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Inglaterra, 1814
Entre mentiras e traies, um ardente jogo de paixes... Por mais que Victoria Douglas seja linda e graciosa, a reputao de jovem impertinente colocou em risco suas perspectivas de casamento. Somente as pessoas mais prximas a ela sabem que esse comportamento inconveniente serve para mascarar uma deficincia secreta da qual ela muito se envergonha. A princpio enfurecida ao saber que a famlia a prometeu a um desconhecido, logo Victoria se descobre profundamente atrada por seu noivo... Empenhado a compensar os danos causados por seu padrasto famlia Douglas, Alexander Emerson, o conde de Winchester, aceita se casar com Victoria e, assim, restituir a fortuna da famlia. O acordo se torna ainda mais interessante quando Alex se v deslumbrado com Victoria. Mas a busca de um futuro juntos ameaada quando certas pessoas interessadas em conspirar contra o casal provocam um escndalo de grandes propores, que somente o amor ser capaz de superar...

Copyright 2004 by Patrcia Grasso Originalmente publicado em 2004 pela Kensington Publishing Corp. PUBLICADO SOB ACORDO COM KENSINGTON PUBLISHING CORP. NY.NY-USA Todos os direitos reservados. TTULO ORIGINAL: TO CATCH A COUNTESS EDITORA Leonice Pomponio 2008 Editora Nova Cultural Ltda.

CAPTULO I

Inglaterra, 1814 Quero que me ensinem a flertar pediu Victoria Douglas, de dezoito anos, enquanto olhava pela janela de seus aposentos, na propriedade rural de seu tio Magno, o duque de Inverary. Ao ouvir o riso das irms, afastou-se da janela e caminhou at elas, ambas acomodadas em confortveis espreguiadeiras. Anglica, de vinte anos, marcava a letra "E" no solado de cada p esquerdo dos pares de sapatos novos de Victoria, enquanto Samantha, de dezenove, folheava o Times daquela manh. O que h de engraado em querer aprender a flertar? Por que est interessada nisso? Anglica no desviou os olhos do que fazia. Tia Roxanne teve outra de suas vises paranormais. Victoria calou-se por um instante, ao detectar incredulidade nos olhos das irms. Segundo ela, parece que estou destinada a me casar com um conde e um prncipe, no necessariamente dois homens diferentes. S quero estar preparada para conquistlo quando ele aparecer. E por que precisaria conquistar algum com quem j est predestinada a se casar? A pergunta de Samantha era mais por brincadeira do que por ironia. Para compensar meus pontos fracos, como meus cabelos ruivos, por exemplo. A cor deles combina perfeitamente com sua personalidade. Samantha admirou a cabeleira farta da irm caula e sorriu. Gostaria tanto ter cabelos negros como os seus Sam, ou loiros como os de Anglica. Ouvi dizer que os homens adoram as loiras. Pare de reclamar, Victoria. Voc poderia ser careca. O comentrio de Samantha divertiu as irms. J eu adoraria ter cabelos negros como os de Sam ou ruivos como os seus Anglica confessou, enquanto marcava o solado de outro sapato com a letra "E". E eu queria me parecer com uma de vocs duas, irmzinhas concluiu Samantha. Parece que ningum est mesmo satisfeito com o que tem. Victoria sorriu, mas aquele lindo sorriso logo se desvaneceu. Quando tornou a falar, havia angstia em sua voz. No sei distinguir esquerda de direita, e nunca lerei o Times porque jamais consegui aprender a ler, escrever ou calcular. Se ao menos eu soubesse flertar, poderia encontrar um homem e casar-me com ele, antes que descobrisse que no passo de uma incapaz. Ao perceber a maneira como as irms a encaravam, Victoria sentiu um calor subir-lhe s faces. No podia acreditar que sua frustrao ainda surpreendesse as irms. Fazia anos que conheciam seu problema. Conhecer e compreender, porm, eram coisas absolutamente distintas. Afinal, elas sabiam ler, escrever e calcular.

Pare de dizer que incapaz, porque no verdade. Anglica retrucou. Alguma coisa impede que voc aprenda, s acrescentou Samantha. Sim, uma coisa chamada estupidez! As irms iam dizer algo, mas Victoria calou-as com um gesto de mo. A maioria das pessoas no sabe, porque ningum jamais tentou ensinlas. Eu, porm, no consegui aprender, apesar de todo o esforo que fizeram para me ensinar. O "p", para mim, parece um "q", enquanto que o "b" parece um "d", isso sem contar que sempre confundo o "6" com o "9" concluiu a voz marcada por frustrao e impotncia. Todos tm um ponto fraco. Samantha tentou consolar a irm. Eu manco, por causa daquele acidente com a carruagem. Pois eu trocaria, de bom grado, a minha estupidez pelo seu defeitinho quase imperceptvel, na hora em que voc quisesse. Voc tem tantos talentos, Victoria, toca flauta com incrvel habilidade e beleza e sua joie de vivre contagiante. Havia sinceridade nas palavras de Samantha. O que disse? Joie de vivre... Alegria de viver Anglica traduziu. Quantos pares de sapato voc tem, afinal? Tio Magno e tia Roxanne compraram um guarda-roupa inteiro para mim, alm de sapatos e outros acessrios. Victoria voltou a olhar pela janela. De que adianta um enxoval inteiro para quem no tem pretendente? Acreditam que eu encontre um cavalheiro minha altura em breve e me case? Victoria ainda olhava pela janela, mas havia um brilho de interesse genuno em seus olhos agora. Os cunhados, Robert, marqus de Argyll, e Rudolf, o prncipe russo, praticavam golfe no extenso gramado para alm dos jardins, nos fundos da enorme propriedade. Robert e Rudolf esto jogando golfe. No me diga que Rudolf est balanando aqueles tacos perto das crianas Samantha quis saber, preocupada. No, fique tranqila. E Robert? Dessa vez foi Anglica que demonstrou preocupao. As babs trouxeram as crianas para mais perto da casa. Victoria voltou-se de repente com um largo sorriso. Vocs duas tiveram gmeos num mesmo ano. Acham que terei gmeos tambm? Arrumar um marido antes ajudaria um bocado Anglica brincou, enquanto marcava o solado do ltimo par de sapatos. Os irmos de Rudolf chegaro amanh. O comunicado de Victoria revelava entusiasmo. Sabia que tia Victoria convidou o conde Alexander Emerson para passar o final de semana conosco? Samantha, ps de lado o jornal que lia. Aquele chato. Victoria disparou, inesperadamente. Por que diz isso? indagou Samantha. Ora, ele sempre to srio. Os irmos de Rudolf so muito mais divertidos.

No me diga que est interessada no prncipe Stepan? A pergunta veio de Anglica. Victoria podia detectar um ar de preocupao no semblante das irms, mas no saberia dizer o porqu. Stepan e eu somos amigos, como primos. Venha c, irmzinha. Anglica procurou desviar o assunto. Samantha e eu vamos ensin-la a flertar. Assim, poder praticar com Alexander Emerson no fim de semana. Esplndida idia Samantha concordou, olhando para a caula. Se um cavalheiro srio como Alexander se render aos seus encantos, no ter problema em conquistar homem algum. Ele um pouquinho velho, no acham? Alexander tem s vinte e nove anos, Victoria Anglica retrucou. Isso sem falar que ele o conde de Winchester, um partido acrescentou Samantha. Saiba que h uma fileira de mes tentando empurrar as filhas para ele informou Anglica. E no para menos, com o ttulo e a riqueza que possui. Victoria jamais havia pensado em Alexander daquele modo, mas as palavras das irms fizeram com que comeasse a ver o conde com outros olhos. Aposto que as mes de quem falaram, ficariam verdes de inveja se soubessem que o conde de Winchester vai passar o fim de semana no campo, onde h uma jovem disponvel, apesar dos cabelos ruivos e da estupidez. Oua aqui, mocinha advertiu Anglica. Se flertar com Alexander, no poder jamais admitir diante dele que estava apenas praticando. Homens so muito sensveis a coisas desse tipo Samantha concordou, assentindo com a cabea. Pois tratem de me dizer como estou me saindo. Havia um sorriso enigmtico nos lbios de Victoria. Boa idia aprovou Anglica. Bem, meus amores, estou pronta para comear a lio. Digam-me o que fazer. Primeiro voc deve olhar para Alex com intensidade instruiu Anglica, como especialista em encontros romnticos. Assim que ele perceber seu olhar sustente-o por alguns instantes e em seguida baixe os olhos com naturalidade. Se conseguir corar, melhor ainda. Alexander no vai acreditar que sou tmida. Victoria riu, descontrada. Fique bem pertinho quando ele estiver falando Samantha, a segunda especialista, prosseguiu. Olhe para ele com adorao. Como que vou fazer isso? Imagine que ele acaba de conquistar o mundo e coloc-lo a seus ps. Samantha suspirou, gostando da prpria idia. A irm caula mal pde conter o riso. Era difcil imaginar Alexander Emerson ou qualquer outro homem pondo o mundo a seus ps. Isso era coisa para Clepatra! Permita que ele segure sua mo Anglica continuou a lio. E mesmo que a beije, se ele desejar.

Mas nada de beijos longos, ou ele vai achar que voc est indo depressa demais. A recomendao de Samantha vinha reforada por um ar de seriedade. E quanto "demais"? Victoria estava confusa. Afinal, nunca beijara um homem em toda sua vida. Voc saber as irms responderam em unssono, entreolhando-se e rindo. E no permita que ele a toque em qualquer parte mais ntima, ou estar perdida Samantha advertiu. Alexander deve ser muito inteligente. O que devo dizer a ele? Converse com descontrao foi a sugesto de Anglica. Se ele fizer um comentrio malicioso, revide com outro, igualmente malicioso. Pergunte-lhe sobre algo ou pea-lhe um conselho. A idia partiu de Samantha. Conselho a respeito de qu? Victoria indagou, sentindo suas chances de sucesso por um fio. Sabem de uma coisa? Acho que devo perguntar ao prprio Alexander sobre como flertar. E por que no? Anglica gostou da idia. Se Alex ensinar voc a flertar, no desconfiar de sua atrao por ele. No sinto atrao por ele. Ah, mais uma coisa. Samantha ignorou a irm. Se mostrar ser uma boa ouvinte, Alex vai pensar que tem uma conversa interessante. Os homens costumam ter-se em alta conta e gostam quando uma mulher se encanta com a cultura deles. Leia alguma coisa do Times para mim pediu Victoria. Assim poderei perguntar a ele sobre o assunto. Napoleo foi mandado para a ilha de Elba em exlio h algumas semanas. Ouvi Robert e Rudolf conversando sobre isso Anglica lembrou. um bom assunto concordou Samantha. isso, vou comentar sobre o exlio de Napoleo. Havia um brilho alegre nos grandes olhos azuis de Victoria. Alex vai pensar que tenho o hbito de ler o jornal. Ele acabou de chegar Samantha anunciou. Est numa reunio de negcios com tio Magno. Farei uma caminhada at o riacho. Victoria apanhou o estojo onde guardava sua flauta e caminhou at a porta do quarto. Preciso de um tempo para pensar no que fazer, para no acabar metendo os ps pelas mos. Mal caminhara at o final do corredor, quando uma sensao de insegurana apoderou-se dela, fazendo-a voltar correndo a seus aposentos. As irms olharam para ela, surpresas. Acham que este vestido branco esta apresentvel? Victoria indagou. Para o caso de eu encontrar Alexander no caminho? Est linda, minha irm. Anglica sorriu, piscando para ela. Samantha fez um sinal afirmativo com a cabea. Confiante e aliviada, Victoria deixou novamente o quarto.

Enquanto ela aprendia a flertar, Alexander conversava com Magno, o duque de Inverary, no amplo escritrio da propriedade. Tia Roxanne, a duquesa de Inverary, estava com eles. Alto, de corpo bem-feito e cabelos loiros, Alexander estava acomodado em uma confortvel poltrona, as longas pernas esticadas. Seus olhos acinzentados encaravam o duque. Recebi uma carta da Austrlia Alexander informou, referindo-se ao pai e irm, ambos exilados naquele pas. Venetia casou-se com um tal de Harry Gibbs, um dos homens mais ricos da Austrlia, segundo ela. Minha irm e o marido planejam vir para a Inglaterra. O fato que sua irm Venetia e seu pai... o duque comeou a dizer. Charles Emerson no meu pai Alexander o interrompeu. Ele deixou isso bem claro. Magno inclinou a cabea e prosseguiu. Venetia e Charles concordaram em viver na Austrlia, a fim de escapar acusao de tentativa de assassinato contra voc, Robert e Anglica. A ganncia e a inveja deles nos atingiram a todos, sobretudo a voc. Ns os foramos a partir, para evitar um escndalo Alexander lembrou a Magno. O que prope que faamos? A julgar pela carta, Venetia e o marido j esto a caminho da Inglaterra. Charles vem com eles? Magno quis saber. Venetia no disse nada quanto a isso. Pois acho que ainda no hora de agirmos aconselhou Magno. Deixe que venham para a Inglaterra e porei meus agentes atrs deles. Acha que estaro aqui para o casamento? Havia preocupao na voz de Roxanne. Sinceramente, no sei Alexander admitiu. Seu casamento com Victoria poder vir bem a calhar comentou Magno. Como recm-casado voc no h de querer irm e cunhado vivendo sob seu teto. Os dois sero forados a irem para um hotel ou alugarem uma casa. Seus investigadores descobriram algo sobre a identidade de meu verdadeiro pai? Alexander procurou soar casual. Nada. Magno cruzou os braos. Sinto muito. Os proclamas de casamento foram publicados no Times de hoje Roxanne disse, procurando mudar o rumo da conversa. Duque Magno, disse ao senhor que gostaria de contar Victoria sobre o casamento. Alexander endireitou-se na cadeira. Voc o far Roxanne assegurou. Foi para isso que planejei este fim de semana. Quando Victoria ler os proclamas Alexander comeou. Isto no vai acontecer. Roxanne sorriu. Os convites sero enviados na segunda-feira. At l, voc tem trs dias para contar a grande novidade minha sobrinha. A mulher suspirou. Imaginem minha doce Victoria ser a condessa de Winchester em menos de um ms e poder, at mesmo, ser me em um ano. Jamais diria que Victoria doce. Magno torceu o nariz.

Alexander fitou o homem. Roxanne havia dito que sua futura esposa tinha, por vezes, temperamento um pouco difcil. No podia acreditar, contudo, que o duque pudesse ter dificuldades com ela. Afinal, no passava de uma garotinha de dezoito anos. Bem, ela aprenderia a comportar-se depois que se casasse e tivesse o primeiro filho. Victoria um pouco rebelde, nada mais. Roxanne procurou amenizar o comentrio do marido. Um pouco? Magno riu. Nem sei o que ela far se achar que estamos tentando empurrar voc para ela. Sugiro que tente conquist-la ponderou Roxanne. E se ela resistir? Victoria subir ao altar no dia vinte e quatro de junho, por bem ou por mal. O tom da afirmao era ameaador. Alex, querido, minha sobrinha precisa muito de voc. Roxanne enlaou o brao dele. Aprendeu pouco sobre disciplina quando pequena, portanto precisa de um homem forte para controlar-lhe a impulsividade. O pai perdeu toda a fortuna e Victoria tinha apenas cinco anos quando se mudaram da manso de Grosvenor Square para a choupana em Primrose Hill. A me morreu um ano mais tarde e o pai adoeceu por causa da bebida. O culpado de tudo aquilo era de Charles Emerson, Alexander pensou em silncio. Aquele homem arrancara, sem clemncia, uma fortuna do pai de Victoria. Por essa razo, Alex aceitara a proposta de Roxanne para casar-se com sua sobrinha. Era o mnimo que ele poderia fazer para redimir os crimes de Charles Emerson contra a famlia Douglas. A partir de hoje voc responsvel por Victoria declarou Magno. Faa o que achar melhor, Roxanne e eu no iremos interferir. Alexander ficou pensativo. A jovem sobrinha de Magno e Roxanne teria que aprender quem era o chefe da casa. Melhor que ela tratasse de controlar o temperamento impulsivo, o mais rpido possvel. Minha esposa e eu tivemos uma longa conversa Magno comunicou a Alexander. Concordamos que uma vez que voc... Bem, que tenha se deitado com nossa sobrinha, ela no ter outra sada seno casar-se com voc. Portanto, sugerimos que trate de faz-lo o mais breve possvel. Alexander olhou para o duque, incrdulo. Est me dando permisso para me deitar com sua sobrinha antes do casamento? Estou incentivando-o a faz-lo. Ser que consegue seduzi-la num final de semana? Magno desafiou, rindo. Aquela fora, sem dvida, uma mudana e tanto no rumo dos acontecimentos, Alexander pensou. A maioria dos guardies fazia o possvel e o impossvel para proteger a virtude das jovens sob sua guarda. Bem... Magno pigarreou, impaciente. Posso tentar respondeu Alexander, forando-se a sorrir. Entre sorrateiramente nos aposentos de Victoria, se necessrio for sugeriu Roxanne. Domingo de manh pode ser o momento ideal, caso voc no

decida regressar a Londres cedo demais. Victoria nunca assiste missa aos domingos. Ela no vai igreja aos domingos? Alexander mal podia acreditar no que ouvia. Bem, ela nunca se recusa a faz-lo Roxanne esclareceu. Sempre concorda com tudo que lhe pedem e depois faz como bem lhe der na telha. s vezes como correr atrs de uma borboleta para tentar apanh-la. A pirralha tem um repertrio de desculpas sempre na ponta da lngua. Magno no pde conter o riso. Uma queixa diferente a cada semana: uma dor de cabea lancinante, uma insuportvel dor de estmago... Ou uma forte tontura pouco antes de sairmos para a igreja. Finalmente, no domingo seguinte, sofre de clicas Roxanne completou. Sua futura esposa parecia divertida, Alexander teve de admitir. Mas para ir a casamentos e batizados, est sempre tima Magno prosseguiu. Fora essas ocasies, jamais a vi na igreja. No ria ainda, Alexander o duque advertiu, ao notar que o conde sorria. Afinal, voc quem vai ter de dom-la. A propsito, Victoria tem um ligeiro problema nos olhos. Roxanne olhou pela janela. Nada de grave, uma mera inconvenincia. A duquesa estava mentindo, Alexander pensou, tentando imaginar o que poderia ser to ameaador para que ela lhe ocultasse a verdade. Afinal, jamais cancelaria na ltima hora o compromisso assumido. Ela tem um probleminha para ler explicou Roxanne. No distingue certas letras. S isso? Alexander quis saber. Sim. Victoria no precisa ter uma viso perfeita para os planos que tenho para ela declarou o conde. E quais so os seus planos? interpelou Magno. Os deveres de esposa e me amorosa ho de mant-la ocupada o conde sentenciou. Pretende p-la na linha, enchendo-a de filhos? Magno riu. Que tal dar-lhe umas doses de usque? Olhem, ali est ela. Roxanne apontou pela janela. Alexander levantouse para ver Victoria. Com o estojo da flauta na mo, esbelta e com cabelos ruivos que lhe caam em cachos sedosos at a cintura, ela atravessava o gramado perto da casa. Ao v-la, os sobrinhos correram para abra-la. Alex sorriu, encantado. Sua futura condessa pousou o delicado estojo sobre o gramado e, tomando as crianas pelas mos, formou uma roda. Puseram-se a cantar e, ao final da cano, jogaramse todos ao cho, rindo gostosamente. bom que ela goste de crianas ele comentou. Ela adora os sobrinhos. Tenho certeza de que ser uma tima me. A tia se divertiu com a cena l fora. Victoria tornou a apanhar o estojo com a flauta, acenou para as crianas e caminhou em direo ao bosque, que levava ao riacho. Antes, porm, parou para

saudar os cunhados. Eles brincaram com ela, que sorriu em resposta, para depois retomar seu caminho. Aonde ela vai? Alexander estava encantado com o que vira. Victoria gosta de molhar os ps nas guas do riacho do bosque respondeu Roxanne. Cansei de lhe dizer que uma dama que se preze no faz isso, mas ela no me d ouvidos. Se me do licena, gostaria de ir conversar com ela. E quando vai lhe falar sobre o casamento? interpelou Roxanne. Quando julgar conveniente. Alexander deixou o amplo escritrio e desceu as escadas. No conseguira detectar evidncia alguma de problema na futura esposa. Ela parecia algum que obedeceria s suas ordens sem pestanejar. Talvez o duque e a duquesa no soubessem lidar com algum to cheio de energia. Ao sair para o jardim, acenou para as crianas e para os futuros cunhados. Bem-vindo famlia gritou Robert, o marqus de Argyll, filho do duque Magno. Algum sabe por que estou aqui?Alexander indagou. Todos, exceto a noiva. O comentrio irnico foi do prncipe Rudolf. Pois cuidarei disso antes de regressar minha casa no prximo domingo Alexander garantiu. A propsito, Robert, seu pai me surpreendeu, dando-me permisso para me deitar com a noiva neste final de semana. At me encorajou a faz-lo. Meu pai deve estar contando com certa resistncia por parte dela ao casamento. Robert tentou justificar. Uma vez que voc tenha... Bem, ela no ter outra sada seno casar-se com voc. Onde fica o tal riacho? Tome aquela passagem e siga em frente Rudolf instruiu. Depois, s seguir o som da flauta. Cantarolando, despreocupada, Victoria tirou os sapatos e as meias assim que chegou ao riacho. Pegou a flauta, ergueu o vestido at a altura dos joelhos e sentouse sobre uma rocha. Colocou os ps na gua tpida e suspirou de prazer. Levou a flauta aos lbios e comeou a tocar a melodia que viera cantarolando. Ol, Victoria saudou uma voz masculina. Surpresa, ela voltou-se e viu Alexander Emerson recostado a uma rvore ali perto. Ol, Alexander. Victoria ficou desconcertada ao admitir para si mesma que soara como as jovens caa de um bom partido nas reunies sociais. Ouvi a msica e no pude resistir. Tinha de saber quem era a fada que a tocava. Ela permaneceu em silncio, enquanto seus olhos azuis admiravam aquele belo homem, a poucos passos dali. Era estranho, mas agora que pretendia flertar com ele, Alexander parecia diferente. Era como se o estivesse vendo pela primeira vez. Com feies msculas, olhos acinzentados, lbios carnudos e nariz aristocrtico, o conde era de fato atraente. Os ombros largos realavam o corpo esbelto e forte.

Est gostando de me olhar? ele indagou malicioso. Victoria desviou os olhos e corou, embaraada. Aquela histria de flertar no estava comeando bem, pensou consigo mesma. Desculpe-me por encar-lo. Ela sorriu. Deveria ter olhado intensamente em seus olhos por alguns instantes para depois baixar o olhar, fingindo timidez. Por qu? Bem, j que metera os ps pelas mos, iria em frente. Quer segurar minha mo? A pergunta dele ficou sem resposta. Voc quer que eu segure sua mo? perguntou Alexander, surpreso. Poderia me dizer o que significa "beijar demais"? Mais uma vez, Victoria ignorava a pergunta dele. Do que que est falando? Minhas irms estavam me ensinando a flertar esta manh. Eu estava tentando seguir os ensinamentos delas. Eu no sabia que havia regras para isso. Ah, quer dizer que voc tambm no sabe flertar? Havia inocncia na pergunta dela. Bem, tenho alguma experincia Alexander admitiu. E por que suas irms estavam tentando ensin-la a flertar? Porque eu queria flertar com voc neste fim de semana. A honestidade de Victoria surpreendeu a ela mesma. Corou levemente. Comigo em especial, ou com qualquer outro cavalheiro? Havia um brilho quente nos olhos de Alexander. Com voc em especial. Ela sentiu um estranho frio no estmago. Chegue mais perto Alexander props. Para que eu possa flertar com voc. Nervosa, ela passou a lngua sobre os lbios delicados. No podemos flertar de longe? ela sugeriu. Venha c. Alexander tinha os olhos fixos nos dela. Victoria fez como ele pedia, obedecendo a uma ordem sem oferecer resistncia pela primeira vez na vida. Segurando o vestido, tirou os ps da gua, recolocou a flauta no estojo e aproximou-se dele. Por favor, no diga minha tia que eu estava com os ps no riacho. Ela ergueu a cabea para olhar dentro dos olhos de Alexander e sentiu-se pequena perto de um homem to alto. proibido pr os ps na gua? Ele sorriu. Damas de boa educao no brincam com os ps na gua. Victoria repetiu a recomendao da tia. No h o que temer. Seu segredo estar a salvo comigo. Mas meu silncio tem um preo. No tenho dinheiro. No quero dinheiro, quero um beijo. O corao de Victoria batia forte e ela sentia um desconhecido calor em seu corpo. No sei beijar admitiu.

Nunca foi beijada? Meu tio e meus cunhados no permitem que nenhum cavalheiro se aproxime de mim, exceto os irmos de Rudolf. Eles so praticamente da famlia, voc sabe. Gostaria de aprender a beijar? O calor crescia dentro do corpo de Victoria. Melhor no. Ela conseguiu recuar. Bem que eu queria, mas estaria pondo todo o cuidado de meus cunhados e de meu tio a perder. Sei que pode entender meu dilema sem se sentir ofendido. Alexander fitou os lbios de Victoria, passando os olhos vagarosamente para os seios e ento para corpo dela. Acho que um cavalheiro no deveria olhar assim para uma dama ela comentou um pouco assustada. Como que eu estava olhando para voc? Como um lobo para uma ovelha. Se no tem medo do lobo mau, chegue mais perto, para que eu ganhe meu beijo. Juro que no vou morder. Victoria fez como ele pedia e aproximou-se ainda mais. Sentiu o perfume msculo e o calor que emanavam do corpo dele. Alexander puxou-a para mais perto de si, enquanto uma de suas mos segurava a nuca delicada. Est com medo? perguntou os lbios quase tocando os dela. Um pouco preocupada, s... Alexander tomou-lhe os lbios num suave primeiro beijo. Sem saber bem o que fazer, Victoria fechou os olhos. Relaxe. ele sussurrou, sem afastar os lbios dos dela. A boca de Alexander era quente e macia, o beijo firme. Victoria relaxou e permitiu-se desfrutar o prazer daquele beijo, que se tornava agora mais ardente, enquanto ele acariciava sua nuca. Ao ouvi-la suspirar, tomada pela emoo desconhecida, Alexander passou a explorar-lhe os lbios com mais ousadia, encorajando Victoria a fazer o mesmo. Uma sensao de umidade entre as coxas levou-a a desejar mais e mais. Hesitante, de incio, a autoconfiana aumentando pouco a pouco, ela passou a responder com mais ousadia quele beijo lnguido e prolongado. Podia sentir a fora e a experincia de Alexander, e deixou-se levar, como uma aprendiz aplicada. Um calor gostoso percorria-lhe o corpo, enquanto os lbios dele brincavam eroticamente com os dela. O mundo l fora parecia distante, inexistente, e o desejo crescia. Compreendendo o que ela queria, Alexander tocou os lbios de Victoria com a ponta da lngua. Em resposta, as mos dela seguraram-se firmemente seu peito, para depois enlaar-lhe o pescoo. O beijo tornava-se cada vez mais intenso, o corpo esguio colado ao seu, dos seios s coxas. Victoria entreabriu os lbios, convidando Alexander a dar-lhe cada vez mais. Em resposta, ele explorou-lhe a boca com a lngua, fazendo o sangue ferver em suas veias, em reao quele jogo amoroso.

Afastando os lbios devagar, Alexander sorriu ao notar a expresso entorpecida do rosto de Victoria. Envolveu-a em seus braos, mantendo-a bem junto a seu corpo, enquanto ela flutuava de volta Terra. Victoria recostou a cabea no peito de Alexander, sentindo-se protegida. Era uma sensao de aconchego que no experimentava desde que perdera a me, ainda pequena. Sorriu consigo mesma. Aquele homem lhe havia proporcionado a experincia mais intensa de sua vida e, no entanto, ela no sentira medo, apenas uma silenciosa promessa de proteo. Estava certa de que nenhum outro seria capaz de mexer com ela da mesma maneira. Cus! Alexander exclamou, fingindo precisar de tempo para recuperar o flego. Entreolharam-se e ele notou o embarao de Victoria nas faces rubras. Ela se sentia vulnervel, como se tivesse revelado demais de si mesma quele homem, e baixou o olhar. O que foi que eu fiz? Saiu-se muito bem. Alexander procurou acalm-la. Olhou intensamente em meus olhos por alguns instantes e depois baixou o olhar, embaraada. O tom rosado em suas faces tambm lhe cai muito bem. Ele acariciou-lhe o queixo. Que tal seu primeiro beijo? Tive sensaes em partes do meu corpo que nem sabia que existiam. Ela suspirou. H algo de anormal nisso? Claro que no. Foram sensaes fortes? Nem pode imaginar... Victoria sentiu, atravs do delicado tecido de seu vestido, que o corpo dele se tornara mais rijo. Acho que no deveramos ficar assim to juntos sugeriu, sem, no entanto, afastar-se dele. Gosta de pera? quis saber Alexander, recusando-se a deix-la afastarse. Para ser franca, prefiro os intervalos ela confessou, com honestidade. Iria a opera comigo na prxima semana? Quer dizer, s ns dois? Alexander assentiu com a cabea. Acho que meu tio no permitiria. Tenho certeza de que ele abrir uma exceo, no meu caso. Bem, ento poderamos ir a um lugar mais animado ela sugeriu maliciosa. No abuse da sorte, mocinha. Esses lugares mais "animados" no so para damas como voc. J que no quer me levar ela ameaou, com um sorriso maroto o prncipe Stepan ficar feliz em faz-lo. mesmo? Para ser sincera, ele e eu j fugimos de casa uma noite, para irmos nos divertir. Pois sabia que poderia ter arruinado sua reputao? Alexander comentou levemente mal-humorado.

Estou brincando Victoria mentiu, ao notar que o havia contrariado. Bem, ento me diga, por que queria flertar comigo? Ele procurou recuperar o bom humor. Algum a encorajou a fazer isso? Minhas irms disseram que voc daria um excelente marido. E voc concorda com elas? Alexander acariciou-lhe as costas. No incio, s estava pensando em me divertir, at que meu corpo comeou a reagir de forma estranha. Voc se considera muito inteligente? O suficiente acredito. Pois eu admiro a sua inteligncia. Aposto que l uma poro de livros. E eu que pensei que as jovens estivessem interessadas em ttulos, riqueza e boa aparncia. Ttulos, riqueza e boa aparncia so coisas que se perdem facilmente Victoria ponderou. A inteligncia no se perde nunca. Sua filosofia me impressiona admitiu. Victoria no fazia idia do que era "filosofia", mas uma vez que ele se dizia impressionado, devia ser algo positivo e ela sentiu-se envaidecida. Afinal, tinha poucos talentos de que pudesse se orgulhar. Vamos voltar para casa Alexander sugeriu, liberando-a de seus braos. Que pena Victoria resmungou consigo, em silncio. Como seria bom ficar por ali mesmo com ele... Gosto de caminhar descala sobre a relva. Procurou soar satisfeita. Vou levar os sapatos nas mos. Decidiu, poupando-se o embarao de confundir, como de costume, o p direito e o esquerdo. Alexander apanhou o estojo com a flauta e ps-se a seguir Victoria pelo caminho de volta a casa. Ela virou-se para ele, de repente, quando estavam quase chegando sada do bosque. Quero outro beijo pediu, sem rodeios. Vou beijar voc hoje noite. Por que no quer me beijar agora? Quero beij-la, sim, mas se o fizer ficar difcil continuar mantendo o controle. Ningum est olhando. No consigo entender voc. Prometo deixar tudo claro esta noite. Ele sorriu. Confie em mim. Victoria concordou mais aliviada ao constatar que ele no a estava rejeitando. Alexander passou o brao em torno dos ombros dela e juntos prosseguiram em direo a casa. Quando avistaram os cunhados de Victoria, Alexander virou-se para ela. Quero conversar com Rudolf anunciou. Sem olhar para os cunhados, que na certa iriam caoar dela, Victoria tratou de se afastar. Andou beijando Alex? Rudolf apressou-se em perguntar. Embaraada, ela apertou o passo, o que fez seus cunhados rirem a valer.

CAPTULO II

Intenso e sofisticado. Victoria reconsiderou sua antiga opinio sobre Alexander Emerson. Definitivamente, no era velho nem chato. Desde que tinha voltado para casa naquela tarde, ela havia se enclausurado em seus aposentos, livre para sonhar com Alexander. A cena do beijo que haviam trocado repetia-se em sua mente, como num filme. medida que hora do jantar se aproximava, sentia-se mais e mais ansiosa. Embelezou-se diante do espelho durante mais de uma hora. Escolheu um lindo vestido de seda bege, que realava seus cabelos ruivos, soltos at a cintura. O decote quadrado insinuava as linhas dos seios em vez de exibi-los, e um delicado par de sapatos combinava com o traje. Que tal? ela indagou, dando uma voltinha, mal as irms entraram em seu quarto. Parece uma deusa pag, com todo esse cabelo cor de fogo caindo pelas costas opinou Samantha. E ento, andou praticando a arte de flertar? Anglica quis saber. Alex me beijou Victoria admitiu as faces levemente rubras. Gostei quando ele colocou a lngua em minha boca. Nenhum homem conseguiria despertar as sensaes que ele despertou em mim. Acho que no. Samantha piscou para Anglica. Somente mesmo Alex para mexer tanto com voc. Como eu desejei que ele me tocasse! Victoria suspirou. Talvez pudesse permitir que ele tocasse seus seios ponderou Anglica. Concordo Samantha apoiou. Nada de anormal nisso. Esta manh vocs duas disseram que eu estaria arruinada se o deixasse me tocar. Victoria lanou um olhar de dvida para as irms. Falvamos em termos gerais. Anglica agitou as mos. Rudolf me tocou antes do casamento Samantha admitiu. Rudolf engravidou voc antes do casamento corrigiu Victoria. No acho que seja a melhor pessoa para me aconselhar. No seja to pudica ralhou Anglica. Uma brincadeirinha no faz mal a ningum Samantha afirmou. Se Deus no quisesse que homens e mulheres se tocassem, no lhes teria dado mos nem pele. Alexander disse algo a voc? indagou Anglica. Convidou-me a ir a opera na prxima semana. Mas duvido que tio Magno me d permisso para sair com Alex. Digam-me, como devo me comportar esta noite? Antes que as irms tivessem tempo para responder, algum bateu porta. Era tia Roxanne. Ol, minhas queridas ela saudou. Victoria, seu tio quer v-la no escritrio, imediatamente. Ela sentiu um repentino temor. Tinha certeza de que o tio iria critic-la por ter feito algo errado.

Desceu as escadas e caminhou at a porta do escritrio, tentando imaginar o que teria feito dessa vez. Respirou fundo e bateu porta. Entre. A voz do tio soou imperativa. Procurando aparentar inocncia, Victoria umedeceu os lbios, forou um sorriso e entrou. De trs da mesa de trabalho, o tio a encarava. Perto dele estavam Rudolf e Alexander. Deviam estar em meio a uma reunio de negcios. Desculpe-me, se interrompo apressou-se a dizer, enquanto sorria e se preparava para sair. Voltarei mais tarde. Entre o tio ordenou. Sente-se aqui. Victoria olhou para Alexander e Rudolf. Ambos estavam srios. Feche a porta e sente-se disse Alexander, num tom que no deixava espao para desobedincia. Aps atravessar o amplo cmodo, como uma condenada prestes a enfrentar seus algozes, Victoria sentou-se, ajeitando o vestido. Diga-me a verdade, mocinha, andou saindo noite sem minha permisso ou conhecimento? Magno indagou sem rodeios. Victoria levou um dedo aos lbios, como algum que tentava se lembrar de algo, e mentiu: No me recordo de ter sado sem sua permisso ou conhecimento declarou, olhando para o tio. No tolerarei mentiras. Magno bateu o punho sobre a mesa. Ah, acho que me lembrei. Fiz isso uma vez, sim. S uma vez? Quando e com quem? Magno exigiu uma resposta. Victoria lanou um olhar de acusao para Alexander. Ele trara sua confiana. Vamos, responda ordenou Magno, irritado. O prncipe Stepan me levou at o Beco das Tavernas ela contou, sem pestanejar, a fim de pr um ponto final naquele interrogatrio ridculo. Victoria ouviu o cunhado amaldioar em russo, mas no ousou olhar para ele. De nada adianta impacientar-se dessa maneira ela recomendou ao tio. No fale comigo nesse tom, pirralha insolente! Magno vociferou, a ponto de amedront-la. Eu devia lhe dar uma surra daquelas. Ele lanou um breve olhar para Alexander , mas passarei a tarefa para um homem mais jovem. Em pnico, Victoria olhou para Alexander. Seria ele capaz de lhe dar uma surra? No, aquilo era humilhao demais. Como conseguiu sair? O tio prosseguiu o interrogatrio. Estou falando com voc, Victoria! Eu sa pela janela e desci pela rvore. Deus do cu! Podia ter se matado! Tenho prtica, no se preocupe. No tenho dvidas quanto a isso Magno admitiu, desgostoso. Houve alguma intimidade maior entre Stepan e voc? Victoria no podia acreditar que o tio imaginasse aquilo. Diga-me se Stepan a tocou o duque exigiu. Ele no faria isso respondeu ela, indignada. meu amigo.

Victoria notou uma expresso de alvio no semblante dos trs homens. Mas por que uma saidinha -toa poderia ter tanta importncia, perguntava-se. Stepan no seu amigo, uma vez que colocou em risco sua reputao e sua virtude Magno declarou. Por que foi a um lugar daqueles? Estava curiosa a respeito das mulheres que andam por l. No passou por essa cabecinha que sua curiosidade poderia lhe causar problemas? interpelou Alexander. No imaginou que estava colocando em risco a possibilidade de um homem decente vir a pedi-la em casamento? Havia impacincia na voz dele. Nem sequer pensou que se perdesse sua boa reputao poderia vir a tornar-se como uma daquelas mulheres que viu? Victoria baixou a cabea, compreendendo o risco que correra. Raios! Magno voltou a esmurrar a mesa. Alexander fez uma pergunta. Responda, vamos! Ela tremia de medo. Jamais vira o tio to furioso. No pensei em nada disso. Errei em ter feito o que fiz. Ser que no tem um pingo de bom senso? Magno indagou. Peo perdo por ter sido to tola. Seus pais morreriam de vergonha... Victoria sentiu um aperto no corao, ao ouvir falar de seus pais. Os olhos dela ardiam pelas lgrimas contidas e seu queixo tremia, num esforo para controlarse. Conversarei com Stepan a respeito dessa escapadela Rudolf prometeu, dirigindo um olhar a Alexander. Posso garantir que isso no tornar a acontecer. Victoria estava confusa. Por que Rudolf se justificava perante o conde? Por favor, no diga nada a Stepan! implorou ela. Ameacei procurar outra pessoa que me levasse at o Beco das Tavernas, se ele no o fizesse. Ele s tentou me proteger. Victoria, poderia jurar que no houve mesmo nenhum contato de natureza sexual entre voc e Stepan? O tio voltou a perguntar. Eu nunca havia sequer beijado um homem at esta tarde! Victoria jurou. Bem, o conde Emerson deseja falar-lhe em particular anunciou Magno. Por Deus, meu bom Rudolf, estou precisando de um gole de sua excelente vodca, depois de todo este desgaste. O duque e Rudolf caminharam at a porta, a fim de deixarem Victoria a ss com Alexander. O conde permanecia em p, de braos cruzados, com uma expresso zangada no rosto. Titio, por favor, espere! Tenho outros crimes a confessar! ela bradou, numa tentativa de fugir conversa com Alexander. Magno voltou-se. Fui at o bosque esta tarde e enfiei os ps no riacho! O duque olhou para Rudolf e os dois mal conseguiram conter o riso. Cheia de indignao, Victoria apontou para Alexander.

Esse homem um canalha! gritou. Ele me abordou perto do riacho. Depois me beijou, enfiando a lngua na minha boca. Tenho razes para suspeitar de que o conde deseja abusar de mim antes que termine o fim de semana. Sugiro que o coloque para fora de sua propriedade, titio. Rudolf desatou numa gargalhada, enquanto Magno olhava para a sobrinha, boquiaberto. Conde Emerson, pretende negar tudo? ela recomeou. Mas culpado. Ora, cale-se! ordenou Magno, incrdulo. Pelo menos uma vez na vida, fique quieta. O duque saiu do escritrio, dando graas aos cus por no ter tido filhas. Rudolf o seguiu, fechando a porta atrs de si. Queira me desculpar, senhor conde. Victoria levantou-se, pronta para sair dali. Quero falar com voc anunciou Alex. Traiu minha confiana. S estava procurando proteg-la de si mesma. Desde quando meu guardio? Venha at aqui pediu Alexander, aproximando-se da mesa. Gostaria de me explicar. Est planejando me molestar de novo? perguntou Victoria, desconfiada. Alexander abriu um sorriso e seus olhos brilhavam, divertindo-se com o que ela tinha acabado de dizer. Est muito bonita esta noite ele comentou. Sabe que adoro o contraste de seus cabelos ruivos contra sua pele alva? Melhor dizendo, alva, exceto pelo rubor de seu rosto. Obrigada Victoria agradeceu, aproximando-se dele, desafiadora. Alexander tomou a mo dela e beijou-a gentilmente. Como era difcil resistir ao brilho daqueles olhos acinzentados, ela pensou. Alex puxou-a para si, at seus corpos se tocarem. O corao de Victoria bateu forte ao sentir, mais uma vez, o calor que emanava dele e o perfume de sua pele. Uma intensa excitao tomou conta dela. Queria que seu tio alertasse voc quanto ao perigo que correu Alexander explicou. Sabia que voc no me daria ouvidos, alm disso, gosto demais de voc e admiro sua joie de vivre. Minha alegria de viver? Victoria traduziu o que ele dissera, sentindo-se inteligente. Ainda quer ir comigo pera? Meu tio no confia em mim. Mas em mim ele confia. Alexander tomou-a nos braos e a beijou. Victoria respondeu ao beijo com intensidade, entreabrindo os lbios para que ele brincasse em sua boca. Ela amava o calor dos beijos daquele homem e a fora daqueles braos msculos que a mantinham junto de si. Mais uma vez, o desejo crescia dentro dela. Queria mais, algo que ele ainda no lhe oferecera e que s ele poderia lhe dar.

