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La culture antique trs vivante au Moyen ge Ou l'impertinence de la Renaissance comme ide matresse en historiographie

par Scolaris Legisperitus Cest la Renaissance que lon attribue habituellement la redcouverte de la culture antique. On considre cette poque comme le triomphe de la haute culture sur lobscurantisme aisment associ au Moyen ge. Aprs ces mille ans de dormance, la rintroduction du savoir de lAntiquit dans lEurope chrtienne, double dun essor de lhumanisme, aurait ouvert laccs un niveau de connaissance qui tait en profonde rupture avec lpoque prcdente. Les humanistes de la Renaissance se seraient efforcs de retrouver la pense des anciens alors quau Moyen ge, on se serait content de commentaires et dadaptations qui auraient fauss la vritable pense que tentaient de vhiculer les philosophes antiques. Il semble donc entendu que notre civilisation, celle de lEurope au sens large, ait vcu deux beaux ges [] Dabord cette Antiquit, capable dadministrer de si belles leons. Puis longtemps aprs, passs un lourd sommeil et une interminable attente, la "Renaissance" o les hommes se sont enfin rveills, ont compltement changs dattitude devant la vie et pris en charge leur destin1. Ce regain dintrt pour lAntiquit se serait accompagn dune rsurrection des divinits de la mythologie grco-romaine (qui aurait t effac par la religion chrtienne) et de la symbolique qui laccompagne. La chute de Constantinople en 1453 aurait prcipit larrive de lettrs grecs fuyant loffensive turque. Leur exil en terre occidentale aurait produit un vif intrt pour ltude des langues anciennes qui tait jusqualors plutt absente. Toutefois, la discipline historienne nous a permis au cours des dernires dcennies de modrer cette vision des choses. Cette rupture nen est pas rellement une. En effet, cette effervescence intellectuelle sinscrit plutt dans mouvement de crescendo qui trouve son apoge la priode que lon appelle de faon mliorative Renaissance . Cela implique que les accomplissements que lon alloue la Renaissance ont leurs fondements dans la priode mdivale. Cet article est consacr la mise en lumire de cette amplification progressive sur trois axes : 1. La monte de lalphabtisme mdival 2. La mythologie grco-romaine trs prsente au Moyen ge 3. La continuit de la culture hellnique au Moyen ge

Jacques HEERS, Le Moyen ge : une imposture, Paris, Perrin, 2008, p. 14.

1. La monte de lalphabtisme mdival


Demble, affirmons que lalphabtisme ne stagne pas pendant la priode mdivale. Les diplmes mis en quantit par la chancellerie franque ds 650 et les souscriptions manuscrites qui les accompagnent montrent que les souverains mrovingiens taient des lettrs seconds par une administration duque. Venance Fortunat (535-605), vque de Poitiers ainsi que pote, remarqua que les Mrovingiens se montraient meilleurs latinistes que bien des Romains. Chilpric Ier, roi de Neustrie de 561 584, proposa en outre une rforme de lalphabet afin de permettre lcrit de suivre les volutions de la langue latine2. Jusqu rcemment, tout texte latin crit dans une langue fluide et correcte tait automatiquement attribu aux Carolingiens, mais les dernires analyses philologiques ont rendu au VIIe sicle de multiples uvres exigeant une solide matrise de la grammaire et de la syntaxe, comme la Vie de Saint loi3 (rdige avant 684 par Saint Ouen, le mtropolite de Rouen)4. Le latin na pas attendu la Renaissance carolingienne et encore moins la Renaissance des XVI-XVIIe sicles pour retrouver sa qualit antique. Certes, lillettrisme accablait encore la majorit des lacs, mais il recule au fil des sicles. Des copistes isols dans les scriptorium monastiques autour de lAn Mil, on passe une vritable industrie manuscrite au milieu du XVe sicle. Au XIIe, la production de manuscrits se multiplie par quatre dans le Nord de la France, et au XIIIe, elle double. Les ateliers essaiment, et vers 1300, ce march ne se limite plus la noblesse : les commanditaires de ces documents priss sont aussi des bourgeois et des notables urbains (qui peuvent par ailleurs sen procurer des moins dispendieux dans les librairies)5. Cette forte diffusion des manuscrits traduit une hausse de lalphabtisation dans la seconde moiti du Moyen ge. Linvention de limprimerie par Gutenberg vers 1450 Mayence poursuit cette dmocratisation du savoir. En lespace dun demi-sicle, limprimerie remplace la production de manuscrits. Se faisant, elle complte le mouvement prcdemment engag par laugmentation de la production manuscrite6. Ds le XIIe sicle, lusage de lcrit sort du milieu ecclsiastique et aristocratique puis se diffuse chez la bourgeoisie qui merge sous leffet de lurbanisation. Ce renforcement de linstruction permet
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Bruno DUMZIL, Le bon temps des rois mrovingiens , LHistoire, no 358, novembre 2010, p. 40-48. Ibidem. 4 Sylvie JOYE, La Vie de Saint loi Journe d'tude , Calenda, [En ligne], http://calenda.revues.org/nouvelle11466.html (Page consulte le 1er mars 2011) 5 Roman IKONICOFF, La culture du livre prend son essor , Cahiers Science & Vie, no 117, juin-juillet 2010, p. 33-35. 6 Yves GINGRAS et al., Du scribe au savant Les porteurs du savoir de lAntiquit la Rvolution industrielle , Montral, Boral, 1998, p. 206-208.

