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/\3

GERMAINE CREMANT

CES DAMES
AUX

CHAPEAUX VERTS
roriid n
PRIX NELLY LIEUTIER 1921

PLON
96 mille
e

Digitized by the Internet Archive


in

2011 with funding from


University of Toronto

http://www.archive.org/details/cesdamesauxchapeOOacre

7/ a t tir

de cet ouvrage

10 exemplaires sur papier pur

fil

des papeteries Prioua,

numrota de

1 lu.

CES DAMES
AUX

CHAPEAUX VERTS

DU MME AUTEUR, A LA MME LIBRAIRIE


ROMANS DE GERMAINE ACREMANT
*Ces dames aux chapeaux verts.
e

98 e mille.

Un

vol. in-16.

(Prix Kelly Lieulier, 1921.)

La Hutte d'acajou. 35 dition. Un vol. in-16. La Sarrasine!. 11* mille. Un vol. in-16. Gai! marions-nous. 57 mille. Un vol. in-16.
e

(Prix National de littrature 1927.)

Le

Carnaval d't. 25 e mille. Un vol. in-16. *Gertrude et mon cur. 26 mille. Un vol. in-16. *Une Petite qui voit grand. 3o mille. Un vol. in-16. *A l'ombre des clibataires. 2o mille. Un vol. in-16. *Les Ailes d'argent. 20 mille. Un vol. in-16. *L'Enfant aux cheveux gris. 17 mille. Un vol. in-16. *Le Corsage vert pomme. 25 mille. Un vol. in-16. Fortune rapide. 15 mille. Un vol. in-16. *La Route mouvante. 12 e mille. Un vol. in-16.
e
l

(Prix Montyon, 1940.)


32 mille. Un vol in-16. Le Triomphe du printemps. 22 mille. Un Pastorales. 12 e mille. Un vol. in-16

Arrire-saison.

vol. in-16

COMDIES D'ALBERT ET GERMAINE ACREMANT


*Ces dames aux chapeaux verts. Comdie en quatre actes, tire du roman de Germaine Acremant. 38 e mille. Un
vol. in-16.

*Gai! marions-nous!. Comdie en quatre actes, tire du roman de Germaine Acremant. 12 e mille. Un vol. in-16.

Le

Carnaval

d't.

Comdie en quatre

actes,

tire

du

roman de Germaine Acremant. 3 e mille. Un vol. in-16, Une Petite qui voit grand. Comdie een quatre actes, tire du roman de Germaine Acremant. 3 mille. Un vol.
in-16.

Gertrude

et mon cur. Comdie en trois actes. 3 e mille. Un vol. in-16. Chut! voil la Quatre comdies en un ou deux actes bonne. Deux rveillons. Mon repos. Une femme dpensire. 2 mille. Un vol. in-16.
:

GERMAINE ACREMANT

CES DAMES
AUX

CHAPEAUX VERTS
ROMAN

PARIS

LIBRAIRIE
IUmiMEURS-DITEURS

PLOlST

LES PETITS-FILS DE PLON

ET NOURRIT
tj"

RUE GABANCIRE,

f
Cy
Copyright 1922 by Librairie Pion.
Droits de reproduction et de traduction

rservs pour tous pays.

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

PREMIERE PARTIE

CHAPITRE PREMIER
Rob, la tte haute!... Peggy, rentrez la langue... Ariette n'aime pas d'tre seule. Lorsqu'elle travaille dans le boudoir mauve, qui lui sert d'atelier, elle ne manque jamais d'installer ses deux chiens sur les
coussins de son petit canap. Tantt elle les rudoie, tantt elle les embrasse, en les bouriffant d'un doigt preste, sa grande proccupation tant de les intresser ce qu'elle fait Regardez, Rob,... votre matresse peint l'aquarelle le bouquet de roses, qu'elle a dress si dlicieusement sur ce guridon Louis XVI... Rob, flatt d'tre trait en critique d'art, ternue de

joie.
le

Croyez-vous, Peggy, que mon chef-d'uvre aura les foules? Peggy carquille ses yeux, qui sont toujours encombrs de poils. Il secoue son dos et se met en mesure de boire l'eau de la soucoupe, o trempent les pinceaux. Ariette le saisit et lui applique sur le museau deux baisers sonores :

don d'mouvoir

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

My love

Et pourtant elle n'a pas aujourd'hui sa dsinvolture coutumire. Elle est comme inquite. A un certain moment, d'une chiquenaude, elle secoue une de ses Heurs. Les ptales lumineux tombent sur le tapis. Lorsque son frre pousse la porte qu'alourdit une
tenture, elle s'crie Ah! enfin! Je t'attendais avec

une impatience!... Sans un mot, jl enlve son manteau, qu'il jette au dossier d'une chaise. Il pose son chapeau sur l tte d'un Hercule de bronze, qui lance le disque sur une colonne de marbre

Eh bien? demande-t-elle. Ma y a des heures dans Oh! non, pas de phrases... notaire? racont qu'est-ce que Je vais
petite chrie, dis?...
t'a
il

la vie... la vrit!...

le

Nous sommes ruins... hein: ... De toutes les manires, Jean essaie de mnager l'motion d'Ariette. Pour gagner du temps, il prend une cigarette dans un tui d'argent sur la chemine. Mais il voit sa sur si tremblante, ses yeux cherchent si anxieusement les siens, qu'il comprend que nulle
1

te l'expliquer...

certitude ne peut tre plus terrible que cette attente pleine d'angoisse. De sa voix la plus douce, presque

timidement,

Oui... nous sommes ruins. Tout fait? ne nous reste rien. Ah!
Il

il

prononce

la fentre.

le ciel, elle est debout prs de Machinalement, elle froisse la fine mousseline des rideaux. Il est impossible de savoir si elle se roidit pour ne pas pleurer. Jean a pos la main sur son paule pour qu'elle sente bien qu'elle n'est point seule dans ce malheur. Il respecte son silence... Il ne nous reste rien?... Rien du tout?

Le regard perdu dans

Absolument

rien!...

Elle

Pour

se doutait bien un peu de cette catastrophe. que leur pre se suicidt, il fallait que la situa-

tion ft grave. Mais elle n'imaginait pas serait aussi complet.

que

le

dsastre

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

Assieds-toi, murmure Jean, tu vas savoir ce que m'a dit le notaire. Pour s'installer cte cte sur le canap, ils chassent Bob et Peggy, qui ne comprennent pas les raisons de ce manque d'gards et vont, en grognant, se rfugier sous un meuble Voil! commence Jean. M e Clapeau a t trs convenable. Je me mfiais un peu de lui. Je craignais

qu'il s'autorist

de ce qu'il

tait vieil

ami de
Il

la famille

pour se mler de choses indiscrtes.

a eu pour moi

tous les gards possibles. C'tait bien le moins! Par exemple, il a t plutt dur pour papa. Tout en me rptant qu'il ne prtendait pas le juger, il m'a dress contre lui le rquisitoire le plus svre. Il parat que son imprvoyance et sa ngligence ont t inoues. Ses besoins augmentaient chaque anne. Le tourbillon de Paris l'avait saisi. Insensiblement, il s'est lanc dans des affaires de plus en plus hasardeuses, jusqu'au jour o... Tout a craqu...

Cette catastrophe aurait rendu notre pauvre maman, nous ne l'avions perdue, y a cinq ans. M Clapeau va donc, maintenant, vendre
Oui...
si

folle

il

faire

notre htel avec

le

mobilier. Si cela ne suffit pas pour

liquider le passif, il prendra des engagements avec les cranciers. De cette faon, notre honneur sera sauf... Et nous, qu'est-ce que nous deviendrons? e Clapeau l'a trouv.
il m'envoie aux colonies. Il a obtenu Oui... d'un de ses amis, directeur d'une puissante socit commerciale, qu'il me prenne, comme sous-chef d'abord, comme chef ensuite d'un de ses comptoirs au Soudan. Je serai trs raisonnablement pay. Avec de l'initiative et du courage, on estime que je peux gagner

M Ah! bah! Moi,

une

Tu acceptes donc de partir? Dame! Je pas


n'ai
le

petite fortune...

choix...
il

Quand un homme

a t lev

ne peut pas s'abaisser prendre une place infrieure dans une administraje
l'ai

comme

t,

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

tion... Il doit songer ses relations... Et puis j'ai un besoin d'indpendance que Paris ne permet qu'aux gens riches... videmment je connatrai des heures pnibles l-bas... Il y aura des efforts donner... il y aura des privations endurer... il y aura de trs longues soires, dans une solitude navrante, devant des horizons mortels... Mais j'aurai, pour me soutenir, la perspective du retour...

Tu

nous ferons tout pour


drons...

as raison... D'ailleurs, ces longues soires, les gayer... Et nous y parvien-

Nous? Bien sr! tu ne t'imagines pas que


toute seule. Je t'accompagnerai...

je vais rester

ici

jailli.

Soudain, dans les yeux d'Ariette, une flamme a Le got de l'aventure est entr dans son cur. Elle se voit en chasseresse, poursuivant la grosse bte. Mais Jean hoche la tte Hlas! ma petite chrie, c'est impossible!

Pourquoi? Parce que la place d'une jeune

fille

n'est

pas au

milieu des ngres...

aviserons... D'ici l, que se passera-t-il?... L'autre jour, tu as peut-tre eu tort de bondir lorsque je t'ai rapport que c Glapeau avait eu l'ide de demander aux cousines Davernis de te recevoir... Gomment? J'ai eu tort? Je ne pouvais pas ne pas bondir... Tu sais ce qu'elles sont nos cousines

Quand

je reviendrai, nous

Davernis!...
vieille

Quatre

vieilles
le

maison dans
les

filles, qui habitent une plus vieux quartier d'une des

plus vieilles villes du Pas-de-Calais...

On

les

a sur-

nommes

Dames aux chapeaux

verts... Elles sont

aussi grotesques que surannes... Je ne les ai gure vues qu'aux crmonies de la famille les enterrements et les mariages... Mais je suis persuade qu'elles
:

sentent

Tu exagres!... Ce sont nos seules parentes... Non, non, n'exagre Au contraire!...


je

le

tabac priser et

la naphtaline!...

pas...

ne consentiront me recueillir... Elles auraient trop peur que la prsence d'une Parisienne changet leurs habitudes... Songe un peu! Les habitudes de quatre vieilles filles a doit tre effrayant!...
D'ailleurs,

jamais

elles

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS


loin, on juge mal... Non, non... Je t'assure que, mme aller chez elles, elles ne me recevraient ge on a le cur ratatin...

De

si

pas...

je voulais A leur

c crit. Il leur a dit ton caractre gai, enthousiaste, indpendant. Il ne leur a rien dissimul de l'ducation un peu... un peu... Un peu... quoi? Un peu artiste que tu as reue. Il leur a demand si elles voient un inconvnient ce que tu te rfugies

Eh bien! trompes... Crois-tu? M Clapeau leur a


tu te

chez

Elles ont rpondu oui? Elles ont rpondu non, par lettre fort aimable, affirmant qu'elles te donneront les bons conseils dont tu dois avoir grand besoin... C'est charmant! Nous n'avons pas le droit de nous montrer dif:

elles...

ficiles...

D'aprs Je ne dcider... Je ne me
tapisserie...

toi, je

sais pas...

dois donc accepter? C'est toi qu'il appartient de

Pse le pour et le contre... sens aucun got de jouer les Pnlope en province... Je n'ai jamais aim faire de la
Rflchis...

Ariette a dix-huit ans, elle vit dans un perptuel contraste, physiquement et moralement. Ses cheveux sont blonds et ses yeux sont noirs. Elle est plutt petite et parat grande, tant elle est mince et souple. Elle semble aimer le monde et l'agitation, elle pratique les sports. Elle n'est vraiment heureuse que dans sa chambre, avec ses chiens, ses poissons rouges, ses bouts de rubans et ses faveurs, ses bouquets de roses et ses rves bleus! Elle prend volontiers des airs excentriques, mais c'est pour mieux cacher sa tendresse, car elle est surtout sentimentale. videmment elle est mal leve, elle parle argot. On a eu tort de rire aux premiers mots qu'elle a prononcs ainsi, elle a continu. Ses professeurs dclaraient qu'elle tait une enfant terrible. Son seul crime tait de voir trop

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

clair et

de rvler, de faon trop vive, les ridicules qu'elle dcouvrait. Pas une ne sait comme elle lancer
l'endroit sensible.

le trait juste

verts ne parat pas tre prcisment la maison idale pour sa jeunesse et son espiglerie Malheureusement on ne choisit pas son destin. Aprs des heures de rflexion, Ariette est bien force de convenir que cette solution est la seule possible. Dans quelques jours elle partira. Tu m'criras souvent? dit-elle son frre. * Je te le promets. Et tu te dpcheras de revenir du Soudan. Nous habiterons ensemble. Oh a, quand je rentrerai tu seras marie. Non... Je ne le serai pas... Dans le rayon des Dames aux chapeaux verts, on ne se marie pas... Tu comprends bien qu"il n'y a pas de jeunes gens assez
!

La maison des Dames aux chapeaux

petits

s'y fourvoyer... O bien alors ce sont des jeunes gens qui ont de grands pieds et des boutons la figure... Non, non, si tu ne reviens pas me tirer de l, tu pourras te dire dans quelques annes qu'il y a, grce moi, une vieille demoiselle en plus, bien propre, bien modeste et bien convenable dans une petite ville du nord de lu France...

niais

pour

CHAPITRE

II

Dans leur salle manger, propre et calme, les quatre demoiselles Davernis sont runies. Elles changent quelques menus propos, lorsque Jeanne se tourne vers Rosalie Je crois que neuf heures viennent de tinter la cathdrale. Ma bonne sur, voici le moment de partir. Vous avez raison. Je monte chercher nos houppelandes... C'est presque voix basse qu'elles ont dit cela. Il y a des maisons dans lesquelles on n'ose point parler haut, comme si on avait peur d'veiller des fantmes dans les coins. Mais Telcide, l'ane des dames aux cha-

peaux

n'prouve pas cette crainte mon Dieu dit-elle sur un ton aigre, que je suis donc chagrine de vous voir ainsi sortir en pleine nuit... Au moins, ne vous refroidissez pas dans

Mon Dieu

verts,

les tnbres...

D'un claquement de la langue contre son palais, elle indique le degr de son ennui. Tranquillisez-vous, ma- bonne sur Telcide, reprend Jeanne; comme notre sur Marie nous l'a conseill, nous mettons nos petites camisoles de laine sous nos grandes plerines... Surtout n'oubliez pas de tenir votre mouchoir devant la bouche. On m'a affirm que ce remde est souverain contre le brouillard. Jeanne, vous tes faible des bronches. Vous devriez prendre un boulot . On s'enrhume moins lorsqu'on suce une friandise... Comme Ernestine, la bonne, se tient debout la porte, Telcide lui commande de prendre dans le buffet la bote cylindrique en fer-blanc, qui renferme les mor-

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

ceaux de sucre d'orge qu'on appelle c boulots . Jeanne se sert, c'est--dire qu'elle saisit grandpeine un des bonbons, car ils collent tous les uns contre les autres. Et celui qu'elle choisit s'obstine longtemps s'attacher au bout de son gant de (iloselle noire, si bien que, de ses dents, elle doit l'arracher : A tout l'heure, ma sur Telcide.

A tout l'heure

Les mains enfonces dans les manches, la manire des religieuses, le cou rentr dans les paules, le dos arrondi sous leurs manteaux, Rosalie et Jeanne glissent
sur les dalles du corridor. Ernestine dtache la chane de la porte, tire les verrous, tourne la grosse clef de la serrure et la petite clef du cadenas de sret Vous ferez bien attention, mademoiselle Rosalie, de ne pas glisser sur les pavs humides, dit-elle. Non, non. Lorsque vous rentrerez, aprs avoir sonn, vous frapperez trois coups avec le marteau.

Oui, oui.

Que Dieu vous protge


si elles

accomplissaient la chose la plus inimaginable du monde, Rosalie et Jeanne Davernis sortent de leur maison neuf heures du soir. Elles vont la gare au-devant de leur cousine Ariette. Derrire elles, la porte est referme, la chane tendue, les verrous tirs, les clefs tournes. Ernestine regagne sa cuisine, Telcide et Marie, aussi lgres que des ombres, reviennent s'asseoir dans la salle manger. Leurs paupires clignent un peu. Habituellement, cette heure, elles sont couches. Telcide recommence soudain faire claquer sa langue contre son palais Je suis trs contrarie.., Cette petite dbute mal chez nous... Elle aurait d prendre un autre train... Une jeune fille ne voyage pas ainsi dans la nuit... D'ailleurs, il tait du devoir de son frre de l'accompagner.
.

Comme

Ne vous a-t-il pas crit pour s'excuser?... On l'a forc partir pour l'Afrique plus tt qu'il ne pensait... e Clapeau, heureuC'est ce qu'il a prtendu!...

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

sment, ne nous a rien dissimul... Nous savons que jeune Ariette a t trs mal leve. Je suis persuade qu'elle va nous arriver dans une toilette invraisemblable... Mais comptez sur moi pour y mettre bon ordre. Je lui apprendrai ce que c'est qu'une autorit Marie ne rplique point. Comme elle est la plus jeune, elle a adopt cette mthode. Elle ne dit jamais qu'elle ne partage pas telle opinion qu'on lui oppose.
la
.

. .

! . .

Elle se

tait.

la circonstance, son instinct l'avertit qu'Ariette ne doit pas tre aussi mauvaise que le prtend sa sur. Au contraire elle l'attend comme une amie, comme une compagne, avec qui il sera charmant de se promener, et qui il sera dlicieux de se confier Pour quelques minutes de mditation, Telcide tourne
I !

Dans

sa chaise vers l'ange gardien de pltre color, qui, sur la chemine, au milieu de deux candlabres de marbre noir bougies vertes, dresse son index rose. Marie, aprs avoir attir sous ses pieds un des petits paillassons ronds, qui tranent sur le carrelage rouge, parfaitement cir, se prpare s'accorder un instant d'assoupissement, lorsque sa sur lui dit Puisque nous ne travaillons pas, vous pourriez baisser la lampe. Il est inutile de faire un aussi fort

clairage...

Sur la pointe des pieds, elle se hausse vers la suspension et tourne la clef de bronze. Le ptrole exhale aussitt, en protestation, une odeur acre. Les deux surs, les doigts croiss sur les genoux, les paules guindes, leur jupe de cachemire exactement tire jusqu'aux pantoufles, s'endorment doucement sous l'il indulgent de tous les chanoines, qui sont passs dans la cathdrale depuis cinquante annes et dont les portraits en mdaillons sont accrochs au mur dans un immense cadre de bois noir. De temps en temps, Ernestine ouvre la porte et passe la tte discrtement. N'ayant pas de pendule dans la cuisine, elle vient regarder l'horloge, dont le balancier s'agite lourdement. Chacune de ses entres fait remuer Perrette et Blanchette, la chienne et la chatte, dont les moses, aux rubans bleus, sont de chaque ct de la
grille

du pole.

10

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

r.ne dans la maison. Avec ses rideaux d'tamine blanche, aux doubles fentres, cette salle manger a l'aspect d'un parloir de couvent. Dans un coin,* quatre tables ouvrage sont ranges sur un alignement impeccable. Pas un seul bout de fil gar pas une aiguille hors des tiroirs Soudain, trois coups de marteau rsonnent dans le couloir et la sonnette de la porte commence s'agiter, dans un mouvement qui n'en finit jamais. La chienne aboie dans la salle manger. Telcide se rveille en sursaut. Tenant avant tout la correction, elle remet, exactement au centre de sa poitrine plate, son crucifix d'argent et cherche, dans les multiples fronces de sa jupe, celle de ses innombrables poches qui contient son mouchoir. Marie, qui dtestait d'tre prise en flagrant dlit d'avarice, remonte la lampe de telle faon que celle-ci se met filer. Ernestine se dirige si prcipitamment dans le couloir que son lampion, au verre arrondi, est teint par le courant d'air. Elle doit revenir dans la cuisine o, comme par hasard, elle est oblige de craquer dix allumettes avant de pouvoir en brler une. Enfin... enfin, aprs les verrous, les clefs, la chane, la porte est ouverte. Rosalie et Jeanne s'effacent pour laisser entrer Ariette devant elles. Celle-ci, malgr tout, a la gorge serre. Elle ne distingue rien dans ce couloir, immense trou noir, d'o sort une odeur d'humidit. Mais elle entend deux voix. La premire est aimable. Elle 'devine que c'est celle de Marie

Une paix profonde

clairs

Bonsoir, ma cousine... La seconde est sche Comme vous arrivez tard


:

Aussitt Ariette a senti que Telcide tait son ennemie.

Pas un mot de bienvenue pas une phrase gentille Rien qu'un baiser, plus froid que la plus banale des
!
!

accolades.

Cependant Ernestine crie Mademoiselle Rosalie, faites marches, vous allez encore glisser...

attention

aux

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

11

Et Jeanne chuchote Telcide qu'Ariette est trs genqu'elle n'a aucune robe excentrique et qu'elle parle trs convenablement. Mais une vieille demoiselle change plus facilement de confesseur qu'elle ne change d'opinion Elle cache son jeu pour nous amadouer, rpond
tille,

Telcide...

Marie au contraire s'inquite : Cousine Ariette, avez-vous

fait

Un

excellent... et trs rapide... J'avais

bon voyage ? emport


suis pas

un roman de Max Daireaux... Je ne me

nnuye une minute... Ah ah vous lisez des romans prononce Telcide, satisfaite de constater qu'Ariette se rend impunment coupable de choses interdites aux jeunes filles de pro-

vince. Oui,

ma cousine... Il est trs amusant... A moins que vous n'en prfriez un d'Henri Duvernois... Je vous remercie... Seul, notre directeur de conscience rgle le choix de nos lectures... Rosalie et Jeanne aident Ariette enlever son manteau et son chapeau. Elles croient avoir un privilge
sur elle parce qu'elles sont alles la chercher la gare. Marie lui prsente Perrette et Blanchette Voici Perrette, la bonne petite bbte sa maman. Elle fait l'exercice. Elle chante . Demain

vous l'entendrez...
Ariette, qui se souvient de
la

chienne dans ses

Bob et de Peggy, pr< nd bras et la caresse avec effuI

sion

you!...

A'oh! Qu'est-ce

tke pretty little thingl...

am

verry found of
qu'elle
dit?

qu'elle

dit?

qu'est-ce

s'exclame aussitt Telcide... Qu'est-ce que nous allons devenir si elle ne parle mme pas comme tout le monde?... Ariette heureusement n'entend pas. Elle est occupe caresser la chatte Blanchette C'est pour ses trennes, explique Jeanne, qu'on * lui a offert ce panier... Mais nous aimons beaucoup mieux Perrette, qui est plus affectueuse, intervient Marie.

12

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

Ernestine, qui, depuis un moment, essaie de parler, russit enfin La petite demoiselle veut-elle que je lui fasse chauffer quelque chose? Oui... Du tilleul ou de la camomille? prcise Rosalie. Mes chres cousines, je prendrai ce que vous prenez... Ce disant, Ariette regarde Telcide en souriant. Elle a dcid d'user sa patience jusqu'au bout. Elle fera toutes les concessions Nous, nous ne prenons rien, rpond Telcide.

Pour amortir le coup, Ernestine s'empresse dikider Je vais vous prparer de la camomille...
:

de

Comme vous voudrez! Oui... trs bon!... Et La camomille, que vous buvez? matin, qu'est-ce que Nous, nous prenons du cacao des chauds, renseigne Marie... vous permettez, je djeunerai matin avec du du pain Rien ne sera plus Mon enfant, dclare alors Telcide, vous devez tard... est tre peine vingt-deux heures, ma chre cou Oh vingt-deux vous employez expressions
oui...
c'est
le

c'est

et

Si

le

le

et

lait.

facile...

lasse.
Il

Il

trs

est

sine...

les

modernes! C'est dommage!... Pour viter les malentendus, j'aime mieux vous prvenir tout de suite... Il n'est pas dans nos habitudes de faire usage de ces locutions... Je dirai mme davantage... Nous ne les comprenons pas... Je prends note, ma cousine... Il est dix heures du soir... Depuis longtemps les honntes gens sont couchs... Nous vous initierons demain votre nouvelle existence... Nous allons vous montrer votre chambre... Mais auparavant, par une pieuse coutume, nous disons quotidiennement notre prire en commun. D'abord* parce que cela nous

vaut des grces particulires et ensuite parce qu'il Prenez fait moins froid ici qu'au premier tage...

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

13

un de ces petits paillassons et agenciiillez-vous... Les quatre surs sont dj installes. Ernestine est venue se joindre elles. On sent qu'elles ont chacune
leur place fixe. La prire dure plus de dix minutes. Les demoiselles

Davernis sont ls clientes de diffrents saints. A tour de rle, elles s'imposent de rpondre leurs oraisons rciproques. Aprs quoi, elles droulent une suite interminable de litanies Vous devez dsirer faire une invocation particu-

lire, dit

Telcide Ariette. Faites-la...

Nous

la ferons

avec vous Sans qu'un muscle de son visage trahisse l'ironie de sa pense, Ariette rpond Notre-Dame de la Dlivrance, priez pour moi... Les quatre demoiselles et leur bonne aussitt de
:

rpter

Notre-Dame de
:

la Dlivrance, priez

pour

elle...

C'est la fin.

On

se lve.

On range exactement

les

du mur. Il ne doit subsister aucun dsordre dans la salle manger.


chaises le long

Ernestine apporte la tasse de camomille. Sous l'il observateur des quatre surs, Ariette absorbe cette eau chaude
Cette tisane est exquise, dit-elle. Sur la table sont maintenant disposs cinq chandeliers de cuivre, avec de hautes bougies, dont les flammes vacillent. Marie doit sa jeunesse relative le privilge d'teindre la lampe. Nous n'oublions rien? demande Telcide.

Non. Eh bien! montons...


: I

Telcide, Rosalie, Jeanne et Marie, comme si elles excutaient la figure d'un quadrille, se donnent l'acco Que Dieu vous ait dans sa sainte lade en susurrant garde, ma bonne sur Ariette est convie entrer dans la mle. En cortge, par rang d'ge, elles gravissent alors l'escalier lentement; on croirait une retraite aux flambeaux, dans un opra sans gaiet. A la porte de la chambre d'Ariette le groupe s'arrte. Telcide prend la parole
:

14

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

vez-y

mon enfant, votre appartement. Trourepos qui vous est ncessaire. Je vous informe que nous assistons la messe chaque matin six heures. Demain, par exception, comme vous serez fatigue, vous pourrez faire grasse matine. Je vous remercie de votre permission, ma coule

Voici,

sine...

Oui, heures...

n'est-ce

pas? Vous vous lverez vers sept


verts s'loignent, lais-

Et

les

dames aux chapeaux

sant Ariette devant son lit de vieil acajou, son couvrelit de coton et son dredon rouge...

CHAPITRE

III

Un teignor... deux teignoirs... trois teignoirs... Par une porte basse, ouverte dans un des cts de la cathdrale, trois ombres, en forme d'teignoirs, sortent. Ce sont Telcide, Rosalie et Jeanne Davernis, qui, vtues de leurs houppelandes, modle cloche, sont
de capotes brides. heures et demie du matin. La premire messe est finie. Le temps est gris. La journe sera mauvaise. Une brume agaante flotte dans l'air qu'elle rend trouble, s'accroche aux pierres qu'elle noircit et se colle aux pavs, qui deviennent gluants. Dans cette atmosphre, tout ce qui est bas est amoindri et tout ce qui se dresse prend des formes gigantesques et menaantes. Les pauvres arbres semblent rabougris. La cathdrale parat formidable. Le sommet de ses tours se perd dans le brouillard. Comme Rodenbach et aim vivre dans cet enclos Pas un bruit... Seul, au loin, un coq chante, par habitude videmment, car le soleil a plutt oubli de
coiffes
Il

est six

se lever...
glisse.

porte basse, un quatrime teignoir a peine rejoint les trois autres qu'on entend la voix grinante de Telcide C'est une injure qu'on a voulu nous faire... Je

Par

la

mme

Il

vous prends tmoin, mademoiselle Clmentine Chotard...

est aussi une vieille demoinullement prier pour en convenir Certes! c'est une injure... Des personnes d'un ge aussi respectable que le ntre ont droit plus de
selle,

La nouvelle venue, qui


ne se
fait

respect...
15

16

CES DAMES A.UX

CHAPEAUX VERTS

Mais il y aura des sanctions... Nous irons en cour de Rome, s'il le faut!

Comme Telcide parat violemment agite, Mlle Clmentine Chotard juge prudent de la calmer. Ne vous inquitez pas. On vous donnera satisfaction. Ce n'est pas raisonnable de se remuer les sangs comme vous le faites. C'est trs mauvais. Ainsi, moi, chaque fois que je me mets en colre, j'ai toutes

mes

Jamais je n'aurais imagin qu'une pareille chose

petites fonctions arrtes...

puisse se produire dans notre paroisse, jamais !... Telcide n'est pas de celles qui obissent aux conseils. Pour manifester son agacement, elle avance les lvres et le bout pointu de sa langue fine; avec des grimaces, elle happe sa pauvre voilette innocente et la mordille. Puis elle reprend Tout le monde sait pourtant que, chaque soir, aprs le salut, nous prparons nos chaises pour la messe du lendemain matin, devant l'autel o doit se clbrer le saint sacrifice. Pour bien indiquer que les places sont rserves, nous posons sur le sige des chaises les plus hautes le dossier des plus basses... Ce matin nous n'avons retrouv aucun de nos prie-Dieu! Vous m'avouerez que c'est un peu roidel Mlle Clmentine Chotard, qui est l'ennemie du premier vicaire, ne peut pas manquer de faire aussitt

un rapprochement Du temps du prcdent premier vicaire, jamais un tel scandale ne se serait produit... Seulement le nouveau premier vicaire est jeune, riche et noble. Il

exerce son ministre en amateur Cette aventure est d'autant plus dsagrable, constate Jeanne jusque-l silencieuse, que nous ne prions rellement bien que sur des chaises nous appar-

tenant...

retrouves?

Or, ces chaises, vous savez o nous avons Deux aux fonts baptismaux Deux dans qui mne aux grandes orgues... Et autres, sous un tas de chaises quelconques,
les
!

l'escalier

les

dans un trou d'ombre.

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

17

Mais je compte aujourd'hui mme, dclare Telcide, exposer mes dolances M. le Grand Doyen. Respectueusement, je lui demanderai de renvoyer tous les enfants de chur. 11 y a parmi eux de vritables bandits!... Et s'il refuse... Mlle Clmentine Chotard se penche, inquite de ce que va lui rvler la redoutable demoiselle. Celle-ci ne s'est-elle pas arrte pour donner plus de force son

C'est pouvantable!...

ma bonne Jeanne, vous donnerez votre dmission de directrice du chur de chant. Oh! oh! proteste aussitt malheureuse saS'il refuse...

affirmation? S'il refuse?

la

en joignant saintement les mains. Que deviendrait M. le Grand Doyen sans sa directrice du chur de chant? Rosalie pourrait plutt donner sa dmission de directrice de l'atelier d'ornements d'glise... Mais Rosalie ne l'entend pas ainsi C'est impossible!... absolument impossible!... L'autre jour encore, M. le second vicaire m'a dit t Sans vous, mademoiselle Rosalie, que deviendrait notre bel atelier si prospre? Vous en tes l'me pieuse et inspire!... Telcide, avec un air ddaigneux, prononce : Oh! M. le second vicaire! Ce qui amne aussitt une protestation de Mlle Clmentine Chotard : Pardon! je ne partage pas votre opinion. J'estime que M. le second vicaire est un homme parfait, qui comprend les choses et qui sait les juger. Je le prfre de beaucoup son collgue... Qu'est-ce que vous a donc fait celui-ci, ose demander Rosalie, pour que vous soyez si dure son gard? Ce qu'il m'a fait?... Oui... Je vais vous le dire...
crifie

Je l'avais choisi
fois

que je
il

ricorde,

confesseur... Eh bien! chaque approche du tribunal de la mism'a ordonn comme pnitence de dire trois

comme

me

suis

Pater et trois Ave... A mon ge!... Une pnitence d'enfant de premire communion!... N'est-ce pas drisoire? Figurez-vous qu'il se refusait couter mes

18

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

scrupules de conscience... Quand je les lui * exposais, il me rpondait Passons! passons! j'ai encore dix personnes confesser. C'est en effet inadmissible!... Tout en papotant ainsi, ces demoiselles Davernis sont arrives devant leur maison. Ernestine est la porte. Elle tend une casserole en terre jaune, dans laquelle une laitire verse pour dix sous de lait... Mlle Clmentine Chotard prend cong et s'loigne petits pas sur le trottoir cahoteux. Elle disparat clans la premire rue gauche. A combien de gens rapportera-t-elle aujourd'hui l'histoire fameuse des chaises disparues? Pour l'instant, Telcide entreprend de la raconter Ernestine...
petits
:

Lorsqu'elle descend neuf heures du matin, Ariette trouve ses quatre cousines dans la salle manger, chacune devant sa table ouvrage. De mme que le soleil a commenc se lever, le calme est rentr dans les esprits de Telcide. Non pas que celle-ci ait abandonn son projet de rclamer des sanctions contre les enfants de chur, mais elle a cess d'employer des termes excessifs pour clamer son indignation Bonjour, ma cousine Telcide... bonjour, ma cousine Rosalie... bonjour, ma cousine Jeanne... bonjour, ma cousine Marie... bonjour, Ernestine... Bonjour, PerAriette ne sait si elle doit ajouter rette... bonjour, Blanchette... Elle est si dsireuse de faire toutes les concessions ncessaires qu'elle ne reculera devant aucun sacrifice Avez-vous bien dormi? lui demande Rosalie. Parfaitement!... Je vous remercie... Et vous aussi, j'espre, mes cousines? Oh! nous! nous!... Telcide a beau tre calme. L'occasion est trop belle pour qu'elle n'en profite pas. Nous! s'crie-t-elle, nous avons eu ce matin l'aventure la plus invraisemblable qu'on puisse imaginer. Depuis huit ans, je n'avais pas t si fort courrouce

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

19

Huit ans?

ma

cousine, que s'est-il pass,

il

y a

huit ans?

Une scne terrible... Nous avions demand notre propritaire, M. de Fleurville, de faire rparer notre nochre...

Autrement gouttire de notre grenier. avait eu l'audace de nous C'est inimaginable N'est-ce pas?... Mais, dans une entrevue, qui
Votre...
dit, la le refuser...
!

Il

demeurera clbre parmi nous, je ne


gne pour
Je lui
Il

me

suis pas

lui dire

comment j'apprciais

sa conduite...

a compris? Je ne que, depuis ce Toujours temps-l, La nochre? L'eau rpand de longues taches noires sur
sais pas...
est-il

ai signifi

nettement notre colre...

elle fuit.

Oui...

le

mur. Heureusement
de

c'est tout
ville, je le

mme

fort dsagrable

dteste 1... la cathdrale... L'histoire termine, Ariette est assez adroite pour affirmer que certainement M. le Grand Doyen svira avec la dernire nergie contre les coupables. Cela lui vaut enfin un regard sympathique de Telcide et une phrase aimable, lorsqu'elle sollicite l'autorisation d'crire une lettre son frre Vous direz notre cousin que nous lui souhaitons de russir promptement dans ses affaires... Je n'y manquerai pas, ma cousine... Ariette, sur un coin de la table de la salle manger, rdige alors la lettre suivante :

du ct de la cour. Mais Ce M. de FleurOr, figurez-vous que ce matin,


c'est
1

Mon

chri,

Marque sur tes tablettes cet vnement sensationnel. Hier soir, neuf heures quarante-cinq, j'ai fait mon entre dans le bocal des dames aux chapeaux verts. Je ne prtends pas te donner ds aujourd'hui mon impression dfinitive. Mais voici peu prs ce que j'ai cru distinguer. Je ne le dcrirai pas la vieille cit, qui aura l'honneur
dornavant d'abriter mes jours. Tu
sais

que jalousement

20

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

elle garde, en les bordant de gazon, les pavs les plus ingaux du Pas-de-Calais Je te dirai seulement que j'habite dans l'ombre de la fameuse cathdrale. C'est le quartier le plus silencieux de la ville. On n'y voit passer que des prtres, des religieuses et des jeunesses prolonges . On n'y entend que le bruit des cloches. Les maisons, qui bordent l'enclos Noire-Dame,

sont basses. Il parait que, jusqu'en 1806, elles furent habites par des chanoines. Elles ont encore au-dessus de leurs portes des mdaillons et des sculptures dcoratives. Ernestine m'a dj fait remarquer tout cela de ma fentre. Ernestine, c'est notre larbine, une bonne fille aux gros bras rouges, qui m'a confi des tas de secrets ainsi, quand elle mange du poisson, il lui arrive d'avoir de i l'antiquaire . (juand il fait du vent, elle ne sort pas, car elle dteste d'tre ventre ... Ma chambre est petite, avec une seule fentre, mais convenable, sauf qu'une odeur de renferm y rde en
:

permanence.
Je t'annonce que mes honorables cousines ne portent plus le chapeau vert avec capote de satin miroitant et bride de velours perroquet, qui leur a valu un surnom de la part de leurs citoyens. Elles n'en sont pas moins ridicules.

Avec

elles, je

me

fais l'effet d'tre

dans une mna-

sauf que mes fauves sont des vieilles fauvettes! Pourtant, seule Telcide m'a paru mchante. Est-elle vexe d'avoir dj cinquante-cinq ans? Je l'ignore... En tout cas elle aurait tort de m'en rendre responsable... Je t'assure que je n'y suis pour rien... Il faut voir avec quelle rudesse elle traite sa plus jeune sur, Marie. Celle-ci, qui est la rsignation personnifie, n'ose mme pas protester. Parce Telcide la considre qu'elle n'a que trente-cinq ans, comme une petite fille. C'est tordant! Jeanne et Rosalie, dans toute la mesure de leurs moyens,
gerie,

m'ont
J'ai

fait

bon

conseils que tu m'as donns. Jamais une phrase inconvenante, un mot dsagrable ne sort de mes lvres. Je suis tout miel. Et pourtant lorsque je vois, comme maintenant, mes quatre cousines, avec
suivi

acceuil. jusqu'ici les

quatre toilettes identiques, quatre gestes semblables, enfoncer avec quatre grimaces, quatre aiguilles dans quatre bouts de tapisserie, il me faut une certaine force pour ne pas clater de rire. J'attends une longue lettre de toi me racontant ton voyage. Je t'embrasse trs tendrement.

Ta

petite

Arlette.

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

21

Cette lettre mise sous enveloppe et cachete, pourquoi Ariette en crit-elle une seconde, qu'elle adresse galement son frre et qui est ainsi conue :

Mon cher

Jean,

Je t'annonce que je suis arrive bon port chez mes ehres cousines Davernis. Je suis dj toute habitue dans leur maison, qui est un vritable sanctuaire o le calme s'unit au recueillement et la pit. Mes cousines sont si bonnes que je trouverai prs d'elles le rconfort dont j'ai tant besoin. Ma cousine elcide, dont tu connais la grande me, m'a accueillie avec -toute son affection. Ma cousine
Rosalie..., etc., etc.

Si Ariette rdige ainsi

quatre longues pages, c'est


:

qu'elle veut

Ma cousine Telcide, dsirez-vous lire la lettre que j'adresse mon frre? Volontiers, mon enfant... Sans inconvnient, elle a le loisir de la lui remettre. Tour tour, Telcide, Rosalie, Jeanne et Marie lisent. A leurs mines, on peut voir qu'elles sont satisfaites. Elles le sont ce point que Telcide envoie aussitt la poste Ernestine. Mais celle-ci Ariette remet la premire des deux lettres. Elle s'empresse de jeter la
seconde dans
le

pouvoir dire

fourneau de

la cuisine...

CHAPITRE

IV

Ariette consacre le reste de la matine au rangera n': de ses affaires dans les armoires mises sa disposition. De la malle d'osier elle tire un un tous les souvenirs qu'elle a pu emporter. Il y a l des bibelots, des photographies, un portrait au pastel, qui la reprsente en toilette de bal. Avant que d'assigner chacune de ces choses sa place dfinitive, elle les pose sur le lit,
les chaises, la

chemine...
le

De temps en temps, Ernestine passe


porte

nez

la

Elle

Avez-vous bien tout ce que vous dsirez? semble pleine de prvenances. En ralit,

elle

est surtout curieuse.

Le livre, les albums, les coffrets s'entassent sur un fauteuil, lorsque soudain paraissent Telcide, Rosalie,
Jeanne et Marie. La bonne les a prvenues qu'Ariette possde un tableau magnifique. Elles viennent l'admirer.

Mais Telcide n'a pas plus tt fait un pas dans la qu'elle dresse le nez dans tous les sens et renifle en murmurant Quelle trange odeur! Ohl la jolie peinture s'exclame Marie en considrant le pastel. Jolie, peut-tre, rectifie Telcide, mais bien inconvenante. De mon temps jamais une jeune fille n'et consenti poser demi-nue devant un artiste... Ariette essaie d'expliquer qu'elle a t prise en toilette de soire. Sa .cousine ne l'coute pas. Elle flaire dans les coins l'odeur qui l'intrigue. Rosalie et Jeanne, qui prfrent fureter, avisent

chambre

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

23

homme

dans un cadre d'argent la photographie d'un jeune en tenue de sport, les manches releves et la chemise ouverte sur la poitrine Votre frre, sajis doute?... Comme il vous ressemble!... disent-elles, appartenant cette catgorie de gens qui ont la manie de dcouvrir partout des

ressemblances. Non... C'est des bras et des complet.


.

Tommy, un Amricain,

qui avait
athlte

jambes admirables... un

Nous jouions ensemble au

Oh!

Ariette!...

tennis.

Rosalie et Jeanne voudraient bien quelques renseignements complmentaires. Mais Telcide intervient Mon enfant, il y a dans votre chambre une odeur que je ne reconnais pas. Est-ce que vous vous parfu:

meriez? Oh! non, ma cousine. Mais j'ai fum tout l'heure une cigarette gyptienne, dont le parfum persiste longtemps. N'est-ce pas que c'est agrable?

dit Telcide, qui manque de la fume de cigarette que vous nous faites respirer? Maldiction!... Ouvrez la fentre... Agitez des mouchoirs... Qu'on are au plus

Comment? comment?
C'est

de

suffoquer.

vite!...

Furieuse, elle sort, Rosalie et Jeanne la suivent. Cette petite me rendra folle, leur crie-t-elle. Marie, reste seule avec Ariette, lui conseille doucement, pour viter cie dplorables conflits, de cacher

dans un
elle

et la petite boite

lumineux, la photo de Tommy de cigarettes gyptiennes. Aprs quoi se met en mesure d'aider la jeune fille.
tiroir le pastel

On imagine ses hsitations et ses gestes craintifs devant les fines chemises, les combinaisons brodes et les pantalons de soie. Ses mains, sches et jaunes, habitues aux toiles rudes, ont mille prcautions pour saisir les linons soyeux et les mousselines caressantes.

Lorsque Ariette dispose son ncessaire de toilette sur le lavabo, timidement elle lui demande quoi servent ces brosses de tailles diflrentes, ces lames luisantes, ces polissoirs, dont la peau est si douce, et ces

24

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

tubes de verre, qui contiennent des ptes de diverses


couleurs...

A midi,
le

Rosalie vient prvenir sa bonne sur Marie

glisse dans l'antichambre sur ramasse-poussire d'Ernestine. On la relve. Non seulement elle a les jambes faibles, mais encore elle a cette manie, tout en marchant, d'emmler sur un petit instrument en forme de losange desfds compliqus.

que le dner est servi. Pauvre Rosalie! elle

Lorsqu'on lui demande ce que signifie cette dentelle, tout en minaudant, elle rpond

C'est

ma petite

frivolit..,

Le dner des demoiselles Davernis est simple et la soupe , un plat de viande avec des rapide lgumes, du fromage, un biscuit, Telcide, Rosalie et Marie prennent du caf. Jeanne se contente d'un morceau de sucre tremp dans la tasse de l'une de ses surs. Ariette est anxieuse de savoir comment se passera l'aprs-midi. Elle ressent dj son exil de Paris! et il n'y pas encore vingt-quatre heures qu'elle est l!... Aprs le dner, afin de faciliter, par un repos, leur digestion, ces demoiselles ont l'habitude de s'asseoir devant les fentres qui donnent sur la rue. Pour ne pas trahir leur prsence, elles ne dplacent aucun des rideaux. Mais des glaces, appeles judas, sont fixes l'extrieur avec un angle tel qu'elles peuvent y voir, sans bouger, tout ce qui se passe au dehors Tiens le chanoine Boulanger a fait mettre des rideaux pn prs dans le salon, constate Jeanne,
:

Il

faut

dire

que

le

chanoine Boulanger est leur

voisin.

Durant une heure, ces demoiselles discutent ainsi des sujets les plus passionnants. Ariette, avec une patience dont elle ne se serait pas crue capable, les coute jusqu'au moment o on lui dit Habillez-vous... Nous allons rendre visite aux demoiselles Lerouge... En grande hte, elle met son manteau et son chapeau. Marie, en lui prenant le bras, commence de lui expliquer Les demoiselles Lerouge sont des personnes fort

CES
respectables.

DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

25

Elles comptent parmi nos meilleures amies. Nous les voyons frquemment. L'ane, Flicit, boite depuis qu'elle a eu une atteinte. Elle vous amusera. Sur le devant de la bouche, elle n'a plus qu'une dent, qui s'agite chaque fois qu'elle parle. On a toujours peur de la voir tomber, ajoute Rosalie en riant comme une petite folle. Ajoutez qu'elle porte aux oreilles deux longues larmes de corail, qui sont en perptuel mouvement. Nous aimons bien nous moquer d'elle entre nous! Sa sur Caroline est la plus mauvaise langue de la ville. Il n'y a pas un potin qu'elle ne connaisse. Vous remarquerez qu'elle a de faux cheveux qui ne sont pas de la mme couleur que ses cheveux vri-

tables...

Quel trange besoin ont ces femmes de chercher les ridicules de leurs amies, alors que celles-ci leur ressemblent comme des surs!... La maison des demoiselles Lerouge est toute proche. On y vient en voisins. Marie a peine tir le cordon de la sonnette que la porte s'ouvre. Pour tre si prompte, Mlle Caroline devait tre l'afft derrire son judas, Mlle Flicit s'empresse. Elle glapit Bonjour... bonjour... la voil donc, cette petite Parisienne. En son honneur, entrez dans le salon. On va pousser les persiennes... Non, non, intervient Telcide... Vous avez l'habitude de nous recevoir dans la cuisine... Cette enfant n'est pas plus difficile que nous... Par un long couloir troit, aux carreaux noirs et

Ariette ne

rpond

rien,

mais

elle

pense

blancs,

Ariette

arrive

claire, o, sur des planches

plats de cuivre et
taille.

dans une cuisine largement en tagres, des vieux d'tain sont disposs par rang de
:

Avez-vous bon voyage? Oui, mademoiselle. Je sre que vous avez retrouver vos excellentes cousines. Oh!
fait

Mlle Flicit lui prsente une chaise de paille

suis

t bien heureuse de

oui!...

26

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

Ariette s'tait formellement promis de ne trouver drles ni la dent, ni les larmes de corail, ni les faux cheveux des demoiselles Lerouge. Mais rellement le tremblement de cette dent, l'agitation frntique de ces larmes, le contraste de ces cheveux taient trop extraordinaires pour qu'elle n'en ft pas distraite. C'est peine si elie entend Mlle Caroline lui dire Je connais beaucoup Paris. C'est une ville dont j'aime l'activit. On donne au Palais-Royal des ftes admirables! Ahl le Palais-Royal! C'est le rendez-vous de toutes les lgantes. C'est l que sont les plus riches magasins...

Aprs une

heure

de

conversation

inutile

et

de

potins, Telcide rappelle qu'elle a dcid de prsenter Ariette, ce jour mme, M. le Grand Doyen Allons, mon enfant, dites au revoir mesdemoiselles Lerouge et remerciez-les de leur aimable rcep-

tion.

demandent en mme temps

rpond Ariette, ces demoiLerouge appartiennent pour moi la catgorie des gens moches ... Des gens moches? Qu'entendez-vous par l?
selles

Eh bien! comment Trs sincrement,

Ds qu'elles sont dehors, Rosalie. Jeanne et Marie leur jeune cousine


:

les

trouvez-vous?

Telcide, qui s'est approche, s'inquite d'un ton acerbe. Ariette brusquement regrette d'avoir formul de faon aussi nette sa pense. Elle sait que sa redoutable cousine est capable de se fcher. Heureusement, elle a vite fait de s'en tirer Ma chre cousine, < moche est un mot nouveau qui signifie la fois indulgent et modeste. Ah! bien... oui, dans ce cas, ces demoiselles

Lerouge sont vraiment moches...


C'est la cathdrale, aprs le salut, qu'on rencontre
petites portes des bas cts, les

Grand Doyen. Par une des dames aux chapeaux verts entrent dans l'glise o elles ont la joie de constater que leurs chaises sont bien l'endroit o
le

plus facilement M.

le

elles les

avaient laisses.