Voc tudo que um homem pode desejar Alex sussurrou junto aos lbios dela. Estou perdoado? Neste momento, eu o desculparia de qualquer coisa. Voc de uma sinceridade to maravilhosa e genuna! Ele a abraou mais apertado. Victoria gostou do que ele dizia, embora no compreendesse muito bem o que significava. Todos j estavam acomodados mesa, quando eles entraram na sala de jantar. Magno e Roxanne ocupavam as cabeceiras da mesa. Rudolf, Samantha e Robert estavam sentados esquerda do duque, enquanto Anglica ocupava a cadeira esquerda da tia, deixando dois lugares vagos para Victoria e Alexander. A famlia os observava, enquanto tomavam seus lugares mesa. Victoria olhou para Roxanne, cuja ateno se concentrava em Alexander. Notou que ele fizera um ligeiro sinal de cabea para a tia. Victoria estranhou aquela atitude. O mesmo sinal foi repetido em direo a seu tio. Questionaria Alexander sobre aquilo mais tarde, quando passassem para o salo principal. Tinker, o mordomo do duque, estava de p a um lado da mesa, fiscalizando o trabalho dos outros empregados. Para comear, foi servida uma sopa leve de legumes. Em seguida, carne assada e batatas com creme condimentado. Victoria permaneceu em silncio, enquanto os homens discutiam poltica e tia Roxanne e as irms falavam sobre as crianas. Tinha a impresso de que todos ali estavam cientes do que acontecera no escritrio do tio, e podia jurar que detectava um ar de solidariedade nos olhos de Anglica e Samantha. Aproveitando uma pausa entre as conversas, voltou-se para Alexander. Li que Napoleo foi mandado para a ilha de Elbow em exlio comentou. Acredita que tenha chegado mesmo o fim dele? Houve um silncio geral e todos olharam para ela. Para onde mandaram Napoleo? Alexander perguntou. Para a ilha de Elbow Victoria repetiu, com segurana. Alguns dos presentes sussurraram, outros quase engasgaram. Victoria olhou para Rudolf, sentado sua frente. O prncipe tinha coberto os lbios com as mos e ela podia ver seus ombros balanarem, porque ele ria. Olhou para Samantha, mas esta tambm sorria, olhando para o prprio prato. Victoria encarou Alexander. No vejo qual a graa em algum ser exilado. Querida, Napoleo foi mandado para a ilha de Elba, no Elbow ele sussurrou-lhe ao ouvido. Victoria sentiu o rosto arder de embarao. No conseguia encarar ningum. Colocou os talheres junto ao prato e baixou a cabea. Ao perceber, porm, que os demais continuavam a rir, no pde mais suportar a humilhao. Jogou o guardanapo com fora sobre a mesa, levantou-se e saiu correndo da sala de jantar. Alexander alcanou-a no corredor e segurou-a pelos pulsos, para que no fosse embora. Deixe-me em paz! ela gritou. Ele abraou-a e ela escondeu o rosto no peito dele.

Desculpe-me, Victoria. No tive a inteno de ferir seus sentimentos. No gosto que riam de mim. Faz com que eu me sinta incapaz. Voc inexperiente, no incapaz Alexander assegurou, enquanto acariciava as costas de Victoria, na tentativa de acalm-la. Qualquer um pode cometer erros. Aposto que leu o jornal sem usar os culos. verdade, no estava usando meus culos ela mentiu. Volte para a mesa pediu Alexander. Eu moro sozinho, e jantar com uma famlia de verdade algo especial para mim. Victoria fez como ele pedia, mas evitou olhar para quem quer que fosse. Temia ver o riso ainda nos olhos dos demais, assim como temia que sua estupidez viesse de novo tona. Por essa razo, evitou participar de qualquer outra conversa. Alexander terminou o jantar e enlaou-a pelo brao. Ela sentiu que havia certa demonstrao de posse naquele gesto. Tinha visto seus cunhados fazerem o mesmo com suas irms. Convidei Victoria para ir comigo pera na prxima semana Alexander contou a Magno. Com sua permisso, claro. Estou certo de que minha sobrinha ir se divertir muito Magno consentiu, para surpresa de Victoria. Ficar orgulhosa pelo fato de um nobre cavalheiro como voc apreciar a companhia dela. No mesmo? O tio lanou um olhar autoritrio na direo dela. Terei imenso prazer em acompanhar o conde e mal poderei esperar pela noite na pera ela comentou com um sorriso gracioso. Agora venham queridas. Passemos ao salo principal. Roxanne chamou as sobrinhas. E no demorem muito. Olhou para o marido. Vamos brincar de charadas sobre pessoas famosas. Mal posso esperar o duque respondeu, sorrindo com ironia para a esposa. Victoria piscou para Alexander, antes de seguir a tia e as irms. Quando os homens se juntaram a elas, mais tarde, Alex sentou-se a seu lado. O corao dela voltou a bater apressado, mesmo antes de ele passar o brao por trs de suas costas. O mordomo e outros empregados adentraram o salo, trazendo bules de ch e caf, chantili e acar. Anglica distribuiu um carto para cada pessoa. Cada carto trazia o nome de uma pessoa famosa. O mais jovem comea o jogo brincou ela, indicando o tio. Victoria olhou para seu carto, apreensiva. Como poderia jogar se no conseguia ler o que estava escrito? No trouxe os culos? Alexander perguntou-lhe ao ouvido. Pode me ajudar? Podemos jogar juntos. Voc l o nome e eu fao mmica. Alexander concordou, lanando-lhe um olhar devastador. Victoria no sabia se sentia frio ou calor, mas de uma coisa estava certa: tinha de encontrar um jeito de ficar a ss com aquele homem de novo. Preparando-se para jogar, ele cochichou no ouvido dela:

Rei Luiz. Aquele hlito quente provocou um delicioso arrepio na espinha de Victoria. Ela se levantou e pensou por um instante. Ento, pegou uma almofada e segurou-a com ambas as mos, indo deposit-la sobre a mesa. A seguir, fingiu erguer da almofada uma coroa invisvel e coloc-la sobre a cabea. Rei George! Anglica arriscou. Victoria fez um sinal negativo com a cabea. Rei Luiz! gritou Samantha. Acertou disse Victoria. Sabem de quem me lembrei quando Samantha gritou "Luiz"? perguntou s irms. Do Sr. Luiz que vivia perto de nosso chal em Primrose Hill. Ela voltou-se para Alexander. Ele gostava de ns e nos ajudava sempre. O pobrezinho sabia de nossas dificuldades e... Nunca teriam passado por dificuldades, se meu pai... comeou Alexander, repentinamente srio. Quero dizer, se Charles Emerson no tivesse roubado o pai de vocs. Isso passado. Victoria tomou as mos dele nas suas. Alm disso, morar no chal no foi to ruim como imagina. De certa forma, era at melhor do que a vida que levo agora. Em que sentido sua vida poderia ser melhor naquela poca? ele indagou, incrdulo. No tinha meu tio por perto criticando meu comportamento a toda hora. Tomado de extrema ternura, Alexander beijou-a. Encabulada diante do olhar dos presentes, Victoria sentiu o rosto queimar. Eu disse que ele estava planejando abusar de mim. A brincadeira fez seus cunhados dar boas gargalhadas. Voc mesmo incorrigvel murmurou Alexander, beijando-a, novamente. As irms e os cunhados de Victoria despediram-se para pr as crianas na cama. Gostaria de aprender a jogar bilhar? Alex props. Claro que sim ela aceitou, entusiasmada. Enquanto um servial acendia as luzes do salo, Alex preparou a mesa para o jogo. Posicionou as bolas, para ento amaciar a ponta do taco com giz. Olhe o que vou fazer ele sugeriu, voltando-se para Victoria. timo. Prefiro que me explique medida que for jogando. D algumas tacadas para que eu possa ver como se faz. Vou tentar mandar a bola vermelha para a caapa explicou ele. Muito bem! Victoria aplaudiu, assim que ele acertou a jogada. De novo! No entanto, no era o jogo, mas Alexander que ela admirava: os cabelos loiros, o perfil perfeito e msculo, os olhos acinzentados. Estudava agora os ombros largos, as costas, o peito, os quadris. Em seguida, ela observou, sem pressa, as mos fortes de dedos longos. Imaginou-as acariciando seu corpo, o peso dele sobre ela, as pernas fortes e musculosas afastando suas coxas, a masculinidade firme. Um arrepio de prazer tomou conta dela que, trmula, deixou escapar um profundo suspiro.

Est tudo bem? indagou Alexander. Sim, est. Diga-me. Com que tipo de homem deseja se casar? Algum com um ttulo de nobreza, rico e bonito? O homem com quem eu me casar deve ser inteligente, paciente e compreensivo. Qualidades admirveis. Por que prefere essas qualidades? Eu admiro pessoas inteligentes. Alm disso, meu marido vai precisar de pacincia e compreenso para sobreviver ao casamento comigo. E voc, o que deseja numa esposa? Cabelos ruivos so essenciais. E ento, gostaria de jogar? Voc me ajuda? Achei que diria isso. Com as duas mos, Alexander mostrou a Victoria como se posicionar em relao mesa. Depois de faz-la inclinar-se para frente, posicionou-se atrs dela, seus corpos muito prximos. Uma onda de prazer percorreu o corpo de Victoria. Podia sentir o cheiro da pele dele e o calor daquele corpo que atravessava as delicadas camadas de seu vestido. Segure com esta mo ele pediu com voz rouca, antes de passar os braos em torno dela, segurando-lhe as mos sobre o taco. Coloque a outra mo sobre a mesa, para dar firmeza ao movimento da tacada. Havia malcia no que ele dizia. Agora s mirar e bater com o taco na bola branca. Victoria viu a bola branca bater contra outra colorida e ir direto para a caapa. Consegui! exclamou. Agora vamos naquela outra bola. Ele apontou o corpo sempre colado ao dela. Victoria voltou-se para Alexander, e seus seios encostaram-se ao peito musculoso. Se eu lhe fizer uma pergunta, promete responder com sinceridade? Depende da pergunta ele disse, acariciando o rosto dela. Voc tem uma amante? No ele respondeu, rindo. J teve? Sim ele admitiu, fitando-a nos olhos. E quando se casar pretende arranjar outra? Acha que eu deveria? No murmurou Victoria, olhando para os lbios dele. Quero que me beije como fez esta tarde. Sem dizer uma palavra, Alexander tomou-a em seus braos e beijou-a com intensidade. Victoria no conseguia pensar em mais nada que no fosse a delcia daquele momento. Ele passava a ponta da lngua vagarosamente pela abertura entre seus lbios, penetrando e explorando-lhe a boca delicada. Hesitante a princpio, ela empurrou os lbios dele com a prpria lngua e, ento, foi sua vez de explorar aquela boca masculina.

Alexander beijou-lhe as tmporas, as plpebras e o pescoo. Deixou as mos escorregar pelas costas, para depois segurar-lhes as ndegas com firmeza, trazendo-a ainda mais para perto de si. Victoria gemeu, sentindo a masculinidade firme de Alexander contra seu corpo. Ele ergueu-a at a borda da mesa de bilhar, levantou-lhe o vestido e colocou-se entre suas coxas, deixando-a sentir aquela firmeza contra a maciez da pele delicada. Louca de desejo, Victoria se segurou a ele, que agora lhe acariciava os seios atravs do tecido acetinado do vestido. Arqueou o corpo quando Alexander puxou as mangas do tecido para baixo, expondo-lhe os seios e acariciando os mamilos, fazendo aumentar a umidade entre suas coxas. Voc tem seios lindos ele elogiou, antes de comear a lamber um mamilo e por fim sug-lo, enquanto suas mos se ocupavam do outro. Victoria nunca tinha imaginado que existisse um prazer to intenso como aquele. Queria mais, sabendo que havia algo ainda mais prazeroso esperando por ela. Sentiu-se congelar, no entanto, ao ouvir o rudo da porta do salo de jogos que se abria. Ento, ouviu as vozes dos cunhados. Estamos com vontade de jogar uma partida... Robert comeou a dizer. Desculpe-nos pela intromisso Rudolf completou em seguida. Alexander endireitou-se, colocando os braos em torno de Victoria, protegendo-a. Embaraada, ela escondeu o rosto no peito dele, enquanto seus cunhados se retiravam. D-nos um momento ele pediu. Victoria j ia mesmo se recolher. O que eles vo pensar de mim? ela murmurou, ao ouvir que a porta tornava a se fechar. Alexander ajeitou a roupa dela, para cobrir-lhe os seios e segurou-a pelo queixo. Olhe para mim, querida. Eles no vo pensar mal de voc. Procurou acalm-la. V dormir agora. Amanh teremos uma conversa sria. Uma conversa com meu tio, sobre meu comportamento? No tenha medo. Ele procurou afastar os temores de Victoria, dando-lhe um beijo na testa. Conversaremos amanh. Jamais porei o nariz para fora deste quarto, Victoria disse a si mesma ao despertar na manh seguinte. Em todo caso, banhou-se e colocou um lindo vestido azul. Caminhou at a janela. O dia estava nublado e quente. Esperava que seu caf da manh no demorasse muito a chegar. Afinal, passar fome no fazia parte de seus planos. Como iria encarar Alexander, depois das liberdades que permitira que ele tomasse com ela? Como olhar para seus cunhados, que haviam testemunhado aquela cena no salo de jogos? Ainda junto janela, olhou para o bosque, relembrando o primeiro encontro amoroso com Alexander, o primeiro beijo. Da noite anterior, vinham-lhe lembrana outros beijos dele, o corpo rijo contra o seu, a sensao daquela boca sugando seus mamilos. Fechou os olhos, enquanto gostosas sensaes percorriam seu corpo. Por volta de uma hora da tarde, ainda esperava pelo caf da manh. Estava faminta. Por que no descer at a cozinha pela escada de servio, pensou. At que era uma boa idia. Espiou pelo buraco da fechadura: no havia ningum l fora.

Abriu vagarosamente a porta e teve um sobressalto ao ver que as irms se aproximavam. Contrariada, ela abriu mais a porta e deu um passo para trs. Samantha e Anglica entraram apressadas. Por que no desceu ainda? Anglica indagou. Alex est preocupado informou Samantha. Pediu que vissemos procur-la. No quero v-lo. Por que no? Estavam indo to bem ontem noite. Havia um tom de provocao no comentrio de Samantha. No sei se terei coragem de encar-lo. Victoria deixou-se cair sobre uma poltrona. Alexandre e eu fomos at o salo de jogos depois que vocs se recolheram. Em poucas palavras, quando Robert e Rudolf apareceram para convidlo para jogar, eu estava nua da cintura para cima. Rudolf ficou mais embaraado do que voc Samantha garantiu. Robert tambm disse Anglica. Vocs j estavam sabendo de tudo? Ora, no fique to perturbada. Tambm no foi fcil olhar para Robert depois da primeira vez que ns... Anglica hesitou. A mesma coisa aconteceu comigo, depois que Rudolf e eu... O momento era de revelaes. Oua, Victoria, conversar com Alex a nica maneira de colocar um ponto final nesse mal-estar. Se no descer, ele que vai subir para ver o que est acontecendo. Por que ele faria isso? Talvez esteja apaixonado por voc Anglica arriscou. Como possvel um homem inteligente e sofisticado como Alex se apaixonar por uma moa estpida quanto eu? Victoria no conseguia acreditar no que a irm dissera. Pare com isso. No seja boba. Anglica assumiu um ar autoritrio. Ento, voc vem para o salo ou peo a Alex que suba? Diga a ele que descerei em alguns minutos. Victoria rendeu-se ao inevitvel. Dez minutos mais tarde, ela desceu as escadas e caminhou at a entrada do salo. Ouviu vozes familiares; os irmos de Rudolf, os prncipes Victor e Stepan, haviam chegado. Preparava-se para entrar, quando ouviu uma conversa que a deixou boquiaberta. Parabns pelo casamento, conde Alexander. Lemos os proclamas no Times ontem. Stepan apertou a mo de Alex. Obrigado, Altezas. Victoria sentiu o sangue gelar nas veias. Alexander estava noivo e iria se casar em breve. Ela recostou-se parede, atnita. Lgrimas de decepo rolaram de seus olhos. Tudo que queria era se enfiar num buraco e morrer. No passara de um brinquedo para Alexander. Ele a beijara e a tocara com intimidade, mas ia se casar com outra. E ele dissera que no tinha uma amante... Quase sentiu pena da futura esposa, a pobre mulher teria que suportar uma vida de traies.

Um profundo ressentimento apoderou-se de Victoria. Alexander Emerson a queria para amante, concluiu. Se seus cunhados no tivessem ido ao salo de jogos na noite anterior, hoje ela seria uma mulher desonrada. O melhor que tinha a fazer era esquecer o que acontecera entre ela e aquele aproveitador. Afinal, ele tinha ferido seus sentimentos, mas sua virtude permanecia intacta. Decidiu que flertaria com os irmos de Rudolf. Isso faria com que o conde tivesse frustrada a inteno de fazer dela sua amante. De qualquer forma, era melhor evitar ficar a ss com ele. Respirou fundo, ajeitou o vestido, ensaiou um sorriso e entrou no salo. Stepan foi o primeiro que a viu. Ela passou por Alexandre, sem sequer olhlo, e dirigiu-se ao jovem. Que prazer rev-lo ela saudo, sorridente, pensando que aquela atitude despertaria o cime de Alex. Parabns. Stefan beijou-lhe a mo. Para voc tambm. Victoria estava confusa. Por que Stepan tinha dito aquilo? Quero falar com voc, Stepan. Rudolf estava srio, o que no era comum. O almoo ser servido no jardim anunciou Roxanne. Sentindo a presena de algum a seu lado, Victoria voltou-se. Era Alexander, e no parecia muito satisfeito. Quero falar a ss com voc. Acompanhe-me at o escritrio de seu tio, por favor ele pediu. No irei a lugar algum com voc. Embaraada pelo que aconteceu ontem noite? No me faa lembrar o quanto fui desajuizada. Precisamos conversar sobre ns dois ele declarou com firmeza. Jamais haver "ns dois". Victoria tentou afastar-se, mas Alexander segurou-a pelos ombros. Quero conversar com voc. Ele comeava a se impacientar. Sinto estragar seus planos, mas sou uma moa decente. Fique longe de mim ou comearei a gritar! Empinou o nariz e deixou o salo. Mesas tinham sido colocadas sobre o gramado, prximo casa. As crianas j haviam almoado e estavam com as babs. O mordomo e os demais empregados estavam prontos para servir. Victoria pretendia sentar-se com Stepan e Victor, o mais longe possvel de Alex. Rudolf, porm, tomou-a pelo brao e levou-a para longe de seus irmos. Sabe que pode confiar em mim. Olhou para ela com um sorriso afetuoso. No preciso fingir para voc. Sabe qual o problema. Viu o que Alexander estava fazendo comigo no salo de jogos ontem noite. Ora, um comportamento natural entre um homem e uma mulher Rudolf ponderou. No h nada de errado em...

Ouvi seus irmos cumprimentando Alexander pelo casamento. Victoria interrompeu a voz baixa, mas cheia de rancor. Aquele homem estava tentando me seduzir para fazer de mim uma amante depois que estiver casado com outra. Rudolf encarou a cunhada, surpreso. Sabia que voc mais divertida do que as danarinas do Beco das Tavernas? Ele sorriu. Alex no quer voc para amante. Como pde imaginar isso? Amantes so mulheres experientes, e voc jovem demais. Por que ele haveria de querer uma virgem para amante? Pergunte a ele Victoria sugeriu, caminhando zangada na direo da mesa onde estavam os irmos de Rudolf. Ela sentou-se com os rapazes, que pareciam pouco vontade com sua presena, sobretudo Stepan. Ignorou a atitude deles e discretamente observou Alexander, sentado a uma distncia razovel, com Rudolf e Robert. Os trs conversavam, e ela podia jurar que era o assunto da conversa. De repente, o conde dirigiu-lhe o olhar e sorriu, o que a deixou ainda mais furiosa. Tinha perdido o apetite. No entanto, olhou para a mesa e decidiu servir-se. Novidades de Londres? perguntou a Stepan, fingindo no ver Alex. O de sempre. O tom desinteressado da resposta do rapaz fez com que ela no prosseguisse com a conversa. Ele sequer olhara para ela. Tem ido a bailes? A pergunta dirigia-se a Victor, dessa vez. Quem sabe teria mais sorte com ele. No, tenho ido ao White's foi a resposta lacnica. E para que os homens vo l? Para beber e jogar. Interessante... E nunca falam sobre mulheres, suponho. Nunca ouvi esse tipo de conversa por l. O que Victor dizia no coincidia com a verdade, obviamente, e a impacincia de Victoria comeava a crescer. Queria perguntar sobre Alexander, precisava saber com quem ele iria se casar. Seu orgulho, porm, no permitiu que o fizesse. Alm disso, Stepan e Vitor estavam agindo de modo estranho. Rudolf devia ter sugerido a eles que se mantivessem afastados dela. Seu prprio cunhado conspirava contra ela, junto a Alexander. Irritada, levantou-se e lanou um olhar de reprovao para Victor e Stepan. Aonde pensa que vai? perguntou Magno, com ar pouco amigvel. Vamos jogar croquet aps o almoo Rudolf, anunciou, mudando o rumo da conversa. Precisamos de quatro pessoas. Joga conosco, Victoria? Eu adoraria jogar croquet. Ela resolveu aceitar o convite, aps uma breve hesitao. Uma hora mais tarde, os empregados haviam preparado tudo para o jogo. Robert seria parceiro de Victoria, enquanto Alexander formaria dupla com Rudolf. O primeiro arco esta sua esquerda Robert instruiu. Eu sei que o jogo segue o movimento do relgio. Havia certa irritao na voz da cunhada. Desculpe-me por subestim-la Robert retrucou paciente. Victoria preparou-se para jogar, assumindo sua posio e ignorando os risinhos dos cavalheiros. Estavam perturbando sua concentrao. Bateu decidida,

arremessando a bola com o taco. Desastre total! Enquanto Rudolf e Alexander riam, Robert tinha um ar desolado no rosto. Era para bater a bola na direo do primeiro arco ele lembrou. Foi o que eu fiz teimou Victoria. Tinha de ter batido para a esquerda. Robert meneou a cabea. No sabe distinguir direita de esquerda? indagou Alexander, deixando-a furiosa. Victoria viu que seus cunhados riam disfaradamente. Teve mpetos de atirar as bolas do jogo em Alexander, mas era melhor no perder a classe. Ela andou at a lateral, para que a prxima pessoa jogasse. No pode fazer isso disse Alexander. Tem que jogar de novo, ainda sua vez. Fao como bem me aprouver retorquiu nervosa, virando-se para ele. Posso errar, mas nunca trapaceio. Rudolf e Robert jogaram a seguir; suas tacadas mandaram a bola para mais perto do arco. Logo em seguida foi a vez de Alexander; ele tocou a bola, que passou pelo arco de nmero um. Bela jogada! Rudolf exclamou. Muito bem elogiou Robert, antes de voltar-se para Victoria. Acha que consegue mandar a bola na direo certa desta vez? Com o sangue subindo cabea, ela se posicionou. Est segurando o basto de forma errada Alexander observou. Terei prazer em ensin-la como segurar o basto, se assim o permitir, Victoria ele acrescentou, provocando-a. Rudolf e Robert desataram a rir. O rosto dela queimava de indignao. Notou que Stepan, Vtor e Magno se aproximavam atrados provavelmente, pelas gargalhadas dos cunhados. Bateu na bola, que chegou perto do arco, mas no entrou. De quantas jogadas precisa para fazer a bola entrar? Robert estava desanimado. Victoria ignorou o que dizia seu parceiro. Rudolf e Robert jogaram, mandando a bola para o arco de nmero um. A seguir, foi a vez de Alexander, que mandou uma bola certeira pelo arco de nmero dois. Bingo! Enquanto os homens discutiam a jogada de mestre de Alex, Victoria aproveitou para empurrar a bola pelo arco de nmero um. Temia os comentrios que com certeza viriam, mas por outro lado julgava que os merecia. Fora uma tola, ingnua. Nunca imaginara que Alexander pudesse ser to cruel. Sua vez, Victoria Robert anunciou. Espere a! interveio Alex. Sua bola estava do outro lado do arco. Est enganado, meu caro. Victoria o encarou. Ainda h pouco disse que no era de trapacear, querida Alexander provocou, afastando-se. Que pena, ser derrotada de qualquer forma... Ele olhou para Robert. Sinto muito pela parceira que arranjou. No limite da irritao, Victoria jogou mais uma vez, mas nem desta vez a bola entrou. Rudolf e Robert jogaram a seguir, com sucesso. Chegou novamente a vez de Alexander: ele bateu na bola, que no chegou a passar pelo terceiro arco.

Parece que sua sorte est mudando, carssimo conde ela alfinetou, com desdm. Afinal, ele estava bem longe de ser a imagem da perfeio. Alexander ignorou o comentrio sarcstico e deu-lhe as costas, enquanto ela se posicionava para jogar mais uma vez. No entanto, no fez como era esperado. Sua pacincia se esgotara. Mirou na bola e bateu com toda a fora de que foi capaz na direo de Alexander, atingindo-o na perna. Oh! Sinto muitssimo, senhor. Fingiu-se de consternada. O conde sabe que tenho problemas com direo. Suas palavras, no entanto, no impediram Alex de reagir. Caminhou furioso na direo dela. Victoria olhava, paralisada, tremendo, medida que ele se aproximava. Dessa vez, porm, Deus a protegeu, mandando uma chuva torrencial, que obrigou todos a correrem para dentro de casa. Uma vez sob a proteo do teto, ela tratou de correr. Alexander, no entanto, alcanou-a e, segurando-a pelo brao, fez com que o encarasse. Se voltar a agir de maneira infantil como acabou de fazer, juro que lhe darei umas boas palmadas! ele ameaou. Estamos combinados? Assustada, Victoria repetiu vrias vezes um movimento afirmativo de cabea, at que ele se afastou, resmungando.

CAPTULO III

Uma hora mais tarde, em seus aposentos, Victoria tomou um banho, trocou de roupa e penteou os cabelos. Teria de descer a qualquer preo, pois ficar em seu quarto estava fora de questo. Mostrara-se amedrontada diante de Alexander e era melhor voltar a encar-lo para provar que no tinha medo dele. Desceu as escadas e dirigiu-se ao salo, onde todos haviam planejado encontrar-se. Depois de olhar de relance para Alexander, sentado a uma mesa de jogos com Rudolf e Samantha, caminhou em direo oposta a eles. No pretendia aproximar-se de Stepan e Victor, mas lanou-lhes um olhar de glacial indiferena. Quero falar com voc, mocinha. Ela ouviu o tio dizer, de repente. Maldio! Agora teria de ouvir mais reclamaes sobre seu comportamento. No que atirar a bola em Alexander tivesse sido um ato louvvel, mas estava cansada de crticas. Caminhou em direo ao tio, mas notou que ele olhava para algum, atrs dela. Era Alexander, que fazia um gesto negativo com a cabea para o duque. O que queria dizer aquilo? V embora Victoria o tio decidiu de repente. Falarei com voc mais tarde. Melhor seria pedir desculpas a Alexander. Afinal, no faz-lo daria a errnea impresso de que estava temerosa. Ao voltar-se, viu que o conde a observava. Quando seus olhares se encontraram, ele evitou o contato e ps-se a conversar com Rudolf e Robert. Victoria

atravessou o salo e foi ficar ao lado dele. Esperava que Alex notasse sua presena, mas ele a ignorou. Senhor conde falou com voz suave. Peo desculpas pelo meu comportamento imperdovel desta tarde. Espero, sinceramente, que me perdoe. O olhar de Alexander tornou-se mais terno e um leve sorriso surgiu em seus lbios. Est dizendo isso por ordem de seu tio? No. Porm, estou certa de que era isso que ele me mandaria fazer. Decidiu pedir desculpas porque no queria ser repreendida na presena de todos? Ele sorriu. Samantha, Rudolf e eu estamos querendo jogar, mas precisamos de um quarto parceiro. Joga conosco? Aquilo era a ltima coisa que Victoria gostaria de fazer. Sua dificuldade para distinguir certos nmeros s causaria problemas. Recusar, porm, seria indelicado. Adoraria jogar cartas, mas no fao idia de onde pus meus culos. Ter apenas que ler alguns nmeros disse Alexander. Tenho certeza de que conseguir jogar, sem maiores dificuldades. Victoria concordou e sentou-se mesa de jogos, de frente para o conde. Olhou de esguelha para Samantha e no pde deixar de perceber o ar preocupado da irm. Afinal, ela conhecia bem suas dificuldades com nmeros. Alexander embaralhou as cartas e pediu que Samantha cortasse o baralho. Em seguida, distribuiu-as. Colocou a ltima carta, o trunfo, virada para cima sobre a mesa, em frente ao lugar onde estava sentado. Ouros o naipe do trunfo anunciou. Victoria apanhou suas cartas, apreensiva. Tinha nas mos um bom nmero de seis e noves, assim como de cartas vermelhas e pretas. Os vermelhos pareciam ter a mesma forma, assim como os pretos. Mas como poderia saber qual carta vermelha era a seqncia do trunfo? No deveria ter aceitado o convite para jogar, pensou. Olhou para Samantha e viu que havia uma indagao nos olhos da irm. Limitou-se a fazer um leve movimento de cabea. Recusava-se a falar a Alexander ou a quem quer que fosse sobre seu problema. Faria o melhor que pudesse. Rudolf, sua direita, comeou o jogo, colocando um dez preto sobre a mesa. Victoria olhou para a carta com ateno: havia os nmeros um e zero na carta. Era um dez preto. Seria espadas ou paus? Pode jogar disse Alexander, olhando para ela bem-humorado. Evitaria os seis e os noves, porque se confundia com eles. Ps na mesa uma dama, cujo naipe era preto. Tem certeza de que conhece o jogo? indagou Alex. Jogo sempre com minhas irms. Importa-se se eu der uma olhada nas cartas dela? Alexander perguntou a Rudolf. Por que quer ver minhas cartas? D-me suas cartas ele ordenou, sem apresentar uma justificativa. Ela entregou as cartas a Alex e percebeu pela expresso do rosto dele, que sua jogada fora errada.

Rudolf jogou um dez de espadas Alexander disse, irritado. Voc jogou uma dama de paus, que vai acabar perdendo porque no faz seqncia. Voc poderia ter jogado o valete de espadas e ganhar. Sinto muito Victoria desculpou-se, sentindo-se uma completa idiota. Todos a olhavam. O jogo recomeou. Samantha jogou um dois de espadas. Alexander seguiu, colocando um quatro de espadas, dando a primeira vaza, e Rudolf jogou um oito vermelho. Pedindo a Deus que a ajudasse a fazer a escolha correta, Victoria jogou um nove vermelho. No houve comentrios; Samantha jogou um trs vermelho e Alexander um dois vermelho. Quando Rudolf comeou a recolher as cartas, Victoria protestou. Ganhei aquela vaza. Oito ganha de seis Rudolf explicou. Eu joguei um nove disse Victoria. Voc jogou um seis Alexander corrigiu, soando ainda mais irritado. Deixe-me ver suas cartas. Cada vez mais frustrada, Victoria passou-lhe as cartas. Estava claro, pela expresso do rosto dele, que cometera outro erro. Por que jogou o seis quando tem o dez? Achei que fosse um nove. Como possvel isso? Seis e nove so nmeros completamente diferentes! Quer perder o jogo ou isso pura estupidez? No fale assim comigo! Victoria lutava contra as lgrimas, cheia de revolta. Trate de procurar outro parceiro! gritou, antes de jogar as cartas no cho. Recolha as cartas do cho Alexander ordenou. No! Samantha abaixou-se para pegar as cartas. Por favor, no faa isso Alexander pediu, antes de voltar-se para Victoria. Recolha as cartas ele repetiu. Voc no meu pai nem guardio. Se quiser dar ordens, d sua futura esposa, quem quer que seja a infeliz! Sentiu que soava como uma amante trada, e retiraria aquelas ltimas palavras, se possvel fosse. Pea desculpas ao conde, Victoria Roxanne interveio, aproximando-se. Deixe que Alex cuide dela Magno disse esposa. Ele vai ter de lidar com as birras dela por muito tempo, ento que comece agora. Devo dar ordens minha futura esposa, o que acha? Alexander perguntou, contrariado. Isso problema seu Victoria revidou. Acha que quando eu der ordens, minha futura esposa deve obedec-las sem questionar? Victoria deu de ombros. Isso significa sim ou no? Isso significa que pouco me importa. Vou tomar sua resposta como um sim decidiu Alexander, aproximandose dela. Se ela no acatar minhas ordens, irei dar-lhe umas boas palmadas.

Diga isso a ela, no a mim. Victoria ergueu o nariz e preparou-se para sair dali. Recolha as cartas, minha doce futura esposa. Ele segurou-a pelo pulso. Est sugerindo que eu sou sua futura esposa? No estou sugerindo, estou afirmando Alexander declarou. Agora, pegue as malditas cartas! Victoria olhou para o conde, sem compreender o que se passava. Voc me pediu em casamento, por acaso? Seu tio e sua tia me propuseram um acordo. Chocada e magoada, Victoria deixou-se ficar onde estava, enquanto pensamentos perturbadores danavam em sua mente. Seu tio e sua tia haviam proposto um acordo. Ele nem sequer tinha desejado aquela situao. H quanto tempo estamos prometidos um ao outro? Sinto muito desculpou-se Alexander, vendo a dor espelhada nos olhos dela. Estava arrependido por ter usado a palavra "acordo". H quanto tempo? Victoria repetiu a pergunta. H quase um ano. Um ano?! Victoria dirigiu-se at o salo para confrontar seus guardies. Como puderam fazer isso comigo? perguntou, angustiada. Me prometeram em casamento sem ao menos perguntar o que eu queria? No se deram sequer ao trabalho de me comunicar? S queramos o melhor para voc defendeu-se Roxanne. No faa drama, Victoria. um excelente acordo o tio acrescentou. Estou questionando a maneira como me ignoraram, no o acordo. Quando o casamento? Dia vinte e quatro de junho, e os convites sero enviados na prxima semana a tia informou. Planejavam enviar um convite para mim tambm? Era assim que eu ficaria sabendo sobre o casamento? Sem esperar por uma resposta, voltou para a sala onde os outros se encontravam. Minhas irms tambm sabiam? indagou, encarando-as. Quando penso na encenao toda em meu quarto ontem... Virou-se para os cunhados. Se minhas irms sabiam vocs tambm sabiam. Pedi que ningum dissesse nada Alexander falou em voz baixa. Queria lhe dar uma chance para crescer. Desprezo voc mais do que os outros ela disparou, dando-lhe um tapa no rosto, para espanto de todos. Segurando Victoria pela cintura, Alexander ergueu-a no ar, jogou-a sobre seu ombro e afastou-se dali. No toquem naquelas cartas! ele ordenou. Minha doce prometida ir recolh-las do cho! Victoria nunca vira algum to zangado. No ousaria chorar, espernear ou pedir ajuda.

Abra aquela porta Alexander disse a um dos empregados da casa, assim que chegaram ao escritrio do duque. Ao entrarem, ele colocou Victoria de bruos sobre o colo. Aquela era a experincia mais humilhante de seus dezoito anos de vida. Subitamente, ele soltou o corpo dela, que caiu sentada no cho. Desgostoso consigo mesmo, ele praguejou. No posso fazer isso. Victoria permaneceu no mesmo lugar onde havia cado, a cabea baixa. Est me ouvindo? Alexander perguntou. Victoria fez que sim com a cabea, mas permaneceu calada. Vamos voltar para aquele salo e voc vai apanhar aquelas cartas do cho, sem dizer uma nica palavra. Se no cooperar, vou lhe dar umas palmadas na presena de todos. Mais uma vez, ela assentiu com a cabea. Estamos progredindo, e isso me agrada ele continuou, oferecendo-lhe a mo, para ergu-la do cho. Victoria olhou para a mo de Alexander e ergueu os olhos. Ento fez o que ele menos esperava: colocou a mo na dele. Todos olharam em silncio quando os dois voltaram para o salo, surpresos com a mudana de atitude dela. Chegando mesa onde antes haviam jogado, Victoria ajoelhou-se e comeou a recolher as cartas, sem uma palavra. Tem mais uma ali Alexander avisou, apontando para onde estava a carta que ela no tinha visto. Macacos me mordam! Magno exclamou. Como conseguiu isso? Victoria e eu fizemos um acordo Alexander respondeu. Eu darei as ordens em nossa famlia e ela as obedecer. No querida? Humilhada demais para dizer qualquer coisa, ela limitou-se a fazer um sinal afirmativo com a cabea. Pondo-se de p, colocou as cartas sobre a mesa. Fique em seu quarto at que eu mande cham-la Alexander recomendou, passando o brao sobre o ombro dela, para depois acompanh-la at a porta do salo. Antes de se despedir de Victoria, ele tocou de leve o queixo dela e olhou docemente em seus olhos. Desculpe-me pelo embarao que lhe causei. Est bem ela murmurou, antes de afastar-se. Parabns pelo feito notvel o prncipe Stepan cumprimentou Alexander. A que feito se refere? Conseguir domar Victoria, claro. No a domei, simplesmente controlei sua primeira birra corrigiu Alexander. Ela concordou em fazer o que pedi nada mais do que isso. Amansar aquele temperamento no algo que se consiga da noite para o dia, meu caro. A vida com minha cunhada jamais ser entediante, isso posso garantir Robert disse. Mas no conseguir nada com facilidade opinou Rudolf. O que vale a pena nesta vida no se consegue com facilidade. Alexander pensou em como era bela sua futura esposa. Quase podia ver aquela cascata de fartos cabelos cor de fogo que tanto combinavam com a

intensidade que havia sentido em Victoria na noite anterior. Valia pena lutar por ela, no tinha a menor dvida. Tentar obter a obedincia de minha noiva uma coisa. Render-se aos caprichos dela, sem qualquer critrio, ser insensato ponderou. O que est querendo dizer? indagou Stepan. Sabemos que levou Victoria ao Beco das Tavernas. Ela ameaou pedir a outra pessoa que a levasse, caso eu me negasse a faz-lo. Outro homem poderia no t-la protegido o jovem prncipe defendeu-se. J se perguntou se algum outro cavalheiro a teria levado quele lugar? No nunca Stepan admitiu. Por hora, melhor contentar-se com as garotinhas que vivem correndo atrs de voc meu irmo Victor aconselhou, intrometendo-se na conversa. Controlar uma mulher de temperamento forte parece estar alm de suas atuais possibilidades. Tinker, o mordomo do duque, entrou na sala de jogos naquele momento e dirigiu-se diretamente a Alexander. Conde Emerson comeou ele, com uma mesura respeitosa. Sim? Lady Victoria pede que o senhor a liberte daquela priso o mordomo comunicou, num tom que no deixava espao para recusas. No se sinta ofendido, meu caro Alex Rudolf recomendou. Tinker me disse certa vez que fosse buscar minha prpria xcara de caf, se quisesse beb-la. Pelo que me recordo Vossa Alteza bem o mereceu por ter feito lady Samantha chorar. Tinker lanou um olhar de censura para Rudolf e ento voltou se novamente para Alexander. Aqui temos uma situao bastante diversa. Lady Victoria instruiu-me a repetir suas prprias palavras e a faz-lo "com emoo". Ao ouvir as palavras do mordomo, os homens no conseguiram conter o riso, nem mesmo Tinker. Claro que no caso dele tratava-se de um sorriso quase imperceptvel. Senhores, faam suas apostas Alexander props, sorrindo. A birra nmero dois est para comear. Voltou-se para o mordomo. Diga a lady Victoria que minha resposta "no". Como queira, senhor conde. Diga-me, Tinker, em quem apostaria, caso quisesse arriscar um palpite? Alexander quis saber. Quem est anotando as apostas? indagou o mordomo, levando a mo ao bolso. Eu Rudolf props, agitando no ar a nota que Tinker havia tirado do bolso. Aposto uma libra em lady Victoria o mordomo declarou. Entre risos e muito entusiasmo, todos comearam a fazer suas apostas. Alexander sentiu-se aliviado ao constatar que os outros homens apostavam nele. Agradeo por estarem contribuindo para meu fundo de penso brincou, enquanto o mordomo deixava o salo de jogos. Depois de feitas as apostas, o jogo de bilhar recomeou, para ser interrompido cinco minutos mais tarde.

Lorde Emerson. Era Tinker que retornava. Poderia esperar pelo menos que eu completasse minha jogada? Alexander retrucou. Sinto muitssimo por interromper o jogo, senhor conde o mordomo desculpou-se, formal. Mas lady Victoria quer saber se milorde pretende convertla submisso pela fome. Pois diga a lady Victoria que ela passar a fazer as refeies com as crianas, at que decida se comportar como uma pessoa adulta. Enquanto via Tinker afastar-se apressado, Alexander pensou em como seria maravilhoso quando a maturidade emocional de sua futura esposa atingisse a mesma maturidade de seu belo corpo feminino. E ela pertenceria somente a ele. Todos se divertiram ao avistar Tinker, que retornou sala de jogos minutos mais tarde. Desta vez, no entanto, ele dirigiu-se ao prncipe Rudolf. Alteza, lady Victoria manda dizer-lhe que no tem dinheiro, mas que gostaria de colocar uma libra na aposta o mordomo informou. Caso ela perca, o que diz ser altamente improvvel, seu riqussimo noivo, o conde Alexander Emerson cobrir o prejuzo, uma vez que um perfeito cavalheiro. Ela que espere! retrucou Alex, que mal podia acreditar em tanto atrevimento. Diga minha cunhada que s aceitamos apostas em dinheiro vivo foi a resposta brincalhona de Rudolf. Lady Victoria no vai gostar disso. Tinker afastou-se, resmungando. Na vez seguinte em que o mordomo dirigiu-se a Alexander, este j o aguardava sorrindo, tentando imaginar qual seria o comunicado dessa vez. Lady Victoria manda lembr-lo que de praxe que a noiva e o noivo se sentem juntos no caf da manh de casamento. Tinker pigarreou. Ela quer saber se milorde ir juntar-se a ela na mesa das crianas. Todos aguardavam pela resposta de Alexander. Sua noiva era, sem dvida, divertida, espirituosa e insistente, Alexander teve de admitir. Pois pode dizer a lady Victoria que concederei a ela uma trgua especial no dia do casamento ele respondeu. Para surpresa de todos, em vez de se retirar, Tinker voltou-se para Robert. Sua cunhada pede-me para lembr-lo que o ttulo de marqus mais alto que o de conde. E que por tanto senhor marqus, se daria a sua permisso para que ela saia do quarto o mordomo indagou. No foi a resposta de Robert. Que menina impertinente! Alexander exclamou atnito com a ousadia de Victoria. Um prncipe mais do que um marqus e um conde Tinker continuou, voltando-se para Rudolf. Vossa Alteza autorizaria lady Victoria a sair do confinamento em seus aposentos? Hoje meu dia de folga disse Rudolf. Abstenho-me de tomar decises neste dia. Dois prncipes mais do que um, portanto, Vossas Altezas Tinker prosseguiu, dirigindo-se a Stepan e Victor. Os rapazes limitaram-se a rir, sem dar qualquer resposta.

