisir.
Avant davoir pu changer dide, Bickel enfona la touche de
service du gnrateur modifi. Il sentit le champ se former
autour de lui. Sa peau se mit fourmiller, et tous ses follicules
- 268 -
pileux le picotaient. Ses yeux pleuraient, le dos de ses mains
frissonnait. Il avait limpression dtre suspendu dans une
corbeille dnergie.
Quelque chose essayait de le pcher en lui jetant des filets et
en agitant devant lui des lignes garnies dhameons. Il se rendit
compte que ce ntait l quune jonglerie de symboles lesprit
essayant de classer une exprience nouvelle dans les limites des
symboles connus.
Lun des filets sabattit sur lui.
Leffet de salve le frappa dune infinit dtincelles.
Il eut limpression davoir touch une ligne haute tension,
avec toute la force de la ralit. Il se sentit ligot par des spirales
tourbillonnantes, emport par un rythme ondoyant. Tout son
systme sensoriel tait devenu un ver quon tirait travers un
filet non, travers des trous, des tubes et des terriers. Il avait
limpression que des valves souvraient sur son passage et se
refermaient derrire lui, comme sil voyageait au long des
boyaux de communication de la nef.
Mais il tait un ver dont tous les sens staient concentrs
la surface de la peau. Il voyait, respirait, entendait, sentait par
tous ses pores. Et pendant ce temps, il tait entran dans cette
spirale tourdissante sur un rythme ondoyant.
Des tiquettes se mirent flamboyer devant cette peau
sensibilise, et il les vit par un milliard dyeux.
Donnes sensorielles auditives.
Accumulation linaire dinformations.
Ajustage latent daddition.
Facteur dassociation en systme ferm.
Diminution mmorielle de seize mille ans.
Approximation totale de qualit sensorielle.
Mcanisme de comptage interne.
Mcanisme de comptage interne, pensa-t-il.
De son moi-ver jaillit un pseudopode qui brancha une fiche,
transformant lexcitateur de Mbius en un panneau de lueurs
clignotantes.
Il en perut aussitt le rythme, comme celui dun autre cur,
et les tiquettes se mirent dfiler de plus en plus vite.
- 269 -
Diagramme forme des psychorelations Alternance
des modalits sensorielles Analogues des contours de
formes Canal de sous-matrice infinie Rglage
dintensit sensorielle Rseau de chevauchement des
donnes Comparaison de similitude approximative .
Toute la configuration des tiquettes et des valves
commenait revtir bizarrement une certaine signification,
une cohrence au sein dune cohrence comme un rve quil
fallait interprter dans son ensemble.
Les probabilits relatives concernant le nombre de cellules
de lordinateur susceptibles de mauvais fonctionnement un
instant donn slevaient 16x10
-15
. Le fait se dessina dans sa
conscience : diminution mmorielle de seize mille ans.
Le systme dans lequel il se trouvait tait tel quil avait pu
perdre, selon les probabilits, un bit pour seize mille mmoires
la suite dun fonctionnement dfectueux du systme mais
dans ce contexte, il sagit de bits partiels, pas dun incident
global.
Ce systme est-il lordinateur, ou est-ce moi ? se demanda-t-
il.
Toi !
Le son frappa tous les pores de sa peau sensibilise, et il
perdit momentanment connaissance.
Alors quil reprenait lentement ses sens, quelque chose
chuchota :
Synergie. Ctait pour son moi-ver un bain de sonorits
rafrachissantes.
Synergie, pensa Bickel. Travail coopratif. Synergie.
Coordination.
Conscience humaine, chuchota quelque chose. Dfinition
trop large. Corps gnralis et cerveau spcialis une relation.
Devant les yeux de sa peau dfila un motif de lignes
entrelaces qui se contorsionnaient, se nouaient et
streignaient formant des symboles et des flches.
Un schma !
Celui-ci continuait dfiler dans le champ de sa perception.
Des sries de rseaux de cellules formaient des triangles
quilatraux limits par leurs faces de contact. Les faisceaux de
- 270 -
circuits parallles se triplaient, chacun fonctionnant comme un
rseau nerveux et contrlant les deux autres rseaux du circuit
triple. Ils furent dabord groups en units affrentes, chaque
cellule dune couche dun rseau ayant un lien excitatoire avec
chacune des trois synapses de la couche suivante.
Le courant se transfra au rseau affrent, au systme de
rtroaction, et il vit le pivotement dun tiers de tour, la torsion
de Mbius qui faisait que chaque contrle rtroactif tait filtr
par un autre rseau au moins avant de revenir assurer un
contrle sur son rseau dorigine.
Dieu, coute Ton pcheur, dit une voix. Bickel reconnut
les intonations de Flatterie.
Comment Flatterie peut-il tre l-dedans ? se demanda-t-il.
La rponse dfila dans son champ de conscience le
gnrateur de champ de Flatterie avait amplifi lcho de sa voix
rpercut par les cloisons de sa cellule, et celui-ci avait t
recycl dans le systme global de la nef. Les circuits de portes
navaient servi rien. Chaque senseur de cette pice tait une
unit de rtroaction.
Lil na pas vu, ni loreille entendu, disait la voix de
Flatterie. Ni ne sont entres dans le cur de lhomme les choses
que Dieu a prpares pour ceux qui Laiment.
Quest-ce que a signifie ? se demanda Bickel. Mais il ny eut
pas dautre rponse que cette voix qui courait sur la peau de son
moi-ver.
Dieu, aie piti de nous. Tu es ce mme Seigneur dont le
propre est dtre toujours misricordieux. Que les pleurs
creusent sur nos joues les mmes sillons que sur celles du
Bienheureux Pierre, et que nous puissions nous repentir pour
tous. Nous ployons sous le pch. Guide-nous, Seigneur, comme
le Bienheureux Bouddha a guid celui qui cherchait le salut.
Nous avons soif de Ta misricorde.
Ctait la voix de Flatterie en prire. Mais quand ? Un
enregistrement ? tait-il agenouill en cet instant mme dans
Central-com ? Mais sil priait, pourquoi Le Buf-ordinateur
introduirait-il cette prire dans ce champ ?
La voix de Flatterie continua de le poursuivre :
- 271 -
Soumettons-nous la volont de Dieu comme la fait le
Mahatma, le Bienheureux Gandhi. Ceux qui se soumettent
Dieu possdent Dieu. Dans toutes nos actions, manifestons
notre gratitude envers Dieu et quil puisse diriger nos pas. Dans
Ta volont, Seigneur, est notre paix. Ne nous laisse pas nous
dissiper dans le pch, mais aide-nous au contraire nous
lever et accomplir Ta volont.
Bickel se sentit alors pouss, conduit, comprim. Il devint un
senseur unique, un il vido contemplant Central-com en vue
plongeante. Tous les siges de quart taient vides et Prudence
tait tendue sur le sol, un bras tendu vers la porte de la section
des cabines.
Dans une soudaine prise de conscience, Bickel se rendit
compte quelle tait deux doigts de la mort. Ctait une
question de minutes ! Ctait rel, il le savait. Par lintermdiaire
dun senseur, on lui montrait une ralit au sein de la nef. Au-
dessus du sige vide de Prudence, le pupitre principal clignotait
sans que personne prt garde ses voyants lumineux.
O sont Raj et Tim ? se demanda Bickel. La nef est-elle en
train de les tuer aussi ?
La vision de Central-com steignit. Bickel flottait dans
lobscurit et une voix chuchota :
Dsires-tu tre dsincarn ?
Il ne put donner dautre rponse que la terreur qui venait de
lenvahir. Impossible de localiser ses muscles ou de contrler
ses sens. Cela doit faire partie de lexprience quont vcue les
Noyaux-Psycho-Organiques, pensa-t-il. Ils se sont veills
une ralit de ce genre obligs dapprendre manier de
nouvelles forces. Suis-je en train dtre transform en un
cerveau sans corps ?
Il ny a pas de centre dans lunivers, chuchota la voix qui
venait de partout.
Une obscurit si dense quelle voquait une totale absence
dnergie enveloppa Bickel.
Et le silence.
Une conscience dsincarne ? Cest impossible. Il faut quil y
ait un corps. Mais un corps est une source de problmes. Suis-
je devenu partie intgrante de la conscience de lastronef ?
- 272 -
Il perut une respiration. Quelquun respirait. Et des
battements de cur. Et une tension musculaire.
Un nombre infini de piqres dpingles sur une infinit de
terminaisons nerveuses.
Une brillante pulsation de lumire dune intensit
douloureuse.
Une sensation de ralit diaphane filtra jusqu sa
conscience.
La sensation navait pas lpret du contact direct avec les
senseurs. Elle tait aussi douce que de lhuile mouvante. Un
globe complet de sensations olfactives, dune prsence aigu, se
rpandit dans cette huile en la dplaant. La sensation pntrait
lespace et le temps.
Il eut un mouvement de recul.
Un globe sensoriel auditif sattaquait maintenant sa
perception, insistant, perant. Il pouvait y distinguer les infimes
grincements de particules dplaces.
Jentends comme entend lastronef, je sens comme il sent.
Sest-il empar de mon cerveau ?
Des sons et des combinaisons sonores tels quil nen avait
jamais imagins se mirent jouer sur ses perceptions. Il
essayait de sen loigner mesure quils devenaient plus
intenses, mais le globe olfactif revint le harceler. Les deux
globes dansaient ensemble, se sparant puis se fondant lun
dans lautre. Une interaction sensorielle trangre lassaillit
gamme aprs gamme, globe de radiations aprs globe de
radiations. Il tait incapable de sy soustraire. Il ne pouvait
ragir seulement recevoir.
Un globe tactile menaa de le submerger. Il sentit des
mouvements certains grossiers et dautres minuscules
atome par atome des gaz, des semi-solides et des semi-semi-
solides.
Rien ne possdait ni duret ni substance, sauf les sensations
qui bombardaient ses terminaisons nerveuses vif.
La vision !
Des couleurs impossibles et des aurores borales de
sensations visuelles vinrent sentretisser avec les autres assauts
nerveux.
- 273 -
Des cils pharyngiens et des pressions gazeuses sinfiltrrent
avec leurs messages. Il saperut quil pouvait entendre les
couleurs, observer le courant des fluides au sein de son corps-
cosmonef, et mme percevoir les effluves de la structure
quilibre des atomes.
Lespace dun bref instant, les jeux combins des radiations
fusionnrent, produisirent un rcepteur totalement tranger qui
ragissait comme un artiste crant de nouvelles sensations pour
le seul amour de la cration flux et reflux, fusionnements
excentriques. Sa perception hsita la lisire de lexprience,
puis revint en arrire.
Il se sentait maintenant battre en retraite, toujours pilonn
par ce bombardement nerveux multidimensionnel. Il sentait
quil se recroquevillait vers lintrieur, comme une structure qui
saffaisse sur elle-mme par toutes les facults perceptives de
la peau de son moi-ver ouverte toutes les sensations vers
lintrieur, toujours vers lintrieur Le bombardement nerveux
sattnua, se stabilisa, et il sentit quil ntait plus quun corps de
chair et dos envelopp dans le cocon dune couchette.
Il perut le battement dsordonn de son cur, la sueur qui
lui inondait le dos, la stimulation de ladrnaline dans ses
artres. Il avait le palais dessch et douloureux, et sa lvre
suprieure tremblait.
Le sentiment dune perte terrible le submergea, comme sil
avait entrevu le Paradis et quon lui en et refus lentre. Des
larmes glissrent sous ses paupires, roulrent sur ses joues.
Il comprenait maintenant ce qui tait arriv aux Noyaux-
Psycho-Organiques.
Le cerveau humain tait gntiquement prpar manipuler
un apport sensoriel limit autolimitateur. On avait impos
ces cerveaux humains un fonctionnement plein rgime, sans
leur permettre la moindre relle inconscience. On leur avait
inflig lapport sensoriel dun organisme infiniment plus
sensible et plus complexe que les corps dont ils avaient t
spars.
Les NPO avaient essay de sadapter, staient pourvus de
fibres conductrices plus robustes, staient adjoints des
capacits de commutation mais cela navait pas suffi. Quand
- 274 -
les ncessits de lexistence atteignaient un certain rythme,
dpassaient une certaine intensit, ils court-circuitaient leurs
connexions internes. Ils mouraient.
Ils avaient t contraints lhyperconscience sous la pression
dnormes quantits de donnes sensorielles, et du sentiment
solitaire de leur responsabilit. Ils staient veills la totalit
du potentiel humain, mais ne pouvaient plus tre humains
parce quon les avait privs de leur registre motionnel
neurovgtatif, lorganisme. La nef navait pas dquivalent.
Prue est mourante.
La pense sleva dans son esprit, comme venue dune
grande profondeur.
Il tenta de mouvoir ses muscles, mais ils lui refusrent tout
service.
Raj ! O tait Raj ?
Une lueur de conscience filtra dans son systme nerveux
meurtri. Comme travers un cran de gaze, il vit Flatterie et
Timberlake emprisonns dans le sas, les units robox qui
maintenaient solidement verrouills les crampons des portes
tanches.
Il faut que Raj sorte de l pour aider Prue, pensa-t-il.
Il sentit la pense sloigner comme un programme
autonome, sintroduire dans un bloc-mmoire auxiliaire tandis
que saccumulaient les donnes ncessaires, devenir une
pulsation rtroactive dans les boucles dasservissement.
Le robox qui se tenait derrire la porte intrieure du sas fit
pivoter les crampons, ouvrit le panneau et scarta vivement.
Raj, chuchota-t-il. Central-com vite Prue secours.
Bickel sentit le chuchotement amplifi se rpercuter dans le
bloc-mmoire et dans les boucles du vocodeur, puis se
transformer dans le sas en un sifflement rugissant.
Flatterie tait dj sorti du sas et se prcipitait dans le boyau
qui menait vers Central-com.
Bickel se sentit disparatre. Sa conscience tait un point de
lumire brillante qui saffaiblissait de plus en plus, changeant de
couleur au fur et mesure quil diminuait dintensit. Le point
lumineux partit presque du violet aux environs de quatre mille
- 275 -
angstrms, pour aboutir en une onde continue lextrmit
rouge du spectre, o il svanouit.
Dans linstant qui prcda linconscience, Bickel se demanda
sil tait en train de mourir, et il pensa : Leffet Doppler, le
dcalage vers le rouge ! La conscience sestompe comme le
dcalage des raies spectrales.
- 276 -