Ces chaises sont de vritables meubles. Elles ont

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

27

double sige, dont l'un de velours se soulve volont. Sous leur planche, o s'appuient les coudes, une bote ferme clef contient une bibliothque de livres de Gros Formulaire, Imitation de Jsus-Christ, prires Imitation de la Vierge, le Guide de la jeune fille chrtienne, la Vie des saints... et quelques opuscules de
:

moindre importance... Le salut est commenc.


s'agenouillant, Ariette fait cette constatation, dans le destin des grandes glises de ne pouvoir servir de cadres qu' de grandes crmonies. Les
qu'il est

En

cathdrales exigent les orgues somptueuses, les lumires radieuses en pyramides, en guirlandes, en buissons, les voix profondes des chantres, la foule des fidles dans l'immense nef, la foule des ecclsiastiques, chanoines, diacres et sous-diacres en surplis avec plerines dans les stalles, la foule des officiants chargs d'ors et de dentelles, la foule des enfants de chur, qui essuient de leurs jupes rouges les marches de marbre de l'autel... Un salut ordinaire, avec huit malheureux cierges, qui coulent devant quatre ou cinq vieilles dames, est, dans une cathdrale, la chose la plus pitoyable du monde. Le prtre semble oprer dans une toute petite oasis de clart au milieu d'un dsert de tnbres o un bedeau est toujours occup remuer des chaises... Venez, nous allons voir M. le Grand Doyen... Le salut est termin. On entrane Ariette dans la sacristie, encombre d'ornements d'glise, de chasubles rutilantes, de surplis fragiles, de rochets de mousseline, qui attendent d'tre rangs en de hautes armoires de chne. M. le Grand Doyen reoit avec une bonhomie patriarcale. Gomme on sent qu'il y a loin de la religion de ce prtre intelligent et doux, celle des t dvotes renforces de sa paroisse 11 y a, dans ses yeux, de la bont et, dans son sourire, de l'indulgence. Il parat avoir cinquante ans. Grand et fort, il a la poitrine large. Son front dcouvert est blanc sous ses cheveux gris. Sa main arrondie, aux doigts boudins,

est faite
Il

pour bnir.
de quelles circonstances Ariette est

sait la suite

28

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

Il y fait une discrte allusion et ajoute : J'espre que la vie austre de notre enclos ne vous paratra pas trop lourde. Ces demoiselles Davernis sauront s'appliquer vous la rendre supportable... Ariette a peine le temps de rpondre quelques paroles confuses. Telcide est presse de raconter M. le Grand Doyen l'incident des chaises. Mais celui-ci

venue habiter chez ses cousines.

est dj au C'est

courant

que

les

une gaminerie! Ne soyons pas plus gamins gamins en exigeant d'eux un srieux que nous

n'avions pas leur ge. Oui, mais M. le premier vicaire a d vous faire part de mon irritation... En effet, il m'a fait part!... Mais il a ajout qu'il ne doutait pas que vous fussiez calme. A la rflexion, cet incident lui a paru de trs minime importance. Or, vous pouvez avoir confiance dans le jugement de M. le premier vicaire. C'est un homme srieux, trs

intelligent...

Ohl

oui, s'crie Telcide, d'un ton dcisif,


fait

M.

le

premier vicaire est tout

moche!...

CHAPITRE V
Voici l'heure de se coucher. Aprs un souper rapide, la prire dite en commun. Ariette est monte dans sa chambre. Elle n'est point triste, mais elle est lasse d'avoir fait, au cours de sa journe, tant de choses vaines. Son esprit est vide. Elle a l'impression d'tre
loin, trs loin...

Pourtant il n'est que neuf heures. Elle ne peut tout mme pas se coucher si tt. Puisque ses affaires sont encore parses sur des chaises, elle dcide d'achever leur rangement. Elle en a tant que ses armoires ne seront pas trop grandes
de
les contenir Or, en vidant un tiroir des fleurs artificielles, qui y tranent, rabougries, avec leurs calices de coton et leurs tiges de laiton prises dans des tuyaux de caoutchouc vert, que trouve-t-elle? une liasse de papiers. Curieuse, elle les prend. Une couche de poussire
I

pour

glisse en nuage.

Sur
Ceci

le

premier

feuillet, elle lit:

est

mon

journal.

Les papiers ont jauni. anmie par le temps

L'encre

pli,

comme

Tiens! tiens murmure Ariette. Est-ce que par hasard j'aurais mis la main sur un trsor? Le journal d'une des demoiselles Davernis ne peut tre qu'une chose prcieuse! Comment devient-on vieille fille? me suis-je souvent demand. Quels sentiments prouvet-on mesure qu'on voit le monde se resserrer autour de soi et qu'on assiste la mort lamentable de tous ses rves, tombant un un comme tombent les roses d'un jardin? Ce manuscrit va me
I

19

30

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

renseigner. Et tout d'abord quel en est l'auteur?... Est-ce Telcide? est-ce Rosalie? Est-Jeanne? Est-ce

Marie?
petite, nette,

cet gard, l'criture est peu significative. Elle est rgulire, trs couche. Pas une jeune fille, sortant d'un couvent, n'crivait autrement jadis.

Et aucune signature! Bah! se dit Ariette. Lisons. J'aurai vite fait de reconnatre celle de mes honorables cousines, qui fut

assez romanesque, pour confier ses secrets ce vilain

papier colier...
Ceci
est

mon

journal.
3 aot.

sortie quotidiennes. L'honneur que je te rserve est grand. J'espre que tu l'apprcies. Puisses-tu demeurer toujours le plus discret de mes amis

Petit cahier, c'est toi qu'aujourd'hui, jour de

ma

de pension, je dcide de confier

mes impressions

Je ne te cacherai rien... Si je te dis quelquefois des choses. ..des choses... Tant pis pour toi! Tu ne les rpteras

personne. Et tout d'abord je te prviens que je crois tre une jeune fille de caractre. J'ai dix-huit ans, et j'ai dcid de raliser, de gr ou de force, les projets admirables qu'au long des heures d'tude j'ai eu le temps d'laborer sous l'il indulgent de mes
surveillantes.

Projets admirables! ai-je crit. Projets uniques!... Sur tourire, en m'ouvrant vos grilles, vous ne savez pas quel bel horizon vous avez ouvert devant moi. Sur Athanase, vous ignorez .quel carillon de joie a sonn dans mon cur, lorsqu'en agilant le trousseau de Eh bien! mon enfant, vos clefs, vous m'avez susurr vous allez entrer dans le monde... Et vous, madame la Prieure, qui avez pleur lorsque je vous ai adress mes adieux, ne m'en veuillez pas si je n'ai pas ml mes larmes aux vtres. Je ne suis pas une ingrate. Mais j'tais si heureuse! Finies, les classes au tableau noir! fini, le rfectoire avec la haute chaire! fini, le dortoir avec la veilleuse tremblante! fini, le parloir avec le tableau
:

d'honneur!

Ah

si

en pension.

mon pre avait vcu, jamais on ne m'aurait mise Comme la plupart de mes camarades, j'aurais

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS


t externe.
11

31

Chaque soir je serais revenue la maison. m'aimait bien, papa. C'est moi qu'il rservait touil

jours des surprises. J'tais sa prfre.

Oh!

tait gai,

papa!

H'tait jeune, papa! Il tait lgant, papa! S'il avait vcu, notre maison serait plus amusante. Maman est une excellente femme. Je la vnre. Elle n'a que de bonnes intentions. Mais elle n'est pas gaie, maman! Elle n'est pas jeune, maman! Elle n'est pas lgante, maman! Oh! je l'aime bien tout de mme... Mais je dplore que, chez nous, tout soit sombre. Les tapisseries, avec leurs couleurs fonces, sont laides. Dans le salon, on ne retire er janvier pour recevoir les housses des fauteuils, qu'au 1 trois visites. Les pendules sont toutes de style Empire. Je prfre le Louis XV. Et toutes sont sous globe, comme des melons, avec une chenille rouge! Pourquoi notre beau lustre est-il enferm dans un sac de toile gomme? On croirait une montgolfire. C'est si amusant, quand on entre brusquement dans une pice, d'entendre la vibration sonore des btons de cristal!..,

10 aot.
quel ge cesse-t-on d'tre gronde par ses parents? Ce matin, maman m'a reproch d'avoir chang de place un meuble dans ma chambre. J'estime que ce meuble est beaucoup mieux l o je l'ai plac. J'ai voulu le dmontrer maman C'est possible, m'a-t-elle rpondu. Mais ce meuble tait l depuis quarante ans, vous n'avez pas le droit d'y
,

toucher...

d3 aot.
J'ai l'intention de vous offrir un cadeau... Rflchissez voyez quel souvenir vous fera le plus grand plaisir... Je n'ai pas voulu rpondre aussitt, mais depuis longtemps mon choix tait fait. J'aime les bijoux les, bracelets, les broches, les bagues, les mdaillons, les breloques. Oh! ma premire bague! l'ai-je assez vue en rve! ce sera une perle trs blancbe avec des reflets mauves. Je la sens dj mon doigt Je cligne des yeux et je la vois. Il me semble qu'elle rend ma main plus fine... Et mon premier bracelet! une simple chane d'or, qui glisse sur le bras chaque mouvement...

Maman m'a

dit

et

32

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS


!

Et ma broche un trfle d'or avec une bordure de rubis..." ou une barrette avec des perles et des brillants... Mais il est convenable que je laisse maman le soin de dsigner l'objet; sans prciser davantage, je lui dirai Puisque vous voulez m'offrir un cadeau, oflez-moi un bijou et je serai la plus heureuse des femmes. Maman m'a rpondu

Bien,

mon

enfant...

Sera-ce une bague, un bracelet ou une broche?...

45 aot.

Depuis avant-hier, je ne vivais plus, j'attendais le bijou promis. Maman vient de m'offrir une montre en argent avec un cordon noir Tu la porteras suspendue ton cou, m'a-t-elle dit. Qu'elle te soit un souvenir de ma bont! C'est peine si j'ai eu la force de remercier...
:

Je suis triste.

Maman m'a
montre

rappele pour

me

faire

remarquer que
4 septembre.

la

est remontoir...

Impossible de sortir!... Voici quatre jours que la pluie incessante frappe aux carreaux... une pluie rgulire,

monotone...

Quand
dont

je

serai marie, j'habiterai

une maison

rose,

les tapisseries seront pittoresques et les meubles pimpants. Aux rideaux, je nouerai des rubans clairs avec de

larges coques.

Chaque semaine, de parti pris, je changerai de les guridons, les fauteuils, les tables, les buffets et
le piano.

place

mme
il

me

Lorsqu'on demeure au milieu de choses Axes, semble qu'on doit vieillir plus vite.

Dans mon jardin je n'aurai surtout pas la grosse boule de verre qu'on rencontre sur son trpied de fonte dans tous les presbytres et chez les vieilles demoiselles. Mais je ferai construire, en forme de chteaux forts, des cages o chanteront des oiseaux au poitrail rouge et
aux
ailes dores.
il

Mme quand
sera gaie...

pleuvra durant quatre jours,

ma

maison

45 septembre.

dit ce

Grande nouvelle! vnement considrable! matin :

Maman m'a

CES

DAMES AUX CHAPEAUX VERTS


d'hiver..."

33

11

va falloir songer nos toilettes

Je sais quels modles je prendrai. J'ai su regarder autour de moi. J'ai consult les catalogues. Comme je ne suis pas trs grande, il ne me faut rien de compliqu, l'eu de garnilures, mais de la souplesse et surtout de la ligne... Mes ides sont particulirement prcises en ce qui concerne la robe de soire. Je compte faire mon entre dans le monde cet hiver. Il importe qu'en me voyant on dise sous les ventails :

Oh! oh!

elle est gentille, la petite

Davernis!

succs que j'aurai, dpendra mon mariage plus ou moins proche. Je ne dois pas cesser de me le rpter. Lorsque je m'avancerai dans le salon illumin, je baisserai les yeux, non par modestie, je ne suis pas modeste! non par timidit, je rie suis pas si timide! mais par dcence et par malice. II parat que les jeunes gens n'pousent pas les filles qui menacent, par des regards trop droits, d'tre des femmes un peu volon-

Du

taires.
je tiens me marier. y a beaucoup de vieilles filles autour de moi! Je les trouve assommantes. Elles ont des ides troites dans l'esprit et du colon dans les oreilles... Je choisirai ma robe de soire, rose, et mon premier costume de ville, bleu... 17 septembre.

Or

Il

Je relis les notes que j'ai crites avant-hier. Certes, je tiens me marier. Mais je voudrais pas que ce ft avant deux ans. Quand on est mari, on a des enfants. On doit les soigner. On ne va plus dans le monde!

18 septembre.
parait que dans la famille de maman, "les jeunes filles ne vont jamais au bal. Je n'aurai pas de robe de soire. En crivant cela, je pleure. 11 me semble que, d'un grand trait de plume, j'efface un des plus beaux rves de ma vie... 49 septembre.
Il

Si je

ne vais pas au

bal,

comment me

marierai-je?

22 septembre. Cet aprs-midi, visite la couturire. Je croyais que maman me conduirait chez

Lonie

34

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

surs j qui habille les dames lgantes de la ville. Elle m'a mene chez une couturire en chambre, Mlle Bernet.
Celle-ci nous a reues, avec des pingles plein la bouche, dans une sorte de salon o tranait une odeur de soupe aux choux. Elle a bgay en me dvisageant Ah! ab! voil celle jeune fille sortie de pension... Qu'est-ce que nous allons lui faire?

Pour bien montrer mes prfrences qui taient


j'ai

nettes,

Mademoiselle, la teinte que je dsire est le bleu. Il n'y a rien de plus pratique et de plus convenable pour l'hiver. Comme forme je vous demande de trouver un modle trs simple avec le cou dgag, la taille assez marque et la jupe serre pour que la ligne soit parfaite... Je n'avais pas remarqu que maman me regardait avec stupeur Elle arrachait nerveusement la soie du gland de son parapluie. Tel n'est pas mon avis, a-t-elle dclar. Dans ma famille, les jeunes filles ne portent pas le cou dgag, la taille marque et la jupe serre... Pourtant, maman, la ligne... Je ne comprends pas ce que signifie cette expression... Mademoiselle Bernet, prenez les mesures de celte enfant, vous lui confectionnerez, en cheviote noire, une robe srieuse. Je la veux en tous points semblable celle que vous avez russie si parfaitement pour moi l'anne

commenc

d'expliquer

dernire...

Mais,

maman,

je vais tre

fagote

Vous trouvez donc que

je le suis?...

Mlle Bernet, qui continuait de

mchonner

ses pingles,

a pris mes mesures en disant

siez la

Je vais vous la faire bien large pour que vous puismettre deux ans!
1
er

octobre.

J'ai

essay

ma

robe.

La

dcrirai-je? Elle est indescriptible.

3 octobre.
Je sais que je ne suis pas jolie,
la

physionomie, surtout dans

mais je crois avoir, dans les yeux, une expression

trs personnelle. Si j'tais homme,


J'ai
fait le

il me semble que je m'aimerais... compte des jeunes filles de la ville Je ne vois gure que Lonline Bouvard et Henriette Vincent qui soient mieux que moi. Et encore?

CES DAMES
J'ai le secret espoir

AUX CHAPEAUX VERTS

35

mon

qne ma vilaine robe sera cause de bonheur. Qui sait le mystre des destines? Un jeune homme est trs capable d'tre pris de piti Oh! comme en me voyant si mal habille et de se dire elle doit souffrir, celte pauvre petite! Dpchons-nous de l'pouser pour lui offrir des toilettes dignes de sa grce et de sa beaut.
:

10

octobre.

Ma mre

Dans ma famille, m'a dit maman, on ne reoit pas. On ne va donc pas chez les autres... Dans votre famille!... dans votre famille!... Je ne sais plus ce que j'ai rpondu... Mais maman m'a ordonn de monter dans ma chambre et de n'en sortir que pour lui
faire des excuses. Je n'en sortirai jamais...

11

et moi venons d'avoir une explication terrible. parat que cet hiver nous ne ferons pas de visites
:

jamaisl
41 octobre.

J'ai

demand pardon maman,


Vous avez une mauvaise
tte,

qui

m'a dit mais un bon cur.


:

15 octobre. Je suis alle cet aprs-midi voir ces demoiselles Lerouge. Je les ai soigneusement examines. Elles m'ont racont leurs occupations quotidiennes Saint Joseph, je vous en prie, faites que je ne reste

pas

vieille fille...

16 octobre.
Si je me marie avant Pques, j'offrirai saint Antoine de Padoue un cierge aussi grand que le sera mon poux... J'ai jur devant sainte Catherine, si je suis fiance avant six mois, de mettre un ex-voto dans la cathdrale, sur le ct droit du matre-autel, au-dessus de l'Amiral Quinard sorti sain et sauf d'un naufrage, bien que ne sachant

pas nager. Saint Joseph, saint Antoine de Padoue, sainte Catherine, je vous mets en ligne. Piquez-vous d'mulation. Il y va de votre honneur. 28 octobre.
Il n'y a que trois mois que dsespre dj de me marier,

j'ai quitt

le

couvent. Et je

Pourquoi'

36

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

29 octobre.
rflchissant, je constate que jadis la pension je n'tais pas aussi malheureuse que je me l'imaginais. Il y a des moments o je regrette les salles d'tude, blanchies la chaux, les dortoirs avec les lits bien aligns, les cours de rcration avec leurs t escarbilles .

En y

46

avril.

Je ne sais plus quel saint me vouer. Ni saint Joseph, ni saint Antoine de Padoue, ni sainte Catherine ne m'ont exauce... 5 mai.
Je m'ennuie.

4" dcembre.
Cahier secret, confident de depuis des mois.

mon

cur, je

t'ai

nglig

t'aurais-je annonc? Je m'ennuie est devenu le refrain de vie... Et cette phrase tombe sur mon cur comme l'eau, goutte goutte sur une pierre. Ce qui me console pourtant, c'est que je n'en suis pas encore l'tat des vieilles demoiselles que je rencontre. Elles ne s'ennuient mme plus!

Que

ma

5 fvrier.
J'ai command une nouvelle robe. J'ai trouv tout naturel de la prendre de la mme toffe et de la mme forme que la prcdente.

Je

me

coiffe

maintenant

comme ma

mre. Mes cheveux

sont partags sur le front, en deux bandeaux plats. Mes bottines sont si grandes, avec des bouts larges et des talons d'homme, que j'ai l'impression de marcher comme un canard. Mais a m'est gal...

25 fvrier.

une histoire qui me hante. sur la grve autour du Mont-SaintMichel. Imprudent, il voulait admirer de loin l'Ile jaillissant parmi les flammes du soleil couchant. Tout coup ses pieds s'enfoncrent. Il essaya de les soulever. Horreur! Il tait pris. Aucun effort ne pouvait le sauver. Il jeta des cris dsesprs. Vainement! Le sable monte,

Dans un almanach,
errait

j'ai lu

Un voyageur

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

37

Comme un serpent qui roule ses anneaux, il absorbe sa proie. Lorsque le voyageur sent sa poitrine crase, les esprits mauvais de la grve commencent danser devant ses yeux. C'est peine si ton me t'appartient Ils lui chantent encore. Peu peu elle se dgage. Tout l'heure elle rompra sa dernire attache, et grossira le troupeau des dmons errants et maudits, qui roulent sans but dans les solimonte.
:

tudes...

Mon imagination est folle... Je me demande certains moments si je ne suis pas une enlise... $'ai parfois l'impression que mon me flotte au-dessus de mon corps...
6 mars.
C'est curieux! Je ne m'ennuie plus. vie comme on fait une besogne coutumire. Si Je vis on me demandait pourquoi je suis sur la terre, je rpondrais : Parce que j'en ai l'habitude. Aucune joie ne m'est sensible. Aucune douleur ne me

ma

touche! Les amies de


fille

ma

mre trouvent que

je deviens

une jeune

parfaite...

Dcidment pour moi tout

est fini!...

3 mai.
Journal de

dsillusions et

ma vie, tu as vu ma rsignation. ma

tour tour

mes

rves,

mes

Je veux qu'aujourd'hui, sur ton papier banal, qui en sera


transfigur, s'tende le premier rayon de soleil de l'anne. J'cris prs de fentre.

beau. J'ai achet un bouquet de muguet que je ferai scher entre deux de tes pages. Leprintemps jaillit comme un feu d'artifice. Les arbres ont des feuilles d'un vert si tendre qu'on aurait envie de les croquer. Le ciel est clair. Les oiseaux, qui s'en donnent cur-joie, volent trs haut. Les cloches de la cathdrale, qui, l'hiver, n'ont gure la force de chanter plus loin que l'enclos, parpillent aujourd'hui sur toute la ville et bien au del des fortifications
11

fait

leurs chansons lgres. Cloches des glises et clochettes des fleurs! Est-ce la lumire... est-ce mon imagination... est-ce un ancien rve, qui n'tait pas tout fait mort et qui se secoue... est-ce... est-ce?... Ce printemps m'meut dlicieu-

sement. J'ai rencontr tout l'heure un homme, dont je tairai nom. 11 est descendu du trottoir, pour me laisser passer.

le
Il

38

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

murmur une phrase que je n'ai pas comprise, j'ai lu la douceur dans ses jeux... Pelit cahier, petit cahier, je ne t'en apprendrai pas davantage aujourd'hui. 11 me semble que je vais aimer...
.

il allait tre le plus intressant! constate Ariette. Tel quel, il pourrait porter comme sous-titre L'Art de devenir vieille fille... Mais on distingue nettement la dchirure du cahier. Il est vident qu'il y a eu une suite. Peut-tre est-elle parse en plusieurs endroits de la maison? Ariette jure de la dcouvrir Brusquement cela donne un but sa vie dans la maison des dames aux chapeaux verts. Car elle se demande quel est l'auteur de
:

Le manuscrit s'arrte l Juste au moment o

ce journal

Telcide?

Rosalie? Jeanne? ou Marie?

CHAPITRE VI
Depuis dix jours, Ariette ouvre les armoires, fouille retourne les garde-robes, force les secrtaires, plonge dans les grands vases, explore les buffets, soulve des planches, en abaisse d'autres, bouleverse les bibliothques pour vrifier si la range des livres droits ne dissimule pas dans son ombre des papiers mystrieux... Elle dfonce des cartons chapeaux, des caisses de bois blanc o sont plies de vieux chles avec des boules de naphtaline... La serrure d'une malle rsiste. Elle lui fait un peu violence... Il n'est pas jusqu' une certaine bote carre, en laque, qui n'abandonne entre ses doigts un de &es panneaux. C'tait, sous Napolon III un coffret parfums. Seul, en survit un carafon fleurs. Et encore est-il toutbrch! Cette perquisition en rgle ne donne aucun rsultat.
les tiroirs,

Ariette est dsole. Elle aimerait tant savoir quelle est celle de ses cousines, dont les rves ont t aussi impitoyablement touffs par Mme Davernis. Il lui semble qu'elle la prendrait comme confidente, de prfrence aux autres. Mais est-ce que les quatre surs ne sont pas aujourd'hui devenues semblables? elcide, Rosalie, Jeanne et Marie sont sur le mme modle. Les seules diffrences qu'elles offrent sont dues leur ge. Dans trois ans, Marie sera ce qu'est aujourd'hui sa sur Jeanne. Dans dix ans, elle sera ce qu'est Rosalie. Et rien ne permet de croire que, dans vingt ans, elle sera faite autrement, avec d'autres sentiments, d'autres gestes, d'.iutres boniments que Telcide... Brusquement Ariette a peur de suivre la mme pente.

40

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

Elle se demande si les angoisses prouves par l'auteur de ce journal ne seront pas les siennes. Est-ce que ces feuillets n'ont pas secou leur poussire uniquement pour lui crier sur quelle route elle s'engage? En sera-t-elle rduite, elle aussi, attendre d'avoir trente ans pour qu'un homme descende du trottoir sur son

passage un jour de printemps? Non, non, elle luttera. Mais dj, l'imagination aidant, elle s'observe, et croit dcouvrir des nuances neuves en elles. L'influence du milieu! Et pourtant elle n'est l que depuis quelques jours... On se suggestionne facilement lorsqu'on a dix-huit
ans!

Mon pauvre chri, crit-elle son frre, je n'ose plus regarder le tableau, qui me reprsente en robe. J'ai peur de ne pas me reconnatre, tant je suis change. Jusqu'ici, heureusement, je conserve mes toilettes de Paris. Mais qu'arrivera-t-il lorsque je devrai recourir aux bons offices de Mlle lernet? Plains-moi, mon cher Jean, plains-moi. Les ngresses de ton pays, qui ne sont pas obliges d'tre les clientes de Mlle Bernet, ne connaissent pas leur bonheur.
Ariette terminera

sa lettre ce soir. Ernestine lui


le

annonce

la visite

de M.

Grand Doyen.

Celui-ci est

au

salon et l'attend. Bien entendu, elle veut descendre au plus tt. Mais il importe cependant qu'elle se prsente en tenue convenable. Deux secondes pour revtir cette petite robe charmante, une de ses prfres! elle est prte. Elle ne l'est pourtant pas assez vite pour que Telcide ne fasse irruption dans sa chambre. Dpchez-vous... voyons... votre retard est incomprhensible... M. le Grand Doyen vous fait un immense honneur en vous rendant votre visite... Vous ne semblez gure l'apprcier... Vous tes d'une impoli-

tesse...

Je vais vous expliquer, ma cousine. Les boutonspressions ne marchent jamais bien quand on se hte. Et qu'est-ce que c'est que cette toilette honte? honte? Une robe grise, couleur terne en mous. .
!

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

41

seline, tissu pour jeunes filles! Je ne connais rien de plus correct. Comme garniture, rien que quatre petits pois brods noirs au bas des manches; une dizaine d'autres autour du cou; et une vingtaine au bord de la jupe... Ce n'est pas exagr... Est-ce que vous craignez par hasard que M. le Grand Doyen n'aime point les

petits pois'

Mon enfant, vous Je vous pari de demander. Vous une petite bras dont sont outrageusement dgarnis... Je vais changer de robe... Non, non, trop Vous vous excuserez... Je ma cousine... selon votre
tes...

fais le

le lui

tes

sotte,

les

et le

cou

tard.

ferai

dsir,

Ariette entre dans le salon au moment, o le prtre commente pour Rosalie et Jeanne les dtails de la gravure qui est attache au mur et qui reprsente le sige d'Arras. Aussitt il vient vers elle et lui tend les mains. Mais elle, reculant d'un pas, s'incline en pliant un genou et dploie sa robe pour la plus gracieuse des

rvrences Voil ce qui s'appelle me recevoir de faon fort convenable, prononce M. le Grand Doyen. Notre cousine Ariette, dit Telcide, est infiniment flatte que vous ayez daign lui rendre la visite qu'en paroissienne respectueuse elle vous avait faite... Mais ce genre de phrases crmonieuses ne plat gure M. le Grand Doyen. Il y rpond par des hochements de ttes paternels. Pas davantage! Il prfre une bonne conversation franche et cordiale Ma chre petite, dans quel quartier habitez- vous Paris? Dans le quartier de l'toile, monsieur le Grand

Doyen. Vous deviez vous promener frquemment avenue du Bois? Oui. Chaque matin. Je connais assez bien ce quartier. Une de mes
:

aller

cousines, qui est d'ailleurs paralyse, a son apparte-

ment au Trocadro.
n'allais

Elle ne me pardonnerait pas si je au moins tous les six mois... J'aime d'ailleurs beaucoup Paris.

pas

la voir

42

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

Parce que, chaque fois que j'en reviens, j'apprcie encore davantage mon enclos, si calme qu'on ne risque pas d'y tre cras en mme temps par des bicyclistes, des cochers, des automobilistes... Pour vivre Paris, il faut avoir l'habitude. Les provinciaux, comme nous, ne se meuvent pas facilement au milieu de cette agitation et de ce bruit. Ils "-s'affolent, et pour vite** un cheval, ils se jettent dans un bec de gaz...

Oh! moi

aussi.

nafs...

En tant que Parisienne, vous devez nous trouver Je ne suis plus Parisienne. Oh! oh! Pour penser contraire, de
:

Gomme

Ariette sourit,

il

ajoute

le

il

suffit

regarder votre robe... Ariette aurait grande envie d'interpeller Telcide. M. le Grand Doyen ne trouve ni ses bras, ni son cou outrageusement dgarnis. Mais elle prfre triompher autrement A ce propos, monsieur le Grand Doyen, demandet-elle, est-il vrai que vous n'aimiez pas les petits

pois?...

Les quatre surs prennent

cousine Telcide, ajoute Ariette, m'a dfi de vous poser cette question. Telcide est toute rouge. Elle suffoque trop pour riposter. Elle articule avec peine C'est faux... Je ne vous ai pas dfie... Le prtre, qui a devin qu'il s'agit l d'une bonne malice, rpond, avec un geste onctueux Mon Dieu!... la rigueur... mon estomac... Mais Ariette ne veut pas que se prolonge le qui-

l'air effar.

Ma

Je parle des sur je porte au Oh!


:

proquo

brods comme ceux que manches. trs bien... Je m'occupe rarement du dtail des toilettes. Je compte si peu d'lgantes parmi mes puisque petits pois ouailles... Mais ces petits pois me semblent trs convenablement accomil y a
petits pois
les col et

mods en ornements. Je me
lande
le

les reprsente en guirlong d'une nappe d'autel. Je crois que l'effet

serait joli...

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

43

Vous en jugerez, monsieur le Grand Doyen. Je broderai votre intention la nappe, dont vous aurez vous-mme invent le modle... La conversation continue ainsi. Elle est si enjoue que les quatre vieilles demoiselles, ne se sentant pas au diapason, se taisent. Mais elles suivent, avec un mme mouvement de tte, les phrases de M. le Grand Doyen, et sourient du mme sourire aux mmes
rpliques.

Pourtant Telcide a dcid de ramener les choses son niveau Monsieur le Grand Doyen, demande-t-elle, avezvous quelques renseignements sur la mort de Mlle de

Valincourt?

bonne demoiselle... Cette vnrable teinte alors que je lui administrais l'extrme-onction... Elle avait soixante-seize ans!... Ce n'est pas encore bien vieux! soupire Telcide,
Oui,

ma

personne

s'est

pendant que Rosalie et Jeanne commencent de donner des renseignements biographiques et gnalogiques
sur Mlle de Valincourt. Cela menaant d'tre long, M. le Grand Doyen, qui dteste perdre son temps, s'empresse de prendre cong. Il est dj dans le couloir que Jeanne lui parle de l'amiral de Valincourt, qui fit la conqute des PaysBas. Il a russi gagner la rue que Telcide lui numre encore tous les titres du chancelier de Valincourt, qui a sig aux tats gnraux Excusez-moi, murmure-t-il, j'aperois l-bas M. l'abb Grgoire. J'ai une communication urgente

Il

lui faire...

Pauvre chancelier de Valincourt! Ariette avec un grand geste de dsolation. Pourquoi plaignez-vous chancelier? demande Telcide. Parce que ce malheureux n'a peut-tre acquis
dit
le

se sauve.

Il

est

sauv!

titres et n'a peut-tre sig aux Etats gnraux que pour vous permettre de le dire M. le Grand Doyen... Et M. le Grand Doyen ne vous a mme pas

tous ses

coute...

44

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

Pardon! Chancelier de mon cur! rjouissez-vous mort... Cette dsillusion vous et Je ne vous permets pas de vous moquer
tu!...

d'tre

ainsi...

Telcide est furieuse. Elle l'est contre Ariette, qui l'a ridiculise. Elle l'est contre M. le Grand Doyen qui a attach une importance exagre une fillette mal leve... Elle l'est contre elle-mme parce que, sur le moment, elle n'a trouv aucun mot affirmant son
autorit.

Ariette, au contraire, dans la joie d'avoir fait admirer les petits pois de sa robe, a repris ses attitudes exubrantes de jadis. Elle danse sur un pied. Tenez-vous mieux, lui dit Telcide. C'est que je me sens trs gaie, ma cousine. J'ai

un besoin de

faire des folies.


:

le

Les folies? ce sont les choses qu'on commet sans autre but que de s'amuser soimme et d'tonner les autres. Je dplore la mentalit de ceux qui agissent de
trs simple!...
telle

mot Oh!

Telcide plisse le front Je ne m'explique pas ce que vous entendez par


folies

faire

faon. Elle Vous m'avouerez, ma cousine, vaut mieux au que des Aller au Qui va au Ou bien de passer sa vie mdire de son prochain... Pardon... Pardon... Que voulez-vous insinuer Oh! rien du Ma discrtion s'opposerait
est pitre...
qu'il

folies

d'aller

caf.

caf?...

caf.'...

tout...
.

ce que j'insinuasse. Les imparfaits du subjonctif font sur Telcide le mme effet que le drap rouge sur le taureau. Elle a peine entendu celui-ci que sa fureur clate. Rosalie, Jeanne et Marie s'interrogent des yeux. Doivent-elles intervenir? Elles craignent de mcontenter leur sur. Elles se dcident rester les tmoins

du drame Vous avez le diable au corps, crie Telcide... Vous tes une petite impudente... Mais je vous corrigerai... Vous plierez ou bien je vous briserai...

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

45

C'est ce Je suis

qu'il
la

faudra voir! matresse ici... Et vous,

comme

les

autres, vous m'obirez... Insolente... pcore... Venez, mes surs, venez... Suivie de Rosalie, de Jeanne et de Marie, Telcide sort dignement. C'est l'heure du salut. Elle compte beaucoup sur la prire pour calmer son me irrite... Or, en rentrant, une heure plus tard la maison, ces demoiselles Davernis font une douloureuse constatation Ariette a disparu.
:

CHAPITRE

VII

O peut-elle tre? Telcide ne doute pas un seul instant qu'Ariette ne se soit enfuie. Avec sa nature capricieuse,- elle n'aura pas support que quelqu'un ost lui imposer sa volont. Marie croit plutt qu'il y a un malentendu. Si Ailette est sortie, elle ne doit pas tre loin. Elle va revenir. Rosalie et Jeanne n'ont aucune opinion et ne souponnent mme pas qu'elles puissent en avoir
une.

Toutes quatre,

elles se dirigent vers la cuisine.

Ernestine, grimpe au occupe vasinguer

sommet d'une

chelle,

est

ses

campe devant elle comme du Corbeau et du Renard


savez?

si
:

carreaux. Telcide se elle voulait jouer la fable


dit

vrit.

Ernestine, vous avez bien tout ce que vous Tout... absolument Mais vous nous avez que vous ne saviez C'est pure mademoiselle Telcide, Vous ne l'avez pas entendue sortir? Non. Je croyais avec vous au
tout... dit

rien.

la

vrit,

la

qu'elle tait alle

la porte sans que je l'enbuanderie... C'est curieux! curieux! Nous avons fouill toute la maison. Elle aurait t trs capable de bouder dans un coin. Nous ne l'avons trouve nulle part... O peut-elle tre?... Marie, dont les ides sont quelquefois pratiques, propose d'aller la gare? Peut-tre attend-elle un train pour Paris! Mais Telcide constate qu'il est
salut.

Mais

elle a

pu ouvrir

tende. J'tais dans

ma

46

CES DAMES
C>

AUX CHAPEAUX VERTS

47

heures. Le train de Paris passe 5 h. 52. Si Ariette dj loin Venez, mes surs, nous allons aviser... Dans la salle manger, un vritable conseil de famille se runit alors. Rosalie, Jeanne et Marie sont assises cte cte. Telcide se tient devant elles, comme prsidente Vous tonnerai-je, mes surs, en vous disant que je redoutais cette catastrophe? Je regrette que le temps n'ait pas eu le loisir d'accomplir son uvre. Cette enfant se serait sans doute amende. Mais en ce qui nous concerne, nous avons fait tout notre devoir. Nous n'avons rien nous reprocher... Trois mouvements de tte, de gauche droite, indiquent l'orateur que les trois juges partagent son
l'a pris, elle est

Qu'allons-nous maintenant? continue TelNous avons remplir quelques formalits... nous prvenions M. Grand Doyen? risque timidement Marie. Gardons-nous en bien rpond nergiquement
faire

avis.

cide.

Si

le

la

prsidente. M. le Grand Doyen, avec sa trop profonde indulgence, a t la cause que notre cousine a os me heurter de front. Je n'ai pas besoin de vous rappeler la scne. M. le Grand Doyen ne peut nous tre

d'aucun conseil... Si nous informions M. le commissaire de police? Non... pas de scandale! Je vais crire une lettre circonstancie M. Clapeau, me dchargeant entre ses mains du fardeau qu'il m'avait confi... Trois nouveaux mouvements de tte, cette fois, de haut en bas, tmoignent Telcide que sa dcision est unanimement approuve Inutile que je vous dise, n'est-ce pas, mes surs, que notre maison sera dornavant ferme celle qui vous a toutes insultes dans ma personne? Nous n'accepterons aucune excuse. Nous sommes sans reproche, nous avons le droit de nous montrer sans peur! Telcide a parl sur un ton dfinitif. Il semble que rien ne pourra flchir son intransigeance. Pourtant

48

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

Rosalie et Jeanne sont bien hsitantes. Il leur en cote de prendre une dcision aussi impitoyable. Inconsciemment elles se tournent vers Marie. Elle seule peut oser se lever et faire admettre une autre
rsolution. Marie, en baissant les yeux,

commence,

voix trs

basse

Ma bonne sur Telcide, je m'excuse d'intervenir dans ce dbat. La rsolution que vous avez prise est certainement base sur la justice. Notre cousine Ariette a eu tort de vous provoquer tout l'heure. Elle a t tout fait draisonnable en s'enfuyant. Mais ce sont des coups de folie qu'elle a commis. Peut-tre les regrette-t-elle dj? Plusieurs fois, en promenade,, Ariette m'a confie quelques-unes de ses penses. Elle m'a dit ses gots. Je vous assure qu'elle est trs capable de bons sentiments.
doute, proteste Telcide. deviendra-t-elle si nous l'abandonnons? Je frmis lorsque je songe aux dangers qui la menacent! Si elle se perd, n'en serons-nous pas, dans une certaine mesure, responsables? Oui, oui, mes surs, je vous en supplie. A tout pch, misricorde!... Si Ariette repentante, revient frapper notre porte, n'est-ce pas que nous lui ouvrirons?... Nous l'accueillerons avec toute l'indulgence dont nous sommes capables. Nous la consolerons, nous la ferons notre image... pieusement... Telcide ne peut s'empcher de remarquer l'accent mouvant de Marie. Devant elle, Rosalie et Jeanne versent des larmes silencieuses. Il est vident que la solution du pardon leur plat infiniment

J'en Que

piti.

Mes surs, on ne fera jamais appel en vain ma Puisque vous m'en priez, dit-elle, je consens

oublier les injures dont j'ai t l'objet. J'crirai e Clapeau que cette petite pourra revenir. Je ne lui

demanderai aucune explication... Rosalie, Jeanne et Marie se sont leves. Dans un

mme

lan, elles s'crient

Oh! merci! Et elles embrassent Telcide, qui a montr une

si

belle abngation.

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

49

le grenier? avez-vous visit le grenier? L'entre intempestive d'Ernestine mit fin aux effusions des quatre surs qui se tamponnent les yeux et se mouchent dans le dsarroi le plus attendrissant. Elles s'interrogent Avons-nous visit le grenier?... Sur le moment elles ne savent plus. Que pourrait-elle faire l-haut? demande Tcl-

Et

cide.

On ne sait jamais! conteste Marie. Allons-y... Toutes les quatre elles y vont. Ernestine les suit. Arrive devant la porte, Telcide qui marche en tte,
C'est
ridicule.

hsite.

Elle

n'est certainement

pas

l.

Ella est repartie pour Paris, vous dis-je... Mais, surprise! la porte s'ouvre. Et Ariette parat. Elle est souriante Oh! ma cousine, je vous ai peut-tre donn des inquitudes, dclare-t-elle gentiment. Excusezmoi... Je vous somme, lui crie Telcide, de me dire

pourquoi vous vous tes cache... Cache? Oh! je ne me suis pas cache... Vous tiez sortie, je ne pouvais pas vous prvenir que je montais au grenier...

Vous boudiez... C'est made Je vous prie de me pardonner, ma cousine... bouderie, on ne me jamais apprise... J'ignore Vous avez vexe. Moi? vexe? pourquoi? Tout l'heure vous
Oui... moiselle...
la

trs vilain,

l'a

tes sortie sans m'inviter vous accompagner. J'ai pens que vous aviez par l l'amabilit de m'viter une de

ces visites qui

me sont si dsagrables. Je n'apprcie pas votre ironie. Je sais trop que vous agissez toujours au mieux de mes intrts pour suspecter la moindre de vos intentions. Lorsque vous m'adressez un reproche, n'est-ce pas pour me remettre dans le droit chemin? Vous tes ma conseillre et mon guide, ma bonne cousine... Jamais vous n'avez eu la pense de me

froisser...

Le croire

serait

mme

vous

offenser... J'au-

50

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

rais t folle de me vexer... Vous voyez accueille avec mon meilleur sourire...

que

je

vous

Oui, oui, mais tout a, ce sont des mots... Je vous prie de m'expliquer ce que vous avez fait depuis

deux

heures... Voici, ma cousine...

marche de
et

Ariette, avec gaminerie, s'est assise sur la plus haute l'escalier. Telcide, Rosalie, Jeanne, Marie

Ernestine sont, l'une derrire l'autre, diffrentes hauteurs, comme des lves qui assistent un cours. L'imprvu des circonstances les dconcerte ce point qu'elles sont bouche be. Le mot grenier , commence Ariette, est un mot magique. Pour une Parisienne, comme moi, il n'en est pas qui soit plus prometteur d'explorations et de dcouvertes. Ds qu'on le prononce, surgissent de toutes parts des visions charmantes. Je ne sais si vous me comprenez exactement. Chez mes parents, mon frre et moi, nous jouions dans une pice de l'appartement, qui nous tait pourtant rserve. C'tait notre domaine, un domaine jonch de ttes de poupes brises, de trains tlescops, de ballons crevs. Ahl ce que nous y avons jou!... Eh bien! souvent, au milieu de nos parties, qui taient de vraies entreprises de dmolition, nous nous exclamions en levant les bras

au ciel Ah si nous tions dans un grenier, comme on s'amuserait mieux! Une chambre, c'est propre, c'est rgulier, c'est clair. Tandis qu'un grenier, c'est taill en pointe. C'est clair bizarrement avec des coins profonds et sombres. C'est nich parmi les toits et les girouettes. Les grosses solives s'entre-croisent de faon baroque. Les poutres puissantes portent une paisse couche de poussire. Lorsqu'on passe les mains sur elles, on a l'impression de toucher du duvet et on a les doigts tout noirs.
:
!

Vos gots sont


y avait
ici

bizarres...
j'tais

Depuis quelques jours,

hante par

l'ide

qu'il

Vous

grenier... Il fallait nous le dire Vous ne me l'avez pas demand...


!

un

Non. Mais je

n'tes plus en ge djouer... suis une fureteuse... Or,

que ne

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

51

Irouve-t-on pas dans les greniers?... Des robes, datant d'un sicle ou deux; des crinolines fripes, mais encore solides sur forme; des chapeaux gigantesques la Maupin; des chapeaux minuscules la Rcamier; des bottes avec perons d'argent; des cadres dors avec de jolis nuds en plein bois; des peintures l'huile, des portraits d'anctres si drlement crevs dans le front, dans la bouche ou panl clans l'il; des pastels dont la poudre est tombe comme celle des marquisettes qu'ils ont reprsentes des boites d'ivoire, contenant peut-tre une mouche oublie qui n'aura pas eu le temps d'tre assassine; des ventails, dont les branches casses l'ont sans doute t sur les doigts ou sur les lvres d'un galant trop impatient; des perruques de cour ou de comdie, ce qui est peu prs la mme Chose, perruques marteau, perruques moyen ge, perruques de satyres dcores de petites cornes d'or; des bijoux sans valeur, mais quelquefois historiques; le miroir de Psych; l'pingle de Cloptre, le peigne deThodora; le bracelet de Messaline; des vases, qui ont tour tour connu la chemine du salon, la salle manger, la chambre d'amis, la bote dbarras; des pipes avec la tte de Louis-Philippe; des tirelires avec celle de M. Thiers; des images qu'on acheta un sou dans la rue et qu'on cherche maintenant pour le carnaval de Carnavalet; des livres enlumins; des premires ditions de Voltaire... Voltaire chez nous grand Dieu On le trouvait chez nos grand-mres les mieux pensantes On le trouvait mme surtout l... Et je n'ai pas fini des commodes ventrues ou plates; des fauteuils, dont le crin a pris le dessus; des bonbonnires cercles d'or, dont l'une a peut-tre t prsente par M. Talleyrand aux premiers diplomates du monde; des botes en acajou fonc de Mme Tallien ou en bois de rose de Mme Dubarry des tabatires de Sieys un bouton de la capote de Bonaparte; des restes d'une ferie de salon, la toque du Prince Charmant, la boulette de la bergre, l'habit de Cadet Rousselle, la batte d'Arlequin, la culotte du roi Dagobert; et enfin le sabre d'un grand-pre, qui fut marchal; la lorgnette d'un autre qui tut amiral; la crosse d'un troisime, qui fut
;
;

52

CES DAMES
les

MX

CHAPEAUX VERTS
fut no-

vque;
et le

panonceaux d'un quatrime, qui


brod d'une cousine, qui
fut...

taire; le blason

fut princesse;

miroir d'une autre, qui

un mot, mes chres cousines, en un mot,

C'est le dcrochez-moi a des dentes... Oh! cette expression! Telcide et ses surs ont cout ce long discours avec ahurissement. Devant leurs yeux, Ariette a fait briller un tel kalidoscope qu'elles sont, la fois surprises, ravies et choques. Elles saluaient au passage des noms qu'elles reconnaissaient pour les avoir appris jadis. Elles auraient volontiers applaudi. Seulement le dcrochez-moi a les a gnes dans leur respect pour le pass. Hlas! j'ai t bien due, poursuit Ariette. Votre grenier, mes chres cousines, est si soign que

comdienne... En le grenier? gnrations prc-

j'y

ai cherch vainement, pendant une demi-heure, une toile d'araigne. Les caisses y sont alignes sans un grain de poussire. Dcidment tout se perd, mme

les greniers...

Apprenez,

mon

enfant, dit Telcide, qu'il est trs

peu hyginique de
choses.

conserver chez soi de vieilles

Oui... C'est l'hygine, qui tue en France le got des antiquits... Vous ne nous avez toujours pas expliqu comment vous avez pass deux heures sous ces toits. J'ai dormi sur cette pile de tapis, devant les flches et les tours de la cathdrale. J'ai rv que j'tais un de ces pigeons qui font connaissance dans le manteau de saint Martin, font des cabrioles dans le giron de saint Jean Chrysostome et font leur nid dans la couronne de saint Louis... C'est bien. Il est sept heures. Descendons souper. Ni Telcide, ni Rosalie, ni Jeanne, ni Marie ne se doutent alors qu'Ariette emporte dans son corsage la suite du manuscrit enfin dcouverte.

VIII

Ariette croyait avoir explor toute la maison. Bruselle avait pens au grenier. Il tait possible que la suite du journal ft l. Comme elle tenait absolument la dcouvrir, elle avait commenc la visite complte de toutes les caisses. Le hasard l'avait favorise. Elle allait justement descendre, porteuse des prcieux papiers, lorsqu'elle avait entendu dans l'escalier le monme de ses cousines..., Le soir, dans son lit, les reins bien cals avec son

quement

oreiller,

penche sur

la lumire, elle

le ct pour tendre les feuillets continue sa lecture.

46 mai.
s'appelle M. Hyacinthe. Son petit nom est Ulysse... l'ai pas rencontr... Mais depuis que, du trottoir, il est descendu pour me livrer passage, je n'ai qu' fermer les yeux pour le revoir en moi-mme. et un ou trente-deux ans, Il doit tre g de trente Grand, fort, il a la tte puissante. Son visage respire la rflexion. Il n'est ni mivre, ni anmique. Son nez m'a paru ample et bien dcoup. Sa moustache est lgre et ses lvres abondantes. Des favoris blonds frisent sur ses joues. On croirait des flammes courtes autour du foyer de son intelligence . Son regard, plutt bas, est celui d'un penseur. Il doit porter des lunettes la maison... Depuis des annes, on le voit vtu du mme pardessus beige. Ce qui pourrait paratre aux autres d'une grande monotonie me semble, moi, parfait. Car je dduis de cette circonstance les choses les plus favorables. 4* C'est un homme de got. Jamais un ouvrier ne porte
Il

Je ne

un pardessus beige; 2 C'est un homme peu dpensier. Car longtemps ses vtements;
53

il

sait

conserver

5'i

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

3 C'est un homme d'ordre. Il les garde propres en les sauvant des mites pendant les mois d't; 4 C'est un homme de jugement. Il ne se croit pas oblig

de suivre la
C'est

mode comme

les freluquets.

un homme... c'est un homme... admirable, puisqu'il m'a remarque. Je me demande seulement pourquoi une petite valise jaune.

c'est
il

un

homme
toujours

porte

20 mai.
Quelle joie!... je suis enrhume... Au lieu d'assister la messe de six heures avec mes surs, je vais toute seule la messe de sept heures. Et au retour je rencontre M. Hyacinthe. Comme il est professeur au collge, c'est le moment o il va faire sa classe. Il habite avec sa mre, rue du Vieux-Pigeonnier-Fleuri, une maison qui a trois fentres sur la faade et un balcon.
salue. Il .l'aime le voir s'loignant avec sa lenteur
petite valise jaune...

me

pondre
25 mai.

et sa

Ce qui m'arrive est inimaginable. 11 me faudrait employer tous les adjectifs de Mme de Svign pour exprimer mon tonnemeut, tant cette concidence est invraisemblable.
je n'aurais cru que cela ft possible. J'en ai t si confuse que maintenant encore, rien que d'voquer la scne, je rougis. 41 me semble que je devrais avoir des remords. Il serait logique que j'en eusse. Je n'en ai aucun. Au contraire, j'ai l'impression que la Providence a rgl elle-mme le cours

Jamais

mon bonheur en jaillisse... Fixons les dtails de l'incident pour que ma mmoire les garde jamais! Je revenais de la messe de sept heures. Selon ma coutume, je marchais sur le ct droit de la rue. Rien ne perdes vnements pour que

mettait de prvoir ce qui allait arriver, lorsque j'aperus, quarante mtres devant moi, M. Hyacinthe. Certes, j'tais mue. Ne le suis-je pas toujours quand je rencontre le professeur? Mais je l'tais particulirement. Il me salua. Je lui rpondis d'un signe de tte discret,

mais sympathique. Et je passai. On n'ignore pas que j'avais

pris l'habitude de me retourner, ds que j'estimais qu'il devait avoir parcouru peu prs vingt-cinq pas. J'aimais le voir, foulant le trottoir de son pas lourd.