Muito bem disse o mordomo. Transmitirei as mensagens. O jogo recomeou, para ser mais uma vez interrompido. Lorde Emerson Tinker chamou. O que desta vez? A voz de Alexander demonstrava irritao. Lady Victoria solicita que v at os aposentos dela. Deseja desculpar-se com o senhor. Diga a ela que irei quando estiver desocupado. Ela pediu-me que lhe dissesse que ela no viver por muito tempo. Se demorar a ir v-la, talvez seja tarde demais. Que mal afeta minha noiva? Est morrendo de tdio. Pois diga que chorarei a morte dela e respeitarei o perodo de luto como um vivo amoroso faria. Assim que Tinker deixou a sala, Robert e Rudolf parabenizaram Alexander pela resposta. Victoria quer se desculpar. Isso significa que voc venceu. Stepan apertou a mo de Alex. Por que no sobe e aceita as desculpas dela de uma vez por todas? Se fizer isso, estarei entrando no jogo dela, e isso que ela quer. No, s terei vencido quando ela esperar at que eu esteja disposto a ouvi-la. Rudolf e Robert ergueram suas taas de champanhe para saudar o conde. Quase uma hora se passou, at que Tinker tornou a aparecer. Quando tiver um tempo livre, milorde, e se no for lhe causar transtorno, o senhor falaria, por favor, com lady Victoria? A pobre moa mal pode se conter tamanho o remorso que lhe consome a alma. Est desesperada para pedir seu perdo e ansiosa para partilhar o que aprendeu com a experincia que o senhor proporcionou a ela. Deus do cu, parece um castigo! Devo transmitir a ela essa mensagem? o mordomo indagou impassvel. Por favor. Minutos mais tarde, Rudolf cutucou o brao de Alexander. Pelo jeito, demorou demais a tomar uma deciso, meu caro o prncipe avisou. De que est falando? perguntou Alexander, olhando para Rudolf, que espiava pela janela. Veja voc mesmo. Rudolf conduziu o conde at a janela e apontou para fora. Caminhando pelo gramado, com a flauta na mo, Victoria dirigia-se alegremente ao bosque. Alexander pde v-la at mesmo saltitar, to feliz estava por ter sado do confinamento. Eu pedi camareira que me avisasse se Victoria sasse do quarto o conde disse por entre os dentes. Alexander atravessou o cmodo e abriu a porta. Tinker caminhava atrs dele. Raios! bradou Alex. Pedi camareira de Victoria que me avisasse, caso ela sasse do quarto!

Lady Victoria tem mtodos pouco ortodoxos, o senhor deveria saber. Saiu pela janela, no pela porta. E desceu pela rvore. Aps dizer isso o mordomo retirou-se com o nariz empinado. O que significa que ela venceu. O comentrio vinha de Stepan, que olhava para ele com sarcasmo. Alexander lanou um olhar cheio de indignao para o jovem prncipe, que parecia muito satisfeito com aquela situao e por v-lo humilhado diante de todos. Afinal, Stepan e Victoria eram amigos, j tinham at mesmo sado s escondidas noite, e essa idia o incomodava. Tenho profundo afeto por meu irmo Rudolf interveio, antes de voltar-se para Stepan. Quer deixar as coisas ainda mais difceis para Victoria? Sem uma nica palavra, Alexander dirigiu-se porta a passos largos. Desta vez vou lhe dar uma lio que ela jamais esquecer, pensou. A duquesa Roxanne apareceu e segurou-o pelo brao, antes que ele fizesse algo de que pudesse se arrepender mais tarde. Pretende arruinar suas mos de tanto bater em Victoria? ela indagou baixinho. Ou prefere ter sua futura condessa s para si mesmo de verdade? Estou ouvindo. Alexander sentou-se a uma cadeira, tentando controlar a respirao acelerada. V encontrar-se com Victoria e faa de conta que nada aconteceu. Depois a acompanhe at os aposentos dela. Roxanne falava baixinho, num tom de evidente cumplicidade. Em seguida, v at seu prprio quarto e ponha-se a fazer as malas. Eu mesma me encarregarei de dizer a Victoria que voc decidiu liber-la do compromisso de casamento. Aproximou-se e falou-lhe ao ouvido: Aposto a minha cabea como ela ir correndo at seu quarto, para tentar persuadi-lo a ficar. E se ela no fizer como senhora imagina? Conheo aquela menina mais do que ela conhece a si prpria. Tem um temperamento forte, no h dvida, mas voc precisa compreender que ela uma jovem sonhadora como todas as outras e est com o orgulho ferido e decepcionada. Afinal, voc nunca a cortejou e mantivemos segredo quanto ao acordo de casamento que, diga-se de passagem, algo nada romntico. Uma jovem ingnua como minha sobrinha sonha com um cavalheiro galante que a pea em casamento. Est bem Alexander concordou. Verei o que posso fazer. Ele deixou a casa e dirigiu-se ao caramancho. Conseguia sentir em suas costas os olhares curiosos de Robert e Rudolf, que certamente espiavam da janela, mas resolveu ir em frente e fazer como Roxanne instrura. Assim que Victoria avistou o conde, recolocou a flauta no estojo, um tanto temerosa. Entretanto, no podia perder a chance de olhar mais uma vez para aquele belo homem e pensar que em muito pouco tempo ambos seriam marido e mulher e dormiriam lado a lado. Fariam amor todos os dias e ele lhe daria lindos filhos. Aqueles pensamentos a faziam suspirar. Devo preparar-me para uma surra, ou terei de voltar para meu quarto? Alexander olhou para ela por um momento e, ento se sentou a seu lado, passando o brao pelos ombros dela, trazendo-a para mais perto de si. S estou curioso para ouvir sobre as lies que diz ter aprendido disse ele, com o cenho franzido.

Peo desculpas por ter escapado ela murmurou confusa, enquanto se preparava para uma bronca daquelas. Pedir desculpas no muda o que voc fez. Eu sei. Ainda no disse nada sobre as lies que aprendeu. Preciso controlar meu temperamento. Ela endireitou-se, como uma menina bem-comportada. Preciso tambm agradar voc, ser carinhosa, compreensiva, obediente e fazer o que me pede, porque nem mesmo em caso de tentativa de assassinato, posso contar com minha famlia para salvar-me a pele. Ainda tem que aprender a virtude da pacincia, minha lady. Alexander levantou-se e estendeu-lhe a mo, como que a convidando para danar. Uma vez que estamos prometidos um ao outro, voc bem poderia me beijar agora, como fez no salo de jogos ontem noite. O beijo no acontecer quando voc quiser, mas sim quando eu desejar ele sentenciou. De mos dadas, os dois caminharam pelo extenso gramado. Quando estavam bem prximos casa, Victoria parou e olhou para ele. Por que os homens do ordens e as mulheres tm de obedecer? Decerto, ela tinha vindo matutando pelo caminho. Porque os homens so mais fortes e inteligentes. Est me dizendo que mesmo o homem mais fracote e estpido do mundo , ainda assim, mais forte e inteligente do que a mais forte e inteligente das mulheres? Os homens regem o mundo porque pensam, enquanto as mulheres sentem ele justificou, achando graa na lgica dela. No era fcil convencer sua noiva, sobretudo quando a questo eram direitos e deveres. Temos dinheiro e sabedoria suficiente para manter as mulheres grvidas, de maneira que no possam competir conosco. Pois eu daria tudo para poder viver, ao menos um dia, num mundo no qual as mulheres que dessem as ordens. Victoria tinha um ar pensativo. E o que faria nesse dia? Para comear, passaria um tremendo sabo em meu tio Magno. Em seguida daria uma surra em voc e depois o mandaria para o quarto sem comer. Mas no se negaria a me dar sustento, espero ele falou, fingindo-se intimidado. Do que est falando? De comida, roupas e um teto seguro, por exemplo. Eu permitiria que voc comesse com as crianas, mantivesse as roupas que tem hoje e vivesse em seu quarto ela revidou, lanando um olhar malicioso para Alexander. Voc mesmo incorrigvel. Ele tocou a ponta do nariz de Victoria com um dedo. Aquela irreverncia toda mexia com ele. Victoria pegou o dedo entre seus lbios e o tocou-o com a ponta da lngua. Foi um gesto espontneo, que criou um imprevisto clima de erotismo. No podendo resistir, Alexander abraou-a, trazendo-a para bem perto de seu corpo, e tomou os lbios aveludados num beijo faminto. Ela reagiu deslizando as mos pelo peito forte,

para depois enlaar-lhe o pescoo com os braos. Tinha se tornado perita na arte de beijar. Acho engraado ela comentou. Minutos atrs no estava preparado para me beijar e de repente... Voc mesmo uma bruxinha, ou ser que uma fada cheia de poderes? Alexander falou, antes de lev-la ao colo, jogando o corpo esguio sobre seu ombro como um saco de farinha. Minha flauta! ela gritou, rindo gostosamente. Mandarei algum vir peg-la, fique sossegada. No acha que est levando essa coisa de disciplina de marido um pouco longe demais? gostoso olh-la daqui ele respondeu, dando-lhe uma leve palmada no traseiro arrebitado. Com Victoria sobre o ombro, Alexander entrou em casa. Ambos divertiam-se como se nada tivesse acontecido anteriormente. Rudolf, os irmos e Robert aproximaram-se da porta do salo de jogos para dar uma olhadela. Acho que o conde ganhou a disputa Stepan arriscou levado pelas evidncias. No se engane meu irmo. Se Victoria est rindo, ela ganhou a parada. Embora no pudesse confessar, Rudolf tinha torcido o tempo todo pela cunhada. Aps ter subido as escadas com a noiva sobre o ombro, Alexander chegou aos aposentos dela e colocou-a no cho. Trate de no sair de novo pela janela aconselhou. Ou mando cortar aquela maldita rvore. Tenho certeza de que voc est disposta a poupar uma rvore to bonita e frondosa. Victoria despediu-se de Alex e deitou-se em sua cama. Como aprenderia a ser paciente, perguntou a si mesma sem, contudo, acreditar em possveis chances de sucesso. Se ao menos soubesse ler... As pessoas normais viajavam nas pginas de um livro, iam a lugares diferentes, envolviam-se em circunstncias inusitadas, riam, choravam, amavam, odiavam e torciam por seus personagens favoritos. Mas ela jamais desfrutaria o prazer de uma boa leitura. O que poderia fazer para que Alexander no descobrisse que ela tinha um problema to srio e que tanto a limitava? Afinal, seria impossvel manter aquele segredo indefinidamente, uma vez que morariam juntos. Faria mais uma tentativa para aprender. Dessa vez, contrataria um professor e acabaria superando sua tia e suas irms em conhecimento. Decidiu que conversaria com os tutores de seus sobrinhos, os irmos Philbin, assim que fosse a Londres. Vinte minutos mais tarde, Roxanne entrava nos aposentos da sobrinha, com uma ntida expresso de contrariedade no semblante. Bem, minha querida, conseguiu finalmente o que tanto desejava. A voz da duquesa revelava profundo desapontamento. O conde Emerson vai cancelar o acordo de casamento. Ele me procurou, e a seu tio, e disse que no deseja for-la a um matrimnio indesejado. Mas eu quero me casar com ele disse Victoria, alarmada, sem poder acreditar no que estava ouvindo. Alexander voltar a Londres esta noite. Est fazendo as malas para partir.

No pode deixar que ele v embora! Faa alguma coisa, titia. Diga a ele que estou satisfeita, contente, feliz. Victoria procurava as palavras certas para reverter aquela inesperada situao. No entendo voc, Victoria. Passou o tempo todo desafiando Alex e portando-se como uma garotinha birrenta. Se deseja mesmo se casar com ele, precisa faz-lo acreditar que no far isso somente porque seu tio e eu queremos. Com a preocupao estampada no rosto, confusa e em pnico, Victoria pulou da cama e caminhou at a porta. Por um triz no viu o sorriso satisfeito da tia. A porta do quarto do conde a ltima direita Roxanne instruiu. Victoria correu pelo corredor, parando diante da porta do quarto de Alexander. Suas mos tremiam e seu corao parecia prestes a saltar pela boca. Preparandose para outra possvel humilhao, ela respirou fundo e bateu na porta. Entre o conde autorizou. Ela entrou rapidamente, fechando a porta atrs de si. O que foi? indagou el, olhando-a de relance e continuando a fazer as malas. Vai partir? Muito perceptivo de sua parte. Por qu? Por qu? Ele imitou a voz de Victoria. Por favor, faa qualquer coisa, mas no v embora! Ela recostou-se contra a porta, como que a impedir que ele passasse por ali. E por que no deveria faz-lo? Alexander aproximou-se dela e encaroua de perto. No est nem um pouco interessada em se casar comigo. Eu nunca disse que no honraria o contrato matrimonial. E por que eu passaria os prximos quarenta anos tendo que distribuir palmadas para tentar fazer com que voc amadurea? Prometo obedec-lo em tudo! Victoria cruzou os dedos sobre o peito. Diga-me o que fazer, mas no v embora, por favor! Alexander aproximou-se dela num misto de incredulidade e encanto diante de tanta ingenuidade e autenticidade. Sua noiva era um tesouro rarssimo e no havia preo que pagasse por ela. Est bem. Victoria emendou. Prometo lhe obedecer em quase tudo, no quero mentir para voc. E eu no quero me casar com uma mulher que est interessada apenas em honrar um contrato. Quero uma mulher que se preocupe comigo. Eu quero me casar com voc. Eu me preocupo com voc. Venha c, Victoria. Havia calma na voz dele. Com as pernas trmulas, ela se aproximou de Alexander. Levantou o rosto e olhou bem no fundo dos olhos dele. Ficaremos casados por muito tempo ele a fez lembrar. Tem certeza de que deseja isso? Sim, o que eu quero, s que... S que?

Eu queria que voc tivesse me cortejado antes, para depois ento me propor casamento. Como fazem os outros cavalheiros, entende? Calou-se por um momento e baixou o olhar. Ainda no consigo compreender por que todos puderam saber sobre o tal acordo entre voc e meus tios, exceto eu. Eu cometi um erro Alexander confessou trazendo-a para perto de si e envolvendo-a nos braos. As outras pessoas simplesmente acataram meu pedido. Repito que errei pronto. E agora, voc me perdoa? Claro que sim respondeu Victoria, os olhos azuis fixos nos dele. Sinto-me segura e protegida quando estamos assim. Ela apoiou a cabea no peito de Alexander. No me lembro de ter me sentido assim antes em minha vida. Olhe para mim ele pediu. O beijo que trocaram a seguir foi longo e embriagador. Voc nunca se sentiu protegida, nem eu tive uma famlia amorosa Alexander falou, sem afastar os lbios dos dela. Teremos uma famlia juntos e nossos filhos ho de sentir-se sempre seguros, protegidos e amados. Sim, Alex Victoria sussurrou contra os lbios dele. O conde tornou a beij-la e o resto do mundo passou a no existir mais para ela. Aquilo era tudo que desejava da vida. Sentia o calor dos lbios de Alexander contra os seus, a lngua mida explorando sua boca, o corpo firme contra o seu. Sua excitao crescia, e um gemido escapou de seus lbios. Queria mais. Alexander segurou-a firmemente pelas ndegas, trazendo o corpo dela mais para cima, para que sentisse a rigidez de seu sexo. Ento, sem pressa, voltou a pous-la no cho, enquanto suas mos fortes tocavam os seios macios at faz-la gemer. Victoria desejava o contato daquelas mos sobre sua pele nua. Entendendo o que ela queria, Alexander despiu-a at a cintura. Tomou os seios nas mos, acariciando os mamilos intumescidos pela excitao. Em seguida deitou-a na cama, tirou a camisa e deitou-se sobre ela, apoiando-se nos cotovelos para aliviar o peso. Contemplou o rubor que se espalhava pelo rosto de Victoria, chegando at o vale entre os seios. Alex beijou-a novamente, fazendo com que se voltasse para ele. Tomou um dos mamilos entre os lbios, brincou com a lngua sobre ele e sugou-o, enquanto acariciava o outro mamilo com a mo. Ela ardia de desejo. Segurou com firmeza a cabea de Alexander, arqueando o corpo para trs, oferecendo-se para ele. Instintivamente, comeou a mover o corpo no ritmo de um ato amoroso. Ansiava cada vez mais entregar-se quele homem. Queria-o cada vez mais perto, at que se fundissem num s ser. Pouco a pouco, porm, ele foi diminuindo o ritmo das carcias e, de repente, levantou-se da cama. Estendeu a mo para ajudar Victoria a se levantar tambm e sorriu ao ver a expresso de desapontamento no rosto dela. Vamos ter muitos anos para desfrutar do que apenas comeamos aqui ele disse, voltando a cobri-la com as peas de roupa que removera. Em seguida, acompanhou-a at a porta. Obrigado por ter aceitado ser minha esposa. Irei at seus aposentos trinta minutos antes do jantar, para acompanh-la at o salo. Tenho uma surpresa para voc. No gosto de surpresas, voc sabe. Pois posso garantir que desta voc vai gostar.

CAPTULO IV

Duas horas mais tarde, diante do espelho, Victoria examinava cada detalhe de seu traje: um vestido de seda azul-celeste, com decote arredondado e mangas curtas. Os cabelos presos altura da nuca com alguns Sozinhos soltos davam-lhe ainda mais graciosidade. A porta do quarto se abriu e ela pde ver, pelo espelho, que era Alexander quem entrava. Ele nem se dera o trabalho de bater, agindo como se fosse seu dono, pensou consigo mesma. Sem se voltar, sorriu para Alex pelo espelho. Ele colocou as mos sobre seus ombros e beijou-a na nuca, levando-a a experimentar uma sensao agradvel. Ela suspirou. No tinha vontade de descer para o jantar. Queria casar-se com ele naquele instante. Queria saber que outros prazeres ele poderia lhe proporcionar. Voc est linda Alexander sussurrou-lhe ao ouvido. Mas tenho uma sugesto. Ele soltou os cabelos de Victoria, que caram como uma cascata de cachos pelas costas. Prefiro seu cabelo assim... Fica parecendo uma princesa pag. Damas sempre usam os cabelos presos noite ela repetiu o que a tia costumava dizer. Victoria decidiu que sempre usaria os cabelos soltos, a menos que fosse imprescindvel prend-los. Recostou-se ao corpo de Alex, desfrutando o gostoso arrepio que o beijo dele em seu pescoo provocava. Ento, ele abraou-a por trs, enquanto lhe acariciava os seios, que ficaram rijos sob a seda macia do vestido. Uma forte excitao se espalhou dos mamilos para um ponto ainda mais sensvel, entre as coxas. Abra os olhos, meu bem Alexander sussurrou. Fique olhando enquanto acaricio seus seios. Victoria abriu os olhos e observou as mos dele, que deslizavam para dentro de seu vestido, esfregando-lhe firmemente os mamilos entre o indicador e o polegar, para frente e para trs. Cus ela murmurou baixinho. Depois que estivermos casados, ficaremos nus diante do espelho. Quero que voc me veja fazendo essas e outras coisas deliciosas com voc. Quero tambm que murmure meu nome enquanto eu a tocar. Victoria sentia as pernas fraquejar, tal era seu prazer. Lentamente, ento, ele plantou um beijo em seu pescoo e interrompeu as carcias. Alexander sorriu ao constatar que sua querida sonhadora tinha no rosto a expresso de algum que flutuava. Estamos sendo aguardados l embaixo ele lembrou, afastando-a levemente. Se no descermos logo, comearo a imaginar onde estamos.

Imaginem o que quiserem. Victoria deu de ombros. Ningum se preocupa com nossa ausncia. Afinal, estamos prometidos um ao outro h quase um ano. Eu assumi um compromisso h quase um ano ele corrigiu. Voc o assumiu h menos de um dia. Lembre-se de que precisa aprender a ser paciente. No posso comear a aprender isso amanh? No, voc deve pedir desculpas a todos pela demora. Victoria suspirou, aborrecida. Por que tinha que viver pedindo desculpas a todos? Odiava se desculpar, quase tanto quanto odiava surpresas. Todos estavam reunidos no salo principal, como de costume, antes de seguirem para a sala de jantar. Ningum notou quando ela e Alexander entraram. Ser que estamos invisveis? ela indagou baixinho. Acho que esto todos com medo que voc tenha outro de seus acessos de birra se a cumprimentarem ele brincou. No tenho "acessos de birra" retrucou ela contrafeita. Ao se aproximarem do tio, ela se preparou para pedir desculpas por seu comportamento daquela tarde, mais uma vez... Se tinha de fazer aquilo de qualquer forma, ento que o fizesse logo e acabasse com aquele drama de uma vez por todas. Queiram me perdoar comeou, num sussurro. Entendo que saibam o que melhor para mim. Meu comportamento foi imperdovel. Roxanne abriu um sorriso satisfeito e abraou a sobrinha. Entendo perfeitamente que saber de um acordo matrimonial firmado h meses tenha sido um choque para voc querida. Tudo que queremos que voc crie juzo e seja feliz acrescentou Magno, quase num resmungo. Alexander um bom rapaz. Compreendo que vocs sejam velhos demais para lidar com algum cheia de defeitos como eu Victoria comentou. Foi um belo pedido de desculpas Alexander apressou-se a tentar consertar a falta de jeito da noiva. Victoria virou-se para a s irms. Sinto muito pelo que disse. Sabem que eu adoro vocs. No se preocupe com isso, j passou Anglica tranqilizou-a. Amamos voc tanto quanto nos ama acrescentou Samantha, abraando a irm caula. No acredito no quanto lhes d prazer me provocar. Victoria dirigiu-se aos cunhados, os olhos azuis brilhando de alegria. Desculpem-me por ter agido num impulso de raiva. Admiro voc pela sinceridade e pela coragem, entre outros tantos predicados elogiou Rudolf, beijando-lhe a mo. Pedimos desculpas pelas provocaes Robert admitiu os constantes excessos. Sua briguenta Alexander sussurrou-lhe ao ouvido. Obrigada. Que tal jantarmos agora? props Roxanne, levantando-se.

Queiram me desculpar, mas eu gostaria de pedir a ateno de todos por um momento Alexander anunciou. Tomou Victoria pela mo, levou-a at uma poltrona ao lado da lareira e pediu-lhe que se sentasse. Em seguida, fitou-a intensamente e se apoiou sobre um joelho dobrado no cho. Lady Victoria... ele comeou ... me concede a honra de ser minha esposa, condessa de Winchester e me de meus filhos? Sim milorde, quero me casar com voc! Victoria no sabia como tinha conseguido dizer aquilo, tal era a agitao de seu corao. Nunca poderia imaginar que aquele momento fosse acontecer da maneira romntica e emocionante com que sempre havia sonhado. Ao som dos aplausos dos presentes, Alexander tomou as mos da noiva nas suas. Voltando as palmas das mos dela para cima, beijou-as amorosamente. Em seguida, tirou do bolso um pequeno e elegante estojo de veludo. Abriu-o e pegou o anel que estava l dentro, colocando-o no dedo anular da mo direita de Victoria. Era uma jia lindssima, um lindo diamante incrustado em ouro, com duas fileiras de diamantes menores nas laterais. O contraste entre o fogo e o gelo me agrada declarou ele Voc Victoria, a chama do fogo, e estes diamantes, o gelo. Prometo cobri-la de coisas boas e belas pelo resto de nossas vidas. Ainda aturdida pela magia daquele momento, sem dizer uma nica palavra, Victoria inclinou-se para Alexander e beijou-o demoradamente nos lbios, alheia aos que os observavam. Todos sorriam, partilhando daquele belo e emocionante momento. Muito bem, conde Alexander. Roxanne quebrou o silncio. Que tal jantarmos agora? Como o perfeito cavalheiro que era Alexander ergueu-se e, segurando Victoria pela mo, ajudou-a a levantar-se. Parece que gostou do anel ele comentou, enquanto caminhavam abraados at a sala de jantar. lindo. Voc tem muito bom gosto. Mas acima de tudo, quero agradecerlhe por ter-me proporcionado o momento com o qual sonhei toda a minha vida. Toda mulher gosta de jias. Voc no? Jias podem ser perdidas ou roubadas. Momentos como este, porm, ningum vai poder roubar. So eternos. Encantado com o que ela dizia, Alexander beijou-lhe com carinho o alto da cabea. No eram muitas as mulheres que pensavam daquela forma. Para a maioria, a riqueza e a opulncia vinham frente de qualquer tipo de sentimento. A mesa do jantar de noivado estava magnfica, adornada por uma bela toalha de Unho bordada a mo, fina porcelana inglesa e delicados cristais. Pratos requintados foram servidos, o vinho e o champanhe estavam excelentes e a sobremesa deliciosa. As pessoas conversavam alegremente, exceto Victoria, que, alheia a tudo que se passava ao redor, contemplava o anel de noivado. No era a jia em si, mas a idia de que em breve estaria casada com o homem sentado a seu lado que a encantava. Ele acabara de lhe proporcionar um momento mgico. Pensamentos danavam em sua mente, entre eles a certeza de que em breve ela e Alexander partilhariam o mesmo leito e fariam amor. Deixou-se levar por imagens

sensuais que faziam com que sua respirao se tornasse mais rpida, assim como os batimentos de seu corao sonhador. Est muito quieta esta noite, Victoria. Rudolf interrompeu seu devaneio. Um tosto pelo seu pensamento. Alexander olhou para ela, come se pudesse ler sua mente. Estava pensando que nunca poderia ter imaginado uma noite to perfeita e inesquecvel quanto esta. Ela suspirou. Perfeita e inesquecvel... Concordo plenamente. Alexander beijou-lhe docemente os lbios. A conversa recomeou e, por mais um momento, Victoria pde sonhar em silncio. Observava agora a mo mscula de Alex, que segurava uma taa de vinho, enquanto a outra repousava sobre a mesa. Aquelas mesmas mos eram capazes de fazer carcias inebriantes, a ponto de roubar-lhe a conscincia e fazer com que esquecesse, ainda que por algum tempo, as coisas desagradveis, como as dificuldades e limitaes que tanto a preocupavam. Olhou ento para os lbios dele, que sabiam como explorar os seus com delcias at pouco tempo antes inimaginveis. Victoria. A voz de Roxanne a trouxe, mais uma vez, de volta realidade. Desculpe-me, titia. Est agindo de maneira estranha esta noite. Sente-se bem, querida? Ela est apenas sonhando com o dia do casamento Robert comentou. Com o dia ou com a noite de npcias? Rudolf provocou, rindo. Ai! Por que chutou minha perna, Samantha? Ele fingiu-se de inocente. Nunca pensei que Victoria pudesse um dia ser atingida pela flecha de Cupido Robert comentou. Esta casa vai ficar um tdio sem ela. Obrigada. Ela se divertia com as provocaes dos cunhados. Estou orgulhoso por voc no se deixar exaltar por brincadeiras Alexander elogiou. Podem provocar o quanto quiserem. Ela piscou para os dois. Estou to feliz hoje que nada pode me atingir. Mas no fiquem mal-acostumados. Lembrem-se que sou a mesma Victoria de sempre. Alexander levantou-se e enlaou o brao da noiva, assim que notou que as mulheres se preparavam para ir ao salo principal. Se no se importarem, gostaria de caminhar l fora com minha futura esposa ele declarou. A noite estava linda e a temperatura agradvel. O luar descia sobre eles como uma bno, no armamento lmpido e estrelado. Inalando o perfume das flores, Victoria suspirou com aquele singelo prazer, enquanto caminhava de mos dadas com Alexander sobre o gramado macio. Ele voltou-se para ela e trocaram um longo beijo. Eu no via a hora de ficarmos a ss. Desejei beij-la a noite inteira. Eu tambm queria ficar a ss com voc e beij-lo muitas vezes. Adoro o seu cheiro. Meu cheiro? Sim. Voc cheira a flores e pureza. Que potico! Pode imaginar que em menos de um ms seremos marido e mulher? Vamos morar na manso em Grosvenor Square? perguntou interessada.

Sim, querida, entre outros lugares. Sabia que morei naquela manso quando criana? Sabia. Alexander sentiu uma ponta de culpa, embora Victoria jamais pudesse imaginar, em sua inocncia, que aquele tipo de sentimento o atingiria naquela noite. Mas como fugir dor, depois do mal que Charles Emerson causara ao pai dela e a toda a famlia Douglas? Diga-me com sinceridade. ela murmurou. O que pensou quando meus tios lhe propuseram o tal acordo matrimonial? Sinceramente? Que voc era jovem demais. E eu achei que voc era um pouco velho Victoria retrucou, com sua habitual honestidade. Velho? Tenho vinte e nove anos. Isso no faz de mim uma pea de museu. Se me achava to jovem, por que aceitou o acordo? Para redimir os crimes que Charles Emerson cometeu contra sua famlia no passado. Alexander percebeu o quanto sua resposta fora inconveniente naquela situao. Tinha certeza de que aquelas palavras entristeceriam o corao de Victoria. Falar de amor, contudo, seria pouco realista. O amor verdadeiro, se que existia, viria com o tempo. E eles tinham a vida inteira pela frente. Voc parece aborrecida ele comentou. Teve outras mulheres durante este quase um ano? Victoria encontrara um assunto para fugir de aborrecimentos e propusera uma questo tipicamente feminina. J est falando como esposa. Alexander tentou escapar pergunta. Est bem, no vou perguntar mais nada. S quero que me beije mais uma vez. Ela fechou os olhos. Victoria no tinha idia do quanto estava ficando difcil para Alexander conterse perto dela, tal a atrao que sentia. Aquilo era algo que ele no poderia ter previsto e que certamente no fizera parte de seus planos originais. Limitar-me a beij-la est se tornando uma tortura para mim confessou. Quero voc na minha cama. Pois entre escondido no meu quarto esta noite, depois que todos estiverem dormindo. Maluquinha, precisa ter mais juzo. Se eu fosse a seu quarto, no me contentaria em beij-la e toc-la. E quero que voc permanea virgem at nosso casamento. Por que isso to importante? No quero nenhum escndalo envolvendo o nascimento de meu primeiro filho. Se ele nascer prematuramente, haver comentrios maldosos. A dor da descoberta de que era filho bastardo de um nobre de identidade ignorada atormentava Alexander havia meses. Era crucial para ele que no houvesse qualquer dvida quanto origem e legitimidade de seus futuros filhos. Oua, querida. Basta uma nica relao sexual para que a mulher engravide ele esclareceu.

Victoria suspirou, e Alexander no saberia dizer se ela estava desapontada ou aliviada. Apesar da natureza passional, Victoria Douglas era uma mulher intacta e, portanto, sujeita aos receios do desconhecido to prprio das virgens. Ao retornarem manso, o mordomo anunciou que os cavalheiros esperavam por Alexander no salo de jogos. Obrigada, Tinker ele agradeceu e voltou-se para Victoria: Vamos juntos igreja amanh? No sei. Estou ficando com uma dor de cabea terrvel ela mentiu. Que pena, possvel que eu no possa acompanh-lo. Pois trate de ir direto para a cama e tenha lindos sonhos recomendou Alexander, sabendo que aquela era mais uma das famosas mentiras esfarrapadas de sua noiva. Tenho certeza de que estar tima pela manh. Victoria ergueu-se na ponta dos ps, beijou Alexander e em seguida recolheuse a seus aposentos. O conde encaminhava-se ao salo de jogos, quando ouviu a voz do mordomo que o chamava. Conde Emerson, quando receberei o dinheiro da aposta? Mas fui eu que ganhei Alexander declarou. Pelo que de meu conhecimento, lady Victoria fugiu do quarto sem seu consentimento afirmou Tinker, arqueando as sobrancelhas. Para completar, milorde a recompensou com um belssimo anel de diamantes. E evidente, portanto, que sua noiva foi a vencedora. Acho que tem razo. Alexander deu-se por vencido. Pedirei ao prncipe Rudolf que lhe entregue o que seu no se preocupe. Saber perder uma arte nobre comentou o mordomo. Gostaria de apostar se vou conseguir ou no levar lady Victoria igreja amanh o conde desafiou. Aposto uma libra como o senhor vai conseguir lev-la igreja. J quanto a ela ficar l e rezar... Desafio aceito! Alexander concordou. Na manh seguinte, Alexander subiu at os aposentos de Victoria com um farto caf da manh. Acordada, querida? indagou, colocando uma bandeja sobre a mesinhade-cabeceira. V embora e me deixe em paz murmurou uma voz abafada, vinda de sob as cobertas. Pelo jeito, aquilo no seria to fcil quanto tinha imaginado, disse Alex para si mesmo. Apesar disso, decidiu que puxaria as cobertas e acabaria com aquela manha de uma vez por todas. Era o que lhe restava fazer. Ao levantar os lenis, porm, o encanto das formas explcitas do corpo de Victoria sob uma fina camisola, como um precioso tesouro que se encontrava inesperadamente, quase lhe roubou o ar: seios perfeitos, os mamilos rosados, a cintura fina e os quadris arredondados. Ela era linda, no havia dvida, e logo lhe pertenceria. Ainda de olhos fechados, ela tentou puxar novamente as cobertas. Alexander impediu que ela comeasse mais um de seus joguinhos e segurou-lhe a mo. S ento Victoria abriu os olhos.

Alex, estava sonhando com voc ela murmurou, antes de dar um longo suspiro. Est melhor? Ele fingiu-se preocupado com o estado de sade dela. A dor de cabea passou? Passou, mas agora estou com uma dor de estmago horrvel, no sei o que est havendo comigo. uma pena, mas como tinha previsto ontem noite, no poderei ir igreja com voc. Tome este ch e seu estmago ficar como novo. Alexander encheu uma xcara com o lquido perfumado. Vamos, beba. Estou certo de que o ar fresco da manh a caminho da igreja tambm lhe far muito bem. Hesitante de incio, Victoria recostou-se cabeceira da cama e ps-se a beber o ch, como ele tinha recomendado. Ela sempre concorda com tudo que lhe pedem e depois faz como bem lhe der na telha... As palavras de Roxanne vieram lembrana de Alex. Seguirei para minha propriedade em Grosvenor Square, logo aps a missa ele comentou, procurando soar casual. Voltarei na quinta-feira para lev-la opera. Sentirei sua falta murmurou Victoria, tristonha. Verdade? Como sua futura esposa tenho o dever de sentir saudades. Ela piscou para ele. Bem, esperarei por voc l embaixo. Trate de estar vestida e pronta dentro de uma hora, est bem? Empurrou a bandeja para mais perto da noiva e desceu. Uma hora se passou e nada de Victoria aparecer. A menina no vir vaticinou Magno. Pois eu digo que se ela no assistir missa de hoje... Ah, a vem ela. Alexander sorriu aliviado por no ter de travar uma nova batalha, logo pela manh. Com um lindo traje branco com bordados no decote e na barra, Victoria desceu as escadas, carregando uma sombrinha cor-de-rosa. Alex nunca vira algo to adorvel, teve de admitir para si mesmo. Sua noiva era a imagem da inocncia, embora uma aura de sensualidade a envolvesse. Podemos ir ela convidou, enlaando o brao do noivo. Eu disse a voc Alexander provocou baixinho, ao passar pelo mordomo. Pois saiba que coisas imprevisveis podem acontecer entre este momento e o incio da missa Tinker lembrou ao conde. Victoria no disse uma nica palavra durante o percurso at o vilarejo. No gostava de ir igreja, mas parecia que dessa vez no lhe restava outra sada. Acreditava em Deus e O reverenciava, mas no conseguia ler o missal, nem a letra dos hinos que seriam cantados. Isso fazia com que se sentisse inferior aos demais e estava sempre preparada a fazer o que pudesse para escapar quela situao incmoda. Ao chegarem igreja, todos desceram das carruagens para saudar o vigrio, trocando amenidades.

Alex, quero que conhea nosso vigrio, o padre Small. Este Alexander Emerson, conde de Winchester, e noivo de minha sobrinha mais nova, Victoria. Roxanne fez as apresentaes. Os dois homens se cumprimentaram com um aperto de mo, e Victoria fez uma vnia graciosa. Ora, eu no sabia que eram trs sobrinhas! disse o vigrio, provocando risadas do prncipe e do marqus. Estava viajando, minha cara jovem? Victoria tem a sade bastante delicada a tia apressou-se a justificar. Bem, estou feliz que esteja aqui conosco esta manh e sentindo-se bem. O vigrio sorriu. O poder de Deus fez com que eu melhorasse disse Victoria, como se tivesse a resposta na ponta da lngua. Ela e o noivo se acomodaram no banco da quarta fileira, na igreja. Alexander passou o missal para ela, que tentou se concentrar para compreender um pouco do que estava escrito. O livro, porm, estava de cabea para baixo. Comporte-se e deixe de gracejos Alex censurou. No trouxe meus culos. Aquela desculpa, j um tanto desgastada, foi a nica que lhe ocorreu. A inquietao de Victoria crescia a cada instante. Tinha certeza de que dessa vez Alexander descobriria que ela no sabia ler e aquilo poria um ponto final em seus sonhos romnticos de um futuro com ele. Afinal, Alex no haveria de querer uma estpida como condessa. Pensou em fingir que estava tendo uma vertigem, mas decidiu que dessa vez a soluo deveria ser mais drstica e definitiva. Relaxando cada msculo de seu corpo, ela soltou-se, deixando-se ir ao cho, fingindo ter perdido os sentidos. Alexander tomou-a nos braos, aflito, e caminhou pela nave central, em direo porta da igreja. Vozes chegavam aos ouvidos de Victoria, entre elas a do vigrio, que pedia aos fiis que rezassem pela recuperao da pobre sobrinha do duque e da duquesa de Inverary. O ar fresco da manh tocou seu rosto, assim que Alexander carregou-a at o ptio externo, onde estavam estacionadas as carruagens. Abrindo lentamente os olhos, ela viu a preocupao estampada no semblante do conde. Eu vou ficar bem murmurou com voz fraca. Vou lev-la para casa. Ajude-me a coloc-la na carruagem Alex pediu ao cocheiro. Ao chegarem de volta manso, Tinker se adiantou para receb-los. Eu o avisei conde Emerson lembrou o mordomo. Temendo que as palavras de Tinker levassem o noivo a descobrir que tudo no passara de uma farsa, Victoria tratou de retomar a cena. Leve-me para cima pediu, assim que o conde a colocou no cho. Amparando-a, Alexander levou Victoria at o quarto. Deitou-a na cama e fechou a porta. Quer que eu pea um ch para voc? Ele no sabia bem o que fazer. Ajude-me a tirar a roupa antes ela continuou, sorrindo consigo mesma ao pensar no quanto tinha sido bem-sucedida em sua encenao.

Alexander sentou-se na beirada da cama e ps-se a desabotoar o vestido de Victoria, do alto das costas at a cintura. Separando os dois lados do traje, ele correu um dedo pelas costas dela, provocando-lhe um arrepio. Em seguida ergueu os cabelos e beijou-lhe demoradamente a nuca. O contato de seus lbios na minha pele simplesmente delicioso ela murmurou. Levante-se, por favor ele pediu. Victoria ps-se de p e ele a despiu, pea por pea, at que toda a beleza feminina estivesse exposta. Agora sente-se. A voz de Alex era quente e ele observava sem pressa o corpo nu. Em seguida, segurou cada um dos ps de Victoria em suas mos e beijou-os, roando os dedos dela com os lbios. Depois voltou a admir-la dos ps a cabea. Ento se levantou e comeou a despir-se tambm. Sente-se bem? quis saber. tima. Estava, afinal, prestes a conseguir o que tanto desejava, pensou Victoria, interpretando a mensagem de desejo que os olhos do conde enviavam. No tenha medo. Alexander deitou-se ao lado dela. No estou com medo. S preocupada. Relaxe. Ele a beijou, reacendendo nela a paixo e roubando-lhe o flego. Em seguida, afastou os joelhos dela com as prprias pernas e deixou, ento, que Victoria sentisse o peso de seu corpo. O que a preocupa? ele quis saber, ao notar que ela tremia. Aquilo. Ela apontou para a virilha dele. Alexander teve de se conter para no rir. No precisa se preocupar. Tornou a beij-la. "Aquilo" uma parte de mim, no um monstro pronto para feri-la. Confia em mim? Confio. Os olhos azuis o encaravam, ansiosos. Alexander deitou-se sobre ela, fazendo-a afastar ainda mais as pernas, mas no a penetrou. Beijou e lambeu os seios em movimento circulares, aproximando cada vez mais a lngua dos mamilos. Ao toc-los, finalmente, sentiu-os enrijecidos de prazer. Ento brincou com eles, puxando, lambendo, chupando. No pare Victoria pediu delirante de desejo. Respondendo ao apelo dela, Alexander passou a beijar-lhe vagarosamente o corpo todo, dos seios at o ventre, descendo enfim at o ninho intocado. O corpo de Victoria se contraiu. Deixe-me saborear cada pedacinho de voc. A voz de Alexander estava rouca de paixo. No me negue esse prazer. Victoria afastou ainda mais as pernas, num bvio convite s caricias dele. Alexander explorou com habilidade o centro do prazer do corpo feminino. Sem conseguir mais conter a excitao, ela gemeu, deixando-se tragar por uma imensa onda de prazer, que a fazia se contrair em repetidos espasmos, entregue s delicias que experimentava pela primeira vez em sua vida. Quero voc dentro de mim... pediu.

Ento, Alexander penetrou-a com seu membro rijo, tomando-a inteira para si, devagar a princpio, e passando aos poucos para um ritmo mais acelerado e cheio de ardente paixo. Alex ela gemeu, ao atingir o pice do prazer, sentindo o corpo trmulo. Alexander chegou ao clmax seguindo o ritmo dela, enchendo-a com sua seiva quente. Ambos sentiam-se vulnerveis e plenamente satisfeitos. Recuperando-se, ele deitou-se ao lado de Victoria, trazendo-a para bem junto de si. No me arrependo de no termos esperado at o dia do casamento declarou. Estava sendo sincero e sabia que devia despreocupar Victoria. Vamos fazer isso, de novo, em nossa noite de npcias, no vamos? Quando e quantas vezes tivermos vontade, pelo resto de nossas vidas. Divertiu-se com a ingenuidade dela. Vamos fazer amor ainda hoje outra vez? Calma querida. Preciso de alguns minutos para recobrar as foras. Aps um breve intervalo, Alexander retomou o jogo ertico, comeando por carcias que em breve os levariam a mais um ato amoroso. Um repentino abrir de portas, porm, lhes causou um sobressalto, interrompendo o interldio. Vejo que se sente bem melhor, querida. A voz era de Roxanne, que olhava para Victoria com um sorriso irnico, para em seguida retirar-se sem mais uma palavra, fechando a porta atrs de si. No se preocupe. Alexander tentou acalm-la. Sua tia gosta de mim. Pouco depois, os dois retomavam o que havia sido interrompido, deixando-se envolver novamente pelas delcias da paixo. Em meio a tantas sensaes, Victoria nem sequer podia lembrar-se que tinha uma tia. Duas horas mais tarde, ela acompanhava seu futuro marido at a carruagem. Vou sentir saudades confessou. Esteja pronta para ir comigo pera na prxima quinta-feira, s sete horas da noite. Alexander beijou-lhe as mos, mas no disse que tambm sentiria saudades. Victria acenou para ele e permaneceu ali, em p, olhando at que a carruagem desaparecesse na distncia. Estou ansiosa para aprender Victria declarou suplicante, ao chegar sala de trabalho na casa dos irmos Phineas e Barnaby Philbin, tutores de seus sobrinhos. Um pouco acima do peso, Phineas aparentava ter por volta de quarenta e cinco anos de idade, enquanto Barnaby parecia ainda no ter chegado aos quarenta. Ambos eram baixos e no havia nada de especial na aparncia deles. No entanto, podia-se ver a bondade e a generosidade estampada em seus semblantes. Diga-me, qual exatamente o seu problema, lady Victria? Phineas era todo ouvido. Eu no domino bem as letras e os nmeros. Confundo o "b" com o "d" e no consigo distinguir entre o "6" e o "9". Bem, a nica tarde que ambos temos livre na semana a de quinta-feira disse Phineas.