lpanouissement littraire et intellectuel plus marqu du Bas Moyen ge : La civilisation de la fin du Moyen ge profite plein de llan donn au X IIe sicle la culture crite7. Cela se reflte par une augmentation croissante de la scolarisation. la fin de lre mdivale, les grandes villes abritent de multiples petites coles souvent non-ecclsiastiques.

Dans les campagnes de certaines provinces comme la Normandie et la Champagne, on compte mme une cole par paroisse. Paris en 1292, on recense douze coles de garons et une cole de fille. Ce rseau scolaire se densifie phnomnalement au sicle suivant. En 1380, opraient dans la capitale 63 coles (41 de garons et 21 de filles) alors que la population avait diminu de moiti. Ce phnomne dalphabtisation concerne 10 20 % de la population franaise au XVe sicle, alors quavant lAn Mil seuls 2 3 % de la population tait lettre8. De tels faits nous obligent encore une fois rejeter limage dune longue stagnation mdivale oppose une Renaissance brillante et salvatrice : laugmentation de lalphabtisme, nette et progressive, a prcd dau moins quatre sicles la Renaissance o son rythme prend de lampleur sous limpulsion de la Rformation protestante.

2. La mythologie grco-romaine trs prsente au Moyen ge


Au dbut du IIIe sicle avant notre re, les spculations philosophiques avaient prpar le terrain lacceptation de lide que les dieux avaient dans des temps immmoriaux t des hommes. La carrire surhumaine dAlexandre le Grand, dont on fit un quasi-dieu pour ses prouesses, puis la subsquente dification officielle des Sleucides et des Ptolmes commencrent claircir cette brume paenne : les dieux traditionnels ntaient peut-tre que des hommes mortels que ladulation de leurs semblables avait immortaliss. Lorsque le Grec vhmre fit paratre son manifeste anti-divinits intitul lInscription sacre (sans doute par antiphrase9), il trouva dans le monde grco-romain un climat relativement favorable. Certes, il y eu maintes protestations et accusations dimpit10, mais la mythologie gnait certains esprits cultivs. Inconfortables laccepter littralement, ils rpugnaient rejeter comme strictement imaginaire cet ensemble dhistoires vnrables dont Homre avait t le premier transmetteur. Les
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Boris BOVE et Jol CORNETTE, Le temps de la Guerre de Cent ans (1328-1453), Paris, Belin, 2009, p. 289. Ibid., p. 490-491. 9 Lauteur prtendait avoir dcouvert la tombe de Zeus Cnossos, il feignait donc se rfrer lpitaphe . Voir Paule DEMATS, Fabula : Trois tudes de mythographie antique et mdivale, Genve, Droz, 1973, p. 10. 10 Alexis CHASSANG, Histoire du roman et de ses rapports avec l'histoire dans l'Antiquit , Paris, Didier et Cie, 1862, p. 154-158.