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

55

Or, tout l'heure, quelle n'a pas t ma surprise, en me retournant, de me trouver nez nez avec lui J'ai cru m'vanouir. Par quel prodige tait-il sur mes talons alors que je le pensais vingt mtrs plus loin! Instinctivement j'ai pouss un cri.
!

Trs respectueusement,

moi pour un grand


il

il a commenc s'incliner devant salut. Avais-je l'air distrait? Craignait-

que je ne l'eusse pas remarqu? ou plutt

tait-il

aussi

mu que moi-mme? Toujours est-il qu'interloqu, ne trouvant aucun mot et ne sachant que laire, son premier salut
tant
et
fini, il

m'en a adress un second, puis un


il

chaque fois
Enfin,

troisime... se penchait de plus en plus fort. Il tait


il

charmant!
avec un petit geste gn,

m'a tendu une chose

que

Pardon, mademoiselle, m'a-t-il bredouill, vous avez perdu ce petit objet...

j'ai prise.

Il

J'ai balbuti

Merci, monsieur
s'est

inclin

une quatrime

fois

avec une absolue

dignit et a poursuivi sa route, me laissant sur le trottoir, fige comme une statue, mais en proie au bouleversement complet de toutes mes ides... Quand je songe qu'un homme minent s'est baiss pour

ramasser cela, une gne immense s'empare de mon tre. Et il m'a dit Pardon, mademoiselle, vous avez perdu ce petit objet... Et j'ai rpondu Merci, monsieur Pourvu qu'il ait entendu mon remerciement! Quand je suis mue, j'ai la gorge qui se serre... et ma voix s'teint. Peut-tre m'accusera-t-il d'ingratitude A la premire occasion, je lui exprimerai nouveau ma reconnaissance. Ji ne faut surtout pas qu'il s'imagine que je suis frivole. Je crains qu'il ait voulu me le faire comprendre en appelant petit objet le gant de filoselle noire que j'avais si tourdiment laiss tomber.

30 mai.
coiffure une forme moins plate. Je m'apJe donne plique raliser insensiblement cette transformation pour que mes surs ne m'interrogent point. Que se passerait-il si elles se doutaient de quelque

ma

chose?

Ma mre
toilette.
11

a observ que je consacrais plus de temps la

faudra dornavant que je

me

lve plus tt...

CES DAMES

MX

CHAPEAUX VERTS
2 juin.

Hyacinthe... Ulysse Hyacinthe... Ulysse Hyacinthe?... Ulysse Hyacinthe... J'aime crire son nom. Je l'cris en ronde, en gothique, en btarde. Ulysse Hyacinthe... Ulysse Hyacinthe... Ulysse Hyacinthe... C'est

Ulysse

un

joli

nom!

Ulysse Hyacinthe... Ulysse... Je me le rpte voix basse en fermant les yeux...


Ulysse...

4 juin.

Cet aprs-midi, chez les demoiselles contr Mme Hyacinthe.

Lerouge,

j'ai ren-

Malheureusement elle s'en allait juste au moment o je suis arrive. Je l'ai d'autant plus regrett qu'elle achevait de parler de son fils. Elle disait Ulysse est consolation. Nous nous portons l'un a l'autre une affection suprme. Il a toute confiance en moi depuis... Depuis? demandait Mlle Flicit Lerouge. Depuis sa petite scarlatine. Il ne consentait boire ses potions que si je les lui prsentais moi mme... Ah! M. Hyacinthe a eu la scarlatine? s.'inquitait

ma

Mlle Caroline. Oui... A l'ge de sept ans...


Je

me sens pleine de respectueuse tendresse pour Hyacinthe. C'est dommage que, par un tic, ses yeux, certains moments, clignent si vite que ses cils se mettent ressembler des mouches en plein vol. Mais je m'y habi-

Mme

tuerai.

je lui ai tenu la porte ouverle, elle m'a dit ; tes bien honnte, mademoiselle... semble que je rougis souvent depuis J'ai rougi... 11

Quand

Vous

me

quelque temps...
15 juin.

L'habitude en est pris. Je continue assister la messe de sept heures Je ne suis plus enrhume. J'aurais eu beaucoup de chagrin si je n'avais plus rencontr M. Hyacinthe...
I
e'

juillet.

Un orage m'a surprise n'avais pas de parapluie.


J'tais sous le

la

sortie

de la messe et je

porche de

l'glise.

L'eau cascadait de tous

CES DAMES
les cts

AUX CHAPEAUX VERTS

57

comme

si les

statues se la renvoyaient en cla-

mes bottines de cachemire noire, qui trempaient dans uue flaque grandissante, lorsque M. Hyacinthe est pass

boussures. Je considrais

Oh!

11 n'a pas trouv d'autre proch.

mot en me

voyant.

Il

s'est

rap-

repris .. vous?... sous ce dluge!... Oui, moi... je me serais bien rfugie dans la cathdrale, mais on m'attend la maison. Je veux profiter d'une

Monsieur?

ai-je

murmur.

Oh!

a-t-il

claireie...


Il

M. Hyacinthe! Pourquoi me disait-il son


je ne l'ai

moment,
fallu qu'il

nom? J'avoue que, sur le pas compris. Suis-je assez niaise! Il a


:

me

rptt

M. Hyacinthe...

AI.

Ulysse Hyacinthe!
:

que

Il

se prsentait... j'avais retrouv

O avais-je la tte?... Pour lui montrer mes esprits gars, je lui ai dit

M. Hyacinthe, professeur au collge... m'a paru sensible a cela. 11 m'a rpondu dans un gros
:

soupir Oui! Aprs quoi il s'est mis me parler trs vite : Mon parapluie est vaste. Il m'abrite souvent avec maman. Si j'osais... si je me permettais... si vous vouliez... ce serait pour moi un honneur de vous conduire... Vous habitez quatre pas. Je ne risquerai gure d'tre en retard

pour

ma

classe...

L'enclos tait dsert. Le porche s'inondait de plus en plus. J'ai accept. Nous sommes partis cte cte. Le parapluie tait vraiment confortable pour deux personnes. Sur son dme de coton distendu, un peu dteint, avec des rayons vert ple l'endroit des plis entre les baleines, la pluie tombait avec un bruit mou. Nous tions spars par la grosse boule du manche. 11 marchait longues enjambes. J'avanais a pas menus. Je lui ai dit un moment

Prenez garde aux flaques... Il marchait en plein dedans. Il tait trop occup de ce qu'il voulait me <Hre. Il n'a pas paru m'enlendre. Je me lve invariablement, m' a-t-il expos d'une voix grave, t comme hiver, six heures du matin. Pour le djeuner je prends un bol de caf noir et une tartine de pain sans beurre. Au collge, mon cours ne commence qu' huit heures, mais je suis dans ma classe quinze mi-

58

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS


l'oeil

nutes plus tt pQur jeter

du matre.
:

Je range sur

mon

crayon, mon porte-plume, ma rgle et ma gomme. Je place clans la rainure du tableau noir un bton de craie. Je consacre gnralement beaucoup de temps la recherche du chiffon, qui devrait rester accroch au chevalet, mais que les lves se jettent la figure dans le dsordre du dpart... L'hiver, er novembre, je m'assure que le c'est--dire partir du 4 pole est bien rempli de charbon... Enfin j'enfonce mes bras dans les petites manches de lustrine verte que maman m'a cousues de ses mains, et j'attends mes lves... J'en ai quinze, dont la plupart sont des cancres. Il faut vous dire que j'enseigne la cinquime!... la cinquime car il y a aussi la cinquime moderne, mais classique! elle est moins forte. J'ai dans ma classe Augustin Bidon, que vous devez connatre... Le fils de la fruitire? Oui... Eh bien! c'est un mauvais sujet, un vaurien, un bandit. Il ne vit que pour faire des niches. Il ne sait quoi inventer pour me tracasser. Avant-hier n'a-t-il pas, d'une chiquenaude, lanc au plafond une boule de papier mch laquelle il avait suspendu, par un fil, un pantin ! Comme c'tait juste au-dessus de mon pupitre, j'ai tent de l'abattre avec le bton qui sert dsigner les points gographiques sur la carte. Le bton tait trop court... Aprs la classe, je retourne la maison o je retrouve maman... Mais vous voici arrive... A la prochaine occasion, je vous continuerai le rcit de mou existence quotidienne... Je vous prsente mes civilits, mademoiselle Davernis...

bureau toutes mes petites affaires

mon

Et

il

s'en est all.

Je n'ai pas eu le temps de lui fait de sa valise jaune...

demander quel usage

il

4" aot. Les vacances! Le collge est ferm depuis trois jours. Je suis passe devant sa grille. La cour est dserte. Le concierge a pris un air arrogant. Pendant deux mois il rgnera sur les salles vides et les praux abandonns. Tous les ans, M. Hyacinthe s'absente pendant aot et septembre. S'absentera-t-il cette anne? Je n'aime pas du tout l'poque des vacances.
2 aot.

Sans m'avoir revue, il est parti en voyage ce matin avec sa mre. Je ne veux plus penser lui.

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

59

3 aot.

Non, dcidment, je ne veux plus penser

lui.

4 aot. Je l'oublierai, je
le jure.

5 aot.
M. Hyacinthe, adieu!
47 aot.
Je suis

une

faible je

fille.

Je ne songe qu'
lui!

mon

serment

de ne plus penser

lui...

De sorte que

ne pense qu'

25 aot.

M. Hyacinthe est rentr avec sa mre. Il n'a pas attendu la fin des vacances. Ds que j'ai appris la nouvelle, je suis passe devant sa
maison. Les persiennes taient ouvertes. Quel bonheur!
27 aot.

Nous nous sommes rencontrs chez les demoiselles Lerouge. Les vacances lui ont fait un bien! il a une mine! il
est gros, rose...

Malheureusement, Mlle Flicit nous a offert des caramels, qu'elle avait reus d'une de ses nices. Al. Hyacinthe, qui en avait mis un tout entier dans sa bouche, tait trs gn pour parler. C'est bien en vain qu'il essayait, avec des tortillements de lvres et de grands coups de langue, de le faire passer d'une joue dans l'autre. 11 tait congestionn. J'avais peur qu'il toufft. Enfin, comme nous tions assis l'un ct de l'autre et que ces dames bavardaient ensemble, il a fini par pouvoir me dire ce qu'il n'avait pu achever l'autre jour : De sa belle voix caverneuse, il m'a demand : Vous rappelez-vous exactement le point o nous avons laiss notre dernier entretien? Sous le parapluie? Sous le?... oui... Vous ne dsirez pas que je rsume en quelques mots ce qui a t son objet?... Je m'en souviens trs exactement... Aprs la classe vous rentriez la maison o vous attendait votre maman. Merci de n'avoir pas oubli... merci... Ds que je rentre, je raconte maman les divers incidents

60

CES DAMES AUX

CHAPEAUX VERTS

de la classe. Maman s'intresse beaucoup mes travaux. VA\e me rconforte quand je suis dcourag...
Oui...
les

Mme Hyacinthe parait trs inlclligonle. Jusque midi, je corrige devoirs de mes lves. Ce n'est pas amusant... Ah? De quinze copies qui, y avait un barbarisme
lire
le
s'il

contiennent quinze fois. Au crayon rouge, mal, trs mal, inepte... j'inscris mes noies dans le coin un diner frugal et sain Apres le dner je lis une J'estime qu'un professeur doit se tenir au cougazelle rant de toules les manifestations de la pense... Je retourne au collge deux heures pour la classe de l'aprsmidi, gnralement rserve l'histoire, la gographie et aux sciences... A quatre heures, je rejoins maman et nous nous livrons au sain exercice de la promenade... Nous rentrons pour le souper... La soire se passe en conversation et en lecture... J'aime vivre dans le commerce dos potes. Quelquefois je dclame pour maman des vers de Musset

faire,

L'homme

est

un

apprenti, la douleur est son matre...

pour

Peu n'importe si maman, qui est distraite, m'interrompt me demander Ulysse, que voudras-tu demain pour ton diner?

Je rponds

Du veau

et je

continue

Et 7ml ne

se

connat lorsqu'il n'a point souffert...

A neuf heures et demie, nous gagnons chacun notre chambre. Les hyginistes recommandent de se coucher
tt...
11

El voil!...

avait fini. 11 levait sur moi ses bons gros yeux o flottaient de vagues inquitudes. Je le senlais anxieux d'un mot d'espoir, d'un encouragement, d'une approbation. A demi dfaillante, je lui ai murmur Vous menez une trs belle vie. C'est celle d'un homme d'esprit et d'un homme de cur!... Ses .yeux ont clignot. Sa respiIl a caress ses favoris. ration est devenue bruyante, comme si trop d'efforts l'avaient essouffl... Merci, m'a-t-il dit... Si vous dsirez un claircissement sur quelque point, interrogez-moi... J'habite une maison de verre .. curiosit. J'en L'occasion tait propice pour satisfaire

ma

ai profil

Permettez moi de vous demander, sans indiscrtion,

CES DAMES

AUX CIIAPCAUX VERTS

61

quoi vous sert la jolie valise de toile jaune, qui ne vous


quitte jamais... Ma valise? Mais... c'est avec elle que je transporte les livres de classe et les devoirs le mes lves... Comment ne l'avais-je pas devin'?

29 aot.

Deux heures prcises... un grand coup de sonnette... La bonne ouvre la porle de la salle manger el dit Une dame est au salon... elle demande Madame. Encore une dame palronnesse pour une qutel

Non... c'est

Mme

Hyacinthe.

Elle ne se doute de rien. Quelle va tre la surprise! Pour que mes surs ne remarquent pas mon trouble, je monte dans ma chambre J'ai envie de pleurer, tant je suis joyeuse Il me semble que tout le bonheur du mondes) en moi. J'ai des ailes! Car bien entendu je ne prvois aucun obstacle ..Et pourtant s'il en surgissait un?... Non, non, c'est impossible?... Jeunes (illes, mes surs, et jeunes femmes, j'en appelle vos souvenirs. Ne sont-ils pas dlicieux, les moments de rve et d'angoisse que l'on vit dans sa chambre pendant qu'au salon, une mre dit la vtre Madame, j'ai l'honneur de vous demander pour mon fils la main de mademoiselle votre fille... Anxieuse et frmissante, on prouve les alternatives du doute et de la certitude. On coule au plancher, on coute la porte, on tend l'oreille par-dessus la rampe de l'escalier, comme si toute la maison devait s'unir pour colporter de pierre en pierre la phrase fameuse :

Que peut-elle me vouloir? Ma mre a pos la question.

Madame, l'honneur... La porle de rue vient de claquer. Au revoir, madame Daveinis. Je vous salue, madame Hyacinthe...
j'ai

la

J'ai

entendu

Je descends en hte. interrogation

Dans mes jeux,

maman

lit

une

Mme
me

d'glise,

Hyacinthe dsirait le dessin d'un ornement dit elle simplement.


elle rien?
est possible
il

Ne me cachet
Aprs
toul,

que Mme Hyacinthe ait pris ce prtexte pour entrer en relations avec notre famille .. Dire qu'il y a des peuples pour qui le mariage se pratique sans dlai, suns complications el sans formalits! Comme je voudrais vivre chez euxl 11 est vrai que c'est chez les sauvages.

62

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS


3i aot.

M. Hyacinthe ne Ta pas au collge, puisqu'il est en vacances et cependant, chaque malin, je le rencontre au mme endroit, la mme heure...
i septembre.

Maman
le dessin

d'ornement

est alle cet aprs-midi porler d'glise. Elle avait jug

Mme

Hyacinthe
la

bon pour

circonstance, de meltre sa plus belle robe. Elle n'a pas voulu que nous l'accompagnions. Quand elle est rentre, comme par hasard, je vais dans le couloir, elle m'a tapot la joue... Elle n'avait pas fait cela depuis cinq ans

me

trou-

6 septembre.
J'aurai un mari, j'aurai des enfants. Je peux l'avouer maintenant. Je commenais dses-

prer de me marier. J'aime M. Ulysse Hyacinthe...


dO septembre.

folle

moments, je me demande si je ns suis pas Voyons, voyons, que s'est il pass?... Ai-je fait un rve?.. Mais non... J"ai des certitudes... Hyacinthe ail ramass mon gant, Il n'est pas faux que M qu'il m'ait abrit sous son parapluie et qu'il m'ait racont

certains
..

sa

vie.
Il

pas faux que sa mre soit .venue chez nous sous n'a pu tromper personne. maman m'ait donn une tape sur 11 n'est pas faux que la joue dans une circonstance facile deviner... On annonce que M. Hyacinthe va repartir pour le Midi oi'i il achvera ses vacances. Mlle Caroline Ecrouge affirme mme que nous ne le reverrons jamais. 11 serait nomm dans un autre collge ... Est-ce que par hasard il ne m'aurait jamais aime? est-ce (pie ma dot lui aurait paru insuffisante? est-ce que?... Je n'ai pas la force d'crire davantage. Ajez piti de moi, je vous en supplie, mon Dieu!
n'est

un prtexte qui

42 septembre.
Je ne veux
dit vrai

Je

l'ai

plus douter. Mlle Caroline Lerouge avait s'en va sans esprit de retour... vu tout l'heure, qui suivait une voiture de dm-

mme

M Hyacinthe

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

63

nagement, charge de meubles, de linge et de livres. Il surveillait pour qu'aucun objet ne tombt sur la chausse. Comme le soleil tait accablant, il tenait son chapeau la main. Le cheval marchait au pas. Les cloches de la cathdrale sonnaient la fin de la grand-messe. Ce cortge... cette voiture au pas... cethomme, nu-tte... ces cloches... J'ai cru voir passer un enterrement pitoyable...

Celui de

mon

bonheur.

Ds ce moment le journal se poursuit avec une monotonie dsabuse. Les plaintes qu'il exhale se font de moins en moins bruyantes. De temps autre, un mot plus vif, une rflexion plus amre tmoignent qu' cet endroit l'auteur a eu un sursaut de regret. Peut-tre un gros sanglot a-t-il gonfl sa poitrine! Et puis c'est nouveau la rsignation morne, lamentable. Les pages
succdent aux pages, relatant, avec minutie, les dtails insignifiants d'une existence mdiocre. Sur la fin seulement, avec une brusquerie rageuse, leur intrt se redresse. L'criture est d'ailleurs sensiblement diffrente. La main, qui traait ces lettres heurtes, ingales, devait faire grincer la plume. On remarque plusieurs raflures du papier... Et le manuscrit se termine
ainsi
:

fvrier.

Il aura fallu cinq ans pour que le mystre ft lucid... Depuis cinq ans, je devais avoir une maison, moi! des enfants, moi! des domestiques, moi! Je devrais tre marie! Je devrais tre heureuse!... Ah! ma mre! je m'inlerdis djuger les motifs qui vous ont inspire. Vous reposez maintenant au cimetire et je vais prier chaque dimanche sur votre tombe. Mais vous aurez

bris

ma

vie!

Vous ne m'avez
informe de rien.

mme

pas consulte. Vous ne m'avez

Dans votre vanit, parce qu'elle avait une petite dot, vous avez jug indigne que votre fille poust un professeur. Vous espriez peut-tre qu'un marquis solliciterait ma main. Vous auriez aim tre la belle-mre d'un marquis! Vous avez rpondu schement Mme Hyacinthe qu'il tait impossible, pour des raisons srieuses, de donner suite au projet qu'elle vous avait soumis.

64

CES DAME" AUX CHAPEAUX VERTS

Vous vous arrangiez de telle faon que M. Ulysse devait croire que j'tais l'auteur de ce refus et que, moi, je devais ignorer toujours la dmarche de M. Hyacinthe. Oh! ma mre, comme vous m'avez fait souffrir! Il y avait un homme qui m'aimait, et, en moi-mme je l'ai accus de toute ma dsolation. Quand je pense que je lui reprochais d'avoir jou mon gard une comdie cruelle! Vous n'aviez pas le droit d'agir ainsi! Une ancienne amie de Mme Hyacinthe ne m'a rien dissimul M. Ulysse a failli mourir de chagrin. Depuis qu'il a quitt notre ville, il a dj demand trois fois son changement. A peine est-l dans un nouveau collge qu'il s'y ennuie. Actuellement il est Sainl-Brieuc. L'humidit de la Bretagne est trs nuisible la sant de sa pauvre mre. Si elle en meurt, j'aurai sa mort sur la conscience. \)e\ ais-je crier la vrit la vieille amie de Mme Hyacinthe 9 Je n'ai pas os... D'ailleurs, quoi bon? Tout n'est-il pas fini pour moi?...

CAPITRE IX

Ariette ne vit plus que pour dcouvrir le nom de l'amoureuse dUlysse Hyacinthe. Les demoiselles Lerouge doivent passer l'aprs-midi chez les demoiselles Davernis. Sur l'ordre de Telcide, Rosalie a revtu sonmantelet, pris son f cabas, c'est-dire son sac plat, en paille, avec soufflet de drap. Elle est alle chez l'picier acheter une livre de sucreries . Elle est peine rentre que Flicit et Caroline arrivent. Elles sont dans une grande effervescence. Il parat que des saltimbanques sont installs sur la place. Ils ont dispos leurs roulottes, grouillantes d'enfants malpropres, juste devant le Grand Caf. Ils vont monter un cirque et annoncent une reprsentation pour demain soir, la foire devant commencer dimanche. Ma sur Jeanne, s'crie Telcide, nous monterons cette nuit l'argenterie dans notre chambre. Ces brigands sont trs capables d'enfoncer les portes pour voler nos douze couverts dans le tiroir du buffet.. Ils ont des mines terrifiantes, prcise Caroline. Il y a surtout un gant, qui enfonait des pieux entre

Une vraie tte d'assassin I... ce moment Ariette entre en coup de vent. Elle vient de voir passer sous ses fentres les forains, qui, sur un misrable char de gala, font une parade ambulante travers la ville Prenez vos places, bonnes d'enfants et soldats... Vous allez assister au spectacle le plus sensationnel, lance-t-elle de toutes forces. Le cirque Louftingue and C est dans vos murs. Vingt clowns! dix cuyres, cinquante phnomnes trente chevaux, dont quelques mulets!... Nous vous prsentons la petite Zizi Panpan
les pavs.

66

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

du Bengale, qui s' introduit subrepticement dans le ventre


de la baleine, s'assied sur son foie, lui crache sur la rate et ,lui sort par la narine en excutant le double saut prilleux. Inutile devons dire que la baleine, tonne, s'vanouit dans de multiples conversations ...

mesdames et messieurs, entrez... nous avons de trs bonnes places trente centimes... six sous... Zim! boum! boum! en avant la musique... Mademoiselle Caroline et mademoiselle Flicit, j'ai bien l'honneur de vous saluer... Telcide ne prise pas du tout ce genre de boniment. Elle a fronc le sourcil Ariette, je vous enprie, soyez srieuse... J'adore les foires, ma cousine, nous nous y rendrons ensemble et je vous offrirai un petit cochon de pain d'pice avec dessus votre nom marqu en sucre
Entrez,

blanc.
sur... sur un porc? Mais oui... a se fait beaucoup Quel dvergondage! Les demoiselles Leronge n'ont pas pour les folies d'Ariette la svrit de Telcide. Au contraire. Sa jeunesse et sa fantaisie les amusent. Comme elle le sait, elle en profite. Ainsi un jeu de cartes est sur la table, elle le prend Mademoiselle Caroline, dsirez-vous que je vous dise la bonne aventure?
1

Mon nom

Je vais vous faire le grand jeu... Coupez de la main gauche... Instinctivement Mlle Lerouge obit. Mfiez-vous d'un jeune homme brun, qui vous veut du mal... Un homme roux vous sauvera... Un homme blond vous fera son hritire... Mon Dieu! que d'hommes dans votre vie, mademoiselle Caroline!... Mais Telcide prononce Tout a., c'est de la sorcellerie. Retirez-vous,

Mais...

Ariette. Volontiers,
mariage.
les distribuent,

ma

cousine.

Place au noble jeu du

Pendant que ces demoiselles battent

les cartes, se se font couper, ralisent des leves,

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

67

Ariette a tout le loisir de les observer pour dchiffrer l'nigme qui l'intresse. Telcide a des gestes saccads. Elle est cassante, autoritaire. Son visage est sec. Trs austre pour elle-

mme,

pour les autres. Elle n'a aucune senMais, se demande Ariette, est-ce que son masque n'aurait pas durci sous l'empreinte de la douleur? La souffrance a des effets diffrents selon les tres. Il en est qu'elle rend meilleurs en aiguisant leur piti. Il en est d'autres qu'elle aigrit en exacerbant leur dpit. Est-ce que Telcide ne pleurerait plus que parce qu'elle aurait trop pleur? Si elle n'a plus d'illusions, n'est-ce pas parce qu'elle les a toutes effeuilles sur la tombe d'un amour? Il est trs possible qu'elle ait t jadis rveuse, sensible et romanesque... Ma sur Rosalie, c'est vous de couper... De la main gauche!... Je coupe toujours de la
elle l'est
sibilit.

seriez superstitieuse? une ide que j'ai comme a!... Pauvre Rosalie sa voix n'est qu'un souffle, ses traits sont flous, sa poigne de main est inconsistante. Jamais elle ne formule une critique. Elle est toujours
c'est
!

main gauche. Est-ce que vous Non... mais


l'avis

de son interlocuteur, car, en fait d'opinions, estime que la meilleure, c'est de ne pas en avoir. En tout cas c'est la moins fatigante! Elle n'a aucune disposition particulire. Elle s'intresse tout galement, c'est--dire qu'elle ne s'intresse rien. On pourrait assez exactement la comparer une boue, qui flotte sur la mer et que les vagues font danser. Ariette
elle

de

demande si, pour tre ainsi teinte, il ne faut pas qu' une certaine priode de sa vie, Rosalie ait brl d'une flamme trop ardente. N'est-ce pas seulement lorsqu'on a vid la coupe de l'amertume jusqu' la lie qu'on a pour toutes choses cette indiffrence? Il est trs possible que Rosalie ait t jadis enthousiaste, vibrante et sentimentale... Je joue l'as de trfle... Vous sauvez les meubles... Dame! j'ai pour principe qu'on doit faire tout de suite les leves qu'on a dans son jeu. Aprs, la grce de Dieul
se

68

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS


trfle, je le


Il

Eh
Oh!

bien

votre as de

coupe...

la vilaine!...

Celle qui coupe aussi nergiquement, c'est Jeanne. n'y a qu'elle pour avoir cette nettet. Rude, malgr sa timidit, lorsqu'elle joue, elle abat sur la table un poing solide. Sa carrure est massive, sa physionomie masculine. Elle mchonne toujours quelque chose entre les dents. Mais certains moments elle est distraite, mystrieuse. C'est comme si elle se retirait dans un autre monde. Peut-tre celui de ses souvenirs. Ariette se rappelle les confidences qu'elle a reues d'elle. Son rve et t de consacrer sa vie aux ma thmatiques et la philosophie. Si son pre avait vcu hlas! pour leurs enfants les pres meurent toujours trop tt! elle serait sans doute devenue professeur dans une cole normale. Elle avait conquis les premiers diplmes. Mais sa mre, ds qu'elle a t la Je ne veux pas matresse de la maison, lui a dclar de bas bleus dans ma famille... C'est seulement depuis quelques annes qu'elle a rouvert ses livres. Hlas ce n'est plus maintenant que par distraction. Pendant que d'autres font du crochet, elle rsout do< quations. D'o ses allures tranges. Une conversation semble l'intresser. Brusquement elle s'en dgage. Son esprit s'envole la poursuite d'une t inconnue . Ariette remarque la concidence. Avec son dsir d'tre institutrice, n'tait-il pas tout naturel que Jeanne distingut tout particulirement un professeur? Et dans son regret de n'avoir pu raliser son rve, n'est-ii pas logique qu'elle ait redemand l'tude les consolations ncessaires?... Cette leve est vous, Marie.

vous djouer. le roi de coeur... Marie est toujours un peu affole. Ses gestes sont gentiment manirs. Lorsqu'elle lve la main, elle tient son petit doigt, en arrire, coquettement dgag. Elle parle non pas sans prciosit. Son visage se parche mine dj, mais peut encore faire illusion. Modeste et timide, elle a une me d'oiseau. Elle a pourtant

Ah! vous croyez?


Mais oui... Et
c'est

Voil! voil! je joue

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

69

trente-cinq ans. Mais elle est plus innocente qu'une Parisienne de seize ans. La moindre niaiserie l'amuse. C'est comme si son corps seul vieillissait. Sa mentalit n'volue pas. Elle est parvenue un certain point et elle n'a plus boug... Lorsqu'une catastrophe se produit dans le monde, toutes les horloges qui sont porte de la secousse sont arrtes. Leurs aiguilles marquent la minute du bouleversement. Est-ce que Marie n'aurait pas senti sur son cur passer une bourrasque? Est-ce que sur le cadran de son me l'heure d'un grand chagrin serait reste fixe?... Pour crire ses impressions dans un pareil journal et pour laisser ensuite traner son manuscrit, il faut tre la fois nave et inconsquente... Ariette ne douterait pas que l'amoureuse de M. Hyacinthe ft Marie, si elle n'avait discern autant de raisons pour que ce fiU Telcide, pour que ce ft Rosalie et pour que ce ft Jeanne. Pauvres chagrins d'amour que vous tes tranges! et comme vos desseins sont impntrables! On peut vous imaginer, avec la mme logique, la base des attitudes les plus diffrentes... Dsesprant de tirer une certitude de ses observations, Ariette adopte donc une nouvelle tactique ;
1

A nous les grands moyens Ces demoiselles ont termin leurs partie de cartes, elle leur propose un jeu, qui n'est pas nouveau, mais
!

qu'elles ignorent, celui des


les

petits papiers

Les demoiselles Lerouge applaudissent. Elles aiment

innovations Ma cousine
:

Telcide,

distribuer

une

feuille

dit Ariette, voulez-vous de papier blanc chacune des

personnes de l'honorable socit?

C'est trs facile...

Telcide abaisse le panneau de son haut secrtaire d'acajou, et prend deux feuilles de ce papier qui est fait pour crire aux ministres et dont elle se sert le vendredi pour faire cuire les maquereaux Je suppose que vous avez toutes des crayons.,
dit Ariette...

Oui, oui...
vieilles filles plient le buste, et fouillent les

Les six

70

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

poches profondes de leurs jups, de leurs sous-jupes t de leurs jupons... Nous sommes prtes, dclare Flicit.
allez crire en haut du monsieur... Une entire libert vous est laisse... Plus vous aurez d'ides abracadabrantes, plus ce sera amusant... Vous ferez ensuite deux plis au papier pour qu'on ne lise point et vous le passerez votre voisine de droite... Oh! a va tre amusant! dclare Mlle Caro:

Eh

bien! voil

Vous

billet,

le

qualificatif

d'un'

line.

Je cherche... Qu'est-ce que je peux bien mettre? s'inquite Rosalie. Telcide ne dit mot. Elle se mfie... Jeanne, qui a des
prtentions littraires et qui veut faire trop bien, est en retard... Elle prie qu'on l'attende. Moi, je mets ce qui me passe par la tte annonce

Rosalie. Ariette continue son explication

d'un monsieur... D'un vrai monsieur? interroge Marie. Comme on clate de rire, la pauvre petite, en roule

crivez maintenant

nom

gissant, balbutie... 11 faut me dire!... Je ne sais pas, moi... Est-ce

que vous considrez M. monsieur?

le

Grand Doyen comme un

Bien sr! ma cousine... Successivement Ariette fait crire ces demoiselles le qualificatif d'une dame ou d'une jeune fille, le nom de cette dame ou de cette jeune fille, l'indication d'un endroit de la ville, la phrase que le monsieur dit la dame, la phrase que la dame rpond au monsieur, ce qu'il en est rsult, et ce que le monde en a
:

dit...

En
cela.

qu'elle

penchant vers Rosalie, Mlle Flicit confie ne distingue pas trs bien la conclusion de tout Gravement Telcide prononce
se
:

J'attends de voir le rsultat... Ariette a ramass dans une corbeille tous les papiers

plies. Elle les

mle

Un

Attention! vous allez rire... un, elle les prend et les droule.

Quand

elle

en

CES DAMES
a form

AUX CHAPEAUX VERTS


elle

91

un

petit
:

paquet bien rgulier,

en com-

mence
Le

la lecture

tr La smillante II lui a dit poissons.

trs

aimable

Elle
Il

a renconMonsieur le Grand Doyen au march aux Jeanne Davernis J'aime le ciel quand il est pur.
:

lui

a rpondu

J'aime mieux
d'artifice.

un feu en est rsult Ce sont deux enfants.

Le

les

pinards.

monde a

dit

Ariette

des ah! de satisfaction tmoignent fait bien quelques rserves sur l'inconvenance de mler M. le Grand Doyen ces fantaisies. Mais Ariette lui rplique reconnatre votre Il me semble, ma cousine, criture. N'est-ce pas vous qui avez inscrit le nom de

Des ohl

et

du succs de son jeu. Telcide

M.

ne savais pas alors que possible. Mais au march aux poissons... vous Peu importe! conclut Caroline. Voyons autres
C'est

le

Grand Doyen?

je

le feriez aller

les

billets...

Ariette

lit

Monsieur Ulysse Hyacinthe a rencontr Mademoiselle Clmentine Chotard froufroutante Il lui a dit Voulez-vous accepter L'Ecole de natation. Elle lui a rpondu Non, merci, je ne un bonbon? Il en est rsult un accident de chemin de fume pas. i
respectable
la
:

Le

fer.

le monde a

dit

C'est bien fait.

Les exclamations de joie se renouvellent, bien entendu. Mais elles se prolongent moins que pour le premier billet. Le nom de M. Ulysse Hyacinthe a provoqu une vive surprise. C'est Ariette, qui malignement l'a jet dans le jeu. Mais on s'imagine aussitt que c'est Mlle Caroline Lerouge, car celle-ci

annonce

propos... Vous connaissez la nouvelle?... M. Ulysse Hyacinthe, le professeur du collge, qui est parti depuis dix ans, revient parmi nous...

Ah! Telcide, intresse. Vraiment? murmure Rosalie. Tiens! tiens rpte Jeanne
dit
1

sur

un ton qui-

voque.

72

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

Marie ne prononce pas un mot. Sous le prtexte de remettre la bote sucreries dans l'armoire, elle s"est
leve.
est

Lorsqu'elle revient table, Ariette observe qu'elle encore toute rougissante...

DEUXIEME PARTIE

CHAPITRE PREMIER
Il n'y a pas de concidences sans raison. Pour que journal de Marie Davernis ait t exhum juste au moment o revient Ulysse Hyacinthe, il faut que le ciel ait un dessein secret. Ariette n'en doute pas un seul instant... De l a conclure qu'elle est charge d'une mission, il n'y a

le

qu'un pas. Elle

le

franchit et l'crit son frre.

Mon cher
Ta dernire

Jean,

m'a comble de joie. Je suis heureuse que tu te portes bien et que tes affaires russissent. Figuretoi que je ne m'ennuie plus au milieu de mes phnomnes. Un
lettre

est survenu, qui m'amuse infiniment. J'ai dcouvert qu'une de nos cousines, la moins avance , Marie, a t jadis amoureuse d'un professeur, qui rpond au doux, nom d'Ulysse Hyacinthe. Le mariage a rat pour des motifs quejene peux t'expliquerici. Toujours est-il que le bel Ulysse, aprs avoir promen son chagrin dans tous les collges de France, revient parmi nous. Il me semble que je ne peux pas ne pas dcouvrir une signification cette concidence. Tu me diras ce que tu en penses. Mais j'ai dcid d'essayer de t rabibocher les choses. videmment ce ne seront plus de trs jeunes poux.. Ils seront ridicules s'ils veulent prendre des mines de tourtereaux. Ils n'auront sans doute pas beaucoup d'enfants. Mais tout de mme, ils peuvent avoir encore devant eux quelques annes de bonheur. Certes! il y a une question pralable. Je vais devoir me rendre compte s'ils n'ont pas cess de s'aimer. Sait-on jamais? Pour tan I. je ne le

vnement

73

74

CS DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

crois pas. Ces gens-l, quand ils sont amoureux. C'est pour longtemps... Seulement je me demande comment je pourrai parvenir mes fins. Ce ne sera pas trs commode. L'amour est un meuble rare chez les vieilles demoiselles! J'avais pens adresser des lettres anonymes M. Hyacinthe Elle attendait le retour d'Ulysse!... Elle vous aime toujours!... C'est sa mre, qui a t la seule coupable!... Piti pour elle!... Soyez grand et gnreux .. Oubliez le pass, revenez... J'aurais sign Une femme qui vous veut du bien. Mais j'ai rflchi, je trouverai mieux et je te tiendrai au courant. Plus tard, quand je publierai mes Mmoires, j'inti Les distractions d'Ariette tulerai cette partie de ma vie ou les amours d'Ulysse et de Marie. Je te parie qu'il y aura quelqu'un pour en tirer un film, qui sera un gros succsJe t'embrasse de tout cur, mon chri.
: :
:

Ta

petite.

Arlbttb.

Pendant deux jours, Ariette est pensive. Elle tablit dix projets aussi peu pratiques les uns que les autres. Elle a contre elle tous les prjugs. Tel obstacle, qui serait ngligeable Paris, est insurmontable en province o l'on doit compter avec la routine, les petites habitudes et l'incomprhension. Ce qu'il lui faut avant tout, c'est sa libert. Comment la conqurir? Il lui sera ncessaire de circuler et de circuler sans contrle. Elle croit en avoir trouv le moyen. Elle ne se dissimule pas que son ide sera difficilement accepte par Telcide. Mais, avec de l'ingniosit, on arrive tout. 11 faudra seulement beaucoup de doigt et d'opportunit... 11 ne semble pas que le moment actuel soit des plus favorables. Telcide est couche avec la fivre. On attend le mdecin qui se prononcera sur la gravit de son mal. Et Rosalie, Jeanne et Marie commencent leur grand nettoyage du printemps, nettoyage priodique, qui ne saurait tre retard d'un jour, nettoyage traditionnel, qui dure six semaines. Dj la cuisine est toute bouleverse. Les trois surs rangent, en des paniers pleins de paille, les bassines de cuivre, les plats d'tain, les grosses cuillers de bois, les casseroles mailles...

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

75

De temps autre, l'une d'elles monte prendre des nouvelles de Telcide! Gomment va-t-elle? demande-t-on Jeanne, qui prcisment descend de sa chambre.

elle se plaint de nos prvenances. Il parat que chaque fois qu'elle commence dormir, l'une de nous entre pour lui demander si elle a besoin de quelque chose...

Ah! Non,

Elle se plaint.
elle souffre?

voil 'Par un lger coup de marteau, le D r Crpinois s'est annonc. Il entre pas glissants. C'est un vieillard de quatre-vingt-quatre ans, qui a des binocles d'or, des cheveux blancs et le dos vot, de sorte qu'il semble ausculter perptuellement quelqu'un. Depuis
le
!

Comme Tenez,

le

docteur tarde

longtemps, il ne professe plus rgulirement. Mais il a gard quelques fidles qui sont plus ses amis que ses clients. Les demoiselles Davernis ont t mises au monde par ses soins

Je n'oublierai jamais, aime-t-il rpter, que

j'ai

aid mourir votre sainte mre... Il porte la redingote, la cravate blanche, un faux col largement chancr. Jamais il n'a eu une autre coiffure que ce chapeau de forme archaque. En gravissant l'escalier, il s'arrte deux ou trois fois pour respirer. Rosalie est la seule qui l'accompagne. Jeanne et Marie continuent leur nettoyage ; Je suis contente, dit Marie, que le docteur ne m'ait pas vue. Je suis toute bouriffe. Pauvre chrie dont les cheveux alourdis par l'eau et le cosmtique sont si plats Ernestine, passez-moi le moulin caf, ordonne Jeanne. Il est sur la pierre vier... rlette, qui assiste ce spectacle, estime le moment propice pour essayer de gagner sa cause ses deux

cousines

Svez-vous quoi je pense? leur demande-t-elle. Non. Je pense beaucoup de misres souy
qu'il

lager.

76

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

un

Elle croit ce prambule trs adroit. Elle prend mme petit air mystrieux pour que Rosalie et Jeanne soient intrigues et dsirent connatre ce qu'elle va
dire.

Vous nous raconterez cela plus tard. Vous voyez que nous travaillons. Vous nous drangez beaucoup. Montez donc dans votre chambre, puisque vous ne pouvez pas nous
Oui,
oui,

Mais Jeanne

lui

coupe net
enfant.

la

parole

mon

aiider.

11

Ernestine. Que contient ce rcipient? du poivre cataplasmes? graine de moutarde pour de Vous n'avez qu'
la

les

sentir...

Jeanne avance
coup, trois

le

nez, renifle, ternue,

coup sur

C'est du poivre! constate Marie... Ariette, qui a obi, entre dans sa chambre au moment o le mdecin sort de celle de Telcide. Elle l'entend,

fois.

qui dit sa malade Tranquillisez-vous, ma petite. C'est un peu de langueur, dans deux jours vous serez sur pied. Reposez-vous. Vous prendrez votre potion, bien sagement, comme je vous l'ai ordonn... N'est-ce pas? Vous me

le

promettez? Et il s'en va.

Au

seuil

de

la porte,

il

tapote la joue

de Rosalie

Il

Au

revoir

ma

petite.
*

les appelle toutes

ma

petite

Ariette

demandant

si

elle

peut tre admise em:

brasser sa cousine, Rosalie lui rpond Notre malade s'est assoupie. Vous la verrez cet aprs-midi. A deux heures, Telcide, prvenue, fait elle-mme informer Ariette qu'elle l'attend. Celle-ci s'empresse de se rendre son invitation. Elle entre dans une chambre noire. On a fait la demi-obscurit, car la lumire est parat-il, fatigante. Dans un verre pos prs de la pendule, une couche d'huile sur de l'eau supporte une rondelle de lige argent et une courte mche. Telcide a revtu sa toilette de malade. Comme elle parat maigre dans ce lit encombr de couvertures! Sa chevelure que, d'habitude, elle renforce, comporte

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

77

rsille blanche. Elle se tient haute sur l'oreiller, presque, assise. Elle a mis son dodo gris. Avec son menton saillant et les tendons de son cou dcharn, qui tirent sa peau, comme les cordes tirent les toiles d'une tente, elle ressemble aux sorcires qui jettent des sorts :

un chignon minuscule dans une

sentez-vous, ma cousine? Mieux... Cela rconforte toujours de voir son mdecin... Tiens! on sonne... sans doute une visite... Ce doit tre M. le Grand Doyen... Rosalie l'a prvenu de mon malaise... En effet... Je crois reconnatre sa voix clans le

Comment vous

Est-ce chambre? Oh!


couloir...
rien...

que tout

est bien

en ordre

dans

la

oui,

ma

cousine... D'ailleurs

on n'y voit
:

Ds son entre, M. le Grand Doyen s'crie Ma bonne demoiselle, j'ai tenu vous apporter tout de suite mes souhaits de prompte gurison... L'obscurit est telle qu'il va vers le lavabo, croyant

trouver droite le lit, qui est gauche. Je vous remercie, rpond Telcide d'une voix mourante... J'ai rencontr cet excellent D r Crpinois, qui rjnseign sur votre tat de sant. Si j'avais eu m'a des craintes, il me les et dissipes. C'est un peu de langueur, parat-il. Aucune complication n'est redouter. Dieu soit lou! Aprs-demain dimanche, vous assisterez la grand-messe. Je n'ose vous promettre. Je suis si faible!... Bien entendu Rosalie, Jeanne et Marie sont au chevet de leur ane. Elles considreraient comme une faute grave de n'tre point l quand M. le Grand Doyen honore l'une d'elles d'une visite. La flamme vacillante de la veilleuse met sur les visages des lueurs et des ombres tranges. M. le Grand Doyen se tourne vers Ariette Et c'est vous, mademoiselle, qui soignez votre chre cousine? Oh non, proteste Telcide, qui retrouve toujours

78

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

des forces ds qu'il s'agit de protester. Cette enfant est trop jeune. D'autant plus que mes surs ne consentiraient jamais abdiquer un privilge, dont elles sont jalouses... Je dois me contenter, dit Ariette, de souhaiter le rapide rtablissement de ma cousine. Je le fais de tout mon cur. Entre temps je m'occupe d'ailleurs... A quoi, s'il n'est pas indiscret ? A L'tablissement d'un projet que je dsirais prcisment vous soumettre, monsieur le Grand Doyen... % Je vous coute... Ma cousine Telcide, je comptais vous en parler aujourd'hui mme. Votre maladie m'en a empche... J'ai essay de le dire ma cousine Jeanne et ma cousine Marie. Elles taient trop occupes. Voici ce dont il s'agit...

Voyons Vous avez


!

d,

comme

Doyen, remarquer combien augmente chaque anne.


effet,

moi, monsieur le Grand le nombre des pauvres


!

En effrayant Les mes charitables


c'est

dirai pas ce que font mes cousines ce point de vue... Je le sais ... C'est admirable !... Mais il faudrait donner encore plus qu'on ne donne... Hlas les ressources de la paroisse ne sont pas

moyens, ne vous

s'efforcent bien, par tous les de gurir les misres qu'elles rencontrent. Je

illimites.

Vous, mon enfant? Oui, nous allons organiser une tombola. Nous, mais n'y connais Je me charge de J'obtiens place J'organise C'est prodigieux.. J'espre que ma cousine Telcide voudra
!

Que diriez-vous si je vous offrais le moyen de augmenter dans une notable proportion ? Je dirais que vous tes un ange... Eh bien ce moyen, je l'ai, je vous l'apporte.

les

je

rien.

tout...

les lots...

Je

les billets...

la fte...

bien

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

79

m'autoriser... Je ne saurais rien faire sans son approbation la plus complte... Vous l'aurez, mon enfant, vous l'aurez... N'estce pas que vous la lui donnerez, ma bonne demoi-

selle?...

Nous rsoudrons... Quelle D'avance prtre brise obstacles. Pendant quarante jours, mes cousines vont tre retenues par leur nettoyage du printemps... En nous l'avons commenc ce matin. Comment pourrai-je mes Dsirez-vous que je prie l'un de mes vicaires de vous accompagner? Ce sera pour un surcrot de besogne Oui. Le ministre de paroisse dj
la

Certainement, monsienr le Grand Doyen, puisque vous avez lindulgence d'acquiescer la proposition de cette jeune fdle... L'hiver sera rude. Je songe aux pauvres qui cette tombola vaudra un peu de pain et un peu de charbon. Il y aura peut-tre une difficult, s'crie soudain Ariette. Ce sera la seule...

est-elle?

le

les

effet

faire

visites ?

lui

tel

charg. Pourquoi donc ne


visites ?

si est les feriez-vous pas seule, ces

la

serait certes plus pratique. suis laiss dire que les jeunes fdles des meilleures familles ne craignent plus de sortir sans

Ce Je me

leurs parents.

Nos rues sont si peu dangereuses Qu'en pensez-vous, ma bonne demoiselle Telcide ? Je ne me permettrai jamais de profrer une autre opinion que la vtre, monsieur le Grand Doyen. C'est donc entendu... Ma chre enfant, je vous souhaite de toute mon me de mener bien votre charitable entreprise... Je mettrai votre disposition une des salles du catchisme... Ds que mon plan sera tabli, je me ferai un devoir de vous le soumettre...
I

Volontiers...

A ce moment entrent dans la chambre Flicit et Caroline Lerouge. Elles ont pris une physionomie de circonstance. Les coins de leurs bouches sont plisss

80

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

dans une grimace douloureuse Elles baissent les yeux pas frlent peine la carpette. Avec une commisration profonde, elles s'arrtent devant le lit, en silence. Quel n'est pas leur tonnement d'entendre
et leurs

Telcide leur dire

Votre visite

Elles sont

me comme

fait

un

trs

grand

plaisir...

vexes que leur amie ne soit pas

plus malade. Pour un peu elles le lui reprocheraient, tel un manque de tact... Ariette et Marie accompagnent la porte M. le Grand Doyen, qui a profit de l'occasion pour se retirer. Ariette est radieuse. Elle n'aurait jamais os esprer que son projet se raliserait si vite Vous paraissez contente, mon enfant, lui dit Marie en revenant vers la chambre de Telcide. Mon enfant mon enfant s'crie Ariette, vous me chagrinez beaucoup en m'appelant ainsi, ma cousine Marie. Il ne faut pas vous vieillir plaisir. Vous n'en avez pas le droit. Vous pourriez plutt tre ma sur que ma mre. Que diable vous tes jeune. Ne

l'oubliez pas...

Vous vous marierez... Il y a peut-tre un homme qui vous aime... Vous l'pouserez... Vous
serez heureuse... Moi? Moi?...

La pauvre
ses

fdle effare s*enfuit en


les

comprimant, de

mains croises, donns de son cur.

mouvements soudain dsor-

CHAPITRE
Rosalie,

II

avez-vous chanoines? Non, pas encore. Dpchons-nous... dpchons-nous... Ne vous impatientez pas, ma sur. Avant
frott les
soir, tous les

ce

chanoines seront empaquets... Telcide est gurie. Le nettoyage bat son plein. On arrose les chambres au crsyl; on dcroche les rideaux. On range dans une immense caisse les portraits des chanoines de la salle manger. Marie, demande Jeanne, vous vous tes assure que le compte est exact? Non, ma sur... Je vais voir... La vrification montre qu'il en manque un.

Lequel? Le chanoine Buran. Ah oui... Je m'en souviens... Notre sur Telcide, un jour que le chanoine Buran ne l'avait pas salue, a dcid de mettre son portrait en pnitence dans le coin du buffet. Il doit y tre encore. Comme nous avons recul le meuble, il doit mme tre cras.
I

C'est tout ce qu'il mrite, intervient Telcide.