XXX
Les hypothses anthropomorphiques ont eu
tendance garer profondment lhumanit.
Lunivers ne fonctionne pas selon nos lois.
Raja LON FLATTERIE,
Le Livre de la nef.

Quelque part dans sa conscience, Flatterie avait limpression
quune accumulation dlments de rponse se dversaient de
leurs circuits de stockage, traversaient un analyseur programm
pour leur dcodage et sassemblaient en une terrible conclusion.
La nef devait tre dtruite et tous ses occupants avec.
Quand la porte du sas souvrit, cette unique pense dominait
toutes les autres. Il se prcipita par louverture et se jeta dans le
boyau. La perspective qui semblait rduire le diamtre du tube
avec la distance lui donna limpression quil devenait plus petit
mesure quil tombait. Lide se fit si insistante quil dut faire un
effort pour lcarter.
Il entendit Timberlake qui le suivait de prs.
Vous avez vu ce robox ? dit Timberlake, haletant. Quest-
ce qui la fait ouvrir ?
Flatterie poursuivit sa course sans rpondre.
Cette voix, dit Timberlake. tait-ce Bickel, cette voix ? On
aurait dit Bickel.
Ils atteignirent la bifurcation qui menait Central-com, puis
le sas.
Flatterie louvrit et se glissa lintrieur. Il rflchissait
toute vitesse. Saborder la nef immdiatement. Dtruire le
dmon furieux quils avaient cr. Il ne fallait pas que
- 277 -
Timberlake souponne quoi que ce ft, ni quil tente de len
empcher. Et Bickel Bickel se trouvait dans la cabine o il
pouvait neutraliser le bouton rouge. Mais il y en avait un autre.
Je dois me comporter normalement, pensa Flatterie. Il faut
que jattende le moment propice. Tim pourrait men empcher.
Prudence tait tendue sur le sol mi-chemin entre la porte
et son sige de quart.
Flatterie sagenouilla prs delle, redevenu totalement
mdecin face aux ncessits de linstant.
Pouls faible et irrgulier. Lvres cyanoses. Taches brunes
sur le cou, aux endroits o celui-ci apparaissait la jointure du
casque. Il dtacha le casque de sa charnire et posa une main
sur sa nuque. Elle tait moite.
Pour qui ma-t-elle pris ? se demanda-t-il. Elle ntait plus
sous anti-S et se servait de son corps comme terrain
dexprience. Les stocks de srotonine et dadrnaline
fractionnes de la pharmacie diminuaient rgulirement.
Flatterie pensa aux dcalages de rgulation nerveuse et aux
souffrances psychiques qui ne manquaient pas de survenir
quand on manipulait la chimie du corps de cette faon. Les
sautes dhumeur et ltrange comportement de Prue lui
devenaient plus clairs.
Il se releva et prit au support de la cloison la trousse
mdicale durgence. Il vit que Timberlake stait install au
pupitre directeur.
Quest-ce que a va changer si je la sauve ? se demanda
Flatterie. Mais il concentra son attention sur la jeune femme
vanouie et entreprit de lui donner des soins tout en vrifiant
son tat. Pas de fracture. Aucun signe de blessure externe
dtectable travers sa combinaison.
Timberlake navait accord Prudence quun coup dil
rapide. Ctait Flatterie de sen occuper. Il stait prcipit vers
son sige de quart, avait transfr le pupitre directeur et cherch
dabord au clavier les circuits ouverts.
Tout lquipement semblait faire preuve de lthargie. Il
fallait attendre, tandis que les servomcanismes
accomplissaient leur tche en bourdonnant paresseusement et
que les circuits regimbaient produire des rsultats apathiques.
- 278 -
Il avait de chaque commande et de chaque instrument une
conscience aigu, oriente par la ncessit. La relation entre les
appareils de cette salle et ceux de la nef entire constituait un
ballet complexe, une configuration qui lui apparaissait de plus
en plus claire dans sa lenteur mme.
Il procda un rglage dlicat des crans protecteurs de la
coque et vit le changement de temprature rsultant sinscrire
sur ses instruments sous forme dune variation de potentiel
dans les accumulateurs cellules radiantes un minuscule
dplacement de poids dans lensemble de lastronef, caus par le
rajustement de lquilibre masse-temprature-proton.
Mais le processus tait dune incroyable lenteur, et il se
ralentissait encore.
Timberlake fit pivoter le pupitre de lordinateur son ct et
composa au clavier une demande de diagnostic. Il nobtint
aucune rponse.
Au pupitre directeur, les voyants de contrle steignaient un
un. De plus en plus frntique, Timberlake fit tout ce quil
pouvait pour dcouvrir la source du problme.
Les circuits taient morts.
Aucune rponse.
Les touches de la console principale commencrent se
verrouiller. Plus de courant dans leurs circuits.
Le dernier voyant steignit. Toutes les touches du pupitre
taient bloques, tous les servos silencieux. Plus aucun
murmure de ventilateur daration, plus aucune pulsation vitale
dans toute la nef. Timberlake tourna lentement la tte vers la
droite, o se trouvaient les rptiteurs des cellules
dhibernation. Les voyants taient teints, mais les compteurs
analogiques indiquaient que les fluides nourriciers circulaient
toujours dans les conduits principaux du systme. Les lampes
de la salle clignotrent, puis se rallumrent mesure que les
batteries des circuits locaux prenaient en charge lclairage de
bord.
Les occupants des hibernateurs ntaient pas morts pas
encore. Quels que fussent les rglages au moment o le pupitre
stait teint, ctaient ceux-l qui prvaudraient pour chaque
cellule tant que les accumulateurs auxiliaires conserveraient
- 279 -
un potentiel suffisant tant que les pompes continueraient
fonctionner.
Mais le dlicat systme de contrle et de rglage rtroactif
tait hors circuit.
Timberlake se leva de son sige de quart et parcourut du
regard la salle de Central-com, trangement silencieuse. Les
seuls bruits taient ceux que produisait Flatterie en essayant de
ranimer Prudence.
Celle-ci battit lgrement des paupires, et Timberlake
songea avec amertume : quoi cela sert-il de la sauver ? Nous
sommes tous perdus.
Flatterie sassit sur ses talons. Jai fait tout ce que jai pu
pour elle, se dit-il. Maintenant
Il prit conscience du silence qui rgnait dans la salle, leva les
yeux vers la console teinte, puis lana Timberlake un regard
interrogateur.
Bickel a vraiment russi, cette fois, dit Timberlake. Plus de
courant lordinateur arrt. Rien ne fonctionne plus.
Il me suffit dattendre, pensa Flatterie. Sans courant, la nef
va mourir.
Mais les efforts quil avait dploys pour ranimer Prudence
avaient sap sa dtermination. Vivre, aprs tout, prsentait un
certain attrait mme sils ntaient quun ramassis de chairs
dveloppes en culture, de clones, de rpliques, dlments
sacrifiables.
Vous tes du type humain, nen doutez jamais, avait rpt
Hempstead. Vous tes issus de cultures de cellules prleves sur
des candidats slectionns. Produire des clones est une simple
question de bon sens. Il serait absurde de sacrifier des gens au
cas o la nef devrait tre dtruite comme lont t les autres.
Nous pouvons vous lancer dans lespace autant de fois quil
sera ncessaire.
Mais si la nef mourait de cette faon, elle ne laisserait sans
doute aucune Capsule-message pour aider ceux qui viendraient
aprs pour la prochaine tentative.
Comment va-t-elle ? demanda Timberlake, avec un signe
de tte en direction de Prudence.
Je pense quelle va sen sortir.
- 280 -
Et pour aller o ? grommela Timberlake. Si vous cherchiez
savoir ce quest devenu Bickel ?
quoi bon ?
Le ton de Flatterie, cette soumission absolue au destin
provoqurent chez Timberlake un sursaut de colre.
Renoncez si vous le voulez, mais si Bickel est vivant, il sait
peut-tre ce quil a fait et comment le rparer. Il se dgagea de
son sige et se dirigea vers la porte des cabines.
Attendez, dit Flatterie. La rebuffade de Timberlake lavait
piqu au vif, et il sen tonnait.
Ai-je acquis un got nouveau pour la vie ? se demanda-t-il.
Dieu quelle est Ta volont ?