rcits mythologiques, aussi sensationnalistes quils fussent, constituaient un ciment social, assuraient la communion de la collectivit et donnaient un sens aux destines. Une fois le livre dvhmre traduit en latin, ses sympathisants nattendirent pas pour faire d e Janus et Saturne des princes ayant jadis rgns sur le Latium. Une sommit comme Cicron adhra la thse controverse et sexpliqua lgamment dans ses Tusculanes : Ceux-l portent en leur me un lment surnaturel et sont promis limmortalit qui se sentent ns pour aider, dfendre et sauver lhumanit. Hercule est pass au nombre des dieux : il ny serait jamais pass sil ne lavait mrit pendant le temps quil vivait parmi les hommes11. Lvhmrisme permettait ainsi de rconcilier la culture civique empreinte de mystique avec la rationalit logicienne de llite intellectuelle. Or vint le christianisme qui bouscula les choses. Monothistes, les chrtiens nadmettaient lexistence que dun Dieu unique, tout-puissant et ternel. Bien que ce Dieu ait pris une forme humaine en la personne du Christ, la nature divine de ce dernier avait prcd sa nature humaine (et non pas linverse comme chez les paens). Les Romains, excellents syncrtistes, auraient bien absorb Jsus dans leur panthon si les chrtiens ne sy taient pas obstinment objects. Les apologtes de lglise primitive, frus dhellnisme, semparrent avec enthousiasme de larme vhmriste que leur fournissaient leurs opposants et la retournrent contre le polythisme. Ainsi, Clment dAlexandrie avait beau jeu de rpliquer aux dtracteurs du christianisme que Ceux devant qui vous vous prosternez ntaient autrefois que des hommes 12. Et Tertullien de renchrir avec ironie : Si la dification est une rcompense du mrite, pourquoi ne pas avoir difi Socrate pour se sagesse, Aristide pour sa justice, Dmosthne pour son loquence13 ? Cyprien de Carthage, Commodien de Gaza, Lactance, St-Jrme, etc. enfoncrent le clou en exposant victorieusement, chaque occasion, que les faux dieux ne sont que de simples hommes qui furent levs jusquaux nues par lidoltrie de leurs contemporains. Avec le christianisme devenu religion dEmpire en 392 (dit de Thodose), on aurait pu croire en la mort des dieux antiques. Ceux-ci nauraient apparemment t ressuscits qu la Renaissance quand les humanistes redcouvrirent les Anciens qui auraient t oublis pendant un millnaire dobscurantisme appel le Moyen ge. Paradoxalement, il se trouve que les dieux antiques ont survcu justement,

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Jean SEZNEC, La survivance des dieux antiques, Paris, Flammarion, 1993, p. 21. Ibid., p. 22. 13 Ibid. p. 27.

car la tradition vhmriste chrtienne perptua, sans discontinuit, leur souvenir de lAntiquit tardive jusquau Bas Moyen ge. Lvhmrisme prit toutefois un caractre diffrent. Lorigine humaine des dieux mythologiques, plutt que dtre une raison de les mpriser et de les carter, les protgea, justifit quon leur porte intrt et finit mme par tre une marque de noblesse. Lvhmrisme volua en auxiliaire de la recherche historique. On se posa la question Ces hommes devenus dieux, quel moment ont-ils donc vcu ? Est-il possible de leur assigner une place prcise dans lhistoire de lhumanit14 ? Eusbe de Csare semble avoir t le premier essayer dy rpondre dans sa Chronique universelle (compose vers 303) o il explique que le dieu babylonien Baal avait en ralit t le premier roi des Assyriens. Aprs lui, lHistoiriae adverse paganos (vers 416) du prtre galicien Paul Orose tenta de dbrouiller le pass. Ce manuel demeura connu tout au long Moyen ge, et garda une grande notorit mme la Renaissance (il fut rdit 20 fois pendant le seul XVIe sicle). Dans les tymologies dIsidore de Sville (compiles vers 630 la demande du roi wisigoth Sisebut), lapplication de lvhmrisme lhistoire devient plus intressante. Non seulement lauteur affirme-til que les dieux des paens ont t des hommes dans le pass15 , mais il veut les situer selon lordre des temps en divisant lhistoire du monde dans un canevas de six ges. Puisant la fois dans lencyclopdisme romain et le rcit biblique, il pose les bases de lhistoriographie primitive de la Msopotamie, de lgypte, de la Grce et de Rome. Remontant aux sources des dynasties mythologiques, Isidore historifie les hros fondateurs de villes et tueurs de btes froces. Ce faisant, il restitue aux dieux des fables leur dignit et leur prestige : sils ont t les bienfaiteurs de lhumanit, ce nest pas sacrilge que de conserver leur mmoire. Dans sa Chronique des Six ges du Monde rdige en 869, larchevque Adon de Vienne (au Dauphin) poursuit luvre dIsidore avec un souci de fixer des dates, dtablir des filiations, une gnalogie permettant de positionner ces personnages dans les annales de lhumanit. Il crit : Le petit-fils dAtlas, Mercure, fut un savant habile en plusieurs arts ; pour cette raison, aprs sa mort, laberration de ses contemporains le plaa parmi les dieux16. Mais la chronique nest pas hostile envers les protagonistes mythologiques : ceux-ci sont placs dans une ligne parallle celle des hros de lhistoire sainte (patriarches, juges et prophtes de lAncien Testament). Lhistoire profane nest pas subordonne lhistoire judo-chrtienne : les personnages sont sur un pied dgalit, ainsi Saturne et
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Ibid., p. 24. Ibidem. 16 Ibid., p. 25.