Est timo para mim. Victria suspirou aliviada. Mesmo que s vezes as circunstncias me impeam de comparecer aula, farei questo de pagar por todas as quintas-feiras reservadas para a minha alfabetizao. Muito gentil de sua parte, senhorita Barnaby agradeceu. Phineas caminhou at a escrivaninha prxima janela, pegou uma pena e uma folha de papel e escreveu algumas palavras. Sente-se aqui, lady Victria, e leia o que est escrito neste papel. Precisamos avaliar sua atual capacidade para sabermos qual a melhor maneira de conduzirmos nosso trabalho. Ela segurou o papel e leu para si mesma, a princpio, temerosa de cometer erros. Ento se sentou, colocou o papel sobre a escrivaninha e, apontando cada slaba com o dedo indicador, leu palavra por palavra da frase. Assim que terminou, os tutores se afastaram para confabular por alguns minutos. A senhorita no tem nenhuma deficincia, lady Victoria Phineas declarou. No? Seu problema chama-se "cegueira de leitura". Os cientistas ainda esto na fase de investigao sobre esse problema, e no chegaram a uma concluso definitiva sobre o que causa a dificuldade, nem de como super-la, mas com certeza no tem a ver com nenhuma deficincia intelectual. isto que faz com que seja difcil para a senhorita aprender. E como se no enxergasse bem o que est sua frente Barnaby esclareceu. Certas letras e nmeros se misturam em sua cabea acrescentou Phineas. Foi o que eu disse a vocs. Infelizmente, como dissemos, ainda no h cura para esse problema Barnaby informou. Mas no se deixe perturbar. Meu irmo e eu conhecemos estratgias que podem ajud-la a ler frases simples. Ser que um dia vou ser capaz de ler histrias para meus filhos antes de p-los para dormir? O corao de Victoria se enchia de esperana. Ns a ajudaremos a conviver com seu problema prometeu Barnaby. Alm disso, senhorita, devo dizer-lhe que cavalheiros como seu futuro marido, o conde de Winchester, preferem uma mulher que no pense demais. Os homens, em geral, gostam de saber mais do que as esposas. Obrigada. No imagina o quanto suas palavras me animam! Victoria estava exultante. Prometo ser a aluna mais aplicada que j tiveram. No vo se arrepender. Ela beijou os dois solteires no rosto, deixando-os encabulados. Comeamos na quinta-feira, ento? Estaremos esperando disse Phineas. Mal posso esperar ela confessou, antes de caminhar at a porta. Vou ficar contando os dias. Park Lane fica naquela direo. Barnaby apontou com o dedo, mostrando a Victoria para que lado ela devia seguir. Como sou tola! exclamou ela, que j caminhava na direo contrria. Pessoas com seu tipo de problema acabam se perdendo com facilidade devido falta de senso de direo explicou Phineas.

No sabemos distinguir direita de esquerda, isso? Exatamente. Bem, at quinta. V com cuidado, senhorita. Victoria chegou em casa na hora do ch. Tinha decidido que no contaria a ningum sobre as aulas. Queria surpreender a todos assim que estivesse preparada. Onde esteve? A pergunta de Roxanne arrancou-a de seus devaneios. Fui visitar Samantha e no vi o tempo passar ela mentiu. Venha c. Vamos at seu quarto. Alexander enviou um recado: estar aqui em algumas horas. Ele quer que voc vista azul. Escolhi seu vestido de seda azulsafira. Agora ele quem decide o que devo vestir? Victoria indagou, contrariada. Alex deve ter um bom motivo para ter feito esse pedido. O banho j foi preparado e o ch ser servido em alguns minutos. Roxanne parou bruscamente porta. A propsito, tem sentido enjo, querida? No, por qu? Tolice minha.

CAPTULO V

Trajando um lindo vestido de seda azul-safira, Victoria desceu as escadas que levavam ao salo onde Alexander a aguardava. Lady Victoria, no h dvida de que a mulher mais linda que j vi Alexander saudou, beijando-lhe as mos. um bajulador, senhor conde ela disse em reposta, seus lindos olhos azuis realados pela cor do traje. Sou bem conhecido por minha honestidade ele brincou. Em seguida, entregou noiva um lindo estojo de veludo azul. Pedi que usasse um traje azul por causa deste presente. Ele estendeu o estojo para Victoria. Ao abri-lo, ela mal pde acreditar no que tinha diante dos olhos: uma gargantilha de platina adornada por uma enorme safira e um diamante de extrema beleza. Acompanhando, vinha um bracelete tambm adornado com safiras e diamantes. Isto demais para mim ela murmurou, erguendo os olhos para Alexander. Jias nunca so demais comentou Roxanne, fascinada por aquele tipo de luxo. Vire-se, por favor, querida. Alexander tirou a gargantilha do estojo e colocou a jia em torno do pescoo de Victoria e o bracelete em seu pulso delicado. Acho que deveria conter os gastos. Afinal, estamos para nos casar Victoria brincou. No tenho inteno de voltar a viver no chal.

Obrigado por ter aceitado meu presente, querida. Alex beijou os lbios da noiva. Eu que devo agradecer. Ela retribuiu o beijo. Prometi cobri-la de diamantes, lembra-se? E de prolas ela completou. Vou cobri-la de diamantes, derramar prolas em suas mos, adorn-la com esmeraldas e mergulh-la em safiras. E rubis? Enfeitarei seus cabelos com eles. Parece uma boa proposta. Alexander acompanhou-a at a carruagem, ajudou-a a subir e sentaram-se juntinhos. Tive tanta saudade de voc ela murmurou, assim que a carruagem se ps a caminho. O conde, contudo, recusou-se a dizer que havia sentido o mesmo. No pretendia deixar que ela pensasse que tinha domnio sobre ele. Nenhuma mulher voltaria a domin-lo, muito menos uma mocinha de dezoito anos. Victoria estava desapontada. Queria tanto que ele tivesse dito que sentira sua falta! Talvez estivesse esperando demais, disse a si mesma. Afinal, o noivo no a amava, estava apenas honrando um acordo e sendo gentil com ela. O mal que Charles Emerson tinha feito famlia Douglas pesava na conscincia dele. Sempre vou pera s quintas-feiras Alex disse de repente. Ajuda a relaxar. Aquelas palavras trouxeram Victoria de volta ao momento presente. Mais tarde, Samantha e Rudolf iro nos encontrar no baile na residncia dos Wilmington. Devo alert-la para o fato de que a aristocracia londrina se mostrar curiosa em saber quem escolhi para esposa. Tente no se aborrecer com os olhares curiosos das pessoas. Ah, mais uma coisa... Voc fala italiano? No, no conheo a lngua. No tem problema, traduzirei para voc. A pera cantada em italiano, sabia? Nunca dei ateno a isso nas vezes em que vim pera com meus tios. O que atraa voc, ento? Para ser sincera, a hora do intervalo. A resposta dela fez Alexander rir, enquanto a carruagem estacionava diante do Teatro Real de pera. O sorriso surpreendeu os outros aristocratas que caminhavam por ali, acostumados sua habitual seriedade. Havia boatos de que o conde de Winchester e lady Victoria Douglas, sua futura esposa, estavam muito apaixonados. Victoria procurou no dar ateno aos olhares das pessoas, enquanto atravessava o grande saguo de entrada, para depois subir as escadas que levavam ao camarote particular de Alexander. O conde havia cumprimentado diversas pessoas ao longo do caminho, mas no havia parado para conversar com quem quer que fosse. Victoria sentia-se aliviada.

Viu como olhavam para ns? Durante o intervalo ser ainda pior, preparese avisou Alexander, enquanto aproximava sua poltrona da dela Muitos faro questo de conhec-la. A propsito, a pera de hoje As Bodas de Fgaro, de Mozart. Mozart o compositor? Sim. Esta pera a continuao de O Barbeiro de Sevilha. Conde Almaviva tinha se casado com Rosina, uma jovem herdeira, a despeito das intenes de seu guardio em casar-se, ele prprio, com ela. Um homem chamado Fgaro havia ajudado o conde Almaviva a se casar com Rosina. A histria da pera desta noite comea trs anos depois desse casamento. O conde passa os dias cuidando de suas propriedades e levando tantas mulheres quanto possvel para a cama. O conde infiel esposa? Victoria perguntou, chocada. Acha o assunto apropriado? Fique tranqila recomendou Alexander. No vo mostrar o conde fazendo amor com as mulheres. Ainda bem. Embora no se sentisse especialmente atrada por peras, Victoria decidiu que o melhor seria concentrar-se e acompanhar a histria. Afinal, aprender nunca era demais, sobretudo para quem iria se casar com um homem nobre e culto. Aps cerca de uma hora de apresentao, as cortinas se fecharam. Era o fim do primeiro ato. Todos ficaro encantados em conhec-la. Alex procurou acalm-la. Muitos aristocratas vieram ao camarote para cumpriment-los, enquanto outros os observavam de seus prprios camarotes, fazendo uso de binculos. Victoria decidiu que sorriria sem nunca se afastar do noivo, e que falaria o mnimo possvel. No meio do intervalo, dois cavalheiros acompanhados por uma bela mulher de aproximadamente vinte e cinco anos vieram saud-los. Victoria sentiu-se, de repente, desconfortvel e detectou uma expresso tensa no semblante de Alexander. esta a menina que vai se tornar a condessa de Winchester? As palavras da mulher eram pouco gentis e nada havia de natural em seu sorriso. Victoria, querida, gostaria de lhe apresentar lady Lydia Stanley, marquesa de Tewksbury. Alexander tinha quebrado propositalmente a etiqueta, uma vez que deveria ter apresentado a noiva marquesa, a lorde Russel e a lorde Sommerset. uma enorme satisfao conhecer a senhorita que vai, finalmente, conseguir levar o conde de Winchester ao altar os lordes saudaram. O conde que vai ter que continuar se esforando para conseguir minha mo Victoria replicou, enquanto olhava de esguelha para a outra mulher, que parecia bastante descontente. Embora Lydia Stanley no houvesse dito nada claramente, Victoria podia ler na expresso do rosto e nos gestos da marquesa que Alexander e ela eram velhos amigos, ntimos amigos.

Diga-me, Alex, essa sua preferncia por ruivas coisa passageira? Lydia Stanley voltou carga. Alex e eu somos amigos desde sempre, sabia? A mulher agora olhava para Victoria. Se nos do licena Lorde Sommerset fez uma mesura , precisamos retomar nossos assentos para o incio do prximo ato. O homem parecia embaraado com os comentrios da marquesa. Vejo voc em breve, Alex. Lydia lanou um sorriso ensaiado para Victoria e fez uma ligeira reverncia, antes de afastar-se. um prazer conhecer os velhos amigos de meu noivo revidou ela com um largo sorriso. Obviamente irritada com aquele comentrio, a marquesa de Tewksbury afastou-se com seus acompanhantes. Que lngua afiada voc tem, minha querida Alexander comentou, assim que as pessoas se afastaram. Quem comeou foi aquela megera. Victoria lutava para manter o controle. Alguma coisa estranha tinha se passado entre seu noivo e a tal marquesa. Ela sentiu-se de repente como se caminhasse no escuro. Animou-se, no entanto, ao lembrar que mais tarde encontraria sua irm Samantha e o cunhado Rudolf. Decidiu que perguntaria a eles o que sabiam a respeito de Alex e Lydia. O resto da pera transcorreu sem maiores incidentes, a despeito do fato de que havia mais olhares vindos da platia e dos camarotes sobre ela do que sobre o palco. Horas mais tarde, ambos dirigiam-se manso dos Wilmington. Preparada para enfrentar mais curiosos?Alexander interpelou, enquanto caminhavam at o salo de baile. Decididamente, voc tem o dom de me acalmar retrucou Victoria, forando-se a sorrir. Ao chegarem ao salo, o mordomo dos Wilmington anunciou a presena deles com solenidade. O conde de Winchester e lady Victoria Douglas. Fique olhando para mim Alex sugeriu. Dessa forma no ficar contrariada ao notar que as pessoas se empurram, disputando espao para v-la. muita pretenso de sua parte achar que todos esto interessados em ver quem a feliz acompanhante do conde de Winchester. Ela olhou para os convidados que enchiam o vasto salo. no h como negar, eles esto curiosos. Eu avisei Alex sussurrou ao ouvido da noiva, dando aos presentes a impresso de que era realmente um homem apaixonado. Lorde e lady Wilmington apressaram-se a dar as boas-vindas ao casal. Parabns, meu caro Rupert Wilmington cumprimentou, devorando Victoria com os olhos sem qualquer discrio. Meus votos de felicidades ao casal saudou lady Wilmington, sem tirar os olhos de Alexander. Rupert, Miriam, apresento-lhes Victoria Douglas, minha futura esposa. O conde apressou-se a fazer as apresentaes.

Muito prazer disse Victoria, com uma elegante reverncia. Prometa que vai reservar uma valsa para mim, futura condessa de Winchester. Lorde Wilmington procurou soar casual e amigvel. No se preocupe senhorita. Tomarei conta de seus interesses, enquanto dana com meu marido e farei o melhor que puder. Lady Wilmington lanou um olhar lnguido para Alexander. Victoria reconheceu nos olhos daquela mulher a mesma expresso que tinha detectado no olhar de Lydia Stanley. Se nos do licena, preciso cumprimentar minha irm e meu cunhado ela anunciou. No se pode fazer a realeza esperar, ainda que seja a prpria famlia. Miriam e eu estaremos ansiosos para conversar com vocs mais tarde murmurou lorde Wilmington sorridente, sem deixar de olhar para Victoria. Gostei do que disse Alexander cochichou ao ouvido da noiva. Tome cuidado com Rupert. O homem tem fama de mulherengo. E Miriam parece apreciar demais os homens ela observou. Ou ser que voc, em particular, que ela aprecia? Eu diria que os Wilmington mantm entre si um acordo que lhes permite certa liberdade. E isso comum entre os casais de aristocratas? Victoria estava chocada. Aquela era a primeira vez que participava de uma festa com gente to esquisita. Claro que no. Quando finalmente foram encontrar-se com Samantha e Rudolf. Os prncipes Victor e Stepan estavam com eles. Como foi a pera? Samantha indagou a guisa de cumprimento. Muito bonita respondeu Victoria. Acredito que havia mais pessoas olhando para mim do que para o palco. Eu deveria ter agradecido ao pblico quando as cortinas se fecharam. A orquestra comeou a tocar a primeira valsa. Poderia conceder-me o prazer? Alexander brincou, curvando-se diante dela, Com um sorriso tmido, ela estendeu a mo para o noivo. Aquela seria a primeira vez que danariam juntos. Enlaando-a pela cintura, Alexander a trouxe para bem junto de si e, em seguida, ambos saram valsando pelo salo. Victoria procurou esquecer a multido que os cercava e entregou-se alegria daquele momento. Apenas aquele homem e a msica importavam. Estava feliz demais para dizer qualquer coisa. De repente, avistou Lydia Stanley descendo a escadaria que levava ao salo de baile. Uma nuvem escura parece ter apagado seu sorriso, querida Alexander observou. Que tal agora? Ela tornou a sorrir, mas suas habituais alegria e espontaneidade haviam se desvanecido. Ao trmino da valsa, Alex acompanhou-a at onde estavam seus familiares. Lady Vctoria, aceitaria danar com seu cunhado favorito? Rudolf estendeu-lhe a mo, divertido e corts ao mesmo tempo.

Adoraria ela respondeu, e logo seguiam para a pista de dana. Enquanto danava com o cunhado, viu a irm, que valsava com Stepan. Sentiu o corao apertado, porm, ao avistar Alexander dirigindo-se pista de dana, acompanhado por ningum mais, ningum menos que Lydia Stanley. O que aconteceu? indagou Rudolf, ao ver que o rosto da cunhada empalidecera. Alex est danando com aquela tal marquesa. Ela encarou o cunhado. Diga-me, o que h entre eles? Nada, que eu saiba. O que houve entre eles, ento? reformulou a pergunta. Por que no conversa com seu noivo e procura descobrir? No gosto de me intrometer em assuntos que no me dizem respeito, sabe bem disso. Por que no quer me contar? Sou sua cunhada e tenho o direito de saber. Muito bem. Eles tiveram um envolvimento anos atrs Rudolf contou, ao terminarem a valsa. Foi quando Reginald Stanley, o marqus de Tewksbury, homem com idade suficiente para ser pai de Lydia, a pediu em casamento. Ela preferiu torna-se marquesa em vez de condessa. Onde est o marido dela agora? Morreu logo depois que Lydia teve o primeiro filho, o que a deixou livre para se casar com Alexander. E por que no se casaram? Alexander um homem orgulhoso e inflexvel, que no aceita as sobras dos outros Rudolf esclareceu. Lydia Stanley voltou a procur-lo depois de passado o perodo de luto pela morte do marido. Acha que Alex ainda se interessa por ela? O que acho que devemos voltar para nosso grupo e deixar essa histria de lado. Mal Victoria e Rudolf reencontraram seus pares, o duque Magno e a duquesa Roxanne chegaram. Os recm-chegados logo se puseram a valsar. A essa altura, lorde e lady Wilmington e Lydia Stanley vieram juntar-se ao grupo. Lydia e Miriam trocavam olhares de fria polidez. Lady Victoria Miriam comeou. Deve estar ansiosa por suas npcias to prximas. Alex est mais ansioso que eu ela disparou. Prometeu me cobrir de diamantes e, como podem constatar, ele comeou muito bem. Levou a mo s belssimas jias com que o conde a presenteara. O pedido de casamento foi to romntico! Samantha juntou-se conversa. Diante de toda a famlia, Alexander colocou-se de joelhos e pediu que minha irm se casasse com ele. Muito romntico, sem dvida concordou Miriam Wilmington, verde de inveja. O que achou da pera desta noite? Lydia Stanley dirigiu-se a Victoria. As Bodas de Fgaro, no ? indagou Miriam, interessada. Adoro pera. Victoria tentou parecer uma mulher sofisticada. Uma composio fantstica de Mo. Mo? Lydia repetiu.

Mo Sart, o compositor da obra Victoria esclareceu. Todos a olharam como se ela tivesse se transformado numa abbora. Ela percebeu que havia dito alguma asneira, mas no tinha idia do que fora. Lady Victoria me prometeu esta dana. Stepan apressou-se em afastla dali. Satisfeita por ficar longe daquela gente, ela aceitou o brao que Stepan lhe estendia e logo valsava com ele. No perdia de vista, porm, aquelas duas mulheres. Pareciam querer disputar seu noivo. Lydia Stanley venceu a disputa e logo voltou a danar com Alexander. Em geral, as pessoas falam sobre amenidades enquanto danam Stepan apressou-se a dizer, a fim de amenizar a situao. Desculpe-me, mas no me sinto bem. Victoria estava confusa e irritada. Posso ajudar? ofereceu-se Stepan, sem saber o que fazer. S se tiver o poder de impedir que eu diga mais tolices. Alex me disse que Mo Sart era o compositor da pera desta noite. O nome correto Mozart Stepan explicou. Uma palavra s. Wolfgang Amadeus Mozart. Mas procure esquecer isso, Victoria. Afinal, todos cometem erros. Alguns mais do que outros. No seja to enrgica consigo mesma. Eu gostaria de me refrescar um pouco, se no se importa, meu amigo. Inventou uma desculpa para se afastar dali. No conseguiria encarar os outros naquele momento. Por favor, diga a Alex que voltarei logo. Retirou-se para uma saleta reservada para o repouso das damas. Precisava de tempo para se recompor sem que os outros a ficassem observando. Chegando sala, sentou-se num canto e procurou respirar fundo e acalmar-se. A pirralha disse que o compositor da pera era Mo Sart. Ouviu Lydia Stanley dizer, ao entrar tambm na sala de repouso. E da? retrucou Miriam Wilmington, que acompanhava a marquesa. Ela no pronunciou o nome errado. Cus, Miriam! Voc est parecendo to idiota quanto aquela trouxinha. Seja como for, no vai ser difcil ter Alexander de volta. Cabelos vermelhos e uma pretensa inocncia so meras novidades para ele. Encontrei-a, afinal! Victoria ouviu tia Roxanne dizer. Seu noivo esta sua procura. No tinha visto que estava a. Lydia Stanley virou-se, surpresa. Eu percebi isso respondeu Victoria, o olhar cheio de revolta. Gostaria de apresentar-lhe Sara... No estou interessada em conhecer quem quer que voc tenha a inteno de me apresentar. Ela levantou-se e passou como uma bala pelas outras duas mulheres. Que lindo vestido, Lydia! Roxanne procurou desviar a ateno das pessoas. Pena que a cor no lhe caia nada bem. De braos cruzados, Alexander esperava por Victoria a certa distncia da sala de repouso. Ao v-lo, ela se aproximou. Sua cabea girava. Cometera uma gafe e agora Lydia Stanley queria seu noivo de volta.

Victoria querida ele murmurou. No fique aborrecida. Qualquer pessoa que no conhea bem peras pode cometer um erro como aquele. Acho que voc deveria se casar com outra. E por qu? com voc que quero me casar. O tom da voz de Alexander era suave e carinhoso. Lydia Stanley quer voc de volta. muito bonita e deve ser inteligente tambm. - O que houve entre mim e Lydia acabou h anos. Ser que no compreende que voc que eu quero? O que sei que voc no escolheu se casar comigo. Est apenas tentando honrar um acordo proposto por meus tios. Eles nunca me foraram a aceitar a proposta Alexander declarou. Gostaria de conversar com minha sobrinha. Roxanne interrompeu a conversa. Espere aqui, Alex. um assunto particular. Assim que se afastaram, a duquesa dirigiu-se a Victoria. Conheo os homens melhor do que voc, querida ela comeou. Alex jamais reataria com Lydia Stanley, e ela no passa de uma tola se pensa que poder reconquist-lo. Nenhum homem que se preze aceita a traio de uma mulher. Agora, quanto ao erro que voc cometeu, chego a duvidar que tenha meu sangue correndo em suas veias. No tenho culpa de ser to retardada Victoria respondeu. No se trata disso, meu bem. No importa o que voc diga ou faa, sempre encare o adversrio de frente. Nunca mais corra nem se esconda como fez h pouco. Deveria ter ficado l, ouvindo os insultos daquela mulher? Isso mesmo. Deveria ter ficado l e revidado com classe, como eu fiz, por voc. Roxanne tomou as mos da sobrinha nas suas. No permita que suas emoes transpaream querida. Manter a calma em face da mais terrvel provocao uma necessidade, se quer ter sucesso na vida em sociedade. Obrigada pelos conselhos, titia. O sorriso voltou a iluminar o rosto de Victoria. No causarei mais embaraos sua reputao. E assim que se fala. E agora, v. Alexander est esperando por voc. Vamos, corra! Em instantes, Victoria juntou-se ao noivo. Voc est bem? ele quis saber, preocupado. Estou tima. Daria uma volta comigo? No h outra pessoa com quem eu queira caminhar ou fazer qualquer outra coisa neste mundo. Alexander segurou a mo de Victoria e levou-a at um lugar onde poderiam ter alguma privacidade, mas ainda assim serem vistos. Voc adorvel, Victoria Douglas. Afagou a pele perfeita do rosto dela. Quero que os dias que faltam para nosso casamento passem bem depressa. A poderemos ficar juntos o dia inteiro, todos os dias. No vai me contar sobre Lydia Stanley? Minha tia me aconselhou a manter a calma mesmo diante da pior das provocaes. Acredito que esta regra se aplique aos homens tambm.

O que houve entre mim e Lydia so guas passadas. No deve perder um nico segundo se preocupando com ela. Por um lado, sinto-me lisonjeado por saber que se importa comigo, mas por outro, fico triste por ver que no confia em mim. Eu confio em voc sim, Alex. que... Uma voz feminina interrompeu a conversa dos dois -Alex! Em p, diante deles, estava Venetia Emerson, irm de Alexander, que acreditavam estar na Austrlia. Um homem alto, de corpo atltico, e uma mulher belssima de cabelos negros a acompanhavam. Venetia atirou-se nos braos do irmo. Eu disse a Harry e Diana que voc estaria no baile dos Wilmington! A expresso do rosto do conde demonstrava desagrado com aquele encontro. Apresento-lhe meu marido, Harry Gibbs. Venetia indicou o homem alto que estava a seu lado. Alexander e Harry trocaram um aperto de mo. Diana Drummond a irm viva de Harry. Venetia apresentou a bela mulher. Acho que voc vai gostar muito dela, Alex. Um mal-estar tomou conta de Victoria ao olhar para a viva. A ltima coisa que poderia desejar era a presena daquela mulher, competindo pela ateno de seu noivo. Lembra-se de Victoria Douglas? Ela e eu vamos nos casar daqui a duas semanas Alex anunciou. Que novidade maravilhosa, meu irmo. - No havia um pingo de entusiasmo na voz de Venetia. Parabns cumprimentou Diana Drummond, com voz grave e sensual. A viva era uma mulher bonita, sofisticada, voluptuosa e confiante. Comparando-se a ela, Victoria concluiu que no passava de uma garotinha. Harry comprou uma manso na cidade, trs adiante da sua, Alex informou a irm. E Charles? Alex procurou aparentar uma frieza que no sentia. Nosso pai est morto. Lamentou at o ltimo dia de sua vida as palavras rspidas que voc e ele trocaram. Posso imaginar. Victoria podia ver o desapontamento no rosto de seu noivo. Charles Emerson tinha morrido e levado para o tmulo o segredo da origem de Alexander. Venha jantar em nossa casa amanh noite. O convite de Venetia dirigia-se exclusivamente ao irmo. Victoria e eu havamos planejado jantar juntos. Lady Victoria bem-vinda em nossa casa. O convite se estende a ela, claro. Venetia tentou soar como a anfitri perfeita. Muito bem. A que horas devemos estar l? s oito da noite. At amanh, ento. Venetia enlaou o brao do marido e da cunhada e afastou-se. Como pde aceitar o convite de uma mulher que atentou contra sua vida? Victoria estava perplexa. Foi Charles Emerson quem tentou me matar, no Venetia.

Mas ela tentou matar minha irm Anglica. Recusa-se a me acompanhar, isso? Victoria no tinha a menor inteno de deixar que Alex se sentasse mesa com a bela viva Drummond, sem que ela prpria estivesse por perto. claro que irei com voc afirmou. E pretendo comer bem rpido, antes que ponham veneno na comida. Sugiro que faa o mesmo. Victoria Douglas, voc mesmo nica. Alex tomou-a nos braos e a beijou. Bom dia, Tinker. Um maravilhoso dia, lady Victoria. Olhe. O mordomo apontou para a janela que refletia os raios do sol. Permita-me dizer que est particularmente bonita esta manh. Obrigada. Victoria sorriu. Alexander no tardaria a chegar. Tinham planejado um passeio para aquela manh e ela sonhava com uma oportunidade de ficar a ss com ele. Enquanto saboreava uma gostosa xcara de ch, pensava nas mulheres que haviam flertado com seu noivo na noite anterior: Lydia Stanley, Miriam Wilmington e Diana Drummond. Tratou de afugentar aquelas lembranas desagradveis e pediu a Tinker que lesse para ela as notcias da coluna social doTimes. Quem sabe haviam escrito algo sobre ela? Vejamos, aqui est anunciou o mordomo. "A sociedade londrina aguarda com ansiedade o casamento do conde de Winchester com lady Victoria Douglas". Tinker pigarreou e prosseguiu a leitura. "Todos aproveitaram para dar uma boa olhada na futura esposa do conde. Ah! Uma pitada de mexericos. Pasmem, a certa altura da festa, muitos ouviram quando uma certa jovem da sociedade referiu-se ao compositor da pera da noite como "Mo Sart". Bom, a a gente se pergunta que critrio um homem da aristocracia deve usar para escolher a mulher com quem vai passar o resto de sua vida." Obrigada, Tinker. A luz se apagara do semblante de Victoria. Acho que no preciso ouvir mais nada. O mordomo ps de lado o jornal, ao notar que ela entristecera. Agora sou a idiota da cidade, disse a si mesma, os olhos cheios de lgrimas. Algum problema, senhorita? Tinker tentou ajudar. Estou bem, no se preocupe. Conheo-a h muito tempo para saber quando no est bem. Gostaria de outra xcara de ch, se no se importa. Victoria evitou levar o assunto adiante. Naquele momento, Alexander, que acabara de chegar, sentou-se ao lado da noiva. Gostaria de um caf bem forte pediu, ao notar a tristeza de Victoria. Obrigado, Tinker. Alex fez um sinal para que o mordomo os deixasse a ss. Por que ser que no estou vendo o habitual sorriso em seus lbios querida? No posso me casar com voc.

Novamente essa histria? Ser que to difcil compreender que no vai conseguir se livrar de mim? Eu quero e vou me casar com voc. Alex segurou o queixo de Victoria, fazendo com que ela o encarasse. Deixe-me entender, voc no pode se casar comigo porque pensou que Mozart fosse "Mo Sart"? No quero arruinar sua vida. As pessoas j esto rindo de mim e riro de voc tambm porque escolheu uma tola para se casar. Vai acabar me odiando. Isso jamais acontecer, fique tranqila. Alex abraou-a. No tente fazer com que eu me sinta melhor. Voc no quer se sentir melhor? Brincou com os cabelos dela. muito jovem e inexperiente, querida. Ensinarei a voc tudo que quiser aprender, prometo. Ele a beijou. Sentindo-se mais animada, Victoria retribuiu o beijo e o abrao de Alex. Ento, as portas da sala de jantar se abriram, de repente. Tinker me disse que voc no estava bem. Era Roxanne, preocupada com a sobrinha. Mas, pelo que vejo, j est se sentindo melhor. A tia sorriu e retirou-se com uma mesura. Ento, est pronta para dar um passeio comigo? Alexander pegou o chapu de Victoria. Posso coloc-lo em voc? Ela sorriu e deixou que o noivo amarrasse a fita que prendia o chapu. Pronto, est linda. O elogio era sincero. O rosto de Victoria resplandecia novamente, iluminado por um alvssimo sorriso. Podemos ir? Alex ofereceu-lhe o brao e ambos dirigiram-se para frente da casa, onde a carruagem estava estacionada. O dia convidava a um passeio. Era vero, e a manh estava exuberante. O sol brilhava e o cu era de um azul lmpido. Ao chegarem a Hyde Park, Victoria observou encantada, os diferentes matizes nas cores das flores, em contraste com o verde das rvores e arbustos. Uma carruagem estacionada por perto chamou sua ateno. L dentro estavam Lydia Stanley e uma amiga. Bom dia, Alex Lydia saudou. O conde limitou-se a fazer um gesto com a cabea e prosseguiu o caminho, olhando para frente. Victoria virou-se e viu que as duas mulheres cochichando e rindo. Mal se recuperara do desagradvel encontro com Lydia, avistou Venetia e a viva Drummond, que passeavam a cavalo na direo deles. Ol, Alex Venetia cumprimentou, puxando as rdeas do cavalo at fazlo parar. Bom dia, conde Emerson arrulhou a viva. Bom dia, senhoras. Victoria sorriu contra a vontade. Uma daquelas bruxas havia tentado matar sua irm, e a outra estava visivelmente interessada em lhe roubar Alex. Como seria bom ir com ele para bem longe dali e daquelas intrusas que ameaavam sua felicidade...

A notcia de seu casamento com Victoria est no Times desta manh Venetia comentou, como se a noiva do irmo no estivesse ali. Quase morremos de rir ao ler que certa jovem, presente ao baile dos Wilmington, pensou que Mozart fosse "Mo Sart" comentou a viva, com sua voz sensual. Fico me perguntando como que um cavalheiro pode se unir a uma mulher to ignorante. Afinal, todo homem tem de conversar com a esposa, nem que seja de vez em quando completou maldosa. Esperamos vocs as oito para o jantar Venetia lembrou antes de dar meia-volta e afastar-se a galope, acompanhada por Diana. O que foi meu bem? indagou Alex, ao notar a expresso tristonha de Victoria. Aquela mulher me humilhou de propsito. Diana no estava na festa observou ele. No acredito que o comentrio tenha sido proposital. Como pode defend-la? Eu sou sua futura esposa. No a estou defendendo. S acho que devemos lhe dar o benefcio da dvida. Aqueles que do aos outros o benefcio da dvida acabam por perder tudo o que tm. Voc est sendo ctica. Em minha famlia, sabemos bem o que ser passado para trs. Victoria notou a expresso contrafeita no rosto de Alex e lamentou o que havia acabado de dizer. Desculpe-me. Ela tocou o brao dele com carinho, O melhor que temos a fazer esquecer os outros e aproveitar a manh juntos. Diga-me aonde estamos indo? Gostaria de conhecer o lugar onde voc viveu, antes de mudar-se para a casa de seu tio. No acho que seja uma boa idia. Por favor Alex insistiu. Est bem. Vou lhe mostrar como chegar at l. Quinze minutos depois, chegaram a Primrose Hill. De l, era possvel avistar diversos marcos histricos de Londres: a Abadia de Westminster, a Catedral de Saint Paul e a Torre de Londres, entre outros. Uma vista e tanto. Alex estava admirado. Eu costumava ficar olhando os fogos da celebrao de Ano Novo daqui. Onde fica a casa em que voc morava? Ali. Victoria indicou um pequeno chal. Alex estacionou a carruagem. Podemos entrar? Victoria abriu a porta do chal com a chave que permanecia escondida sob um vaso. O lugar era pequeno e pobre. Aqui no tem espao suficiente para uma pessoa viver com conforto avaliou Alex, olhando em torno de si. E vocs eram cinco! No se torture, minhas irms e eu fomos felizes aqui e nos divertamos muito juntas. A nica coisa que eu no gostava era das crianas das redondezas,

que caoavam do jeito de andar de Samantha. Tudo que eu queria era ter uma varinha mgica. Para qu? Alex estava surpreso e curioso com o que ela tinha dito. Para fazer aquelas pestinhas desaparecerem, ou melhor, para transformlas em pedras. Victoria fez como se tivesse nas mos a varinha mgica. Apontou para o cu, fez um movimento circular e voltou a apontar. Quanta maldade! ele brincou, divertindo-se com a idia e abraando-a em seguida. Sabe de uma coisa, pensei que nunca mais ficaramos a ss. Victoria procurou desviar o assunto. Bem, esta pode ser a ltima vez que teremos um tempo s para ns dois at o dia do casamento. No podemos desperdiar a chance. Um olhar bastou para que ali, esquecidos de tudo e de todos, se entregassem mais uma vez paixo que os unia. Alex despiu Victoria vagarosamente e beijou cada pedacinho daquele corpo alvo e macio. O desejo se reacendeu, e ela no pde se contentar at que ele estivesse mais uma vez dentro dela. Alex se despiu rapidamente, estendeu as roupas no cho e fez com que Victoria se deitasse sobre elas. Em seguida deitou-se sobre ela e a penetrou, movimentando-se para frente e para trs, num ritmo sempre crescente at que os dois atingissem juntos ao pice do prazer. Deitando-se ao lado de Victoria, voltou a beij-la para depois envolver o corpo dela nos braos, trazendo-a para bem perto de si. Victoria se arrumou com especial esmero para o jantar daquela noite na casa da futura cunhada. Escolheu um vestido azul-noite, com decote na frente e nas costas, que no exibia, mas sugeria os contornos de seu corpo. Queria que Alex s tivesse olhos para ela e ignorasse a bela viva Drummond. Usou uma nica jia: seu belssimo anel de noivado. A camareira ajudou-a a arrumar os cabelos, presos dessa vez, embora algumas mechas teimassem em escapar, dando a seu penteado um ar ao mesmo tempo sofisticado e jovial. Est simplesmente deslumbrante, minha querida! foi o comentrio sincero de Roxanne, que adentrava os aposentos da sobrinha. Mas trate de se apressar. Alexander j est esperando. Aps uma ltima olhada no espelho, as duas deixaram juntas o quarto. Estou enganada, ou est se sentindo um pouco inquieta, meu bem? Roxanne quis saber. Gostaria que eu lhe desse alguns conselhos? Estou precisando muito deles. Empreste-me um pouco de sua experincia, titia. Bem, em primeiro lugar, no h com que se preocupar. Se alguma daquelas bruxas insultarem voc, revide. Porm, faa-o sem jamais perder a calma. Sua inesperada serenidade vai colocar aquelas duas na defensiva. Olhe nos olhos delas enquanto estiverem conversando, como se fosse superior a elas em todos os aspectos. No demonstre qualquer temor ou insegurana. Voc mesmo superior a elas, querida. E no discorde de Alex na frente delas de maneira nenhuma. Caso ele diga algo que a desagrade, deixe para critic-lo quando estiverem a ss. E se a viva Drummond flertar com ele? Victoria temia que aquilo acontecesse.

Caso voc no esteja por perto para segurar o brao dele, comece a flertar com o marido de Venetia. Alex voltar correndo para junto de voc. Como vou flertar com Harry Gibbs? Confie em seus instintos, menina foi a resposta da tia. Voc tem meu sangue correndo em suas veias, portanto saber como faz-lo com naturalidade. Imagine que uma grande atriz, uma verdadeira diva atuando para uma platia de quatro pessoas. Isso far com que voc interprete seu papel com perfeio e muito talento. Eu adoro a senhora, tia Roxanne. Eu tambm adoro voc, Victoria. Aps trocarem um abrao cheio de afeto, tia e sobrinha desceram as escadas. Victoria riu consigo mesma, ao notar a expresso de deslumbramento e espanto nos olhos de Alex. Sei que gosta do meu cabelo solto ela sussurrou, enquanto ele lhe beijava a mo. Mas resolvi prend-los, para que voc possa admirar meus seios com mais facilidade ronronou, ao final. O que est planejando? Apenas passar uma noite muito agradvel em sua companhia, nada mais. Ela piscou para Alex. Meia hora mais tarde, ambos chegavam manso de Venetia. O mordomo de Harry Gibbs abriu a porta para eles e o prprio Gibbs veio cumpriment-los. Sejam bem-vindos nossa casa. O anfitrio apertou a mo de Alex e beijou a de Victoria com cavalheirismo. Venham, acompanhem-me at o salo. Venetia e Diana sentavam-se lado a lado. Alex beijou o rosto da irm e a mo de Diana. Victoria quase se deixou abalar, ao ter de admitir que a viva estava belssima em seu traje preto com um decote bastante ousado. Lembrou-se, porm, das palavras da tia e no se permitiu afetar. Afinal tinha de se portar como uma verdadeira diva naquela noite. Que prazer reencontr-las saudou as moas com um sorriso. Esse o seu anel de noivado? Diana indagou, olhando espantada para o enorme diamante. Meu futuro marido prometeu me cobrir de diamantes. Victoria estendeu a mo, para que pudessem admirar melhor a jia. Acho que este anel foi um bom comeo, no concordam? Meu irmo sempre teve muito bom gosto atalhou Venetia, com despeito. O que ficou evidente na mulher que escolhi para esposa Alexander acrescentou. Quanto a isso, no resta menor dvida Harry concordou respeitosamente. Que tal jantarmos agora? convidou, indicando a direo da sala de jantar. Venetia e Diana enlaaram cada uma delas, um brao de Alexander, como se houvessem ensaiado aquele gesto, e seguiram para a sala de jantar. Harry ofereceu o brao a Victoria, como um perfeito cavalheiro e excelente anfitrio. Victoria podia ver que a viva se achegara um tanto demais a Alex. Algum problema? perguntou Harry.

E que problema poderia haver quando estou acompanhada por um belo cavalheiro como o senhor, Sr. Gibbs? A diva tinha acabado de entrar em ao. O jantar foi servido. A sala de jantar era ampla e elegante. Os talheres de prata eram finssimos, assim como os cristais e os pratos de porcelana. Para beber, havia vinho e suco de limo. Preferiria um leitinho morno, Victoria querida? Venetia indagou ironicamente e houve uma troca de sorrisos entre ela e Diana. Sou uma diva, sou uma diva, Victoria repetia para si mesma, buscando ganhar confiana e serenidade. Suco de limo, por favor. Ela fez um delicado gesto de agradecimento com a cabea. Admito que ainda no aprendi a apreciar bebidas alcolicas, mas estou certa de que desenvolverei esse gosto quando chegar a uma idade mais avanada como as senhoras Venetia e Diana. No precisa desenvolver esse tipo de apreciao para ser encantadora, lady Victoria elogiou Harry Gibbs. Obrigada. Adoro pera. Diana preferiu mudar o rumo da conversa. Conde Emerson, permitiria que eu usasse seu camarote uma noite dessas? Sempre que quiser respondeu Alexander, educadamente. Ainda vai pera todas as quintas-feiras, meu irmo? quis saber Venetia. Sim. Acreditam que no me conformo toda vez que me lembro da pirralha que pensou que Mozart fosse "Mo Sart" Diana comentou, afetando riso. Eu sou a tal pirralha Victoria anunciou. Era uma diva naquela noite, o que queria dizer que encararia qualquer papel. A expresso dos demais, inclusive a de Alexander, era de quem havia sido pego de surpresa. Victoria prometeu a si mesma que daria um beijo em tia Roxanne pelos sbios conselhos que havia lhe dado. Eu ousaria dizer que lady Victoria jovem demais para ter a experincia de mulheres maduras como vocs. Harry dirigiu-se esposa e irm, indo em defesa de Victoria. Com um sorriso de cumplicidade, ela inclinou-se para Harry, permitindo a ele uma privilegiada viso de seu colo perfeito. Sabiam que Beethoven era uma mulher? Victoria lanou a pergunta inesperadamente, com um sorriso conspirador nos lbios. O verdadeiro nome dela era Bea Toven. Lady Victoria, a senhorita como um sopro de ar fresco, aps uma noite em uma taverna esfumaada. Harry riu. Pode me chamar de Victoria ela sugeriu. Afinal, somos amigos. Que seja, ento, Victoria. Ele apreciou a sugesto. Gostaria muitssimo de conhecer sua famosa biblioteca, conde Emerson. Diana no desistia com facilidade. Quem sabe at me emprestaria alguns livros?

