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Dominique Bretteville

R. Brunton, The Abandoned Narcotic. Kava and Cultural Instability in Melanesia


In: L'Homme, 1991, tome 31 n119. pp. 164-165.

Citer ce document / Cite this document : Bretteville Dominique. R. Brunton, The Abandoned Narcotic. Kava and Cultural Instability in Melanesia. In: L'Homme, 1991, tome 31 n119. pp. 164-165. http://www.persee.fr/web/revues/home/prescript/article/hom_0439-4216_1991_num_31_119_369430

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Ron BRUNTON, The Abandoned Narcotic. Kava and Cultural Instability in Melanesia. Cambridge, Cambridge University Press, 1989, rf., gloss., index, diagr., tabl., cartes, pi. ( Cambridge Studies in Social Anthropology 69). Le propos de Ron Brunton est double : d'une part, reconsidrer le problme pos en Mlansie par l'parpillement des socits connaissant le kava, breuvage tir d'une varit de poivrier (piper methysticum) ; d'autre part, tudier la socit de Tanna, le situe au sud du Vanuatu. On sait que W. H. Rivers, ayant mis l'hypothse de deux migrations venues peupler la Mlansie, propose de distinguer les kava people et les betel people 1. Le second groupe, arriv plus tardivement avec le btel, aurait favoris le recul du kava introduit par les premiers migrants. Si ces spculations diffusionnistes ne sont plus de mise aujourd'hui, la question de la dispersion des socits kava en Ocanie reste entire. Ron Brunton reprend ainsi le propos de Rivers pour qui le piper methysticum aurait t autrefois connu dans une aire culturelle plus vaste (chap. 1). Aprs avoir inventori et valu, rgion par rgion, les donnes signalant la prsence du piper methysticum (chap. 2), l'auteur examine tour tour les vidences d'ordres botanique, linguistique et ethnologique (chap. 3, p. 27). Il en ressort que la plante aurait t diffuse partir d'une seule rgion. Dans un deuxime temps, elle aurait t abandonne par une partie de ces socits une poque antrieure l'arrive des Europens, prsentant ainsi la distribution gographique discontinue que l'on constate aujourd'hui. L'articulation entre les deux thmes principaux de l'ouvrage est contenue dans l'interprtation selon l'auteur la plus plausible de cet abandon : kava disappeared because of its cultural and religious significance . Ainsi cette disparition serait-elle simply one aspect of the much broader problem of the high degree of religious instability in Melanesia (chap. 4, p. 93). Le rapport entretenu par la socit de Tanna avec le kava est alors regard comme un modle (p. 3) de ce qui a pu se passer ailleurs en Mlansie. Dans cette le, la consommation du breuvage est interdite aux femmes et a traditionnellement lieu chaque soir. Elle est marque par des invocations au monde surnaturel dont dpendent le bien-tre des hommes et l'abondance des jardins (chap. 5). Ainsi dcrit par les premiers missionnaires du XIXe sicle, ce rituel a t troubl partir des annes 1900 par des priodes de renonciation ou encore de scularisation du kava, suivies de retours l'observance ancienne (chap. 6). Pour l'auteur, ces attitudes, contemporaines de bouleversements sociaux, traduisent une volatilit religieuse (p. 155) dont il faut chercher les causes dans la faiblesse du pouvoir politique et de l'organisation sociale (p .166). Ainsi, les mutations observes dans la socit de Tanna tmoignent-elles d'une volont d'acqurir un pouvoir (power) ncessaire au maintien de la cohsion sociale. Capter ce pouvoir requiert l'adoption d'un apport culturel global (cultural package) (p. 159) comprenant l'observance d'interdits fondamentaux indispensables l'difice social (p. 160). Mais que ce pouvoir vienne dprir contamin par une autre idologie (p. 158) ou cause de la non-transmission des savoirs correspondants (pp. 164-165) , et la socit sera amene emprunter un nouveau corpus de croyances. S 'inspirant ici des travaux de Frederik Barth2 (chap. 7, p. 160), Ron Brunton souligne que ce processus peut tre entropique : a downward spiral of weakening powers and supernatural retaliation (p. 162). En conclusion, l'auteur examine la possibilit d'tendre cette analyse d'autres socits (chap. 8). L'argumentation repose sur deux constatations : la quasi-universalit du rle rituel du kava et l'instabilit religieuse (p. 169) des socits mlansiennes atteste par la frquence des changements de rituels (pp. 173-176). Enfin, titre de contre-exemple, il est fait rfrence la Polynsie o, l'arrive des Europens, le piper methysticum tait cultiv

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partout du moins l o les conditions climatiques le permettaient, c'est--dire dans la zone inter-tropicale et o the legitimation of authority did not present the difficulty that it presented throughout most of Melanesia (p. 178). Si l'usage du kava relve du rituel, on peut cependant se demander si celui-ci occupe la mme place dans toutes ces socits. A Tanna, bien que quotidien, le rituel du kava ne peut rendre compte lui seul de l'ensemble des relations sociales. On aurait aim voir abords les systmes d'changes brivement voqus que sont le nkoviaar et le niel (pp. 132, 134). Ces derniers auraient peut-tre permis de chercher la cohsion de la socit dans le mouvement des changes et de relativiser ce que l'auteur appelle the high level of social fragmentation (p. 160). Plus convaincante, la premire partie de l'ouvrage a un caractre interdisciplinaire. On notera l'intrt que prsente la comparaison rgionale des termes s 'appliquant au piper methysticum et d'autres substances (chap. 3). Ces donnes permettent de prendre toute la mesure du problme soulev par Ron Brunton. Dominique Bretteville W. H. RIVERS, The History of the Melanesian Society, Cambridge, Cambridge University Press, 1914, 2 vol. F. Barth, Ritual and Knowledge among the Baktaman of New Guinea, Oslo, Universitetsforlaget New Haven, Yale University Press, 1975. [Voir compte rendu par Bernard Juillerat dans L'Homme XVI (2-3) : 190.] Id., Cosmologies in the Making. A Generative Approach to Cultural Variation in Inner New Guinea, Cambridge, Cambridge University Press, 1987 ( Cambridge Studies in Social Anthropology 64). [Voir compte rendu par B. J. dans L'Homme 111-112 : 287-291.]

Bob Connolly & Robin Anderson, Premier contact. Les Papous dcouvrent les Blancs. Traduit de l'anglais par Richard Crevier. Postface de Jean Guiart. Paris, Gallimard, 1989, 279 p., pi. ( Au vif du sujet ). [lre d. 1987.] Moins de deux annes aprs la publication de l'ouvrage de Bob Connolly et Robin Anderson, First Contact. New Guinea's Highlanders. Encounter the Outside World, et seulement six ans aprs la ralisation par les mmes auteurs du film First Contact, c'est au tour des lecteurs franais de dcouvrir l'histoire des premires expditions menes par les Australiens dans leur principale colonie. Le livre est construit autour d'interviews ralises au dbut des annes 80 auprs de nombreux tmoins de l'arrive des chercheurs d'or australiens dans la cordillre centrale de ce qui est aujourd'hui l'tat indpendant de Papouasie-NouvelleGuine, rgion jusqu'alors isole et ignore du monde. Confronts aux carnets de route des prospecteurs, ces rcits permettent de brosser un tableau fidle des situations vcues lors de cette rencontre entre deux mondes bien diffrents. Prs d'un million d'hommes vivaient dans les montagnes situes l'intrieur de la NouvelleGuine, aire pourtant considre comme totalement inhabite. Aussitt le livre ouvert, le lecteur prend connaissance des ractions des No-Guinens voyant surgir des valles