Promthe ont leur grandeur comme Abraham et Salomon ont la leur. Liconographie atteste du succs continu de lvhmrisme. Ainsi une reproduction des tymologies dIsidore datant de lpoque carolingienne contient une image dApollo Medicus, Apollon mdecin, dieu de la vie et des plantes salutaires [] bon magicien, sorcier bienfaisant qui lhumanit doit beaucoup17 . Vers 825, Louis le Pieux commandita une reproduction des Phnomnes de lastronome cilicien Aratos de Soles (310-245 av. J.-C.). On trouve dans ce codex une enluminure des Pliades, qui sont sept surs mythiques, filles du Titan Atlas et de l'Ocanide Plion, associes un ensemble d'toiles qui s'observe dans la constellation du Taureau. Cette tradition rudite se perptue tout au long du Moyen ge. numrer tous les travaux serait fastidieux, mentionnons ceux ayant acquis le plus dautorit. Petrus Comestor, le doyen de lcole claustrale de labbaye Saint-Loup de Troyes, compose autour de 1060 lHistoria Scholastica. Elle est traduite en franais par Guyart des Moulins en 1297 sous le titre de Bible Historiale. Le paralllisme entre la sagesse paenne et sagesse chrtienne y demeure frappant. On rend aux hros antiques le respect d pour leurs prodiges : Zoroastre a inscrit les sept arts sur des colonnes, Isis a enseign lcriture aux gyptiens, Minerve le tissage aux Romains. Ces puissants esprits, guides de lhumanit et instructeurs des peuples, sont reconnus en tant quanctres de la civilisation. Non seulement cette dmarche lgitimiste les faux dieux comme composante du patrimoine culturel europen, mais elle leur attribuent volontiers un ct surhumain : ainsi accepte-t-on que les dieux de jadis aient pu avoir diverses vertus (force, connaissance, prdiction, gurison) les plaant au-dessus du commun des mortels. Louvrage de Comestor formera des gnrations de clercs dans la pense vhmriste. Autour de 1265, le chancelier de Florence Brunetto Latini ddie Charles dAnjou son Livre du Trsor o il classe Mose cte--cte avec Solon, Lycurgue, Pompilius et Phorone au rang des premiers lgislateurs18. Il na pas fallu attendre la Renaissance pour que les lettrs se sentent les rejetons de lAntiquit. Les gens cultivs du XIIe sicle taient parfaitement conscients des fondements grco-romains de leur culture. Lide de la continuit du monde antique dans le monde actuel nest pas propre aux humanistes de la Renaissance19. Ainsi est-il clair pour Chrtien de Troyes que la France tait tributaire de lAntiquit. Cet hritage, on le revendique avec fiert et orgueil, allant chercher dans ce pass fabuleux des gniteurs au sens propre du terme. Lnide de Virgile (70-19 av. J.-C.), le plus
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Ibid., p. 28 et 39. Ibid., p. 28-29. 19 Ibid., p. 29.

clbre pome pique de la littrature latine20 , tait considr au Moyen ge comme la rfrence ultime en matire dorigine des nations. uvre de fiction quon extrapola souhait : il tait de notorit publique que les Bretons (et les Gallois) descendaient de Brutus, petits-fils dne, anctre des Romains et survivant mythique du sige de Troie21. Les Francs eux, avaient pour aeul le lgendaire Francion (ou Francus) qui, schappant de la ville en flammes avec ses compagnons, migra vers la Germanie o, devenu roi, il battit les Alains22. Par impratif de conscience ethnique et familiale, chaque peuple, cit ou dynastie avait son patron troyen que lon prenait trs au srieux : les Allemands descendaient dHector, les Espagnols dHesprus, les Brabanons de Brabon, les Toscans de Tuscus, les Bourgignons dHercule, les Flamands des Cimmriens (fils de Japhet fils de No)23. Ds le XIIIe sicle, Hercule tait le protecteur de Florence et figure dans la devise du sceau de la Seigneurie24. En 1600, les Jsuites dAvignon dcernrent Henri IV le titre extravagant d Hercule Gaulois et justifirent leur solennelle flatterie en faisant valoir que la maison de Navarre prend sa source de lancien Hercule, fils dOsiris, lequel [] donna commencement au royaume de Navarre et y fonda le premier la race royale de vos majeurs, desquels vous avez reu pour hritage la valeur et le sceptre dHercule25. Lrudit dominicain Vincent de Beauvais compose au milieu du XIIIe sicle un trait d'ducation appel De l'instruction des enfants royaux la demande de la reine Marguerite de Provence (pouse de Saint Louis), o un chapitre entier est ddi la question Pourquoi un chrtien ne peut se dispenser de connatre les livres paens26. En 1368, Charles V le Sage cra la premire bibliothque royale permanente dans la Fauconnerie du Louvre. Celle-ci comptait initialement un millier de volumes, incluant des traductions franaises de Saint Augustin, Platon, Aristote, Snque et Euclide excutes