Dgageons-le...

Ces demoiselles s'arc-boutent... Elles font glisser le buffet et retirent de l'ombre un tableau couvert de
toiles d'araigne
:

Ernestine,

emportez

le

chanoine Buran la

buanderie
sites.

et nettoyez-le...

commence ses premires viun vnement considrable. Dix fois dj Telcide lui a dit que jamais elle ne lui et donn l'autorisation de sortir seule, si M. le Grand Doyen ne lui
L'aprs-midi, Ariette
C'est

82

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

avait pour ainsi dire impos sa volont. Elle ne songe pas un instant reprendre son acceptation, mais elle

Quelles seront premires vous visiterez Je suivrai exactement


les
?

s'inquite

personnalits que

l'ordre, qui

m'a

t fix

par M. le Grand Doyen... Regardant la liste, Telcide fait un bond. Un' des premiers noms qu'elle lit est celui de M. de Fleurville Vous allez voir cet homme. Je vous plains. 11 n'en est pas de plus dsagrable et de plus avare. Je vous ordonne de ne pas lui rvler que vous tes notre parente. Il s'imaginerait que j'ai oubli l'histoire de

la

nochre. M. le Grand Doyen prtend que M. de Fleurville est trs riche et que son adhsion, s'il me la donne, en entranera beaucoup d'autres... On exagre son influence. Tiens vous irez aussi chez M. Hyacinthe?... Il doit tre peine install .. Je ne sais pas, ma cousine. Je ne le connais pas. C'est un petit professeur. Je ne crois gure sa gnrosit... Il doit tre sans fortune... Ariette inconsciemment regarde Marie. Celle-ci tait trs rouge d'avoir collabor au nettoyage. Elle ne peut pas rougir davantage. Alors elle plit... Dcidment elle n'apas cess d'aimer M. Hyacinthe

Et Ariette s'en

va...

Dans

la rue, elle

dcouvre que

les

pavs sont pointus

et ingaux, ratant seule, elle a le loisir de trotter lg-

rement. Ses hauts -talons glissent. Quand elle sortait avec ses cousines, elle marchait toujours d'un pas de procession. Elle savoure sa libert, comme une colire, avide de grand air. Personne n'est l pour lui
dire

Il

M.

le

Saluez droite Mlle Virginie... saluez gauche chanoine...

lui

semble sortir pour

la

premire

fois. Elle fait

des remarques insouponnes. Ainsi jamais la cathdrale ne lui a paru aussi belle que "vue de cette ruelle troite par-dessus les toits de tuiles rouges et d'ardoises bleues. Jadis l'enclos tait ferm ds que le soleil se couchait. Il se transformait alors en une sorte

C^S DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

83

de bguinage. Dans l'ombre de la basilique dormaient tous les servants de la paroisse. Les rues allaient en se rtrcissant plus elles se rapprochaient de l'glise. De sorte qu' leur extrmit une chane courte suffisait

pour les obstruer. Ariette arrive dans l'avenue principale de la ville.

Des htels modernes, avec de grandes portes deux battants et de hautes fentres, la bordent. Ce n'est peut-tre pas aussi pittoresque, mais ici au moins Ton respire. De temps autre une automobile regagne son garage. Un domestique en livre apparat sur un balcon M. le Doyen, pense Ariette, m'a dit de m'adresser chacune des personnes, qui habitent cette rue. II parat qu'on doit solliciter d'abord les souscriptions des gens riches. Ceux-ci, flatts qu'on les invite les premiers, se montrent d'autant plus gnreux que tous leurs concitoyens, en consultant la liste, connatront leur gnrosit. Quant aux autres, ils se trouvent entrans par le mouvement gnral et donnent plus qu'ils ne le voudraient pour que leur obole ne soit pas trop modeste ct des prcdentes... Et pourtant je serais volontiers alle directement chez M. Hyacinthe. J'ai hte de connatre ce professeur fameux!... Un peu de patience! Ariette... Il ne faut jamais brusquer les

vnements...

sonne au numro 1 de la rue Je viens, mademoiselle, pour une tombola... Madame est sortie. Elle regrettera beaucoup... Elle s'adresse au numro 3 Est-ce que Monsieur est chez lui? Je voudrais lui offrir des billets? Monsieur est en voyage. Il sera dsol... Et ainsi de suite... Ariette commence douter du succs de son entreprise. Visiblement les domestiques ont des ordres spciaux pour les dames patronnesses comme pour les marchands de vin. Elle arrive au numro 15! C'est l que demeure M. de Fleurville. Elle presse le bouton lectrique. Une vieille servante, en tablier blanc et en bonnet fris, apparat Mademoiselle, voulez-vous demander M. de Fleurville de me recevoir?
Elle

8'.

CES DAMES AUX CHAPEAUX VEHTS

de Feurville regrettera infiniment. Tl est y a cinq minutes... Ariette ne peut s'empcher de rpliquer Cela m'tonne. Depuis dix minutes, je me promne sur le trottoir. Et je n'ai vu sortir personne...
sorti...
il
:

M.

dconcerte, la bonne rpond cinq minutes, comme j'aurais dit une demi-heure. Excusez-moi... C'est que je suis envoye par M. le Grand Doyen pour offrir M. de Feurville des billets de tombola.. Monsieur en prendra certainement. Au profit des pauvres de Notre-Dame Monsieur est trs gnreux! A quel prix sont-ils,

Un peu

J'ai dit

vos

Cinquante centimes. Ce n'est pas cher. En attendant que Monsieur vous envoie son offrande, voulez-vous accepter la mienne, mademoiselle? Mais volontiers... Hlas! je ne suis pas riche. Voici deux francs... Ariette tire la grande feuille blanche o elle esprait inscrire tant de noms aristocratiques. Quel nom, dois-je mettre? demande-t-elle Josphine Flipot.

billets?

P..e..a..u...? Non...
Le geste de

p... o... t... pot!...

comme un

cette

femme modeste
Elle en sourit

pot!.. est trop joli

qu'Ariette s'en

moque.

pour au contraire non

sans motion. Mais j'y pense!... peut-tre bien que M. Jacques souscrira aussi avec plaisir?

Monsieur Jacques? Le fils de M. de Feurville. Il est justement dans son bureau. Donnez-vous la peine d'entrer. Je vais le prvenir. Il n'est pas souvent ici. Il est toujours
Paris...

Ariette est introduite dans un vestibule garni de plantes vertes. Un ours immense en bois sculpt supporte, sous l'escalier, des chapeaux et des manteaux, des parapluies et des cannes, qu'il a l'air de vouloir embrasser tant il les enlace de ses pattes recourbes. Elle passe dans un salon lgant o des fauteuils

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

85

Louis XVI et des bergres soyeuses lui rappellent son boudoir d'antan. Dans une vitrine, s'tale une collection rare de bonbonnires avec des mdaillons, des incrustations, des ivoires sculpts, des cames aux ombres douces. Dans un cadre ovale, sur la glace, un pastel du dix-huitime sicle! Sur les murs, des esquisses roses de Boucher, un paysage de Sisley, une tude vigoureuse de Jonas. Ariette respire avec joie dans cette atmosphre parfume, lorsqu'une voix d'homme retentit travers les
petit

tentures Josphine, vous n'auriez pas d laisser entrer. Je ne suis pas comme mon pre, moi, je manque de patience. Je n'prouve nul dsir d'tre embt par toutes les vieilles filles de la paroisse... Le front pliss, Jacques de Fleurville ouvre la porte avec un geste de contrarit. On sent qu'il aura vite

Ah! vous m'avez entendu? Ne m'en veuillez pas... Je partage trop votre opinion pour vous en vou:

fait de se dbarrasser de la quteuse indiscrte. Mais Ariette le regarde droit dans les yeux. Elle a la tte un peu penche et un sourire, qui ne se dissimule demi que pour se rendre plus expressif Excusez-moi, monsieur, de n'tre pas une vieille fille, dit-elle. Vous auriez peut-tre prfr... Sans la moindre gne, il clate de rire

loir. J'ai

Moi,

non

vieilles

beau me raisonner, j'ai beau me forcer... plus, je ne peux arriver supporter les demoiselles... C'est trs curieux! a doit tre

de naissance...

Peut-tre!... Or, moi, j'en ai

ma

famille

encom-

Quand nous avons une crmonie, un dner de mariage ou de premire communion, ou d'enterrement,
bre.
il

en trane dans tous les coins. C'est lamentable! Eh bien! moi, monsieur, j'en ai un salmis

maison...

Vous? Oui, monsieur, moi qui vous parle! Permettez que je vous adresse... Vos condolances? merci... Je accepte.

les

la

Non...

mes

consolations... Je ne

me

serais pas

86

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

permis... Puis-je vous demander le C'est un salmis de quatre!

les voir en messe. Pendant des annes, elles ont port le mme chapeau vert avec capote de satin miroitant et bride de velours perroquet. Gomment? si je les reconnais?... Ce sont nos

Ah? Vous

nom

de ce salmis...

allez les reconnatre.


elles

On peut
la

libert le

matin quand

vont

vieilles loc...

Vous l'avez dit Locataires Que je vous plains!


!

N'est-ce

pas?

ma

destine

est

douloureuse.
je
le

Quand on est afflige de quatre crampons, comme le suis, on n'est presque plus prsentable dans
monde...

Vous exagrez...
lllas!

non... Ainsi, tenez, nous deux, nous bavardons gentiment. Nous sommes l, comme des camarades. Nous ne nous connaissons pas depuis longtemps, mais nous nous sommes dcouvert les mmes ides sur les vieilles filles. Eh bien! nous aurons beau faire. 11 y aura toujours une chose qui nous sparera, une chose grave, une chose terrible... Qu'est-ce que c'est?

qui coule depuis huit ans, cher monsieur, et qui met de longues taches noires sur le mur... C'est horrible!
Oui...

Une gouttire? Hein? une gouttire,



C'est

mon

se dverse de mes cousines. Les vieilles demoiselles ont besoin d'avoir dans leur vie, toujours prt-, un motif de discussion pour les jours de mauvaise humeur. Si vous leur supprimez celui-ci, les dames aux chapeaux verts devront en inventer un autre. a fatiguera leur imagination. Ayez piti d'elles. Soyez bon pour les
la bile

une honte!... Il faut l'arrter... Oh! gardez-vous-en bien... Pourquoi? Parce que c'est par cette gouttire que

vieilles filles!

Vous tes amusante... Mais dites-moi... que vous tes oblige d'habiter...

est-ce

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

87

Avec mon quatuor? Oui. Je suis quoi Ah! C'est curieux


force...
! . .

absolument

force...

Sans

d'ailleurs
le

que vous ne connaissiez


la sait

pas

mon

histoire.

Tout

monde

en

ville.

Ar-

iette, c'est

que ces demoiDavernis ont t assez bonnes pour recueillir Vous n'tes donc au courant de rien, cher monsieur? Je vous prie de m'excuser... Oh! je ne vous en veux pas. C'est d'ailleurs un fait qui n'est pas encore entr dans l'histoire de
Ariette! la petite cousine ruine
selles
!
.

Enchant...

moi!

France... J'habite Paris, n'est-ce pas? Je suis arriv cette nuit par le train de onze heures... De Paris?... vous venez de Paris!,.. Ah! que je vous regarde!... Paris!... Paris! Ariette prouve soudain une vive motion. Dj de se sentir dans ce salon coquet, elle tait comme transfigure. De voir un Parisien, de pouvoir parler avec lui de la ville si chre son cur, elle a envie de pleurer. Jacques s'en aperoit... Vous connaissez Paris? lui demande-t-il avec de la tendresse dans la voix. J'y suis ne... avenue Klber... J'avais confiance dans mon toile ... Hlas I... Enfin n...i... ni, c'est fini... Je n'y pense plus... J'y retournerai un jour... ou jamais!... a m'est gal... Mais vous, parlez-m'en, dites?... Vous serez si gentil! Que dsirez-vous que je vous raconte? Est-ce que vous allez souvent au Bois? Oui, frquemment. Dire que nous nous sommes peut-tre rencontrs jadis

Qui sait? C'est probablement faute d'avoir fait pralablement connaissance que nous ne nous sommes pas
reconnus?...

Probablement!

88

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

J'ai souvent pens au nombre des gens, qui avaient les mmes gots, les mmes caractres et qui se seraient follement aims si le hasard les avait amens une seconde sur le mme chemin, tandis qu'ils tranent lamentablement sur des routes diffrentes... Comme vous tes trange Jamais je n'ai rencontr une jeune fille qui soit autant que vous la fois srieuse et narquoise. On croit que vous allez dire une plaisanterie et vous formulez une observation qui ne manque pas de profondeur... Merci pour la profondeur On croit que vous parlez gravement et vous lancez une blague... Qu'est-ce que vous voulez? C'est la vie! Je vous trouve dlicieuse Et au thtre? Qu'est-ce qu'on a donn de nouveau, ces temps-ci? Ariette parle, parle. Jacques rpond toutes ses questions. Ils sont assis l'un prs de l'autre sur un canap. Soudain elle demande Dans quel quartier habitez-vous? Boulevard Malesherbes.

Et vous venez souvent ici? Avant de se prononcer, Jacques se lve. Tl va s'assurer que personne ne l'coute derrire les portes. Il constate qu'il peut s'exprimer sans crainte. Prenant un ton de confidence, il dclare alors

sien.

est un vieux Paripasse six mois de l'anne auprs de moi... Une pendule sonne ce moment quatre heures. Ariette sursaute Mais nous bavardons... Excusez-moi... Il faut
Il Il

Je reviens inoins possible. Comme je vous comprends! faut vous dire que mon pre
le
:

que je me sauve... Dj? Je dois voir cet aprs-midi M. Hyacinthe... Quel Hyacinthe? J'en connu un
valise

mme... professeur au jaune... Je croyais


C'est le
le

ai

jadis.

collge, avec

une

parti...

Oui...

Comme

le volatile

de

la fable,

il

a fait

son

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS


il

89

globe-trotter pendant dix ans. Fatigu, rompu, fini par regagner son premier pigeonnier...

Pauvre homme J'espre pouvoir


!

Au revoir,
connatre...

le cueillir sur son perchoir... cher monsieur, je suis enchante de vous

Et moi, je suis ravi, mademoiselle... Elle lui tend la main pour une poigne franche, l'anglaise. Il la regarde en souriant.

billets

Pourquoi me regardez-vous?... Parce que vous pas partir Comment? Vous pas partir sans m'avoir donn de tombola. Ah! oui Mais vous n'y tenez
n'allez
ainsi...

n'allez

des

c'est vrai...

pas...
si

Je m'en voudrais d'insister... aimablement...

Vous m'avez reue

Au C'est au Ce

contraire... J'en dsire quelques-uns... profit des pauvres serait au profit des charcutiers divorcs
f

ou

des gnraux arthritiques que ce serait absolument la mme chose... Du moment que c'est vous qui offrez, je ne puis qu'accpter... Voici deux cents francs pour mon pre et pour moi... Oh c'est trop

e... u... r., fleur,

lieu dans six semaines au cours d'une matine artistique. Je vous


la

Non, non... Que je vous marque! Fleurville comme une fleur? Oui... Et comme une Le tirage de tombola aura
I 1

s'crit F... 1...

ville...

ville!

enverrai une invitation... Je me ferai un plaisir d'y assister... Au revoir, monsieur... Au revoir, mademoiselle... Ariette est peine dans la rue qu'elle se sent incapable d'aller aujourd'hui chez M. Hyacinthe. Pour dire ce dernier tout ce qu'elle veut lui laisser entendre, il importe qu'elle ait les ides absolument nettes. Elle les avait tantt. Elle ne les a plus maintenant. Son esprit est brouill. Est-ce le ton primesautier de sa conversation avec Jacques de Fleurville? est-ce l'amabilit du

90

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

jeune

homme? est-ce son vocation de Paris? Elle ne discerne rien, sauf qu'elle est trouble et que son trouble est exquis. Loin de le secouer, elle s'y abandonne. Ne songeant plus sonner d'autres portes, elle marche droit devant elle. Il y a l un jardin public autour des ruines d'une ancienne abbaye. Elle s'y assied un instant. Des enfants, en jouant, se poursuivent et se chamaillent. Elle se rpte en elle-mme tout ce que Jacques lui a dit. Et elle pense

Il

est trs gentil ce

jeune homme... Nullement

snob. Il m'a paru intelligent... Viendra-t-il, dans six semaines, ma grande reprsentation? Mystre... Il m'a sembl que je ne lui tais pas indiffrente... Est-ce que par hasard je ne serais pas aussi loin de Paris que je me l'imaginais?... Ce serait la ralisation d'un joli songe!... En travaillant pour les pauvres, j'aurais travaill pour moi-mme et la tombola m'aurait valu le gros lot mon bonheur!... L'imagination a vite fait de raliser des prodiges! Lorsqu'elle rentre chez elle, Ariette ne pense plus du tout au roman de Marie. Elle en a entrevu un autre.
:

rances. M. de Fleurville vous a reue? Non, mais vu son qui m'a donn deux aimable... cents a va tonnant!... Vous annonc
Eh bien? mon enfant, lui demande Telcide... Avez-vous russi dans vos premires dmarches?... Oui, ma cousine... au del de toutes mes espj'ai
fils,

francs...

Il

t fort

C'est

a-t-il

qu'il

pouser une jeune


bacques?...
cielles....
Il

noble, trs riche, Mlle de Poulparait que ses fianailles sont offifille

Il

ne m'en a rien

dit...

Ailette a
les billets

brusquement l'envie de de sa grande tombola...

jeter par la fentre

CHAPITRE

III

M. Ulysse Hyacinthe ne serait-il pas chez lui? Ariette a tir une premire fois le pied de biche de la sonnette. Personne ne rpond. Elle le secoue nouveau. La maison est silencieuse. Elle descend les deux marches et vient au milieu de la rue, comme si la faade pouvait lui rvler son mystre. Pas un rideau des fentres ne bouge. Enfin, au premier tage, une porte claque... Puis une seconde... Le bois vert d'un escalier neuf gmit sous un pas lourd... On peroit le glissement de deux savates sur les dalles d'un couloir. Un gros homme, presque chauve, aux favoris jaunes, au nez rond et plat, apparat. Il a des lunettes, mais il regarde par-dessus, en faisant des yeux blancs. D'un air bougon, qui lui est peut-tre coutumier, il questionne Pourquoi avez-vous sonn deux fois? Parce que je dsirais parler M. Hyacinthe. Le professeur?

Lui-mme. C'est moi.

Ariette a la force de rprimer une envie de pouffer. est absolument ridicule. Il devait se laver les mains, il a encore les manches de son veston releves. Son gilet, ferm seulement par le bouton du haut, laisse voir un triangle de sa chemise en flanelle raye gris et vert.

Ce malheureux Ulysse

De sa voix grave, qui faisait frissonner dlicieusement Marie et qu'Ariette juge spulcrale, il demande

Qu'est-ce que vous

me

De

la

part de M.

le

voulez ? Grand Doyen...

<

92

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

M. le Grand Doyen? Visiblement il s'tonne qu'un prtre aussi considrable s'occupe de sa modeste personnalit laque. Oui... Je viens vous offrir des billets... De chemin de fer ?.. merci. Je ne voyage plus. Je n'ai que trop voyag... Le pauvre homme il est hant par le souvenir de ses courses travers la France, la poursuite d'un repos et d'une srnit jamais perdus Non... Des billets pour une tombola, organise au bnfice des pauvres...

Ahl boni... Entrez... L'avarice n'est toujours pas son principal dfaut!

songe Ariette. Il l'amne dans une salle manger, carre, presque sans meubles, mais claire, propre, avec une tapisserie crme aux fleurs roses. Tout en traversaut le couloir, il abaisse ses manches et ferme son gilet. Comme une odeur frache de peinture et d'essence la saisit la gorge, Ariette tousse. M. Hyacinthe disparait. Il revient un moment plus tard, porteur d'un verre d'eau. 11 tient dans sa main un morceau de sucre. Au fond, c'est un bon homme pense Ariette. Doucement il met le sucre dans le verre et longuement il remue l'eau avec une cuillre de ruolz Buvez... a vous soulagera... Elle est trs frache... J'ai fait couler l'eau avant .

Merci... Je

me

sens mieux...
Il

Avait-il t
fait.

vraiment inquiet?

prend un

air satis-

La petite quteuse en profite pour lui commencer son boniment sur le ton emphatique qui lui semble devoir convenir son interlocuteur Vous avez certainement remarqu, monsieur, combien le nombre des malheureux s'accrot chaque jour. Il faut, comme moi, s'tre penche sur la misre humaine pour connatre les profondeurs qu'elle peut atteindre. Je ne sais rien de plus effarant... En signe d'acquiescement, il balance sa grosse tte

n mime un bouddha chinois. M. le Grand Doyen estime qu'il est du devoir de chacun de collaborer, selon ses ressources, l'uvre

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

93

sublime de la charit. Dans quelques semaines, une tombola sera tire, dont le bnfice appartiendra intgralement aux pauvres de Notre-Dame. J'ai pens... M. le Doyen a pens que vous tiendriez participer, dans la mesure que vous...
Oui... oui. Ariette en a assez dit. M. Hyacinthe tire de la poche de son pantalon un porte-monnaie vaste, dont le cuir repouss garde les traces dores d'une tour Eiffel audessus d'une inscription Souvenir de l'Exposition de 4900. Et il y prend une pice de monnaie
:

Je

ne sais pas
.

le

prix des
!

billets.

Donnez-m'en

pour
*

Je voudrais vous davantage, mais je ne suis pas pas riche. Tiens mme chose que domestique des
offrir
!

, c'est

deux francs

il

dit la

la

Fleurville! pense Ariette. S'il se doutait pourtant que toute cette comdie est organise pour son bonheur Mais il n'en a pas la moindre ide. Sa souscription offerte, il n'attend plus que le dpart de la jeune fille. Celle-ci, qui est loin de vouloir s'en aller, inscrit sur
!

son carnet M. Hyacinthe!... Quel prnom,


:

vous plat? Ulysse... Ah!... Est-ce que vous connaissez Ithaque?


s'il

Cette question le surprend si fort qu'il en roule des 'yeux. Mais c'est l son domaine de professeur, il a saisi l'allusion. Il daigne en sourire tout en croisant ses mains sur le cordonnet noir, qui lui sert de chane de montre et qui balafre son abdomen. Dans ce geste, Ariette s'aperoit qu'il a le bout des doigts jaunis par le tabac Non... Je ne suis pas all en Grce. J'ai pourtant beaucoup trop circul... Heureux qui, comme Ulysse, a fait un beau voyage!... Vous connaissez les classiques... Oui... J'ai normment de relations... Vous avez vos brevets ? C'est parfait J'en ai un mon brevet de chauffeur... Comme Ariette lance ses boutades avec un srieux imperturbable, M. Hyacinthe est un peu dconcert.

! .

94

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS


esprit n'est pas assez vif

Son

pour

la suivre

dans ses

fantaisies,

mais

c'est dessein qu'elle le bouleverse.

Ainsi, brle-pourpoint, elle peut lui dclarer famili-

rement

Alors,

comme

a!

mon

cher monsieur, vous

voil revenu dans votre vieille cit !... Comment cela peut-il intresser une jeune fdle de cet ge II est si drout qu'il ne se le demande pas,
I

condescend rpondre Vous tes trop jeune pour vous souvenir de moi... En effet, dit-elle gentiment, mais j'ai si souvent entendu parler de vous que j'prouvais le plus vif dsir de vous connatre.
il

trs renseigne sur votre compte. Je pourrais vous dire sur vous des choses qui vous tonneraient bigrement.

Ah! Je suis

Ah! Vous ne pouvez pas vous douter quel point vos amis ont regrett votre dpart, y a dix Mes amis... lesquels? Je n'en jamais Croyez-vous?... M. Grand Doyen me rptait
il

ans...

ai

eu...

le

Maman Tous ceux qui ont eu faveur se consolent mal de sa disparition... Pas tant que moi.
!

encore l'autre jour combien sainte femme...

Mme
la

Hyacinthe

tait

une

de l'approcher

Trs sincre,

il

tire

de sa poche et se reniflant :

un large mouchoir carreaux tamponne violemment les yeux en

Heureusement, continue Ariette, vous n'tes pas de ceux pour qui une maison est triste ds qu'elle ne contient pas une femme et des enfants...

Moi?
Oui...

Vous

tes

un

esprit suprieur...

Vous avez
et

la science pour femme, livres pour amis...

vos lves pour enfants

vos

Evidemment... en principe... Il n'y a pas d'existence plus admirable que la vtre. L'apostolat que vous vous tes impos est le plus noble de tous. Vous faonnez votre image les

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

95

jeunes intelligences. Vous

pe'trissez, de vos doigts savants, les esprits incultes. Et vous faites s'ouvrir les mes aux beauts du monde... Sans sourciller, M. Hyacinthe reoit ce couplet en pleine figure. C'est la premire fois qu'on lui parle

ainsi.

Des horizons inconnus

brillent

devant

lui.

Il

gonfle sa poitrine

comme un

soufflet

d'harmonium
I

et

exhale

C'est pourtant vrai que je C'est poursuit


:

fais tout cela

si

vrai,

Ariette,

que

je n'ai

jamais

pu contempler un professeur sans


respect...

tre pntre de

Vous? Oui... Qu'est-ce que


semeur

c'est

que

le

professeur, sinon

le

d'ides?... La graine que vous jetez peut tre longue germer. Le moment vient toujours de la moisson radieuse. Un homme accomplit-il une action d'clat, qui sait si ce n'est pas parce qu' cette minute-

une des semences que l'ducateur a dposes en lui alors qu'il n'tait qu'un tout petit enfant?... M. Hyacinthe sourit, mais en sceptique. Le bel enthousiasme de la jeune fille l'amuse, mais elle ne le convainc pas. Il sait trop que la vrit est plus cruelle. Comme un des principes de sa vie est de traquer l'erreur partout o elle s'embusque, il juge utile de rpliquer, au risque de tuer une illusion Vous venez de peindre, mademoiselle, le portrait du professeur. Vous avez pris les couleurs les plus flatteuses. Malheureusement votre portrait n'est pas
l fleurit

ressemblant...

Comment?
Certes,
si

dit Ariette, qui feint l'tonnement.

les lves taient attentifs et studieux,

notre mission serait peu prs celle que vous avez imagine. Notre joie serait intense de prparer la nourriture intellectuelle de la jeunesse en dissquant et en assaisonnant pour elle les chefs-d'uvre... Ces muses dont vous tes les gardiens Mais les collgiens sont des cancres, des mauvais garnements, qui n'ont pour tout gnie que celui du mal. Ils ne comprennent rien parce qu'ils ne veulent rien comprendre. A la fin de la rcration, je m'avance vers eux, en frappant des mains, pour leur indiquer

96

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS


:

que c'en est fini des jeux et des ris. Je leur crie Et nunc erudimini! A cet appel, chacun devrait our la voix de sa conscience. Bienheureux ceux qui les pures dlices de l'tude sont permises Ils devraient crier Uosannah! Ils rpondent La barbe!
!
.

Oh! Avant de commencer

ma

classe, je dois,

pendant

dix minutes, agiter ma sonnette et taper, avec sur le bord de mon bureau. Ce sont des murs dplorables...

ma rgle,

Connaissez-vous Vron? Non. C'est un galopin... Hier je demand duction de Puer, muscas. Enfant, chassez mouches Oui... m'a rpondu a veut dire Pierre
lui ai

la tra-

abige

les

Il

pig la muscade.

Vous avouerez que ce ne sont pas l des choses de mon ge! Vous pensiez que j'tais un

homme

heureux! Hlas! non, je ne le suis pas... Un professeur? a devrait tre tout ce que vous avez dit. et a n'est qu'un garde-chiourme... Ariette juge utile pour sa cause de prendre une physionomie apitoye, quoique l'entretien suive exactement la courbe voulue par elle Mais alors? murmure-t-elle d'une voix o, dans le lointain, il y a un vague bruit de sanglots... Mais alors si vous n'avez pas la science pour femme, vos lves pour enfants et vos livres pour amis, vous devez vivre des heures mortelles d'ennui... Je ne sais pas... Mariez-vous.
.

Ah! ah! vous tes puni... Vous tes bien tous les mmes... Tant que vous tes jeunes, vous refusez d'aller la mairie... Vous ne voulez pas vous mettre Vous faites le dandy dans les salons. la corde au cou. Vous faites le beau sur les boulevards... Vous courez le monde... Vous voyagez... Je vous assure que je n'ai jamais fait le beau!... M. Hyacinthe se trouve l sur un terrain glissant. Peu peu il perd pied. Son regard papillote. Il essuie
.

Il

est trop tard

les verres

de ses lunettes

comme

si

ceux-ci en taient

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

J7

responsables. Ariette constate qu'il a les yeux tout petits et tout drles Et puis un jour, continue-t-elle, vous vous apercevez que vous avez eu tort de ne pas fonder un foyer. Et vous vous dites Il est trop tard ... Mais sapristi il faut ragir, monsieur Hyacinthe... Une femme est ncessaire l'homme... Oui... pour le linge! La rponse est trop imprvue pour qu'Ariette n'en

soit

s'abime... Jadis maman le recousait toujours avant de le remettre la blanchisseuse... Et elle le comptait!... La semaine dernire, on m'a rendu une chaussette de moins... Vous le voyez bien!... Mariez-vous... Si vous ne le faites pas pour vous, faites-le au moins pour vos chaussettes. Me marier?... me marier?... vous croyez que
Oui...

Pour

pas elle-mme interloque...


le

linge

mon

linge

c'est facile
Il

fdles, dont tout le rve est d'pouser un professeur... D'ailleurs, quand on a votre situation et vos avantages personnels, on a dd aimer. et tre aim... Je suis convaincue que si vous regardiez au fond de votre cur... Mais je me mle l de questions intimes... Excusez-moi, cher monsieur. Je vous laisse... J'habite chez mes cousines, qui doivent

y a tant de jeunes

m'attendre... Elle pense qu'il va s'inquiter du nom de celles-ci. Il se contente de lui ouvrir la porte en silence. Il est tout songeur Elle prcise donc Mes cousines sont les demoiselles Davernis! Ils entraient dans le couloir. M. Hyacinthe s'arrte. Il relve ses lunettes sur le front, se croise les bras, et profre Ah! ces dames sont vos cousines? J'ai log jadis dans une maison voisine de la leur... Je suis orpheline... Elles m'ont recueillie... Elles sont si bonnes!

Oui...

Ma

est d'ailleurs

cousine Marie surtout est trs gentille. Elle beaucoup plus jeune que ses surs.

98

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

Son caractre est charmant. Je l'aime infiniment... Aprs un temps et un soupir, elle ajoute C'est triste que sa mre lui ait gch les plus
belles

Oui... Mme Davernis n'agissait jamais qu' sa guise. Elle tait si jalouse de son autorit que ses filles pouvaient tre demandes au mariage, elle rpondait non , sans mme les consulter... Est-ce possible! Ma cousine Marie en a beaucoup souffert, car, parat-il, on a frquemment sollicit sa main. Elle n'en a jamais rien su... Mais je vous fais l des confidences, monsieur Hyacinthe... Je ne sais pas pourquoi je vous dis tout cela... C'est votre faute!

annes de sa

vie...

Ah! sa mre?...

les

Ma faute? Vous avez une de ces faons d'interroger gens! Ah! vous trouvez? Vous auriez d Mais juge
Oui...
tre

cette fois, je

vous

quitte... J'espre

d'instruction... que vous assisterez

notre tombola... Je m'arrangerai pour que nous formions un petit groupe sympathique avec mes cousines...

pattes.

une main qu'il serre dans ses grosses voudrait dire quelque chose pour remercier. Mais il ne trouve rien. Il est extrmement troubl. Ariette achve en lui disant
Elle lui tend
Il

Vous ne rpterez surtout pas ma cousine Marie que les professeurs ne sont pas heureux. Elle en serait navre... Ah! pourquoi? Parce que... parce que... c'est elle qui m'a dit... Qui vous a dit quoi? Que les professeurs sont des semeurs d'ides...

Une recommandation

CHAPITRE IV

Les rideaux sont propres, d'une blancheur crue, avec des plis r aides, car ils sont demi empess. Des housses immacules recouvrent les meubles. Le globe de cristal de la pendule est si clair que, dans sa transparence, on aperoit l'image des fentres dformes selon la courbe. Les boutons de cuivre aux portes luisent comme de l'or jaune, tant ils ont t frotts. L grand corridor, lav, relav, est plus humide que
jamais.

Le bataillon des chanoines est en ordre sur le mur. Le chanoine Buran est rentr en grce. Dans les armoires, les piles de linge sont alignes harmonieusement. Pas un cordon de tablier ne dpasse. Une odeur de lavande s'en exhale. Ces draps, ces serviettes, ces taies d'oreiller ont sch dans la campagne et se sont imprgns de l'odeur frache des herbes. Plus rien ne traine. Tout est net. Sur les chemines, les vases ont t vids des bouchons, des bobches brches, des bouts de ficelle pleins de nuds, des pingles cheveux, qu'on y trouve frquemment.

Dans la cuisine, Ernestine est comme un gnral au milieu de ses troupes, un jour de revue... L'escadron des casseroles de cuivre, le rgiment des plats d'tain, l'artillerie lourde des marmites en fonte, l'artillerie lgre des cocottes en terre... tout cela rutile sa place, par rang de taille, en bonne position, admirablement align et astiqu, devant le plumeau, sorte de gnral panache. Le grand nettoyage du printemps est termin... Ces demoiselles Davernis sont bien lasses. Elles ont
99

100 les

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

bonne sur Je vais y


taffetas

les lavages et les frottements. Mais parcourent leur maison, comme un champ de bataille, tmoin de leur victoire contre les toiles d'araigne et la poussire. D'avoir tout boulevers pendant six semaines et d'avoir reconquis le calme, il leur semble que, par elles un problme, des plus profonds, a t rsolu. Mais voici que Telcide dsire ses socques pour aller au jardin sans se mouiller les pieds O sont-ils? ma bonne sur Rosalie, ne les avez-vous point vus?... Ils taient rangs dans le bas de la commode, ma

mains uses par

elles

Telcide...
voir...

Mais Telcide est arrte par Marie, qui s'est enfonc une aiguille dans le doigt et qui cherche le carnet de

gomm
du

est-il? demande-t-elle.

D'habitude

il

tait

secrtaire avec les vieux timbres petits Chinois. Il n'y est plus?
le

tiroir

dans pour les

J'ai cru voir dans le buffet... Les quatre surs constatent, leur dtriment, que, lorsqu'on range trop soigneusement ses affaires, on

n*en retrouve plus aucune... Elles n'en sont pas moins ravies et recommencent grener le chapelet de leurs petites habitudes... Pendant ce temps, Ariette connat l'agitation des veilles de fte. C'est demain que doit avoir lieu la manifestation artistique, qui sera clture par le tirage de la tombola. Tout annonce un vritable succs. Les billets ont t placs avec une relative facilit. Les lots ont t envoys nombreux. Certaines grosses souscriptions ont mme t adresss M. le Grand Doyen, Ariette le droit d'tre fire de son uvre. Sa visite M. Hyacinthe a russi au del de son esprance. Elle ne doute pas un seul instant que le professeur occupe sa place rserve. Et pourtant elle n'est pas satisfaite. Vainement elle essaie de se raisonner Voyons, Ariette, voyons... du courage!... videmment cela aurait t un joli conte de fes... Jacques de Fleurville est sduisant... Mais depuis quand les rves se ralisent-ils aisment?... Il n'y aurait pas de

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

101

malheureux sur la terre s'il suffisait de le vouloir pour que s'accomplisse ce que l'on dsire?... Que m'a-t-il dit d'ailleurs, qui ait lgitim la brusque saute de mon
imagination? Rien... J'tais folle... Dois-je mme lui reprocher de ne m'avoir point dit qu'il tait fianc?... Quel droit avais-je ces confidences?... Qui sait s'il ne m'a pas trouve exagrment coquette?... Mais c'est fini, absolument fini!... Je ne veux plus y penser... oui, lorsque je lui Par politesse, il m'a rpondu ai demand s'il assisterait la fte... Mais il ne viendra pas... Inutile que je lui garde une place... J'ai pourtant conserv son billet, le n 37 ... Mais je ne le lui enverrai pas... Ce serait un billet perdu!... C'est
:

dommage

L'entre de Telcide, de Rosalie, de Jeanne et de Marie trouble ses rflexions. Les quatre surs dsirent admirer les lots de la tombola. Ariette en a runi quelques-uns dans sa chambre. Nous sommes des petites curieuses, dclare Telcide. Montrez-nous vos merveilles, ma chre enfant. Volontiers, ma cousine. Lorsque je dis merveilles , d'ailleurs, je m'entends. Nous savons ce que sont les lots de semblables loteries. Chaque donateur profite de la circonstance pour se dbarrasser des objets usags, abms ou encombrants qu'il a chez lui... Mais quel tonnement Si les cadeaux qu'a obtenus Ariette ne sont pas tous admirables, ils n'en sont pas. moins de valeur apprciable. Evidemment il y a l les invitables botes de carton, qui sont devenues artistiques parce qu'on les a recouvertes de rafia, les gravures de saints avec des cadres lourds de pltre dor, les cache-pots avec de grosses fleurs strilises, les tapis constitus par une infinit de dbris d'toffes, les abat-jour faits avec des timbres... Mais il y a aussi de jolis petits bronzes, des encriers de nickel, des pendules de voyage, un parapluie... Chose notable! personne ne peut, en regardant les lots, voir ce parapluie sans aussitt l'ouvrir... Chacune des quatres demoiselles l'ouvre son tour Mais ce sera une tombola superbe! s'crie Tel-

cide...

102

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS


!

Dame s'il arrive qu'on ose offrir de vieilles quteuses de vieux cadeaux, on hsite lorsque la solliciteuse est lgante et jeune... Devinez combien j'ai de coffrets garnis de coquillages comme celui-ci demande Ariette. C'est trs joli, dit Rosalie. J'en ai cinquante-deux... Des marmites, j'en ai cinq... sept personnes m'ont promis des poulets; deux autres des lapins; une troisime, un canard; une quatrime, un cochon de lait. L'imagination des donateurs d'une tombola est insondable! Est-ce que le programme du spectacle sera intressant? s'inquite Jeanne... Ces demoiselles ont t trop absorbes dans leur nettoyage pour avoir eu d'autres occupations pendant

six semaines.

Le programme sera artistique


le

et littraire. J'ai

concours des musiciens, des chanteurs, des dclamateurs, en un mot de tous les types de la ville qui croient avoir du talent. Pauvres gens! Pourquoi dites-vous pauvres gens Parce que j'ai assist leurs rptitions. Jamais je n'ai autant ri. Ce sera donc trs amusant!

obtenu

Ce le sera... mettrons nos robes du dimanche et nos chapeaux avec la petite marguerite et les petites feuilles. Il y aura beaucoup de monde?... Enormment! On a sollicit tant d'invitations que je crains une vritable cohue. La salle sera trop
oui, oui...

Oh! Nous

remplie...

Nous arriverons de bonne heure. M. Grand Doyen enchant. La plupart des


le

est

personnalits de la ville seront dans l'assistance. Si vous dsirez voir le plan des chaises rserves, le voici... J'ai gard les cinq premiers rangs... Ariette leur tend une large feuille de papier, sur laquelle des carrs sont dessins au crayon rouge. Le nom du titulaire de chaque place numrote est inscrit. Telcide et Rosalie se penchent. Jeanne et Marie attendent leur tour N 3, M. le Grand Doyen! dit Telcide, qui lit

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

103

haute voix... N 5, M. le premier vicaire!... N 6, M. le prsident de la jeunesse catholique!... N 7 M. le prsident de la Confrence de Saint-Vincent-de-Paul K o 8, M. le Chanoine Buran! Ah! ah! nous verrons s'il me saluera... N 9, n 9 10, n 11, n 12... C'est le rayon des chanoines... N 32, Mlle Telcide Davernis! Est-ce une bonne place? Excellente, ma cousine. Juste au milieu! On vous verra de toute la salle. Ah! tant mieux!... N 33, Mlle Rosalie... N 34, Mlle Jeanne... N 35, Mlle Marie... N 36, Mlle Ariette... Tiens il n'y a pas de nom au n 37... Non, ma cousine... C'est une place qui a t promise une personne qui n'y pense certainement plus. Je ne l'ai donc pas encore envoye... Qui est cette personne?... Je... Je ne me rappelle plus, ma cousine...
!
. .

N 43, Mlle Lerouge... Juste derrire ma cousine Rosalie... N 44, Mlle Caroline Lerouge... Juste derrire ma cousine Jeanne... N 45, M. Ulysse Hyacinthe... Le professeur? Lui-mme! Je vous racont, ma cousine, m'a reue. faon charmante dont En C'est un homme tout minent. Oh! murmure Marie. Je ne pas je reconnatrai, Telcide. bien de sa personne, reprend Marie. toujours!
Flicit
ai
il

la

effet!

fait

sais

si

le

dit

Il

tait trs

Il l'est

bel amour! il n'est pas au monde de plus grand magicien que toi. D'un professeur lourdaud, vieillot, maniaque, tu fais un Adonis! Et il a promis de venir? Oui, ma cousine Marie. Aprs m'avoir remis son offrande, il m'a laiss entendre qu'il assisterait volontiers la reprsentation. Il aime toutes les manifestations artistiques!... Je lui ai envoy un carton... O sera-t-il plac?... Voyons un peu... Ah! l... Il sera

Amour!

juste derrire vous, ma cousine Marie... A ce moment, Ernestine par art, portant

un

colis

soigneusement

ficel...

104

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS


lot
!

Encore un De qui? On ne pas. Attention!


sait

c'est fragile!...

Devant les quatre ttes, qui se baissent, anxieuses, Ariette dnoue la ficelle dore. Le papier recouvre un crin de satin bleu ple. Et cet crin contient une bonbonnire en vieux Japon si translucide qu' travers sa porcelaine on aperoit la forme rose des doigts Oh! elle est ravissante! dit Ariette. Les quatre demoiselles ne formulent aucune opinion. Ds que les choses atteignent un certain degr, elles ne sont plus de leur domaine. Il leur faut de la rflexion pour qu'elles se hasardent risquer un avis

ces oiseaux sont finement peints I... et ce paysage en miniature, cette pagode... Ariette s'extasie. Qui vous envoie cela? demande Jeanne. Je ne sais pas. Il doit y avoir une carte? Cher-

Comme

chons-la...

En

la

s'vanouir. Elle

Le fils du propritaire! Ariette vrifie l'adresse. Jacques de Fleurville s'est souvenu de son petit nom. Elle en prouve une joie trs douce, sans raison cependant, puisqu'il est fianc!...
Elle n'coute pas Telcide, qui maugre Il a pay cette bonbonnire au moins cent francs.

trouvant dans les papiers, Telcide manque lit le nom de Jacques de Fleurville.

11

aurait mieux fait de rparer notre nochre . Elle songe que tout l'heure, dans une de ses enveloppes parfumes, elle glissera le ticket de la place Monsieur n 37 et de sa plus belle plume, elle crira
:

Jacques de Fleurville

CHAPITRE V

Un groupe
toir...

stationne devant la porte, sur le trot-

De toutes

les

rues avoisinantes, des familles arrivent.

Les enfants, qui craignent d'tre en retard, tranent leur mre ou courent en avant en claireurs. Il y a l de grands garons de quinze ans, qui ont pouss comme des asperges et qui ont encore des pantalons courts aux jambes collantes. Les jeunes filles portent sur la poitrine leur mdaille d'enfants de Marie. Les membres de la Jeunesse catholique ont la croix de Malte la boutonnire. Des prtres gs, d'un embonpoint imposant, accompagnent de jeunes abbs sympathiques. Des dames lgantes, aux chapeaux empanachs et aux gants blancs, s'immiscent entre les rangs d'orphelines sombres. L'air important, le chapeau en arrire, un jeune homme fend la foule. Il distribue des poignes de main et crie Bonjour, mon cher... Mes hommages,
:

Bonne chance... Nous madame... On lui rpond allons vous applaudir. C'est un des artistes inscrits au programme. M. le Grand Doyen est dj dans la salle. Le dos appuy la scne, debout, il s'amuse du spectacle que lui oflre le -public se prcipitant pour retenir les
:

chaises.

D'immenses tentures de velours rouge sont fixes d'un bout l'autre avec des franges et des glands d'or. Des guirlandes de papier color entourent des oriflammes bleues de Jeanne d'Arc. Des feuillages et de l'andrinople drap dissimulent le devant du proscenium. La rampe, faite de gazon et de fleurs, est une plate-bande.

100

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS


le

Est-ce assez ingnieux! prononce M. Doyen... Voici la petite fe ordonnatrice... Et il prsente Ariette.

Grand

Monsieur le Grand Doyen, rpond celle-ci, je ne pas encore indiqu votre place. Ce beau fauteuil au dossier majestueux, aux bras accueillants, vous est rserv. Dsirez-vous un coussin pour les pieds? Non, merci, mon enfant... Dj l'auditoire commence tre trs serr. Tout coup, il y a comme une panique. On s'agite, on remue les chaises. Une masse noire passe au-dessus des ttes, crase des chapeaux C'est sans doute une autorit... Non, monsieur le Grand Doyen, c'est la grosse caisse pour l'orchestre... Cependant, Ariette pense, devant la foule qui ne C'est effrayant ce qu'il faut mettre cesse de crotre de monde en circulation pour obtenir qu'enfin Marie pouse son matre d'cole! Ne voil-t-il pas qu'on manifeste l'intention d'envahir les places rserves? Pour que son plan n'choue pas au dernier moment, Ariette charge deux commissaires, des petits jeunes gens bien comme il faut , de garder ses chaises. Pourvu que M. Hyacinthe ne manque pas au ren-

vous

ai

dez-vous!.,.

De
porte.

loin

on aperoit ces demoiselles Davernis

la

Du moment que

la fte est russie, Telcide se

plat s'en approprier les

honneurs. Elle fait figure d'organisatrice. Mais Ariette s'inquite de plus en plus. M. Hyacinthe n'arrive pas. Dans un quart d'heure, l'orchestre attaquera magistralement une ouverture, qui signifiera la fermeture des portes. Et Jacques de Fleur ville? viendra-t-il? Dans ce mouvement et dans ce bruit. Ariette s'tonne elle-mme de penser lui. Elle va vers la porte comme si les retardataires pouvaient en tre l
plus vite. Un des deux petits jeunes gens bien comme faut lui signale que trois dames veulent forcer
il

le

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

107

barrage et donnent l'assaut aux chaises rserves Ma cousine Telcide, crie Ariette, dpchez-vous d'avancer, on essaie de prendre vos places. Tenez! voici nos parapluies... tendez-les sur nos

siges...

L'aine des
saisir,
elle

parapluie sur lequel s'tait appuye Rosalie. Celle-ci en est tellement surprise qu'elle tombe assise sur les genoux d'un monsieur myope, qui s'crie Pardon, monsieur le cur, cette chaise est dj
le

Davernis est arrache presque

si

agite,

que pour

le

occupe...
lant

Rouge de confusion.. Rosalie se relve en bouscuun jeune homme trs lgant, en jaquette lance,
:

en pantalon gris Jacques de Fleurvile. Telcide l'a reconnu. Pour lui manifester son ddain, elle lui tourne le dos et se dirige vers les demoiselles Lerouge. Mais lui s'approche d'Ariette Bonjour, mademoiselle... Bonjour, monsieur..., dit-elle, tonne et ravie qu'il n'ait pas oubli sa promesse. Votre place est l-bas ct de la mienne... Je vous y rejoins dans une minute... Voulez-vous me rendre un service?

Avec plaisir... Dposez ces deux ppins sur

les chaises

num-

rotes de 32 35.
Elle lui tend les parapluies grossiers.

une hsitation pour


t-il.

lui rpond-elle, c'est au groom de chez Maxim's, qui les jours de pluie, aide les clients descendre de voiture... 11 clate de rire et bravement s'lance vers sa place. Ariette est tout mue qu'il ait retenu son expression : Votre quatuor Au ronronnement des conversations, au choc des chaises, se mlent maintenant les bruits discordants des violons qu'on accorde. C'est une sorte de morceau prliminaire, assez clans la manire de certains musiciens modernes. Telcide, Rosalie, Jeanne et Marie se dcident enfin
!

Non,

Comme il a prendre, elle s'esclaffe. Ces instruments sont votre quatuor? demandeles

108

CES DAMES
Cette
:

AUX CHAPEAUX VERTS

s'asseoir.
lui

dernire est d'ailleurs distraite.

On

Avez-vous pris votre ventail? elle Oui, j'ai dans mon sac la bote de sucre rpond d'orge. Dans l'instant que ces dames passent devant lui, Jacques les salue. Mais elles ne daignent pas rpondre Vos cousines me font une tte confie-t-il quelques

demande

secondes plus tard Ariette. Je n'y comprends goutte! Entre goutte et gouttire , il n'y a pourtant pas bien loin?... Bien entendu, dans le branle-bas, toutes les places ont t modifies. Il se trouve que ces demoiselles Lerouge sont installes devant Telcide et Rosalie, juste derrire M. le Grand Doyen. Ce voisinage les impressionne tellement que, sans prononcer une parole, elles se mettent dodeliner de la tte Quels sont donc ces deux magots de porcelaine? demande Jacques Ariette. Les demoiselles Lerouge qui ont leur gauche un autre phnomne, Mlle Clmentine Chotard. Observez toutes ces vieilles pendant cinq minutes et vous vous amuserez. Je vais au-devant de M. Hya-

cinthe...