Minha cunhada adora uma boa leitura. Venetia e Diana se entreolharam. Permita-me dar-lhe um conselho Victoria atalhou, antes que Alexander tivesse tempo de responder. Aqui na Inglaterra no de bom tom uma bela viva como a senhora ir casa de um homem solteiro. Ela fixou o olhar muito azul em Diana. Prometo-lhe, porm, que ser bem-vinda para conhecer nossa biblioteca, assim que o conde e eu estivermos casados. Ela inclinou a cabea. At l, recomendo que visite algumas das esplndidas livrarias de Londres. Algumas at mesmo emprestam livros. Estou certa de que no haver problema algum, se eu acompanhar Diana interveio Venetia. Afinal, Alex e eu somos irmos. Irmos bastante estremecidos, por sinal Victoria disparou. No compreendia por que Alex permanecia calado. A expresso do rosto dele, contudo revelava surpresa. Os problemas entre eles esto superados. Diana intrometeu-se num assunto que no lhe dizia respeito. Quanto a isso, veremos concluiu Victoria, com ousadia. Pode ser to inocente quanto um beb, minha cara senhora, mas os ingleses so um povo reservado e h que se evitar a maledicncia alheia. Alm disso, Alex e eu estaremos ocupadssimos at o dia do casamento, no mesmo, querido? Nossa agenda de compromissos sociais est lotada ele concordou, com um sorriso. Bravo, Victoria ele sussurrou-lhe ao ouvido, com discrio. O que to divertido, Alex? Venetia mexia-se na cadeira, desconfortvel. Comeava a perder a pacincia. Perdoe-me se fui rude. Ele beijou a mo de Victoria. Foi apenas uma brincadeira ntima, entre mim e minha noiva. Por que no passamos ao salo social? Harry tentou amenizar a tenso que pairava no ar. Sua danadinha Alex disse baixinho para Victoria, enquanto passavam ao outro recinto. Est comeando a falar como sua tia. Uma noite cheia de elogios ela agradeceu, com uma piscadela. Chegando ao salo, Victoria se acomodou bem perto de Alexander e fingiu-se interessada na conversa entre ele e o cunhado. Como foi que Charles Emerson morreu? Alex perguntou, a certa altura. Foi o corao respondeu Venetia. No houve nada que pudssemos fazer. Ele disse algo importante antes de morrer? __ Alexander quis saber. Victoria detectou uma ponta de esperana na pergunta. Charles Emerson conhecia a origem secreta de Alexander. Nosso pai lamentou, por diversas vezes, as palavras amargas que voc e ele trocaram Venetia tornou a dizer como j fizera em casa dos Wilmington. Fora isso... Ela encolheu os ombros. No houve tempo para despedidas ou coisas do gnero. A noite se encerrou pouco depois. Harry, Venetia e Diana acompanharam Alex e Victoria at o hall de entrada.

Queremos que venham jantar em nossa casa. Alexander Emerson agiu conforme a etiqueta. Assim que Victoria estiver bem acomodada no novo lar enviar um convite a vocs. Mal podemos esperar. Venetia forou um sorriso. Uma vez dentro da carruagem, Alexander viu-se livre para conversar com Victoria. Estou orgulhoso da maneira como lidou com aquela avalanche de comentrios maldosos. Nunca imaginei que pudesse se sair to bem. Obrigada. Ela sorriu e beijou Alex no rosto. Dentro da manso de Harry Gibbs, no entanto, a conversa tinha outro tom. Vi a maneira como tentou maltratar Victoria Douglas Harry dirigiu-se irm. E pare de se oferecer para um homem comprometido como Alexander do contrrio mandarei voc de volta Austrlia! Sei que voc jovem e bonita e tem todo o direito de refazer sua vida, mas trate de procurar algum que esteja livre! Est bem. Diana fingiu acatar as ordens do irmo. Tenho de verificar alguns documentos em meu escritrio. Harry beijou o rosto de Venetia. Voltarei num instante. Seu irmo est enfeitiado por aquela garota Diana resmungou, assim que Harry se afastou. No se preocupe. Venetia tentou tranqilizar a cunhada. Voc vai ser a condessa de Alex. Contudo, melhor que fiquemos fora de ao at depois do casamento. No acha que depois ser tarde demais? perguntou Diana, com ironia. Casamentos podem ser feitos e desfeitos Venetia lembrou. Tenho um plano que vai mandar aquela ruivinha correndo de volta para os braos de titia, e ningum jamais suspeitar do nosso envolvimento nessa histria. Voc to deliciosamente m cunhadinha. Diana enlaou o brao de Venetia e ambas caminharam em direo escada. Venha, conte-me tudo sobre o tal plano.

CAPTULO VI

Estou to feliz! exclamou Victoria, j diante da capela onde se casaria. Sinto-me como se estivesse nas nuvens. Ao ouvir o riso das irms, ela voltou-se. Anglica, Samantha, Magno e Roxanne estavam de p, atrs dela, na porta da capela. As irms seriam suas damas de honra e o tio a conduziria at o altar, onde Alexander estaria esperando por ela, ao lado dos padrinhos Rudolf e Robert. Os dias que antecederam o casamento pareciam ter transcorrido num piscar de olhos. Felizmente, nada de desagradvel ocorrera naquele perodo. Victoria, no entanto, no tinha dvidas de que as bruxas que brigavam pela ateno de Alex voltariam a importun-los, mais cedo ou mais tarde.

Est nervosa? perguntou Roxanne. No, apenas feliz. Deu uma voltinha. Como estou titia? Linda! Os olhos de Roxanne encheram-se de lgrimas. Como seria bom se sua me pudesse estar aqui... Victoria usava o vestido de noiva da me, como haviam feito Samantha e Anglica antes dela. Bordado com centenas de prolas, o vestido branco com decote quadrado e mangas longas ajustava-se perfeitamente a seu corpo. O anel de noivado passara para a mo esquerda. Uma tiara de diamantes enfeitava seus cabelos ruivos e sedosos e ela levava nas mos um buqu de flores em tom champanhe. Mal posso acreditar que minha sobrinha caula est prestes a se tornar uma condessa comentou Roxanne. Bem, mas isso no vai acontecer enquanto voc no for se sentar lembrou Magno esposa. Victoria abraou a tia, cheia de emoo. Obrigada por tudo que tem feito por mim. Ela beijou rosto de Roxanne. Amo voc. Tambm amo voc, filhinha. Seja feliz querida a tia acrescentou, antes de ir ocupar seu lugar na igreja. Assim que o rgo e os violinos comearam a tocar, Victoria voltou-se para as irms e abraou-as. Meus amores ela disse. Que continuemos to unidas no futuro quanto somos hoje. As irms retriburam os cumprimentos de Victoria, que agora se voltava para o tio, pedindo que ele se aproximasse. Obrigada por ter me recebido em sua casa e cuidado de mim. Ela beijou o rosto de Magno. Peo perdo por minhas rebeldias. Se a justia existe, um dia terei uma filha ainda mais difcil do que eu. Seja feliz menina. Magno lutava contra inconvenientes lgrimas. Minha casa vai ficar mais vazia e montona sem suas brincadeiras e sua alegria. Agradeo ao senhor tambm por ter encontrado um homem maravilhoso para ser meu marido. Prometo ser uma excelente esposa e me. Ela beijou o tio mais uma vez. Bem, estou pronta para entrar na capela agora. Magno respirou fundo e colocou a mo de Victoria sobre seu brao. Samantha e Anglica comearam a caminhar em direo ao altar, seguidas pelo tio e pela irm. O interior da capela estava iluminado por centenas de candelabros, e rosas brancas enfeitavam o altar. Mais de cem convidados enchiam os bancos, todos elegantemente vestidos, nas mais variadas cores, e as mulheres traziam na cabea chapus belos ou extravagantes. Victoria, porm, s tinha olhos para o noivo. Assim que chegou ao altar, Alex segurou suas mos e as beijou. Obrigado por ter aceitado ser minha esposa, condessa e me de meus filhos. As palavras dele arrancaram suspiros das mulheres presentes. Sua proposta uma honra para mim Victoria agradeceu, surpreendendo a todos.

A cerimnia de casamento foi breve. Aps quinze minutos, o celebrante os declarava marido e mulher. O final da cerimnia foi marcado por um demorado beijo entre os noivos. Victoria tomou seu lugar na carruagem que os levaria at a manso do tio. Assim que se sentou ao lado da esposa, Alexander abraou-a com fora e a beijou. Nunca vi noiva mais linda que voc. O elogio era sincero. E sua saudao em resposta minha, ao chegar ao altar, encheu-me de orgulho. Estou feliz por ter me escolhido para ser sua esposa. Os olhos de Victoria brilhavam. Ela era a imagem viva da alegria. Embora, no incio, achasse voc um pouquinho velho e enjoado brincou. E qual a sua opinio sobre mim agora? Voc simplesmente maravilhoso! Quero agradecer por voc ter permitido que eu convidasse Venetia e os parentes dela para o casamento. Sua famlia agora minha famlia, no mesmo? De qualquer forma, a vida seria bem mais fcil se minha irm tivesse permanecido na Austrlia. Acha que ela vai voltar para l? perguntou esperanosa. Se Venetia e Harry voltassem para a Austrlia, Diana iria com eles. S Deus sabe o que ela vai fazer... O duque Magno no poupara despesas para o caf da manh em comemorao ao casamento de Victoria. Pratos lindamente ornamentados e deliciosos estavam dispostos sobre o aparador, alm de vinhos, champanhes e ricos cristais. Na mesa central, podia-se ver o bolo de noiva, digno de uma rainha. Enquanto relaxava, acomodado em uma confortvel poltrona, Alexander admirava a beleza de sua esposa. O rosto dela era de indescritvel vio e beleza. Mas alm de encantadora, Victoria era uma mulher que se deixava mover pela paixo. E agora pertencia somente a ele. Mal podia esperar pelo momento em que pudessem sair dali e ir para a manso em Grosvenor Square. O que isso? perguntou a Tinker, assim que o mordomo colocou uma bandeja de prata, coberta por uma delicada tampa, diante dele e de Victoria. A duquesa Roxanne pede a ambos que retirem juntos a tampa que cobre a bandeja o mordomo informou. Victoria e Alexander fizeram como Tinker instrura. Mal levantaram a tampa, dezenas de borboletas das mais variadas cores alaram vo em direo ao cu. Eu sempre quis fazer isso! Roxanne bateu palmas, olhando para o alto, assim como os outros convidados. S voc, para ter essa idia Magno resmungou. Depois da homenagem de Roxanne, os noivos levantaram-se e foram juntos saudar e agradecer a presena de todos. Quando chegaram mesa de Venetia, Victoria fez um esforo para manter o sorriso. a noiva mais encantadora que eu j vi elogiou Harry Gibbs. Agradeo a presena de vocs. No teria perdido por nada neste mundo o casamento de meu nico irmo com uma moa to adorvel declarou Venetia com a habitual falsidade.

A pera de ontem noite foi simplesmente soberba, no concorda, Alex? A pergunta de Diana era cheia de ms intenes. Victoria conseguiu manter a aparncia de serenidade em seu semblante, embora aquele comentrio a tivesse atingido como um golpe. Alex tinha ido pera com Diana na vspera do casamento, pensou, desapontada. Para ser sincero, mal consegui prestar ateno opera. Meu pensamento estava em minha noiva. Ele beijou as mos de Victoria. Acho que agora j podemos ir para casa sem sermos indelicados. Voc no me disse que iria pera ontem noite Victoria comentou, assim que ficaram a ss. o que tenho feito todas as quintas-feiras h anos. Voc estava ocupada com os preparativos para o casamento e eu no conseguia pensar no que fazer para me ocupar. Foi por isso que convidou a viva Drummond para acompanh-lo? Eu no a convidei. Fui pera sozinho. Diana apareceu mais tarde. Afinal, eu havia colocado o camarote disposio dela. Bem, mas no acha que estamos desperdiando tempo demais falando dessa mulher, especialmente na festa de nosso casamento? Victoria concordou, embora ainda se sentisse perturbada. A julgar pelas aparncias, o fato de Alex ser agora seu marido no impediria a viva de continuar tentando conquist-lo. Aquela mulher era bonita e experiente, em outras palavras, tudo que os homens buscavam em uma amante. S podia pedir a Deus que Alex fosse to fiel a ela quanto ela seria a ele. O casal partiu aps agradecer a presena de cada convidado. Victoria mal podia esperar para ficar a ss com ele, em sua nova casa. O fato de Alex ter desejado que partissem cedo era prova de que ele tambm queria estar a ss com ela. Quem sabe conseguiria que ele a amasse de verdade um dia? Um homem alto, de ar reservado, veio abrir as portas da manso. Alexander surpreendeu Victoria ao carreg-la nos braos, antes de cruzarem o limiar da casa. Sua tia me fez prometer que faria isto. Disse que traz boa sorte. Sorte nunca demais ela ponderou, sorrindo, deixando para fora daquelas portas todo vestgio de aborrecimento. Os empregados da casa estavam alinhados para saudar a nova patroa. Este nosso mordomo, Bundles, e aquele Meade, meu camareiro. Alex e Victoria caminharam at onde estava uma mulher mais idosa. Est a Sra. Hull, nossa governanta, e sua filha Polly, sua camareira. um prazer conhec-los Victoria cumprimentou, sorridente. E aqueles so os outros empregados da casa. Alex dirigiu-se a todos. Esta lady Victoria, condessa de Winchester. A criadagem respondeu com aplausos. Agora fiquem vontade e retomem seus afazeres. Alex os dispensou. Todos se retiraram, exceto o mordomo e a governanta. Estamos particularmente felizes com sua chegada, senhora Bundles, o mordomo, dirigiu-se a Victoria.

A Sra. Hull e eu temos o privilgio de servir esta casa desde os tempos de seus pais e lembramo-nos bem da condessa quando criana. A notcia do falecimento do conde e da condessa Douglas nos entristeceu demais. Embora no consiga me lembrar de quando vivi aqui, suas palavras amveis fazem com que me sinta de volta ao lar. Victoria estava emocionada. Que bom disse Alexander. Mas agora venha querida, vamos ficar mais vontade. conduziu-a em direo escadaria. Mostrarei a manso para voc amanh, quando estivermos mais descansados. Victoria encarava, de repente, a realidade de ser a patroa daquela casa, assim como de outras fora de Londres. Teria, decerto, muito a aprender. Algum problema? indagou Alex, enquanto a acompanhava at os aposentos de casal, no terceiro andar da manso. Ser que darei conta de dirigir esta casa? Sou to inexperiente... A Sra. Hull auxiliar voc no que for necessrio. Estou certo de que se sair muito bem, condessa Emerson. O quarto do casal era amplo, confortvel e decorado com extremo bom gosto. Ao lado da enorme cama de dossel havia uma aconchegante lareira. Diversas poltronas e mesinhas estavam espalhadas a cada canto do aposento. Um belo espelho de cavalete, finamente adornado, enriquecia a decorao. Das janelas era possvel descortinar os jardins da manso. Aquela porta leva ao quarto de vestir. Alex apontou. Polly est l, acabando de organizar suas coisas. Ela a ajudar com seu traje de noiva. Ele a beijou. Vejo voc em instantes. Depois de tirar o vestido, Victoria dispensou a camareira. Escolheu uma camisola branca para usar naquela noite, mais adequada aos propsitos da seduo que aos do repouso, presa apenas por duas alas de renda macia facilmente removvel. De volta ao quarto, ela retirou a tiara de diamantes dos cabelos e olhou-se no espelho. Ficou surpresa ao se ver naquela camisola ousada e reveladora. Victoria? A voz de Alex soou atrs dela. Ele trajava um robe preto de seda. Estava com saudade. Eu tambm ela murmurou, antes que os lbios do marido tocassem os seus. Dessa vez, no haveria pressa. Tinham todo o tempo do mundo para se entregarem um ao outro. Alex pegou-a no colo para deit-la no leito macio. Quero que nosso filho seja concebido em minha cama declarou ele. Uma sensao quente e mida entre as coxas de Victoria comeava a prepar-la para o amor. Alex desatou os laos que prendiam a camisola que ela usava. A pea de seda deslizou pelo esguio, acompanhando cada curva e indo cair-lhe aos ps. Ela deitou-se devagar e ele admirou cada pedacinho de seu corpo: os ps delicados, as pernas bem torneadas, os quadris arredondados, a cintura fina, os seios firmes, a pele alva e perfeita em contraste com os fartos cabelos ruivos. Sensualmente, Victoria desatou a faixa que prendia o robe de Alex. Ento foram os olhos dela que passearam pelo corpo belo e firme do marido.

Tomado por forte excitao, ele deitou-se ao lado da esposa e explorou-lhe cada parte do corpo com as mos, os lbios e a lngua. Ela seguia o ritmo dele, respondendo a cada carcia. Quero voc dentro de mim. A excitao que experimentava era intensa, e somente ele poderia aplacar seu desejo. Ainda no ele murmurou, continuando aquele jogo amoroso, alheio ao tempo. Quando acariciou com a lngua o centro da feminilidade de Victoria, saboreando vagarosamente cada ponto sensvel, ela chegou ao clmax, com espasmos que sacudiram seu corpo. Alex a observava enquanto ela gemia de prazer, e s quando aquela exploso de sensaes passou que ele se colocou entre as pernas dela e a penetrou. Com movimentos lentos no incio, que foram se acelerando aos poucos, eles galoparam no caminho que os levaria a indescritveis delcias ntimas. Depois do ato de amor, os dois permaneceram abraados, num silncio cheio de cumplicidade, envoltos ainda no gostoso torpor das sensaes experimentadas. Minutos mais tarde, algum bateu porta. Era Bundles para avisar que uma refeio leve tinha sido preparada para eles. No preciso de comida Victoria murmurou. Tenho voc. Vamos, tire esse robe. Acho que criei um monstro Alex brincou. Quero apenas cumprir meus deveres de esposa. Voc poder fazer isso mais tarde assegurou ele tomando-a pela mo. Faremos a refeio na sala ao lado. Venha querida, a comida vai esfriar se demorarmos. Voc, ao contrrio, continuar ainda mais quente. Vou comer despida. No faa isso ou mudarei de idia e comearei um interminvel jejum... Victoria tornou a vestir a camisola com certa relutncia e, sobre ela, um elegante penhoar de seda. difcil acreditar que estamos mesmo casados e que poderemos passar cada minuto do resto de nossas vidas fazendo amor. Ela suspirou. Aprecio o seu entusiasmo Alexander quase engasgou com o vinho mas acho que no tenho toda essa energia. Alm disso, duvido que voc queira fazer amor todos os dias, quando estiver grvida. Estava apenas usando uma figura de linguagem Victoria explicou. No entanto, em seu ntimo acreditava que enquanto estivesse fazendo amor com ela, Alex no procuraria outras mulheres. Dei instruo a Bundles para que ningum nos perturbe durante os prximos cinco dias. At l, estarei sua disposio, madame. Passei de garota a madame em menos de um ms ela observou. Fique aqui e espere um instante Alex pediu, levantando-se da mesa. Tenho uma surpresa para voc. Odeio surpresas Victoria repetiu o que j tinha dito tantas vezes, mas desta vez com uma piscadela marota. Vamos abra a caixa Alex pediu ansioso para ver como ela reagiria.

Victoria fez como ele pediu. Dentro do elegante estojo preto, estava um deslumbrante colar de diamantes. de verdade? Ela ergueu os olhos para o marido. Essa jia foi desenhada por mim informou ele, envaidecido. lindo! Mas agora minha vez de fazer-lhe uma surpresa. Ela correu at o quarto e voltou com uma caixinha quadrada. Abra. Um anel de ouro com um enorme rubi! Alex exclamou. lindo. Esse rubi especial. Um esprito vive dentro dele e protege quem o usa. A cor adquire um tom escuro de sangue sempre que algum perigo ameaa seu dono. Vou us-lo sempre. Alex colocou-o no dedo anular da mo esquerda. Ah, j ia me esquecendo. Abra este outro estojo, antes de experimentar o colar? Dentro da outra caixa estava uma varinha mgica. E feita de madeira resistente, e a ponta de cristal ele explicou. Enquanto Victoria brincava com a varinha, Alex colocou o colar em torno do pescoo dela. Venha se olhar no espelho do quarto sugeriu ele. Ela caminhou at o quarto e logo estavam ambos diante do esplendoroso espelho de cristal. Enquanto Victoria admirava o colar, Alex desatou outra vez as alas da camisola e a fez deslizar sensualmente at o cho. Victoria ficou ali em p, nua, usando unicamente o colar de diamantes. Uma verdadeira deusa viva, e agora toda minha. Ele acariciou com o dedo o espao entre as coxas de Victoria. Quero fazer amor com voc diante deste espelho, para que voc veja tudo. A respirao de Victoria se tornou ofegante, e ela olhou para o espelho, vendo seus seios arfarem. Ficou ainda mais excitada ao ver uma das mos de Alex se espalmar sobre um de seus seios, acariciando o mamilo, enquanto a outra continuava a lhe massagear as dobras macias cobertas por uma fina penugem. Comeou a mover os quadris involuntariamente contra o corpo quente e rijo do marido, e em menos de um minuto, um vagalho de prazer a sacudiu violentamente, fazendo-a quase desfalecer nos braos dele. Alex ento, a ergueu e carregou-a at a cama, deitando-se sobre ela. Passe as pernas pela minha cintura orientou-a. Victoria obedeceu, e ele a penetrou, conforme ela arqueava o corpo e movia os quadris para receb-lo. Ambos gritaram ao mesmo tempo quando atingiram juntos o clmax. Durante um longo tempo permaneceram deitados, aconchegados um ao outro, at que Alex rolou para o lado, levando Victoria consigo, e abriu o fecho do colar, tirando-o e colocando-o sobre a mesinha-de-cabeceira. No deve ser muito confortvel dormir com esse colar murmurou sorridente. Sonolenta, ela voltou a se aninhar no peito dele, e ele a abraou, o olhar perdido muito alm do teto do quarto. Estava apaixonado por Victoria, e esse pensamento o assustava. S concordara com o casamento por causa de Charles Emerson. Apaixonar-se era para os tolos e incautos. A traio de Lydia Stanley lhe ensinara isso.

Sim, ele amava a mulher que tinha em seus braos, no havia como negar. Ela, porm, jamais saberia disso. Manter em segredo seus sentimentos era a nica forma de proteger a si mesmo. Seria to bom ter ficado na manso Victoria comentou, enquanto a carruagem ganhava velocidade, afastando-se de Londres. Assim como as plantas precisam de gua e de poda, meus negcios precisam de ateno, seno morrem explicou Alex. Voc no gostaria de voltar a viver no chal, gostaria? Com voc, eu moraria em qualquer lugar. Algumas felicidades da vida no tm preo. Ao contrrio do que haviam planejado, no tinha sido possvel passar a luade-mel na manso de Grosvenor Square. Visitantes inoportunos haviam tornado a idia invivel. No mais, eles no tinham do que se queixar. Passaram duas semanas maravilhosas juntos. Amaram-se, fizeram longos passeios pelos arredores da propriedade de campo em Winchester, compraram coisas bonitas, enfim, divertiramse muito. Quando chovia, passavam o tempo conversando e s vezes Victoria tocava flauta para o marido. Era hora do crepsculo quando retornaram manso de Grosvenor Square, duas semanas depois. Os Randolph nos aguardam para um baile na casa deles esta noite Alex lembrou. Usarei meu colar de diamantes Victoria decidiu. Vai combinar com meu vestido novo. Algumas horas mais tarde, ela estava diante do espelho. Usava um vestido de noite preto, decotado na frente e atrs, e seus cabelos haviam sido presos num coque na nuca, embora vrias mechas escapassem aqui e ali, dando-lhe uma aparncia natural. A cor e a simplicidade do corte do vestido davam ainda mais realce ao lindo colar de diamantes, sua pele alva e sua juventude. Victoria mal podia crer que a imagem sofisticada que o espelho refletia era sua. Parecia uma pessoa diferente da garota ingnua que tinha flertado e criado confuses com Alexander um ms antes. Pegou uma estola e dirigiu-se ao escritrio de seu marido, contguo biblioteca. Encontrou-o em p, junto janela. Ele virou-se assim que a ouviu entrar. No acha que esse decote ousado demais? No gosto da idia de outros homens olhando para o que meu. Lydia Stanley e Diana Drummond usam decotes mais ousados que este ela observou. O que elas usam no me diz respeito respondeu Alex. Querida, seus seios so lindos, mas o decote revelador demais. Est bem concordou, desapontada. Vou trocar de roupa, mas chegaremos atrasados. Est bem, est bem Alexander reconsiderou. No precisa trocar de roupa. Est linda demais, esse o problema. Mas montarei guarda a noite inteira. Um pouco mais tarde, chegavam manso dos Randolph e encontravam a famlia de Victoria.

Passaram a perna em toda a Londres, fugindo para a lua-de-mel sem que ningum soubesse Magno comentou, ao apertar a mo de Alex. Foi a nica forma de escapar de visitas indesejveis o conde esclareceu. Deixe-me admirar esta maravilha. Roxanne referia-se ao colar de Victoria. Alex me deu como presente de casamento. Reconheo que nem eu mesma teria feito uma escolha melhor Roxanne admitiu. Excelente gosto Alexander, querido. O casamento parece estar lhe fazendo bem, menina Magno observou, olhando para a sobrinha. Est mais bonita, mais feminina. A orquestra comeou a tocar a primeira valsa. Dance comigo Alex pediu, tomando Victoria pela mo. E prometa que no danar com outro homem. Prometo ela disse, enquanto caminhavam at a pista de dana. O que acha de Diana Drummond? No acho nada. Alex no compreendeu o porqu da pergunta. Acha que ela uma boa leitora? provvel, uma vez que estava interessada em nossa biblioteca. Ou em voc, Victoria pensou consigo mesma. O que acha de mulheres que no sabem ler? Acho que todas as mulheres deveriam aprender a ler. Mas por que essas perguntas? No sei, estou um pouco cansada da viagem Victoria improvisou uma desculpa. Devamos ter ficado em casa. Prometo que sairemos cedo, est bem? Assim que deixaram a pista de dana, foram se juntar ao grupo. Foi quando Lydia Stanley aproximou-se para cumpriment-los. E ento condessa, tem ido muito a pera? Ela disfarou o riso atrs do leque aberto. Para ser sincera, meu marido tem me mantido ocupada noite e dia desde o casamento Victoria revidou, apagando o sorriso dos lbios de Lydia. Bem, se me do licena murmurou a mulher, afastando-se com um grupo de conhecidos. Aceita danar comigo, condessa? convidou Rudolf, estendendo a mo para Victoria. Confusa, ela olhou para Alex, que fez um sinal para que ela acompanhasse o cunhado. Precisa da permisso de seu marido para danar? indagou Rudolf. Prometi danar apenas com ele ela explicou sorridente. Mas acho que ele sabe que voc no oferece risco. E o que ele acha desse seu decote? Voc est falando como Alex. Apenas me preocupo com minha cunhadinha.

Sei me comportar disse ela. No se preocupe. Victoria danou, a seguir com Stepan e Victor. Os olhos dela, no entanto, monitoravam Alex, que agora danava com Venetia. Harry Gibbs a convidou para uma valsa, quando ela avistou o marido conduzindo Diana Drummond para a pista de dana. No se deixe abalar por minha irm recomendou Harry, ao notar a expresso preocupada do rosto dela. Ela gosta de flertar, s isso. Eu preferiria que ela flertasse com o marido de outras, no com o meu. Harry levava Victoria de volta ao grupo quando lorde Wilmington os interceptou. Lady Victoria, que prazer rev-la! Rupert Wilmington, notrio mulherengo, levou a mo de Victoria aos lbios. Concede-me o prazer desta dana? Gostaria de descansar um pouco ela respondeu, tentando escapar ao assdio daquele homem. Alexander e eu viajamos o dia inteiro, e estou fatigada. Compreendo. Rupert sorriu. Venha caminhar comigo, ento. Victoria no teve como se esquivar e decidiu que tentaria localizar Alex enquanto caminhava. Chegando a um recanto mais sossegado, Rupert deu um jeito de coloc-la contra a parede, enquanto com seu prprio corpo impedia que outros pudessem vla. Acho que aqui teremos um pouquinho mais de privacidade ele sussurrou em seu ouvido. Tem idia do quanto atraente, minha querida? o que meu marido me diz todos os dias ela respondeu. Gostaria de conhec-la melhor. Rupert ergueu a mo em direo a um seio de Victoria. No gosto que toquem no que meu! A voz de Alexander soou, de repente, enquanto ele puxava Victoria para junto de si. Estive procurando por voc ela disse com voz trmula. Por favor, quero ir para casa. claro, querida. Teve um dia longo e cansativo. Alex lanou um olhar ameaador para Rupert Wilmington, antes de afastar-se com Victoria. Graas a Deus voc chegou! Aquele homem atrevido e desagradvel. Se voc no andasse exibindo seus belos dotes fsicos... Alex comeou, enquanto se dirigiam para a carruagem. Do que est falando? Eu disse a voc que esse decote beira a indecncia. Agora eu sou a culpada? No torne a usar esse vestido em pblico ele decretou, sentando-se ao lado dela. No quero nenhum outro homem pondo as patas em propriedade minha. Sou sua mulher, no sua propriedade protestou Victoria ao ouvido dele, passando a lngua em sua orelha. Alex virou-se para ela, baixou as alas do vestido e apoderou-se de um seio, massageando-o. Isto aqui murmurou, sopesando o seio na mo , propriedade minha.

E, inclinando a cabea, tomou-lhe os lbios num longo beijo. Na tarde seguinte, Victoria pegou as luvas e a sombrinha, assim que Alexander saiu para uma reunio de negcios, e dirigiu-se apressadamente casa de seus tutores, os irmos Philbin. Quem sabe eles tinham uma varinha mgica que a fizesse aprender a ler? Boa tarde condessa Phineas saudou-a ao abrir a porta. Por aqui. Ele indicou a sala onde j haviam se reunido antes. Boa tarde ela cumprimentou Barnaby Philbin, o mais jovem dos irmos. Que prazer condessa Barnaby respondeu. Sente-se aqui, por favor. Ele indicou a mesa. Perto da janela melhor, porque um lugar bem iluminado. Victoria sentou-se, abriu a carteira e entregou uma generosa quantia de dinheiro aos irmos Philbin. Era todo o dinheiro que Alexander lhe dera para passar o ms. Aqui est. o pagamento por quatro semanas de aulas explicou. Obrigado, senhora. Phineas pegou o dinheiro e colocou-o sobre uma prateleira. Estou pronta para comearanunciou. Prometo fazer o melhor que puder. Aps ter aprendido a primeira estratgia de leitura com seus tutores, Victoria saiu da casa deles disposta a praticar com dedicao. Tudo o que teria a fazer seria ler com som de "b" onde visse "d", at que conseguisse faz-lo com a mesma naturalidade com que respirava. Por favor, Bundles. Traga-me o Times e um copo de limonada pediu, assim que chegou em casa. Estarei no salo. A propsito, meu marido j chegou? Ainda no, senhora. Poucos minutos mais tarde, o mordomo retornava com uma bandeja de prata, onde trazia uma jarra de limonada e um clice de cristal, alm do jornal. Ele depositou a bandeja sobre a mesa em frente ao local onde Victoria estava sentada e, ento, olhou para ela, hesitante. Algum problema? H uma mulher no hall de entrada. uma mulher, no uma dama, se que me entende. Ela pede para falar com o conde. Quem ela? uma mulher sem classe. Bundles no sabia o que dizer. Expliquei a ela que a senhora no poderia falar com ela. Disse que esperar pelo senhor conde. Eu falarei com ela. Victoria levantou-se e, seguida por Bundles, dirigiu-se ao hall de entrada. Havia trs mulheres no hall. Uma delas era bonita, de cabelos negros, e caminhava de um lado para outro, inquieta. Usava um vestido que deixava os seios fartos mostra. Voltou-se ao ouvir os passos de Victoria. Uma garotinha de cabelos tambm negros, de aproximadamente cinco anos, sentada no banco da entrada, parecia-se com a mulher, e Victoria imaginou que fosse filha dela. Tinham os mesmos traos. Havia uma terceira pessoa com elas, uma senhora mais velha. a condessa de Winchester? a mulher indagou.

Desculpe-me, mas meu marido e nosso mordomo so os responsveis pela contratao de empregados explicou Victoria. No estou procurando emprego. Sou danarina de bal. Como posso ajud-la? Diga a seu marido que Suzette est devolvendo um dos presentinhos que ele deixou comigo: Darcy, a filha dele. As malas dela esto l fora, na calada. Dizendo isso, Suzette deu meia-volta e se retirou. Aps o choque inicial, Victoria correu atrs dela, que quela altura j subira na carruagem que esperava na esquina. Ao entrar de novo em casa, Victoria olhou para a criana que chorava abraada mulher mais velha. Bundles no sabia o que fazer. Quero minha me, bab Pink a menina pedia aos prantos, o rosto escondido contra o colo da mulher. Devo chamar o senhor conde? Bundles aguardava uma orientao. Ainda no. Victoria ajoelhou-se perto da menina Darcy? A pequena olhou para ela, passando a mo sobre os olhos acinzentados. Os olhos de Alexander. Sua me teve que sair querida. Sabia que seu pai mora aqui? No. J viu seu pai alguma vez? Ele muito alto. Quantos anos voc tem? Cinco. Ela mostrou com os dedinhos, reforando o que dizia. Sabe de uma coisa? Victoria ignorou seus prprios sentimentos e prosseguiu: Estava pensando em pedir a Bundles para trazer limonada e pudim de nozes. Voc come comigo? Adoro pudim de nozes a pequena Darcy respondeu, mais calma. Pink pode comer, tambm? Claro que sim! Victoria voltou-se para o mordomo. Mande um empregado para apanhar as malas da menina. Mas, condessa... Faa o que mandei. Seguida pela bab Pink, Victoria conduziu Darcy at a sala de jantar e ajudou-a a sentar-se na cadeira. Em seguida, fez um sinal para que Pink se sentasse. No posso sentar mesa com uma condessa a mulher recusou. Sente-se agora mesmo. Estou mandando. O comando de Victoria era firme. Sente-se, Pink Darcy repetiu, imitando a nova amiga. Minutos mais tarde, Bundles depositava a bandeja sobre a mesa. Colocou um prato de porcelana inglesa diante de cada uma das trs e, a seguir, encheu os copos de cristal com limonada. Pea a meu marido que venha at aqui, assim que chegar Victoria disse ao mordomo. Sim, senhora Bundles concordou, antes de deixar a sala. O seu cabelo vermelho Darcy observou.

Isso mesmo. Quem voc? Sou a esposa do seu pai, o que quer dizer que sou sua fada madrinha. Sabia que tenho uma varinha mgica? Voc mostra para mim? Darcy pediu, cheia de encantamento. Claro que sim. Os olhos da menina eram iguais aos de Alex, Victoria pensou novamente. Gosta de jogos? Gosto! Eu conheo uma poro deles ela cochichou ao ouvido da menina. Uma espcie de ternura inflava seu corao. Darcy bateu palmas de contentamento. O som de passos fez com que Victoria se voltasse. Alexander estava em p, a pouca distncia da mesa. Sabe quem esta menina linda? ela perguntou. Minha filha. Uma expresso de amargura surgira no semblante de Alex. J tinha estado com ela? Algumas vezes. Que tipo de homem era aquele, que gerava uma criana e a via "algumas vezes"?, Victoria perguntou-se. Voc me d um beijo? Alex se dirigiu menina, abaixando-se. Darcy enlaou o pescoo do pai e deu-lhe um beijo estalado no rosto. Que beijinho doce! O comentrio soou amoroso. que eu comi pudim de nozes. Alex levantou-se e olhou para Victoria. Quero uma explicao. Eu tambm retrucou ela. Bundles, leve nossas hspedes at um de nossos quartos e cuide para que fiquem bem acomodadas. Voc enlouqueceu? Havia indignao na voz de Alex. Faa o que mandei Bundles ela ordenou com firmeza, ignorando a interferncia do marido. Bundles se retirou com uma mesura. Por que no me contou sobre Darcy? exigiu ela, assim que ficaram a ss. Minha filha no da sua conta. Darei um jeito de mand-la de volta me. O lugar dela aqui. No posso permitir que a menina seja mandada de volta mulher que a abandonou. No seja ingnua, Victoria. inaceitvel e inadequado que um cavalheiro respeitvel d guarida a uma criana bastarda. "Inadequado" e "inaceitvel" foi abandon-la. Havia fria nos olhos de Victoria. E oua bem, se tornar a repetir a palavra "bastarda" nesta casa, eu, eu... vou lavar sua boca com sabo! Aprecio sua preocupao para com Darcy. Alex sorriu. Mas no pode aceitar a filha de outra mulher morando sob seu teto. A me perdeu seus direitos do momento em que a abandonou. Sempre dei o suficiente para sustentar minha filha. A me dela est fazendo isso s para tirar ainda mais dinheiro de mim.

Darcy agora vive conosco, portanto no ter de dar dinheiro algum me dela. Vamos tomar um ch na biblioteca e conversar melhor sobre o assunto. Mas antes preciso verificar se elas esto bem acomodadas. Que tremenda confuso, Alexander disse para si mesmo, enquanto via a esposa afastar-se. Sentou-se mesa, imaginando o que fazer com Darcy. Pensou em como aquela Victoria era diferente da menina que conhecera um ms antes; agora parecia uma mulher madura, determinada, no controle de si mesma e dos demais. Havia demonstrado tanto carinho para com Darcy que aquilo era mais do que qualquer homem poderia desejar. Ele a amava, mas no confiava nela mais do que em qualquer outra mulher. Alexander notou que sua filha tinha comido apenas metade de seu quinho de pudim. Erguendo a colher, ele comeu o que restara do doce e ento ergueu-se da cadeira, exausto. Ao voltar-se, encontrou o mordomo. O que devo fazer com isto? Bundles apontou para as malas. Minha esposa insiste que Darcy fique aqui por algum tempo. O conde enfiou as mos nos bolsos da cala. Pea a um empregado que leve as malas para cima. Muito bem, senhor. Alex dirigiu-se ao escritrio, na esperana de trabalhar um pouco. Mas foi em vo, no conseguia se concentrar. Serviu-se de uma dose de usque e acomodou-se em sua cadeira de trabalho para avaliar a situao domstica. Aquilo era um prato cheio para os abutres da imprensa e os fofoqueiros da sociedade londrina. Pior que isso, seu casamento, que mal havia comeado, poderia ir por gua abaixo. Para sua surpresa, Victoria reagira situao com bondade e caridosa compreenso, coisa incomum entre as mulheres que conhecia. No entanto, o que fazer? Decidiu que pediria a seu advogado que descobrisse as verdadeiras intenes de Suzette. Riu consigo mesmo ao lembrar que a esposa tinha ameaado "lavar sua boca com sabo". Ela era mesmo uma caixinha de surpresas. Descobrira nela uma criatura de infinita compaixo, bondade e forte instinto maternal. Devia erguer as mos aos cus e agradecer por t-la como esposa. Curioso para saber o que se passava l em cima, caminhou at a biblioteca. Ao sair de l, porm, deparou com sua irm e a viva Drummond, que entravam no salo principal da manso. Boa tarde Alex. Venetia beijou o rosto do irmo. Como vai conde Emerson? cumprimentou Diana, sorrindo para ele. Deus do cu, Alexander pensou. Agora o dia estava completo. No entanto, forou-se a sorrir para as indesejveis visitas, arrependido por ter lhes permitido livre acesso biblioteca. A bela viva comportava-se de maneira ntima demais para algum que mal o conhecia. Esperava que Victoria no tivesse percebido as investidas de Diana. Embora no houvesse qualquer inteno de se envolver com aquela mulher ou com qualquer outra, no queria dar motivo para que a esposa se aborrecesse. Diana gostaria de dar uma olhada em sua biblioteca Venetia anunciou. Quem sabe at pegar emprestados alguns livros?

Assim que a cunhada se afastou, Venetia notou a expresso preocupada de Alex. Algo errado? Voc parece distante. Tudo sob controle. Se me do licena ele desculpou-se, pronto para sair da biblioteca e evitar problemas com a esposa. Mas era tarde demais. Victoria entrou na biblioteca, como um general que se lanasse ao ataque contra o inimigo. Boa tarde Venetia e Diana a saudaram. Preciso falar com voc disse Victoria para Alex, ignorando as duas mulheres. Assim que nossas convidadas sarem ele tentou ponderar. Tenho certeza de que suas convidadas no se importaro em sair imediatamente. Estava sendo rude de propsito. No queria que Venetia nem Diana viessem sua casa sem terem sido convidadas. Victoria! Alex estava surpreso com a atitude e as palavras dela. Algum problema? Venetia indagou. Suzette abandonou a filha aqui hoje ele explicou. A bailarina com quem voc... Por que uma bailarina deixaria a filha aqui? Diana intrometeu-se. Alexander o pai. Venetia voltou-se para o irmo. Livre-se da garota imediatamente. Mande-a de volta para a me. Ser melhor para todos. Diana voltou a se intrometer no assunto. Minha esposa recusa-se a deixar a menina ir. Lady Victoria, aceite meu conselho Diana voltou a falar. Ter em casa uma filha bastarda de seu marido inaceitvel. Os comentrios no acabaro nunca. V cuidar da sua vida! Victoria disparou. Alex! Venetia olhou para o irmo, esperando que ele dissesse alguma coisa. Voc est falando com minha irm e a cunhada dela Alex advertiu Victoria. Sei muito bem com quem estou falando. Pense na reputao de Alex Venetia lembrou. Se ele no pensou na prpria reputao antes, por que devo eu pensar nela agora? Victoria revidou. Por favor, saiam da minha casa e no tornem a voltar sem serem convidadas. Esta a minha casa corrigiu Alex. Pois pensei que fosse a nossa casa. O marido deveria apoi-la. Voc est se comportando mal ele repreendeu. Voc tambm. Alex no devia falar com ela daquela maneira diante das visitas. Sua irm e a amiga no reconheceriam a moralidade nem que mordesse o traseiro delas. Isso ultrajante! bradou Venetia. Essa garota est jogando a raiva que sente da menina em cima de ns. Venetia e Diana querem apenas que voc pense na repercusso social de um fato como esse. Pea-lhes desculpas! ordenou Alex.

No pediria desculpas a elas agora, nem que fosse a ltima maneira de salvar minha alma Victoria finalizou, antes de retirar-se. Confuso, Alex viu a esposa distanciar-se e concluiu que poderia ter lidado melhor com a situao. Pensando na boa educao, tinha acabado por insultar sua esposa que, certamente, o faria pagar pelo que dissera. Vejo que Victoria o aborreceu, meu irmo. Venetia acariciou o brao de Alex. Devia ter se casado com uma mulher mais velha e experiente. Quem sabe, algum que j tivesse sido casada anteriormente. Com o devido respeito, senhor Diana interveio , sua esposa no tem o menor bom senso. No passa de uma pirralha ignorante acrescentou Venetia. Minha esposa est longe de ser ignorante Alex partiu em defesa de Victoria. Ela tem boas razes para no gostar de voc, Venetia. Vamos embora, Diana. Alex que se arranje com essa confuso toda. Assim que as duas partiram, ele sentou-se e esticou as pernas. Victoria sabia como expressar sua fria. Ele, porm, no estava disposto a aturar ataques de mau gnio e indelicadeza para com seus convidados. Ao subir para trocar de roupa, Alex encontrou Victoria sentada, olhando para a lareira com ar distante. Estaria zangada, ou magoada? Colocou-se ao lado da esposa e passou longos momentos a observ-la. Ela no falaria com ele, no importava quanto tempo permanecesse ali. A petulncia de Victoria o irritava. Vai me acompanhar pera? quebrou o silncio. No quero me intrometer no seu camarote. Ela olhou para ele com uma frieza glacial. Como quiser. Aps comer sozinho na enorme mesa de jantar, Alex saiu da manso e entrou em sua carruagem. Havia planejado ir pera, mas era bem possvel que a Diana Drummond aparecesse por l, e ele no queria piorar a situao. Alm disso, a ausncia de sua esposa e a presena da viva seriam um prato mais do que saboroso para os colunistas do Times. Aquilo com certeza, s serviria para acirrar os nimos. Para o White's disse ao cocheiro. Ao chegar ao exclusivo clube para cavalheiros, ele viu seus cunhados sentados a uma mesa. Precisava de um drinque. De vrios, talvez. Um usque duplo pediu ao garom, enquanto se sentava ao lado de Robert e Rudolf. Tenho a impresso de que nosso estimado conde brigou com a esposa Rudolf arriscou. o que parece concordou Robert. Uma antiga amante deixou minha filha l em casa esta tarde. Alex engoliu o usque de um s gole, fazendo depois uma careta. Qual delas? Rudolf quis saber. Suzette. A danarina Robert lembrou-se. Victoria deve ter ficado furiosa deduziu Rudolf. Ela quer que fiquemos com a menina.