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Jacques DUFRESNE et al., Biographie de Virgile , Encyclopdie de lAgora, [En ligne], http://agora.qc.ca/dossiers/virgile (Page consulte le 15 mars 2011) 21 Joseph RIO, Entre Orient et Occident : Le mythe des origines dans les textes bretons , Annales de Bretagne et des Pays de lOuest, no 2, tome 115, 2008, p. 21-35. 22 Colette BEAUNE, Lart de lenluminure au Moyen ge Le miroir du pouvoir, Paris, ditions Hervas, 1989, p. 34-38. 23 Jean SEZNEC, op. cit., p. 35-37. 24 Ibid., p. 31. 25 UNIVERSIT FRANOIS-RABELAIS DE TOURS, Labyrinthe royal de lHercule Gaulois Triomphant , [En ligne], http://architectura.cesr.univ-tours.fr/traite/textes/INHA-4R814.pdf (Page consulte le 15 mars 2011) 26 James GUILLAUME, Vincent de Beauvais , Institut National de Recherche Pdagogique, [En ligne], http://www.inrp.fr/edition-electronique/lodel/dictionnaire-ferdinand-buisson/document.php?id=3795 (Page consulte le 1er mars 2011)

sur ordre du roi rformateur27. Non seulement llite mdivale sidentifiait-elle la culture paganoantique, mais elle voulait la rendre accessible la multitude en la transposant en langue vulgaire. Les chroniques vhmristes continuent de prolifrer la Renaissance, sinspirant essentiellement du contenu des publications mdivales. Entre le Moyen ge et la Renaissance, nous napercevons sur ce point aucune rupture : les mmes raisons qui ont protg les dieux continuent dassurer leur survivance28. Par exemple, dans sa Supplementi delle Chroniche de 1503, le Vnitien Jacques de Bergame avance que Jupiter est un roi que lon a ador cause de la ressemblance de son caractre avec la plante Jupiter29 , de mme pour Uranus. Jacob fut selon Bergame un contemporain des Titans. Pour Boccace, la desse Minerve monta au ciel par la rflexion et y reu du Dieu chrtien le flambeau de lintelligence. Promthe fut le dcouvreur du feu et linventeur de la statuaire. Boccace ne peut tre spar de la tradition mdivale auquel il se rfre sans cesse, tant pour ses sources que pour ses interprtations30. On continue de prsenter, dans un cadre chronologique, les dieux-hros parmi les csars, les philosophes et les patriarches. La Renaissance na fait que confirmer les droits de ces gnies civilisateurs que furent les dieux antiques la gratitude du genre humain31. Polydore Virgile nous apprend dans son Rerum Inventoribus Libri paru en 1499 que cest dHerms nous dont tenons la division du temps32. Lexprience humaine du temps en relation avec la mythologie antique tait un thme dj bien vivant au Moyen ge. On retrouve avec une frquence tonnante les douze signes conventionnels du zodiaque parmi les dcors des glises mdivales, associes aux travaux saisonniers. titre dindicateur, on compte ces symboles astrologiques sculpts sur les portails de six glises romanes du Poitou-Charentes uniquement, les mieux conservs sont peut-tre sur les voussures de lglise du Saint-Esprit Fenioux33. On les voit sur les portails et dans les vitraux de nombreuses cathdrales gothiques, comme sur la rosace ouest Notre-Dame-de-Paris34 et le mur sud du chur
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BIBLIOTHQUE NATIONALE DE FRANCE, Premires bibliothques royales, [En ligne], http://classes.bnf.fr/dossitsm/biblroya.htm (Page consulte le 1er mars 2011) 28 Jean SEZNEC, op. cit., p. 32-33. 29 Ibidem. 30 Raymond TROUSSON, Le thme de Promthe dans la littrature europenne , Genve, Droz, 2001, p. 131-135 31 Jean SEZNEC, op. cit., p. 34. 32 Ibidem. 33 INVENTAIRE GNRAL DU PATRIMOINE CULTUREL DE POITOU-CHARENTES, Le zodiaque et les travaux des mois, [En ligne], http://inventaire.poitou-charentes.fr/patroman/themes/zodiaque/ (Page consulte le 1er mars 2011) ; Rappelons que les noms des mois et des semaines drivent de dits latines. 34 Cette rosace a t largement restaure au fil des sicles, mais plusieurs mdaillons sont dorigine ; Voir CATHDRALES GOTHIQUES : DES TNBRES LA LUMIRE, [En ligne], http://cathedrale.gothique.free.fr/ (Page consulte le 1er mars 2011)