Gardez un il sur Prue, dit-il. Ctait une commotion
dorigine chimique. Il faut quelle reste tranquille et au chaud.
Jai ouvert le chauffage de sa combinaison. Laissez-la comme
Il se tut en voyant la porte des cabines souvrir lentement.
Bickel entra en titubant et se raccrocha une pontille. Un
bloc de plastique calcin schappa de sa main et tomba sur le
sol. Cramponn son support, Bickel ny prta aucune
attention.
Flatterie lobserva, notant les poches noires sous ses yeux, le
blanc blafard de sa peau, les joues caves, comme amaigries par
des mois de jene.
Ainsi, votre bote blanche ne vous a pas tu, dit-il.
Dommage. Vous navez russi qu tuer la nef.
Bickel secoua la tte, encore incapable de parler.
Le silence de la nef lavait tir dun sommeil si profond quil
en sentait encore les brumes adhrer ses penses. Une
immense lassitude alourdissait ses membres. Le moindre
mouvement, agitant cette terrible torpeur, propageait dans son
corps dtranges douleurs.
La premire chose sur laquelle stait fixe son attention
son rveil avait t le bloc dalimentation bandes de Mbius,
lastucieux dispositif de son invention destin fournir au
Buf une source constante de rfrence nergtique. Une
langue de matire grise carbonise schappait en grsillant par
les joints briss, et les moteurs taient silencieux. Les moteurs
et les bobines, des lments conus pour fonctionner
- 281 -
virtuellement sans friction pendant mille ans, ntaient plus
quune pte de plastique et de mtal fondus.
Il lui avait fallu plusieurs minutes pour rassembler assez
dnergie et sapprocher de lappareil afin de lexaminer. Son
esprit avait pein sur les plus simples observations lisolant
carbonis des fils dalimentation et du circuit de
synchronisation les bobines tordues sur leurs axes.
La conclusion lui tait venue lentement : quelque chose avait
modifi le potentiel fourni aux moteurs et leur
synchronisation. Quelque chose avait essay de changer la
priodicit de cette pulsation et son intensit.
Forant chacun de ses muscles ragir, il avait dbranch
lappareil et stait tran jusqu Central-com, le tenant
toujours la main. Le silence de mort qui rgnait dans la nef
lavait press davancer.
Il faut que Raj ou Tim quelquun dont lesprit est en tat
de marche voie a, se dit-il.
Mais maintenant quil avait russi atteindre Central-com, il
ne trouvait plus assez dnergie pour parler.
Timberlake ramassa le bloc dalimentation fondu et
lexamina.
Flatterie sapprocha de Bickel, porta une main sa tempe
pour vrifier son pouls, lui souleva une paupire et lui examina
les lvres et la langue. Puis il se pencha sur la trousse durgence
et en sortit une seringue automatique quil lui appliqua sur le
ct de la nuque.
Bickel sentit lnergie se remettre brler dans ses veines.
Flatterie lui glissa entre les lvres le goulot dun flacon
souple :
Allez, buvez a.
Un liquide frais et ptillant se dversa dans la gorge de
Bickel. Flatterie reprit le flacon.
Bickel retrouva en guise de voix un demi chuchotement
rauque :
Tim, murmura-t-il. Timberlake tourna les yeux vers lui.
Bickel montra dun signe de tte le bloc dalimentation et
entreprit de lui expliquer ce qui stait pass.
Flatterie linterrompit.
- 282 -
Pensez-vous que le transfert bote noire bote blanche se
soit accompli ?
Bickel rflchit la question. Il sentait son esprit sclaircir
sous la pression du stimulant et de ses souvenirs jaillit la
sensation que la nef tait son propre corps, quil tait lui-mme
un tre compos de mtal et de milliers de senseurs.
Je le pense, dit-il.
Timberlake leva le bloc de plastique quil tenait la main.
Mais il a dtruit ceci et il sest apparemment mis hors
circuit.
Une ide se fit jour dans lesprit de Bickel.
Cela pourrait-il tre un message notre intention une
sorte dultime message ?
Cest Dieu qui nous dit que nous sommes alls trop loin,
marmonna Flatterie.
Non ! cria Bickel. Cest le Buf qui nous dit quelque
chose.
Quoi ? demanda Timberlake.
Bickel essaya de shumecter les lvres. Il avait la bouche
sche et ses lvres taient douloureuses.
Quand la nature transfre de lnergie dun point un
autre, dit-il, la plus grande partie de ce transfert est inconscient.
Il resta un instant silencieux. Ctait un plan de
conceptualisation si dlicat quil devait le manier avec la plus
grande douceur.
Mais la plupart des transferts dnergie effectus pour les
masses normes de donnes dans le Buf-ordinateur sont
achemins par des programmes-directeurs et une conscience
totale les mettrait tous en route, obligeant le systme global en
supprimer certains tout en laissant certains autres se drouler.
Ce serait comme sil devait conduire la fois des milliards
danimaux sauvages.
Vous lui avez donn trop de conscience ? demanda
Timberlake.
Bickel regarda le pupitre de transmission du systme
Rcepteur-Traducteur, plac ct de son sige de quart.
Timberlake se retourna pour suivre le regard de Bickel.
Prudence remua et gmit. Flatterie se pencha sur elle.
- 283 -
Timberlake ny prta aucune attention. Il commenait
percevoir la direction quavaient prise les penses de Bickel. La
nef tait en train de mourir, mais l rsidait une lueur despoir.
Tous les programmes directeurs traitant de la traduction
des symboles sont contrls par des boucles rtroactives
connectes au RT, dit Timberlake. Les symboles !
Rappelez-vous que, chez lhomme, les impulsions issues
du systme nerveux central ont un facteur additionnel
dintgration/modulation la synergie. Un transfert
inconscient dnergie.
Flatterie, agenouill prs de Prudence, se demandait
pourquoi il ne parvenait apporter ses soins quune partie de
son attention. La conversation entre Timberlake et Bickel
llectrisait.
Quelque chose stait ajoute aux impulsions qui sortaient
du systme nerveux central.
Lide bouillonnait dans son esprit, et il dut faire un effort de
concentration pour soccuper de Prudence tandis quil lui
appliquait une seringue automatique de stimulant contre la
nuque.
Une addition. Une addition gestaltique.
Pour que des grandeurs soient additives, il fallait quelles
possdent suffisamment de similitudes. Sinon, comment un
sens humain aurait-il pu prendre deux sensations superposes
dune mme couleur et dire que lune tait une version de cette
couleur plus intense que lautre ? Quest-ce qui rendait un vert
plus intense quun autre vert pour les sens ? Laccroissement
dintensit devait tre une forme daddition.
Cela se passe peut-tre chez le Buf dans les axones
collatraux des fibres de convergence acclre, dit Bickel.
Flatterie se rassit sur ses talons, attendant que le stimulant
fasse son effet sur Prudence.
Bickel a raison, songea-t-il. Si on superpose une
convergence suffisamment rapide de donnes sensorielles,
cette superposition peut sinterprter comme une
intensification. Lune des images contiendra plus dunits que
lautre.
- 284 -
Mais des units de quoi ? Tout cela nexplique pas la faon
dont les donnes se chevauchent dans la conscience humaine
la conscience
Flatterie leva les yeux vers Bickel et Timberlake. Ils
semblaient perdus dans leurs penses.
Mmmphhh, fit Prudence.
Dun geste presque automatique, Flatterie posa une main sur
sa tempe pour vrifier son pouls.
Quand je cherche dans ma mmoire, pensa-t-il, je trouve
des donnes qui se dtachent sur un arrire-plan. La
conscience fonctionne par opposition cet arrire-plan, quel
quil soit. Cest lui qui donne la conscience sa mesure et son
chelle sa dimension.
Les organes sensoriels du Buf ont t models sur les
ntres, mais leur gamme de perception est plus tendue, fit
observer Timberlake.
Bickel hocha la tte.
Les diffrences, dit-il. Et il se souvint du caractre
terrifiant des globes de radiations en train de se surimprimer et
de se fondre.
Et tous ces contacts avec les humains et le btail en
