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Le nominalisme dOckham et la reprsentation mentale.

Prcis de Ockham on Concepts Claude Panaccio


Philosophiques, vol. 32, n 2, 2005, p. 423-426.

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Disputatio Le nominalisme dOckham et la reprsentation mentale. Prcis de Ockham on Concepts1


CLAUDE PANACCIO
Universit du Qubec Montral panaccio.claude@uqam.ca

Les tudes ockhamistes ont connu un essor considrable ces vingt dernires annes. Deux facteurs principaux, me semble-t-il, ont jou de concert ce propos. Dabord, une excellente dition critique des crits philosophiques et thologiques dOckham, acheve en 1988, a rendu luvre disponible aux chercheurs dans une version able, ce qui, malheureusement, reste exceptionnel en tudes mdivales : on na pas encore lquivalent pour Ablard, Albert le Grand ou Jean Duns Scot, par exemple. Il faut en savoir gr au Franciscan Institute de lUniversit Saint-Bonaventure (N.Y.), qui a consacr quarante ans lentreprise, et au Pre Gedeon Gl, en particulier, qui la dirige de main de matre pendant plus de vingt ans et qui la mene terme2. Deuximement, il y a eu une prise de conscience nette, ces dernires dcennies, dafnits frappantes entre la philosophie de la n du Moyen ge, celle du xive sicle surtout, et la philosophie analytique contemporaine. Louvrage qui la le mieux manifest est le Cambridge History of Later Medieval Philosophy paru en 1982 sous la direction de Norman Kretzmann, Anthony Kenny et Jan Pinborg, qui a rsolument mis laccent sur lintrt du Moyen ge tardif pour les discussions actuelles en philosophie analytique3. Il nest pas abusif de dire, de fait, que la via moderna de la n du Moyen ge dont Guillaume dOckham est lun des grands reprsentants est, littralement, une philosophie de type analytique : une pratique philosophique, cest--dire, qui repose sur des thories logiques et smantiques dtailles et sophistiques, et qui utilise systmatiquement ces appareils logico-smantiques pour la discussion de tous les problmes philosophiques. Les questions
1. Panaccio, Claude, Ockham on Concepts, Aldershot, G.-B., Ashgate, 2004, xi + 197 p. 2. Ldition des Opera philosophica et theologica dOckham par le Franciscan Institute de lUniversit Saint-Bonaventure (N.Y.) est rpartie en deux sries : Opera philosophica, d. par G. Gl et al., 7 volumes, 1974-1988, et Opera theologica, d. par G. Gl et al., 10 volumes, 19671986. Ldition des uvres politiques, en revanche, qui est indpendamment mene, est encore incomplte : Opera politica, d. par H. S. Ofer et al., 4 volumes (jusqu prsent) : volumes I-III, Manchester, Manchester University Press, 1940-1963 ; volume IV, Oxford, Oxford University Press, 1997. 3. Cambridge History of Later Medieval Philosophy, sous la dir. de N. Kretzmann, A. Kenny et J. Pinborg, Cambridge, Cambridge University Press, 1982.

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de philosophie de la physique, par exemple, sont en grande partie, chez Ockham, des problmes de smantique des termes comme mouvement , vide , lieu , temps , etc. La mise disposition des textes mmes dOckham, donc, et la prise de conscience de lintrt potentiel de ces textes pour les discussions en cours en philosophie du langage, en philosophie de lesprit, en mtaphysique analytique, etc., ont concouru susciter de nombreux travaux sur Ockham depuis une vingtaine dannes, commencer par lexceptionnel William Ockham de Marilyn Adams en 19874. Et ce foisonnement de recherches a donn lieu, comme de raison, dimportants dbats dinterprtation au sujet de la doctrine ockhamiste. Il se trouve que les plus agits de ces dbats, depuis 1990 surtout, ont tourn autour de la thorie des concepts. Jy ai contribu, comme plusieurs autres. Et jai senti le besoin, un certain moment, de faire le point l-dessus dune manire systmatique. Tel est lobjet de ce livre, que jai fait en anglais pour rejoindre directement mes interlocuteurs anglophones, sans tre inaccessible aux autres pour autant. Les trois premiers chapitres couvrent les notions de base de la thorie ockhamiste des concepts : la distinction entre connaissance intuitive et connaissance abstractive, et lide gnrale de langage mental (au chapitre 1) ; lide que les concepts sont des actes intellectuels (au chapitre 2) ; lide que les concepts sont des signes (au chapitre 3). Jai essay, chaque fois, de mener lexposition en discussion avec les travaux rcents ceux, en particulier, avec lesquels je me trouve en dsaccord. Mais jai voulu surtout que les enjeux en soient comprhensibles au noniniti. Les trois chapitres suivants abordent un thme qui est devenu central dans les discussions actuelles sur Ockham, celui des concepts connotatifs. Un terme connotatif, chez Ockham, est une unit signiante dote dune structure smantique hirarchise. Il a des signis premiers dune part une extension, si lon prfre : blanc , par exemple, a pour signis premiers toutes les choses blanches, et cavalier a pour signis premiers tous les cavaliers. Mais le terme connotatif, outre son extension, a aussi une rfrence oblique : il renvoie dautres individus du monde, qui ne font pas, dhabitude, partie de son extension. Cest l sa connotation. Ainsi, cavalier voque les chevaux, blanc les blancheurs (Ockham admet que chaque chose blanche possde sa propre blancheur, qui est une qualit singulire), pre encore un des exemples favoris dOckham voque les enfants, tous ces connotata ntant jamais pour Ockham que des entits singulires, au mme titre que les signis premiers.
4. Adams, Marilyn M., William Ockham, 2 volumes, Notre Dame, Ind., University of Notre Dame Press, 1987.