Saint-Rmi de Chartres. Les signes zodiacaux symbolisant les mois de lanne sont accompagns des scnes de vie leur correspondant. On peut galement voire ce type de calendrier alignant figures astrologiques et activits mensuelles sur le bas-relief du soubassement de la faade nord la cathdrale dAmiens. Les horloges munies de cadrans astronomiques avec reprsentation du zodiaque taient trs populaires au Bas Moyen ge o les grandes cits investissaient des sommes monumentales pour en faire installer sur leurs htels de ville ou leurs cathdrales. Les plus notables en France furent celles de Cluny (1340), Strasbourg (1354), Lyon (1379) et Bourges (1423)35. Cette tradition se poursuivit la Renaissance. On remarque cependant une amplification dintrt et une diffusion substantiellement plus grande de cet allgorisme paen la Renaissance. Pour des hommes du XVIe sicle, il ft impossible de prendre au srieux ces personnages mythologiques. Point n'tait besoin pour eux de demander si Jupiter ou Mars tait un vrai dieu ou non. L'ide mme tait risible, et la mythologie tait employe si couramment, aussi bien dans les arts que dans les lettres, qu'il tait presque anormal de ne pas l'utiliser36. Elle tait surprenamment regarde comme inoffensive. Les musologues du Vatican expliquent dune faon fuyante la prsence de pythonisses dans lun des plus importants lieux de culte du catholicisme (la Chapelle Sixtine) : les sibylles, bien qu'appartenant au monde paen, sont ici reprsentes pour leurs dons de divinatrices, largissant ainsi l'attente de la Rdemption du peuple lu toute l'humanit37. Il faut aussi noter une tournure : on hsite moins la Renaissance reprsenter des scnes de sduction et de rapt. Les thmes voluptueux et la glorification du dsir nest plus rcus comme aux temps mdivaux38.

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COLE NORMALE SUPRIEURE DE LYON, Horloge astronomique de la cathdrale Saint-Jean de Lyon, [En ligne], http://www.ens-lyon.fr/RELIE/ Cadrans/Musee/HorlogesAstro/Lyon/Cathedrale.htm (Page consulte le 1er mars 2011) 36 James DRYHURST, vhmre ressuscit : La vrit des fables de Desmarest , Cahiers de l'Association internationale des tudes franaises, no 25, 1973, p. 281-293. 37 MUSE DU VATICAN, Sibylles et Prophtes Voute de la Chapelle Sixtine, [En ligne], http://mv.vatican.va/5_FR/pages/CSN/CSN_Volta_SibProf.html (Page consulte le 1er mars 2011) 38 Jean SEZNEC, op. cit., p. 13-14.

3. La continuit de la culture hellnique au Moyen ge


Lrudition hellnique en Occident, bien que fortement diminue dans les sicles qui suivirent la chute de lEmpire romain, ne disparut jamais compltement. La Sicile et lItalie du Sud taient peuples dune population grecque depuis lAntiquit. Les migrations germaniques ne la dracinrent point, et la culture classique fut transmise aux nouveaux venus. Cassiodore de Calabre (480-575), le restaurateur des sciences , est une figure proue de cette priode39. Toutefois, au milieu du IXe sicle, la conqute arabo-musulmane infligea un coup terrible ce foyer dhellnisme : monastres incendis, bibliothques dtruites, habitants tus ou rduits en esclavage40. En 881, les moines de Saint-Vincent du Volturne furent gorgs, et deux ans plus tard, les grandes abbayes de Farfa et de Mont-Cassin en Italie centrale taient dvastes, forant leur abandon pendant un demi-sicle. Les moines de MontCassin furent accueillis par Grgoire le Grand qui, comprenant la gravit de la situation, leur confia la mission de sauvegarder les textes classiques41. Une partie de la population grecque fuit vers lItalie du Nord o elle rebtit la vie quelle avait perdue. Il convient aussi de noter quentre la fin du VIe sicle et le dbut du VIIIe sicle, lEspagne wisigothique est aussi devenue un conservatoire de la culture antique. Elle voit natre une culture hispano-romaine. Sville fut alors un centre culturel particulirement brillant. Sa bibliothque tait riche de manuscrits en provenance de tout le monde mditerranen. son entre, on pouvait lire Il est ici bien des uvres sacr et bien des uvres profanes42 . Par la suite, lexpansion arabomusulmane (et les innombrables razzias qui laccompagnrent) entrana lexil successif de contingents de chrtiens orientaux qui vinrent renforcer llment hellnique en Occident Au VIIe sicle, se produisit, une forte immigration de Grecs et de Levantins qui fuyaient les invasions perse et arabe. Cette prsence orientale eut une consquence aujourdhui oublie, mais nanmoins des plus remarquables : la srie quasi ininterrompue entre 685 et 752 de papes grecs et syriaques [chrtiens aramens]. Ces