hibernation ? demanda Timberlake. Aucune femme a-t-elle
jamais port autant denfants de cette faon ?
Si la conscience rsulte dune combinaison de
sensations, dit Bickel.
Cest vident ! sexclama Timberlake.
Trs probablement, dit Bickel. Et il est capable de recevoir
et de discriminer dans toute la gamme des radiations. On ne
peut pas dire quil entend, quil voit ou quil sent ou quil
ressent. Ce ne sont que diffrentes formes de radiations.
Et leur combinaison pourrait produire des qualits
sensorielles tout fait tranges, telles que nous ne pourrions
mme pas les imaginer, dit Timberlake.
Cest ce qui se passe, chuchota Bickel qui se souvenait.
Mais il est mort, intervint Flatterie. Il a refus de vivre.
Il leva les yeux vers eux tout en continuant surveiller la faon
dont Prudence reprenait conscience.
- 285 -
Il ne sagit pas dun tre humain, dit Bickel. Si nous
pouvons trouver la rponse dcouvrir pourquoi il sest mis
hors circuit, pourquoi il nous a envoy ce message
Vous le remettriez en route ? demanda Flatterie.
Pas vous ? fit Timberlake.
Avez-vous oubli son agressivit ? Vous tiez avec moi, l-
bas pris au pige.
Nous sommes en train de jouer colin-maillard, pensa
Bickel. Nous savons quil y a l quelque chose quelque chose
dutile et de dangereux la fois. Nous ttonnons pour essayer
de lapprhender et de le dfinir, mais Raj a raison. Nous ne
savons pas si ce que nous obtiendrons sera la chose utile ou le
monstre loutil ou le Golem.
Mais il surpassera notre conscience, nos comptences, dit
Timberlake.
Exactement, dit Flatterie.
Sa conscience comporte une progression infinie de
nuances, toutes englobes dans cette nouvelle forme de
perception, dit Bickel. Nous avons construit l une sorte dentit
fondamentalement trangre. La question de Raj est aussi
valable que la ntre. Devons-nous le remettre en route ?
Pouvons-nous le remettre en route ?
Prudence tendit le bras laveuglette et repoussa la main que
Flatterie avait pose sur son front. Elle tenta de sasseoir.
Flatterie laida.
Doucement, dit-il.
Elle porta la main sa gorge, qui lui faisait mal. Depuis
plusieurs minutes, elle avait absorb les propos qui se tenaient
autour delle, et elle se souvenait. Elle se souvenait quil y avait
eu tout un enchanement de penses, des efforts frntiques
pour joindre Bickel sur lintercom et communiquer avec lui. Elle
se souvenait de ses efforts insistants, mais la raison prcise qui
lui avait fait abandonner son poste pour se prcipiter la
recherche de Bickel lui chappait.
Il faut que nous liminions de nos esprits les informations
fausses, dit Bickel. Nous prenons lhypothse dun robot
totalement conscient, dont toute lactivit serait dirige par la
- 286 -
conscience. Cest impossible, moins que chacun de ses actes
soit contrl simultanment.
Ses paroles provoqurent chez Prudence un vague sentiment
de colre. Il esquivait sans cesse le Quelle tait cette pense ?
Aurait-il lillusion dtre le centre de lunivers ? demanda
Timberlake.
Non, dit Bickel en secouant la tte. Une phrase lui revenait
lesprit : Il ny a pas de centre dans lunivers. Ctait ce que lui
avait dit lordinateur.
Il sagissait dun problme de programmation pos par le
concept du vous et le concept du je de lidentit. Bickel hocha
pensivement la tte. tes-vous conscient ? Suis-je conscient ? Il
regarda les autres.
Lobjet et son environnement.
Il se sentit un instant submerg par un intense dsespoir. Il
avait envie de gmir.
La vie telle que nous la connaissons, dit Timberlake, a
commenc voluer il y a quelque trois milliards dannes.
Quand elle a atteint un certain stade, la conscience est apparue.
Avant cela, il ny avait pas de conscience du moins chez nos
formes de vie. La conscience est sortie de cet ocan inconscient
de lvolution Il regarda Bickel Elle existe en ce moment
mme dans cet ocan dinconscience universel.
Comme si les paroles de Timberlake avaient ouvert les
vannes dun barrage, Prudence se rappela lenchanement
dides qui lavait pousse abandonner son poste pour aller
la recherche de Bickel.
Le dterminisme agissant dans un ocan dindterminisme !
Et elle tenait la cl mathmatique du problme. Son
enchanement de penses, ctait cela. Elle avait essay de
cerner, en termes mathmatiques, une nouvelle dfinition de la
probabilit quantique. Elle avait senti une grille
tridimensionnelle se former dans son esprit, et un faisceau de
conscience se concentrer sur cette grille pour lexplorer.
Elle perut nouveau cet norme accroissement de
conscience et le souvenir de cette soudaine comprhension : elle
avait pouss les processus chimiques de son corps au-del dun
certain point dquilibre. Elle se rappelait comment lobscurit
- 287 -
lavait engloutie, juste au moment o la beaut mathmatique et
la simplicit de lide staient rpandues dans son esprit.
Tout dpendait de lorigine des impulsions et de leur
rflexion. Ctait un champ de rflexions et l tait la clef de la
sensation de conscience.
Cest de cette faon que nous construisons la conscience.
Nos corps nous emportent jusqu un certain point, et
lidentit se charge du reste.
Lidentit une illusion une supposition.
Mais ce ntait quun instrument de travail comme pour un
navigateur estimant sa position sur une mer sans limites
estimant sa position sur une carte une hypothse sur une
hypothse, un symbole de symboles. En estimant ainsi sa
position ; mme une position quil savait tre fausse, le
navigateur pouvait arriver mathmatiquement une
approximation trs proche de sa vritable situation.
Approximation.
Ondes ou particules peu importait. Ce qui tait important,
ctait que lhypothse fonctionne.
Tout ce processus conceptuel navait pas dur plus dun
clignement dyeux, mais il produisit une flambe de conscience
qui lemplit dnergie.
Et cette flambe de conscience pointait sans doute possible
dans une direction prcise : le systme RT. Lespace dun
instant, elle retint dans son esprit toute la complexit du
systme RT pour en manipuler lintrication continue laide de
sa grille symbologique. Ctait dune telle simplicit le RT tait
un continuum ttradimensionnel, un lment de gomtrie
spatiotemporelle sujet aux considrations de courbure, de
rapport dure/distance et de transfert ondes-particules par
lintermdiaire dune multitude de lignes sensorielles qui se
recoupaient mutuellement.
Pour le systme nerveux humain, instrument adapt cette
tche, rien ntait plus simple que de visualiser et manipuler
cette toile daraigne en quatre dimensions une fois que la
nature de la toile daraigne avait t comprise.
John, dit-elle, le Buf nest pas linstrument de la
conscience ; cest le RT, le manipulateur de symboles. Les
- 288 -
circuits du Buf ne sont quun outil que peut utiliser ce
manipulateur pour atteindre son vritable potentiel, pour
connatre ses propres dimensions.
Lobjet et son environnement, chuchota Bickel. Le sujet et
larrire-plan, la grille et la carte la conscience et
linconscience !
Le Buf est llment inconscient, dit-elle, une
machine transmettre lnergie.
Toujours dans son tat de superconscience, elle expliqua le
cheminement mathmatique qui lavait amene l.
Un systme de matrices, dit Bickel, se rappelant sa propre
tentative pour attaquer le problme sous cet angle, et le
flamboiement de conscience quelle avait dclench. Avec des
sous-matrices et des sous-sous-matrices linfini.
Flatterie se leva, voyant o ces rflexions allaient les mener,
et redoutant le moment de laction venir. Il abaissa les yeux
vers Prudence, assise sur le sol ; elle avait les joues colores et
ses yeux brillaient.
Et cette association Buf-RT , quelle place occupe-t-
elle ? demanda Flatterie. Y avez-vous rflchi ?
Prudence croisa son regard, comprenant maintenant
pourquoi les cellules dhibernation taient pleines de colons.