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Le problme dinterprtation qui sest pos au sujet des connotatifs chez Ockham est le suivant : y a-t-il selon lui des concepts connotatifs simples dans le langage mental qui sert aux humains penser ? La rponse dominante dans les annes soixante-dix et quatre-vingt tait que non. Les connotatifs, disaiton, sont reprsents dans lesprit, selon la thorie dOckham, par des dnitions. Les connotatifs de notre langage oral, en dautres mots, comme pre , blanc , ou cavalier , ne sont, dans cette optique, que des abrviations conventionnelles pour des dnitions complexes. Telle tait, notamment, la lecture de Paul Vincent Spade, de Marilyn Adams et de Calvin Normore entre autres5. Le corollaire de cette interprtation est que les dnitions compltes dans lesprit ne doivent pas ultimement contenir elles-mmes de connotatifs. Le programme nominaliste dOckham, ds lors, a t compris comme un programme dlimination des connotatifs, dans le but de retrouver un langage smantiquement idal ( la Frege-Russell), mais qui corresponde en mme temps au langage mental naturel dont les humains sont dots, celui qui fournit toutes les langues conventionnelles leur vritable ossature smantique. Ce langage idal serait entirement dnu de connotatifs, et ne contiendrait que des termes absolus au sens dOckham cest--dire en gros des termes despce naturelle, dpourvus de connotata. Comme les termes relationnels sont des connotatifs pour Ockham, ce programme rductionniste aurait exig llimination thorique de tous les termes relationnels, sans que la capacit expressive de notre langage en soit affecte. La consquence, videmment, tait que le programme en question tait vou lchec : le nominalisme dOckham apparaissait comme une impasse. Jai essay de montrer, pour ma part, dans un certain nombre de publications partir de 1990, que tel ntait pas le programme dOckham6. Il accepte sans problme des concepts connotatifs dans lesprit, qui ny sont pas reprsents par leurs dnitions et quil ne sagit aucunement de rduire ou dliminer.
5. Voir en particulier : Spade, Paul Vincent, Ockhams distinctions between absolute and connotative terms , Vivarium, 13, 1975, p. 55-76 (repris dans Spade, P. V., Lies, Language and Logic in the Late Middle Ages, Londres, Variorum reprints, 1988) ; Adams, Marilyn M., op. cit., p. 319-327 ; Normore, Calvin, Ockham on mental language , dans Historical Foundations of Cognitive Science, sous la dir. de J. C. Smith, Dordrecht, Kluwer, 1990, p. 5370 ; et Spade, P. V., Three versions of Ockhams reductionist program , Franciscan Studies, 56, 1998, p. 347-358. 6. Panaccio, Claude, Connotative Terms in Ockhams Mental Language, Cahiers dpistmologie, no 9016, Montral, UQM, 1990, 22 p. (repris en version franaise avec quelques ajouts dans : Panaccio, Claude, Guillaume dOckham, les connotatifs et le langage mental , Documenti e studi sulla tradizione losoca medievale, 51, 2000, p. 297-316) ; Semantics and mental language , dans The Cambridge Companion to Ockham, sous la dir. de P. V. Spade, Cambridge, Cambridge University Press, 1999, p. 53-75 ; Connotative concepts and their denition in Ockhams nominalism , dans La tradition mdivale des Catgories (xiie-xve sicles), sous la dir. de J. Biard et I. Rosier-Catach, Louvain, Peeters, 2003, p. 141-155.

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Quand on prend acte de ce point dapparence technique, toute la perspective, progressivement, change quant au rle que Guillaume attribue au langage mental. Ce nest plus, en particulier, un langage logiquement idal, il sy trouve des ambiguts et des redondances. La conception des dnitions, aussi, doit tre revue, ainsi que la gnosologie : comment acquiert-on, pour Ockham, ces concepts connotatifs lmentaires qui nous sont si utiles ? Cest tout cela que jai essay dexpliquer en dtail au chapitre 4 (qui reprend mon texte de 1990 sur la question, avec quelques amendements), 5 (sur la thorie des dnitions) et 6 (sur le processus dacquisition des connotatifs simples). Un dernier trio de chapitres, enn, aborde quelques problmes intressants qui se posent encore au sujet de la thorie ockhamiste des concepts : en quel sens au juste les concepts sont-ils des similitudes des choses ? (au chapitre 7) ; quel est le statut des concepts logiques, ceux que Guillaume appelle les syncatgormes ? (au chapitre 8) ; comment les mots oraux reoivent-ils leur signication ? (au chapitre 9). Jai essay de montrer notamment dans ce dernier chapitre que la position dOckham est rsolument externaliste eu gard la signication des mots : la signication des mots que jutilise dpend non pas de ce que jai dans la tte au moment de lnonciation, mais de ce que l impositeur (limponens) a dcrt quand le mot a t institu, dcision dont je peux trs bien navoir quune connaissance assez oue, ou mme carrment errone parfois. Ockham aurait souscrit ladage de Putnam : meanings just aint in the head ! . Irait-il encore plus loin et souscrirait-il aussi quelque forme dexternalisme eu gard au contenu mme de nos penses, la signication non plus des mots oraux seulement, mais de nos concepts mmes, compris comme des signes naturels ? Je le crois en effet. Et certains lments dans le livre le suggrent fortement (au chapitre 7 surtout). Cest ce thme, principalement, que jessaie dapprofondir depuis la publication du livre.