As irms Douglas so conhecidas pelo corao generoso observou Rudolf. Renda-se ao inevitvel, amigo. Fique com sua filha. O que a sociedade vai dizer? com Victoria que voc dorme, no com a sociedade Rudolf ponderou. Daisy, minha filha de seis anos, filha de uma ex-amante admitiu Robert. Anglica exigiu que ficssemos com a menina que a me negligenciava. claro que tive de pagar uma pequena fortuna mulher, mas isso garantiu a paz em nossa famlia. Valeu cada centavo. Grant e Drake, meus filhos adotivos, so rfos que Samantha e eu encontramos em uma estrada na Esccia Rudolf contou. Volte para sua esposa e no brigue mais at que ela engravide. O problema no s a pequena Darcy confessou Alex. No meio de todo aquele turbilho, Venetia e Diana Drummond chegaram, sem serem convidadas, e me aconselharam a devolver a menina me. Ele encarou os cunhados. A intromisso delas deixou Victoria furiosa e ela respondeu com indelicadeza. Ento eu a repreendi, o que a deixou ainda mais irritada. Pea desculpa a ela e diga que a menina vai ficar com vocs Rudolf aconselhou. E se ela no me perdoar? Tenho um quarto livre l em casa brincou Rudolf. Muito engraado... Sei que Venetia sua irm Robert comeou, Mas no me parece que ela esteja interessada no seu bem-estar. Acredito, tambm, que a tal viva Drummond vai fazer de tudo para t-lo como amante. Aquelas duas devem estar planejando destruir seu casamento. Concordo com voc quanto viva, mas minha irm e ela fazerem planos contra mim e Victoria, me parece exagero finalizou Alex, erguendo-se da cadeira. Meia hora mais tarde, ele subia as escadas que levavam ao terceiro andar de sua manso. Ao entrar no quarto, deparou-se com Victoria, deitada na cama de casal. Como foi a pera? ela indagou, abrindo lentamente os olhos. Passei a noite com Rudolf e Robert no White's disse ele, sentando-se na cama e descalando as botas. Victoria? Sim? Peo desculpas pelo meu comportamento desta tarde. Darcy pode ficar. O que fez voc mudar de idia? Percebi que voc tem, de sobra, a qualidade que mais admiro numa mulher: o instinto maternal. Alex? O que foi querida? Preciso de dinheiro para fazer compras com Darcy amanh. E sua mesada? Gastei inteirinha. Cus! Como pde esbanjar todo aquele dinheiro em to pouco tempo? Gastei tudo em seu presente de Natal. Natal? Mas ainda estamos em julho.

Seu presente vai levar meses para ficar pronto. Que presente esse? No posso contar. surpresa. Pois me recuso a lhe dar um centavo a mais antes do comeo de agosto. Voc precisa aprender a administrar o dinheiro. No tem problema. Pedirei aos vendedores que enviem a conta para voc. Alex sorriu e sentiu uma vontade incontrolvel de beij-la. Menina incorrigvel... murmurou ele, rindo. Voc no tem jeito, mesmo. Minha tia deveria t-lo prevenido disso, antes de nos casarmos. Ela me preveniu.

CAPTULO VII

Por favor, me ensinem as outras duas estratgias de leitura. A voz de Victoria soava como uma suplica. Lady Victoria, ainda no domina com perfeio a primeira estratgia. Phineas Philbin tinha a melhor das intenes. Afinal, era um tutor responsvel. - Talvez eu nunca chegue a satisfazer seu nvel de exigncia. A voz de Victoria revelava desapontamento. Duas semanas haviam se passado desde seu ltimo encontro com os irmos Philbin. Nesse meio tempo, estivera bastante ocupada com a pequena Darcy, o que no a impedira de praticar religiosamente a leitura, conforme instruo dos tutores. Acho que estou um pouco irritada ela desculpou-se. O calor abafado alterava seu humor. No h por que se desculpar, condessa. a aluna mais dedicada que jamais tivemos. O progresso no seu caso, pode ser um pouco lento. O fracasso faz minha cabea doer. Ela suspirou e tentou novamente. Se me ensinarem as duas outras estratgias de leitura, juro que praticarei por duas horas em vez de uma, todos os dias. Os Philbin se entreolharam e confabularam por alguns instantes. Muito bem, senhora. Vamos lhe ensinar as trs estratgias. Mas no lhe ensinaremos outras enquanto no dominar estas duas estratgias com perfeio. Phineas e Barnaby Philbin estavam irredutveis. Prometo no pedir mais nada, senhores. A primeira estratgia : leia "d" onde vir "b" Phineas instruiu. A segunda o oposto: onde vir "d" leia "b", como em "beb".

"Beb" Victoria repetiu, procurando memorizar a regra. Phineas deu-lhe um papel e pediu que ela lesse. Victoria leu e mal pde acreditar ao perceber que o que tinha acabado de ler fazia sentido. A frase que leu faz sentido, senhora, mas ainda no est correta observou Phineas. Aqui esto mais duas estratgias Barnaby disse, ensinando duas novas regras a Victoria. Fazendo como os tutores haviam dito, ela releu a frase. Bravo! Eles aplaudiram. Muito bem, condessa. Consegui. Os olhos dela se encheram de lgrimas de alvio e alegria. Acham que vou ser capaz de ler histrias para a filha de meu marido em breve? Seja paciente e pratique. Muito depende de seu esforo. No tenha pressa Barnaby aconselhou. Uma conquista por vez. Aquela idia a tranqilizava. Vejo-os em uma ou duas semanas. A tarde estava mais quente que de costume. Enquanto caminhava, Victoria lamentou no ter vindo de carruagem. O mais importante, porm, era manter as aulas em segredo. Com sua personalidade otimista, decidiu que se consolaria em inalar o gostoso perfume das flores enquanto caminhava. Meu marido j est em casa? ela perguntou a Bundles, assim que chegou manso. O senhor conde teve um compromisso, senhora. Onde est Darcy? Est no jardim, com a bab. Victoria foi at seu quarto para se lavar e trocar de roupa. Olhando pela janela, viu Pink, que parecia padecer de calor, e Darcy, que tinha no rosto uma expresso de tdio. Caminhando at a estante, apanhou a varinha mgica e o p das fadas. Em seguida desceu e saiu para o jardim. Darcy! ela chamou ao se aproximar. A menina sorriu e acenou para ela. Pink, saia desse calor e v para casa descansar. L dentro est bem mais fresco. Obrigada, condessa a mulher agradeceu e correu em direo casa. Adivinhe o que eu trouxe Darcy? Minha varinha mgica. Ela mostrou o objeto menina. E ns vamos us-la? Os olhos da garotinha brilharam ao ver aquele instrumento de magia. Vou ensinar a voc. fcil. Aponte a varinha para aquilo que desejar. Faa um crculo e aponte novamente. Victoria demonstrou, fazendo os movimentos. muito importante pensar com fora naquilo que deseja, enquanto usar a varinha. E se o que eu desejar for alguma coisa que no posso ver? Nesse caso aponte a varinha para o cu, faa um crculo e aponte de novo. E no se esquea das palavras mgicas: "Fadas queridas, ouam meu pedido. Mandem um tr-l-l direto para mim. Obrigada, Fadinhas!" O que tr-l-l?

Onde eu disse "tr-l-l", voc diz o nome daquilo que deseja. Imagine que voc quer um gatinho, por exemplo. Voc vai dizer: "Mandem um gatinho direto para mim". Entendeu? Acho que sim. Posso tentar? "Fadas queridas, atendam meu pedido, tragam uma irmzinha direto para mim. Obrigada, Fadinhas!" A menina encarou Victoria. Quanto tempo vai levar para as fadas realizarem meu desejo? Uma irmzinha um pedido que pode demorar um pouco para ser atendido. Lady Victoria... A voz de Bundles soou trmula, e Victoria teve a impresso de que ele estava ligeiramente plido. Sim? H uma mulher no hall de entrada, que pede para falar com a senhora. Quem ? No sei. Ela trouxe uma menina e uma senhora com ela. minha irmzinha! Darcy exclamou. As fadas trabalharam depressa. Venha, Darcy. Victoria tomou a menina pela mo. Vamos ver quem veio nos visitar. Ao chegar ao alto das escadas, ela avistou uma garotinha, tambm de aproximadamente cinco anos, e mal pde acreditar. Tinha a sensao de que a cena da tal Suzette estava prestes a se repetir. Assim que chegou ao hall de entrada, ela viu a mulher. Era loira e bonita. A menina era igualmente loira e correra a se sentar com uma senhora no mesmo banco onde Darcy e Pink tinham se sentado quando chegaram manso. a condessa de Winchester? a mulher perguntou. Sim. Mas quem cuida da contratao de novos empregados meu marido e nosso mordomo. No estou procurando um emprego domstico, mi-lady. Sou danarina de pera, no uma servial. A mulher tinha um ar arrogante. O que posso fazer pela senhora, ento? Diga ao senhor conde que Martha est devolvendo um dos presentinhos dele. A filha, Fiona. A mulher apontou para a garotinha e, sem mais uma palavra, deu meia-volta e foi embora. Victoria nem se deu ao trabalho de ir atrs dela. Caminhou at onde estava a pequena de cabelos loiros e agachou-se. Fiona um nome bonito. Significa "cabelos claros", sabia? Os olhos da menina eram acinzentados como os de Alexander. Quantos anos voc tem? Cinco. E qual o nome da moa que est segurando sua mo? Bab Hortwell. Sabe quem mora nesta casa? Meu pai. Isso mesmo. Eu sou a esposa dele, e esta garotinha linda de cabelos negros sua irm. O nome dela Darcy. Eu amo vocs, fadinhas! Realizaram meu desejo! Darcy exclamou.

Em seguida, caminhou em direo a Fiona e deu-lhe um abrao e um beijo no rosto. Vocs duas tm cinco anos e vo poder brincar juntas. No maravilhoso? Voc gosta de pudim de baunilha com morangos, Fiona? Victoria pegou as duas meninas pela mo e fez um sinal a Sra. Hartwell para que as seguisse. Bundles contemplava a cena, mortificado. Enquanto Victoria conversava com as crianas e com a Sra. Hartwell mesa da sala de jantar e todas saboreavam um delicioso pudim com refresco, um som de passos fez com que ela virasse para trs. Parado, em p, Alex observava a cena. Venha ver quem veio juntar-se tranqilidade do nosso lar, querido. O comentrio de Victoria era carregado de sarcasmo. Alex atravessou a sala e parou para cumprimentar as filhas. Seja bem-vinda, Fiona. Ele beijou os cabelos loiros da menina e, em seguida, a face rosada de Darcy. Fico feliz por vocs estarem juntas. Olhou para Bundles. Por favor, leve as meninas at as babs e feche a porta ao sair. Ele sentou-se diante de Victoria e comeu o resto do pudim das filhas. No tem nada a dizer? ela o interpelou. Estou comendo porque no sei o que dizer, exceto que o que houve foi bem antes de eu ter conhecido voc. Alex, duas mulheres tiveram filhos seus num mesmo ano. Como explica isso? Virilidade? No estou brincando! No tem graa! Voc est certa, mas no posso mudar o passado, assim como no posso culpar voc por estar aborrecida. Ele segurou a mo de Victoria e a beijou. Tive um comportamento um tanto selvagem aos vinte e trs anos e fiz uma poro de bobagens das quais me arrependo. Tomar conhecimento de que duas examantes haviam tido filhos meus foi um balde de gua fria e tanto. Mudei minha conduta e nunca mais tive amantes. Respirou fundo, antes de prosseguir. Nunca faltou a elas suporte financeiro. Quando eu soube que Charles Emerson no era meu pai, compreendi como era doloroso no conhecer o verdadeiro pai. Foi a que comecei a visitar as meninas algumas vezes por ano. Espero que voc me perdoe. Suas filhas que precisam perdoar voc, no eu. Pedirei perdo quando elas forem maiores. De nada adiantaria tentar conversar com elas agora. No compreenderiam. H mais filhos seus para eu conhecer? Victoria o fitou longamente nos olhos. No me esconda nada. Tentarei compreender o que quer que tenha feito antes de me conhecer. Por favor, preciso confiar em voc. Claro que no h mais filhos Alex apressou-se a dizer, parecendo ofendido com a pergunta. A seguir, desconversou: Darcy parece feliz com Fiona. Ela acredita que a varinha mgica operou um milagre. Mal sabe a inocente que a nica varinha que opera milagres aqui est entre as pernas do pai. Voc est zangada.

Como voc mesmo disse Alex, marido e mulher pertencem um ao outro e permanecem juntos, no importa o que acontea. Tenho amor suficiente para dar a Darcy, Fiona e aos filhos que tivermos juntos. Obrigado, Victoria. Alexander puxou-a para junto de si e fez com que ela sentasse em seu colo. Voc a mulher mais compreensiva que conheci em minha vida, linda por fora e por dentro. Duas semanas de tranqilidade, Victoria pensou consigo mesma, enquanto se dirigia mesa do caf da manh. Nem mesmo sinal de Venetia e Diana, embora ela e Alexander as tivessem visto em diversas ocasies sociais. Ela sorriu ao ver o marido mesa com Darcy e Fiona, uma de cada lado do pai. Bom dia cumprimentou a todos. Bom dia os trs ocupantes da mesa responderam. Bom dia, Bundles. Bom dia, senhora. Victoria serviu-se de um pedao de po e ch preto e, em seguida, sentou-se diante do marido e das meninas. Alexander parou de ler o Times e olhou para ela. No vai comer nada? Estou sem fome. Ele voltou a ler o jornal. Papai, voc passa manteiga no meu po? Darcy tentou atrair a ateno de Alex. Claro querida. Obrigada. Por nada, meu bem. Ele retomou a leitura do jornal. Papai? Sim, Fiona? Passa manteiga no meu po, tambm? Claro que sim, tesouro. Obrigada. No h de qu, querida. Ainda uma vez ele voltou a ler. Papai? Victoria imitou uma voz de menininha. Quero que voc passe manteiga no meu po, tambm. Para dizer a verdade, no vejo a hora de "passar manteiga no seu po". Ele sorriu com malcia. Sem desviar os olhos, Victoria lambeu, em movimentos circulares, a manteiga que ele espalhara. Mame Victoria est brincando com a comida! Darcy mostrou com o dedo. Mame Victoria muito levada! observou Fiona. Se mame Victoria continuar a ser levada, vou ter de lev-la l para cima disse Alex, sorrindo. Ela riu da brincadeira do marido e as duas meninas riram tambm, embora no entendessem o sentido das palavras do pai. O caf da manh costumava ser to tranqilo... Isso mudou para sempre comentou Alex bem-humorado, antes de passar o jornal para Victoria. Leia isto pediu.

Estou sem meus culos, querido. A desculpa veio automaticamente. Nunca est com seus culos quando precisa deles. No tem problema, vou ler para voc. Oua: "Um recm-casado aristocrata de Londres teve duas de suas indiscries largadas sua porta num perodo de menos de dois meses. Pasmem: ele fez questo de dar-lhes guarida. , parece que o mundo est mesmo virando de cabea para baixo". Como que o reprter soube disso? Victoria no compreendia como haviam tomado conhecimento de tantos detalhes do que se passava em sua casa. Os empregados ficam de mexericos e as notcias se espalham. O que "indisquies"? Darcy quis saber. "Indiscrio" quando voc pego fazendo algo que no devia Victoria explicou com sinceridade. Como quando a gente rouba um biscoito e fica com a boca toda suja de migalhas? indagou Fiona. Isso mesmo, querida. tarde, sentada num banco de pedra no jardim, a condessa observava as meninas, que brincavam animadas, apesar do calor. Estavam felizes por terem uma outra como amiga. Fechou os olhos e inalou o perfume das diferentes flores do jardim. Nunca poderia imaginar que teria duas enteadas em apenas dois meses de casada. At algumas semanas antes, sequer havia beijado um homem, at que seu marido havia apresentado a ela o delicioso mundo da sensualidade. Como eu o amo! Pensou consigo mesma, suspirando profundamente. No que est pensando, mame Victoria? Darcy indagou. Querem brincar de mgica? Ela desviou o assunto, mostrando a varinha mgica s meninas. Ao ver a animao das pequenas, Victoria pediu a Darcy que a ajudasse a explicar a Fiona como fazer mgica. Posso experimentar? perguntou a menina de cabelos loiros. Claro que sim. Est pronta? Acho que sim. "Fadas queridas, atendam meu pedido, tragam um irmozinho direto para mim. Obrigada, Fadinhas." Lady Victoria. Ela voltou-se e viu Bundles que se aproximava, extremamente desconcertado. O senhor conde saiu para uma reunio com seu tio, o duque de Inverary. O mordomo hesitou. H uma mulher l embaixo, que deseja falar-lhe. Deve ser nosso irmo que chegou! exclamou Darcy. Victoria ergueu-se do banco. No era possvel que Alex tivesse mentido para ela depois de todas as chances que tinha dado a ele! Enquanto caminhava, avistou uma garotinha ruiva de aproximadamente cinco anos. Como que anestesiada, fez um esforo para chegar at o hall de entrada. a condessa de Winchester? Dessa vez, a mulher era ruiva, como a menina.

Est precisando de emprego? Pois fique sabendo que aqui no um bordel. A pacincia de Victoria se esgotara. Aquilo era mais do que poderia tolerar. Sou uma atriz, e no estou procurando emprego informou a mulher, com ares de diva. Ela apontou para a menina. Diga a seu marido que estou devolvendo um dos presentinhos dele. A filha, Aidan. Como acontecera antes, a mulher saiu da manso, assim que terminou seu discurso. A cabea de Victoria rodava e seu rosto estava plido e triste. Pea a um lacaio para buscar as malas da menina pediu ao mordomo, antes mesmo de cumprimentar a terceira filha do marido. Diga a Pink e Hartwell que venham me ajudar. Ela olhou para a senhora que acompanhava a menina de cabelos ruivos. Como se chama? Juniper senhora a mulher apresentou-se, fazendo uma leve reverncia. Acompanhe-nos, Juniper. Meu mordomo vai servir pudim de chocolate na sala de jantar. Ela e Bundles se entreolharam. Por favor, envie uma mensagem para Alex, dizendo-lhe que venha imediatamente para casa. Pois no, senhora. Bundles olhou para a jovem condessa. Sentia-se consternado. Victoria dedicou pequena Aidan a mesma ateno e carinho que tinha dado a Darcy e Fiona quando chegaram manso. Seja bem-vinda, Aidan. Sou a esposa de seu pai. Aposto que tem cinco anos. Os olhos acinzentados da menina se abriram, com assombro. Como descobriu? Eram os mesmos olhos de Alexander. Estas so suas irms. O discurso de Victoria acabara por tornar-se rotineiro. As fadas cometeram um erro Darcy observou. Pedimos um irmo concordou Fiona. No tem importncia Darcy decidiu por fim, caminhando at a recmchegada e abraando-a. Voc no menino, mas vamos ficar com voc, Aidan. Enquanto Victoria aguardava em casa, Alexander conversava tranqilamente com Magno, Rudolf e Robert, no escritrio do duque de Inverary. A vida de casado parece estar lhe fazendo bem Magno observou. Est com excelente aparncia. No poderia ter encontrado uma esposa melhor que Victoria. Ela me surpreende a cada dia Alex confessou, sorrindo. Como que Victoria est se saindo como madrasta de duas meninas? indagou Rudolf. Ela adora as pequenas. Brinca com elas, inventa jogos, conta histrias como uma me de verdade. E como anda o temperamento dela? quis saber Magno. Tranqilo. Naquele instante, algum bateu porta do escritrio. Entre o duque pediu.

Com licena, senhor. Tinker dirigiu-se a Alex. Um de seus empregados est aqui com um recado da condessa Victoria. Pea a ele que entre Alex instruiu, passando uma mo pelos cabelos, apreensivo. Senhor conde. O empregado fez uma ligeira reverncia, aps entrar no escritrio. A condessa pede que o senhor v para casa imediatamente. Ela est doente? ele quis saber. No, senhor. Minhas filhas? Em perfeita sade. Fale homem, algum em minha casa est ferido, sangrando ou inconsciente? Estava irritado por ter sido interrompido em meio a uma reunio de negcios sem necessidade. No, senhor conde o empregado repetiu. Ento por que raios tenho que ser incomodado desta forma? Outra... indiscrio foi deixada porta da manso, senhor. O pobre rapaz pigarreou embaraado, olhando de esguelha para os presentes. As palavras eram as mesmas que haviam sido publicadas no Times, duas semanas antes. Pois diga condessa que irei logo para casa Alex ordenou ao empregado. Acho que estou precisando de um gole de vodca, Rudolf ele pediu, assim que o criado se retirou. Vai acalm-lo o cunhado assegurou, passando-lhe um copo da bebida. Puxa. Alex fez uma careta aps tomar o drinque de um s trago. Como que podem beber este veneno? Trs indiscries Magno repetiu, olhando para o teto. No havia crtica em sua voz. O duque parecia perdido em reflexes. Tive trs filhas num mesmo ano, quando tinha vinte e trs anos. Alex baixou a cabea. H mais indiscries espalhadas por a? perguntou Robert. No. Victoria o perdoou por duas vezes, por que no o faria agora? Rudolf quis saber. Menti para ela, dizendo que no tinha mais filhos. Ela foi compreensiva e me pediu que abrisse o jogo de uma vez, caso ainda tivesse algo a esconder. Perdi uma oportunidade preciosa de ganhar a confiana dela. Esfregou as coxas com as mos inquieto. Ela deve estar furiosa Rudolf arriscou. Voc tem mais coragem do que eu observou Robert. Eu no ousaria mentir para Anglica. Mas nem por isso ela tinha o direito de mandar que interrompessem a reunio resmungou Alex. No esquea de dizer isso a ela, valento Rudolf provocou. Por que acha que trs mes abandonariam as filhas sua porta, dentro de um perodo to curto? Magno tentou fazer com que Alexander raciocinasse com mais objetividade.

Imaginei que se tratasse de uma infeliz coincidncia. Trs ocorrncias idnticas no podem ser coincidncia Robert opinou. Quem pode querer acabar com seu casamento, Alex? Rudolf indagou Lydia Stanley? Por que algum estaria interessado em destruir meu casamento? Aposto at meu ltimo centavo em Venetia Robert disparou, lembrando que aquela mulher atentara contra a vida de sua esposa Anglica. O que ela teria a ganhar com isso? O prazer de torn-lo infeliz Robert respondeu. O casamento com Harry mudou minha irm. Ela era a favor de que eu devolvesse as meninas s mes. Quanta bondade! Acho que Venetia deve ser vigiada sugeriu Rudolf. No acredito em nada do que sua irm diga. Talvez ela guarde algum rancor contra voc Magno aventou a possibilidade. Por que no pergunta s mes envolvidas nessa histria? Rudolf questionou. Mandei meu advogado conversar com Suzette e Martha. Ambas haviam deixado Londres por algumas semanas. Aposto que a terceira me j deve ter deixado Londres disse Robert. O que prova que h algum por trs dessa trama. No acredito que nenhuma delas abandonasse as filhas por dinheiro declarou Alex. De qualquer forma, vou considerar a possibilidade. Meia hora mais tarde, ele chegava manso. Onde est minha esposa? perguntou, ao passar pelo mordomo. Na sala de jantar, senhor. Ao aproximar-se da porta da sala, Alex parou para admirar o bonito quadro: suas trs filhas conversavam com Victoria sentada diante delas. Bem-vinda a esta casa, Aidan ele saudou, atraindo a ateno das quatro. Beijou cada uma das filhas e depois olhou para o mordomo. Leve as meninas at as babs e feche a porta quando sair. Assim que todos se foram, Alex enfiou as mos nos bolsos das calas e olhou para a esposa, que desviou o olhar. Est me evitando? ele indagou. Victoria permaneceu calada por alguns instantes para depois encar-lo. Sabe que no devia ter mandado que me incomodassem durante uma reunio importante de negcios. Espero que no faa mais isso, exceto em caso de mxima urgncia. Victoria mal podia acreditar no que ouvia. O marido tinha filhos ilegtimos chegando porta deles, um aps o outro e, pior que isso, havia mentido para ela, ocultando a existncia de um terceiro, embora ela tivesse lhe dado todas as chances de dizer a verdade. E agora vinha com aqueles ares de ultrajado por causa de uma reunio de negcios?! Por que mentiu para mim? foi a pergunta lacnica. Tive vergonha de admitir a verdade. Alex sentou-se diante dela.

De nada adianta sentir vergonha agora. Devia ter considerado as conseqncias de seus atos, antes de sair dando voltinhas por Londres. Alexander se manteve em silncio e comeu o resto do pudim de suas trs filhas. Vai comer isso? Ele apontou para o prato intocado da esposa. Seu canalha! Victoria no pde mais conter tanta indignao e desapontamento. Pegou o prato com pudim e estraalhou-o contra a mesa. Trate de se controlar! Alex ordenou. Nunca teve um pingo de autocontrole e ousa dizer: "Trate de se controlar". Victoria imitou a voz autoritria do marido. No vou tolerar seus chiliques. No se preocupe, no vou ter chiliques. O olhar dela era de fria. Mas se tivesse, estaria no meu direito. Sente-se, Victoria. Voc mentiu para mim. Eu errei! Prometo no mentir nunca mais. H outras crianas? ela perguntou com a voz mais calma. Afinal, no adiantava nada desgastar-se daquela forma. No. Tem certeza? Absoluta. Eu perdo voc. Ela decidiu que era melhor acreditar nele. Vou ficar fora de Londres por algum tempo informou com absoluta serenidade. Irei com as meninas para a casa de meus tios amanh de manh. Nada me prende aqui. Vou com vocs. Agradeo, de verdade, mas prefiro que voc no v. Est tentando se afastar de mim? Havia arrependimento e dor voz de Alexander. Preciso de alguns dias sozinha. Espero que entenda. Compreendo perfeitamente. Ele baixou a cabea. Naquela noite, Victoria dormiu sozinha em outro quarto, pela primeira vez desde que se casara. Jamais tinha se sentido to infeliz.

CAPTULO VIII

Quase uma semana depois de ter deixado Londres, deitada na antiga cama em seus aposentos na propriedade dos tios, com os olhos fixos no teto, Victoria perguntava a si mesma por quanto tempo mais Alexander lamentaria seu afastamento. Ou ser que as generosas Lydia Stanley e Diana Drummond j o consolavam? Desde quando ainda estava na manso de Grosvenor Square, ela no se sentia bem e agora, em casa dos tios, sentia-se cada vez pior.

Os dias que tinha passado longe do marido s a tinham feito perceber melhor o quanto o amava. Agora, longe dele, conseguia compreender melhor tudo que acontecera em Londres: Seu marido havia escondido que tinha tido filhos com outras mulheres com quem tivera um relacionamento passageiro. Ela, por sua vez, jamais contara a ele sobre os problemas que tinha para aprender, nem que era incapaz de ler, escrever e calcular. Qual era a diferena entre eles dois? Ambos haviam mentido. Estava arrependida por ter sado de casa. Se ainda estivesse l, teria, ao menos, o conforto da presena do homem que amava. A idia de que Lydia Stanley, Diana Drummond e Miriam Wilmington estavam na mesma cidade onde Alex estava, fazia seu estmago embrulhar. Era como se estivesse a bordo de um barco arremessado violentamente de um lado para outro por ondas gigantescas, em meio a uma tempestade em alto-mar. Victoria ergueu-se com esforo e foi cambaleando at o banheiro, onde quase ps o estmago pela boca. Sentia-se fraca, triste e doente. Na certa, iria morrer logo e no teria a oportunidade de se despedir do marido. Como um anjo enviado por Deus, Roxanne apareceu a seu lado. Victoria recostou-se contra as pernas da tia, sem foras. Mande uma mensagem a Alex, titia. Diga-lhe que estou morrendo. Venha, querida, vou ajud-la a voltar para a cama. A tia ajudou-a a caminhar. No deveria jamais ter deixado Alex, tia. S de pensar que aquelas bruxas esto em Londres, tentando abocanhar meu marido, sinto-me muito mal. Vamos, coma isto. Roxanne mostrou-lhe um pedao de po seco. No vou conseguir. Coma estou mandando! A ordem da tia no deixava espao para contestaes. Victoria tomou o po das mos de Roxanne e deu uma mordida. Voc no est morrendo, querida a tia informou. Est grvida. Grvida? Quando teve sua ltima regra? No consigo me lembrar. Teve algum sangramento desde que se casou? No. Tem se sentido enjoada pela manh? Tenho tido nuseas o dia inteiro e no consigo tolerar certos cheiros. Enjo e falta de regras significam gravidez. A tia sorriu. Esta ser mais uma boa desculpa para no ir missa. Roxanne tentava alegrar a sobrinha. Alexander mentiu para mim quanto terceira filha. Ele s estava querendo poupar voc da realidade ponderou a tia. Deus criou os homens imperfeitos para que ns, mulheres, pudssemos nos tornar cada vez melhores e mais fortes. Quando apanhados numa mentira, os maridos fazem qualquer coisa para reconquistar as boas graas de suas esposas. Roxanne suspirou. Em vez de ter deixado Alex, voc poderia ter-lhe dito que um elegante casaco de peles e uma bela jia fariam com que se sentisse melhor. Est querendo dizer que eu deveria ter tentado suborn-lo?

No seja to cheia de pudores, Victoria. Uma vez que no possvel mudar o passado, deve-se tirar o melhor proveito dele. Pense em Alex l em Londres, disponvel, com todos aqueles tubares de saia tentando agarr-lo. Ele um homem casado. Oh, cus! Roxanne ergueu os braos, dramaticamente. Onde foi que errei na sua educao? Ela olhou bem no fundo dos olhos da sobrinha e tomoulhe a mo. Um homem nunca rejeita o que lhe oferecido, entenda isto. Mas voc carrega no ventre um filho legtimo de Alex, o que lhe d uma boa vantagem sobre as outras. Vamos l, anime-se. Volte para Londres e arranque seu marido das presas daqueles terrveis tubares de saia. Est bem, titia. Vou confiar mais uma vez em sua vasta experincia ponderou Victoria, mais animada. Deixe as meninas aqui em casa com as babs, querida. Seu tio e eu as levaremos para Londres daqui a alguns dias. Faa as pazes com Alex e aproveite para namorar bastante. Amo voc titia.Victoria beijou as mos de Roxanne. Eu tambm. Mas agora se mexa tome um banho, vista uma roupa bonita, ponha um sorriso nesse rostinho lindo, volte para casa e seduza seu marido. Ah! Roxanne lembrou-se de algo importante. No se esquea de comer um pedao de po seco todas as manhs antes de sair da cama. Vai ajudar a diminuir os enjos. Victoria despediu-se das enteadas, temerosa de que se sentissem abandonadas por ela. Mame Victoria precisa ir para casa agora. Ela precisa conversar com o papai para arranjarmos um irmozinho para vocs. Oba! Darcy, Fiona e Aidan ficaram entusiasmadas com a notcia. Tia Roxanne e tio Magno querem que vocs passem mais uns dias aqui com eles. Vocs vo fazer piqueniques, brincar na gua do riacho e passear de pnei. Vai ser muito divertido, garanto. Ao entrar na carruagem, Victoria deu instrues ao cocheiro para que no corresse muito. Queria evitar movimentos bruscos e solavancos. Era fim de tarde, quando chegou manso em Grosvenor Square. Mal podia esperar para contar a grande novidade a Alexander. Meu marido est em casa? perguntou a Bundles, assim que entrou na manso. O senhor conde saiu. Foi jantar no White's antes de ir pera, senhora. Por favor, pea a Polly que venha me ajudar, Bundles. Preciso escolher um traje para ir pera encontrar meu marido. Pois no, condessa. Victoria colocou um elegante vestido de seda gelo, curto o suficiente para mostrar os tornozelos. Seu cabelo estava magnfico. Polly era muito hbil e sabia como arrum-lo. Chegando ao teatro, Victoria desceu da carruagem, entrou no saguo e subiu as escadas que levavam ao camarote particular de Alexander. Um dos funcionrios a acompanhou at l.

O primeiro ato da pera tinha acabado de terminar e as cortinas se fechavam para o intervalo. Ela caminhou at a entrada do camarote. Ficou imvel, entretanto, ao ver Alex sentado ao lado de Diana Drummond. Como se pressentisse sua presena, ele olhou para trs. Victoria! Os olhos dele brilharam de alegria. Ergueu-se da cadeira e caminhou na direo dela. No quero atrapalhar sua noite ela disse, cheia de desencanto e indignao. O que... Alex comeou a falar, enquanto a segurava pelo pulso. Tire as mos de mim, seu mulherengo! Havia revolta na voz de Victoria. Ela apontou para Diana. E se essa mulherzinha abandonar outra de suas "indiscries" nossa porta, prometo que a afogarei com minhas prprias mos. Sem esperar para ouvir o que ele tinha a dizer, deu meia-volta e saiu do teatro. Sua cabea doa, sentia nuseas e seu corao era s decepo e ressentimento. Decidiu que no voltaria para casa como a esposa obediente, se era isso que Alexander imaginava que ela faria. Ele que ficasse tentando descobrir por onde ela andava. Era jovem, bonita, atraente, divertida e desejvel. No lhe faltavam predicados. O conde que pensasse o que bem entendesse. Pouco lhe importava. Victoria pediu ao cocheiro que a levasse para Montague House, onde morava sua irm. Era inaceitvel que seu marido, alm de ser alvo de mexericos da imprensa devido aos constrangedores episdios das amantes, sasse exibindo sua nova conquista aquela odiosa viva, a toda a sociedade, sem qualquer vestgio de pudor. Por outro lado, uma voz em seu ntimo insistia em dizer que Alexander no estava sendo infiel. Que ele fora pera como fazia, havia anos, todas as quintas-feiras, e aquela assanhada que tinha se jogado para cima dele. Cale-se! Victoria disse em voz alta voz ntima que tentava persuadi-la da inocncia de seu marido. Se o conde quisesse t-la de volta, teria de retirar a oferta que fizera a Diana. Ou melhor, no que dizia respeito a ela, aquela mulher poderia fartar-se de tanto ir pera, porm no s quintas-feiras. No abriria mo dessa exigncia, pensou, assim que a carruagem parou diante da manso de sua irm. Felizmente, Rudolf e Samantha estavam em casa. Ao entrar no salo, Victoria no pde mais conter as lgrimas e caiu em prantos. O que aconteceu? Samantha abraou-a, procurando consol-la. Est chorando por causa de sua terceira enteada? indagou Rudolf. Peguei as trs meninas e fomos para a casa de meus tios Victoria contou, entre soluos. Pegou as filhas de Alexander e deixou-o sozinho? Rudolf mal podia acreditar. Elas so minhas filhas tambm Victoria corrigiu. Voltei a Londres e fui pera encontrar meu marido. L estava ele, sentado juntinho de Diana Drummond. -Retomou o flego. Chamei-o de mulherengo, em alto e bom som, e vim para c. Assuou o nariz. - Posso ficar aqui um pouco?

Pode ficar aqui o tempo que quiser meu amor. -Samantha secou-lhe as lgrimas, cheia de solidariedade. No, Samantha Rudolf interveio. Victoria precisa voltar para casa ou vai matar Alex de preocupao. isso mesmo que eu quero. Ela levantou-se. Ficarei aqui at duas ou trs da madrugada, para que ele fique imaginando que dei uma... esticadinha. Ento por que no foi a um dos bailes da cidade? Rudolf provocou. Jamais iria a um baile sem meu marido. As palavras de Victoria fizeram o cunhado sorrir. Por favor, deixe-me ficar s at meia-noite. Mas s at meia-noite... Depois disso, direto para casa. Rudolf piscou para ela. Vou pegar um conhaque para voc. Vai ajud-la a relaxar. Acho que no uma boa idia. Bebidas alcolicas no devem fazer bem ao beb. Mas eu aceito uma xcara de ch ou de leite morno. Beb? Samantha olhou para a irm, boquiaberta. Estou grvida! Victoria retomou a choradeira. Mas isso maravilhoso, querida. No est feliz? No poderia estar mais feliz. Ela chorou at soluar. Alex no me disse nada. Rudolf estava perplexo. Ele ainda no sabe. Eu no contei. Achei que estava doente, foi titia quem percebeu o que estava acontecendo. Vou buscar um pouco de leite morno para voc Rudolf paparicou. Victoria ajeitou-se no sof, fechou os olhos e adormeceu antes mesmo que o cunhado voltasse com o leite. Acorde, Victoria Rudolf chamou, tocando de leve em seu ombro. Ela abriu os olhos, bocejou e alongou os braos. Onde est Samantha? Sua irm subiu faz algum tempo. Desculpe-me por t-lo mantido acordado, Rudolf. Conte a Alex sobre o beb, ele tem o direito de saber o cunhado aconselhou. Faa as pazes com seu marido e oua o que ele tem a dizer. Obrigada, querido. Voc um amigo e tanto. Jamais deixaria de ajudar minha cunhada ruiva preferida ele brincou. Sou sua nica cunhada ruiva. Eu sei. Vinte minutos mais tarde, Victoria subia o terceiro lance de escadas da manso onde morava e dirigia-se ao quarto. Onde estaria Alex? O que estaria ele pensando e sentindo? Naquele mesmo momento, o conde perambulava de um lado a outro, no quarto. Sentimentos de preocupao e raiva alternavam-se dentro dele. Voltara para casa, vasculhara os convites para aquela noite e fora a todos os bailes. No entanto, no encontrara Victoria. Onde, raios, ela tinha se metido? Estava decidido a beij-la assim que voltasse para casa para depois dar-lhe umas boas palmadas no traseiro, por t-lo quase matado de preocupao, isso sem contar a cena que fizera na pera. Ele parou de repente, enxergando, pelo canto do olho, Victoria parada na soleira da porta.

Por onde andou? perguntou, sem prembulos. Com quem voc estava e o que andou fazendo at esta hora? - Fui ao baile dos Templeton e dancei com todos os cavalheiros que me convidaram. Mentira! Tambm sei que no foi a nenhum outro baile na cidade. Eu... Por onde andou?! Fui casa de Samantha e acabei dormindo no sof. Se no acreditar, pergunte a Rudolf. Ele me acordou e me mandou para c. Onde esto as meninas? Elas vo passar mais uns dias com meus tios. Eles vo traz-las a Londres daqui a alguns dias. E por que fez aquela cena ridcula na pera? No fale assim comigo! O que h, de verdade, entre voc e a viva Drummond? Ela no tem a menor importncia para mim. Diana est interessada, e da maneira corts como voc age, acaba dando corda a ela. Fui pera sozinho. Ela chegou de repente. Acha que eu deveria ter ido embora? Retire a oferta que fez, quando disse que o camarote estava disposio dela. Se preferir, diga quela bruxa que pode usar o camarote todas as noites, exceto s quintas-feiras. fcil. E que justificativa darei para isso? Ela cunhada de minha irm. praticamente da famlia. Faa o que quiser. Victoria foi para o quarto de vestir. Voc vem para a cama? Vou dormir no outro quarto ela respondeu, sem olhar para Alex. Est proibida de sair noite sem mim. Por qu? Porque no faz sentido eu ficar me preocupando em saber por onde voc anda. Voc no meu dono. Sou sim. A lei me garante isso. Pouco me importa a lei. Vai me obedecer ou se arrepender. Com isso, Alexander deu meia-volta e se afastou. Victoria acordou tarde na manh seguinte e comeu o pedao de po seco que havia deixado sobre a mesa-de-cabeceira. Minutos mais tarde, com o enjo controlado, ela vestiu-se e desceu para tomar o desjejum. Bom dia, Bundles. Boa tarde, senhora o mordomo corrigiu. H algo para comer ou meu marido acabou com tudo? Sempre h comida para a senhora.

Victoria olhou para o que Bundles servia e sentiu o estmago embrulhar. Contentou-se com po e ch preto. No gostaria de ovos com presunto, senhora? O mordomo se empenhava em agrad-la. Levando a mo boca, Victoria tentou controlar a nusea que a sugesto de Bundles havia provocado. Fechou os olhos. O suor lhe porejava na testa. Sente-se mal, condessa? Estou tima ela garantiu, com um sorriso forado. Deixei meus culos l em cima. Poderia ler a coluna social para mim, Bundles? Veja se h alguma notcia sobre meu marido ou sobre mim. O mordomo no precisou pegar o jornal. "O intervalo da pera de ontem divertiu a platia mais do que a prpria performance dos atores no palco" Bundles repetiu as palavras textuais. "Uma certa condessa chegou tarde apresentao e acabou encontrando o marido ao lado de uma bela viva." O conde leu o jornal esta manh? Acredito que sim, senhora. Ele est em casa? Est trabalhando no escritrio. Obrigada Victoria agradeceu, pensando consigo mesma que o melhor seria fazer as pazes com ele, como Rudolf tinha aconselhado. Boa tarde ela saudou, ao entrar no escritrio. Acomodou-se numa poltrona diante dele. Alex a observava. Regressei a Londres para dizer-lhe que entendo que tenha mentido sobre Aidan ela explicou. Quanta generosidade! Vamos a algum lugar esta noite? ela perguntou, acomodando-se melhor na poltrona. Eu vou ao White's. Voc ficar em casa, que o seu lugar. Lerei um romance de Jane Austen para passar o tempo. Ela levantouse. Jantaremos juntos? Acho que no. Compreendo. Ao dizer isso, Victoria saiu do escritrio como um raio. Victoria, querida Alex murmurou baixinho para si mesmo. Vai passar vrias noites sozinha at que aprenda quem d ordens aqui e quem obedece. Naquela mesma noite, Victoria refletia sentada no quarto que estava ocupando sozinha. Comeava a ter idias. Sentia-se cansada e no estava, de fato, disposta a ir a um baile. Mas o que podia fazer? Seu marido estava praticamente forando-a a ir. Ele merecia uma boa lio. Ouviu quando a porta se abriu, mas ignorou a presena do conde, at ver os ps dele plantados a seu lado. Olhou para cima e viu que ele usava um traje formal de noite. Ir ao White's no exigia tal traje, ou ser que ele iria a outro lugar? O que voc estava resmungando a sozinha? Palavras mgicas! Espero que no contra mim. Eu jamais faria isso ela retrucou, sorrindo para ele com sarcasmo.