Telcide se penche alors sur l'paule de son amie, Mlle Flicit, et lui minaude tout en caressant son
collet

minuscule

Oh

la coquette, qui
!

a mis sa tenue d't pour

notre petite fte

Mais non, riposte Mlle Lerouge, nous avons seulement craint d'avoir trop chaud dans cette salle... D'ailleurs, ajoute Caroline en tapotant, d'un geste mignard la dentelle de sa sur, ces collets sont ceux que nous portions il y a trois ans... Vous voyez, Flicit, je vous l'avais dit. Ils sont aussi bien que

neufs...

Laissez-moi passer... laissez-moi passer... Quelle est cette trombe? C'est Mlle Clmentine Chotard. Mais le spectacle va commencer. Ce n'est plus
<

le

moment de faut Dans ce


Il le

circuler, lui crie Telcide.


!

il

le faut

cas, dpchez-vous...

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

109

Elle s'insinue entre les chaises sans se soucier des pieds qu'elle crase et dclare tout haut : J'ai aperu M. le premier vicaire. Je veux qu'il sache que je suis l. Je vais me mettre sur son passage. Il ne me saluera point. Vous aurez la preuve publique de son impolitesse... C'est le cur palpitant que les vieilles demoiselles attendent ce qui va se produire. M. le premier vicaire s'avance. Il passe devant Mlle Chotard et la salue trs respectueusement avant de s'asseoir prs de

Grand Doyen Vous l'avez vu? vous l'avez vu? dit Mlle Chotard, en crasant de nouveaux pieds pour regagner sa chaise, il m'a salue pour se moquer de moi. Je n'ai que faire de ses saluts. Il est vex que je ne sois plus
M.

le

sa pnitente...
trois minutes... et le spectacle commence... sent de l'agitation et de l'nervement sur la scne. Frquemment le rideau s'carte et on aperoit un il ou une tte. Le chef d'orchestre frappe sur son pupitre pour rassembler ses musiciens. On lui hurle des coulisses Attendez, nous n'avons pas encore

Encore

On

les

perruques Prventivement, des spectateurs qui ont


!

le

buste

* Assis! assis! court, crient certains d'entre eux se lvent...


:

Pour

crier plus fort,

D'autres protestent contre les chapeaux trop larges


et trop hauts

murmure Caroline Lerouge, que quelques femmes se coiffent maintenant de faon ridicule. Regardez Mme de Belnard, avec ses plumes... On voit que c'est la femme d'un notaire. Son mari gagne un argent Mais silence! les trois coups sont frapps... L'or11

est de fait,

. .

chestre est dchan... La reprsentation est commence... Et M. Hyacinthe n'est pas l!...

CHAPITRE

VI

Devant Ariette qui joue la porte le rle de sur Anne, deux agents de police, qui sont l de surveillance, prennent un air goguenard

Elle premier... Tu parles


est

gentille,

la

petite

demoiselle!

dit

le

si a change des autres! rpond le second... Mais Ariette est trop soucieuse pour sourire de leurs apprciations. Quand elle aperoit M. Hyacinthe, qui descend la rue, tranquillement pas mesurs, elle pousse un cri de joie Enfin! C'est son pre! dit le premier agent. Non, rplique le second. Tu vois hien que c'est un de ses artistes. Il est dj costum... M. Hyacinthe a revtu son costume le plus somptueux une redingote, que son embonpoint soumet des efforts de plus en plus tendus. C'est qu'elle ne date pas d"hier. Il l'a inaugure il y a douze ans. Et dame! depuis lors il a grossi. L'toffe se tire tellement l'endroit des boutons que ceux-ci ressemblent des comtes, dont la queue en ventail est faite

d'une infinit de plis. Et il porte sa valise jaune!

Pourquoi? Mystre? Son chapeau haut de forme la main, comme s'il demandait l'aumne, il s'adresse aux deux reprsentants de la force publique, car Ariette s'est 'dissimule derrire une tenture pour ne pas trahir son impatience

Est-ce
:

ici

qu'a lieu la reprsentation artistique et

110

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

111

littraire? demande-t-il comme s'il ne voyait pas les drapeaux, les cussons et les guirlandes...

Oui. Entrez. et dpchez-vous, lui rpond celui des deux qui le prend pour un artiste,.. C'est bientt votre tour... Ariette parat alors comme par hasard : Oh! bonjour, monsieur Hyacinthe... Bonjour, mademoiselle... Comme ce sont les dernires mesures de l'ouverture, l'orchestre est en pleine fureur. Les musiciens, sachant qu'ils vont pouvoir se reposer, donnent tout leur souftle. C'est une grande mare dans un ouragan. Il faut croire que M. Hyacinthe est sourd, car il demande
.
. .

Est-ce que commenc Oui... Elle l'emmne du ct du vestiaire Vous dsirez sans doute dposer votre valise?
c'est
?
:

Non, non... J'en aurai besoin tout

l'heure...

Cette rponse est tellement imprvue qu'Ariette ne trouve rien rpliquer. Les mots s'arrtent sur les lvres. Et l'orchestre s'arrte aussi. Mais ce n'est qu'une concidence. Monsieur Hyacinthe, dit-elle enfin, comme votre prsence me rjouit! Je n'osais pas esprer qu'un homme de votre importance se drangerait pour une fte quasi familiale... Le gros professeur, en guise de remerciment, laisse

tomber

Eh

bien! tant mieux!...

les jeunes gens de la Jeunesse catholique applaudissent tout rompre, dans le tintamarre il se laisse choir sur un des pliants, qu'on a apports au fond de la salle. Mais cela n'est pas prvu dans le pro-

Comme

gramme
M.
le

Voyons

d'Ariette
!

Vous n'allez pas rester l. Grand Doyen m'a charge de placer autour de
levez-vous.
. .

lui les

Non, non., Pourquoi? Je suis

a m'est

personnalits de la

ville.

Suivez-moi.

trs bien
gal...

ici.

Mais vous ne verrez

rien...

112

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

Est-ce que par hasard, monsieur Hyacinthe, vos dfauts dj si nombreux, vous joindriez celui d'tre ttu? Comme ce serait laid, votre ge

vous gnerez la circulation... Vous tes dans le passage... on vous bousculera... m Ce ne sera pas la premire fois Allons! soyez raisonnable... Si vous vous obstinez, j'emporte votre valise au premier rang...
Ici

Oh!

non...

Ariette, ayant saisi le sac, s'aperoit, la lgret, que celui-ci est vide. Tremblant, demi larmoyant, ainsi qu'un enfant qui on a enlev un jouet, le pro-

fesseur tend des mains suppliantes.

pour brusquer les vnements, lui glisse phrase qu'elle croit merveilleuse comme un philtre. Vous serez avec mes cousines Davernis aux places rserves. Ma cousine Marie a gard votre intention une chaise ct de la sienne. Vous n'oublierez pas de la remercier... Avec un mouvement fbrile de la tte, comme en ont les myopes dans leurs instants d'motion, sans doute pour secouer le brouillard qui obscurcit leurs yeux, M. Hyacinthe se lve Montrez-moi le chemin... Tous deux traversent alors la salle immense. Ils doivent dranger cinquante personnes. En cartant les uns et les autres, Ariette rpte comme une litanie c Pardon, monsieur... pardon, madame... Au moment d'arriver, elle se retourne vers le proAriette,
la

fesseur qui souffle

Dsirez-vous me confier votre sac? Je mettrai en sret dans un coin des Non. Je garde... C'est ma bonne qui m'a prendre pour y mettre mes recommand de C'est que je ne vous russirez vous avec ce Je
:

le

coulisses...

le

le

lots...

sais si

installer

colis...

russirai...

Au grand bahissement de Jacques de Fleurvillc, il parcourt les derniers mtres en levant la valise audessus de sa tte et en marmottant quelque chose

Vous dites? s'inquite

Ariette.

Je ne dis rien... Seulement une phrase

me revient

CES DAMES

l'esprit...

AUX CHAPEAUX VERTS

113

la porte,

m'a

Je cherche pourquoi l'agent de police, Dpchez-vous, c'est bientt votre cri


:

tour...

Tenez... asseyez- vous

l...

Sans que Marie Davernis se soit aperu de son arrive, tant elle bavarde avec Caroline Lerouge, Ulysse Hyacinthe se trouve prs d'elle. Dans sa hte, il s'est assis de ct. Il est si mu qu'il n'ose s'installer confortablement. Il gardera longtemps sa pose en biais, bien qu'il soit sensible l'ankylose et au torticolis.
11

a sa valise sur les genoux et il attend... Qu'attend-il? Il serait bien en peine de le dire...
:

il attend... Ouf! et contempler son uvre. Ariette peut faire Elle a atteint le rsultat voulu. Normalement les vnements doivent maintenant se drouler d'eux-mmes. Dans l'ordre, elle voit sur son rang Telcide, Rosalie,
:

mais

Jeanne, Marie, Ulysse Hyacinthe. Admirable tableau! Ayant Jacques de Fleurville sa droite, elle a le professeur sa gauche... Et ce dernier attend toujours Marie continue de potiner. Soudain, il n'y tient plus. Comme une bouffe de chaleur, l'amour pass lui remonte au cerveau. Il approche son bon mufle de l'oreille de sa voisine et il lui murmure de sa belle voix de contrebasse
!

Me

voici,
si

merci

La pauvre
se retourne
le

fille,

mue

d'avoir senti ce souffle chaud,


qu'elle heurte de son

vivement

chignon
!

nez du professeur

et fait sauter ses binocles. Elle

voulait lui

demander la raison de ce me voici, merci Mais aucune catastrophe pire ne pouvait s'abattre sur le malheureux. Sans ses binocles, il est aveugle. Aussi se prcipite-t-il genoux dans le dsordre de ses gants, de son chapeau, de sa valise, et essaie-t-il ttons de retrouver les verres sans lesquels il n'est plus pour lui de lumire, de Marie et d'amour...

Je

les ai enfin...
!

Fausse alerte il ne ramasse qu'un rond en caoutchouc dtach d'un talon. Il faut qu'Ariette l'aide et lui rende la vue. 11 tait temps!

114

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

Sur la scne, s'avance un chanteur, qui a l'air tout rjoui d'y tre L'AnJe vais vous chanter mon grand succs glus de la mer, annonce-t-il.

l'horizon se lve et rit l'aube vermeille...

Sa voix est jolie, mais Ariette remarque qu'il a les mains rouges et de grosses bottines. Pendant ce temps, M. Hyacinthe est dans le ravissement.

Il

regarde Marie et

il
!

pense

Elle est toujours belle

Il s'arrange pour que, sur ses lvres, un sourire demeure en permanence. Ainsi elle pourra se retourner. Elle trouvera toujours sa physionomie satisfait*'

et heureuse.

Il

ment

la dlicatesse

ne doute pas qu'elle n'apprcie infinide ce procd. Il sourit donc aux


voiles...

anges.
Les feux mourants du jour ont empourpr nos

Pauvres marins, perdus en mer! dclare tout haut Rosalie dont Fme s'apitoie la moindre romance
sentimentale... Si j'avais t un homme, confie Mlle Chotard Caroline Lerouge, j'aurais aim tre marin.

Voici l'heure o, l-bas. s'allument les toiles...

Telcide et Rosalie pleurent d'attendrissement. M. Hyacinthe sourit toujours. Mais, aprs que le chanteur a rpt trois fois C'est VAnglus, de peur sans doute que l'auditoire ne l'ait pas entendu, lorsque Marie se retourne, la fatigue a chang le sourire du professeur
:

l'artiste. On trpigne, on pieds et des mains. M. Hyacinthe demeure immobile. Ses bras sont trop courts pour se joindre par del la valise Vous n'applaudissez pas lui dit Marie. Oh si... Je veux bien... Il pousse son sac dans les reins du chanoine qui est devant lui et claque des mains bruyamment, juste au moment o la foule se tait. Rien entendu, on le regarde pour cette manifestation intempestive. Il rougit d'autant

en une grimace piteuse. On fait une ovation


applaudit
des

CES DAMES
plus que

AUX CHAPEAUX VERTS

115

le chanteur en profite pour revenir saluer. 11 avait prpar de jolies phrases pour les rciter Marie. Cet incident le trouble. Il dcide de demeurer coi...

Enrag, je

le suis!

Longtemps, j'en

ai dout...

Sans prvenir personne, un individu fait irruption sur la scne. Il a les cheveux en dsordre, de grands gestes. Il raconte ses souffrances en tonitruant. On ? bravo! bravo! devrait le plaindre, on lui crie S'il est dans cet tat, c'est que sa belle-mre l'a mordu. Ah le fou rire qui suit cette dclaration Il y a dans la salle un dbordement de joie, une explosion de
:
! !

Rien ne vaut un monologue comique pour crer une atmosphre de confiance et de confidence. Parlant de l'artiste, qui vient de si fort l'baudir,
gaiet.

Telcide dit
Il

impayable On n'a pas ide de a ajoute Rosalie. On ne vraiment plus quoi inventer! conclut
est
! !

sait

Jeanne.

Tout le monde s'esclaffe. Seul, M. Hyacinthe est prs de pleurer. Il dsespre de pouvoir jamais parler
Marie.

de me... Telcide l'arrte net. Elle charge Rosalie de demander Jeanne de prier Marie de dire Ariette qu'une jeune fille ne doit pas tre publiquement en conversation avec un jeune homme, comme elle l'est avec Jacques de Fleurville. Un pareil scandale ne peut pas durer. Ariette rpond a Marie, qui transmet Jeanne pour qu'elle prie Rosalie de le dire Telcide qu'elle prend bonne note de l'observation. Cela fait, elle continue, c'est--dire que Jacques et elle continuent de se communiquer les rflexions les plus abracadabrantes qu'ils font sur les uns et sur les autres. Ils ont le mme tour d'esprit et plus d'une
la dlicate attention
fois,

Vous avez eu

Il

commence

sur la

leurs lvres en

mme personne, mme temps.

le

mme

trait jaillit

de

Un bonbon?
Chotard, en veine de largesses, dans une gracieuse bonbonnire... de fer- blanc,

Volontiers... Mlle Clmentine

offre

116

CES

DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

des bonbons anglais, les meilleurs qu'elle ait trouvs chez son picier... On a peine le temps de se servir qu'un nouveau chanteur se prsente Je vais avoir l'honneur de vous chanter la Paimpolaise de Thodore Botrel...

Bravo! Bravo!
J'aime surtout la Paimpolaise, Qui m'attend au pays breton...

Pauvres Paimpolaises!
!

dit Ariette,

comme

je les

plains #
Elles sont aimes de tous les chanteurs du moins si l'on en croit ceux-ci et au lieu d'avoir prs d'elles leurs amoureux, elles les voient qui courent le monde, criant et hurlant
!

Pourquoi?

J'aime surtout la Paimpolaise, Qui m'attend au pays breton...

de Paimpol!
et messieurs, notre bon camarade plus talentueux de nos artistes, le plus bel homme de la troupe, le diseur impeccable que vous admirez, va avoir l'honneur de vous rciter La Grve des Forgerons de Monsieur Franois Coppe... Notre bon camarade Bignon, c'est moi... Bravo! bravo!

doit lui faire

une

belle

jambe,

la

jeune

fdle

Mesdames
le

Bignon,

Mon

histoire,

messieurs

les juges,

sera brve...

On sait que, bien au contraire, cette histoire est trs longue. Le cerveau professoral de M. Hyacinthe en Drolite pour rouler de sombres penses Suis -je assez fou, se dit- il, pour tre encore trouble par elle aprs tant d'annes?... Avec quelle misrable argile ai-je t ptri!... Je l'aime comme au premier jour!... Elle n'a pas chang... Ce n'est pas comme toi, mon vieil Ulysse... Le chagrin t'a vieilli prcocement. Tu as engraiss et tu es devenu chauve...

Vanitas f Vanitatis !... Il ne se doute pas que Marie est encore plus

mue

CES DAMES
qu'iLne
l'est

AUX CHAPEAUX VERTS

117

lui-mme. Si elle jacasse avec ses surs, petite folle, c'est pour s'tourdir. Toute cette histoire lui est si douce qu'elle la croit providendonc aux circonstances. tielle. Elle s'abandonne Puisque le ciel a provoqu cette rencontre, il fera bien

comme une

le reste!

loisir

M. Hyacinthe qui la voit presque de dos, a tout le de l'examiner. Il admire son petit chignon, qui merge de sa capote brides. Comme ses cheveux claircis et souvent savonns n'ont pas uniformment

la

mme

teinte,

il

se

pme

Oh! ses cheveux! ses cheveux! qui ont des

reflets

changeants

comme
Tu
te

la soie!...

professoral.

le cerveau conduis comme un collgien. Rendsloi compte que tu n'es plus digne d'elle. Et pourtant, lui riposte certain dmon tentateur, c'est elle qui t'a rserv une place auprs d'elle. Pour qu'elle ait fait ce geste, il faut qu'elle ait voulu te signifier un sentiment personnel... Il faut... Du calme, mon vieux Ulysse, du calme! reprend

Voyons,

L'envie folle

le saisit de les embrasser... Ulysse, tu es stupide, ricane

le cerveau...

Grve des Forgerons se termine sans que personne salle se soit dout de la lutte aussi dramatique qu'intime dont M. Hyacinthe a t la fois le spectateur, le vainqueur et la victime. Le cerveau professoral a triomph du cerveau tentateur. Ulysse abdique son beau rve. Il s'enfuirait tout de suite s'il ne devait pour cela se creuser un chemin au milieu de la foule. C'est dcid! Jamais plus il ne pensera Marie Davernis. Et pourtant... Lorsque l'agent de police lui a annonc tantt : Dpchez-vous... Ce sera bientt votre tour , n'a-t-il pas voulu lui signifier que bientt il se marierait comme les autres? Le petit dmon tentateur n'est pas dfinitivement

La

dans la

'

battu.
le

Il

prononce

mme une
:

contre-offensive,

quand
d'entr'-

rgisseur vient crier Mesdames et messieurs,

dix minutes

acte...

116

CES DAMES
se lve...

AUX CHAPEAUX VERTS

On

s'appelle...

on se tourne... On se retourne... On Les conversations reprennent, presque


adresse la premire la

toutes incohrentes... Marie, soudain enhardie, parole M. Hyacinthe.

Il

fait

bien chaud, lui

dit-elle.

Oh!

oui, rpond-il... Si j'avais prvu,

j'aurais

pris

mon

thermomtre... Je vous
degrs...
si

aurais indiqu le

nombre de

Comme

elle

prononait l une phrase particuli:

rement grave,

rplique Cela m'aurait fait grand plaisir... Pas tant qu' moi, ajoute-t-il. Et c'est tout!... Leur conversation sombre dans un

elle

nouveau
Ariette

silence...

est trop occupe pour s'en apercevoir. Jusque-l, prise dans le tourbillon des circonstances, continuellement en mouvement pour donner des ordres, elle n'a pu changer avec Jacques que des boutades. Mais, le calme tabli, elle entend lui demander si la nouvelle de ses fianailles est exacte. Oh!

par curiosit simplement! Du moins, elle le pense! Elle l'interroge franchement. Il lui rpond Oui, c'est exact... mais rien n'est encore offi-

ciel

loisir

Il la remercie. Mais ils n'ont pas le de s'tendre sur ce sujet. M. Hyacinthe, qui Marie tourne presque le dos, les regarde d'un air

Mlle le flicite.

piteux.

Pour

le

secouer, Ariette lui


:

dit,

non sans une

cer-

taine brusquerie

Ma cousine Marie vous parle. Aussi vite que sa corpulence le lui permet, il effectue un demi-tour sur sa chaise. Bien entendu, Marie n'a pas articul un mot. Il ne lui en murmure pas moins Vous dites.' mademoiselle. Rien, monsieur.

Ah pardon
!

je croyais...

Non, monsieur...
Excusez-moi...

Vous tes tout excus... Ne trouvez-vous pas qu'il

fait

moins chaud?...

CES

DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

119

Oui...

On va
Moi,

on a d ouvrir les portes pour arer. tirer maintenant la tombola. Ouels numros avez-vous?
17, 18, 19 et 20.
j'ai

124, 125, 126, 127...


la suite.

Marie numre ainsi vingt chiffres M. Hyacinthe pense avec ravissement : Gomme elle compte bien

Et

CHAPITRE

VIII

Sur la scne, une table est maintenant installe, qu'on surcharge de lots, les premiers qui doivent tre tirs. Le prsident de la Jeunesse catholique dirige l'organisation. Il tient un grand sac de calicot carreaux bleus et blancs et s'avance jusqu' la rampe plate-bande Mesdames et messieurs, nous demandons une main innocente pour tirer les numros gagnants... Dans la salle, ce n'est qu'un cri Moi Moi La situation serait sans issue si M. le Grand Doyen, de sa propre autorit, ne faisait monter sur la scne une orpheline de cinq ans. La pauvre petite est si intimide par toute cette foule, qu'elle clate en sanglots. On essaye de la consoler. Mais elle cache dans son coude sa figure mouille. On n'en peut rien tirer. On la remplace par une autre, qui rit comme une folle, et qui ne cessera pas de rire pour tout et pour

rien...

Le public applaudit

la

comme

la gaiet

de

la seconde.

dsolation de la premire Il applaudit tout le

temps, ce bon public! Mesdames et messieurs, recommence le prsident en agitant une sonnette, nous allons procder maintenant au tirage de la tombola. Bravo! bravo! Mais auparavant... Chut! chut! coutez le prsident... Il nous reste placer une cinquantaine de billets. Ce sont les meilleurs. Nous les offrons aux enchres... Pour activer la vente, nous les prsentons deux par deux. Nous ne les dtaillerons pas.

120

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

121

bip hurrah un ban pour le prsident. foule ressemble l'ocan. A certains moments, il y a des remous. Un groupe a une explosion d'enthousiasme, sans raison apparente. C'est comme une lame de fond, qui merge et clate, Voici les deux premiers billets, mise prix un franc. Un franc dix... vingt... trente... trente-cinq... quarante... La surenchre ressemble un volant, qui vole de raquette en raquette. La voix vigoureuse des hommes rpond la voix fluette des jeunes filles, en passant par la voix raille des vieilles, qui se forcent. Marie, devenue trs audacieuse, cite M. Hyacinthe les noms des personnes qui participent la crie. Le professeur, qui n'en connat aucun, n'en rpond pas moins chaque fois comme si cela l'intressait prodi!
! !

Hip
La

gieusement

Ah!

tiens! tiens!...

Ariette bavarde avec Jacques de Fleurville. Il serait faux de croire qu'elle a t due en apprenant que ses fianailles sont presque officielles. Depuis longtemps elle en a pris son parti. Jacques n'est pas pour elle Et cependant elle prouve un sentiment trange. Il suffit qu'il soit l pour qu'elle soit heureuse. Mais elle se l'explique en se disant que Jacques de Fleurville reprsente Paris. C'est sa vie ancienne qu'elle retrouve prs de lui. N'est-il pas naturel qu'elle en profite avec une ferveur d'autant plus grande que cette dernire consolation lui sera sans doute bientt refuse?
!

Quel voudriez-vous gagner? Elle ne craint pas de rpondre Votre bonbonnire.


:

Lorsqu'il lui
lot

demande

Et, comme aprs un quart d'heure quarante seulement ont t vendus, elle soupire Ah! j'ai hte qu'on commence la tombola

billets

prsident.

nous reste encore dix billets, annonce alors Un amateur les dsire-t-il en bloc? Jacques lui crie : Moi Uuel prix?
Il
!

Vous n'avez qu'

parler, rplique-t-il...
le

122

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

Cinquante francs... Bien entendu, personne ne propose davantage... C'est vu, c'est connu! Cinquante francs Adjug! jtites-vous contente? demande Jacques Ariette. Oui... Pour vous remercier, je vous souhaite de

gagner

le petit

cochon...

Une ovation formidable annonce que le tirage de la loterie commence. On crie des numros. Les objets
quittent la scne

pour venir dans

la salle. Mlle Flicit

Lerouge

est une des premires gagnantes. Elle suffoque de joie lorsque, sur ses genoux, on dpose un bateau-encrier, en nacre, qui porte sur sa voile tordue Dunet retenue par des fils de cuivre l'inscription
:

kerque.

Un ban

est battu

en l'honneur de M.

le

Grand

Doyen, qui se voit attribuer cinq casseroles d'aluminium. Jacques de Fleurville a dj sur les genoux deux boites ouvrage en velours rouge. On lui en adjuge une troisime en velours bleu, en lui disant Jamais deux sans trois!

Visiblement,

Telcide

s'impatiente.

Elle
:

aimerait

t Gagnante, en temps Mlle Telcide Davernis... Au lieu de cela, on proclame N19; gagnant, M. Ulysse Hyacinthe... Que gagne-t-il? Dans un mme mouvement, Marie

qu'on

annont de temps

et Ariette se soulvent

Est-ce que quelqu'un ne m'a pas appel? mande le professeur. Non... mais vous avez gagn.

de-

Ah) quoi? quoi? quoi? Oh! voil M. Hyacinthe

qui aboie, dit tout bas

Ariette Jacques...

De main en main, une marmite vient de la scne chouer entre les bras du professeur, dont toute l'apprciation est celle-ci
C'est

ennuyeux! Elle est trop grande pour que je la mette dans ma valise!... Mlle Clmentine Chotard lui rend le service de la mettre dans un coin. La marmite repasse donc de

main en main...
Rien n'est plus monotone qu'une tombola. Aprs une heure, l'atmosphre devient d'une lourdeur touffante. La chaleur et la poussire psent. Le prsident

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

123

est enrou force de crier. Peu peu l'enthousiasme baisse. Il faut, pour qu'il rebondisse, qu'on apporte sur la table les poulets, les canards, les lapins et le petit cochon. Alors c'est comme un feu de paille qui, sur le point de s'teindre, reoit un coup de vent. Aussitt les tincelles jaillissent et les flammes claquent

comme

des oriflammes. Devant tous ces animaux, ce

n'est plus de la joie, c'est

du

dlire.

Mlle Clmentine Chotard, qui a une veine insolente, gagne une volaille, tue, prte rtir. Elle la palpe, la caresse, la sent devant et derrire, et l'tal sur ses

genoux comme un enfant dont on fait la toilette. Le cochon de lait choit un chanoine, qui, sur-lechamp, au milieu des applaudissements, en fait don aux orphelines.
Telcide est de plus en plus vexe. Machinalement pour la centime fois, les numros des billets qu'elle a dploys en ventail devant elle. Rosalie, au moins, elle! a gagn un porte-allumettes en paille, qui doit prendre feu trs facilement. Jeanne a une pipe et Marie une glace de poche, qui malheureusement est fendue.
elle relit,

N 17, M. Ulysse Hyacinthe!

innocents, les mains pleines! M. Hyacinthe gagne encore. Cette fois c'est un petit objet, dont il ne distingue pas nettement l'usage. Marie le renseigne C'est une pelote pingles. Elle est en trs jolie
:

Aux

tapisserie.

Merci de votre explication, rpond-il. Un homme ne connat rien aux futilits. Tout bas Ariette conseille au professeur d'offrir ce lot sa voisine. Elle sait que sa cousine raffole de ce genre d'ouvrages. Mais M. Hyacinthe n'ose pas. Il dit
Ariette

Ah? Je suis sre vie en souvenir. Dans ce

Tenez! donnez-le-lui... Non, non. Elle sera bien plus contente tient cela directement de vous...
qu'elle

si

elle

gardera cette pelote toute sa

cas...

12'i

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

Il fait

les

Permettez... permettez... je vous offre cette futiPersonnellement, je ne saurais qu'en faire... On n'est pas plus galant! Marie enferme l'objet dans son rticule. Ni Telcide, ni Rosalie, ni Jeanne n'ont rien vu. Ma cousine Marie est ravie, dit aussitt Ariette. rpond le professeur Eh oui C'est une
lit...

un demi-tour gauche genoux de Marie.

et

pose son cadeau sur

femme
Il a,

! .

tte si

pour prononcer cette phrase, un hochement de dsabus que Jacques croit utile de signaler

Ariette son impression. Cet homme ventripotent et las a perdu toutes ses facults d'initiative. D'avoir t
il est devenu incapable de confiance ne se mariera que si on l'y force. Il refusera de voir clair tant qu'on ne prendra pas la peine de lui mettre une lumire sous le nez. Il ne devinera rien, il ne pensera rien, il ne sentira rien... Soit! rpond Ariette... Je le brusquerai, a m'est gal! j'ai entrepris une uvre, j'irai jusqu'au bout... Aprs avoir observ que l'heure s'avance, Jacques de Fleurville demande la jeune fdle la permission de la quitter. Discrtement, ils se serrent la main J'espre avoir souvent l'occasion de vous ren-

rebut une
et d'espoir.

fois,

Il

contrer... dit-il. Moi aussi.


J'ai
.

pass prs de vous

un aprs-midi char-

mant.

En partant, il distribue aux orphelines les lots qu'il a gagns et dont ses bras sont chargs. Or, ds qu'il n'est plus l, Ariette commence de trouver cette fte
assommante,
stupide...

ces

gens

ridicules

et

cette

tombola

Une question
trs
la

l'inquite. Pourquoi Jacques lui a-t-il peu parl de sa fiance? Pourquoi lui a-t-il envoy bonbonnire vieux Japon? Et pourquoi est-il venu

dans cette salle de catchisme perdre les plus belles heures de sa journe? Elle ne se trompe pas. Il lui a bien dit qu'il souhaitait la rencontrer souvent et que
sa compagnie lui avait t fort agrable. Logiquement elle doit croire qu'il l'aime. 11 n'y a pas d'autre expli-

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

125

cation raisonnable de sa conduite. Perplexe, rveuse, elle entend avec indiffrence tirer les derniers lots. Elle a beau tre fataliste. Elle aimerait bien pouvoir, ne serait-ce qu'une seconde, soulever un coin du voile de l'avenir Mesdames et messieurs, c'est pour avoir l'honneur de vous remercier... Le prsident quitte la scne, M. le grand Doyen se lve. La tombola est termine. On connat la sortie de ces sortes de manifestations. Il semble qu'une prime soit offerte celui des spectateurs qui arrivera dehors le premier. Hommes et femmes s'crasent en cohue, poussant eux-mmes et reprochant aux autres de pousser. On croirait que des affaires urgentes les attendent. Ils sont peine sur le trottoir qu'ils stationnent. Ariette et ses cousines, comme de simples galets, s'abandonnent au flot, qui les mne. Sans mal, ni douleur, elles se retrouvent dans la rue. Rosalie, Jeanne et Marie sont ravies. Cette fte les a enchantes. M. Hyacinthe est rest en arrire. On l'abandonne son triste sort. Telcide est furieuse Votre manifestation, dit-elle Ariette, aura t ma honte.

Pourquoi, ma cousine? Vous ne m'avez rien fait gagner dans votre tombola. Le nom de Telcide Davernis est le seul qui n'aura pas t prononc sur la scne. M. le Grand Doyen et toute la ville que vous aviez rassemble vont s'imaginer que je n'avais pris aucun billet... Or, j'en avais dix... Vous entendez bien? dix... Clmentine Chotard n'en avait que quatre. Elle a gagn trois fois... taitelle assez fire de sa volaille?... Tandis que moi... Je

vous rpte que c'est une honte!... Pour vous consoler, ma cousine, sachez que M. le Grand Doyen gardera la liste des souscripteurs.

Il

verra votre nom...

C'est possible... Mais a n'empche pas, mon enfant, que vous avez eu une conduite intolrable.

Moi

?
N

Oui... vous!... avec votre voisin.

M. Ilvacinthe?

126

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

M. de Fleurville!... ce galopin, qui s'amuse Paris d'un bout de l'anne l'autre!... ce bon rien! Vous bavardiez vous riiez avec lui... Il n'y a personne qui ne vous ait vue... Sotte que vous tes!... Apprenez que ce joli monsieur fait le mtier de compromettre les jeunes filles... D'autres, avant vous, l'ont expriment... Elles savent ce que a leur a cot... J'ignore ce qu'il vous a dit, mais je le devine... C'est du propre!... Vous devriez rougir... Ah! je plains sa fiance!... Il lui en fera voir de toutes les couleurs!... Telcide continue parler ainsi, jusqu' la maison. Lorsqu'elle a termin, Ariette a trouv enfin la certitude qu'elle cherchait Maintenant, je n'en doute plus. Je l'aime 1...
!

CHAPITRE

VIII

Le lendemain matin, Ariette s'veille au bruit que Marie en entrant dans sa chambre Vous avez dormi tard, petite cousine. La tombola vous a fatigue. J'ai entendu la messe toute seule. J'ai pri mes surs de vous laisser reposer... Quelle heure est-il donc
fait

Dj? Le temps est splendide. Ce soleil est une joie... Comme Marie, enthousiaste, ouvre la fentre, Ariette constate que le soleil n'est pas plus lumineux que les
contraire Elle le trouve plus gris. couleurs qu'on prte aux tres et aux choses dpendent surtout des couleurs que l'on a dans Trne Ariette est de mauvaise humeur. Elle a beaucoup rflchi pendant la nuit. Elle n'arrive pas s'expliquer pourquoi, tant fianc, Jacques a pour elle des prvenances aussi gracieuses. Est-ce qu'il prtendait la traiter comme ces petites jeunes filles avec qui l'on flirte et que l'on abandonne au premier jour sans se soucier du chagrin qu'elles peuvent avoir? Cela, jamais Ariette ne le permettra. Pour l'instant, elle est inquite, nerveuse. Non pas qu'elle soit jalouse, mais le bonheur trop manifeste de Marie lui fait mal... Celle-ci, la fentre, ne se pme-t-elle pas! Comme c'est beau, un jour d't! Oh il ne faut rien exagrer Ariette a dit cela d'une voix si agace que Marie

Huit heures.

autres jours.

Au

Comme
!

quoi

les

comprend son

indiscrtion

128

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

Allons!... Je vous laisse vous habiller... C'est aujourd'hui le jour du camphre et du poivre... .Je descends... Elle est peine sortie qu'Ariette regrette de l'avoir traite si durement. Elle ira cet aprs-midi mme voir M. Hyacinthe. Il importe que celui-ci se dclare au plus tt... Le jour du camphre et du poivre? Quelle est encore
cette

nouveaut?

demande pas longtemps. Elle a peine pos le pied sur la premire marche de l'escalier qu'une odeur piquante la saisit aux yeux et la gorge. Elle tousse et deux grosses larmes coulent sur ses
Ariette ne se le

joues.
elle vient au salon o les fauteuils, chaises et le canap sont dpouills de leurs housses. Jeanne et Marie plongent les mains dans une boite profonde et emplissent de boules blanches de petits sacs de gaze que Telcide et Jeanne rpartissent en des coins choisis de la pice C'est cause des mites! lui dit-on. Attendeznous. Dans quelques instants, vous nous aiderez

Hroquement,

les

envelopper nos rotondes et nos palatines... Ces demoiselles Davernis appellent ainsi leurs grands collets d'hiver et leurs fourrures. Aprs nos palatines, il y aura (Tailleurs nos bas, nos chaussons de nuit, nos bottines fourres... Et nos spencers, ces gros gilets de laine que nous mettons ds la Toussaint... Sans oublier nos mitaines et nos frileuses... Et nos petites coiffures de jardin... Ariette croit que l'numration est termine, mais elle compte sans Telcide, qui aime vanter ses richesses Ensuite, dclare-t-elle, vous nous verrez empaqueter nos jupons de laine et de molleton, nos dodos de pilou et nos chles. Nous avons des chles de toutes tailles et de toutes nuances. Il en est que nous tenons de notre grand-mre et de notre mre. Nous ne les sortons qu'une fois l'an pour les secouer et renouveler leur provision de poivre. Vous admirerez en autres certain cachemire de l'Inde et certain chle-tapis. Ce sont des merveilles Le chle-tapis est d'une paisseur

CES

DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

129

une rgularit unique. Quatre personnes sont ncessaires pour le plier en fichu, de telle sorte que ses lignes soient en diagonale et que
rare. Ses dessins ont

ses pointes se croisent sur la poitrine, les deux autres devant tomber dans le dos... Ariette ne peut pas ne pas s'intresser ce dploiement de lainage. Elle passe sa matine parmi ses cousines trs all'aires, dans le camphre et le poivre... L'aprs-midi elle conquiert sa libert en annonant son intention d'entretenir des rsultats de la tombola M. le Grand Doyen. Mensonge pieux! Si elle veut voir M. Hyacinthe, il faut qu'elle soit chez lui ds une heure et demie, sa classe commenant deux heures. Que lui dira-t-elle exactement? Aura-t-elle l'audace de lui jeter la vrit au visage comme une brasse de fleurs? Ou bien prpare-t-elle une seconde visite, qui, celle-l, sera dfinitive? Elle penche pour l'attaque brusque. Mais elle n'ignore pas que la meilleure tactique est celle qui s'inspire des circonstances. Quand elle arrive, essouffle, la porte du profes-

deux de

seur, la

Monsieur Depuis longtemps? Cinq minutes peine!...


est sorti.
le

bonne

lui

rpond

En vous dpchant un

peu, vous pourrez

voir au collge avant sa classe... Elle n'hsite pas. Bien que prvoyant des difficults, elle y va. Comment parlera-t-elle au concierge ? Ne se perdra-t-elle pas dans les couloirs de l'immense btiment? Heureusement, toutes ses incertitudes sont leves. En regardant par hasard une des fentres, qui ouvrent sur la rue et qui sont garnies de lourds barreaux, elle aperoit M. Hyacinthe. Celui-ci, accoud sur un petit bureau d'lve, le plus proche de la lumire, a en main un gros crayon bleu et annote des copies. Sa classe, dont les murs sont remplis de taches
d'encre, est vide. Une grande carte de gographie y bascule, un de ses clous tant tomb. Passant sa frimousse entre deux barres de fer, Ariette crie Coucou, M. Hyacinthe... Le professeur, qui croit tre interpell par un lve,

ne bouge

mme

pas

la tte

130

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS


galopin... se dcide regarder. Et son

Passez votre chemin,


Comme
elle rcidive,
il
:

tonnement est comique Ah! c'est trop fort!... comment?... vous? Oui... J'ai vous parler... Remontant ses lunettes sur son front, et caressant ses favoris jaunes, il n'a pas un instant la pense d'inviter la jeune fille entrer dans la classe. Ils sont . cinquante centimtres l'un de l'autre. Ils peuvent trs bien bavarder ainsi. D'ailleurs il croit savoir ce dont il s'agit Vous venez propos de la marmite que j'ai gagne hier? Ma bonne m'a dit qu'on a oubli d'y

joindre la louche...

Non, non... question plus Ah!... Vous permettrez que, tout en vous coucorrection de ces devoirs? je continue Mais certainement. Je facilement deux choses en mme temps... J'espre, mon cher monsieur, que sance d'hier ne vous a pas trop ennuy... Non... Pas Ma cousine Marie a emport de votre voisinage meilleur souvenir. Votre Ma Quelle En qui plaii infiniment... me Qu'elle en tapisserie? Non... Qu'elle beaucoup! Ah! tant mieux!...
la
est

srieuse...

tant,

la

fais

trs

la

trop.

le

pelote.

pelote?...

pelote?...

tapisserie! lui
tait

C'est elle

l'a dit...

lui plat

Avec son crayon


copie,
il

inscrit

bleu, dans le coin gauche d'une 4 sur 10 et lonen chiffres gras

guement il perfectionne

ses chiffres. Ma cousine Marie a t d'autant plus sensible ce cadeau qu'elle y a vu tout un symbole...

Oui... ce n'est rien, mais a reprsente l'ordre dans un mnage et par suite le bonheur d'un foyer. Sans une pelote, les pingles tranent sur les tapis! on se pique les pieds; dans les draps! on se pique les jambes; sur les tables! on se pique les

Vraiment? une pelote,

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

131

doigts... A force de se piquer, on s'agace, on se dispute, on prononce des phrases irrparables... Tandis qu'avec votre pelote en tapisserie, ma cousine Marie sera heureuse quand elle se mariera. Quand elle se mariera? rpte comme un cho le gros homme, qui dissimule son motion soudaine en dessinant des hachures dans la marge d'une copie... Oui... quand elle se mariera... Je ne pense pas que vous trouviez invraisemblable que ma cousine Marie agre un prtendant?... Oh! a! c'est un ne! un triple ne!... Sans s'arrter la question de savoir ce que M. Hyacinthe dnomme triple ne , Ariette est interloque. Vous dites? Je dis qu'un lve, qui est capable d'crire ego sum, s. o. m. m. e... est un ne, un triple ne... Ah! bon! Excusez-moi... Je n'avais pas compris votre exclamation! Pauvre M. Hyacinthe! Il essaie de se raccrocher, il bafouille, il bredouille, il clapote, il barbote, mais il chavire. Avec le bois de son crayon, il se gratte si fort la tte que des sillons rougissent son crne. Il ne sait pas encore de quelle attaque il va tre l'objet, mais il sent si bien qu'il sera sans dfense qu'il a peur. Ariette a d'ailleurs toutes raisons de ne plus vouloir aucun atermoiement. Sa pose la fentre est fort incommode. Elle doit se hausser sur le bout des pieds. Ses genoux appuient durement contre le mur. Et la mousse de la pierre se colle ses coudes. L'ankylose la guette Mon cher monsieur, dit-elle brle-pourpoint, assez de dtours!... parlons franchement... Non, non... Si, si... il le faut... Nous ne pouvons pas rester l'un envers l'autre dans cette situation quivoque... Je ne comprends pas, Une femme est ncessaire dans votre maison. Vous ne le contesterez pas. Vous me l'avez avou vous-mme. Elle est ncessaire pour vous entourer de mille petits soins et de mille prvenances, pour compter votre linge, et pour vous aimer. C'est elle

que vous

lirez

le

soir les

pomes que vous devez

132
lire
si

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS


bien.

qui vous interrompra pour Ulysse qu'est-ce que tu veux que je te fasse demain pour djeuner? C'est elle que vous confierez vos peines. 'C'est elle qui vous dira ses joies... C'est elle qui gurira vos rhumatismes... Mais... mais... mais je n'en ai pas... Tant mieux... Cela prouve que vous avez eu une jeunesse sage. Oui... Hlas! Quand je vois o cette sagesse m'a men, je regrette de n'avoir pas, avec des compagnons de plaisir, couru les cafs et les festins. Je
C'est elle
:

vous demander

regrette...

apporte

Ne

regrettez plus, monsieur Hyacinthe... Je vous


la

rcompense...

Vous vous moquez...

Non... Je vous apporte l'amour de ma cousine Marie Davernis. Je deviens foui Je deviens foui Calmez-vous, voyons... Ma cousine Marie vous aime. Je sais que vous l'aimez... N'hsitez pas... Mettez votre plus belle redingote et venez lui demander sa main... Elle vous l'accordera... Et vous formerez un couple... ravissant... Elle a dit tout cela d'un trait pour qu'il ne puisse pas .l'interrompre. Il a le front pench sur ses copies. Le soleil miroite sur son crne et joue avec les cheveux follets de son cou. Au moment ou il relve la tte pour voir si Ariette parle srieusement, un rayon lui tape en plein dans l'il. Il n'en faut pas plus pour qu'il se dcontenance encore davantage... tes-vous... tes-vous bien certaine que votre... votre cousine ait un * penchant pour moi ? Je sais par cur toute votre histoire...

sais qu'un jour vous avez, dans l'enOui... ramass un gant de ma cousine Marie... Je sais qu'une autre fois vous l'avez ramene sous votre parapluie et que vous avez profit de l'occasion pour lui dtailler l'emploi de votre journe... Je sais que vous l'avez revue chez ces demoiselles Lerouge et qu'ensemble vous avez mang des caramels... C'est elle qui vous a mise au courant?
clos,

Vous? Je

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

133

de ne jamais le lui dire... Je vous le promets. Ce disant sur une copie, il marque 6 sur 10 Je dsire tant que vous soyez heureux! J'ai une aflection toute particulire pour ma cousine Marie. Et vous, monsieur Hyacinthe, vous m'tes si sympathique!... Quand je pense que, sans la duret de Mme Davernis, vous seriez maris depuis dix ans! Vous auriez peut-tre dj neuf enfants! Que de temps perdu, mon cher monsieur, que de temps perdu!...
!

Oui...

Mais je trahis ses secrets. Promettez-moi

Oui... Mais vous

oui...

pas combien

ma

vous rattraperez... Vous n'imaginez petite cousine a souffert lorsque vous

Hyacinthe tes parti. Elle ignorait la dmarche de auprs de sa mre... Elle a cru que vous ne l'aimiez
plus...

Mme

Elle a vers toutes les larmes de son corps... Elle disait ceux qui voulaient l'entendre que vous

Oh!

Oh! oh! Un suborneur... Oh! oh! oh! Un aventurier... Mais vous rparerez, n'est-ce pas que vous aurez hte de rparer? Oui, murmura-t-il en inscrivant un 8 sur une copie. J'entends vos qui donnent des coups de
oui,

n'tiez

qu'un misrable...

lves,

pied dans la porte... Je vous laisse... Ils sont impatients de recevoir votre enseignement... Au revoir, monsieur Hyacinthe.

11

Au revoir... Elle s'loigne vivement. Et vivement,


les lire,
il

sans

mme

donne 10 sur 10 aux deux copies

qu'il lui

reslait corriger.
est

heureux!

CHAPITRE IX
Un samedi jour de march. La grande et la petite place sont bruyantes

et

tumultueuses. Les appels des marchandes, les discussions des mnagres se mlent aux cris des canards, aux gloussements des poules, aux hennissements des chevaux. Des charlatans installent., aux carrefours, des voitures colories et, monts sur le sige comme dans une chaire, entreprennent de dmontrer aux foules que la pte Triplepte est capable la fois de combattre la migraine, de chasser les cors aux pieds et de faire briller les mtaux. Jeanne et Marie, en compagnie d'Ariette, procdent leurs achats hebdomadaires. Elles sont suivies d'un commissionnaire de douze ans qu'elles ont embauch pour quelques sous Combien votre beurre? demande Jeanne certaine Flamande plantureuse, qui se donne des allures bourgeoises en portant de travers, sur ses cheveux roux et cosmtiques, un chapeau garni de fleurs voyantes. Soixante-trois sous la livre... C'est du bon, tu

sais,

madame,
la

tu

peux

goter...

Donnez-m'en Je un betch pour l'enfantch Que demande tout bas ajoute un morceau, pour fant nous! Ah!
trois livres.

pointe du couteau, elle prsente un morceau de sa marchandise grasse et jaune.


t'ajoute dit-elle? Elle

Ariette.

l'enfant...

L'en-

c'est

trs flatte!

le

Jeanne, agite, met le beurre dans petit commissionnaire.


134

le filet

que porte

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

135

allons maintenant acheter nos ufs, dIl m'en faut un quarteron et demi... Gela fait, ces dames prennent la rue troite qui spare les deux places. Elles doivent franchir des
clare-t-elle.

Nous

ruisseaux, qui charrient des feuilles de choux, de la paille d'emballage, des dbris de carottes. Et elles parviennent dans un second march essentiellement diffrent. Ici ce ne sont plus les Flamandes cossues qui ont chevaux et voitures. Ce sont de modestes fermires aux joues rouges, qui prsentent des poulets vivants qu'elles tiennent par les pattes, la tte en bas. Elles sont en cheveux avec un simple tablier sur leurs robes de cotonnade. Marachres, elles n'ont pour amener leurs lourds paniers de choux-fleurs et leurs sacs d'artichauts, qu'un petit baudet de louage.

Pendant que Jeanne fait ses acquisitions, Ariette taquine, travers les barreaux de leur carriole, des petits porcs, qui grognent. Mais son attention est bientt attire par une puissante automobile, qui essaie, grands coups de trompe, de se frayer un passage dans cette cohue

Ah! par exemple! Ferdinand...

arrtez...

Le chauffeur
stoppe.
fdle
:

se retourne. Il reconnat la fentre de la voiture, parait

Ariette et

une jeune

Jessy!
mre
:

Ariette et Jessy taient, Paris, des amies intimes. Elles s'tonnent de se retrouver ainsi. Jessy est avec

sa

Que Tu

fais-tu

dans ce

village,

ma

chrie ?

sais le

papa. J'ai
tions

malheur qui est arriv mon pauvre quitt Paris dans de si dplorables condin'ai crit

que je

personne.

Ici je suis

dans un

bguinage...

Comment, un bguinage ?

C'est--dire que j'ai t recueillie par des cousines, ces demoiselles Davernis, des vieilles filles qui

s'tagent de trente-cinq soixante ans. Ce n'est pas trs folichon Oh! mais... nous allons nous voir souvent!

Comment cela? Notre chteau de

la

Croix-Mauve n'est qu' vingt-

136

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

cinq kilomtres d'ici... Nous y passons l't... Je viendrai te chercher... Dominant la voix des porcs, Jeanne et Marie rclamaient depuis un moment Ariette tous les chos. Celle-ci qui tait monte dans l'auto pour causer plus aisment, entr'ouvre la portire en riant Ne pleurez plus, filles de Jrusalem, me voici! Les deux surs sont tellement tonnes qu'elles en restent bouche be. Ariette descend, les prend par la

main

vernis...

Je Je
Mme
la

et les

amne ses amies vous prsente Mlles Jeanne


:

et

Marie Daet sa

vous prsente

Mme

Barthier-Wisques

dlicieuse fdle, Jessy...

Barthier-Wisques accueille les deux demoiselles faon la plus aimable. Comme le chauffeur dclare qu'il lui est impossible de rester stationnaire en cet endroit, elle les invite monter dans la voiture : de

allez-vous, mesdemoiselles?

Nous rentrons chez nous.

Permettez que nous vous reconduisions... Jeanne et Marie seraient bien en peine d'expliquer

cela s'est produit. Mais elles se trouvent toutes les deux, quelques secondes plus tard, assises au fond de la limousine. C'est la premire fois qu'elles

comment

montent en automobile! Le chauffeur met la machine en marche lorsque Jeanne s'crie Et le commissionnaire? Nouvel arrt Ferdinand prend auprs de lui le

fdet gonfl de provisions.