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BIBLIOTHQUE NATIONALE DE FRANCE, Cassiodore Hros des bibliothques, [En ligne], http://classes.bnf.fr/dossitsm/b-cassio.htm (Page consulte le 1er mars 2011) 40 Sylvain GOUGUENHEIM, Aristote au Mont Saint-Michel Les racines grecques de lEurope chrtienne, Paris, Seuil, 2008, p. 29. 41 Danile MASSON, Aristote au Mont Saint-Michel par Sylvain Gouguenheim , Rseau Regain, [En ligne], http://reseau-regain.net/lecturesdiversesPDF_file/lecturesdiversesPDF_files/2la03-sgougueheim.pdf (Page consulte le 1er mars 2011) 42 BIBLIOTHQUE NATIONALE DE FRANCE, Isidore de Sville (540-636), [En ligne], http://classes.bnf.fr/dossitsm/bisidor.htm (Page consulte le 1er mars 2011)

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hommes taient issus des rfugis de lEmpire byzantin : Anatolie centrale et Syrie principalement de la rgion dAntioche43. Chaque avance musulmane provoqua ainsi, au bnfice de lOccident, une vague dmigration dune partie des lites autochtones dOrient : des Coptes dgypte ds le VIIe sicle, des Berbres du Maghreb partir du XIIe sicle, des Armniens aux alentours de lan mil. Il existait ainsi au Moyen ge une authentique diaspora chrtienne orientale en Occident. Assurment, cette circulation naurait gure eu de consquences si [...] les lites occidentales ne sy taient pas intresses 44. Les rfugis amenrent avec eux quantit de livres : commentaires philosophiques, traits techniques, ouvrages mdicaux, tables astronomiques. La culture hellnique essaima en Europe de lOuest. Ds l e Haut Moyen ge, on retrouve en Catalogne, en Gaule, en plein cur de lAllemagne et jusquen Angleterre un nombre substantiel de lettrs hellnophones dans les monastres, lentourage des vques et les cours des princes. Ils furent promus des postes levs : par exemple, le Grec Thodore de Tarse occupa le sige darchevque de Cantorbry de 669 690. Les Carolingiens puis les ottoniens entretinrent des relations troites avec Constantinople. Fascins par lhellnisme, ils mirent leur service des rudits ayant une solide matrise du grec qui ne tardrent pas lenseigner dautres clercs45. En plus du francique et du latin, le Pre de lEurope Charlemagne savait parler le grec (bien quil nait apprit crire qu la fin de sa vie)46. Ses thologiens se dmontrrent capables de rdiger, en sappuyant notamment sur le livre des Catgories dAristote, une ferme rfutation des thses iconodoules et des excs iconoclastes qui secouaient ce moment le monde byzantin. Ils allrent jusqu prtendre que les Grecs dalors ne connaissaient pas leur philosophie 47 ! Exagration certes, mais qui tmoigne que la philosophie antique ntait pas ignore dans ce royaume franc si souvent dpeint comme barbare et inculte (vers 760, Ppin le Bref stait fait envoyer la Rhtorique dAristote en grec par le pape Paul Ier). Plusieurs mariages furent mme envisags avec Byzance : Charlemagne avec limpratrice Irne, Ermengarde (sur ou cousine de Charlemagne) avec Constantin VI (fils dIrne), Rothrude (fille de Charlemagne) encore avec Constantin VI aucun de ces projets naboutit48. Plus tard cependant, Othon II pousa une princesse byzantine, Thophania, qui fut une influente rgente du Saint-Empire au
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Sylvain GOUGUENHEIM, op. cit., p. 30-32. Ibid., p. 33-34. 45 Ibid., p. 34-35. 46 Jean GALL, LEmpereur la lgende fleurie , Historia, no 765, septembre 2010, p. 16. 47 Sylvain GOUGUENHEIM, op. cit., p. 36. 48 ACADMIE DE DIJON, Le projet de mariage entre Charlemagne et Irne, [En ligne], http://histoire-geographie.acdijon.fr/spiphistoire/IMG/pdf/Charlemagne_Irene.pdf (Page consulte le 1er mars 2011)