Vejo que est usando sua roupa de dormir. J comeu? Almocei tarde. H algo que eu possa fazer? Alex enfiou as mos nos bolsos da cala. Faa amor comigo, ela pensou, olhando para ele com desejo. No posso pensar em nada que possa fazer por mim respondeu, finalmente. Tenha uma boa noite ele murmurou antes de se retirar. Os olhos de Victoria encheram-se de lgrimas ao ouvir a porta fechar-se silenciosamente atrs de Alex. Mas esfregou os olhos e recusou-se a chorar. Cerca de uma hora mais tarde, Victoria levantou-se e tirou o penhoar. Por baixo, usava o vestido preto decotado, que Alexander a proibira de usar em pblico. Soltando os cabelos, ela tocou com as mos o colar de diamantes em seu pescoo. Atravessou o quarto, olhou-se no espelho e sorriu. Enquanto planejava sua noite, decidiu que flertaria com os irmos de Rudolf no baile dos Cavendish. Tomaria, no entanto, o cuidado de voltar para casa antes de Alex. Dessa forma, declararia sua independncia sem ter de confrontar o marido. Seria uma maneira de dizer a Alex que ele no podia sair estabelecendo decretos e esperando obedincia, quando o comportamento dele deixava tanto a desejar. Meia hora depois, ela chegava manso dos Cavendish. Esperava que suas irms j estivessem l. A condessa de Winchester anunciou o mordomo dos Cavendish. Enquanto descia a escadaria para o salo de baile, avistou as irms e os cunhados, que olhavam para ela. Notou que muitos cavalheiros elegantes e bonitos tambm a olhavam com interesse. Gostaria que Alex pudesse ver aquilo. Localizou tambm Venetia e Diana. timo, em companhia da viva seu marido no estava, nem de Lydia Stanley, que avistou mais adiante com um grupo de amigos. Onde est Alex? Samantha indagou, assim que ela se aproximou do grupo. Decidimos sair separados esta noite. Achei que ele a tivesse proibido de sair com esse vestido disse Anglica. Ele proibiu. O sorriso de Victoria era cheio de provocao. Dance comigo, Rudolf pediu, agitada,ao notar que Rupert Wilmington se aproximava, olhando-a com olhos de lobo. Achei que Alex ficaria to feliz ao saber do beb, que no fosse mais sair do seu lado foi o comentrio de Rudolf, que conhecia muito bem a cunhada. Ele ainda no sabe do beb. Brigamos quando cheguei em casa ontem noite, e ele me proibiu de ir a qualquer lugar sem ele. Por fim, para bancar o difcil, disse que tinha um compromisso no White's esta noite. Victoria sugiro que saia daqui imediatamente. Rudolf a levou para fora da pista de dana. E reze para chegar em casa antes de Alex. Ainda no estou pronta para voltar para casa. Est sendo insensata. Se ele pode ficar dando voltinhas com a viva Drummond, eu posso muito bem ir a bailes e danar com quem eu quiser... Victoria empalideceu ao ouvir o mordomo dos Cavendish anunciar a chegada do conde Alexander Emerson.

Preciso me esconder! ela gritou, em pnico, tentando se ocultar atrs do cunhado. Conte a Alex sobre o beb imediatamente ordenou Rudolf. Ele vai perdoar sua desobedincia. Est bem vou contar a ele disse ela, muito plida. Mas tenho que me recompor antes. Soltando-se da mo do cunhado, Victoria dirigiu-se sala de repouso das senhoras. Antes que pudesse entrar naquele santurio de segurana, sentiu uma mo forte segur-la pelo brao. Acho que me deve a prxima dana. Alex olhava para ela, que estava visivelmente trmula. Voc to previsvel, Victoria ele murmurou. Voc deveria estar no White's. O que vou fazer com voc, mulher? Desobedeceu minha ordem para ficar em casa. Para piorar, est usando esse vestido. Por favor, preciso lhe dizer uma coisa antes de... Alexander segurou-a firme e conduziu-a at um lugar onde pudessem ficar a ss. Fale! ele ordenou. Veio aqui para ver Diana ou Lydia? Vim buscar voc. S vim aqui porque voc ordenou que eu ficasse em casa. Se tivesse dito que preferia que eu no sasse... A sua desobedincia agora culpa minha? No sei como explicar. Victoria no conteve as lgrimas. Vamos ter um beb, Alex. Um beb?! Eu no sabia, at que minha tia me disse. Ento vim a Londres porque no via a hora de contar a voc. Fui pera para encontr-lo e l estava voc com a viva, e... Eu compreendo meu bem. Alexander beijou-a, abraou-a e tornou a beij-la. Desculpe-me por ter lhe causado problemas. Desculpe-me por ter desobedecido. Podemos ir para casa agora? Vamos danar uma valsa, antes ele sugeriu. Dessa forma, as pessoas no vo ficar especulando a respeito do porqu de sairmos to cedo Prometo lev-la para casa em seguida. Alex tomou-a pela mo e juntos danaram. Victoria olhava para ele, encantada. Eu te amo, disse em pensamento. O que disse? Alexander indagou, parando de danar. Eu te amo, Alex ela repetiu. Voc a melhor coisa que me aconteceu. Eles deixaram a pista de dana e foram se despedir do grupo. Ser que o que Alex disse significa que ele me ama? Victoria perguntava a si mesma, enquanto caminhavam. Temos uma notcia para vocs Alex anunciou. Vamos ter um beb.

Rudolf e Samantha fingiram surpresa. As irms abraaram Victoria, enquanto Rudolf e Robert cumprimentavam Alexander. Pronta para ir para casa? perguntou ele. Estou cansada Victoria disse. Notou, ento, um ar de desapontamento no semblante de Alex. Quero dizer, no estou to cansada assim. Todos riram daquela brincadeira marota. Almoa conosco amanh no White's? Rudolf perguntou a Alexander. O conde fez um gesto afirmativo com a cabea. Em seguida, pegou a mo da esposa e caminharam em direo sada. Ao se aproximarem da escada Rupert e Miriam Wilmington interceptaram-lhes a passagem. No acredito que esteja indo embora! Os olhos de Miriam pareciam querer engolir Alex. Nem danamos ainda Rupert comentou, olhando para o decote de Victoria. Minha esposa est cansada, o que comum em mulheres grvidas. Que notcia maravilhosa! Miriam forou-se a soar interessada. Sei que suas irms so mes experientes, mas se precisar de conselhos, no hesite em me procurar. Obrigada, Miriam. Tomara que seja um menino, um herdeiro. Foram os votos de Rupert. Quem sabe? Alex agradeceu. Prosseguindo seu caminho, toparam com Venetia e Diana. Deixei seu marido no White's Alex disse irm, antes que ela tivesse tempo de falar. No me diga que est indo embora, conde Emerson arrulhou Diana, lanando um olhar sedutor para ele. Minha mulher est grvida e sente-se cansada disse ele. Parabns as mulheres cumprimentaram Alex com um sorriso fingido, sem sequer olhar para Victoria. No queremos tomar o tempo de vocs completou Venetia, com ares de solidria. Assim, o casal retomou o caminho. Detesto ser rude Alex voltou-se para Venetia e Diana , mas gostaria de pedir que no usassem o camarote da pera s quintas-feiras. Minha esposa e eu queremos um pouco mais de privacidade. E caso decidam ir nossa casa, por favor, enviem um bilhete nos avisando com antecedncia. Victoria s vezes no se sente bem. Tenho certeza de que podemos contar com a compreenso de vocs. As mulheres concordaram, com um gesto de cabea. Victoria sentia-se nas nuvens. Alexander havia feito como ela pedira. Venetia e Diana, no entanto, observavam o casal que se afastava. Duvido que Victoria abandone seu irmo agora observou a viva desapontada. Se ela no deixar Alexander, ele a deixar Venetia declarou. Ento voc ser a condessa dele. Contratarei um detetive para seguir essa garota. Todo mundo tem algo a esconder. E se isso no se aplicar a ela? Diana quis saber.

Teremos de jogar suspeitas sobre essa ruivinha impertinente e esperar que as coisas desandem para ela. A garotinha vai ver seu mundo encantado ruir. Venetia e Diana se entreolharam e riram com maldade, diante da perspectiva de colocar um ponto final na histria de amor de Victoria.

CAPTULO IX

Me Victoria vamos brincar de varinha mgica? Darcy props. E poeirinha encantada! acrescentou Fiona. Oba! Aidan gritou, jogando folhas para o ar. Nada disso. No vamos pedir mais nada s fadas, at o irmozinho de vocs chegar Victoria decretou, sorrindo para as babs das meninas. O outono chegara, transformando o verde das folhas em tons de vermelho, laranja e dourado. Minha barriga est mexendo, pensou Victoria, colocando a palma da mo sobre o ventre. Pedia aos cus que os prximos seis meses fossem to calmos quanto s ltimas semanas tinham sido. Felizmente, Venetia e Diana haviam respeitado o pedido de Alex, no indo pera nas quintas-feiras noite, e nunca mais haviam ido manso sem avisar previamente. No entanto, algo lhe dizia que as duas mulheres conspiravam em segredo contra ela. Lady Victoria, o senhor conde pede que v at a biblioteca Bundles avisou. L chegando, viu Suzette, Martha e Nell, as ex-amantes do marido, sentadas uma ao lado da outra. O pnico apoderou-se de Victoria; decerto, as mulheres queriam as filhas de volta. Ela, no entanto, j no concebia mais sua vida sem as trs meninas. No... ela murmurou, sentindo uma sbita vertigem. Esperem aqui Alexander disse s mulheres. Preciso conversar com minha esposa. Ele apoiou Victoria contra seu corpo e conduziu-a at o salo, para que pudessem conversar. As mes querem as meninas de volta e no h o que se possa fazer ponderou. Voc o pai e tambm tm direitos lembrou Victoria. Oferea-lhes um bom dinheiro e direito a visitas e veja que mudaro de idia. Vou ver o que consigo ele concordou, pensando na forma generosa e amvel com que Victoria havia recebido suas filhas, amando-as de imediato. Ela no merecia sofrer agora. Enquanto voltava biblioteca, pensou na possibilidade de as trs mulheres terem sido de fato subornadas por algum, como havia sido comentado na casa do tio de Victoria.

Algum lhes ofereceu dinheiro para que abandonassem as meninas aqui em minha casa blefou. Quero saber quem foi. No sei do que est falando Suzette retrucou assustada. Ningum me deu um tosto Martha afirmou, embora houvesse hesitao em sua voz. Tive que viajar inesperadamente foi a desculpa igualmente hesitante de Nell. Sei que amam suas filhas disse Alexander, enquanto olhava pela janela as meninas que brincavam alegremente nos jardins da manso. Minha esposa, Victoria, adora as meninas tambm e cuida delas com desvelo. Inventou at mesmo razes para justificar o fato de vocs trs as terem abandonado. Ela jamais se desfaria de um filho por dinheiro. Sua esposa nunca soube o que passar por dificuldades financeiras Martha comentou, com desdm. Pois saibam que at dois anos atrs, ela morava num casebre em Primrose Hill, em condies de pobreza. Mas ela filha de um conde Suzette observou. Um conde falido e alcolatra ele esclareceu, notando que as trs mulheres trocavam olhares entre si, o que demonstrava o quanto estavam confusas. Se olharem pela janela podero constatar como as meninas esto felizes juntas. As mulheres se aproximaram da janela e sorriram ao ver que as meninas brincavam e riam gostosamente. Os olhos delas brilharam ao perceberem que as pequenas estavam, agora, mas felizes do que nunca. Amavam as meninas, mas com limitaes. Se insistirem Alex retomou seu discurso no terei escolha seno devolver as meninas a vocs. Contudo, gostaria de lhes fazer uma proposta: se concordarem em deix-las comigo, darei a cada uma de vocs a quantia de mil libras mensais, alm de um por cento de participao nos rendimentos de meus negcios. E claro que tero garantido o direito de visitar suas filhas. Acredito que seja uma oferta bastante generosa. Eu aceito Martha apressou-se a dizer. Eu tambm foi a resposta de Suzette. Tambm concordo com a oferta Nell afirmou, olhando para as outras duas mulheres. Mas quero que saibam que amo minha filha. Todas ns amamos nossas filhas declarou Martha, pela primeira vez solidria com as outras duas. Acho que, sendo irms, as meninas devem crescer juntas Suzette completou. Compreendo que no seja fcil para nenhuma de vocs. Alex olhou para o mordomo, que estava a seu lado. Por favor, v buscar as meninas e as babs ele pediu. Enquanto isso, em seu quarto, Victoria perguntava-se por que seus dezoito anos de vida haviam sido uma sucesso de dolorosas despedidas. Por que tinha de perder as pessoas que amava? Ser que estava fadada a perder tambm seu marido e seu beb? Algum bateu porta. Era Bundles.

O conde pede senhora que v at a biblioteca. Obrigada. Ao entrar na biblioteca, ela deparou-se com as meninas sentadas no colo das respectivas mes. Tentou, em vo, controlar as lgrimas. Veja quem est aqui, mame Victoria! Darcy gritou para ela. Estou vendo, querida. Eu no disse a vocs que suas mes iriam voltar? As meninas vo ficar conosco. Alex passou o brao pelos ombros dela. Com inesperado alvio, Victoria o abraou e caiu em prantos. Por que est chorando, mame Victoria? perguntou Darcy, aflita. No chore... Fiona tentou consol-la. Sem poder controlar a emoo, Aidan tambm se ps a chorar. Victoria ajoelhou-se e abraou as trs. Estou chorando de felicidade explicou. Nunca choro quando estou feliz comentou Darcy. Quando estou feliz, eu dou risada explicou Fiona. Eu tambm Aidan disse num sussurro. Beijem suas mames Victoria pediu s meninas. Depois suas babs iro lev-las para tomar um lanche bem gostoso, l embaixo. As meninas fizeram como a madrasta lhes pedira. Depois de abraarem e beijarem as mes deixaram a biblioteca acompanhadas pelas babs. Meu advogado procurar vocs para que assinem o acordo Alexander avisou, assim que as mulheres se levantaram para sair. Prometo cuidar de suas filhas com muito carinho Victoria garantiu, com as lgrimas correndo-lhe pelas faces. Obrigada por amar minha filha disse Suzette. Mulheres grvidas so muito emotivas Nell comentou. Vai se sentir melhor, assim que tiver o beb acrescentou Martha. Como souberam do beb? Sua barriga est maior do que da outra vez que a vi murmurou Nell, sorrindo. Mas no se preocupe Suzette tranqilizou-a. Seu corpo vai ficar ainda mais bonito do que era depois que o beb nascer. As mulheres partiram e Victoria e Alexander puderam finalmente ficar a ss. Obrigada ela murmurou, abraando Alex. Admiro sua capacidade de amar, querida. Mas isso pode faz-la sofrer. Eu sou assim, no posso fazer nada. Eu jamais tentaria mud-la. Alexander beijou-a longamente. Um pouco mais tarde, Victoria estava no jardim, vendo as meninas brincar com as folhas de outono cadas na grama. Ao avistar Alexander caminhando em sua direo, ela sorriu. em brincar conosco? indagou. Quem me dera! Ele olhou para as filhas. Preciso ir ao White's. Prometi apresentar Harry Gibbs a alguns homens de negcios. A propsito, dei permisso a Venetia e Diana para usarem a biblioteca, enquanto eu estiver fora. Elas j chegaram? No, viro com Gibbs.

Vou acompanhar voc at l dentro. Victoria voltou-se para as babs. Tomem conta das meninas e no saiam de perto delas. Olhou para Alex. No quero Venetia e Diana perto das meninas. Vinte minutos mais tarde, as duas mulheres entravam na biblioteca, onde Victoria tricotava uma manta para o beb. Boa tarde, Victoria a cunhada cumprimentou. Parece muito bem elogiou Diana, fingindo interesse. Pode nos trazer ch com biscoitos? a condessa pediu ao mordomo. Num instante, senhora. Usem a biblioteca vontade. Poderia me recomendar um livro? Diana indagou. Qualquer obra de Jane Austen altamente recomendvel. J li todos. Bem, cada um tem um gosto diferente. Procure voc mesma. Como esto as meninas? Venetia fingiu um sbito interesse pelas sobrinhas. Brincando no jardim respondeu Victoria secamente. E os enjos? Diana perguntou com pretensa solidariedade. s vezes ainda sinto um pouco. Victoria baixou os olhos para o tric. Sentia que aquelas mulheres planejavam algo ruim para ela. Espero que possamos passar o Natal juntas Venetia comentou. Voltaremos Austrlia na primavera. Embora aquela notcia devesse trazer-lhe alvio, Victoria continuava inquieta. Naquele instante, Bundles retornou biblioteca, e com ele, dois outros criados que se puseram a servir o ch Uma carta para a senhora, condessa. O mordomo passou-lhe um envelope. Obrigada. Victoria segurou o envelope, tentando imaginar quem poderia ter escrito para ela. No vai abrir a carta? Diana indagou, assim que os empregados se retiraram. Meus culos se quebraram ela mentiu. Pedirei a Alex que leia para mim quando chegar. Estava ansiosa para saber o que havia no envelope. Poderia ler para mim? Victoria pediu a Diana, levada por um repentino impulso. Se no se importa... Diana murmurou e abriu a carta: "Encontre-me na casa dos irmos Philbin s cinco horas. Alex." Diana devolveu a carta a Victoria. Preciso sair ela anunciou, desapontada em pensar que o marido j tinha conhecimento de sua dificuldade com a leitura. Seu presente de Natal para ele j no seria uma surpresa. Usem a biblioteca vontade. Depois de pegar a bolsa e um xale, desceu as escadas, decidida a caminhar at a casa dos tutores. Meia hora mais tarde, chegava casa dos irmos Philbin. Bateu porta e Barnaby veio abrir. Que surpresa v-la, condessa! ele cumprimentou. Entre, por favor.

O conde ficou sabendo das aulas de leitura. Vir encontrar-me aqui s cinco horas. Acha que poderia me ajudar a escrever a carta de amor para ele? Victoria estava agitada e ansiosa. Claro que sim. Gostaria de avis-la que meu irmo no est aqui e, portanto, ficaremos apenas os dois aqui. Confio no senhor. Sei que um cavalheiro disse Victoria, enquanto se sentava. Aqui esto a tinta e o papel. Barnaby ps o material sobre a mesa. A senhora escreve a carta, enquanto preparo um ch para ns. Corrigirei o texto em seguida. Estou quase acabando Victoria anunciou quando Barnaby colocou a xcara fumegante sobre a mesa, diante dela. Pronto. Gostaria de ler agora? Beba seu ch, enquanto dou uma olhada na carta. Est muito ruim? ela indagou. O ch parecia delicioso, pensou enquanto prestava ateno na expresso do rosto do professor. J posso notar melhora em sua habilidade para escrever. Barnaby sorriu. mesmo? Victoria bocejou. Sentia-se repentinamente cansada. Seu ch me deixou to relaxada que mal consigo manter os olhos abertos. Deve ser por causa do beb. O tutor ficou levemente embaraado pelo comentrio de natureza ntima que fizera. Por que no se deita, enquanto espera pelo conde, seu marido? Acho que vou aceitar. Ela passou o mata-borro sobre a carta, colocoua dentro da bolsa e cambaleou at a sala ao lado. Bem-vindo senhor conde. Boa tarde, Bundles. Onde esto minha esposa e as meninas? As senhoritas esto tomando um suco. A senhora sua irm e a Sra. Drummond esto na biblioteca. Elas ainda esto aqui? Alex estava surpreso. Sim, senhor. Era evidente que o mordomo no apreciava aquelas mulheres. Alex forou-se a ser simptico com as visitas. Victoria devia estar furiosa por ter tolerado a presena delas por tanto tempo. Boa tarde, senhoras ele saudou. Onde est Victoria? Saiu, assim que chegamos Venetia mentiu. Saiu? Desculpe, mas, na pressa, sua esposa deixou cair este envelope aberto. Diana passou o envelope para Alex. Ele abriu o envelope e leu o que estava escrito no bilhete: Encontre-me na casa dos irmos Philbin, na esquina das ruas Oxford e Soho. Ningum suspeitar de uma visita aos tutores. Estou contando os segundos at que possamos nos ver de novo. R.W. Alexander estava chocado. RW... Rupert Wilmington! Aquele homem e Victoria estavam tendo um caso amoroso! Sem dizer uma nica palavra sua irm ou a Diana, ele saiu da biblioteca.

Minha esposa recebeu esta carta hoje, Bundles? Sim, senhor. E saiu logo depois? No a vi sair, senhor. Bundles estava confuso, sem saber o que estava acontecendo. Mande preparar a carruagem ele ordenou. Vou sair. Mal a carruagem estacionou na esquina das ruas Oxford e Soho, Alex saltou, caminhando apressado em direo casa dos Philbin. J ia bater na porta, quando notou que estava aberta. Entrou e chamou por Victoria. Foi de cmodo em cmodo, temendo o que poderia encontrar. De repente, parou, atnito: numa cama de solteiro, estava sua esposa, ainda nua, depois do encontro amoroso. Tomado por um misto de fria e dor, ele aproximou-se de Victoria. Por que as mulheres que ele amava o traam? Lidya Stanley o trara, e agora Victoria, o que era ainda mais doloroso. Uma lgrima furtiva rolou de seus olhos, mas ele tratou de enxug-la. Sentiu repulsa ao pensar que sua esposa grvida fizera amor com outro homem. Levaria Victoria ao tribunal, nem que fosse a ltima coisa que fizesse na vida, e ela seria condenada por adultrio. Tiraria aquela mulher de seu corao, de sua mente e de sua vida. Assim que ela desse luz seu herdeiro, ele requereria a plena custdia do filho. Ento, Victoria Douglas estaria livre para fazer o que bem quisesse com quem bem entendesse. Nunca mais participaria de sua vida e muito menos da do filho. Acorde Victoria! ordenou. No houve resposta. A idia de toc-la causava-lhe repulsa. Mesmo assim, sacudiu-a pelos ombros. Vamos acorde! Vagarosamente, ela abriu os olhos e sorriu para ele. Venha para a cama, Alex murmurou, tornando a adormecer em seguida. Aquela infiel estava bbada. Vamos Victria. Acorde! A voz parecia chegar de muito longe aos ouvidos de Victria, e ela adormeceu novamente. Eu disse para voc acordar! O tom insistente e irritado da voz finalmente penetrou o torpor que envolvia o crebro de Victria, e ela virou-se. Abriu os olhos e viu Alexander sua frente. Bom dia, querido cumprimentou-o. Olhando fixamente para o marido, notou uma expresso zangada no rosto dele. Com esforo, ergueu o corpo e encarou-o. Ele parecia furioso. No conseguia lembrar-se do encontro deles na casa dos Philbin, mas o fato que estava agora deitada em sua cama. Por que no estava na cama do marido, onde sempre dormia? Se vista e venha at meu escritrio Alex ordenou. Est zangado comigo porque descobriu meu segredo? Ela imaginava que Alex tinha descoberto que tinha dificuldade para ler e agora no a queria mais como esposa.

O conde interpretou erroneamente a pergunta dela e enfureceu-se ainda mais. No tenho culpa de ser como sou Victoria procurou defender-se. Traga sua bolsa e sua capa, quando descer Alexander sentenciou. Vamos sair antes do caf da manh? Voc vai sair ele respondeu, saindo do quarto. O comportamento do marido a assustava. Victoria levantou-se da cama e se vestiu. Seguindo as instrues de Alex, ela pegou a pequena bolsa e a capa. Seria melhor que conversassem logo, fizessem as pazes e tocassem a vida em frente. Entrando no escritrio, ela parou confusa. L estavam Magno, Robert e Rudolf, e podia detectar um ar de censura em seus semblantes. O que est acontecendo? indagou. Sua famlia est aqui para lev-la embora desta casa Alex anunciou. No mais bem-vinda. Quer que eu deixe minha prpria casa? A palidez do rosto de Victoria era cadavrica. Minha casa corrigiu Alex. Estou pedindo o divrcio, e se voc tiver a inteligncia de uma pulga, no dir uma palavra em defesa prpria. Divrcio? Sob que alegao? Incapacidade? O corpo de Victoria tremia inteiro. Adultrio. Como que ... ela comeou a dizer. Encontrei voc nua na cama de outro homem. Tambm li o recado de seu amante, combinando o local de encontro. Foi voc que me mandou um recado para que o encontrasse na casa dos Philbin. L que voc encontrou seu amante. Carrega meu filho em seu ventre, no entanto teve a coragem de... Alexander no conseguiu completar. Por favor, me escute... Basta, Victoria! Nem mais uma palavra. Imploro que oua o que tenho a dizer. As lgrimas rolavam copiosamente pelo rosto de Victoria, enquanto ela se ajoelhava diante do marido. No faa isso, por favor... Eu amo voc! Tirem essa mulher da minha frente! vociferou Alex, a emoo evidente em sua voz. E as meninas? Voc, minha cara, no presta para ser me de ningum. Aquelas palavras soaram como um soco no estmago de Victoria. Ela dobrou-se, tomada por forte dor. Robert e Rudolf acudiram, segurando-a. Deixe-me ajud-la. Rudolf pegou-a no colo. Venetia est por trs disto acusou Robert. Disse a voc que... Minha irm no tem nada a ver com o fato de minha mulher grvida ter se deitado com outro homem Alex rebateu. Voc fala de Venetia como se ela fosse a encarnao do mal.

Talvez ela seja Robert disse exatamente o que pensava, antes de retirar-se. Pretendo ir at o fundo desse escndalo Magno garantiu a Alexander. Se Victoria for culpada, ficar trancada em minha propriedade at o dia de sua morte. Mas se for inocente, voc vai se ver comigo. No passa de um grande tolo, conde Emerson Rudolf desabafou, enquanto levava sua inconsolvel cunhada, no colo, para fora da manso. Mais tarde, de volta casa dos tios, Victoria se perguntava como era possvel que tudo tivesse mudado to de repente. Do dia para a noite, perdera o marido e as meninas. Tudo que lhe restava era o filho que trazia no ventre. Ser que Alex voltaria para ela depois que o beb nascesse, ou, quem sabe, ele aceitasse ouvir o que ela tinha a dizer? Exausta, levantou-se da cama e vestiu o penhoar. Tirou da bolsa o bilhete que havia recebido pelo correio e o outro que escrevera para Alex. A hora de enfrentar o tio e os cunhados havia chegado. Eles queriam uma explicao. Desceu as escadas e dirigiu-se ao escritrio do tio. Respirou fundo e bateu porta. Pela primeira vez em sua vida seria forada a admitir sua deficincia perante os demais. O problema que tinha tentado ocultar por toda a vida acabara por lev-la quele momento profundamente doloroso. Ao entrar no escritrio, Rudolf apressou-se a ajud-la a acomodar-se na poltrona diante da mesa de Magno. Felizmente, sua tia estava l e poderia atestar sua incapacidade. Tio, precisa fazer com que Alexander oua o que tenho a dizer ela pediu. Sou inocente das acusaes que ele fez. Ele est zangado demais para dar ouvidos ao que quer que seja. Talvez, com o passar do tempo, ele consiga pensar com mais clareza. Magno encarou Victoria. Por que no me conta o que aconteceu? No sei o que aconteceu. Estava na casa dos Philbin? Sim. Por que foi at l? Porque no consigo ler, escrever, nem calcular. Tia Roxanne sempre soube disso. As letras e os nmeros se misturam na minha cabea. No consigo sequer distinguir direita de esquerda. Victoria tirou os sapatos e mostrou a letra "E" marcada no solado do p esquerdo. Anglica e Samantha marcam os sapatos para mim. Tive vergonha de falar sobre meu problema para Alexander. Implorei aos irmos Philbin que me ensinassem a ler e escrever em segredo, porque queria tornar-me melhor para meu marido. Os dois sempre estavam presentes durante as aulas, exceto ontem. Desculpe-me, Victoria. Magno compreendia como era difcil para a sobrinha admitir uma incapacidade que havia lutado para esconder a vida inteira. Tudo que disse at agora no explica o fato de ter sido encontrada despida na cama de outro homem.

Recebi este bilhete, mas no conseguia ler. Ela estendeu o papel ao tio, para que pudesse examin-lo. Ento pedi a Diana Drummond que lesse para mim. Eu sabia que Venetia estava por trs de todo esse escndalo comentou Robert. Imaginei que Alex tivesse ficado sabendo do meu problema, de alguma forma. Victoria viu o tio passar o bilhete a Robert e depois a Rudolf. Escrevi este bilhete para Alex enquanto Barnaby preparava um ch. Victoria entregou o segundo bilhete ao tio. Continue disse Magno. Comecei a me sentir muito sonolenta enquanto tomava o ch, e Barnaby Philbin sugeriu que eu me deitasse para descansar, na sala ao lado. Garantiu que me chamaria assim que Alex chegasse. Victoria encarou os parentes. Se no acreditam em mim, perguntem ao Sr. Philbin. Os irmos Philbin foram embora de Londres Magno informou. Sem saber o que fazer, Victoria enterrou o rosto nas mos e chorou. Aquilo era o que chamavam de infelicidade. Alexander vai considerar a situao mais racionalmente dentro de alguns dias o duque garantiu sobrinha. Alm disso, sou bem mais influente que seu marido e poderei conseguir que os procedimentos do divrcio se arrastem por meses a fio. Acredito que conseguirei persuadir as autoridades a nos concederem uma audincia informal, antes de sequer pensarem em crime de adultrio. Magno fez algo pouco habitual: acariciou os cabelos de Victoria. Isso vai lhe dar a chance de explicar a seu marido como tudo aconteceu. Algum arquitetou essa armadilha, para fazer com que Victoria parecesse infiel concluiu Rudolf. Provavelmente, os irmos foram usados por quem quer que queira o mal de minha cunhada. Venetia e Diana Drummond conspiraram contra Victoria. Robert no tinha dvidas quanto a isso. Ningum vai conseguir me convencer do contrrio. Diana est de olho em Alex murmurou Victoria. Venetia e ela vo usar o tempo em que estamos separados para envenen-lo ainda mais contra mim. O que vou fazer se Alexander no acreditar em mim? Deve se preparar para o pior, querida aconselhou Magno. De acordo com a lei, seu beb pertence ao pai. No tenho dvidas de que o conde tirar a criana de voc e de que a sociedade a rejeitar para o resto de sua vida. Ao ouvir o que o tio dissera, Victoria caiu em prantos e precisou da ajuda da tia e dos cunhados para voltar a seus aposentos. No lugar do corao de Victoria, que antes tinha sido ocupado por Alexander, havia agora um profundo e imenso vazio. Desprovida de qualquer esperana, ela passou a primeira semana na casa dos tios, sem ter contato com pessoa alguma. No queria ver nem conversar com ningum. Sua rotina diria tinha se resumido agora a perodos alternados de sono agitado e desespero. Durante a segunda semana, ela perambulou pela casa como uma sonmbula, tristonha e sem foras para lutar contra o que o perverso destino to cedo lhe havia reservado.

Por vezes, sentia-se tentada a pedir a Tinker que lesse para ela a coluna social do Times. Quem sabe alguma notcia lhe traria algum alento? O bom senso, no entanto, lhe recomendava que evitasse faz-lo, sob pena de encontrar ali mais razes para sofrer. No dcimo quarto dia aps ter sido banida da casa e da vida do marido, ela decidiu que iria procur-lo. Quem sabe agora, depois de transcorridas duas semanas, ele estaria mais calmo e disposto a ouvir o que ela tinha a dizer. Colocou uma capa preta de l e cobriu a cabea com um capuz. Seria melhor que no deixasse os cabelos rui-vos mostra, pois algum poderia reconhec-la e trat-la com desprezo. Saiu da casa do tio e ps-se a caminhar. Tinha um longo caminho pela frente. O ar frio anunciava o trmino do outono e o incio do inverno. O vento soprava as folhas mortas ao longo do caminho que Victoria percorria, e os galhos nus das rvores assemelhavam-se a esqulidos espectros a erguer os braos dbeis para o cu tenebroso. O cenrio melanclico daquele dia de novembro roubou o pouco otimismo que restava jovem condessa, que um dia tinha sido a imagem viva e contagiante da alegria. Quando finalmente chegou manso de Grosvenor Square, olhou demoradamente para aquele lugar onde tinha sido feliz e onde tinha vivido inesquecveis momentos de amor e risos. Tentando acalmar-se, desceu devagar o caminho que margeava o jardim dos fundos da casa. O som distante e irresistvel das vozinhas de Darcy, Fiona e Aidan atraiu Victoria como um im. Sem parar para refletir, ela entrou no jardim pelo porto dos fundos e ali permaneceu em silncio, observando as meninas brincarem. Mame Victoria! Darcy avistou a madrasta e correu para abra-la. As irms a seguiram e agarraram-se ela que um dia tinha sido companheira de brincadeiras e folguedos e que tanto carinho lhes havia dado. Victoria ajoelhou-se e abraou as meninas, apertando-as junto ao peito. Tive saudades da senhora, mame Victoria Darcy murmurou. Eu tambm, querida. Senti muito a falta de vocs, meus trs amores. Para onde a senhora foi? perguntou Fiona. Estou passando uns dias com tia Roxanne. Ela est doente. Ela vai morrer? quis saber Aidan. No, no. Titia vai ficar boa logo. Eu gosto da tia Roxanne. Darcy beijou o rosto de Victoria. Mas gosto mais da senhora. E eu amo muito vocs, minhas queridas. Ela tornou a abraar as garotinhas. Enquanto perguntava a si mesma se devia ou no entrar na casa, Victoria ergueu o olhar e deparou com o vulto de Diana Drummond, que a observava da janela do escritrio de Alexander. A porta que dava para o jardim abriu-se, ento, de repente, e ela compreendeu o erro que havia cometido em ir at l. Avistou o marido, que caminhava apressado em direo s filhas, parecendo deveras contrariado. Alex, eu... Victoria tentou falar.

Venham com o papai, meninas ele chamou, ignorando-a. As babs vo levar vocs para tomar um chocolate quente. Alex, voc mesmo disse que marido e esposa pertencem um ao outro, no importa o que acontea. Ela o seguiu pelo jardim. Preciso falar com voc. Isso invaso de propriedade! ele dardejou. Instruirei as babs para que no permitam que se aproxime de minhas filhas, caso seja insensata a ponto de voltar aqui. Por favor, oua o que tenho a lhe dizer. E muito importante. Voc precisa me dar uma chance! Victoria implorou, enquanto as lgrimas lhe escorriam pelas faces. Se quiser, fale com meu advogado. o mais prximo que pode se aproximar de mim agora. E no ouse voltar minha casa, se tem um mnimo de decncia e amor prprio. Com essas palavras, o conde entrou na manso e bateu a porta com um estrondo. Estarrecida, Victoria permaneceu ali, olhando para a porta, esttica. Depois de alguns minutos afastou-se, de ombros curvados e cabea baixa, e retomou o caminho que levava casa dos tios. Cinco semanas de intenso sofrimento se sucederam. Grvida de cinco meses, Victoria comeava a sentir os movimentos do beb, sobretudo noite, quando se deitava. A cada movimento da criana, a solido afastava-se momentaneamente para retornar logo depois. Como tinha sonhado partilhar aqueles momentos com Alexander! Na manh de Natal, enquanto observava pela janela do quarto os primeiros flocos de neve que caam no jardim, ela tentou imaginar a alegria que aquela viso encantadora traria ao semblante de suas enteadas. Embora no tivesse por hbito ir igreja aos domingos, estava determinada a faz-lo no dia de Natal. Tinha certeza de que Alexander iria capela de Audley e que levaria as filhas consigo. Prometeu a si mesma que se contentaria em ver as meninas de longe. Chegaria aps o incio da cerimnia e se sentaria no ltimo banco, para poder contemplar sua famlia sem que ningum a pudesse impedir de faz-lo. Uma hora mais tarde, ela entrava em silncio na capela e se acomodava num espao vago no ltimo banco. Alexander ocupava o primeiro banco da frente, ao lado das filhas. Com eles, estavam Harry Gibbs, Venetia e Diana. Victoria notou que as meninas estavam sentadas entre o pai e Diana, como se formassem uma famlia de verdade. Deduziu que havia sido rapidamente substituda pela viva. Com a aproximao do final da cerimnia, desejando no ser vista, ela se levantou do banco e afastou-se para um recanto mais escuro da capela. Sentia o corpo inteiro tremer enquanto observava Alex e as meninas saindo para a rua. Permaneceu na capela ainda por alguns minutos, para dar tempo a Alex e famlia de tomarem a carruagem, para ento sair. Colocou o capuz na cabea, escondendo os cabelos brilhantes, para no chamar a ateno. Tarde demais. Mame Victoria! Darcy pulou da carruagem e correu na direo dela.

Alexander foi atrs da filha e colocou-a de volta na carruagem. Em seguida, voltou at onde Victoria estava. Por que est aqui? indagou. Queria ver voc e as crianas ela respondeu, com sinceridade. Fiz o possvel para que elas no me vissem. E por que queria me ver? Porque eu te amo ela murmurou, sabendo que no havia como ocultar o que estava evidente em seu olhar. O conde pareceu fraquejar, e a expresso de seu rosto se suavizou. Alex, voc est vindo? Diana chamou, da carruagem. Diana minha substituta? Victoria fez um gesto com a cabea na direo da carruagem. Alexander deu de ombros. Talvez. As meninas esto com frio! a viva gritou pela janela. Fique longe da minha famlia. Os lbios de Alexander disseram aquelas palavras, mas no seus olhos. Feliz Natal, Alex. As lgrimas turvaram a viso de Victoria. Ela virou-se e comeou a caminhar em direo casa dos tios. Victoria! Alex chamou-a. Onde est a carruagem de seu tio? Eu vim a p. Sua tia permitiu que viesse caminhando nesse frio, ainda mais no seu estado? Meus tios foram passar as festas no campo. E suas irms? Tambm foram. E voc est passando o Natal sozinha? Por que no foi com eles? J disse, eu queria ver voc. Sorriu tristemente. Adeus, Alex. E ento ela se afastou, voltando para casa. As semanas se passavam, e Victoria pedia aos cus que os contatos de seu tio lhe conseguissem uma audincia informal, antes que Alexander entrasse na justia com um pedido de divrcio. Se ganhasse a causa, seu marido pediria a custdia da criana, aps o nascimento. Ela no deixaria que isso acontecesse. Fugiria com o beb, se preciso fosse. Quase dois meses depois, Victoria entrava no stimo ms de gravidez. Por insistncia de Samantha e Rudolf, concordou em sair um pouco de casa, e foram pera. No se preocupe disse Samantha, durante o trajeto at o teatro. Procure relaxar e divertir-se Rudolf tentou alegr-la. As lembranas que Victoria guardava da pera no eram das melhores. Nada, porm, a havia preparado para o que aconteceria naquela noite. Mal tinha pisado no saguo do teatro, sentiu os olhares de desaprovao da sociedade ali presente sobre ela. Arrependeu-se imediatamente de ter ido quele lugar. Ergueu a cabea e os ombros e atravessou o saguo. Era provvel que todos

ali soubessem que Alexander pretendia divorciar-se dela por causa de um suposto crime de adultrio. Cercada pela irm e pelo cunhado, ela chegou ao p da escadaria que levava aos camarotes particulares. Ento, ouviu uma voz feminina que lhe era familiar. Era Miriam Wilmington. Essa adltera mais ousada do que supnhamos! a mulher falou, em alto e bom som. Pobre conde Emerson! exclamou outra voz. Ouvi dizer que o beb de outro homem. Victoria se retesou ao ouvir aqueles insultos dirigidos a seu beb. No se importava em ser alvo do veneno daquela gente, mas que no mencionassem seu filho. Continue andando Rudolf sussurrou protegendo-a com o corpo. Ao entrarem no camarote de prncipe Rudolf, os olhares dos presentes se voltaram para Victoria. Oh, no! Samantha exclamou. No possvel acrescentou Rudolf. No camarote direita estavam Alexander, Diana, Venetia e Harry. Diana est usando o anel que dei a Alex como presente de casamento Victoria sussurrou para a irm. Canalha. Samantha sentia-se indignada. Sinto muito querida. Rudolf apertou a mo da cunhada. Mas sair agora seria ainda pior. Victoria no podia deixar de olhar para o camarote ao lado. Todas as vezes que o fazia, porm, seus olhos encontravam os de Alexander fixos nela. Decidiu que esperaria somente at o intervalo da pera. Ningum notaria se ela sasse no segundo ato. Por que a sociedade aceitava as transgresses morais de Alex, enquanto ela era crucificada por causa de meros boatos? O intervalo chegou, era a hora de ver e de ser visto, para a maioria das pessoas. Olhando para trs, Victoria viu lorde Russel, que conversava de negcios com Rudolf. Ao lado dele estava Lydia Stanley. Boa noite, princesa a mulher cumprimentou Samantha. Como est sua famlia? As crianas esto timas. Lembra-se de minha irm, Victoria? perguntou Samantha, procurando dar alguma naturalidade situao. Lydia olhou para Victoria como se ela fosse um inseto repulsivo. Bem, preciso cumprimentar alguns amigos. Olhou na direo de Alexander, antes de sair do camarote. Victoria estava plida, tal o desconforto que a atitude daquela mulher lhe causava. Algum que ocupava um dos camarotes prximos aplaudiu a atitude de Lydia Stanley. Bravo, marquesa! Venetia e Diana divertiam-se, rindo, assim como faziam muitos dos presentes. Victoria olhou fixamente para Alexander, como que o acusando por ser a causa da humilhao pblica que sofria. Ele parecia tristonho, mas ela no sentia pena dele. Seu marido tinha permitido e at encorajado a divulgao de boatos vergonhosos

sobre a me de seu filho que estava para nascer. Com isso, lanara uma sombra nefasta sobre a paternidade de seu prprio filho. Jamais o perdoaria por ter feito aquilo. Agradeo os esforos que fizeram para me alegrar, mas no tenho como continuar aqui disse irm e ao cunhado. Levarei voc at a carruagem Rudolf prontificou-se. Prefiro ir sozinha. Ela agradeceu ao cunhado, ergueu a cabea e saiu do camarote. Victoria! A voz de Alexander chegou aos seus ouvidos. Eu sinto muito. Ser? Ela duvidou. Devia ter pensado muito bem antes de vir a um evento social. As palavras dele arruinaram o pedido de desculpas que acabara de fazer. Agradeo por tentar tornar as coisas claras para mim ela ironizou, magoada. Vou acompanh-la at a carruagem. Posso encontrar o caminho sozinha. Quanto a voc, melhor voltar depressa para Diana. Ela pode se aborrecer por voc t-la deixado sozinha. Voc est esperando o meu filho, Victoria. Ele olhou para o ventre dela. Insisto em acompanh-la. Victoria quase retrucou se ele tinha tanta certeza assim de que o filho era mesmo dele, mas no tinha mais foras para prosseguir com aquela discusso e deixou que ele fizesse o que queria. Desceram para o saguo em absoluto silncio, sob a mira de vrios olhares curiosos. Recebi a convocao para uma audincia informal para o primeiro dia de abril Alexander informou, ao chegarem calada. J sabia disso. Victoria no resistiu e continuou: Como esto as meninas? Esto bem. Sentem falta de voc, claro. Apesar de nossos problemas, serei sempre grato a voc por ter trazido minhas filhas para casa. Diana gosta delas? No tem qualquer sentimento em especial pelas meninas. Para ser franco, as meninas no gostam nem dela, nem de Venetia. As duas nunca brincam com elas, ao contrrio do que voc fazia. Quando a carruagem chegou, ele ajudou Victoria a entrar. Em seguida, deu instrues ao cocheiro. Victoria... O que quer que Alexander pretendesse dizer tinha ficado no ar. Ela controlouse para no olhar para trs e ver, mais uma vez, o homem que amava.