La voiture dmarre... Telcide et Rosalie, pendant ces vnements, sont assises leur table ouvrage. Le ronflement d'une automobile est chose si peu frquente dans l'enclos qu'elles se lvent pour assister au passage de celle-ci. Quel n'est pas leur ahurissement lorsqu'elles la voient, dans le judas, s'arrter devant elles. Et qui en descend?
Leur sur Jeanne. Comme si son cur allait cesser de pose la main sur sa poitrine.
battre, Telcide

Seigneur Jsus!

dit Rosalie...

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

13?

Derrire Jeanne, sortent Marie, Ariette, MmeBarthier-

Wisques et Jessy. La porte ouverte, Ariette


Telcide,

fait

les

prsentations.

qui connat,

et de nom, le de voir chez elle une aussi grande dame. Elle daigne tre aimable Ma chre demoiselle, lui dit Mme BarthierWisques, Jessy est si heureuse de retrouver son amie Ariette, que je vous demande de bien vouloir permettre votre pupille de passer quelques jours chez nous. Nous enverrons l'auto la chercher. J'espre d'ailleurs que vous me ferez le plaisir de l'amener vous-mme... Je serai trs flatte de vous recevoir au chteau... Au chteau! il n'en faut pas plus pour sduire Telcide... Oui, mais il y a la question de l'automobile. Trs franchement elle avoue sa mfiance N'ayez aucune crainte, mon chauffeur est trs prudent. Oui, oui... il n'y a pas de danger... En mme temps, Jeanne et Marie gloussent leur apprciation. De ne plus tre tout fait des dbutantes, elles regardent Telcide avec un air suprieur. Mais celle-ci entend ne pas leur laisser cet avantage. Mme Barthier-Wisques lui dit Alors, c'est entendu... Demain!... deux

Wiques,

de rputation, Mme Barthierchteau de la Croix-Mauve, est

flatte

heures!... l'auto sera l... Elle rpond C'est entendu!...


:

Trs satisfaites les unes des autres, ces dames se


quittent. Ariette et Jessy s'embrassent. Pourtant Telcide n'est pas tranquille. Elle interroge

Jeanne et Marie. Pour elles, les automobiles ont toujours t des inventions du diable... Certes, j'ai t saisie, lui confie Jeanne, mais il me semble que je remonterai sans frayeur dans cette machine. Nous avons pourtant march une vitesse

folle!

tout

Quant moi, ajoute Marie, j'ai ferm les yeux temps. Je crois que c'est le meilleur moyen... Mais Rosalie n'est pas convaincue. Elle dclare que
le

cette expdition se fera sans elle.


10

138

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

Voyons, voyons, mam'zelle Rosalie, intervient Ernestine, vous ne pouvez pas vous astcnir . Cette dame a t bien honnte de vous inviter. Vous devez

aller...

Vous croyez, Ernestine? J'en suis sre, mam'zelle Rosalie. Dans ce cas, je ferai comme Marie, je fermerai les yeux tout le temps et je dirai mon chapelet. Mais ce que mon vieux cur battra!... Le lendemain, deux heures moins le quart, ces demoiselles sont prtes, habilles comme pour la tombola. Elles sont trs peu loquaces. La nuit, en rve, elles ont entrevu mille accidents possibles. Ariette, qui est depuis deux jours sans nouvelles de M. Hyacinthe, ne perd pas une occasion de parler du professeur Marie. Que celle-ci soit prpare petit petit au grand bonheur qui s'approche! Hein? ma cousine, quelle joie si M. Ulysse pouvait vous voir dans celte somptueuse limousine! Taisez-vous, Ariette... Car vous savez, ma cousine, rien ne m'tera de l'ide que M. Hyacinthe vous aime. A la loterie, il avait une faon de vous regarder!... A deux heures prcises, l'auto arrive. Ernestine, qui a couru de la cuisine, tout en s'essuyant les mains son tablier, crie son admiration : Ah! c'qu'elle est jolie, c'te machine! C'est comme qui dirait un salon. a doit coter des mille et des

cents...

Elle propose d'offrir au chauffeur c un petit verre d'eau-de-vie . Mais Telcide refuse. S'il allait ensuite la prcipiter dans un foss! Rosalie monte la premire. Elle croit s'asseoir comme sur une chaise. Mais la banquette trs renverse est profonde. Elle est si effraye de s'y enfoncer que

btement

elle crie

Au secours! Je me

noie...

Jeanne, contente de montrer qu'elle connat le maniement des strapontins, essaie d'en baisser un. Elle se pince les doigts... Lorsque Ferdinand a donn son coup de manivelle et qu'on entend le ronronnement des cylindres, ces

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

139

demoiselles se taisent, comme, dans les cirques, la musique au moment des exercices difficiles. Un ronflement de sirne fait sursauter les voyageuses. Ariette, d'un signe de la main, dit au revoir Ernestine. Telcide, bien cale dans le fond, ne bouge
plus. L'automobile est en route. Derrire leur fentre, Flicit et Caroline Lerouge ont assist ce dpart, mais elles ont vit de se montrer pour que leurs amies n'aieni pas la joie d'avoir
t t des esbrouffeuses... dclare Caroline... La voiture suit d'abord avec prcaution les vieilles rues sinueuses. Gracieusement elle excute des virages. Juste au moment o Jeanne fait remarquer qu'on ne sent pas les pavs et qu'on n'prouve aucune secousse, un caniveau prcipite ces demoiselles les unes sur les autres. Elles poussent des cris perants. Mais on arrive bientt sur la grand-route. Que faites-vous? demande Telcide Ariette, qui a saisi le cornet acoustique et qui l'approcbe de ses

Les Davernis ont toujours

vues

lvres.

Vous allez nous faire Ne craignez rien...

drailler...

s'arrte. Ariette

Obissant l'ordre qui lui a t donn, le chauffeur ouvre la portire et descend : Pourquoi nous quittez-vous ? Vous tes trop serres. Mais non. Je monte devant... Mais c'est non seulement sur le sige qu'elle s'ins-

talle, c'est

au volant... Petite folle, vous voulez

nous tuer!

L'automobile filant soudain, les protestations de Telcide se perdent dans la vitesse. Rosalie, qui n'a aucune conscience du temps, affirme ses surs qu'il leur est encore loisible de renoncer cette excursion et de rester chez elles. Mais Marie ferme les yeux. Jeanne est la seule qui prenne quelque plaisir regarder le dfil des arbres de chaque ct de la route. Elle admire Ariette qu'en elle-mme elle compare une amazone. Comme elle aimerait avoir sa souplesse et son sang-froid
1

140

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

Une demi-heure
dans
les

environs

et constatent qu'elles

se passe. Elles croient tre encore commencent

Vous avez bon voyage? Excellent! Ariette qui vous a conduites?... parfaitement. Nous
fait

s'habituer * ce mode de locomotion moderne , lorsque, au bout d'une avenue borde de peupliers, elles aperoivent un chteau. Une grande grille s'ouvre devant elles. Les pneus font chuchoter un chemin de gravier fin, arrondi autour d'un bassin. L'automobile se range au pied d'une terrasse. Ces demoiselles sont arrives! Mme BarthierWisques et Jessy les attendent...

C'est

Elle

mne

Oui...

l'ignorions...

matresse de maison fait les honneurs de son chteau, Jessy entrane son amie du ct du

Pendant que

la

tennis.

Je vais te prter une raquette, des Nous avons quelques bons joueurs...

souliers...

Hlas! j'ai perdu mon entranement... Tu le retrouveras vite!... Devant les deux courts , Ariette est prsente

quelques jeunes gens et jeunes filles. Le hasard la dsigne pour tre la partenaire d'une jeune fille, qu'on appelle Clotilde et qu'on lui a prsente comme tant fiance. Elle est grande, avec le teint brun, les traits durs. Elle est fire et hautaine. Je plains celui qu'elle va pouser, ne peut s'em-

pcher de penser Ariette... Mais tout cela ne serait rien si cette Clotilde jouait bien au tennis. Or elle perd son service en jetant rgulirement sa premire balle dans le filet et la seconde * out! Pour s'excuser, elle prtend que le jeu est mal trac et que le terrain va en pente. Elle s'avise mme de donner aux autres des conseils. Ariette a assez de prsence d'esprit pour n'y pas rpondre, mais elle et aim triompher, devant le cercle des invits, qui suivent la partie. Ses cousines ne sontelles pas elles-mmes assises sur la pelouse? Bien sages dans leurs fauteuils de rotin, les mains croises sur leurs jupes de cachemire, elles coutent sans les
-

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

141

comprendre

les cris.

Quinze... trente... quarante

...

Play?

Readyt

C'est au tour d'Ariette de livrer . Les balles rapides, lgrement coupes , rasent le filet et la bande, avec un bond si allong, un angle si aigu qu'il
est impossible est gagn...

de

les

reprendre.

En

cinq coups,

le

jeu

Mais trois minutes plus tard, malgr ce sursaut de dfense, la premire manche est perdue. Et la jeune fille condescend dire C'est moi qui vous ai fait perdre... Si je joue si mal, c'est que je suis nerve... Mon fianc devrait tre ici depuis une heure. Et il n'arrive pas!... Excusezmoi... Pour la seconde manche, les adversaires changent de ct. Mais avec ou sans soleil, Clo tilde est toujours aussi maladroite. Ariette gagne son nouveau service, mais le bilan est de t cinq jeux un lorsque sa par-

tenaire lui dit Enfin, voici Jacques! Jacques? C'est Jacques de Fleurville. Malgr elle, Ariette se mord la lvre. Elle prouve autant d'motion que de surprise. Elle aurait prfr ne plus le voir. Les renseignements que Telcide lui a donns l'ont mise dans un tat d'esprit trange vis-vis de lui. Elle n'a personnellement rien lui reprocher.

Mais

la

peur

d'tre

dupe

lui

commande

la

prudence

et

mme

Je suis dsol, dit Jacques sa fiance. Un pneu crev m'a mis en retard... Vous n'tes jamais press de me rejoindre...
excuses... Je suis extraquette et jouez ma place... Mademoiselle ne s'en plaindra pas... Vons tes certainement meilleur joueur que moi... Jacques se retourne et voit Ariette Vous ici?... Ah!... par exemple!... Ils se serrent la main... Comment allez-vous? Je vais bien... Et vous?

Mais je vous assure... Faites-moi grce de vos


ma

la mfiance.

nue... Prenez

142

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

Tiens! vous vous connaissez? prononce d'un ton sec la fiance...


Oui...

Pourquoi?
rien. Jouez...

Pour

Ariette et Jacques ont juste le temps de se mettre d'accord sur la tactique de leur jeu. La partie reprend, acharne. Ariette, qui a le coup de raquette d'une promptitude rare, reste au filet et rabat les balles. Jacques excelle dans les coups de fond. Cinq deux! Ce premier rsultat les encourage. Leurs adversaires sont sur leurs gardes. Jacques russit placer une balle si exactement sur la ligne extrme qu'Ariette ne peut s'empcher de crier Bravo! Les spectateurs applaudissent. Quelques secondes plus tard, c'est Ariette qui arrte

si

justement une balle que

celle-ci

tombe dans

le

camp

c'est patant! crie Jacques... Enfin par sept jeux contre cinq, ils gagnent la seconde manche. Et par sept jeux trois ils remportent la
belle...

ennemi Oh! a

Jeanne Davernis, qui tantt enviait sa petite cousine de savoir conduire une auto, l'envie maintenant de savoir jouer au tennis. Cependant que Telcide ne voit qu'une chose; c'est qu'Ariette partage sa victoire avec le fils d'un propritaire honni! Clotilde de Poulbaques a paru se dsintresser totalement de la partie. Je crois que votre fiance serait heureuse de vous voir prs d'elle, dit Ariette Jacques, qui semble

vouloir
elle...

commencer une longue conversation avec


!

Oh temps a Non, non, soyez obit Avec une moue significative Eh bien ma chre Clotilde, qu'en dites-vous? De quoi? gagn cette partie mal engage. mal engage? Vous tes aimable... Je vous remercie... Je pas voulu vous vexer.
elle
le
!

gentil... allez-y...
il
:

J'ai Si

si

trs

n'ai

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

143

dans

Non, non... Au contraire...


elle se

Comme

lve, ils

la direction

du rond-point d'o

superbe. Mais, arrivs l, mme regarder le panorama... Aprs le th, sur la pelouse, les matches recommencent. Le soleil descend. Ses derniers rayons jettent des lueurs rouges dans les arbres o les merles sifflent. Des brumes violettes roulent dans les buissons. Jacques vient en courant prsenter ses hommages Ariette. 11 lui baise la main et s'excuse de devoir partir aussi vite. Comme Clotilde ne reparat pas, il y a tout lieu de croire que la paix est faite entre les deux fiancs et qu'ils s'en vont ensemble. Une demi-heure plus tard, leur tour, ces demoiselles Davemis prennent cong. Elles veulent tre chez elles pour l'heure du souper. Elles sont ravies, absolument ravies de leur excursion. C'est sans aucune arrire-pense qu'elles permettent Ariette de demeurer quelques jours au chteau. Mme Bartbier-Wisques les a conquises la fois par sa distinction et sa simplicit...

s'loignent tous les deux l'on a une vue ils tournent droite sans

telle

Lorsqu'elles remontent en auto, elles ont gagn une assurance qu'on les croirait propritaires de la voiture. Jessy et Ariette, debout sur la terrasse, leur font des signes d'adieu avec leurs mouchoirs. Quand elles ont disparu, Ariette crie en jetant en l'air sa raquette ; Enfin, je respire!... A tout autre moment, Jessy demanderait son amie les raisons de cette exclamation, mais elle a hte de lui raconter autre chose Tu as vu, tout l'heure, lui dit-elle, Clotilde de Poulbaques, que nous invitons parce qu'elle est de nos voisines. Je ne sais pas comment tu la trouves. A moi, elle me dplat souverainement.

que sa noblesse remonte au dluge et parce qu'elle est riche, elle se croit permis d'avoir un
caractre excrable... Je m'en suis aperue...

A moi Parce

aussi...

144

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS


!

Eh bien elle a eu tout l'heure une scne trs violente avec Jacques de Fleurville, qui, lui, est charmant. Et leurs fianailles sont rompues... N'est-ce pas
que

c'est

amusant?

Oui... C'est trs drle 1.,

CHAPITRE X
C'est demain la Fte-Dieu. En cet honneur, chaque anne, une grande procession traverse les rues de la
ville.

De sa fentre, Ariette en observe les prparatifs. L'enclos fait sa toilette. Sur la chausse, des ouvriers enlvent tous les dix mtres un des pavs pointus en bordure du trottoir et enfoncent dans le trou un mt o une oriflamme se tordra sur son trapze. Des tapissiers droulent, le long des maisons, des toiles blanches et rouges. Les bourgeois fixent leurs balcons des cartouches colors d'o jaillissent des drapeaux aux lances de carton-pte. Les fentres des rez-de-chausse se transforment en reposoirs, avec des candlabres, des fleurs, des plantes vertes. Les mnagres, excites, lavent le seuil de leur porte, le trottoir et la faade. Les blanchisseuses circulent, trs affaires, les bras chargs de montagnes de mousseline blanche. Et des hommes, des femmes, des enfants mme passent en poussant devant eux des voilures pleines de roseaux, qu'ils annoncent en criant : , Parquet!... parquet!... quatre sous la botte! Mais leurs clients sont peu nombreux. On prfre gnralement attendre le lendemain pour acheter la marchandise cueillie la nuit. Les feuilles en sont plus fraches et plus brillantes au passage de la procession. Les demoiselles Davernis participent d'autant plus au mouvement unanime qu'elles ont une rputation soutenir. Leur maison est toujours une des mieux dcores. Rien qu'aux deux fentres de leur salon, cent bougies seront allumes, autour de deux reli-

145

146

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

quaires de bronzes en forme de sarcophage. A droite, y aura en plus un immense crucifix en bne, avec le Christ en ivoire, et les bouts de croix en argent massif; et gauche une statue de la Sainte Vierge en vermeil avec, sur le pied, une rose en brillants. Jeanne et Marie surveillent les prparatifs inte'rieurs. A Telcide et Itosalie incombe une tche plus importante. Dans la salle du catchisme, elles habillent les petits pages de la Vierge et tendent les drapeaux et inscriptions, que porteront les enfants des coles. Elles sont aids par ces demoiselles Lerouge. Jamais les boucles d'oreilles de Flicit n'ont t pareille fte. Elles ne cessent pas de danser : Pourvu que le temps se maintienne beau demain!... Tel est le problme des veilles de procession... Avez-vous reu vos robes blanches? demande Caroline, tout en frisant des papillotes de papier. Oui, rpond Telcide. La blanchisseuse nous les a apportes ce midi. Je suppose qu'Ariette vous accompagnera... Certainement, quoique cette petite prenne maintenant des airs d'indpendance, qui ne me plaisent pas. Ah?... Passez-moi donc le fil dor... Voici... Mais je la materai... Ainsi je lui ai offert de participer au cortge avec une de mes anciennes robes de mousseline, qui est encore trs bien... Savezil

vous ce qu'elle m'a rpondu? Non. Qu'elle n'est plus en ge de mettre une robe de premire communion!

une
rant

Est-ce possible?
Oui... Elle a la prtention

de se btir elle-mme
joli!

toilette

en

soie...

Ce sera du

prhension

Mais... mais... bredouille Caroline, qui a la comlente... est-ce que nous, nous ressembleFlicit

rions des premires communiantes?...

Heureusement,

arrange

les

choses en dcla-

Ah! les jeunes filles d'aujourd'hui!... Cependant Ariette, dans sa chambre, coupe,

taille,

CES DAMES
faufile,

AUX CHAPEAUX VERTS

147

coud. La cousine Marie est fort intresse'e par son pour elle une nouveaut. Elle se demande quelle merveille va jaillir de ce coupon soyeux Croyez-vous que ce sera bien, petite cousine? J'en suis persuade... Au lieu de votre vilaine mousseline, il vous faudrait une robe comme celle-ci... Je n'oserais pas la porter. Songez que M. Hyacinthe vous regardera passer. 11 est indispensable que vous soyez belle...
travail. C'est

Oui... mais comment? Ariette est arrive ce rsultat que Marie ne lui cache plus ses sentiments. Elle ne lui dit rien encore du roman pass, mais elle avoue qu'un roman futur la comblerait d'aise Eh bien! ma cousine, c'est trs simple... Demain matin je vous habillerai moi-mme. Que dira elcide? Elle ne dira rien, car elle ne s'apercevra de rien. Elle constatera uniquement que vous tes beaucoup

mieux, mais elle ne saura pas pourquoi. Vous aurez la mme robe qu'elle, mais vous serez lgante. Vous serez coiffe comme elle, mais vous serez gentille.
Seulement...

Seulement? Je vous aurai donn Oh! merci...

la

manire...
la

fdle

La vieille demoiselle pose sur la joue de un baiser maladroit, mais si sincre...


:

jeune
fait

A six heures et demie, avant le souper, Telcide comparatre Ariette Soumettez-moi votre fameuse robe.

Volontiers!

Ariette la revt. L'toffe lgre tombe autour d'elle neige. C'est une toilette trs simple, dlicatement drape, sans garnitures stupides, sans plis grossiers... Voici, ma cousine*.. Comment me trouvezvous?... Ma chre enfant, vous tes ridicule! On n'assiste pas une procession en robe de thtre. Vous serez

comme une

punie.

Punie?

148

CES DAMES
J'ai

AUX CHAPEAUX VERTS

cortge...
tine...

dcid que demain vous n'assisterez pas au Vous resterez seule la maison, avec Ernes-

Ariette a la prsence d'esprit

de prendre un

air

navr, de sorte que Telcide persvrera dans sa dcision. Mais elle est enchante. Ainsi elle pourra voir passer la procession!... Le lendemain matin, ds neuf heures, ces demoiselles sont engonces dans leurs robes fortement empeses. Elles ont un voile, une couronne de roses blanches sur la tte et, sur la poitrine, un ruban bleu d'enfant de Marie. Seule, la plus jeune des Davernis est, dans une certaine mesure, prsentable. Pour qu'elle ne semble pas tre dans une cloche de carton, Ariette a bris les plis lourds d'amidon de sa jupe. Son corsage ferme bien au col. Sa coiffure est moins plate. Son chignon n'est plus serr comme une boule de ficelle. Les quatre surs appartiennent aux groupes des porteuses de statues et de bannires. Leur point de rassemblement est, 9 heures et demie, la salle du catchisme. Au revoir, vilaine enfant, dit Telcide Ariette. Il va de soi que je vous dfends de sortir... Vous veillerez avec Ernestine sur les reliquaires, le crucifix et

la Vierge...C'est entendu,

ma cousine!...

Les yeux baisss, ces demoiselles s'loignent. Elles ne relvent la tte que pour admirer leur faade. 11 leur parat que M. le Grand Doyen ne pourra qu'tre
trs satisfait...

procession, se mettant en marche dix heures suivant un long itinraire avant de venir la cathdrale, n'arrivera pas clans l'enclos avant onze heures

La

et et

Ma brave Ernestine, qu'est-ce qu'on peut jusque-l? demande que de vous, mam'zelle, j'mettrais
:

demie

faire
la

Ariette.

Si j'tais

robe que vous avez confectionne. Vous tiez tout plein


gentille.

Tiens, c'est

une

ide.
s'tait

dix heures, l'enclos

forms dans

l'glise, allaient

anim. Des groupes, rejoindre le cortge... A

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

149

dix heures un quart, c'est un calme complet!... A onze heures seulement, on sent qu'il va se passer quelque chose. Les cloches de la cathdrale s'branlent. Le vent apporte certains moments des bribes de cantiques. Des curieux commencent retenir leur place au bord du trottoir. Les enfants, avec des roseaux coups, font des sifflets, Ariette est descendue au salon. A travers les plantes et la fournaise des bougies, elle verra parfaitement le dfil. Mais, en attendant, toutes ces flammes rpandent une odeur dsagrable de suif et de fume. Elle prfre venir la porte o elle aura une vue d'ensemble de la rue

Bonjour mademoiselle Ariette. Jacques de Fleurville passait. Elle est si surprise qu'elle rougitjusqu'au bout des oreilles. Elle s'enfuirait volontiers. Certes, il ne lui dplait pas de le revoir. Depuis leur victoire au tennis, si glorieusement gagne, elle a maintes fois pens lui. Mais l'ide qu'il pourrait
la ddaigner, aprs" qu'elle lui aurait laiss

deviner

le

n'y a pas jusqu' la rupture, qui pourtant permet son espoir de renatre, qui trahit aussi la lgret de son caractre
Il
I

secret de son me, lui fait peur.

Bonjour, monsieur... Oh! ce moi, qui suis venu exprs dans l'enclos pour vous apercevoir, ne serait-ce que de loin Je cherche ce que vous voulez Comment?... ce que je veux Mais je veux
ton!...
!

Elle

rpond froidement

dire...

dire?...

dire que je vous trouve de plus en plus charmante... que nous formerions une quipe invincible...

Ah! bon! Que vous devriez encore organiser une tombola... que nous avons les mmes gots... que nous dtestons au mme point les vieilles filles... que nous aimons galement Paris... que mes fianailles sont rompues et que je suis bien content... et enfin... enfin, que vous avez une robe blanche aussi exquise que
vous-mme... Ariette ne put s'empcher de sourire.

Une quipe?

Au

tennis.

150

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

Ah! je suis heureux... J'ai ramen un peu de lumire sur votre visage. Savez-vous que vous m'avez trs mal accueilli?... J'aurais t un fournisseur que vous n'auriez pas t moins aimable... Voyons, voyons, qu'y a-t-il?... Vous n'osez pas me regarder en face... Il y a quelque chose, n'est-ce pas?
. .

m'avouiez les raisons de votre transformation. Je ne partirai pas sans les


connatre.

Oui, mais Non, non.

laissez-moi... Il faut que vous

C'est impossible! D'ailleurs je les devine.

Je connais assez les

vieilles filles

pour deviner ce dont elles sont capables. On vous a dit du mal de moi, n'est-ce pas? Ariette n'a jamais menti. Dans un soupir elle mur-

mure

Que vous a-t-on dit?


:

Oui...

Il s'est approch d'elle. Il attend le renseignement avec anxit. Elle ne rpond pas...' Mademoiselle Ariette, je vous en supplie, ne me laissez pas dans cette angoisse. 11 y a un malentendu. Je vous le jure... Oh! faites attention. J'aperois la bonne de Mlle Clmentine Chotard... Je rentre... Pas avant que vous m'ayez dit... Plus tard... peut-tre... Demain soir, vers six heures et demie, c'est l'heure de la solitude pour l'enclos, je vous attendrai dans le premier angle de la cathdrale, au dehors bien entendu, prs de l'abside gauche. Je vous expliquerai comment j'ai rompu, cause de vous,

mes

A cause de moi? Oui... vous viendrez, n'est-ce pas? Non, certainement non. Tant Je vous attendrai quand mme...
pis!

fianailles...

maintenant envahit la rue. La procession est au dernier reposoir. Dans quelques minutes, elle sera l. Vivement Ernestine mouche ses bougies.
foule
Ailette,

La

regardant

les petites tiquettes qui,

dans

CES DAMES
les reliquaires,

AUX CHAPEAUX VERTS

151

indiquent en lettres d'or l'origine des

reliques, se rpte tout bas : C'est cause de moi qu'il a

rompu!

C'est cause

de moi
Riais voici que les musiques s'approchent. Un suisse dor, chamarr d'pingleltes, ouvre le cortge. 11 a une hallebarde sur l'paule et une canne au pommeau norme dans la main droite. Il tend firement ses faux mollets en bas blancs. Pour le mieux voir, Ariette se penche. Or elle aperoit devant elle, son chapeau touchant presque les fleurs de sa fentre, M. Ulysse Hyacinthe debout sur le trottoir. Lui aussi a t attir dans l'enclos par celle qu'il aime!... Tour tour commencent dfiler les pages, les rois, les anges, les saintes, qui paraissent jouer un de nos vieux mystres avec, comme dcor, la cathdrale. Les groupes se succdent, celui du saint Jean-Baptiste de six ans, nu dans sa peau de mouton; celui des marins autour du bateau; celui de la Passion, avec les divers instruments du supplice, ports sur des coussins de velours grenat. Des odeurs d'encens se rpandent avec des nuages bleus, quand les sminaristes, d'un geste uniforme, jettent au ciel leurs encensoirs d'argent aussi loin que
le

permettent

les

chanes triples.

roses, aux boucles blondes, avec des corbeilles roses, fixes aprs leur ceinture rose, portent leurs lvres des ptales de roses qu'elles lchent ensuite dans un vol de grce et de clart. Les vieux prtres en surplis rcitent des psaumes.

Des

fillettes

Les abbs clament des cantiques

Sauvez, sauvez la France, Au nom du Sacr-Cur...

Un ensemble de dames chantent des hymnes. Pour que nul n'ignore qu'elle n'a plus qu'une dent, Mlle Flicit Lerouge, au premier rang, ouvre une bouche
gigantesque. Lorsque paraissent ces demoiselles Davernis, Telcide est encastre dans les brancards capitonns d'une statue. Au risque de tout culbuter, elle essaie de dis-

152

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

tinguer Ariette au travers des fentres. Rosalie marche derrire elle, les bras ballants, car elle se mfie des roseaux glissants. Jeanne porte une bannire trs lourde. L'encoche de cuir lui crase le ventre. Quand Marie, elle appartient un groupe et tire un des cordons de la crche de l'enfant Jsus. Devant la maison, elle aperoit M. Hyacinthe et rougit. Peut-tre la salue-t-il! Elle incline la tte...

Toujours

est-il

Comme
cdent
le

que cela donne Ariette une ide... maintenant dfile la foule anonyme des

membres des

chapitres et des congrgations, qui prSaint-Sacrement, elle se penche vers le pro:

fesseur et lui dit

Monsieur Hyacinthe, ma cousine Marie m'a prie de vous informer qu'elle vous attendra demain, aprs le salut, dans le second angle de la cathdrale, au prs de l'abside droite... Elle dehors bien entendu dsire vous parler. Est-ce possible? C'est trop de joie!... J'y serai... A droite de l'abside... ne confondez pas surtout... Je vous dis droite...

Oui, oui...

Le Saint-Sacrement va passer. Le chanoine, avec son claquoir, ordonne aux fidles de se mettre genoux. M. le Grand Doyen, vtue d'une chasuble rutilante de rayons et de flammes d'or, porte sous un dais pompons blancs l'ostensoir blouissant de gemmes. Dans la demi-obscurit du salon, Ariette s'agenouille
en murmurant Pardonnez-moi, Seigneur, pardonnez-moi ces deux rendez-vous, mais accordez-moi
:

surtout quil russissent...

CHAPITRE XI
En regardant
toutes les statues de la cathdrale,

pendant le salut, Ariette s'imagine que celles-ci se penchent les unes vers les autres et se confient le grand secret Marie Davernis va son premier rendez-vous d'amour Elle ne s'en doute pas encore, mais, dans l'ombre extrieure de l'glise, M. Ulysse Hyacinthe
:
i

doit l'attendre dj.

Sous le prtexte d'aller chez la blanchisseuse chercher un col blanc, qu'on a oubli de lui rapporter, Ariette se dbarrasse facilement de Telcide, de Rosalie et de Jeanne la sortie de l'office. Elle entrane Marie. Cette course faite, elles repassent devant la cathdrale pour rentrer chez elles. Marie, qui a une cervelle d'oiseau, jacasse en s'amusant des pancartes t On qu'elle a lues dans l'talage de la blanchisseuse demande des ouvrires en chemises. On demande des ouvrires en jupons. Mais Ariette est plus mue, car elle songe que si le professeur se trouve d'un ct, de l'autre il y Jacques de Fleurville. Oh un homme s'crie subitement Marie. M. Hycinthe qui fait les cent pas, la tte dans les paules et les mains derrire le dos, vient d'appa:

ratre

N'ayez pas peur, murmure C'est M. Ulysse! Que dsire vous parler. m'en a inform hier pendant procession. Oui, ma cousine... approchez... ne craignez
Ariette.
fait-il ici?
Il

Il

la

II?...

rien...

Il

n'est

pas mchant...
11

153

154

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

Ariette s'adresse alors celui dont l'ombre se profile

d'une faon trs peu gracieuse

la

Monsieur liyacinlhe, voici ma cousine... Je vous confie... Je vous la reprendrai dans dix minutes... Ple, frissonnante prte dfaillir, la vieille demoisans rsistance. Elle s'appuie contre la
:

selle est
raille.

mu-

De ses lvres blanches, tombe cette phrase Vous m'attendiez? Et le bon homme de lui rpondre Je vous attends depuis dix ans..
:

Ariette s'est esquive. Comme elle voudrait que Jacques ne ft pas l! Elle redoute ce rendez-vous! Et comme elle serait triste si elle ne l'apercevait pas au premier angle, prs de l'abside gauche! Jacques est debout au pied d'un formidable contrefort. Il l'accueille avec un sourire et lui serre gentiment les mains J'tais sr que vous viendriez... Chut! plus bas! Pourquoi?... il n'y a personne. Si... Ce soir on refuse du monde dans les angles de la cathdrale... Il est de fait qu'on y est trs bien. Oui... Ce sont de vraies loggias...
:
.

Pour amoureux! J'y amen ma cousine Marie M. Hyacinthe... Pas possible? faut que leur conversation ne couter languit pas Vous avez des ides extraordinaires! Tant de gens en ont de trop ordinaires!...
ai
Il

j'aille

si

trop...

Attendez-moi, je reviens... Silencieusement, elle glisse sur la pointe des pieds. Les coins d'ombre autour de l'abside ressemblent des confessionnaux. Malgr lui, M. Hyacinthe, saisi par le mystre du lieu, parle bas comme s'il numrait avec contrition une longue suite de pchs tous mortels. Ariette comprend quelques phrases et rejoint Jacques
Oui... a va trs bien... Il lui raconte la mort de sa maman... Il en a pour une demi-heure, car elle a

a va?

beaucoup

souflert...

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

155

Ahl tant mieux!... Vous n'imaginez pas tout ce vous apprendre... C'est A ce point? Avez-vous repens ce que je vous hier? A quoi? A rupture de mes Je me souviens, en que vous me l'avez donc pass? Qu'y annonce... Que eu y a eu vous Moi? Parfaitement... vous!... faut que je vous explique
j'ai

effrayant!...

Oui...

ai dit

la

fianailles...
effet,

s'est-il

a-t-il

Il

Il

que... Mon pre tenait depuis longtemps ce que je me marie... Dix fois il me l'avait demand... Dix fois

j'avais refus...

La onzime, pour ne pas


:

le

chagriner,

Aprs tout', on peut voir. Je n'ai je lui ai rpondu aucun parti pris contre le mariage. Huit jours aprs il m'a prsent la Glotilde en question. Nos familles taient assorties, nos ges se convenaient nos chteaux taient voisins. Mes tantes et mes oncles m'ont serr sur leur poitrine en me rptant Tu es notre hritier. Tu vas faire l un mariage parfait... Bref, j'ai Bah! autant cellet faible, j'ai cd avec cette ide l qu'une autre! Et alors? Je ne vous avais pas prvue!... Tant que je ne vous connaissais pas, je pouvais pouser Clotilde. Elle n'tait ni plus laide, ni moins intelligente que les autres petites oies blanches et les autres petites dindes que l'on me proposait. Mais ds que je vous ai connue, ce n'tait plus possible. Clotilde faisait-elle un geste, lanait-elle un mot, je me reprsentais aussitt le geste que vous auriez eu dans la mme circonstance, le mot que vous auriez trouv. Certes, elle restait celle dont la famille tait assortie la mienne, dont l'ge convenait au mien, dont le chteau tait proche du ntre. Mais je devais lui dcouvrir, toute minute, un nouveau dfaut. Elle ne dfie malheureusement pas la concurrence. . Elle est autoritaire, ddaigneuse. Tandis que vous... Il faut croire pourtant qu'elle vous aimait, cette
; : :

jeune

fille.

156

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS


elle

Non,
ensemble,
tions...

nous parlions chasses,

ne m'aimait pas... Quand nous tions voyages, rcep-

Pourquoi vous pousait-elle? Je vous Parce que... parce


l'ai dit...

qu'il

y avait

nos familles, nos ges et nos chteaux... Ces questions-l remplacent trop souvent l'amour... Hlas! Comment lui avez-vous signifi que c'tait fini? Je ne lui ai rien signifi du toufe* Je me suis content de lui montrer que j'avais aussi une certaine volont et que son caractre, dans ses offensives futures, devrait compter avec elle. Elle a prfr ne pas faire l'essai. Elle a rompu. Et voil!

C'est trs bien!...

une confidence en vaut une autre, vous maintenant m'avouer quels sont les mchants potins qu'on vous a colports sur mon compte... Ariette refuse de rpondre. Son visage, qui dpasse le contrefort, est en pleine lumire, c'est--dire qu'il reoit- la pleur des soirs de printemps. Jacques doucement essaie de l'attirer plus prs de lui. Dans l'ombre, les phrases les plus graves tombent plus facilement. Mais elle rsiste. Cette lueur est sa sauveallez

Comme

garde.

Sachez seulement qu'on trs graves sur vous... Et vous les avez crues?
oui.

Comme

il

la supplie, elle finit

par dire

m'a rvl des choses

c'est fini... Je vous jure que je n'ai plus aucune arrire-pense contre vous... Cela doit vous suffire...

Franchement? Pourquoi? Parce qu'au moment o on me pas prs de moi... douceur, vous Et maintenant? Je ne crois Vous Mais tout de mme rerais connatre ce dont on m'accuse... Chut! Elle pose sur lvres sa main gante. Pourtant Peu vous importe... puisque
les

glissait

en

n'tiez

les plus... tes gentille...

je prf-

lui

les

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

157

Je
Ariette,

tiens tant votre

bonne opinion

I...

Ma

petite

tues plus des monuments plus beaux... Vous voulez peut-tre parler de gare? Eh! mais... ne faut pas mpriser, horartistiques,
il

vous n'imaginez pas l'influence que vous avez sur moi. Par exemple, je dtestais ma vieille ville... Depuis que vous y tes, je ne la reconnais plus... Elle est mtamorphose... Oh! oh! Je ne plaisante pas. Ainsi pour le moment, je ne me figure pas qu'il puisse y avoir sur la terre un coin plus joli pour tre heureux que cet enclos, au pied de ce mur, haut comme un rempart... Vous devenez lyrique... Je ne m'imagine pas qu'il y ait ailleurs des sta-

la

la

cette

pierres blanches et de briques rouges. Ce matin, justement, j'y suis all acheter les journaux de Paris. Je pensais vous en la regar Voil un monument magnidant et je me disais
rible

petite gare de

fique...

Parfaitement!... un monument magnifique!... N'est-ce pas par son immense salle des pas perdus que vous tes arrive de Paris un soir chez vos cousines?... Vous deviez avoir la main un petit sac

Hein?

jaune et, dans le cur, une grosse apprhension... Manteau de voyage, bottine cambre, haut talon... Le hall vitr a d en frmir de toutes les fumes de
ses locomotives!

Vous avez de l'imagination En ralit, elle est plus que banale, votre gare. Je me permets de ne pas partager votre opinion. Elle a des qualits sentimentales que vous ne soup!

onnez pas...

Je Rien

serais curieuse de voir a... n'est plus facile... Evoquez-la,

un

soir.

Les salles d'attente sont dsertes. Les employs dorment dans les coins. Vous arrivez pour prendre
le train.

Moi?

Oui, vous, Ariette... Vous avez eu une journe trs charge... Vous avez quitt vos parents la fin

158

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

d'un dner, aprs des toasts... Vous avez chang votre robe pour une plus fonce... Et vous appuyez votre bras sur celui d'un guide que vous vous tes choisi pour le voyage que vous entreprenez... Comment est-il ce guide? Il est... il est jeune, il est empress, il s'efforce de vous prouver sa reconnaissance, car tout son bonheur dpendait d'un oui de votre bouche. Il vous regarde tendrement. Dans ses yeux, il y a dj

le

rayonnement des ciels merveilleux, qui demain vous feront rver. Dans un bruit confus, vous entendez qu'on lui remet des adresses d'htels. On vous prie d'crire souvent. On vous recommande de ne pas vous fatiguer. Quelqu'un vous crie Au revoir, madame... Un compartiment vous est rserv... A J'espre que nous votre compagnon, vous dites
: :

n'avons rien oubli... La locomotive siffle... Un jet de vapeur... Messieurs les voyageurs, en voiture!... -Un bruit de plaques tournantes... Vous vous penchez la portire pour agiter un mouchoir... Quand vous, vous retournez, deux bras vous enlacent et deux lvres prennent les vtres... C'est pour la vie, c'est vers le

bonheur que vous faites ce voyage d'amour... N'est-ce pas Ariette, qu'elle est la plus jolie, l'horrible petite gare de notre vieille ville?... Jacques a prononc cela avec une fantaisie mue et une tendresse caressante. La jeune fdle n'a pas boug. la Elle n'a rien fait pour abandonner sa sauvegarde lumire. Mais l'ombre grandissante l'a gagne et enve:

loppe.

C'est

comme

si

un oiseau protecteur

avait

tendu son aile dans les hauteurs entre la lune et la terre. Sa projection immense couvre la cathdrale
arrive qu'un soir, soupire Ariette, je connaisse ce merveilleux dpart, je serai infiniment heuS'il

reuse...

Jacques, joyeux, enthousiaste, en appuyant contre


ses lvres la main brlante de la jeune fille, conoit aussitt mille projets. Il n'est pas habitu aux obstacles. Il marche droit devant lui... Mais Ariette est plus prudente. La griserie des phrases ensorceleuses n'a pas tu en elle la peur d'tre

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

159

dupe. Elle ne dissimule pas sa joie et son amour. Mais sa mfiance persiste. Jacques lui annonant son intention d'en parler ds le lendemain son pre, elle le prie d'attendre. Est-il bien sr de lui-mme? Les distractions de Paris, ds qu'il les retrouvera, n'cffaceront-ellcs pas dans son cur le souvenir de la petite provinciale qu'elle
est

Jacques, je vous aime, je ne vous le cache pas. Je vous aimerai toujours. Mais je vous demande de rflchir. Ma famille n'est pas trs assortie avec la vtre. Je n'ai pas de dot. Je n'ai pas de chteau. Il est indispensable que vous soyez bien certain de ne jamais rien regretter de tout cela? Je vous le jure.

devenue?

Dans trois mois vous reviendrez ici pour les grandes vacances. Si votre dessein est demeur le mmo, vous me retrouverez... Jacques... mon cher Jacques... je vous adore... Il l'a prise dans ses bras, et, contre sa poitrine, il sent son cur battre.

postales que vous signerez t Jacqueline . Si on m'interroge, je dirai Jacqueline? c'est une amie d'enfance. Je vous crirai tous les jours. Soyez prudent... Oui, ma petite fiance!
:

Et jusque-l?... demande-t-il. Vous m'crirez... trouv Maligne! Vous m'adresserez des cartes
J'ai

le

moyen...

Mon Jacques !... Quelques minutes plus tard, Ariette et Marie reviennent ensemble, toutes deux trs joyeuses, ne doutant plus de la ralisation prochaine de leur rve rciproque

Qu'avez-vous pendant Marie. Ma cousine, rpond


fait

ce

temps? s'inquite

pour vous. Pendant que vous


j'tais

Ariette, je n'ai aucun secret tiez avec M. Hyacinthe,

avec Jacques de Fleurville. Le fils du?... Lui-mme...

160

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

volontiers, mais ne galement coupables et complices? Elle prfre ne penser qu' son bonheur et, en sautillant, elle minaude drlement, en chatte qui se secoue aprs avoir bu du lait
sont-elles pas

La cousine Marie gronderait

Nous sommes deux

petites folles...

CHAPITRE

XII

Qu'est-ce que que ce gros caramel gluant? du savon Qu' Paris on appelle du savon Sans doute parce jaune...
c'est

C'est

vert...

noir...

qu'il est

Des deux pavillons en briques qui sont dans la cour que ces demoiselles Davernis appellent leurs dpendances , des ballons de vapeur sortent. Une odeur se rpand, faite de cent odeurs, de linge battu, de savon tremp, de sueur... Quatre femmes, le cou et les bras confis par la chaleur et l'effort, gesticulent dans cette atmosphre de buanderie en travail. Elles ont, pour jeter en monceau les toiles mouilles, le mme geste que les pcheurs lorsqu'ils jettent, avec un
et

bruit de ventouse, les limandes, les soles et les grosses raies sur le carreau des halles. Ariette interroge Telcide, grande surveillante de cette lessive bi-annuelle Faites ici, mon enfant, votre ducation mnagre... vous voyez, nous profitons des beaux jours de l't. Le linge doit scher assez rapidement pour ne pas s'abmer et assez lentement pour ne pas durcir. Il faut savoir apprcier le juste milieu... A Paris, on n'a pas de linge. On a des chemises en toile d'araigne; des draps qui sont des mouchoirs de poche; des mouchoirs de poche qui sont des dessous de carafe... On a douze serviettes, trois nappes... Tandis qu'en province... Ahl en province, c'est autre chose... Nous pourrions rester vingt-quatre mois sans faire aucune lessive. Nous n'avons que des pures toiles inusables. A chaque gnration, avec chaque hritage, notre lingerie s'augmente...

ei

162

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

Ernestine remet ce moment Ariette une carte postale Le facteur a apport a pour vous... De qui est-ce? demande Tclcide. C'est de mon amie Jacqueline...

me semble qu'elle vous quelque temps. Beaucoup?... c'est--dire


Il

crit

beaucoup depuis
depuis

que,

quinze
cin-

jours, elle

m'a adress quatre

cartes... voici la

quime.

Vous m'avez dit, je crois, que vous aviez t leve avec elle... Oui, ma cousine... Gnralement elle vit en Angleterre. Comme elle est Paris pour deux mois, elle m'crit

Que son pre? dans ambassades. O Faubourg Saint-IIonor. Comment De Verlone... Jacqueline
:

fait

11

est

les

habite-t-il?

s*appelle-t-il?

cheveux

noirs, des

yeux bleus.

Elle

a dix-neuf ans, des monte cheval et

joue au football. Je l'aime beaucoup. Je ne vous en demande pas tant! Excusez-moi de vous laisser, ma cousine. Ces odeurs, cette fume, cette humidit acre me grattent

la gorge...
Il

faudra pourtant bien que vous vous y habi-

tuiez...

Elle a hte Ariette remonte dans sa chambre. d'embrasser cette carte, dont la gravure populaire lui semble si belle puisqu'elle reprsente l'Arc de Triomphe. Jacques tient parole. Que de choses elle lit Avec mes meilleurs dans cette phrase banale embrassements, Jacqueline. Ainsi elle s'vadera bientt de cette maison triste o chaque jour amne sa corve et son nettoyage. Elle retournera vers ce Paris admirable!... Finie, l'existence mdiocre! finis les jours sombres! finies, les rcriminations acerbes d'une Telcide hargneuse. Ah! Jacques! Jacques! comme Ariette vous aime!
:

<*

Coucou

ma

petite cousine..,

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

163

Depuis qu'elle est alle au rendez-vous de M. Hyacinthe, Marie Davernis est devenue factieuse. Elle se t Coulivre de futiles plaisanteries. Ainsi elle crie cou, ma petite cousine. EUe met les mains sur les yeux d'Ariette, saisie par derrire, et crie de sa voix Devinez qui est l! Ariette l'excuse en naturelle C'est une enfant! se disant Pourtant elle s'inquite. Elle pensait que, ds le
: :

lendemain, M. Ulysse solliciterait sa main. Non pas, certes, que dans l'ombre de la cathdrale il et profr des phrases dfinitives. Mais le fait d'avoir organis cette rencontre lui paraissait suffisamment significatif. Or, depuis quinze jours, il a observ le silence le plus complet. Croyez-vous, Ariette, que je doive dsesprer? Mais non, ma cousine, rpond Ariette en riant. M. Hyacinthe jouit d'une excellente rputation. Il n'y a pas craindre qu'il vous entraine dans une aventure dshonnte.

Ah! tant mieux! Vous vous marierez vous aurez beaucoup Oh! mon A votre ge, ma cousine, on a toujours des jumeaux. Pourvu ressemblent leur pre!...
et

d'enfants...

ge...

qu'ils

Marie Davernis passe du scepticisme le plus blas l'enthousiasme le moins justifi. Les boniments d'Ariette la bouleversent compltement. Elle sent tellement

que

Eh bien! ma cousine, calmez-vous... Cet aprsmidi voir Mon soupirant? vous voulez... Et je secouerai d'impor Oh pas trop Non, non, mais suffisamment. en a besoin!... Merci, merci!...
j'irai

c'est toute sa vie qui se joue...

votre...

Si

le

tance...

Il

Ariette, Aprs le dner, pendant que les quatre surs se font embuer parla lessive, Ariette se dirige vers le collge.

Elle rencontre M. Hyacinthe juste sous le portail, l'entre de la cour. Les lves sont en rcration. On

164
les

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

entend, qui prparent une partie de cachecache et qui tirent au sort pour savoir qui en
sera
.

Astramgram pickepick

et

colegram..

Le professeur emmne la jeune fille au parloir, qui une grande pice au parquet cir. Une foule de parents l'emplit aux trois quarts, formant des cercles chuchoteurs, dont chacun des centres est un collgien qui se bourre la bouche de gteaux et gonfle ses poches de provisions. M. Hyacinthe et Ariette s'installent dans un coin.
est
ils sont assis bien sagement, le professeur, avec une malice qui ne lui est pas habituelle, constate qu'il a l'air d'un lve que l'on visite. Ce quoi Ariette rplique Je regrette de ne pas vous avoir apport des babas au rhum et des choux la crme fouette... La prochaine fois, je ne ngligerai pas ce dtail... M. Ulysse avance sa grosse lvre, fait papilloter ses yeux; c'est ce qu'il appelle sourire. Et alors, demande-t-il, quelle impression ai-je produite, l'autre soir, sur cette excellente demoiselle

Quand

Marie?...
la

Je anxieux... Ma cousine a enchante... Je en nourrit mon gard des sentiments... Trs tendres En Seulement... assez de vous expliquer Je comprendrai demi-mot. vous a trouv bien parat que vous avez pas soumis vos projets sentimentaux... ne Mais non Comment... Ne m'aviez-vous pas pendant prosuis
t

Une balle qui frappe soudain rponse d'Ariette.

les

carreaux suspend

crois

effet qu'elle

effet!

'

c'est

dlicat

cela...

Elle

froid.

Il

lui

elle

plus...

elle?

Oui... dit, la cession, que Mlle Marie me priait d'tre le lendemain dans l'enclos parce qu'elle dsirait m'entretenir...

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

165

Je

Oh monsieur Hyacinthe
f

M'entretenir de certaines choses importantes... les ai attendues... Je n'ai rien vu venir... Ohl mon pauvre ami, je suis dsole... Il y a eu erreur... Vous auriez pu rester dans la mme situation pendant cent ans et vous accuser rciproquement d'indiffrence... J'avais dit ma cousine que c'tait vous, qui aviez une communication urgente lui
adresser...

Je ne pas nettement... a n'a aucune importance Pourquoi? Parce que vous tes un homme capable de rparer... Je donc vexe?... Je suis un misrable... Je suis indigne Ne vous emballez pas. Voyons. Tout s'arrange Je pour de bien moi... Elle bien comme une jeune C'est
saisis
.,

l'ai

d'elle...

. .

suis

si

flatt

est

si

qu'elle ait leve...