Les colons, dit-elle avec un hochement de tte. Un champ
dinconscience dans lequel peut puiser tout inconscient, un
terrain qui porte et qui nourrit et ce sont les colons endormis
qui le fournissent.
Flatterie secoua la tte. Il se sentait la fois irrit et
dconcert.
Bickel, les yeux fixs sur Prudence sans la voir, absorbait les
paroles quelle venait de prononcer. Les ides fusionnrent et
lordre, par niveaux entiers, stablit dans son esprit. La nef
avait t arme, manuvre, pointe et mise feu. Il se
rappelait Hempstead, la sagesse gnomique de son visage, ses
yeux brillants, sa voix irrsistible qui disait : Ce qui importe,
cest la recherche elle-mme. Elle est plus importante que les
chercheurs. La conscience doit rver ; il lui faut un territoire
pour ses rves et, rvant elle doit invoquer des rves toujours
nouveaux.
- 289 -
Le savoir est impitoyable, dit Bickel.
Prudence ne lui prta pas attention. Elle sintressait
Flatterie, consciente de la confusion quprouvait le psychiatre-
aumnier.
Ne comprenez-vous pas, Raj ? Pour sparer le sujet de
lobjet, il faut quil y ait un arrire-plan. Il faut pouvoir le
distinguer sur un fond quelconque. Quel est larrire-plan de la
conscience ? Linconscience.
Des zombies, dit Bickel. Vous vous souvenez, Raj ? Vous
nous avez traits de zombies. Et pourquoi pas ? Nous avons
vcu la plus grande partie de notre vie dans un tat qui
sapparente lhypnose.
Flatterie savait que Bickel avait dit quelque chose, mais les
mots refusaient de sassocier en formes intelligibles, ctait
comme si Bickel avait dit : Saute limbo promet la classe
irrigante des insectes son rection la premire conserve de
comportement. Les mots se tranaient dans son esprit comme
sils avaient t projets devant sa conscience pour lui cacher
autre chose.
Quoi ?
Un profond silence rgnait dans Central-com, troubl
seulement par les mouvements de Prudence qui changeait de
position sur le sol.
Bickel se sentait devenir aussi calme que ce silence, comme
si un autre moi avait attendu le silence pour prendre les rnes.
La sensation dura lespace dun battement de cur et se diffusa
en une impression de bien-tre, un quilibre dtendu qui
illuminait tout ce qui lentourait, comme si un univers avait t
substitu un autre, comme si une amplification sensorielle
dune formidable intensit avait t branche sur son univers.
Il lut linconscience totale sur le visage de Flatterie et sur
celui de Timberlake une semi conscience sur le visage de
Prudence.
Des zombies, pensa-t-il.
Raj, vous nous avez traits de zombies, rpta Bickel. Si
nous tions en tat dhypnose, mme lgre, quelquun qui
jouirait dun tat de conscience plus lev nous jugerait sans
doute partiellement morts.
- 290 -
Vous croyez-vous oblig de marmonner ? demanda
Timberlake.
Flatterie fixait intensment Bickel. Il sentait que celui-ci
usait de mots rels et quil essayait de communiquer, mais
toutes les significations glissaient et ondulaient dans son esprit
sans tablir aucune connexion.
Prudence se sentit transporte par les paroles de Bickel, et
lunivers finit par tourner autour dun point immobile qui tait
lui-mme. Puis limpression se transforma : le moi ntait plus
limit sa personne. En renonant au moi vint la clart. Elle se
souvint des paroles de Flatterie : Il ny a rien de ce qui nous
concerne propos de quoi nous puissions tre rellement
objectifs, si ce ne sont nos ractions physiques.
Les expriences chimiques auxquelles elle stait livre sur
son propre corps navaient jamais eu une chance relle de
rsoudre leur problme, mais elles lui avaient fourni un terrain
propice la comprhension de sa propre identit. Lespoir
dobtenir davantage avait t illusoire parce que les
expriences ne pouvaient pas tre menes simultanment sur
tous les occupants de la nef leur monde clos.
Nous partageons notre inconscient !, pensa-t-elle.
Et elle se rendit compte que ce devait tre la vritable raison
pour laquelle les cellules dhibernation avaient t emplies
dhumains endormis. Quelque part dans leurs raisonnements,
les responsables du Programme avaient compris cette ncessit.
Il fallait lquipage ombilical une base minimale
dinconscience partage sur laquelle sappuyer. Il leur fallait un
point de rfrence, une petite le dans la vaste obscurit, quils
pourraient partager avec ce quils produiraient quoi que ce
ft partir de leurs fibres neurales et de leurs multiplicateurs
Eng. Il leur fallait une base sur laquelle se tenir avant de
pouvoir prendre leur essor.
Le miroir ne peut pas se rflchir lui-mme, pensa-t-elle.
Hypnotiss, dit Bickel. Cest une chose que nous avons
trouve normale parce que cest pratiquement la seule forme de
conscience que nous ayons jamais connue. Vous connaissez la
vido terrestre. On se dit que mme un crtin ne se laisserait
- 291 -
pas influencer par les publicits, et pourtant ce martlement
rythmique, cette rptition
moiti morts, dit Prudence. Des zombies.
Elle a dit : Zombies , pensa Flatterie. La voix de Prudence
leffrayait :
Bickel vit apparatre dans les yeux de Prudence une vivacit
nouvelle lveil.
Nous aurions d penser au RT quand le montage sest
manifest, au moment de la rception du message de LBA, dit
Bickel.
Vous voyez ce quil faut faire ? demanda Prudence.
Lexcitateur
Le stimulateur, dit Bickel.
Stimulateur, rpta-t-elle. Il faut quil soit connect
lentre du RT.
En lui laissant du mou, dit Bickel. Il ne faut pas que les
rnes soient trop tendues. Les signaux ont des fonctions
multiples, et il leur faut de la place pour se dployer.
Timberlake les regarda tour tour. Il sentit son esprit
sallger. Laisser du mou des modules sensoriels.
Les symboles !
Timberlake se remmora brusquement leur conversation
propos du stimulateur. Tous les programmes directeurs
chargs de la traduction des symboles sont contrls par les
boucles de rtroaction lie au RT. Il entendait sa propre voix
rsonner dans son esprit.
Symboles !
Laspect global de leur problme se dploya dans lesprit de
Timberlake avec la force soudaine dune chose quon lui aurait
jete. Le problme et la solution sorganisaient sous une forme
physique, et il vit les rseaux nerveux quils avaient construits se
disposer en une srie de figures triangulaires sinversant comme
le ruban de Mbius des prismes de triangles cellulaires
entrelacs dont les flux dnergie progressaient travers une
infinit de dimensions, formant des donnes sensorielles et des
images mmorielles hors de lespace conventionnel, stockant les
bits et modifiant les rapports selon des extensions
dimensionnelles illimites.
- 292 -
Bickel vit que Timberlake sveillait, lui aussi.
Pensez au RT, Tim. Vous vous rappelez ce que nous
disions ?
Timberlake hocha la tte. Le RT. Il recevait des centaines de
rpliques du mme message comprimes dans la dcharge laser
module. Il liminait les lacunes et les distorsions, filtrait les
bruits parasites, comparait les significations possibles des bits
douteux et envoyait le rsultat dans un vocodeur do il
ressortait sous une forme sonore intelligible.
Cest peu prs ce que nous faisons quand nous
entendons quelquun dire quelque chose et que nous le
rptons pour nous assurer que nous avons bien entendu, dit
Timberlake.
Vous oubliez tous quelque chose, dit Flatterie.
Ils se retournrent et virent Flatterie assis dans son sige de
quart, la main pose sur son pupitre rptiteur. Un seul voyant
rouge y tait allum.
Flatterie regarda tour tour Bickel, Prudence et Timberlake.
Il remarqua leurs yeux anormalement brillants. La dmence ! Et
leurs visages chauffs, leur expression surexcite.
Raj, attendez, dit Bickel. Il parlait dune voix apaisante,
surveillant la main que Flatterie avait pose sur une touche, au-
dessous de ce voyant rouge.
Jaurais d me douter quil y avait un autre bouton, pensa-
t-il.
- 293 -