CAPTULO X

Enfim, o ms de maro chegava ao fim, prenunciando a primavera. O primeiro dia de abril estava prximo. Victoria estava decidida a tentar, mais uma vez, conversar com Alexander. Quem sabe conseguiria poupar-se da humilhao da desagradvel audincia? Tinha planejado ir at a manso numa quinta-feira, enquanto seu marido se preparava para ir pera. Ao menos, dessa forma, no teria de suportar a presena de Diana e Venetia, que tambm estariam se arrumando. A ltima quinta-feira antes da audincia havia amanhecido fria e mida. Vestindo sua capa de l preta, ela cobriu a cabea com o capuz e ps-se a caminhar. Com mais de oito meses de gravidez, sentia-se otimista quanto possibilidade de poder conversar com o marido. Quando finalmente chegou manso, subiu pela escada da frente. Antes mesmo que batesse porta, esta se abriu. Bem-vinda condessa Bundles saudou-a com um largo sorriso. O senhor conde est l em cima, preparando-se para ir pera. Obrigada. Ela entregou a capa ao mordomo, atravessou o hall de entrada e subiu as escadas com esforo. Nunca mais estivera ali desde aquela terrvel manh de novembro. Ao chegar porta do quarto de Alexander, hesitou. Num esforo para vencer seus receios, respirou fundo e abriu a porta sem bater. O conde estava em p, de costas para ela, ajeitando a gravata. O corao de Victoria bateu acelerado. Estava prestes a chamar por ele, quando a porta do quarto de vestir se abriu. A viva Drummond entrava no quarto de Alex! Iremos ao baile dos Webster depois da pera, querido? Diana indagou, enquanto colocava o colar de diamantes de Victoria no pescoo. Victoria sentiu o sangue gelar nas veias. Alex queria o divrcio por suspeitar de adultrio, enquanto ele prprio tinha uma prostituta ocupando o quarto que deveria ser da esposa. De repente, ele virou-se e viu Victoria de p atrs dele. Seus olhos baixaram para o ventre protuberante da esposa. Como ousa entrar aqui?! Diana bradou colrica. Sem esperar nem mais um segundo, Victoria girou nos calcanhares e desceu as escadas, to depressa quanto sua condio permitia. Ouviu Alex chamar seu nome, mas no parou nem olhou para trs. Entregue isto a seu patro. Ele que d essas jias quela mulherzinha. Victoria colocou seu anel de casamento na mo de Bundles e saiu da manso. A chuva misturava-s s suas lgrimas, enquanto retornava casa dos tios. Instantes mais tarde, Alexander descia as escadas apressadamente. No caminho at a porta, encontrou o mordomo, que segurava a capa de Victoria. Onde est minha esposa? perguntou.

A condessa j foi embora, senhor. Sem a capa? Sem a capa e a p. Est me dizendo que minha esposa grvida caminhou at aqui na chuva? Assim parece. A ruivinha impertinente j foi embora? Diana Drummond interpelou. Talvez voc nem precise se dar ao trabalho de entrar com uma ao de divrcio. Quem sabe ela no pega uma pneumonia e morre? Lady Victoria pediu que desse isto a Sra. Drummond. Bundles entregou a Alexander o anel de casamento. No tem conscincia do mal que est fazendo condessa? No lhe resta um pingo de sentimento por ela, nem mesmo piedade? Estou me demitindo, senhor. Contrate outro mordomo, se quiser. O primeiro dia de abril chegou, por fim. Por cinco meses, os minutos tinham parecido se arrastar por horas e os dias foram longos demais para Victoria. Onde est o Sr. Howell? ela quis saber. Ele ir nos encontrar no tribunal informou Magno. Minutos mais tarde, a carruagem estacionava diante do local da audincia. Uma multido agitada e barulhenta se comprimia diante do prdio. Quem so essas pessoas? O pnico tomou conta de Victoria, ao pensar que teria de passar por aquela gente. O povo est curioso para ver a condessa acusada de adultrio explicou Magno. Os pecados dos ricos atraem o pblico e vendem jornais. Ns a protegeremos. Rudolf segurou a mo de Victoria e beijou-a como faria a uma irm. O cocheiro abriu a porta da carruagem. Magno desceu primeiro, seguido por Robert. Por ltimo desceu Rudolf, que ajudava Victoria a sair dali em segurana. ela! algum gritou do meio da multido. A condessa adltera! Victoria encolheu-se, assustada. Rudolf passou o brao em torno dela e seguiram em frente. Uma pedra vinda da multido atingiu o rosto de Victoria, que comeou a sangrar. Rudolf tentava proteg-la, enquanto Magno e Robert abriam caminho em meio multido. Victoria tremia quando, finalmente, chegaram ao interior do prdio. Voc vai sobreviver. Rudolf tentou acalm-la, enquanto examinava o ferimento. Vamos limpar esse sangue. No, deixe que ela entre na sala de audincia antes aconselhou o advogado. Grvida e apedrejada por uma multido selvagem, Victoria ganhar de imediato a simpatia dos juzes. Excelente idia Magno concordou. Rudolf e Robert levaram Victoria at o local que ela ocuparia durante a audincia. Do outro lado do corredor, Alexander e seu advogado, Charles Burrows olhavam para ela. Venetia, Diana e Harry sentavam-se atrs do conde. Victoria acomodou-se vagarosamente na cadeira. Umedecendo um leno em gua, Rudolf limpou o sangue do rosto da cunhada e pediu a ela que segurasse o leno sobre o rosto por alguns instantes.

Recusando-se a nutrir esperanas em relao ao resultado da audincia, ela manteve os olhos baixos. No queria ver ningum, muito menos Alex. Afinal, aquela audincia era o primeiro passo para a dissoluo de seu casamento. Imaginei que fssemos ter um procedimento informal aqui Magno disse ao advogado. Por que h pessoas do povo presentes? "Informal" no quer dizer "privado". Dezenas de curiosos e reprteres vidos por conseguirem uma manchete sensacional encheram a galeria. Em silncio, Victoria pensava na vergonha que seria admitir sua incapacidade diante de toda aquela gente. O que aconteceu? Alexander perguntou a Rudolf. Sentia-se perturbado pela falta de privacidade da audincia. A condessa foi apedrejada pela multido l fora. Todos a consideram uma adltera. As palavras de Rudolf deixavam entrever a decepo que o conde causara famlia e o mal que tinha feito e ainda fazia a Victoria. No imaginei que... No banque o inocente Robert ironizou, desafiando Alexander. Voc contratou pessoas para incitarem essa corja de imbecis selvagens violncia. No tive nada a ver com isso! : Pode-se ver claramente o trabalho da "encarnao do mal" para proteger o irmozinho e dessa maldita viva negra! disparou Robert, furioso e indignado. Venetia e Diana jamais... Deixe-nos em paz e volte para a sua gente, conde Emerson! Victoria no pde mais se conter. Eu deveria saber que um Emerson no poderia fazer bem a um Douglas. J era tempo de eu ter aprendido a lio. Jamais deveramos ter nos casado declarou Alexander. Essa a primeira coisa acertada que voc diz nos ltimos cinco meses. Quando souber da verdade, no me procure. Nunca perdoarei voc pelo mal que me tem feito todos esses meses. Duvido que venha a ter do que me desculpar ao final desta audincia. Voc vai implorar pelo meu perdo, Alexander, da mesma forma que implorei para que me ouvisse. Minha sobrinha est com mais de oito meses de gravidez, conde Magno interveio. No a magoe mais do que j fez. Alexander retornou ao seu lugar no tribunal, mas seus olhos estavam fixos em Victoria. Deixe-me segurar sua capa, querida. O vestido de um branco virginal sobre seu enorme ventre foi a escolha ideal. Robert procurava dar carinho e esperana cunhada naquele momento difcil. Todos de p ordenou o meirinho. Assim que as pessoas se levantaram, trs juzes adentraram a sala, indo ocupar seus assentos. Peo aos advogados que se aproximem. O juiz presidia a audincia. Deixem-me lembr-los de que esta uma audincia informal e no um julgamento. Portanto, ordeno que se comportem de forma adequada. Sr. Burrows, apresente as evidncias de seu cliente.

Peo ao conde Alexander Emerson que se aproxime, para darmos incio a esta audincia Burrows chamou. Alexander atravessou a sala, indo sentar-se no banco das testemunhas. Conde Emerson, fale-nos sobre os acontecimentos do dia em questo. Voltei para casa por volta das cinco horas da tarde. Minha irm, Venetia Emerson Gibbs, e Diana Drummond estavam em minha biblioteca. A voz soava clara e forte. Quando perguntei por minha esposa, elas me informaram que a condessa havia sado logo aps ter recebido um bilhete pelo correio. Este o bilhete, Meritssimos. Burrows passou o papel aos juzes, para que fosse examinado. Meu cliente pede que o contedo da mensagem no seja lido em voz alta, a fim de poupar-lhe embaraos. Afinal, isto ainda no um julgamento. Gostaria de ler o bilhete, Sr. Howell? o juiz perguntou ao advogado de Victoria. No ser necessrio. A resposta de Howell surpreendeu a todos, exceto famlia de Victoria. Tem certeza? insistiu o juiz. Meritssimo esse bilhete nada tem a ver com a verdade dos fatos daquele dia Howell declarou confiante. Houve tumulto na galeria. As pessoas gritavam, vaiavam, comentavam e diziam palavras ofensivas. Decerto, Robert tinha acertado ao dizer que algum havia contratado aquelas pessoas para perturbar a ordem. Est sugerindo que o bilhete uma fraude arquitetada por meu cliente? Havia indignao na pergunta de Burrows. No, Sr. Burrows. Howell sorriu para o colega. Estou afirmando que esse bilhete foi arquitetado por uma terceira pessoa. Prossigamos com a audincia, senhores ordenou o juiz. Segui imediatamente para a casa dos irmos Philbin, que era o endereo mencionado no bilhete Alexander retomou o depoimento. A porta da frente estava destrancada. Entrei e procurei por minha esposa. Encontrei-a deitada, nua e adormecida, numa cama de solteiro. Tentei acord-la, mas estava embriagada. Victoria mantinha o olhar sobre seu ventre. Alex, mais uma vez, tinha reduzido a cinzas a sua reputao. O senhor conde reconhece o beb que ela carrega no ventre como sendo seu? Deus do cu! Aquilo era mais do que Victoria poderia esperar. Sentia-se cada vez mais triste e decepcionada. Sim, reconheo que o beb meu Alexander afirmou. Victoria engravidou logo aps o casamento. No tenho mais perguntas declarou Burrows, afastando-se do banco das testemunhas e retomando seu lugar. O juiz chamou Howell, o advogado de Victoria. Finalmente, vejo-me frente a frente com o homem sobre quem tanto tenho ouvido falar. Howell sorriu para Alexander, que parecia agora desconfortvel. Conde Emerson, minha cliente e eu no temos do que discordar em seu depoimento, exceto no que diz respeito suposta embriaguez da condessa. Acredito

que ignora boa parte do acontecido. Gostaria, portanto, de dirigir-lhe algumas perguntas de natureza pessoal. No tenho nada a esconder disse Alexander. Protesto! bradou Burrows. Meu colega no pode... Sente-se, advogado o juiz ordenou, com firmeza. Isto uma audincia informal, no um julgamento. Prossiga Howell. Obrigado, Meritssimo. Conde Emerson, como descreveria, em poucas palavras, seu relacionamento com sua irm, Venetia Emerson Gibbs? At pouco tempo atrs, nosso relacionamento era complicado admitiu Alexander. Tornamo-nos mais prximos desde que ela retornou da Austrlia com o marido e a cunhada. E como descreveria o relacionamento entre Venetia Emerson e Diana Drummond? So grandes amigas, acredito. O bastante para que sua irm deseje que ela se torne a condessa Emerson? Houve novo tumulto na galeria. Se est sugerindo... No estou sugerindo nada Howell interrompeu o que Alexander ia dizer. Estou apenas pedindo uma opinio sua. Nesse caso, diria que minha irm, Venetia, deseja o melhor para a cunhada. Por que se casou com Victoria Douglas, conde Emerson? Victoria e Alexander se entreolharam. Para honrar um acordo feito entre mim e a tia de Victoria, a duquesa de Inverary. Aceitei o acordo para redimir danos causados por meu falecido pai famlia Douglas. O senhor est me dizendo que no foi um casamento por amor? Howell olhou para Victoria, que chorava em silncio. No foi um casamento por amor. No havia amor. A voz de Alexander tinha se tornado hesitante. Est falando apenas por si prprio, ou tambm por lady Emerson? Acredito estar falando tambm por ela. H toda uma histria de acontecimentos negativos cercando os Emerson e os Douglas, que o senhor alega ter tentado reparar. Correto? Sim. Quem so as trs meninas que moram com o senhor? As meninas so minhas filhas, com trs ex-amantes Alexander afirmou. Quantos anos elas tm? Cinco. Trs filhas de cinco anos de trs mulheres diferentes? Trs filhas em um s ano? Sim. O conde um garanho! O comentrio, seguido de risos, veio da galeria. O juiz pediu silncio, batendo com o martelo sobre a mesa.

Por que suas filhas foram morar com o senhor? Howell retomou o interrogatrio. Foram abandonadas minha porta pelas mes. Antes ou depois de seu casamento com Victoria Douglas? Depois. J se perguntou por que as trs mes abandonariam as filhas num espao de tempo to curto? Afinal, pelo que de meu conhecimento, no o tinham perturbado anteriormente. E correto dizer isso? Acredito que algum deu dinheiro a elas para tentar arruinar meu casamento. E isso aconteceu? A chegada das meninas no afastou minha esposa de mim. Para minha surpresa, ela acolheu as meninas com muito amor. Alexander olhou para Victoria. Ela expressou o desejo de que as meninas ficassem permanentemente conosco, uma vez que sou o pai, e elas irms entre si. Atitude louvvel da condessa Emerson, no concorda? Sim, concordo. A propsito, sua irm voltou da Austrlia antes ou depois de seu casamento com lady Victoria? Duas semanas antes do casamento acredito eu. O contrato j havia sido assinado e os planos de casamento concludos, quando a Sra. Venetia Gibbs chegou? Sim. Quando foi que sua primeira filha chegou sua manso? Talvez, duas ou trs semanas aps o casamento. Obrigado, conde Emerson. Sem mais perguntas, Meritssimos. Howell voltou a sentar-se ao lado da cliente por um instante. Sr. Burrows. O juiz dirigiu-se ao advogado de Alexander, a fim de saber se no tinha mais perguntas. No tenho mais testemunhas, Meritssimo. Howell voltou frente da sala. Chamo lady Victoria Douglas Emerson, condessa de Winchester, a depor. Houve um rumor geral na galeria e, em seguida, um absoluto silncio tomou conta do local. Todos queriam ouvir a jovem condessa que, com a ajuda dos cunhados, erguia-se da cadeira e caminhava at o banco das testemunhas, com a mo sobre o ventre. O traje branco de Victoria realava sua juventude. Seu rosto, no entanto, estava plido e aparentava sofrimento. Sob os grandes olhos azuis havia agora marcas escuras, evidncias de noites mal dormidas e exausto. Lady Emerson, procure relaxar Howell aconselhou depois que o meirinho providenciou um assento mais confortvel para ela. Vamos tentar pr fim a esses interrogatrios hoje e no depois que o beb tiver nascido. Por favor, condessa, diga-nos, como conheceu os irmos Philbin? Phineas e Barnaby Philbin so tutores de meus sobrinhos. Qual sua ligao com eles, alm dessa? Victoria respirou fundo. A hora da verdade havia chegado, e o melhor era acabar logo com aquilo.

Os irmos Philbin eram meus professores. Olhou para Alexander, que a encarava com ar de descrena. Quando, como e por que os contratou para ensin-la? Em junho passado, antes do meu casamento com o conde Emerson, visitei os Philbin e pedi que me ensinassem. Impus a eles uma condio, antes que comeassem a trabalhar para mim. Que condio era essa? Que no comentassem sobre as aulas com quem quer que fosse. As aulas eram s quintas-feiras tarde, com os dois irmos Philbin presentes. E por que era importante que ningum tivesse conhecimento das aulas? Minha... incapacidade sempre foi um embarao para mim. A que incapacidade se refere? Alguns instantes de silncio sepulcral se seguiram. Por favor, responda condessa Emerson. A que incapacidade se refere? Howell repetiu a pergunta. No consigo ler, escrever, nem calcular. Sou uma incapaz. Victoria comeou a chorar. Tente acalmar-se, senhora. Trouxeram um copo de gua para ela. Diga o que quer dizer com "incapaz"? Howell reiniciou o interrogatrio. No consigo ler, quero dizer, letras e nmeros se confundem em minha mente. E no consigo distinguir direita de esquerda. Perco-me facilmente quando caminho sozinha pela rua. Minha tia e minhas irms tentaram me ensinar, mas nunca consegui aprender. Tinha desistido de tentar, at que... Victoria hesitou at que soube que ia me casar com o conde. No queria que ele soubesse do meu problema e desistisse do acordo. Eu queria muito me casar com ele. H quanto tempo sofre com esse problema para aprender? Tive essa dificuldade a vida inteira. Victoria olhou para Alexander, que naquele momento sorria para ela. Agora ele se lembrava: o jogo de croquet, de cartas, a leitura do Times, o eterno esquecimento dos culos. Como costumava ir casa dos Philbin, condessa Emerson? A p. Por que no usava a carruagem? Porque o cocheiro contaria a Alexander sobre as aulas e ele descobriria sobre a minha incapacidade. Saa de casa pela porta dos fundos para ir s aulas? No, pela porta da frente. Descia as escadas e ento virava para a... direita ou esquerda, no sei dizer. Quer dizer que no saa escondida? No, as pessoas na rua podiam me ver, assim como os empregados da manso. Est dizendo que se algum quisesse descobrir aonde ia s quintas-feiras, bastaria segui-la? Exatamente. Os Philbin tiveram sucesso em ensin-la a ler?

Eles me ensinaram algumas estratgias de leitura e elogiaram meu entusiasmo em aprender. As tais estratgias de leitura foram eficazes para seu aprendizado? Eu praticava duas horas todos os dias, mas tudo que conseguia era ficar com dor de cabea. O tom de voz de Victoria refletia desapontamento consigo mesma. Disse no saber distinguir entre direita e esquerda? verdade. Minhas irms marcam o solado do p esquerdo de meus sapatos com um "E" para que eu no confunda os ps. Houve risos na galeria. Poderia nos mostrar o solado de seu sapato? Howell pediu. No consigo mais alcanar meu p. Victoria olhou para o ventre. Dessa vez os risos se repetiram, mas havia um novo tom neles. No eram mais risos de zombaria, mas de simpatia para com a jovem condessa. Podia-se dizer que os espectadores j comeavam a gostar dela. Vamos acreditar na palavra da condessa decidiu o juiz. Obrigado, Meritssimo Howell prosseguiu. Como pagava pelas aulas, condessa Emerson? Entregava a eles todo o dinheiro que meu marido me dava para as despesas mensais. No teria preferido gastar esse dinheiro em perfumes, enfeites, fitas, rendas, ou coisas do gnero? Eu precisava aprender a ler mais do que precisava dessas coisas. Por qu? Porque queria ser capaz de ler histrias para meus filhos antes de coloclos na cama. No queria que eles que tivessem que ler para mim. Victoria recomeou a chorar. Alm disso... Alm disso? Eu estava farta de mentir. Queria poder ser eu mesma... ser aceita com limitaes. Mentir? Howell repetiu. O que exatamente, quer dizer com "mentir"? Eu costumava dizer s pessoas que tinha esquecido os culos ou que no sabia onde estavam. Victoria suspirou e baixou o olhar por um momento. A verdade que nunca precisei de culos. No h nada de errado com meus olhos, e sim, com meu crebro. Condessa Emerson, pode nos dizer o que houve, de fato, no dia daquele infeliz acontecimento meses atrs? Meu marido tinha ido ao White's com o cunhado dele, o sr. Harry Gibbs, marido de Venetia, e pediu-me para recepcionar Venetia e Diana Drummond. Tem um bom relacionamento com sua cunhada? Ela me despreza. O sentimento recproco. O silncio na corte era to profundo que quase poderia fazer eco. Continue, por favor. Venetia e Diana tinham vindo para usar a biblioteca, pelo menos foi o que disseram. Minutos aps a chegada delas, o Sr. Bundles, que era mordomo na manso do conde, me entregou um bilhete que tinha acabado de chegar.

Meritssimos este o bilhete a que a condessa de Winchester se refere. Howell passou o papel aos juzes. Com a permisso dos senhores juzes, gostaria de l-lo para que todos os presentes tomem conhecimento da mensagem nele contida. Os juzes devolveram o bilhete a Howell. Ouam: "Victoria, encontreme na casa dos irmos Philbin s cinco horas da tarde. Alex." Uma vez que no sabe ler, senhora, no fazia idia de que esta no era a caligrafia de seu marido, certo? No, no sabia. Como, ento, tomou conhecimento do contedo da mensagem? Diana Drummond leu o bilhete para mim. Eu disse que meus culos estavam quebrados e pedi a ela que lesse. Em meio s lgrimas, Victoria olhou para Alexander, que agora encarava a viva. Diana olhou para ele e fez um movimento negativo com a cabea, antes de levantar-se e dirigir-se aos juzes. A condessa Emerson est mentindo! a viva defendeu-se. Ordem! ordenou o juiz. Diana Drummond obedeceu. Sentou-se e olhou para Venetia, como que a pedir o apoio da cunhada. Prossiga condessa Howell recomeou. O que fez em seguida? Pedi desculpas s visitas, sa da manso e fui para a casa dos Philbin. Diga a esta corte o que se passou na casa dos Philbin, condessa. Phineas Philbin no estava l. O irmo mais novo, Barnaby foi quem me recebeu. Ele foi preparar uma xcara de ch, enquanto eu escrevia uma mensagem de Natal para meu marido. Agora faltava pouco, Victoria pensou consigo mesma e prosseguiu: O ch me deixou sonolenta. No conseguia manter os olhos abertos. Ento Barnaby sugeriu que eu me deitasse para descansar um pouco. Eu me deitei numa cama de solteiro, num quarto ao lado da sala onde costumava ter as aulas. Barnaby assegurou que me avisaria, assim que meu marido chegasse. Ento, eu adormeci. Quando acordei, estava em minha cama na manso do conde. Foi ele quem me acordou. No tenho nenhuma lembrana do que aconteceu nesse meio tempo. Meritssimos. Howell dirigiu-se aos juzes. Esta a mensagem de Natal que minha cliente escreveu para o marido. O advogado entregou o papel aos juzes, que leram e devolveram o papel ao advogado de Victoria. Condessa Emerson, peo-lhe que leia a mensagem em voz alta o juiz encarregado do caso pediu. Usando o dedo indicador para apontar para as letras, Victoria leu com evidente dificuldade: "No-ven-dro-2. Meu pe-ri-bo ma-ri-bo A-lex. Eu a-mo vo-c mu-i-to. Fe-liz Natal. Su-a es-qo-sa Vic-to-ri-a Con-be-ssa de Win-ches-ter." uma bela mensagem, condessa elogiou o juiz. Victoria mordeu o lbio inferior, preocupada e envergonhada, enquanto o meirinho entregava o bilhete a Alexander, a fim de que ele pudesse ler. Ele leu e releu, demoradamente, o bilhete, e ento olhou para ela. Lgrimas desciam pelo

rosto de Alexander. Seria possvel que ele temesse que o filho tivesse o mesmo problema que ela tinha? Seno, por que estaria chorando? O que acredita que tenha levado aos acontecimentos daquela malfadada tarde? Howell indagou, finalmente. Eu sei o que causou todo esse problema e me custou meses de infelicidade e desespero Victoria declarou. Os irmos Philbin enviaram uma carta a meu tio, o duque de Inverary, na qual relatam o que se passou. Uma mulher, uma desconhecida, subornou Barnaby Philbin, um jogador inveterado e cheio de dvidas, para que pusesse um sonfero forte em meu ch. Em troca ela saldaria as dvidas de jogo dele e lhe daria uma generosa quantia em dinheiro. Mas, para isso, ele teria tambm que tirar minha roupa, enquanto eu estivesse adormecida. Ento, Barnaby me deixou l, para que meu marido me encontrasse. Onde est essa carta? O advogado de Alexander levantou-se e desafiou. Vamos quero ver a carta dos irmos Philbin! Meu cliente e eu temos esse direito! Os Philbin esto escondidos, por temerem pela prpria vida Howell informou. Caso haja um julgamento, eles estaro prontos a testemunhar. A carta, cujo contedo de conhecimento dos meritssimos juzes, est guardada num lugar bastante seguro, para a eventualidade de um julgamento. Muito conveniente ironizou Burrows. Condessa Victoria Emerson recomeou Howell. Por que no contou tudo isso a seu marido? Ele se recusou a me ouvir, enquanto eu ainda estava na manso. Meu tio e meus cunhados so testemunha disso. Depois, tentei falar com Alexander por duas vezes. Victoria olhou para o conde, enquanto falava. Na primeira vez que fui procur-lo, ele fechou a porta na minha cara, sem nenhum respeito ou considerao. Na segunda vez, ou seja, na semana passada, fui casa dele e encontrei o conde em seus aposentos com Diana Drummond. Houve grande agitao na galeria. Todos falavam ao mesmo tempo, enquanto o juiz voltava a bater o martelo e exigir ordem no local. Victoria via irritao no semblante de Alex. Quanto a Diana, tinha o rosto muito rubro. Aps todo o mal que lhe tinha feito, ela agora saberia o que era ter a reputao feita aos pedaos, como ela prpria tivera. Condessa prosseguiu Howell. Alguma vez foi infiel a seu marido? Nunca. Uma vez que sabia que a presente audincia representaria uma humilhao pblica, por que insistiu em vir e contar sua histria? Porque nunca cometi adultrio... Queria ter uma chance de contar tudo a meu marido, porque... porque eu o amo. Ama o conde apesar de ele ter denegrido sua reputao e lhe causado tanto sofrimento? Sim, eu amo Alexander. Acha que os danos causados a seu casamento com ele ainda podem ser reparados?

No h mais como reparar os danos. Porm, ele no conseguir o divrcio baseado num crime que no cometi. Victoria falava com firmeza e coragem, no como uma garotinha magoada. Se ele quiser ficar com Diana Drummond, ter de encontrar outra maneira de conseguir isso. Sem mais perguntas, Meritssimos Howell declarou, finalizando o interrogatrio. Victoria fez meno de levantar-se, mas o advogado de Alexander a impediu. Aonde pensa que vai, condessa? Burrows imps uma nota de sarcasmo palavra "condessa". Pensei que j pudesse ir para casa. Victoria olhou para os juzes. O advogado de seu marido tem o direito de interrog-la um dos juzes esclareceu. Acaso era virgem quando se casou com meu cliente? Burrows disparou. Minha esposa era virgem quando nos casamos! Alexander gritou do lugar onde estava. Por que se casou com o conde? Burrows ignorou as palavras de seu cliente e no se deixou esmorecer. Como o conde j disse, houve um acordo entre minha tia e ele. No incio, eu achava que Alexander era um pouco velho e chato. As pessoas na galeria riam, divertindo-se com o que ela tinha acabado de dizer. Quando mudou de opinio sobre essa idia que fazia do conde de Winchester? Burrows interpelou. Quando ele me beijou pela primeira vez. Ela olhou para o alto e sorriu ao lembrar-se de como tudo havia comeado. Ele no beijava nem como um velho nem como um chato. Todos riram com a sinceridade e autenticidade dela, inclusive os juzes e Alexander. Quantos homens beijou em seus dezoito anos de vida? Burrows quis saber. Somente meu marido, ningum mais. Com quantos homens manteve relaes sexuais? A ousadia da pergunta de Burrows surpreendeu a todos. Vamos, responda. Tive relaes com meu marido, claro. A resposta da jovem condessa foi imprevisvel. De que outra forma eu poderia ter ficado grvida? Foi encontrada na cama de outro homem. Acha que esta corte acredita em fico, por acaso? No dou a mnima importncia para o que a corte acredita ou no. A nica coisa que me importa a opinio do meu marido. Parece que ele acredita que sou "A Prostituta da Babilnia" Victoria revidou, zangada com o atrevimento do advogado. Em seguida, levantou-se. Ainda no acabei! Burrows bradou, com o rosto muito vermelho. Mas eu j acabei disse Victoria. Meu marido pedir o divrcio, quer eu permanea sentada, quer no. Com exceo de meu advogado e meus familiares, homem algum aqui presente acredita na minha honestidade.

Eu acredito Alexander declarou, levantando-se e caminhando na direo dela. Meritssimos, quero retirar meu pedido de divrcio e pedir desculpas por ter desperdiado o precioso tempo desta respeitvel corte. Victoria no compreendia como tudo acabara to de repente. Sentia-se confusa, e uma sbita vertigem se apoderou dela. Cinco meses de contnuo e profundo desgaste tinham acabado por deix-la exaurida. Peo perdo por ter duvidado de voc, Victoria Alexander falou, caindo de joelhos ao lado dela. Farei o que for preciso para reparar os danos que causei. Voc nem sequer quis saber do meu estado de sade, Alex Victoria lembrou. seu filho que carrego em meu ventre. Por favor, diga-me o que fazer para que possamos retomar nosso casamento, querida. V embora e me deixe em paz. Faa o que ela est pedindo Rudolf dirigiu-se a Alex, enquanto ajudava a cunhada a sair daquele lugar. Deixe que ela repouse Magno aconselhou. Venha minha propriedade amanh. E trate de resolver suas pendncias antes de procurar minha sobrinha. Magno indicou os parentes de Alexander. Obrigado, senhor duque. Tomarei as providncias necessrias. Sinto muito, Alexander murmurou Harry Gibbs, envergonhado. No consegui perceber o que estava acontecendo diante do meu nariz. Tudo isso um terrvel mal-entendido Venetia tentou defender-se. Diana e eu... Voc , mesmo, a encarnao do mal! Alex disparou. E se eu fosse Diana, voltaria depressa para a Austrlia. A reputao dela est to arruinada quanto a de Victoria estava. Sem mais uma palavra, o conde retirou-se, seguido por um reprter do Times. O senhor conde daria uma declarao para o jornal? muito importante que eu faa isso. Quero deixar registrado que tudo no passou de um terrvel engano. Minha esposa e eu fomos vtimas de uma armadilha. Quero dizer, tambm, que somente uma mulher de coragem como a condessa de Winchester enfrentaria o mundo pelo que um dia tinha acreditado ser uma incapacidade terrvel e vergonhosa. A voz de Alexander refletia admirao pela esposa e desapontamento em relao a si mesmo. Bom dia, querida. Victoria afastou-se da janela e viu a tia, que entrava em seu quarto. Havia tido sua primeira noite de sono tranqilo nos ltimos cinco meses e acordara cedo. Era uma bela manh de primavera. O cu estava lmpido e o sol brilhava. As flores no jardim desabrochavam, e podia ouvir o alegre canto dos pssaros. Por que ento no se sentia feliz? Alex logo estar aqui e voc poder voltar para casa. Esta a minha casa Victoria disse tia. Preste ateno, querida. Voc venceu a batalha e, portanto, deve se animar aconselhou Roxanne. Se venci, por que me sinto como se tivesse sido derrotada? Ela desviou os olhos.

Ainda no fez as pazes com Alex. Roxanne acariciou-lhe as mos. Infelizmente, a vida no costuma ser o paraso com que sonhamos. Alm disso, as coisas no so sempre to claras como deveriam ser. De que est falando? Estou falando da realidade da vida: voc casada com Alex e o ama, e permanecer casada com ele at o ltimo dia de sua vida Roxanne explicou. Caso ele no venha a pedir novamente o divrcio. Depois de tudo que aconteceu, mesmo que voc viesse a trair Alexander de verdade, ele continuaria acreditando em sua palavra. Tem seu marido na palma da mo, Victoria. Ele est em dbito com voc. Saiba tirar proveito da situao. Pedi a ele de joelhos e ele no quis me ouvir. Bateu a porta na minha cara, permitiu que outra mulher usasse o anel que dei a ele como presente de casamento e colocou essa mulher em meu quarto. Passei dias e noites solitrios, enquanto Alex se divertia com a viva. No pode afirmar isso. Como deveria saber agora, por experincia prpria, as aparncias enganam Roxanne ponderou. Minha reputao foi destruda. Victoria parecia no ter ouvido as palavras da tia. Miriam Wilmington desrespeitou meu filho antes mesmo de ele ter nascido, enquanto Lydia Stanley agiu como se eu no existisse e recebeu aplausos da platia por sua atitude. Jamais poderei comparecer a eventos sociais e, pior de tudo, a teimosia de meu marido me obrigou a admitir publicamente minha vergonhosa incapacidade. Isso tudo j passado. Em breve, voc e seu marido tero um filho. Pense no futuro, Victoria. Prometa-me que vai ouvir o que ele tem a dizer. Claro que vou ouvir. E depois vou mand-lo embora. Oua, Alex deu uma declarao ao Times em que se refere a voc como verdadeira leal e corajosa. verdade? Deixei o jornal na sala de jantar. Bundles est a fora esperando para ajud-la a descer. Ele vai ler a declarao para voc. Obrigada, titia. Victoria deixou seus aposentos e dirigiu-se a sala de jantar, acompanhada por Bundles, que ela havia contratado como empregado de confiana. Bom dia, Bundles. Sorriu para ele. Bom dia, senhora. Ele ofereceu o brao a ela. Sente-se melhor esta manh? Muito melhor, obrigada. Bundles ajudou Victoria a sentar-se e serviu o caf da manh. No sei o que faria sem voc, meu amigo disse ela ao fiel empregado. O conde deve estar sentindo muita falta de seus servios. Problema dele. Bundles se recusava a pensar no ex-patro. Tem razo. Ela sorriu. Voc me traria o Times e leria a tal declarao que ele deu sobre mim? Bundles lanou um olhar significativo para Tinker, que se apressou a dizer: Desculpe senhora. No temos o Times de hoje.

Minha tia disse que tinha lido o jornal esta manh e eu posso v-lo ali no canto da mesa. Devia haver alguma coisa ruim no jornal. Talvez um insulto a ela. Decerto, seus fiis escudeiros estavam tentando poup-la. Se insiste lady Victoria. Bundles pegou o jornal e leu: "A condessa de Winchester no culpada, apenas incapaz". Ela olhou para a manchete por alguns instantes. Seu queixo tremia, num esforo para conter as lgrimas. A idia de que seu filho poderia vir, a saber, um dia de suas limitaes a angustiava. Empurrou o prato e o jornal para longe, debruouse sobre a mesa e chorou convulsivamente. Por favor senhora. Bundles tentou acalm-la. Vai acabar ficando doente. No me importo Victoria disse entre soluos. Mas eu me importo. A voz de Alexander soou, ao lado dela. Somente uma pessoa extremamente esperta e inteligente conseguiria ter escondido uma dificuldade sria por tanto tempo. Victoria, por favor, volte para casa comigo e vamos tentar retomar nosso casamento. Juro que nunca mais acusarei voc do que quer que seja e sempre ouvirei o que tiver a dizer. Ajoelhou-se ao lado dela. Eu deveria ter percebido alguma coisa, mas estava absorvido demais com nosso relacionamento fsico, com meus negcios e outros problemas insignificantes. No fui capaz de enxergar o que estava diante dos meus olhos. Contratarei os melhores professores da Inglaterra, se voc desejar. Mas para mim, voc perfeita. Alexander no havia mencionado a palavra "amor", pensou Victoria. Na audincia, ele tinha testemunhado que estava apenas cumprindo um acordo. No entanto, sua tia tinha razo: no lhe restava alternativa, seno deixar para trs a desastrosa experincia que tivera, voltar manso de Grosvenor Square e retomar seu casamento. Professores no podem me ajudar ela murmurou, encarando a realidade. Tive muitas vezes vontade de procur-la nos ltimos cinco meses. Alexander abraou-a. Meu maldito orgulho, porm, no permitiu que eu o fizesse. Quero que saiba que no tive nada com mulher alguma durante esse tempo, muito menos com Diana. Na noite em que voc foi at a manso, ela tinha me enviado um bilhete, dizendo que Venetia e Harry estavam tendo uma briga feia e que queria ficar longe deles. Ela me pediu permisso para se vestir em minha casa e me acompanhar at a pera. E foi o que ela fez? No. Pedi que ela voltasse para a casa do irmo assim que voc saiu. Ento fui at meu escritrio e bebi at perder a conscincia, pois sabia que voc no voltaria a me procurar. Naquela noite, Diana estava usando o anel que dei a voc como presente de casamento. Ouvi por acaso, seus cunhados conversando no White's e sabia que voc estaria na pera com Rudolf e Samantha. Ento quis deixar voc enciumada e permiti que Diana usasse o colar de diamantes e o anel, mas me arrependi assim que vi voc. Farei com que os diamantes sejam colocados num outro colar.

Os dois permaneceram sentados em silncio por longos minutos. Victoria sentou-se ento, no colo de Alex e ele a abraou. De repente, o beb se mexeu dentro do ventre dela. Est sentindo? ela perguntou. Nosso filho muito ativo, especialmente noite quando me deito. Senti tanta saudade de voc, Victoria. A mo de Alex tocava ainda o ventre da esposa, enquanto tinha os olhos fixos nos dela. Jamais poderei me perdoar pelo mal que fiz a voc. Acha que o beb vai ser inteligente como voc ou incapaz como eu? Pare de dizer que incapaz. A nica coisa que espero que nosso filho tenha seu corao e sua capacidade de amar. Vou ensinar isso a ele, no se preocupe. Venha para casa comigo Alexander insistiu. Eu e as meninas precisamos de voc. Bundles pode ir conosco? Como assim, Bundles est aqui? Ele trabalha para mim agora. Ajuda-me a subir e descer escadas, traz as coisas que preciso ou quero, alm de servir como mordomo nos dias de folga de Tinker. E voc acha que ele aceitaria voltar a trabalhar para mim? Tenho certeza de que um generoso aumento de salrio vai persuadi-lo a aceitar. Volta comigo? Victoria fez um sinal afirmativo com a cabea. Alexander levantou-se. Tenho algo para voc. Ele tirou do bolso o anel de casamento e colocou-o no dedo anular da mo esquerda da esposa. Com este anel, volto a desposar voc. Trs semanas mais tarde, na manso de Grosvenor Square, Alexander, Magno, Robert e Rudolf estavam reunidos no salo. Dois andares acima, Victoria se preparava para dar luz seu filho, com a ajuda da tia, das irms e de um mdico. Por que demora tanto? A voz de Alexander refletia preocupao, enquanto ele caminhava de um lado para outro. normal que leve tanto tempo? O primeiro filho costuma demorar mais para nascer Magno informou. Conde Emerson. Alexander avistou o mdico, que caminhava em sua direo. Ele parecia bastante preocupado. Sua mulher no est deixando o beb nascer e ambos esto exaustos. O beb vai acabar nascendo, mas temo que tarde demais. No compreendo. Victoria no via a hora de o beb nascer. Acho que ela tem medo que o senhor tire o beb dela, assim que ele nascer. A condessa no para de repetir isso. Alguma vez voc disse a ela que a ama? perguntou Rudolf. A menos que voc tenha usado as palavras "Eu te amo", ela no acreditar nisso. Peo ao senhor que v at o quarto e jure sua esposa que no vai tirar o beb dela o mdico insistiu. Se no o fizer, ela ou o beb morrero, ou ambos.

Alexander seguiu o mdico e logo chegaram ao quarto. Inclinando-se para Victoria, ele tomou as mos dela e enxugou-lhe o suor da fronte. A expresso do rosto de sua jovem esposa era semelhante de um animal acuado, assustado e ferido. Oua, querida. Ele procurou acalm-la. Logo o beb chegar, e ns dois, juntos, vamos cuidar dele com muito amor e carinho. Diga a ela para empurrar quando a dor vier o mdico instruiu. E para relaxar, quando a dor passar. Por favor, faa como o doutor disse Alexander pediu. Eu amo voc e no quero que passemos nem mais um dia longe um do outro. Voc me ama? Victoria apertou a mo dele. Voc sabe que sim. Se me ama tambm, faa fora quando chegar prxima contrao. Agora, condessa! o mdico pediu. Victoria obedeceu. Agora relaxe e respire fundo o mdico voltou a falar. Agora faa fora de novo. Victoria deu um ltimo empurro e o beb nasceu. um menino! Alexander exclamou. Ele grande e bonito. Ele beijou Victoria. Em homenagem mulher que eu amo, ele se chamar Victor. Na tarde do dia seguinte, Victoria j estava mais descansada e conseguia sentar-se na cama, apoiada contra travesseiros macios, segurando o filho nos braos. Num dado momento, a porta se abriu e Darcy, Fiona e Aidan entraram, para conhecer o irmozinho. Gostaram dele? Victoria quis saber. Aquelas fadas sabem mesmo o que fazem. Darcy sorriu. Por que ele to pequeno? Fiona indagou. Pequeno e um pouco enrugado acrescentou Aidan. Victor vai crescer e as ruguinhas vo desaparecer, no se preocupem Victoria explicou. Todos os bebs so assim informou Alexander. Eu nunca fui assim Darcy garantiu. Nem eu disse Fiona. Muito menos eu Aidan concluiu. Victoria divertiu-se com os comentrios das meninas. Agora, mame Victoria precisa descansar disse Alex para as filhas. As babs vo servir pudim e suco para vocs. Cada uma das meninas deu um beijo carinhoso em Victoria, antes de sair do quarto. Encontrei isto num ba velho hoje de manh, enquanto ajudava as meninas a procurar roupas para brincar de teatro. Ele mostrou a carta que tinha nas mos. de minha me. De sua me? Victoria repetiu interessada. Sim. A carta diz alguma coisa sobre seu pai verdadeiro? Meu pai o prncipe Adolfo.

Ento, voc neto do rei! Victoria estava surpresa. Ilegtimo e no reconhecido ele admitiu. E o que pretende fazer? Nada, estou simplesmente satisfeito em conhecer minha origem. Passarei este jornal a Victor e a nossos outros filhos. Ento, a previso de tia Roxanne estava certa observou Victoria. Ela disse que eu me casaria com um conde e um prncipe, no necessariamente dois homens diferentes. Eu preferiria que sua tia pudesse prever alguma coisa mais prtica, como a cotao do milho no ano que vem brincou Alexander. S espero que voc no tenha herdado os problemas mentais de seu av. Victoria tentou provoc-lo. No gostaria nem um pouco de ver meu marido conversando com as rvores em Hyde Park. No seja malvada. Ele segurou o queixo da esposa. J lhe disse aquelas palavras hoje? Ainda no. Eu te amo, Victoria Emerson. E eu te amo ainda mais, conde de Winchester. Victoria fechou os olhos para que o marido a beijasse. A histria de amor tinha recomeado.

Patrcia Grasso autora de romances histricos, todos eles sucesso de vendas. Patrcia j ganhou vrios prmios por seus livros, incluindo o KISS da revista Romantic Times e o de autora campe de vendas. Seus ttulos tambm aparecem na lista de mais vendidos da Waldenbooks, Barnes and Noble e Insram.