*

l'inclination
fille

Oui... oui...

faut , bien comme il vous faut... Aussi plus de paroles, des actes 1... De l'audace, monsieur Hyacinthe, encore de l'audace, toujours de l'audace, comme
il

disait

Votre ami? Dimanche prochain, aprs vpres, vous revvotre plus belle redingote... Je n'en qu'une... Vous prendrez votre plus beau chapeau haut de forme... Je n'en qu'un... Et vous viendrez frapper porte de ces
vieil

mon

vieil

ami Danton...

les

tirez

ai

ai

la

demoiselles Davernis... Vous frapperez et Ernestine vous ouvrira... Ne vous inquitez pas... C'est la Je vous prie de demander bonne!... Vous lui direz Mlle Telcide Davernis si elle veut bien me faire l'honneur de me recevoir?... Parfait! Et ensuite? Ensuite vous entrerez dans le salon. Telcide, Prenez la peine de vous majestueuse, vous dira asseoir, monsieur. Vous obirez ou vous n'obirez pas. C'est ad libitum. Il y a les deux coles!
:

166

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS


J'obirai. J'obis toujours.
:

Et vous commencerez Mademoiselle, je m'adresse vous comme la reprsentante la plus qualifie de la famille Davernis, que je vnre et que

je respecte...

M. hyacinthe croit utile de rpter Que je vnre et que je respecte! J'ai l'honneur de solliciter de vous la main de votre charmante sur, Mlle Marie...
le corbeau de la fable, ma cousine elcide ne se sentira plus de joie, elle ouvrira un large bec et tombera faible... Vous lui prsenterez des sels, dont vous n'aurez pas oubli de vous munir... Vous la ferez revenir elle et vous... Dans un joli Je vous la sourire, elle s'veillera pour vous dire donne. Ah! merci! merci!... M. Hyacinthe qui croit y tre, est si mu qu'il baise les mains d'Ariette. Il y a des larmes dans ses yeux. Attendez... attendez... Vous n'y tes pas encore... a viendra... Mais il faut vous secouer un petit peu... 11 faudra vous forcer, mon ami!... Ce mon ami a le don de cingler la petite vanit du professeur. Il se redresse. Il tire ses manchettes de cellulod, qui prservent ses manchettes blanches... Vous pouvez compter sur moi... J'oserai... Je
:

Je n'oserai jamais... A ces mots, comme

l'aime tant, Marie!... Aprs les vpres... ma redingote... mon chapeau... Je sonne... Telcide m'ouvre...

Ernestine est au salon...


C'est le contraire... mais peu importe... Ariette s'est leve, estimant sa mission remplie, il lui serre affectueusement la main et la reconduit jusqu'au portail. 11 se disent au revoir parmi les cris des joueurs de cache-cache, qui se chamaillent parce que l'un d'eux a t pris alors qu'il avait demand

Comme

pouce

Ariette rentre la maison. Elle est heureuse. Ces premires fianailles seront le prlude d'autres. Quel

obstacle pourrait survenir? elle n'en prvoit aucun. L'avenir est radieux. Pourtant elle s'tonne que Marie ne se prcipite pas sa rencontre.

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

167

O sont ses cousines? Elles sont dans la salle


son chapeau sur de colre

manger o

Telcide, qui a

la tte, s'agite, crie et vocifre,

blme

il tait sur le trottoir. Il a eu en me regardant et il ne m'a pas salue. Je n'ai pas eu peur. Je lui ait tout dit ce que je pensais de lui et de sa nochre. 11 a de la veine que nous tenions sa maison, sans quoi je lui aurais donn cong... Ah! je lui en ait dit pour deux sous... 11 ne

Oui, hurle-t-elle,

un

rire sarcastique

s'y frottera plus, le misrable... Ariette comprend qu'il y a eu collision entre Telcide et M. de Fleurville.

je

Quant vous, lui jette sa tumultueuse cousine, vous dfends d'adresser encore la parole son
fils.
:

galopin de

Elle baisse la tte en disant C'est entendu, ma cousine... Mais elle est absolument dcide lutter de toutes ses forces pour son bonheur... Il serait trop injuste

que

la

rancune d'une
et ardent,

vieille fille

amour jeune

l'emportt sur un qui sent dj battre ses ailes...

CHAPITRE

XIII

Une lettre la main, Telcide Davernis est toute songeuse. Nerveusement, elle tape du pied. Un pli redoutable dforme son front. Ses doigts se crispent sur le papier. Que signifie cela? Elle appelle Rosalie

Tenez ma sur, Non... Elle appelle Jeanne Tenez ma sur, Rien... Elle appelle Marie Tenez ma sur,
Piti!

lisez...

Comprenez-vous?

lisez...

Que devinez-vous?

lisez...

Expliquez-moi...

petite Marie ne trouve pas d'autre mot. tombe en pleurant aux genoux de Telcide, qui prononce Je prie mes surs Rosalie et Jeanne de sortir. Je comprends, mon enfant, qu'un lourd secret vous oppresse. Librez-vous. panchez dans mon sein vos confidences. Je vous coute... Mouchez-vous... Et parlez... Dites-moi ce que signifie cette lettre de M. Hya-

La pauvre

Elle

cinthe

Mademoiselle Telcide. Excusez-moi de remettre huit jours notre petite entrevue Je vous adresse mes civilits...

Je n'y comprends absolument


168

rien...

Marie relve doucement la tte. Elle n'est point abattue. Au contraire. 11 y a dans ses yeux un clair de fiert.

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

169

Ma sur, prononce-t-elle, M. Hyacinthe et moi nous nous aimons... Depuis longtemps? Depuis plus de dix ans! M. Hyacinthe devait venir aujourd'hui mme vous demander ma main. Il a cru que vous tiez au courant. Il a tenu vous prvenir que des raisons majeures le foraient ajourner sa dmarche.

Quelles sont ces raisons? Je ignore... Mais faut


les
il

qu'elles soient s-

rieuses...

Vous connaissez M. Hyacinthe, ma sur. Vous savez que c'est un homme minent. Je suis extrmement natte qu'il ait daign jeter les yeux sur

moi...

Ma chre Marie, bien que je puisse bon droit m'tonner de la mfiance que vous avez observe mon gard, je conviens avec vous que M. Hyacinthe est un savant. Il est parfaitement digne d'entrer dans notre famille. Je le crois probe et sincre... Je n'ai gure de conseils vous donner, puisqu'il rapparat que vous avez trs convenablement accommod les choses sans moi. Mais cette rserve faite et ma premire surprise passe, il ne me reste qu' mettre votre silence sur le compte de votre timidit... Je vous pardonne, ma chre enfant, et je vous flicite... Oh! merci, Telcide... J'avais tellement peur que ce mariage vous part stupide... Stupide? pourquoi? Je ne sais pas... Certes, depuis longtemps, je n'envisageais plus la possibilit que l'une de nous se marit! Mais trs sincrement, je vous l'assure, je me rjouis, ma chre petite, que vous vous vadiez de notre existence ingrate. La vie qui va vous emporter, est la vraie

vie...

Elle ne l'est pas. Elle est calme, elle est ordonne, elle n'est pas humaine. Nous n'y connaissons aucune joie, aucune souffrance, car nous ne participons rien des joies et des souffrances universelles. Nous ressem-

Mais

celle

que nous menions...

blons des lampes qu'on a mises au rancart, qui n'clairent plus personne et qui s'teignent peu peu...
12

170

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

Oh! Telcide! Evidemment, en vous parlant ainsi, je vous tcnne... Mais cette constatation, vous la feriez demain vous-mme. Il ne me dplat pas que vous sachiez que je l'ai fuite avant vous! Vieilles lilles! Nous sommes des vieilles filles! On nous dsigne ainsi quand nous passons. On fait presque de ce nom une injure qu'on nous jette la face. On raille nos dfauts. On critique notre caractre. On reproche notre gosme, nos scrupules, nos prjugs. Nous ne sommes pas lgantes, nous sommes laides, nous demeurerons isoles. Comment nous jugerait-on si nous vivions autrement? Nous
voyez-vous, en toilettes tapageuses, courant
Vieilles filles ?c'est certain
filles
!

les l'tes.'

mais pourquoi

le

que nous le sommes, vieilles sommes-nous, est-ce qu'on s'en

inquite? Bien entendu, il en est qui, vingt ans, trop ambitieuses ont dcid de n'pouser que des princes ou des marquis Ces princes et ces marquis ne se sont pas prsents. C'est bien fait! A quarante ans, elles auraient accept un picier. Oui, mais trop tard!... 11 en est qui, dix-huit ans, affirmaient leur dsir d'avoir pour le moins un colonel ou un gnral. A trente-cinq ans, elles auraient agr un adjudant. Oui, mais trop tard!... Il en est qui dix-neuf ans ne voulaient qu'un millionnaire. A trente-neuf ans elles auraient pris un fonctionnaire dix-huit cent francs. Oui, mais trop tard Toutes celles-l ne sont pas trs sympathiques. Mais il y en a d'autres... 11 y a les femmes d'un seul amour, qui ont attendu d'un homme, qui ne leur a pas donn, l'aveu qu'une autre a reu... Il y a les femmes de devoir, qui ont consacr leur jeunesse des parents malades, des enfants abandonns, et qui se sont trouves trop ges pour en profiter, lorsque la libert leur a t rendue... Il y a des femmes pauvres, dont le seul crime tait de n'avoir pas de dot... Il y a ... il y en a des quantits d'autres... mais surtout il y le troupeau lamentable des femmes qui n'ont jamais t jolies. Peu importe qu'elles aient eu la bont, l'ducation, l'intelligence, tout ce que la volont personnelle peut acqurir ou dvelopper. Les hommes Je vous sont passs, les ddaignant et ne disant aime qu'aux cratures quelquefois sches de cur,
!

! . . .

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

171

mais riches d'une beaut qui n'a jamais dpendu on ne sait pas ce que cet tat d'elles... Vieilles filles peut reprsenter de rancurs et de dsill lisions. On nous voit modestes et tranquilles. On ne cherche pas plus loin. Et pourtant nos curs ressemblent aux grands lacs au lendemain des temptes. Les eaux sont redevenues sereines, mais les berges sont ravages... Marie a cout Telcide sans l'interrompre. C'est la premire fois que sa sur lui parle ainsi. Jusque-l elle affectait mme de se retrancher dans une insensibilit froide. Voil qu'elle apparat sans le masque que le temps lui a faonn. Marie en est tout attendrie Ma sur! murmure-t-elle en embrassant Telcide. Dites-moi encore que vous tes heureuse de mon maI

riage.

Je le suis infiniment, ma chre enfant... Vous viendrez ce soir dans ma chambre me raconter com-

ment vous vous

Je vous

tes aims...

le

promets.

Autant Marie est joyeuse, autant Ariette est triste... Depuis cinq jours, elle n'a plus reu la moindre carte de Jacqueline. Les plus sombres pressentiments l'assaillent. Est-ce que Jacques l'oublierait? Est-ce que son pre lui aurait crit sa violente rencontre avec Telcide? Elle ne sait qu'imaginer. Tout ce qu'on lui a dit concernant le caractre lger du jeune homme et son inconstance la hante.
Elle guette le facteur. Ce silence lui parat

malade?
thses,

aurait-il

mme

incomprhensible! Serait-il voyag! Elle agite toutes les hypocelles qui s'croulent peine cha-

faudes.

sixime jour se passe, puis un septime... Lorsque, le dimanche suivant, ces demoiselles Davernis sont toutes en effervescence, ds le matin, car M. Hyacinthe doit venir l'aprs-midi, Ariette est dsempare. Elle semble totalement se dsintresser de la visite que va faire le professeur et qui pourtant
constitue pour elle une assez jolie victoire... 11 est trois heures... M. Ulysse a mis sa redingote et

Un

son chapeau haut de forme,

il

enfonce mlancolique-

172

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

ses gros doigts dans ses gros gants. Ariette lui a dit Il faudra vous forcer, mon ami, il se forcera. Mais quel changement dans ses habitudes! quelle droute dans ses ides II en est souhaiter qu'une catastrophe survienne brusquement, que la maison de Marie hrle, qu'un tremblement de terre bouleverse la ville, qu'une inondation rende les rues impraticables, qu'une rvolution clate, qu'une statue de la cathdrale glisse de sa niche et lui fracasse une paule. Sans la petite phrase d'Ariette, il ne bougerait point. Il enlverait sa redingote, et chausserait ses pant toufles. Mais cette petite phrase II faudra vous
: I :

ment

comme un coup de cravache. Pris soudain d'une audace folle il sort. Mais il prend le chemin le plus long. Gomme les amoureux nafs. Il s'amuse compter les becs de gaz. S'ils sont en nombre pair, se dit-il, c'est que je serai agr. Pour vrifier le verdict des becs de gaz, il compte les dalles du trottoir...
forcer!

chaque

fois qu'il la rpte, lui est

le voici arriv. se doute que, par le judas du salon. Telcide, Rosalie, Jeanne et Marie l'observent, il surveille chacun de ses gestes. Il n'en est que plus maladroit.

Mais halte!

Comme

il

elle

Voulez-vous demander Mlle Telcide Davernis si consent me faire l'honneur de me rece-

voir?...

Bien srt bien sr! qu'elle consent!... Entrez donc... Mon Dieu! qu'il y a longtemps qu'on ne vous a vu... Alors, comme a, vous avez voyag... Vous n'tes pas chang... Vous tes seulement un petit peu t renforci ... Ernestine est d'une familiarit qui g<*ne M. Hyacinthe, car celui-ci ne l'a pas prvue. Elle l'emmne au
salon
Asseyez-vous... Je vas prvenir Mademoiselle... Le sort en est jet! Avec la candeur des dbutants et la timidit des amoureux nafs. M: Hyacinthe reste debout. Il serait incapable de choisir l'un de ces siges. Devrait-il prendre une chaise ou un fauteuil? Il roule son chapeau sur sa manche gauche. Le salon a deux portes. Il les regarde comme le torador doit regarder les portes du toril, et se place de telle faon

CES PAMES

AUX CHAPEAUX VERTS


ou
l'autre,
il

173 lui

que Telcide pourra entrer par l'une fera toujours face.

Bonjour, monsieur... Bonjour, mademoiselle... L'ane des Davernis entre, 'trs digne, les mains croises sur sa maigre poitrine comme si celle-ci avait besoin d'tre soutenue Vous avez exprim, monsieur, le dsir de me voir? Oui, mademoiselle, je m'adresse vous comme la reprsentante la plus qualifie d'une famille t que je vnre et que je respecte ... (Telcide salue pour bien montrer qu'elle apprcie l'excellence de ce prambule...)

pauvre maman vivait encore, c'est elle dmarche dont je m'acquitte actuellement. En cette circonstance mmorable, je ne peux
Si

ma

qui aurait

fait la

m'empchr de

lui

adresser

un souvenir mu...

(Telcide resalue. Elle a toujours t trs sensible


la note sentimentale.)

Mademoiselle,
est arriv
:

le

cur humain a des

faiblesses.

d'autres hommes m'est arriv moi, professeur j'aime. Tous les sentiments sont respectables, n'est-ce pas? ds qu'ils sont sincres. Je remets mon sort entre vos mains. Je connais votre indulgence et votre bont... (Telcide reresalue. Elle ne dteste point qu'on la

Ce qui

flatte.)

Vous voudrez bien prendre en considration la supplique que je vous adresse. J'ai l'honneur de vous demander la main de votre sur Mlle Marie... Ce disant, il fait un pas en avant. Il s'attend ce que Telcide dfaille. Comme Ariette, en riant, le lui a recommand, il a, dans la poche de son gilet, un flacon de sels. Mais il ne s'en servira point. Telcide garde tout son sang-froid Monsieur Hyacinthe, dit-elle, je suis trs touche de la dlicate pense que vous avez eue de vous confier moi. Je vous en remercie... (C'est au tour du professeur de saluer... Il le fait avec d'autant plus de plaisir qu'il se rjouit de n'avoir plus parler.)

174

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS


je

Mme
grand

Comme
fils..-.

vous,
si fire

Hyacinthe ne

soit

Elle aurait t

dplore que la regrette pas des ntres aujourd'hui. d'assister au placement de son

(M. Hyacinthe resalue.) Personnellement je connais vos qualits de cur et d'esprit. Vous tes de cette lite que nous admirons. Je vous donne de grand cur, mon consente-

ment...

Ohl merci! merci! Mais n'anticipons pas. Ce n'est pas moi qu'il appartient de rpondre de faon dfinitive. C'est Marie, qui est matresse de ses dcisions. Dsirez-vous que je l'appelle ou prfrez-vous que je l'interroge hors de votre prsence? Je vous porterais domicile sa
dcision... D'un air hroque, presque farouche, comme s'il se trouvait devant un dentiste, qui propose de lui arra-

cher une molaire, M. Hyacinthe s'crie Finissons-en tout de suite...

Cependant que Telcide

sort,

il

recommence rouler

son chapeau haut de forme. Il se regarde dans la glace, il est content de lui... Les deux surs entrent en se donnant la main. C'est un groupe dlicieux qu'on imagine parfaitement au coin d'une chemine Bonjour, chre demoiselle Marie. Bonjour, cher monsieur Ulysse. Comme je le disais, il n'y a qu'une minute, Mlle Davernis ane, je suis venu pour vous demander

votre main...

Ah! Avec un grand geste la renverse dans un


:

et un petit cri, Marie tombe fauteuil. Elle est vanouie.

Comme le professeur pousse de petits gmissements, Telcide lui dit vivement Vous tremblez,.. C'est parce qu'elle se trouve

mal? Non, parce doit tre peau. Aidez-moi soigner... Oui, Voici un Tenez
c'est
11

qu'elle s'est assise sur

mon

cha-

cras...
la
1...

oui...

flacon...

CES DAMES AUX

CHAPEUX

VERTS
1

175

Vous tes pris des sels.

un homme de prudence
!

Vous aviez

Oui, pour vous

Comment? pour

moi,..

M. Hyacinthe est totalement affol. Il marche de long en large, prononant des mots sans suite. Brusquement, Telcide le croit fou, il crie tue-tte
secours Il n'en faut pas plus pour que Marie revienne elle et pour que Rosalie et Jeanne, qui coutaient la porte, fassent irruption dans le salon en demanI

Au secours

:

Au

dant

Qu'y a-t-il? qu'y a-t-il? Il y a, dclare doucement Marie en prenant la main de M. Ulysse, il y a que je vous prsente mon
fianc...

famille la plus touchante se produit se flicite, on pleure, on s'embrasse, C'est Jeanne est la premire s'apercevoir qu'Ariette ne participe pas la fte. Comme elle annonce son intention de l'appeler, M. Hyacinthe se penche vers ces demoiselles et leur dit avec un air

La scne de
:

on charmant
alors

mystrieux

cru remarquer que votre petite cousine est trs gentille. J'ai dj pour elle beaucoup d'affection. Pour le lui prouver, j'ai pens que je ne pourrai mieux faire que de lui trouver un mari... Et alors? s'inquite Telcide. J'ai cherch et j'ai trouv. 11 s'agit de mon neveu, qui est un garon fort intelligent. Je lui ai crit. En principe, il accepte. C'est parce que j'attendais sa rponse que je vous ai prie de retarder de huit jours cette entrevue. Je tenais vous prvenir de cette
J'ai

bonne

Telcide... Prsent par vous, ce jeune homme ne peut tre que de murs austres et de principes solides. Je le verrai, je l'examinerai, mais de prime abord, votre projet m'agre... N'en parlez pas la jeune fille... Elle est si trange pour ces sortes de choses... Mais ayez confiance en moi... J'en fais mon affaire... Comment s'appelle votre

Je vous remercie, rpond

nouvelle...

neveu?

176

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

Eugne Duthoit. Il fait partie du corps enseignant... Bien, merci... Ariette arrive en mme temps qu'Ernestine, qui apporte une bouteille de malaga et des verres Ma chre enfant, lui dit Telcide, vous allez tre trs tonne... Je vais vous annoncer une nouvelle laquelle vous ne vous attendez certainement pas... M. Ulysse a demand la main de notre sur Marie, qui la lui a accorde... J'en suis enchante, rpond la jeune fdle. Je souhaite que M. Hyacinthe et ma cousine aient tout le bonheur qu'ils mritent... En regardant Ariette, le professeur songe la sur Elle verra prise qui lui sera faite bientt et il pense que je ne suis pas un ingrat Le malaga servi, Rosalie et Jeanne rpartissent les

verres. Telcide explique

Ce vin

est trs bon.


le

cave.

Nous

Il a plus de trente ans de tenons de notre' pre, qui l'avait pay

quatre francs la bouteille... M. Hyacinthe, se rendant compte qu'il doit aux circonstances de prononcer un discours, tout en levant sa dextre, qui brandit un biscuit, laisse tomber d'une voix caverneuse cette phrase toute faite, peut-tre en-

tendue jadis

Mesdemoiselles, ce sera moins pour me dsaltrer que pour le plaisir de boire votre sant...

TROISIEME PARTIE

CHAPITRE PREMIER
Je suis admis faire ma cour!... M. Hyacinthe, qui ne peut croire son bonheur, se rpte cette phrase. Il est son pupitre, en classe. Avec un petit pistolet, un lve crible de plombs le tableau noir. Il ne le punit pas. Malgr le crpitement des balles, il pense Je suis admis faire ma cour!... Chez lui, il s'habille. Avec des efforts surhumains, il essaie de mettre le bouton, qui maintient le faux col derrire son cou. La boutonnire est use. Le faux col saute. Jadis il en aurait t crisp. A prsent il sourit en murmurant Je suis admis faire ma court... A table, sa bonne lui sert un potage, qui a accroch au fond de la casserole et qui a le got de brl. Il y a seulement deux mois, il aurait repouss l'assiette avec colre. Aujourd'hui, il mange ce potage sans protestations. Il se chuchote lui-mme Je suis admis faire ma cour!... Et il se regarde dans toutes les glaces, dans toutes les vitrines qu'il rencontre. Et il se trouve presque

beau...

Ses fianailles ne sont pourtant pas encore officielles. Mais l'attrait pour lui n'en est que plus puissant. Il porte en son cur un secret, dont il est fier. Il ne peut
177

178

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

plus voir un seul de ses amis sans s'imaginer l'impression que celui-ci prouvera lorsqu'il apprendra la grande nouvelle. Chaque soir, pour que la confidence soit garde, il vient chez ces demoiselles Davernis mystrieusement, en faisant des dtours pour tromper ceux qui auraient la tentation de le suivre, et en rasant les murs pour que ne le reconnaissent pas ceux qui pourraient s'inquiter de ce promeneur trange. Telcide lui a dit : Je vous autorise venir quotidiennement de cinq heures et demie six heures et demie. Lorsque le dner des fianailles aura eu lieu et que la ville sera avertie, nous prendrons d'autres dispositions... Il suit exactement les indications reues. A cinq heures et demie prcises, il arrive. Ernestine le guette la porte pour qu'il n'ait pas attendre. Les indiscrtions des demoiselles Lerouge sont toujours craindre! Marie lui serre la main dans le couloir. Elle l'aide retirer son manteau. A voix hasse, elle lui demande Comment allez-vous? Quel temps fait-il? Aussi amoureusement que possihe, avec des yeux

langoureux, il lui rpond Je vais bien. Je crois qu'il va pleuvoir... Et ils rentrent dans la salle manger o Telcide, Rosalie et Jeanne sont auprs de leurs tables ouvrage. Ariette crit des lettres. Pendant cinq minutes, la conversation est gnrale. Telcide interroge le professeur sur les faits du jour. Jeanne lui soumet un problme difficile. Rosalie ne dit rien et n'en pense pas davantage. Mais Marie installe un jeu de dames sur un guridon. Elle dispose un un les pions sur les cases noires. Quand elle a fini, elle annonce d'une voix drle Monsieur Ulysse, notre petite partie est prte... Telcide, Rosalie et Jeanne comprennent. M. Hyacinthe va commencer sa cour quotidienne. Il importe de laisser les deux fiancs en tte tte. Lorsqu'on est sur le point de s'engager l'un envers l'autre pour la vie, on a des choses graves se confier, des rsolutions importantes prendre. Or, M. Ulysse, en se penchant dans un salut, dit Marie ;
:

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

179

Honneur aux blanches! C'est vous de jouer. Est-ce que vous soufflez? Telle rponse de sa partenaire... Un peu... quand je marche trop
est la
vite...

Pauvre M. Hyacinthe sa comprhension


!

est toujours

pnible. Un autre le trouverait ridicule. Marie, qui croit ses erreurs conscientes, le trouve spirituel. Quel enfant vous tes! il n'y a pas moyen de parler cinq minutes srieusement avec vous

Gomment? Oui,

oui, faites l'innocent...

Vous aviez

trs bien

entendu ce que je voulais dire... Lorsqu'on nglige de prendre, est-ce que vous soufflez le pion? J'agirai selon votre convenance.
Alors soufflons, soufflons.... A la pense de souffler , Marie s'esclaffe. Les vieilles demoiselles s'amusent aussi facilement que les petits enfants! Pendant que les deux joueurs conduisent leur partie, Ariette les observe. Elle semble tout entire l'criture de sa lettre. La tte appuye sur la main gauche, elle les regarde entre ses doigts et les dcrit son frre
:

xMox cher Jean.

La scne se passe de nos jours. Le dcor reprsente une salle manger bourgeoise avec, comme accessoires, une
table, une pendule, trois vieilles filles (tiquetes Telcide, Rosalie, Jeanne), six chaises, tous objets dataDt de LouisPhilippe et portant bien la marque de leur poque. Les personnages sont Ulysse, qui n'est ni vieux beau, ni beau vieux, et Marie, oiselle perptuellement effarouche. Au lever du rideau, Ulysse et Marie sont fiancs, c'est -dire qu'ils se trouvent du ct cour, le mariage devant les faire passer jardin de dlices, bien entendu. Le du ct jardin, public est reprsent par moi. Public indulgent, plus qu'on ne pourrait le croire! Il espre tant se transformer bientt en artiste et monter lui-mme sur la scne. Je t'ai racont, mon cher Jean, le rve que j'ai fait. Comme je n'ai aucun secret pour toi, je t'ai dit mon amour pour Jacques. Cet amour est si fort qu'il brisera tous les obstacles. Pour l'instant, je n'en doute pas. J'cris pour l'instant . parce que, hlas! je connais des heures de dcouragement. Si je t'avais prs de moi, je serais toujours gaie. Mais, toute seule, je vis des minutes navrantes. De-

180

CES DAMES AUX CHAPEAUX V ERTS

puis quinze jours je suis sans nouvelle de Jacques. Il avait promis de m'envqyer des cartes. J'en ai reu quelques-unes. Et puis, silence! videmment, c'est parce qu'il a un emp-

chement.

comme
ments,

11 est impossible qu'il m'oublie II pense moi je pense lui. Mais tout de mme, certains moje suis inquite. Je ne peux pas m'empcher de

constater qu'il a cess de m'crire juste deux jours aprs que la mauvaise Telcide s'est querelle avec son pre. Est-ce qu'il y aurait un rapport entre ces deux faits? Non,
non... Je suis persuade que vous me prparez un coup de Trafalgar. En effet!... Je joue ceci ... Vous prenez... Je vous reprends... Une, deux... Je suis dame!... Mon cher Jean, le public que je suis te note au hasard les deux rpliques que viennent d'changer mes artistes. Je veux que tu aies une ide de la pice. Ces rpliques sont prises

la grande scne d'amour... Je te disais donc que je garde toute ma confiance en Jacques. Il reviendra pour les vacances. Il m'expliquera les raisons de son silence. Et je serai tout tonne de ne les avoir pas devines. M. de Fleurville et Telcide se rconcilieront. Je tcherai qu'un peintre officiel soit l pour immortaliser cette se. ne historique. Bref, Jacques et moi serons fiancs et Jacques sera autoris me faire la cour. Faire la cour! je trouve cette expression ridicule Elle a tout du pompier! La cour que me fera Jacques sera une cour d'amour. L'expression en sera autrement jolie. Elle aura tout du troubadour! Pauvre M. Hyacinthe je ne le vois pas en pourpoint brod, une viole la main! Je le regarde, il pousse machinalement les petits ronds de bois, que son large index recouvre compltement. Il cherche des combinaisons savantes Oh! non, non, le supplie Marie, ne me faites plus de coup de Trafalgar... Le coup de Trafalgar de Marie restera plus clbre que celui de Nelson... Jacques me fera donc la cour. Il me fera vivre une des ftes galantes de Verlaine. Les fianailles sont en somme dans le mariage ce qu'est la salle d'attente dans une gare. On prend ses dispositions pour le voyage prochain. Si on est terre terre, on songe aux bagages enregistrer. Si on a de l'imagination, on voque l'avance les sites prestigieux

dans

que l'on visitera .. Oh! monsieur Hyacinthe, vous auriez d vous ne m'avez pas prise, je vous souffle...

me

prendre,

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

181

Mon cher Jean, je t'assure que tu devrais revenir en France, rien que pour voir ma cousine Marie souffler un pion. Cela vaut le voyage. Elle glousse, elle s'agite, elle lve les bras au ciel. Dcidment elle a une me de souffleur! M Ulysse en est ahuri Peut-tre se demande-t-il pourquoi Marie ne l'a pas souffl il y a dix ans alors qu'il aurait pu la prendre et qu'il ne l'a pas prise...
Dix minutes d'arrt
..

buffet!

Mon cher Jean, excuse-moi. Ma cousine Telcide me demande de passer les bonbons aux personnes de l'honorable
socit...

Attends-moi, je reviens...

Par une srie de coups de Trafalgar, M. Hyacinthe a boulevers de fond en comble le jeu de Marie. La malheureuse fille en est toute piteuse. Il procde grands coups de pions, qui fauchent d'un bout l'autre de la ligne avec des ricochets imprvus sur les lignes voisines Un sucre d'orge, M. Ulysse? propose Ariette. Non, non, tout l'heure, aprs le combat!... Il se croit pour le moins gnral de corps d'arme. Ce sont des soldats qu'il lance l'assaut. Quand la victoire lui est acquise, il est content. Il s'ponge le front : Ah! ce que vous jouez bien! s'exclame Marie. Je jouais trs souvent avec maman. Mais elle tait distraite. Il lui arrivait de confondre ses jetons avec les miens. Elle commenait avec les blancs et finissait avec les noirs. Je ne disais rien pour ne pas la vexer... Mais les parties y perdaient beaucoup d'in-

trt...

la

demeure debout, sa bote de bonbons main, devant le professeur. Elle a assist son triomphe. Elle l'coute et le regarde avec une sorte
Ariette est
!

vieux

d'attendrissement. Elle l'appellerait volontiers pauvre 11 jouit si batement de son bonheur qu'il en est touchant. Ainsi il commence de raconter l'histoire de son
s'agit-il?

jardin...

De quel jardin demande D'un jardin potager que possde, de Halinghem, deux cents mtres de Ah! vraiment?
je

Ariette.

sur la route

l'octroi.

182

CES

DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

Oui. Maman l'avait lou jadis pour que, chaque jeudi et chaque dimanche, je m'y dlasse de mes travaux d'esprit. Il parat que je m'tiolais...

Vous vous tioliez? Le plein air m'tait utile. Je bchais la terre, J'tendais du fumier, je jetais des semences,
Oui... j'chenillais les arbres, je cueillais les fruits, je cassais du bois, je faisais des petites bches. Je ne manquais

pas d'adresse. Figurez-vous que mme une girouette...


les

j'ai

construit moi-

il y a beaucoup de girouettes qui ne tournent pas. La mienne reprsentait un aiguiseur de couteaux. On voyait sa jambe, qui remuait en mme temps que sa meule. Sa jambe? sa petite jambe? Vous vous doutez que ma premire pense, lorsque je suis revenu ici, a t de voir si ce jardin tait encore libre. J'y ai vcu des heures si douces avec un pantalon de toile bleue et un chapeau de paille Je n'avais qu'un trs vague espoir. Quelle n'a

Une girouette! vous?... Marie joint mains en signe d'admiration. une girouette qui tourne... car
Oui... et

pas t ma joie lorsque, sur la haie touffue, j'ai aperu la pancarte A louer. Rien n'tait chang. La girouette tait toujours au-dessus de la porte. Seulement le vent avait emport la jambe de l'aiguiseur...
:

Oh! la aucun sens du Tant pis

petite

jambe! rpte

Marie,

qui n'a

ridicule...
!

Je

me

suis prcipit chez le propri-

taire et j'ai sign un nouveau bail... Si j'osais, demain jeudi, je vous inviterais, ainsi que vos surs, visiter

mon jardin. Comme Marie ne rpond


s'empresse

pas assez

vite,

Ariette

Il faut oser, monsieur Hyacinthe... Mes cousines seront ravies de faire cette belle excursion deux cents mtres de l'octroi... Nous partirons de bonne heure et nous goterons

l-bas...

y aura une crmaillre... Une crmaillre? Oui, Mais je ne vous en


Il

oui...

dis pas davan-

tage...

Vous aurez des

surprises...

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

183

Bien entendu, Telcide et Jeanne ont ou toute cette conversation. Elles ne sont penches sur leur ouvrage que pour mieux couter. Mais elles veulent si peu avouer que, lorsque Marie leur parle du jardin de M. Hyacinthe, elles n'ont qu'un cri Quel jardin? Le professeur doit recommencer toute son histoire. Ariette en profite pour continuer sa lettre... L'histoire finie, Telcide demande mi-voix

Monsieur Hyacinthe, avez-vous reu de votre neveu? Non. Pas encore. Je pense
:

la

rponse

l'avoir

Eugne est un garon ponctuel... Je date du dimanche en huit...

lui ai

demain. propos la

Et M. Ulysse et Telcide glissent, par en dessous, un regard vers Ariette, qui justement crit

Mon cher Jean, je t'ai dit que j'aime Jacques de tout mon cur. J'ajoute en post-scriptum que j'ai la sensation trs nette que je n'aimerai jamais que lui... quoi qu'il arrive!...

CHAPITRE

II

La chaleur est accablante. Rosalie, qui rpugne aux promenades extra muros, est demeure la maison.
Jeanne et Marie ont des robes d'alpaga noir des mantelets. M. Hyacinthe a pris une grande ombrelle, grise par-dessus, verte en dedans. Ariette constate que le soleil donne son visage des tonalits tranges, presque blanches au front et sur les tempes, presque cramoisies sur les joues. A l'octroi, o les employs sont affals sur des chaises troues, dont la paille pend, Jeanne demande : Est-ce que c'est encore loin, monsieur Ulysse? Deux cents mtres... Allons, du courage, ma bonne demoiselle, du courage!... Marie est ennuye. Elle a mis un soupon de poudre. Pourvu que la transpiration n'en fasse pas un mlange
Telcide,
et

horrible
est

Je suis persuade,
!

s'crie-t-elle,

que votre jardin


roses,

un paradis avec des aubpines, des

des

graniums, des marguerites gantes. Je ne vous rponds pas. Je veux que vous ayez
la surprise...

soupire Telcide. C'est certainejour le plus chaud de l'anne! Elle s'vente avec son mouchoir, cependant que M. Ulysse entre en lutte avec un essaim de mouches, qui vraisemblablement, du plus haut du ciel, a vu briller son nez comme un phare Enfin nous y sommes! dclare-t-il soudain, devant une haie vulgaire et mal taille. Voici mon domaine... Ah! les sales mouches! Faites quelques pas. Levez les yeux. Qu'apercevez-vous?
I

Quelle chaleur
le

ment aujourd'hui

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS


:

185

L'aiguiseur de couteaux!... Bravo!... bravo!... mu Le professeur en yeux... Ce sont des pleurs de chuchote Marie. Non. Ce sont des gouttes de sueur...
est si

En mme temps,

ces demoiselles s'exclament


qu'il s'essuie les

joie, lui

La porte du jardin s'ouvre en arrachant des branches et en grinant. Telcide, Jeanne et Marie s'attendent pntrer sous des charmilles embaumantes. Elles se trouvent devant un terrain si exclusivement potager qu'avec ses carrs, ses rectangles de diverses couleurs, il ressemble un grand jeu. Dans un coin, l'ombre de deux marronniers, il y a une cabane. M. Hyacinthe la leur prsente Mesdemoiselles, avant de visiter mon jardinet, vous allez connatre ma maisonnette... Ces mots, rapetissant les choses, sont extrmement comiques, prononcs par une voix formidablement

grave. Je vous prcde afin de vous ouvrir la porte... En file indienne, car les chemins sont trs peu larges, les trois surs et Ariette s'avancent en dsignant du doigt les lgumes qu'elles reconnaissent Voici des carottes, du cerfeuil, des pommes de

terre...

Telcide et Jeanne sont en dsaccord au sujet d'une plante verte assez mince et courte

C'est du bl, prtend Telcide. C'est de l'avoine, affirme Jeanne. C'est une mauvaise herbe, tranche le professeur.

Hlas! impossible de pntrer dans la maisonnette. La clef tourne bien dans la serrure, mais la porte rsiste. Quel phnomne s'est produit? Telcide, qui a lu dans les gazettes les mfaits de certains rdeurs, conoit aussitt mille frayeurs. Est-ce que l'un d'eux aurait pris cette cahute comme refuge? Laissez-moi passer, crie Ariette, qui est la dernire du monme. J'ai une ide... Les maigres demoiselles s'effacent pour que la jeune fille puisse ne pas marcher dans les plates-bandes. Que va faire Ariette? Chacune se le demande en tremblant un peu. Si le rdeur allait sortir et se prcipiter sur

elles

13

i8G

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

Ariette, ayant constat que la fentre n'est ferme que par une charnire rouille, la pousse, escalade le rebord et saute l'intrieur. Ces demoiselles sont si anxieuses qu'elles ne disent pas un mot. Seul, M. Hyacinthe prononce

Ah mouches tambourine du doigt porte Qu'y d'Ariette parat La fentre y a votre jaune...
1

les sales
a-t-il?

Il

la

et

demande
:

tte
Il

la

valise

Telcide interroge des yeux Jeanne, qui interroge Marie. Que signifie tout cela? Ariette l'explique Vous avez d placer votre valise sur la table. Elle est tombe et en tombant, elle a coinc la porte. Ne touchez pas ma valise. Elle contient des choses prcieuses...

M. Hyacinthe voudrait
dit

la

prendre, mais Ariette

lui

J'ai devin ce que sont ces choses. Vous avez apport un goter champtre, monsieur Hyacinthe. Ces verres et ces assiettes en sont la preuve. Eh bien! ne vous occupez de rien. Je me charge de tout. Allez vous promener sous les ombrages des deux marronniers. Je vous appellerai au moment voulu. Soit! rpond le professeur. Seulement il faut que je vous mette dans la confidence. Ces demoiselles voudront bien m'excuser. Dans une seconde, je les

rejoins...

dans la cabane, il explique Ariette dans sa valise des petites galettes Le boulanger refusait de m'en faire. Il n'en vend, parat-il, que l'hiver. En effet... Les galettes doivent se manger
Pntrant

chaudes... prcisment pour cela que je ferons Nous Par ce temps Peu importe temps! Ce
C'est
les

qu'elle trouvera

les ai prises.

chauffer...
?
le

qu'il faut,

c'est

que

ces demoiselles assistent au fonctionnement de la crmaillre. a les intressera beaucoup... 11 est si satisfait de son ide qu'Ariette juge inutile de le contrarier. Elle rplique :

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

187

Et
d'tre

Oh! certainement!
il

Au fond

s'en va. il est trs

heureux
Il

d'tre

dbarrass des

soucis de son mnage.

un homme du

prvenant. Ces dames gazon. Comme il vient vers elles, avec un air dgag, elles attendent de lui une phrase dcisive o se mlent la nature, la campagne et l'amour. Il leur dclame :
Tityre, tu patul recvbans sub tegmine fagi Syhestrem tenui musam meditaris avena...

n'a plus qu' se proccuper monde accompli et un fianc se sont assises l'ombre, sur le

Vous tes vraiment trop aimable, rpond Marie en rougissant. Je suis confuse... Mais je vous parle latin, excusez-moi. C'est le professeur qui l'emporte sur le jardinier. Les citations latines sont comme des oiseaux qui s'battent et ppient dans mon esprit. On n'empche pas les oiseaux de voler. Ainsi, quand je pense vous, mademoiselle Marie, je me dis Amor a Maria. c J'aime Marie. C'est exquis! a signifie Non. Je suis aim de Marie. Le complment des verbes passifs se met l'ablatif, prcd de a si le complment est un nom de personne. A l'ablatif simplement, si le complment est un nom de chose. Mrcre Ainsi je dirais si vous ne m'aimiez plus conficior. Je suis accabl de chagrin. Vous comprenez? Trs bien. Vos explications sont si claires... Seulement je me demande ce que c'est que l'ablatif, auquel vous faites allusion. Je vous le dirai plus tard... C'est donc une chose qu'on ne doit savoir qu'aprs son mariage? M. Hyacinthe ne rpond pas. Il a pris dans le creux d'un arbre certain paquet mystrieux, envelopp dans un journal Mademoiselle Telcide, permettez-moi de vous

offrir ceci...

Qu'est-ce que c'est?

Une

touffe d'orties blanches... J'ai

entendu vos

plaintes...

188

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

plainte d'avoir des volailles qui ne pondent plus. Je me suis renseign auprs d'un spcialiste. Donnez ces orties blanches manger vos poules. Et elles auront des ufs superbes... Je vous remercie... Pendant ce temps, Ariette prpare le goter. Ce n'est pas sans raison qu'elle en a assum la charge. Elle ne se sent aujourd'hui nul got pour les plaisanteries et les conversations. Autant elle tait confiante hier, autant elle est triste prsent. Elle a besoin de solitude et de rflexion. Le silence persistant de Jacques l'inquite. Elle se souvient des avertissements de Telcide. Ahl si Jacques tait l, elle saurait le reprendre. Mais de quelles tentations n'est-il pas l'objet Paris? Il y a trop de monde et trop de bruit autour de lui pour qu'il se rappelle une provinciale. D'ailleurs ses projets ont peut-tre chang. Elle est sans dot. Elle est d'une famille honnte, mais dont le nom n'est point glorieux. Qui sait si, l'illusion du premier moment tant tombe, il ne considre pas tout cela comme des obstacles formels? Une une, elle extrait les petites galettes de la valise et, sans force contre son chagrin, sans rsistance contre son amour, elle pleure. Par la fentre, elle aperoit Ulysse et Marie. Elle n'est pourtant pas jalouse. Mais leur bonheur lui fait mal.

Mes plaintes? Hier vous vous tes

Malgr

le

soleil,

ils

se promnent.

Marchant

trs

prs l'un de l'autre, ils se frlent chaque pas. Leurs bras sont ballants, de sorte que la main droite du professeur rencontre, en un certain point de son balancement, la main gauche de son * amoureuse . Pour que ce contact dlicieux soit plus frquent, inconsciemment ils rtrcissent l'arc de cercle de ce balancement jusqu'au moment o leurs deux mains ne
se quittent plus, leurs doigts s'tant croiss
1

Dans un coin du jardin, M. Hyacinthe s'arrte Voici une bche, dit-il, veuillez creuser
:

la

terre...

Marie obit et mtres


:

fit

un trou profond de quelques

centi-

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

189

Posez maintenant au fond dlicatement ce marron. Rebouchez et pitinez... Dans le sol que vous avez remu, j'enfonce une fine baguette que j'entaille pour y fixer un papier. Dans un an, ce marron aura germ. Nous verrons sa petite tte. Dans deux ans, ce sera une plante. Dans cinq ans ce sera un arbuste, car, ainsi que notre bonheur il ne cessera plus de
grandir.

Nos anctres ont plant sous

la Rvolution,

l'arbre de la Libert. Nous aurons tous les deux plant l'arbre de l'Amour... Comme, en se relevant aprs cet exercice, ils s'aperoivent que leurs genoux sont ankyloss, ils font intimement d'amres rflexions. Mais il leur suffit de se regarder langoureusement pour les oublier
aussitt...

D'ailleurs, Ariette les appelle

Monsieur Hyacinthe, les galettes sont chaudes... Dans la cahute, o l'on touffe, Telcide, Jeanne et Marie se sont tant bien que mal installes Vous voyez \a, crmaillre, explique le professeur. On y adapte soit une marmite, soit une pole frire. Cela se met la hauteur que l'on dsire, c'est

trs pratique. Tour tour,

maniement de

Telcide, Jeanne et Marie essaient le l'appareil. Elles sont confuses de cons-

tater ensuite que leurs mains sont noires de fume. Les galettes sont juges excellentes. Mais leur pte

me semble, mente encore. En Elle


Il

chaude, sur

les

estomacs, est lourde dit Jeanne, que la chaleur aug:

effet...

est

trop...

trop...

tropicale...

ajoute Telcide, qui s'exprime difficilement tant elle a


la

gorge sche...

Heureusement M. Hyacinthe, qui tait sorti, reparat les bras encombrs de bouteilles Je les avais mises au frais dans un tonneau... Il apporte une bouteille de bire, une bouteille de cidre, une bouteille de vin blanc, une bouteille de vin rouge, une bouteille de sirop de groseille

Ignorant vos prfrences,


n'est pas

j'ai

pris

un

assorti-

ment...

On

plus galant!

Quand

les verres

sont

190

CES DAMES
il

AUX CHAPEAUX VERTS

remplis,
tuel
:

est sur le point de porter son toast habiMesdemoiselles, ceci sera moins pour me dsaltrer... Mais il se rappelle temps qu'il l'a dj dit des dames. Il n'y aura donc aucun speech aujourd'hui. Le goter termin, Marie aide Ariette ranger la vaisselle. Jeanne reprend sa place auprs du marronnier. M. Hyacinthe offre son bras Telcide. Il estime qu'elle ne connat pas encore suffisamment son domaine. 11 veut le lui faire visiter C'est une trs jolie proprit, dclare la vieille demoiselle. Nous y reviendrons souvent...

Autant qu'il vous plaira... Mais ce n'est pas pour changer des phrases vaines que Telcide et M. Hyacinthe se promnent. A peine sont-ils l'cart qu'ils agitent leur importante question. Eugne Duthoit a rpondu. On peut fixer au dimanche en huit le dner des fianailles. Il sera libre
d'y assister

laisse prvoir que, dans trois ou quatre ans, il sera nomm professeur d'histoire ou de gographie dans un des grands lyces de nos prfectures. Srieux, rflchi, sympathique, il sera un excellent mari... Je n'en doute pas. Ariette est une bonne petite fille, mais elle a t leve avec des ides si indpendantes que j'ai peur de l'avenir pour elle. Elle aura besoin qu'un poux nergique et intelligent la maintienne dans le droit chemin... Eugne sera cet poux Est-ce que vous prviendrez Mlle Ariette du projet que nous avons labor?... Oh! non... Je m'en garderai bien... Nous placerons M. Duthoit ct d'elle table... Et nous verrons quel effet il produira... C'est ensuite seulement que je saurai s'il y a lieu d'oprer sur la jeune fille une pression... Si cela est ncessaire, je n'hsiterai pas aie faire... Ce sera pour son bien!...
11

Quel ge s'inquite Telcide. Vingt-neuf ans. C'est un bel ge! Et professeur! C'est une belle situation. professeur de sixime. Tout
a-t-il?

trs

il

est

trs

est

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

191

Etant revenus auprs de la cabane, ils changent de conversation Combien rcoltez -vous de salades chaque

anne Environ
?

Une heure plus


et

trois douzaines!... tard, Telcide, Jeanne, Marie, Ariette

M. Hyacinthe regagnent leur bonne ville. Ils sont enchants de ce qu'ils appellent leur excursion. M. Hyacinthe marche auprs de Marie. Ils se parlent bas. Est-ce l'effet du grand air? est-ce la consquence des petites galettes chaudes? Le soleil est descendu derrire les arbres. Ses derniers clats sont autant d'tincelles aux fils du tlgraphe. La chaleur est tombe. La tideur du soir se rpand comme une onde. Ulysse et Marie commencent se dire des choses
tendres.

Amour! amour souverain! chaque


voulu
te glorifier,

fois

qu'on a

deux vers

tes

on a reprsent, montant deux par autels, les tres les plus beaux de la
!

cration. Les potes et les peintres sont des fous Ton triomphe serait pitre s'il n'tait autre. Que les jeunes 'gens, pars de toutes les grces, se rejoignent et s'unissent, quoi de plus simple? Mais que les dshrits, dpourvus de charme et d'esprit, s'aiment assez pour s'attribuer toutes les qualits, voil ce qui constitue ta victoire ternelle. Amour, tu ne seras honor

que
soirs

le

jour o l'artiste reprsentera devant tes repodeux cratures mdiocres, qui, par ta magie, se

parent rciproquement de toutes les beauts et qui, parce qu'elles s'adorent, se trouvent les plus admirables

du monde. Amour! Amour!

CHAPITRE

III

Pour le dner des fianailles, qui a lieu demain, ces demoiselles tirent de leurs immenses armoires de chne l'admirable damass que Mme Davernis leur a laiss et qui n'a pas servi depuis trente ans. Des coffres du grenier, elles extraient un service complet de vieille porcelaine d'Arras, blanche aux fleurs bleues, qu'elles tiennent de l'hritage de l'oncle Joachim. Ernestine leur offre de
merveilles
les aider transporter ces

Non,

c'est trop dlicat...

Telcide, qui sait la valeur des choses, se mfie des domestiques brutales. Elle opre elle-mme avec la collaboration de Jeanne et d'Ariette. A cette dernire, elle prsente ses merveilles Vous voyez ces verres de cristal, si lgers qu'un mot dit voix haute les fait vibrer, si clairs qu'un
:

c'est le duc d'Estancourt qui les a offerts notre mre lors de son mariage. Le pre de Mme Davernis avait t l'intendant du duc pendant

souffle les ternit...

vingt-deux ans. Et cette argenterie en haut du buffet? Nous allons la descendre. Il y a l des cafetires, des sucriers, des salires, des huiliers, des marabouts, des brle-parfums...

un vrai muse Toute argenterie


C'est
I

cette

est ancienne. Notez-le.

Ce

sucrier en forme de corbeille est

du dix-huitime

sicle,

authentique.

On
Il

croirait le

faisait partie

chapeau d'une marquise de Trianon. de la succession de notre cousin,

192

CES DAMES AUX


le conseiller

CHAPEAUX VERTS
la

193

Est-ce que nous nous servirons des caf? demande Jeanne. Certainement. faut que tout en
Il

Bigoudois-Marsan, de

cour de Douai...
belles tasses

soit

rapport...