XXXI
Lexistence terrestre est une source permanente de
souffrances. Lobjectif de lhomme est de se librer du
joug de lexistence matrielle et, cette libration
accomplie, de sunir avec le Moi Suprme.
Instruction du psychiatre-aumnier.
Documents de Lunabase

Il y eut un long silence charg de tension durant lequel tous
regardrent fixement le bouton rouge : le dclencheur de leur
destruction. Ils connaissaient tous ce bouton, et linterruption
de Flatterie avait rveill des rminiscences dans chacun deux ;
ils taient tous censs accepter ce saut dans loubli. Mais
quelque chose de nouveau tait survenu dans leur entreprise.
Quelques secondes de vie supplmentaires sans
importance, dit Bickel. Il leva la main, hsitant. Vous pouvez
attendre quelques secondes.
Vous savez que je dois le faire, dit Flatterie.
Tout en parlant, il savoura le suspense qui confrait cet
instant une saveur lectrique, qui donnait limpression que lair,
autour deux, tait charg dozone.
Vous avez le contrle de la situation, dit Bickel. (Il jeta un
regard au bouton rouge queffleurait le doigt de Flatterie.) Le
moins que vous puissiez faire est dcouter ce que jai dire.
Nous ne pouvons pas mettre cette chose en libert dans
lunivers, dit Flatterie.
Timberlake dglutit pniblement, abaissa les yeux vers
Prudence. Comme cest trange, pensa-t-il. Devoir mourir si tt
aprs avoir pris vie.
- 294 -
Comment se fait-il, Raj, demanda Bickel, quil nous soit
plus facile dexpliquer les processus inconscients du corps
humain que ceux qui sont conscients ?
Vous perdez votre temps, dit Flatterie.
Mais ce truc est mort, dit Bickel.
Je dois men assurer.
Pourquoi ne pourriez-vous vous en assurer aprs avoir
cout ce que John a dire ? demanda Prudence.
Elle regarda Bickel pour attirer lattention de Flatterie sur
lui. Deux voyants staient mis clignoter sur la console
matresse de lordinateur, derrire le psychiatre-aumnier.
Cest un paradoxe, dit Bickel. On nous demande de rejeter
le positivisme logique tout en maintenant la logique. On nous
demande de trouver un systme de cause effet dans un ocan
de probabilits o des systmes dune ampleur norme sont
fonds sur des systmes plus vastes queux, lesquels sont eux-
mmes fonds sur des systmes plus gigantesques encore.
Flatterie regarda Bickel, pris dans le sillage de ses penses.
Cause effet ? demanda-t-il.
Que se passe-t-il si vous enfoncez cette touche ? demanda
Bickel. Il indiqua dun signe de tte le bouton qui se trouvait
sous la main de Flatterie.
Prudence retenait son souffle, priant pour que Flatterie ne se
retourne pas. Dautres voyants clignotaient sur la console
principale de lordinateur, au-dessus du sige de Timberlake.
Elle naurait su dire pourquoi ces lumires lui redonnaient de
lespoir, mais ctait la manifestation dun signe de vie bord de
la nef
Si jenfonce cette touche, dit Flatterie, une squence
dintervention sera mise en route dans lordinateur. (Il jeta un
coup dil aux lumires clignotantes, par-dessus son paule.)
Vous remarquerez quune partie de lordinateur est en train de
se rveiller. Ces circuits, dit-il en reportant son attention sur
Bickel, sont munis de tampons spciaux et dune source
dnergie particulire. Le programme directeur dclench par ce
bouton commande lordinateur de se dtruire et de dtruire la
nef par louverture de tous les sas et la mise feu de charges
explosives situes des positions cls.
- 295 -
Cause effet, dit Bickel. Il tait frapp par le caractre
automatique des mouvements de Flatterie. Un zombie. Cause et
effet ne saccordent pas avec la conscience.
Cest une ide fascinante, pensa Flatterie.
Si toute action subsquente dcoule selon une causalit
absolue et immdiate dune succession dactions passes, il ne
peut plus y avoir dinfluence consciente sur le comportement,
dit Bickel. Imaginez une range de dominos en train de tomber.
La volont humaine le muscle et le bras de notre conscience
ne pourrait plus dcider du comportement puisque celui-ci
aurait t prdtermin par une longue suite de causes et
deffets.
Flatterie commenait ressentir des crampes dans la main
quil tenait suspendue au-dessus du bouton mortel :
Nous ne pourrions pas prdire ce que fera cette bte, dit-
il. Je le sais.
Bickel est en train de signer notre arrt de mort, pensa
Prudence. Elle se releva. Ses muscles taient encore faibles,
mais elle sentait le stimulant lui redonner de lnergie. Elle
sagrippa au bras de Timberlake pour assurer son quilibre.
Timberlake regarda la main de Prudence pose sur son bras,
puis se tourna vers Flatterie.
Comme Tim semble calme, pensa Prudence.
Peut-tre la conscience na-t-elle aucune influence sur
lactivit neurale, dit Timberlake. Peut-tre ne faisons-nous
quimaginer
Ne soyez pas ridicule, dit Flatterie. Ceci naurait aucune
valeur de survie et naurait pas pu se produire au sein de la
nature. Les cratures conscientes seraient teintes depuis
longtemps.
Pour le moins, nous lavons amen discuter, pensa
Timberlake. Il sourit Prudence, mais celle-ci observait Bickel.
Il reporta son attention sur Flatterie. Comme il a lair teint
presque mort.
Prenez un tube lectronique, dit Bickel. Une minuscule
quantit dnergie ajoute la polarisation critique de jonction
produit une norme modification de lmission. La conscience
- 296 -
produit un phnomne du mme ordre, Tim. Nous avons un
amplificateur neural.
Causalit immdiate, murmura Flatterie.
Seigneur, que cette main lui faisait mal ! Il avait limpression
de la tenir depuis un sicle au-dessus de ce bouton.
Voil ce que nous devons liminer de nos raisonnements,
dit Bickel. La causalit immdiate suppose que si nous avons
une connaissance totale dune loi naturelle et une connaissance
totale du systme donn un instant donn, nous pouvons
prdire exactement ce que fera le systme partir de cet instant.
Ce nest assurment pas vrai au niveau atomique, et a ne
sapplique pas la conscience. La conscience est pareille un
systme de lentilles qui slectionne et qui amplifie, qui agrandit
les objets par rapport leur environnement. Elle peut
approfondir volont le macrocosme ou le microcosme. Elle
rduit le gigantesque au maniable et agrandit linvisible au
visible.
a ne change rien, pensa Flatterie. Pourquoi discutons-
nous ? Cherche-t-il simplement gagner du temps ? La
pression de cette terrible ncessit qui avait t inscrite en lui
devenait presque intolrable.
Bickel vit la faible lueur de vie qui se manifestait dans les
yeux de Flatterie.
Mais ce facteur de conscience nest pas une chose
totalement alatoire. Dans un univers bourr de possibilits
alatoires de destruction, une activit alatoire entranerait la
certitude de rencontrer cette destruction or, nous prsumons
que la conscience est oriente vers la survie.
moins que ce ne soit un processus de gurison, dit
Flatterie.
Mais le processus de gurison sopposerait toute
destruction, dit Bickel. Il vit la lueur de vie grandir dans lil de
Flatterie, et dans son attitude.
Je suis oblig dappuyer sur ce bouton, John, dit Flatterie.
Vous ne le savez pas ?
Dans un moment, dit Bickel.
Raj, vous ne pouvez pas, dit Prudence. Pensez toutes ces
vies sans dfense dans les cellules dhibernation. Pensez
- 297 -
Pensez toutes ces vies sans dfense, l-bas sur la Terre,
dit Flatterie. Et ce quelles deviendraient. Par ce transfert bote
noire bote blanche, Bickel a transmis sa vie toute son
ascendance dans lordinateur. Personne na encore saisi ?
Prudence porta une main sa bouche.
Bickel perut la vigueur nouvelle de Flatterie, la conscience
vitale qui sexprimait dans chacun de ses gestes, et il comprit
que les contraintes de son conditionnement meurtrier lui
avaient fait franchir un seuil vers lintgralit presque totale de
son potentiel. Mais il fut frapp par le nouvel argument que
venait davancer Flatterie.
Si nous lui redonnons la vie si nous le rveillons je serai
son inconscient, pensa-t-il. Je serai son contrle motionnel,
son id, son ego et ses anctres. Sa gorge se serra. Et Raj
Raj, nappuyez pas sur ce bouton, dit-il.
Il le faut, dit Flatterie. Tout en parlant, il perut lintensit
de leur conscience une vitalit nouvelle.
Vous ne comprenez pas, dit Bickel. Ce gnrateur de
champ, dans votre cabine vous pensiez quil ny avait aucune
rtroaction allant de vous au systme mais il y en avait une.
Votre voix, vos prires, toutes vos ractions grossires ou
subtiles sont retournes dans le systme par lintermdiaire de
ses senseurs. Ce que la religion reprsente pour vous, cest ce
quelle sera pour le Buf . Quoi que
Ce que la religion a reprsent pour moi, dit Flatterie.
Il pressa sur le bouton. Il y eut un dclic, et le bouton se
verrouilla.
Combien de temps nous reste-t-il, Raj ? demanda