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Xe sicle. Leur fils Othon III devint empereur son tour en 996. Dans une lettre adresse au pape Sylvestre II, il affirme avoir en lui la finesse hellnique et insistent sur limportance de cultiver le vivace gnie des Grecs49 . Certes, cette diffusion de la culture antique se limitait au Haut Moyen ge un cercle relativement restreint, la noblesse et le clerg, qui va cependant slargir au fil du temps. Lintrt pour les textes antiques sest poursuivi au Moyen ge central. Leur tude tait trs importante pour la plupart des lettrs de cette poque. On tudiait ces textes laide de la scolastique, technique qui consiste faire des commentaires sur la lecture de diffrents textes en restant le plus objectif possible50. Un grand nombre de textes grecs, plus particulirement ceux dAristote sont utiliss. Lutilisation de ces textes sintensifie avec Thomas dAquin (1228-1274)51. Cet intrt pour les textes dAristote et dautres penseurs grecs tels Platon reste vif durant la priode de la Renaissance, mais nest pas propre celle-ci. Un autre reproche frquemment adress au Moyen ge est que les documents utiliss par les rudits taient des traductions de traductions. Celles-ci auraient perdu une partie du sens que lauteur original aurait tent vhiculer. Il est erron de croire que lOccident a attendu la chute de Constantinople pour se lancer dans ltude des philosophes de lAntiquit dans leur langue dorigine. En vrit, trois sicles auparavant, des rudits du Mont Saint-Michel en Normandie, avec Jacques de Venise leur tte, ont fait passer une grande partie des textes dAristote directement du grec au latin partir de manuscrits byzantins52. Burgundio de Pise, fils dune riche famille italienne, rapporta de Constantinople en 1140 des exemplaires de Gallien et dHippocrate quil traduisit lui-mme. Fin hellniste, proposa lempereur Frdric Barberousse un programme entier dautres traductions des auteurs grecs de lAntiquit. Cet homme eut de nombreux mules, tel le chanoine Rolando Bandinelli, qui devint pape en 1159 sous le nom dAlexandre III53. Malgr les apports de ces hommes en textes hellniques, il ne faut pas comprendre l que tous les textes grecs taient accessibles. Certains dentre eux demeuraient inconnus. Mais le corpus de ceux auquel on avait accs sagrandit progressivement au cours du Moyen ge puis de la Renaissance.

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Sylvain GOUGUENHEIM, op. cit., p. 37-38. Jean JOLIVET, Scolastique , Encyclopaedia Universalis, [En ligne], http://www.universalisedu.com/encyclopedie/scolastique/ (Page consulte le 1er avril 2011) 51 Yves GINGRAS et al., op. cit., p. 139-140. 52 Sylvain GOUGUENHEIM, op. cit., p. 106-124. 53 Jacques HEERS, La fable de la transmission arabe du savoir antique , Nouvelle Revue dHistoire, no 1, juillet-aot 2002, p. 51-52.

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Conclusion et suggestion dun nouveau paradigme


Lhistoriographie rcente amne reconsidrer larticulation entre le Moyen ge et la Renaissance. Non seulement la Renaissance ne succde pas un Moyen ge barbare et primitif mais cette renaissance est elle-mme loin dtre une innovation des seuls XVe-XVIe sicles. Effectivement, plus lon dcouvre des racines mdivales la Renaissance, plus le doute sur le bien-fond de ce concept . Il savre que lalphabtisme a progress continuellement partir de lAn Mil, que la connaissance de la langue grecque et des matres penser de la Grce classique nest pas sombre dans loubli, et que la la mythologie antique nest pas ressurgie la Renaissance mais sest perptue tout au lpoque pjorativement appele moyengeuse . Ces lments culturels de lAntiquit taient hautement priss pendant tous les temps mdivaux, mais la rappropriation de ceux-ci se fit de faon exponentielle durant cette longue poque pour finalement atteindre son point culminant aux XVe-XVIe sicles. Puisque la Renaissance sinscrit dans un contexte de continuit avec le Moyen ge, on peut avancer que le concept mme de Renaissance qui sous-entend un retour la vie aprs la mort est obsolte puisque cette mort na pas eu lieu. Il serait alors appropri de dadopter un nouveau dcoupage historique. Peut-tre faut-il prner un Long Moyen ge qui stend jusquau XVIIIe sicle, comme nous y incite le mdiviste Jacques Le Goff.

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