Timberlake.
Quelques minutes, peut-tre, dit Flatterie.
Peut-tre davantage, murmura Bickel.
Naurions-nous pas d essayer de regagner LBA tant bien
que mal ? demanda Prudence. clairs comme nous le sommes
prsent, nous naurions pas eu de problme pour manuvrer
la nef.
Il y aurait eu un imbcile pour bricoler encore je ne sais
quoi, rien que pour voir, dit Flatterie. Et nous il fit un geste
qui les engloba tous. Ce potentiel que nous avons dcouvert en
- 298 -
nous-mmes aurait t englouti, sur la Terre, touff, tu. Il
haussa les paules. Que sont quelques minutes ou quelques
annes de plus ou de moins ? Javais une responsabilit et je
lai assume.
Vous aviez aussi un dsir de mort, dit Bickel.
Aussi, oui, admit Flatterie, reconnaissant que la pulsion
meurtrire avait contribu le projeter vers un niveau suprieur
de conscience.
Immdiatement, Flatterie commena entrevoir
lenchanement des paroles sibyllines de Bickel leur
signification cache.
Il y avait des Grecs qui disaient que mme les Dieux
doivent mourir, dit Bickel.
Flatterie se retourna pour regarder le pupitre directeur,
maintenant totalement allum ; aucun voyant dalarme ne
clignotait, tous les compteurs indiquaient des valeurs normales.
Il est programm pour nous conduire Tau Ceti, dit
Bickel.
Flatterie clata dun rire quasi hystrique.
Mais il ny a pas de plante habitable Tau Ceti. Vous
savez ce quest tout ceci, John une mise en scne. Nous savons
ce que nous sommes : des cultures de cellules humaines ! Un
donneur a cd une infime partie de lui-mme qui contenait le
gabarit du tout, et les cuves dembryogense se sont charges du
reste. Nous sommes sacrifiables ! Il soupira, rprimant son
envie de retourner la mortelle torpeur. LBA, ils cultivent
dj nos remplaants, ils assemblent une autre nef Chaque
chec leur apprend quelque chose. Ils ont un systme dcoute
permanente sur lordinateur. Quand jai enfonc cette touche,
une capsule a t largue vers la Terre le rapport complet.
Pas tout fait complet, dit Bickel.
La nef va nous emmener Tau Ceti, dit Timberlake.
Mais et le programme dautodestruction ? demanda
Prudence. Alors mme quelle parlait, elle comprit ce que les
autres avaient dj compris. La nef dtenait le contrle de sa
propre mort. Elle pouvait mourir. Et cest ce qui lui avait donn
vie. Limpulsion tait monte dans le RT partir des circuits du
Buf et avait t rprime, de la mme faon que les
- 299 -
humains la rprimaient en eux. La nef avait pris vie comme ils
lavaient fait eux-mmes sous une menace de mort. La mort
tait larrire-plan sur lequel la vie pouvait sidentifier. Sans la
mort sans une fin ils taient confronts un problme de
conception infinie, une impossibilit.
Tout ce quavait fait Flatterie avait t de doter le RT le
sige de la conscience dun superstimulateur.
Il ny a rien Tau Ceti, vous en tes sr ? demanda Bickel.
Il y a des plantes, mais elles sont inhabitables, dit
Flatterie.
Un voyant vert se mit luire sur la console principale.
Inutile de nous mettre en hibernation, dit Bickel.
Nous sommes heureux, dit Prudence. Elle contempla la
lumire verte. Il nest pas encore totalement conscient
lastronef.
Bien sr que non, dit Timberlake, et il se dit quelle avait
adroitement exprim leur tat motionnel. Jaurais dit que nous
tions emplis de joie. Mais il y a dans le mot joie certaines
rminiscences religieuses. La dfinition de Prue est meilleure.
Prudence se rendit compte que Flatterie la regardait.
Pourquoi pas ? dit-il.
Oui, pourquoi pas ? acquiesa-t-elle intrieurement.
Mais aucune femme navait jamais prsid plus trange
naissance.
Elle sapprocha de la console principale et brancha le
microphone de lordinateur sur le canal dentre principal.
Toi, dit-elle.
Elle garda le doigt pos sur la touche. La nouvelle sensibilit
de sa peau lui permettait de capter directement les
modifications molculaires du mtal.
Ils attendirent, sachant en gros ce qui se passait lintrieur
de leur construction robotique. Ce mot isol, intrieurement
propuls par une curiosit programme et des instructions
dautoprservation, cheminait travers la crature qui ntait
encore qu demi consciente. Prservation il y avait de
nombreuses sortes de prservation, de nombreuses choses
prserver.
- 300 -
Mais il ny avait quun seul rcepteur sur lequel Toi pt
simprimer.
Des programmes taient lancs, de nouvelles liaisons
croises se craient, tandis que seffectuaient des comparaisons
et que stablissaient des quilibres.
Brusquement, le pupitre devant lequel se tenait Prudence
steignit. Plus aucun voyant allum, tous les compteurs zro.
Elle actionna plusieurs fois linterrupteur de lordinateur sans
rsultat. Toute la nef se mit frmir.
Est-ce le programme dautodestruction ? demanda Bickel.
Un seul mot, prononc dun ton cassant et mtallique, jaillit
du vocodeur au-dessus deux :
Ngatif.
La vibration de la nef diminua, reprit, puis cessa
brusquement.
Ils furent submergs par une impression pesante dinaction,
un profond silence qui semblait stendre toute la nef.
Le vocodeur se manifesta de nouveau, mais avec plus de
douceur :
Regardez maintenant vos crans latraux.
Lcran suprieur et celui de la cloison avant silluminrent,
rvlant le mme spectacle : un systme solaire, dont chaque
plante tait signale par une flche rouge de rfrence.
Six plantes, chuchota Flatterie. Observez bien la
configuration et le ciel, derrire.
Vous savez ce que cest ? demanda Timberlake.
a ressemble aux prises de vue rapportes par les sondes,
dit Flatterie. Le systme de Tau Ceti.
Mais pourquoi reproduirait-il la photo prise par une
sonde ? demanda Prudence.
Prudence, dit le vocodeur, ce nest pas une photographie.
Ces radiations sont ce que je vois autour de moi au moment
prsent.
Nous sommes dj arrivs Tau Ceti ? demanda
Prudence. Comment est-ce possible ? Nous ne pouvons pas tre
l-bas !
Le symbole l-bas est une inexactitude, dit le vocodeur. Ici
et l-bas varient selon une polarit qui dpend de la dimension.
- 301 -
Mais nous sommes l-bas ! dit Prudence.
La formulation dune vidence peut servir renforcer la
perception, dit le vocodeur. Vous deviez tre transports sains
et saufs Tau Ceti. Vous tes arrives Tau Ceti.
Sains et saufs ? dit Flatterie. Il ny a aucun endroit o nous
puissions atterrir.
Un petit contretemps, rien de plus, dit le vocodeur. Toutes
les flches de lcran steignirent, sauf une.
Cette plante a t prpare pour vous, dit le vocodeur.
Bickel jeta un regard de ct Flatterie : le psychiatre-
aumnier essuyait la sueur qui perlait son front.
Tout va bien ? dit le vocodeur. Il vous suffit de regarder
autour de vous. Vous tes en scurit. Observez !
Sur les crans, limage fit place une autre.
La quatrime plante, dit le vocodeur. Ce qui est prpar
peut tre prserv.
Flatterie agrippa le bras de Bickel.
Vous ne lentendez pas ?
Mais Bickel avait les yeux fixs sur lcran de proue une
plante grossissait, emplissant peu peu lcran : une plante
verte avec une atmosphre et des nuages.
Comment sommes-nous arrivs ici ? demanda Bickel.
Comment expliquer une chose pareille ?
Votre comprhension est limite, dit le vocodeur. Les
symboles que vous mavez fournis prsentent dtranges
divergences par rapport la ralit non symbolise.
Mais tu les comprends, dit Bickel.
Il leur sembla que le vocodeur adoptait un ton de
rprimande.
Ma comprhension transcende toutes les possibilits de
cet univers. Je nai pas besoin de connatre cet univers, car je le
possde en tant quexprience directe.
Vous entendez a ? murmura Flatterie en resserrant son
treinte sur le bras de Bickel.
Sans lui prter attention, Bickel se rappela linstant o, pris
par la force du gnrateur de champ, il avait hsit et navait pu
se maintenir ce niveau de conscience transcendantale. Il lui
- 302 -
avait manqu la capacit ncessaire. Ctait une insuffisance
fonctionnelle intrinsque.
Il ne pouvait quaccepter le fait accompli parce que la preuve
en tait visible sur lcran. Ils descendaient travers des nuages.
larrire-plan apparut une prairie avec des arbres, au-del de
laquelle slevait une montagne couronne de neige. Il sentit
lattraction gravifique saccrotre, puis se stabiliser, tandis que la
nef simmobilisait.
Vous constaterez que la gravit est lgrement infrieure
celle de la Terre, dit le vocodeur. Je vais maintenant rveiller les
colons en hibernation. Restez o vous tes en attendant que
tous reprennent conscience. Il faut que vous soyez tous runis
pour prendre votre dcision.
La gorge soudain sche et la voix rauque, Bickel leva les yeux
vers le vocodeur :
Dcision ? Quelle dcision ? demanda-t-il.
Flatterie est au courant, dit le vocodeur. Il vous faut
dcider de quelle manire vous allez Me Vnefrer.
- 303 -

PILOGUE
Quand les diteurs ont annonc quils allaient publier une
nouvelle dition de Destination : Vide, ils mont offert la
possibilit dy apporter toutes les modifications que jestimais
ncessaires. En raison des prmisses scientifiques troitement
lies cette histoire, et du rapide dveloppement de certains
domaines qui sy rapportent, il et t extraordinaire que les
dcouvertes des treize dernires annes nimposent pas
certaines rvisions.
Vous constaterez donc que cette version nouvelle de
Destination : Vide contient des additions importantes, des
passages remanis, des modifications dans lvolution des
personnages, et certaines suppressions.
Parmi ces suppressions figurent une grande partie des
raisonnements mathmatiques relatifs aux concepts
dintercalation grille/champ utiliss pour tenter de comparer la
programmation informatique certains processus de pense.
Pour ceux qui sy intresseraient, voici un extrait qui retient
lessentiel du processus mathmatique.
Grille : un volume spatial donn, de dimensions, x, y, z.
La source de la conscience tant un objet invisible (s) situer
dans le temps (t) pour une opration donne lintrieur de ce
volume.
Les drives positionnelles de la grille x, y, z, sur (s).
Ctait une fonction du volume s o (sx) (sy) (sz) taient
drivs de :

- 304 -
( )


=
t
x x
s
2
,
( )


=
t
y y
s
2
,
( )


=
t
z z
s
2


La liaison des points-penses au sein de la grille imaginaire
pouvait sexprimer par les cosinus directeurs dune ligne trace
jusquau point dmission de la conscience. Les distances pour
chaque sonde-pense pouvaient se dterminer par :

|
.
|

\
|
d
l
n m l , , , o
2 2 2
z y x d + + = ,
s
x
l = ,
s
y
m = ,
s
z
n = .

Cette flambe de conscience pointait sans aucun doute
possible dans une direction prcise : le systme RT. Lespace
dun instant, Prudence retint dans son esprit toute la complexit
du systme RT pour en manipuler lintrication continue laide
de sa grille symbologique. Ctait dune telle simplicit le RT
tait un continuum ttradimensionnel, un lment de gomtrie
spatio-temporelle sujet aux considrations de courbure, de
rapport dure-distance et de transfert ondes-particules par
lintermdiaire dune multitude de lignes sensorielles qui se
recoupaient mutuellement.
Pour le systme nerveux humain, instrument adapt cette
tche, rien ntait plus simple que de visualiser et manipuler
cette toile daraigne en quatre dimensions une fois que la
nature de la toile daraigne avait t comprise.

La premire version de cette histoire tournait en partie
autour du concept veille-sommeil qui dominait la pense
psychiatrique de lpoque en ce qui concernait la conscience.
Pour cette raison, javais cit en exergue la fameuse chanson :

Marin prends garde, marin prends garde.
Le danger est prs de toi
Mfie-toi, mfie-toi, mfie-toi.
Nombreux sont les curs vaillants qui dorment dans les
profondeurs.
- 305 -
Alors prends garde
Prends garde.
Extrait de Asleep in the Deep
par Arthur J. LAMB et H. W. PETRIE.

Une nouvelle pigraphe a t choisie pour cette nouvelle
version, pour les raisons que je vais vous exposer maintenant.
Les lecteurs attentifs qui compareront les deux ditions
pourront constater des modifications de points de vue dans
certains passages cls des dialogues. Le but tait douvrir le
dveloppement des ides qui sont voques dans les moments
de suspense du livre, et de les rendre plus comprhensibles au
lecteur.
Depuis lpoque o javais crit la version originale de
Destination : Vide, jai lu galement le Frankenstein de Mary
Shelley (ma connaissance de cette uvre se limitait jusqualors
au film jou par Boris Karloff), et jy ai trouv dintressants
lments de comparaison. Vous trouverez dans cette version
une nouvelle division des chapitres et des pigraphes pour
chacun deux. Parmi celles-ci, jai trouv appropri de citer des
extraits de luvre de Mary Shelley. Je lui en suis extrmement
reconnaissant, et jespre quil existe quelque part un fantme
de Mary Shelley qui puisse accepter ma gratitude.
tous ceux dont luvre a contribu mon entendement et
au dveloppement de loriginal aussi bien qu celui de cette
nouvelle version de Destination : Vide, jexprime ma profonde
reconnaissance.

FRANK HERBERT,
Port Townsend, Washington,
26 janvier 1978.


FIN

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