Ces fameuses tasses, de vieux Japon, sont conserves dans une caisse o leurs cigognes hautaines dorment, parmi les copeaux, o leurs soleils rutilants s'abment dans la nuit, o leurs montagnes mauves s'alanguissent au bord des lacs transparents, en des papiers de
soie

Cette collection a t rapporte d'Orient par notre cousin Lon Bigoudois, qui tait missionnaire et qui m'a institue sa lgataire universelle... Et qu'est-ce que c'est que cette bote carre en marqueterie avec des incrustations de nacre et d'aca-

jou?

le bouton de bronze. une cave liqueurs... Oui... Quand on presse sur le bouton, les panneaux se tournent d'eux-mmes, ayant, sur leurs

Pressez sur

Oh!

c'est

parois, les verres attachs...

Et au milieu des carafons carrs et cisels avec de gros bouchons aplatis. Cette cave liqueurs appartint au cardinal Davernis, qui fut notre grand-oncle. Quelle liqueur prcieuse mettrez-vous dans ces bouteilles? Il faudra au moins, de l'hydromel. Non... Du cassis, de l'anglique, de la fourdraine et des cerises l'eau-de-vie... Bref, la prparation de ce dner est somptueuse. Telcide a retenu la premire cuisinire de la ville, Mlanie, celle qu'on paie trois francs pour la journe, mais qui prpare elle-mme ses quenelles . Jeanne s'est charge de plier les serviettes En bateau? Non. En bonnet d'vque M. le Doyen, sera des

ntres. Ariette a promis de dcorer la table avec des fleurs. Aussi, le lendemain, ds l'aube, est-elle dans le jardin, en peignoir. La nuit a t frache, un peu humide. Le ciel est comme lav. Son azur ple a des miroitements roses.

194

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS


tirs flottent
vif.

Les nuages

feuilles mouilles

comme des chevelures. Les semblent frachement vernies, tant

leur vert est

Sans remords, Ariette dpouille les plantes innocentes. Dans son tablier, les roses rouges et les roses blanches rejoignent les roses jaunes. Qu'elles soient batement panouies, larges comme des pivoines, ou toutes petites, resserres en boutons frileux, peu importe. Elles parfumeront des fianailles. Cela ne suffit-il pas pour qu'elles soient heureuses de mourir lentement sur une nappe, leur me s'exhalant en offrande l'amour? Leur seul adieu au jardin est de secouer sur son seuil des perles de rose, dans un geste que fait Ariette pour carter de ses yeux des cheveux voltigeurs. Sur la table de la salle manger, chacune de ses fleurs est bientt dispose. Telcide daigne fliciter Ariette de son got. Ds cet instant, chacun des dtails de la journe vaut d'tre cont Si j'avais encore vivre, avouera plus tard Telcide, trois jours aussi mouvants que celui-ci, certai-

nement je mourrais...
Les quatre surs, pour assister la grand-messe, ont mis leurs robes de satin noir et leurs capotesfanchons plume verte. Ariette, sur les conseils de Telcide, a revtu sa petite robe blanche de la procession

Comprenez, mon enfant,

qu'il n'y

a aucune inco-

hrence dans ma pense. Ce qui tait inadmissible dans une crmonie religieuse peut tre acceptable dans un
dner.

Un
Oui,

dner est une fte profane.

ma cousine!...

grand-messe, au lieu de s'attarder dans la cathdrale, ces demoiselles s'esquivent prestement. Mlle Clmentine Chotard et ces demoiselles Lerouge prtendront plus tard que ce dpart leur a paru trs louche et qu'elles en ont tir sur le moment des dductions, qui, pour tre contradictoires, n'en taient pas moins fort intressantes.

Aprs

la

Venez

vite,

venez

vite...

plus loin qu'elle aperoit ses matresses, Ernestine les appelle


:

Du

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

195

Qu'y a-t-il? demande Marie. Votre galant vous a envoy un bouquet de fleurs, qui vaut au moins une pice de quarante
francs...

Le cur battant, Marie pntre dans le salon. La corbeille de M. Hyacinthe ressemble toutes celles qui ont t offertes depuis vingt ans et qui le seront
pendant vingt ans encore, par les jeunes gens de la ville leurs fiances. Jeanne remarque en furetant que chaque branche plonge dans un tube en verre
rempli d'eau

C'est une corbeille de soixante francs? estime Rosalie. Soixante-cinq Telcide. Croyez-vous? que Vincent Caron a adresse vu
: 1

rectifie

Oui... J'ai

celle

Lontine Bourdeux.
francs. Elle tait
celle-ci...

Il l'avait paye cinquante-cinq beaucoup moins avantageuse que

Marie ne cesse pas de regarder la carte lithographie, qui est pingle au large ruban de moire sous un flot de tulle. De voir ce nom M. Ulysse Hyacinthe, professeur au collge, une langueur douce s'empare d'elle. Elle l'avoue Ariette
:

Chaque

fois

qu'un ange me Bienheureuse Marie!

que je pense prend par la main...

lui,

il

me

semble

On installe la corbeille sur la tablette de marbre du guridon qui est fix entre les deux fentres... Mam'zelle Telcide, on apporte la pice monte, crie soudain Ernestine, plus cervele que jamais.

Pour un peu on croirait que c'est elle la fiance, tant elle s'agite De temps autre, Rosalie va dans la cuisine. La confection des quenelles par Mlanie l'intresse beaucoup. D'autant plus que cette cuisinire ne manque pas de raconter des potins sur les diverses familles qui l'emploient. Marie ne peut rester cinq minutes sans aller admirer sa corbeille. Elle prend un plaisir extrme entendre le craquement de ses bottines neuves. Pour elle, ce bruit est le critrium de l'lgance,
!

196

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

Le dner est fix midi et demi pour que M. le Grand Doyen puisse tre libre l'heure des vpres. Ds midi, M. Ulysse arrive. Il est en redingote et a,
lui aussi,
fier.

des bottes qui craquent, ce dont

il

est trs

Ce sont des bottes lastiques!


Marie
Il

Gomme
salissant

le

remercie des fleurs,

il

lui

avoue

qu'il aurait prfr lui offrir

une

moins fades.
I

n'a jamais aim

corbeille de couleurs le blanc, qui est trop

la marchande lui a enseign que, pour des fianailles, on ne fait point autre chose. Il s'est soumis aux usages. Il se soumet toujours! Mais comme vous sentez bon, monsieur Hya-

Mais

cinthe

C'est mon neveu! C'est votre neveu, qui sent bon? Non. C'est mon neveu, qui m'a emmen chez un
!

Il prtend que les jeunes gens se font toujours bichonner , le matin de leurs fianailles. On m'a rafrachi les cheveux, on m'a fris, on m'a vaporis avec le Prince de Galles...

coiffeur.

Le prince?... Ainsi se nomme


:

le

parfum!...

On m'a donn

Prince de Galles ou Verveine de Ninon . choisir J'ai choisi Prince de Galles... Vous avez eu raison! Ce doit tre un parfum

anglais...
l'ai laiss

Eugne d'ailleurs ne va pas tarder arriver. Je aux mains de ces messieurs les coiffeurs.
lui lavait la tte...

L'un d'eux
nent

Jeanne et Ariette vienprofesseur, dont la corbeille est si jolie! Ariette, qui est toujours sans nouvelles de Jacques, a bien le cur un peu gros. Mais elle se domine. Elle ne se doute pas du plan que Telcide a ourdi contre elle. Elle est donc sans mfiance lorsque Ernestine introduit Eugne Duthoit Mesdemoiselles, je vous prsente mon neveu, qui est orphelin et membre du corps professoral... Les quatre surs saluent. Pommad, sentant dix pas le cosmtique, Eugne Duthoit est petit et sec. Il porte un binocle. Une barbiche rousstre et une moustache aux pointes roules
Telcide, Rosalie,
fliciter
le

Tour tour

CES DAMES
s'efforcent de lui

AUX CHAPEAUX VERTS

197

Vainement!

craquent. A qu'il est dcor. De quel ordre? Du plus beaul... de l'ordre de la Mutualit, rpond M. Ulysse sa fiance, qui l'interroge voix basse. Devant Telcide, M. Eugne Duthoit s'incline longue-

donner une physionomie imposante. Lui aussi a des bottines neuves, qui sa boutonnire un large ruban indique

ment

Mademoiselle, je sais en quelle profonde et respectueuse estime vous tient mon oncle. Je connais l'honorabilit de la famille Davernis. Il n'est pas en ville de meilleure rputation que la sienne. Nous autres du corps enseignant, sommes plus sensibles que quiconque la conservation des qualits ataviques, qui ont fait la grandeur de la France... N'est-ce pas, mon oncle? Oui, Eugne, nous autres du corps enseignant!... Devant Jeanne, M. Duthoit est moins crmonieux. Comme elle lui demande si son voyage s'est bien pass, il explique J'ai pris le train de 5 h. 24. Je suis arriv Hazebrouck 7 h. 33. J'en suis reparti 7 h. 47, aprs avoir chang de train et je suis arriv 8 h. 32. J'aurais pu ne prendre que le train de 6 h. 42, mais j'aurais d changer une premire fois Arras 7 h. 45. Je serais parvenu Hazebrouck 9 h. 30 o j'aurais chang une seconde fois. Et j'aurais t ici 10 h. 34. Comme je suis un homme qui prise peu les changements, j'ai prfr la premire combinaison... Jusqu'ici Eugne Duthoit n'a prt aucune attention Ariette. 11 tait trop soucieux de bien rciter ses boniments patiemment appris! Son oncle lui ayant dit un mot l'oreille, il a un sursaut Ah! oui... la jeune fille! Il se prcipite. Ariette n'est sauve d'un discours que par l'arrive de M. le Grand Doyen...

Monsieur le Grand Doyen est servi, annonce presque aussitt Ernestine. M. Hyacinthe croit devoir, par politesse, prsenter son bras Telcide, mais celle-ci se rcrie
:

198

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

Non, non, monsieur Ulysse, vous n'appartenez qu' votre fiance... Et, se tournant vers Eugne Duthoit, elle ajoute Cher monsieur, je vous autorise offrir votre bras notre chre cousine Ariette.

Chapitre

iv

Le Bencdicite achev, dans un bruit de satin qui se jupons blancs empess qui se brisent, ces demoiselles se sont assises, M. le Grand Doyen prside en face de Telcide. Marie est la gauche de M. Hyacinthe et M. Duthoit est la droite d'Ariette Ohl que ces fleurs sont artistement parpills!... M. le Grand Doyen est le premier qui remarque le chemin de table prcieux. Il n'a pas besoin qu'on lui en dsigne l'auteur. Il l'a reconnue aussitt et lui
froisse et de

adresse, en approbation, un signe de tte amical. Mais l'occasion est trop belle de vanter Ariette pour que Telcide n'en profite pas : Notre petite cousine est d'une ingniosit rare. Avec rien, elle fait quelque chose... Ce disant elle regarde Eugne. Ainsi, tenez... cette robe dlicieuse de soie, qui lui va si bien, c'est elle-mme qui l'a fripe . Elle t chiffonne les toffes avec des doigs de fe. C'est infiniment prcieux dans un mnage. Les couturires sont devenues hors de prix. Vous ignorez cela, monsieur le Grand Doyen, vous avez bien de la chance. Mais une femme qui sait se suffire elle-mme vaut

son pesant d'or... M. Duthoit a-t-il compris? Mystre. Il est aux prises avec son potage tapioca et ne lvera le nez de son assiette que lorsque celle-ci sera vide... Monsieur le Grand Doyen, minaude alors Telcide, pour que vous puissiez rgler votre apptit, je veux vous indiquer notre menu. Il est trs modeste... Je suis persuad du contraire... J'ai une tte de veau.,.

199

200

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

Il

Hein? quoi? Je ne trouve pas... M. Hyacinthe, qui est toujours distrait, sursaute. faut que Marie lui explique tout bas qul s'agit d'un

plat...

J'ai une tte de veau avec une sauce vinaigrette du beurre noir, un bon gigot aux haricots, du jambon avec de la salade et le dessert... C'est trop, c'est beaucoup trop!... N'est-ce pas, cher monsieur? Le prtre s'est tourn vers Ulysse pour le prendre tmoin que ce menu est trop abondant. Le professeur rpond Oh! moi, a m'est gal!... Il est trs ennuy, parce que ses bottines neuves commencent le faire souffrir. Les hommes comme M. Hyacinthe ont toujours des cors aux pieds. Heureusement Eugne Duthoit a un mot dire Nous autres, professeurs, sommes de l'avis de Molire. On doit manger pour vivre et non vivre pour manger! N'est-ce pas, mon oncle? Oui, Eugne!

et

On ne saurait trop suivre les conseils des grands auteurs. M. Duthoit, qui vit dans le commerce de ces derniers, peut nous en parler srieusement. Ce disant, Telcide regarde Ariette. Encore serait-il ncessaire, insinue cette dernire, que les grands auteurs fussent d'accord. Je me souviens d'un certain Gargantua...

Oh! oh! vous connaissez Rabelais? videmment! On n'a pas droit de ne pas conle

natre Rabelais! Eh bien! moi, prononce avec dsolation Rosalie, je ne le connais pas. A l'ge de seize ans, j'ai eu une fivre scarlatine. Mes tudes ont t interrompues. Je ne les ai jamais reprises. En histoire, j'en suis toujours reste 1789. Je ne sais pas s'il s'est pass

sion, n'est-ce

quelque chose depuis lors. Quand on est sortie de penpas? on n'a plus le temps d'ouvrir un livre. Votre Rabelais a d vivre depuis 1789... Non, ma cousine... Mais a ne fait rien...

Ah!... L'attention gnrale se porte alors sur Ernestine,

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

201

qui prsente M. le Grand Doyen un plat sur lequel sont disposes, entre des bouquets de persil, la langue, la joue, les narines piques de la tte de veau. L'il se trouve au milieu comme dans le pome de Hugo Notre grand-oncle, qui tait cardinal, proclame Telcide, considrait l'il comme un mets de choix... M. le Grand Doyen prfre la cervelle... Porcelaine d'Arras argenterie ancienne comment pouvez-vous supporter sans rvolte la mdiocrit de ce repas, qui vous outrage? O sont les festins d'antan, les ripailles somptueuses o de galants chevaliers lanaient de hardis propos de grandes dames, plantureuses et festonnes? Vous ne connaissez plus que le jambon et le gigot aux haricots! Vanit des vanits!

Grandeur
Telcide

et

dcadence

sur ses lves, Eugne Duthoit met maintenant son opinion sur les enfants Jusque seize ans, affirme-t-il, les garons, aussi bien que les filles, sont de vrais petits animaux. Leur seul souci est de se rendre insupportables. Ainsi vous n'imaginez pas avec quels raffinements je suis tortur par ceux dont les parents m'ont confi la formation intellectuelle. Alors que je cherche hausser vers la lumire leurs esprits borns, ils n'ont qu'une proccupation se moquer de ma barbe. N'est-ce pas, mon oncle?
l'ayant -interrog

Elle vous va parfaitement, s'empresse de dcider Telcide. N'est-ce pas, monsieur


Mais...
trs

Oui, Eugne!

Comment

la

trouvez-vous,
bien...

ma

barbe?

le

Certainement, ma bonne demoiselle... Sur un autre ton, prtre ajoute J'aime beaucoup de veau. Je reprendrai
le
:

Grand Doyen?...

la tte

un morceau de celle-ci... M. Hyacinthe sent-il que son neveu a maladroitement abord une question dangereuse en parlant de sa barbe? peut-tre. En tout cas il change le sujet de la conversation, non sans adresse Mesdemoiselles, Eugne vient de vous indiquer quelques-unes des misres de notre beau mtier. Il est un point que volontairement il a laiss dans l'ombre :
volontiers

14

202

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

que ses collgues ont pour lui, l'estime que ses chefs lui tmoignent, et la vnration que, malgr tout, ses lves lui gardent. Mme ceux qu'il punit, le respectent parce qu'ils se rendent compte qu'un Eugne Duthoit n'est jamais domin dans la vie que par l'ide du devoir... Des sa plus tendre jeunesse, mon neveu a t un enfant modle. Il a eu sa premire dent cinq mois et sa premire culotte deux ans. Il
c'est l'affection

a toujours t prcoce... Cette biographie durerait encore si Rosalie, en prsentant le gigot, ne proposait M. le Grand Doyen un morceau de souris... Notre cousin, le conseiller Bigondois-Marsan de la cour de Douai, affirmait que ce paquet de viande nerveuse, qui touche l'os, est le morceau le plus vigoureux du mouton... Dsirez-vous en goter, monsieur Hyacinthe? Oh a m'est gal Aucun autre dtail ne vaut d'tre retenu jusqu'au dessert. M. le Grand Doyen raconte seulement uni' anecdote survenue durant la dernire tourne pastorale de Mgr l'vque. Et Eugne Duthoit commence rouler de la mie de pain, qui prend des teintes grises

I .

entre ses doigts. Lorsque la pice monte, attaque coups de couteau dor, a t rpartie entre les convives, M. le Grand Doyen se lve. Il tient la main sa coupe ou
ptille

un Champagne de marque

le

Champagne

Jeanne d'Arc!
Mesdemoiselles, messieurs, prononce-t-il, je ne vous ferai pas un discours. Soyez tranquilles. Je ne suis pas un orateur. Et je n'ai nul dessein de m'essayer dans l'loquence alors que je me trouve devant deux hommes minents, dont la profession est de connatre la pense intime de nos matres... Cette allusion directe est vivement apprcie par l'auditoire. L'oncle ignore s'il doit saluer. Le neveu ne le sait pas davantage. Ils se regardent pour copier
leur attitude l'un sur l'autre. demeurent impassibles,

Dans l'ignorance,
:

ils

M.

le

Grand Doyen continue

C'est la fois

comme

prtre et

comme ami

de

CES DAMES
la fajnille

AUX CHAPEAUX VERTS

203.

Davernis que je prside cette runion. Je vous parle avec toute mon me. Les fianailles de Mlle Marie m'ont apport une satisfaction trs douce. Certes, je suis toujours heureux de voir au pied de nos autels des demoiselles, pieuses servantes du Seigneur. Mais combien plus tendre mon cur est le spectacle de deux poux chrtiens. Une vieille demoiselle, c'est un foyer qui s'teint. Une jeune femme, c'est un foyer qui s'allume. Mademoiselle Marie, vous ralisez le gracieux modle qui vous est trac dans Vous serez aimable comme notre sainte liturgie
:

Rachel, sage comme Rbecca, fidle comme Sara. Monsieur Hyacinthe, vous avez la bont de Jacob. Dieu bnira vos fianailles comme il a bni celles de Booz et de Ruth. C'est dans cette intention que je lve mon verre en votre honneur... Un murmure approbateur suit ces mots. Rosalie, habitue aux sermons, fait le signe de la croix. On boit la sant d'Ulysse et de Marie. Aprs quoi on attend le discours du professeur.
Mesdemoiselles... excusez-moi... l'motion... Je suis trop heureux... me serre la gorge... Je charge mon neveu, ici prsent, de vous dire ma reconnaissance... Dis? Eugne, tu vas dire ces demoiselles... ce que je devrais leur dire... et ce que tu leur diras mieux que moi... Cette petite scne a t rgle l'avance pour donner M. Duthoit l'occasion de briller . M. Hyacinthe est peine assis que l'autre est dj debout et parle avec un aplomb prtentieux Mesdemoiselles, je ne peux pas me soustraire l'invitation que mon oncle, qui lut le frre de mon pre, m'adresse. Je le peux d'autant moins que la mission, dont il me charge, est infiniment agrable. 11 s'agit pour moi de vous exprimer sa reconnaissance. La place que vous lui offrez dans votre famille, dans votre maison, dans votre cur, est si belle que jamais sa mre, qui fut ma tante, n'aurait pu en rver de meilleure. Je ne connais pas, dans l'histoire universelle et dans la littrature franaise, de fianailles qui se soient prsentes sous de plus favorables
<

Celui-ci bredouille

204

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

auspices que celles-ci. J'aurais voulu vous dclamer

un pome classique, exprimant un tat d'me compa. rable au mien devant vous. Je n'en ai pas trouv. Dans mon dsespoir, qu'ai-je fait! J'en ai compos un. Je vous demande la permission de vous le rciter... C'est un pome humoristique...
Lorsqu'ils monteront l'autel

Pour

le

sacrement immortel,

Tel! Tel! Que tous les anges dans l'abside Chantent pour eux un chant placide! Cide! cide! Tel! tel! cide! cidel Telcide
!

Oh! ravissant! adorable!...

dlicieux!

il

un

esprit! c'est

Ces demoiselles en ont des pmoisons, M. le Grand sourit. M. Hyacinthe se trmousse. C'est un succs Se rengorgeant, comme un coq qui vient de boire, le pote continue

Doyen

On sait combien ils se sont plu. Auraient-ils pu s'tre plu, plus?


U! U! Leur rve est un bateau qui Sur un ocan de dlices
!

glisse,

Lysse! Lysse! U! U! Lysse! Lysse! Ulysse


!

prise qu'il nous a faite.

coutez prononce M. Hyacinthe de bedeau qui fait visiter une crypte.

Bravo, bravo

Quel talent Mais, chut! Ce


!

C'est une surn'est pas fini...


la

voix d'un

Quand on a celle qu'on aima, On ne connat plus les frimas, Ma! ma!
La route toujours est fleurie, Faite d'art et de rverie 1 Rie! Rie! Ma! Ma! Rie! Riel Marie!

CES DAMES AtX CHAPEAUX VERTS

205

Oh! merci! monsieur! merci... Telcide enthousiasme s'est leve. Elle serre avec effusion les mains d'Eugne Duthoit, qui, rempli de componction, salue droite, salue gauche. Marie montre son ravissement en poussant des petits cris vers son fianc. Rosalie et Jeanne ne croient pas pouvoir mieux manifester leur admiration qu'en rptant Tel! Tel! cide! cide! Telcide U... U... lyssei lysse Ulysse! Ma! Ma! rie! rie! Marie... N'est-ce pas que c'est joli, monsieur le Doyen? Oui. En entendant cela, on a l'impression de voir danser des marionnettes... Ariette est la seule qui ne dise rien. Elle est l comme une trangre. Dans ce bruit, parmi ces rires, ces interjections, elle n'prouve aucun sentiment de mpris. Elle ne songe nullement se moquer des niaiseries qu'elle entend. Eugne est ridicule. Ulysse est grotesque, Telcide est suranne. Jamais comme aujourd'hui Ariette n'a senti le poids de la solitude! Pour recevoir d'elle un loge, M. Duthoit lui confie Je prpare, selon le mme procd, un pome la gloire du parlement. Comme Tel! Tel! cide! cide... Il y aura les noms de tous les dputs. Elle rpond par politesse Au point de vue artistique, ce sera extrmement prcieux... Marie, depuis un moment, donne des signes d'inquitude. Que se passe-t-il? 11 lui semble que le pro-

doive comporter maintenant la remise de bague. M. Hyacinthe ne parait pas s'en proccuper. Il a plac son verre dans son assiette et trs sagement, la pointe de la serviette enfonce dans son col, il trempe un biscuit dans un Moulin--vent que Jeanne lui a signal en prtendant qu'il lui en dirait des nouvelles ... Monsieur le Doyen, s'crie alors Telcide, ne croyez- vous pas que M. Hyacinthe et Marie doivent sceller leurs fianailles par un chaste baiser? Certainement, ma bonne demoiselle... Que ce baiser librement chang soit l'affirmation, devant Dieu, de leur dsir d'tre chrtiennement heureux!...
la

gramme

206

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

Marie se lve timidement, les yeux baisss, M. Hyacinthe s'approche d'elle. Leurs deux visages se touchent presque, quand il s'arrte Permettez!... Va-t-il prononcer un discours. On tend l'oreille. Permettez que je m'essuie la bouche...Sa serviette rejete au dos de la chaise, il pose sur le front de Marie ses grosses lvres et se rassied en disant Voil qui est fait!...

11 ne prononce pas un mot de la bague. Marie regarde dsesprment son doigt nu. Or Ariette surprend alors Telcide, qui murmure l'oreille de M. Hyacinthe Votre neveu me plat infiniment. Jamais notre petite cousine ne trouvera un parti meilleur... Ils

seront trs bien assortis!..

CHAPITRE V
Ds que les cloches ont annonc les vpres, M. le Grand Doyen a pris cong. Mais les autres convives sont demeurs table. Il n'y a pas de bon dner en Artois qui ne dure au moins quatre heures Lorsque Telcide dcide que le moment est venu de
!

prendre l'air, elle invite M. Hyacinthe offrir le bras Marie pour passer au jardin. Le professeur, la figure rouge, boursoufle, semble trs malheureux. Il souffre atrocement de ses bottines neuves. Sa grande frayeur est que sa fiance s'en aperoive. Elle le trouverait ridicule. Mais Marie ne s'en rend aucun compte pour

bonne raison qu'elle aussi souffre cheville trop serre... Eugne Duthoit se tourne vers Ariette :
cette

d'avoir la

Voulez-vous m'accorder l'honneur d'tre votre


'.

cavalier?

rpond schement Non, merci... Soyez plutt celui de la matresse de cans. Elle ne vous quitte pas des yeux... Le bon jeune homme s'empresse. Il est accueilli joyeusement par Telcide, heureuse de pouvoir lui parler un peu intimement Si notre maison, cher monsieur, ne vous a pas paru trop dplaisante, j'espre que nous aurons le plaisir de vous revoir souvent? Tout l'honneur sera pour moi... Je compte, le jour du mariage, vous mettre dans le cortge avec notre jeune cousine. Qu'en pensez-vous? C'est un choix excellent! Elle est trs gracieuse, n'est-ce pas? et fort insElle lui

truite...
207

208

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS


l'ai

la diriger avec tact, fera voudra. Il pourra la prsenter clans les salons les plus difficiles. Elle y tiendra sa place avantageusement. D'ailleurs elle vous plat. C'est le

Je remarqu. L'homme, qui saura


I

d'elle tout ce qu'il

principal

Oui... C'est le principal!... Comme, dans le jardin, les uns et les autres vont et viennent, Telcide et le jeune professeur se quittent. Ils sont ravis, en complices qui n'osent pas se parler de leur projet, mais qui sentent, rien qu' leur faon

Avec

fatuit,

Eugne rpte

de se serrer la main,
l'autre.

Eugne

est

qu'ils peuvent compter l'un sur press de communiquer son


:

A jeune fdle? Non... Mlle Elle Elle me m'a invit revenir souvent... Qui? jeune fdle? Non... Mlle Mon pome vivement apprci! touche... Elle Qui?... jeune Non... Mlle Ah mon neveu! Vous ne parlez que de
la

oncle ses impressions Eh bien! mon neveu? Je suis enchant. Je lui plais.
Telcide...

l'a

dit...

la

Telcide...
fille?

l'a

l'a fort

la

Telcide...

Mlle Telcide... Est-ce que ce serait elle que vous voudriez pouser?

.Mais

non,

mon bon

oncle...

Seulement je suis
:

psychologue

et je

connais la chanson

Pour avoir la fille. Charmante et gentille,


C'est la Qu'il faut fair'

maman
du boniment.

d'ailleurs m'a paru intelligente. Elle a des sautes d'humeur tranges. a doit tre nerveux. Elle ne m'a pas beaucoup flicit. Elle n'aime peut- tre pas la posie. Mais je la lui ferai aimer...
fille

Ah gros malin La jeune


!

En somme

la chose Absolument. Avant

te

mon

parait conclue? dpart je m'arrangerai

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS


afin

209

pour lancer quelques allusions discrtes


fester

de mani-

Discrtes) surtout! Trs Voici Mlle dire que son charme a opr sur en sera radieuse,
discrtes...

mon

consentement.

Ariette, loigne-toi...

Que

je puisse lui

toi!...

Elle Suffisant

cette petite!...

comme un
le

Voil notre gentil pote... Tel! Tel! cide! Ma! Ma! Monsieur Hyacinthe, je croyais que vous
rie! rie!...

ces dames, qui

paon, Eugne Duthoit va vers reoivent en dfaillant


:

cide!...

tiez

bon... Ariette, sans prambule, a lanc cette apostrophe au professeur qu'elle vient de joindre l'cart Mais oui... je le suis... Non... Vous ne Ftes pas!... Elle s'est campe devant lui et le fixe dans les yeux.

Certes elle ne
Elle
c'est

le croit pas capable d'une mchancet. exagre sa pense en lui parlant ainsi. Mais en le brusquant qu'elle espre obtenir toute la

vrit.

Vous avez organis contre moi un complot... Moi? Avec ma cousine Oh!
Telcide...
est-ce possible?... Hyacinthe, troubl, ne

M. comprend pas. Il n'est point de ceux qu'il faille agiter avant de s'en servir. Ariette, s'impatientant, tape du pied Voyons, mon ami, ne faites pas l'idiot et rpondez...

Ne
:

faites

pas

l'idiot!

La phrase
Il

est vive.

Le

professeur la reoit bout portant.


butie
la

plit et bal-

Je vous jure sur mmoire de maman... Laissez votre maman tranquille soyez franc. Qu'est-ce que votre neveu venu ici? Ah!... Eugne? Eugne! Eh bien! Vous aviez aimable pour
et

est

faire

Oui...

voil...

t si

moi que

j'ai

cherch

le

moyen de vous prouver que

je

ne suis pas un ingrat.

210

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

il

Et vous avez trouv Eugne? Oui, trouv Eugne. C'est un cadeau une enfant. N'est-ce pas! beau garon, a un avenir superbe. Oui. C'est dommage que... Que... quoi? Que ce un daim!... Un daim? Eugne!...
j'ai

joli

faire

Il

est

il

est instruit,

soit

S'approchant de lui, pour que pas un seul de ses lui chappe, le retenant mme par un des boutons de sa redingote, elle ajoute Vous avez prpar secrtement la chose avec Telcide. Je vous prviens que j'empcherai votre mariage avec ma cousine Marie, si dans une heure votre projet, me concernant, n'est pas fini, archi-fini. Vous ne ferez pas cela ?... Arrangez-yous en consSi... Je le ferai...

mots ne

quence... Oh! comment? Je vous dfends


ma

d'ailleurs de dire Telcide

que

telle est

volont. Elle

me

gronderait encore. C'est

absolument inutile... Il vous est trs facile de lui glisser dans la conversation que, rflexion faite, vous estimez que je ne suis pas la femme rve pour votre
neveu...

soit et n'en parAllons! voyons! un bon mouvement! Promettez votre petite amie que vous lui obirez. Si vous refusiez elle aurait un si gros chagrin !... Est-il apitoy par le ton suppliant de la jeune fille? Comprend-il brusquement combien son projet tait ridicule? Il ne discute pas davantage. Avant une heure, Ariette aura satisfaction. Juste au moment o il rejoint son neveu, celui-ci lance une des allusions discrtes qu'il a annonces Ah mademoiselle Rosalie, le jour n'est peuttre pas lointain o je vous appellerai : ma cou-

Vous vraiment? Non seulement je mais je Eugne tout de mme pas un Mettons que ce un dindonneau
le

dsirez...

le dsire,

l'exige...

n'est

dajpi...

lons plus...

sine

CES DAMES
Il

AUX CHAPEAUX VERTS


oreille et lui dit
:

211

tion...

Tu exagres, Eugne... Comment, mon oncle? Tu vas trop Mais une des allusions... Les allusions ne sont permises qu' condide n'tre pas comprises... Ah! j'ignorais... Tu ignores bien des choses... Ainsi tu ne sais pas
loin...

se

penche son

c'est

la

que ton- train part dans quarante minutes. Si tu ne veux pas le manquer, il est urgent que tu te rendes
la gare...

Mesdemoiselles je suis confus. Il me faut vous Dans cette maison j'tais Capoue. Je dois m'arracher ses dlices. Mais je reviendrai... Telcide le conduit jusqu' la porte pour qu'il sache bien jusqu' quel point il l'a conquise Votre neveu est un jeune homme exquis, dclare-t-elle ensuite 31. Hyacinthe* Il a toutes les
quitter.

qualits...

Oh rpond le professeur, dcid brusquer les choses et le faisant avec une lourdeur maladroite. Il a aussi de grands dfauts. Je ne partage pas votre avis. Je ne l'avais pas vu depuis longtemps. Je l'ai trouv fort chang. Malheureusement pas son avan!

tage

a beaucoup de talent! Son pome... Entre nous, ne valait pas Mais apprci. Cette manire de vous appeler Tel! Tel!
!
.

Il

il

cher...

je

l'ai

cide!

cide!...

C'est n'est pas la dlicatesse et le ront!... Il est trs sduisant!

Zim! Zim! boum! boum!... un manque absolu de respect... Pauvre Eugne!


Pourquoi pas
:

Ce

tact

qui l'touffe-

Peuh! sa barbichette lui donne un faux air de Mphisto. Je comprends que ses lves se moquent de lui. D'ailleurs ses collgues lui reprochent d'avoir mauvais caractre. Ses suprieurs prtendent que sa rputation est surfaite... On imagine avec quel intrt passionnant Ariette

212

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

suit cette conversation. Telcide, dconcerte, s'agite sur sa chaise. Elle tourne droite, gauche

de

Est-ce bien vous, monsieur Hyacinthe, qui tenez

tels

propos?
lit

C'est moi-mme... Ariette le regarde. Il

dans ses yeux

la joie qu'il

procure. C'est elle qui lui a valu ses belles fianailles. Il veut la contenter tout prix. 11 n'y a que les timides pour avoir de ces audaces! Ah! s'exclama-t-il dans un soupir qu'il veut dcisif, je plains la malheureuse qui pousera Eugne
lui

Duthoit... Cette fois c'en est trop! En proie pration, Telcide s'est leve.

une

folle exas-

Monsieur Hyacinthe, je vous prie de me suivre au salon. J'ai une explication vous demander... Comme un gros chien qui a commis une faute et qui attend sa punition, le professeur, penaud, suit la vieille demoiselle. Marie tremble de tous ses membres.
Ariette clate de rire, bien qu'elle redoute cette conversation particulire. Seul avec Telcide, M. Ulysse perse vrera-t-il daijs son hroque attitude? Volontiers elle couterait la porte du salon. Elle y entendrait ce dialogue Vous ne vous tonnerez pas, monsieur, que votre conduite me paraisse trange...

n'y en a pas... Seulement j'ai rflchi... Que cherche-t-on dans le mariage ? le bonheur. Que faut-il pour tre heureux? avoir les mmes gots, les mmes rves, la mme ducation... J'ai vu Eugne... J'ai vu Mlle Ariette... Croyez-moi... Ils ne sont pas faits l'un
Il
.

Pourquoi donc?
Il

y a un mystre...
.

pour

Pardon! pardon! j'estime contraire. Et mon opinion vaut vtre. est impossible que mon neveu plaise votre cousine... La belle Vous imaginez-vous que je
le

l'autre...

la

Il

affaire!...

vais

solliciter

son avis, cette


ordonnerai de

aucune
fera ce

dot.

Nous l'avons
lui

petite?... Elle n'a recueillie par charit. Elle


faire...

que je

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS


la forcer...

213

Vous ne pouvez pas C'est ce que nous verrons!... M. Duthoit un prsentable, je prends... mari Mademoiselle Telcide, je vous en supplie... Ah! mais... cher monsieur, est-que votre
est
trs
le

a,

insistance n'aurait pas une autre cause?. .."Vous paraissez prendre la dfense de la jeune fdle... Mais au fond ne serait-ce pas celle de votre neveu que vous prendriez?... Ce serait assez ingnieux... Oui, oui, c'est cela! J'ai devin. M. Duthoit n'a pas os me dire la vrit lui-mme. Il vous a charg de cette jolie commission. Ariette ne lui plat pas. Il rve sans doute d'une princesse, ce potaillon de carnaval. Parce qu'il crit des vers de mirliton, il se croit du gnie. Allons

donc!

c'est

un pdant

et

un pion!

Oh!

M. Hyacinthe veut bien que son neveu n'pouse pas mais il se refuse permettre que son cher Eugne soit outrag ainsi. Il oublie soudain ce qu'il en a dit lui-mme. Avec une noble indignation, il entend dfendre l'honneur de sa famille Mademoiselle Telcide, je vous en conjure... Chassez de votre esprit cette opinion mauvaise... Eugne ne m'a charg d'aucune commission... Il m'a au contraire avou qu'il emportera de Mlle Ariette un souvenir dlicieux... C'est moi seul, qui ai pens... Taratata!... Monsieur Hyacinthe, je joue avec vous cartes sur table... Du moment qu'il n'y a pas d'objection de la part de M. Duthoit, l'affaire est
Ariette,

rgle...

est irrvocable. Si Ariette n'pouse pas votre neveu, je vous empcherai d'pouser Marie... A bon entendeur, salut!... Ma bonne demoiselle, piti 1... Vous ne ferez pas
cela?...

Je vous N'ergotez

assure... pas. Ma dcision

Je le ferai... deux volonts inflexibles d'Ariette et de Telcide, qui lui commandent des choses contradictoires, M. Hyacinthe croit devenir fou. Tiraill d'un ct, menac de l'autre, il sent le sol se drober sous ses pas. Sa pense chavire. Les yeux hagards, il proSi...

Devant

les

214

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

incohrentes. Gomment vient-il saluer Marie et lui remet-il l'crin contenant un choix de bagues de fianailles, qu'il avait oubli dans sa poche? Mystre. Il sort en proie de vritables hallucinations. Il titube comme un homme ivre. Au moment o il allait toucher le bonheur, celui-ci se drobe II n'a plus aucun projet, aucun espoir. Il a les bras et les jambes briss, sa situation est sans issue... Il rentre chez lui. Sans aucun doute, un autre, sa place, se suiciderait. Au lieu de cela, sa bonne, qui s'empresse, il

nonce des phrases

commande

Je suis congestionn. J'ai le sang la parez-moi un bain de pieds la moutarde...

tte.

Pr-

CHAPITRE TI
Telcide est de celles pour qui les proverbes contiennent toute la sagesse des nations. L'un de ceux-ci prtend qu'il faut battre le fer quand il est chaud. Ce mme jour, aprs le souper, alors qu'il semble que la maison doive s'endormir, elle frappe d'un doigt nerveux la porte d'Ariette

Entrez...

La jeune fille commenait se dshabiller. Elle avait dj retir son corsage. Sur ses paules nues, elle s'empresse de jeter un chle... Je voudrais vous parler, ma chre Ariette...

A quel ma cousine? Je vais vous Donnez-vous peine de vous


sujet,
le dire...

la

asseoir...

Telcide s'assied dans un fauteuil. Les genoux correctement unis, les doigts croiss, elle parat d'une humeur charmante. Son dbut est le plus aimable... Mon enfant, je suis inquite de votre sant. Depuis quelque temps, vous paraissez tourmente. Vous avez perdu vos belles couleurs et votre gaiet. Je crains que notre existence ne soit un peu svre pour vous. Votre jeunesse s'accommode mal de notre

austrit.

Mais non,

ma

cousine...

C'est trs aimable

Vous savez que, pour


procurer toutes

ma

vous de n'en point convenir. part, je m'applique vous


compatibles avec votre

les distractions

situation. Mais est-ce suffisant? cousine... Oui,

peur que vous ne vous dbilitiez. Je ne pense pas que vous ayez prouv quelque amertume des
J'ai
215

ma

216
fianailles

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

de notre sur Marie. La jalousie est un vilain sentiment, qui ne saurait trouver place dans votre cur, n'est-ce pas?

Certainement,
J'ai

ma cousine.
cas. J'ai

sult

donc rflchi sur votre M. le Grand Doyen...

mme

con-

Ah?

Et nous sommes tombs d'accord... Ariette ne rpond plus. Prudemment elle demeure sur la dfensive. Non seulement elle a t habitue se mfier chaque fois que Telcide lui a parl avec douceur. Mais encore elle a devin parfaitement son but actuel. En jouant avec son chle, elle affecte d'couter ngligemment. Cela gne Telcide, qui aime la contradiction et qui. par tous les moyens, essaie de
la

provoquer.
Parfaitement...

Nous sommes tombs d'accord

pour reconnatre

qu'un jeune de votre condition vous demandt en mariage. Vous tes encore trs jeune, mais vous tes orpheline. On ne saurait trop tt assurer votre avenir... Qu'est-c.e que vous en dites?
qu'il serait souhaitable

homme

Bien, ma cousine. Vous partagez donc mon avis? Je m'en rapporte vous... Bien! bien! J'aime rponse...
trs

cette

Elle

me

Taise pour vous annoncer que j'ai reu, votre intention, une demande en mariage...

met tout

fait

appartient une fort bien de sa personne . C'est la fois un homme d'tude et un homme du monde. Sa fortune n'est pas considrable. Mais sa position est extrmement considre. Son ge est trs en rapport avec le vtre. Vous aimez les grandes villes, vous habiterez toujours d'importantes prfectures. Bref, je vous

D'Eugne Duthoit? Lui-mme. M. Duthoit


11

honorable famille.

est

informe que

Vous

j'ai accept... avez?...

pu rprimer un cri douloureux. De grosses larmes montent ses yeux. Avec l'espoir que Telcide ne les verra point, elle s'obstine regarder le

Oui... Ariette n'a pas

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

217

rayon de lune, qui tombe en ventail d'argent sur son couvre-lit. Mais on connat cette lutte contr soirespiration est courte. On essaie de toutes ses forces de retenir ses larmes entre ses prunelles. Mais leur flot se gonfle, se gonfle, jusqu' ce que sur sa joue on sente le dbordement d'une rose brlante... Ariette se tait J'ai accept, continue Telcide, parce que M. Duthoit prsente les meilleures garanties. Il m'a t recommand par M. Hyacinthe. Et je suis persuade que M. le Grand Doyen approuvera ma dcision... Vous ne dites rien!... Est-ce que, par hasard, vous ne la

mme. La

ratifieriez

ma cousine, que vous ne m'ayez pas consulte. Pour pouser un homme, il faut l'aimer, je n'aime pas M. Uutboit. Et pourquoi ne l'aimez-vous pas? Parce qu'il est fat...
Fat? Et ridicule... Le sourire de Telcide a disparu. Les lvres crispes, elle agite la tte comme si son col la gnait. Ariette a sch ses larmes. Et son visage froid rvle chez elle une nergie farouche Vous l'avez jug en Parisienne, lui dit Telcide. Je vous amnerai une plus exacte apprciation des

Je regrette seulement,

point?

choses.

Comme

vous ne pourrez jamais changer ce jeune

pion, vous ne pourrez jamais changer mon opinion... Si vous me forciez l'pouser, je le battrais... Vous?... Mais tranquillisez-vous. Nous n'en arriverons pas cette extrmit. J'ai dcid de ne pas me marier... Rellement! Ma cousine, je ne plaisante pas. Je ne me sens aucune vocation pour le mariage. Depuis que je vis auprs de vous, mes ides ont beaucoup volu. Vous avez une existence si calme, si ordonne,

si

reposante que je me demande si l'tat de vieille demoiselle n'est pas l'tat idal. Taisez-vous... Vous deviendriez impertinente!

Oh! Je n'aurais

pas voulu vous

le

rappeler.

Mais

218

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

puisque vous m'y forcez, il faut bien que je prcise. Vous n'avez pas oubli dans quelles circonstances votre pre a disparu. Vous n'avez, pour toute fortune, qu'un pass trs lourd. L'ducation dplorable que vous avez reue a dvelopp en vous des gots d'indpendance et des habitudes dont bien des maris ne s'accommoderaient pas. Vous vous croyez encore millionnaire!

Si recueillie, que seriezvous devenue? o auriez-vous roul? Dieu seul le sait. Loin de moi la pense de vous reprocher l'lan de charit que nous avons eu pour vous.
j'ai fait,

Je vous rpte, ma cousine... nous ne vous avions pas

Vous

faites la difficile.

De quel

droit?

C'est encore heureux... Mais en change de ce que me semble que vous pourriez m'accorder votre confiance. Vous mais pas au point de m'imposer un Eugne Duthoit. Je vous imposerai qui je voudrai...
il

l'avez,

D'un geste tranchant, Telcide, qui s'est leve, indique que sa volont sera formelle :

Du fait que vous acceptiez mon hospitalit, vous vous soumettiez mon autorit. Vous parlez comme une folle lorsque vous prtendez ne pas vouloir vous marier. Si, au lieu d'un simple professeur, je vous avais prsent un Jacques de Fleurville, vous eussiez bondi
de joie.
Arrtez, je ne vous permets pas... lui en avez adress des sourires, et fait des boniments Vous croyez peut-tre que je n'ai pas remarqu votre mange... Ah vous saviez, pour lui, trouver des gentillesses plus que pour nous... Vous espriez sans doute qu'il vous pouserait... Mais, mal-

Vous

heureuse,
suffisait

de

pendant que vous tentiez de l'enjler, il le regarder pour voir qu'il se moquait de

vous...

Oseriez-vous me le soutenir en face?... La lune s'est voile. La lampe jette de grandes ombres tragiques dans la chambre. Telcide a pris dans ses mains la tte de la jeune fille. Penchant son visage sur celui d'Ariette, elle rpte, d'une voix sifflante
:

Ce

n'est pas vrai! ce n'est pas vrai!

CES DAMES
dis qu'il
les
1

AUX CHAPEAUX VERTS

219

Je vous se moquait de vous... yeux, Ariette rpond Les yeux dans Vous mentez Des excuses! vous me des excuses,
lui
:

allez

faire

genoux!
brusque Non, non, lchez-moi... Je m'en irai... Je vois que je vous gne... Jamais vous ne m'avez aime... Vous n'entendrez plus parler de moi, je vous le jure... Partir.' o irez-vous? Telcide ricane, mais ses lvres tremblent de colre... Vous tes une fille rebelle, mais je vous dompterai... Ds demain, je dirai M. le Grand Doyen les injures dont vous m'avez couverte... Ce n'est pas le mariage qu'il vous faut, c'est une maison de correc-

Elle lui a saisi le poignet et la

tion...

Claquant la porte, Telcide est sortie... Sur la chaise, o elle est tombe, Ariette demeure, comme hbte. Que s'est-il pass? Elle n'en sait plus rien. Ses tempes bourdonnent. Dans le ciel, le nuage est pass. A nouveau l'ventail d'argent se dploie ses pieds. Il semble qu' son souffle s'vanouissent les
soucis.

Le long des rayons de la lune des images s'agitent, des lutins dansent, qui descendent de la rgion mystrieuse des toiles. Peu peu les formes se prcisent. Des yeux s'animent dans les visages. Les bras ont des gestes et les bouches ont des chansons. Un cortge paillet, capricieux, ondoyant se droule. Ce sont les midinettes parisiennes, dont les ateliers viennent de s'ouvrir comme des cages d'oiseaux. Elles sont jeunes et leur souplesse dit leur amour de la vie. Les doigts aux lvres, elles ont des' trsors de tendresse qu'elles dilapident royalement. Pour les
baisers, ne sont-elles pas toutes milliardaires? Comme le chemineau chemine, le trottin trottine. La hirarchie du magasin n'existe plus, le rideau de fer baiss. Il

arrive qu'au bonheur, les * premires sont les dernires. Pour saisir la fortune, il suffit d'une petite

main

>.

Comme

elles rient!

Manon,

voici le soleil...

220

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

Au dtour d'une rue, devant un mandoliniste aveugle et un guitariste boiteux, Mimi Pinson chante. Sa romance jolie est sentimentale. En son cur fleurit la fleur bleue. Et sa chemisette a des faveurs roses qu'on la supplie d'accorder. Qu'elle les accorde ou qu'elle les refuse, elle clate de rire... Boum! Midi tonne au canon du Palais-Royal! Sur les bancs de pierre des Tuileries, les dnettes s'organisent. Quatre sous de frites! deux sous de gteaux de la veille! Un verre d'eau claire aux Fontaines-Palace Le charmeur d'oiseaux fait pst! pst.!aux moineaux, qui picorent. Et des rires fusent! Les voyageurs pour Sceaux-Robinson, en voiture! Dimanche une route poudreuse, des amazones improvises... Des guinguettes, des bastringues... Ici
!
:

Des arbres truqus, o les plats s'envolent au grincement des poulies... Ici l'on rit... Ahl comme Ariette prouve la nostalgie du rire!... Toutes les midinettes se sont tournes vers elle. Viens avec nous, tu riras aussi...
l'on danse!...

Dans un grenier, qu'on

est bien

vingt ans!

La Lisette de l'ouvrire. Louise

Dranger au loin rpond Jenny apprend que


:

Tout tre a

le droit d'tre libre.

Mrger, Musset et Charpentier lui sourient. Elle n'a qu'un cri devant leurs hrones Mes surs Jacques est si loin de sa pense! Elle a perdu tout espoir d'tre aime. Avec une hte fivreuse, elle jette ple-mle, dans son sac de voyage, ses souvenirs les plus prcieux. Elle ne restera pas une minute de plus dans cette maison si troite qu'aucun rve n'y peut dployer ses ailes. Son corsage remis, son manteau sur ses paules et son chapeau sur la tte, elle entr'ouvre la porte de sa chambre.

Comme
Elle

l'escalier est noir

avance ttons en retenant

mme

sa respira-

CES DAMES
tion.

AUX CHAPEAUX VERTS


lourd
tic tac

221

Dans

le silence, tinte le

du balan-

cier de l'horloge

dans

la salle

manger.

O va-t-elle? Elle n'en sait rien. Comme une somnambule, elle se dirige avec une prcision rare. Son hallucination persiste. Les midinettes l'appellent. Elle va vers leurs rires. Dans le couloir elle prend bien soin de traner ses pieds sur les dalles pour qu'aucun bruit ne la trahisse. De quel excs Telcide ne serait-elle pas capable si elle la surprenait ainsi? Elle n'est plus spare de la libert que par la
porte, dont elle tire les verrous, dont elle dtache la

chane et dont

Enfin! Voici la rue...


Ariette, inconsciemment, tend ses bras vers la lumire bleu fonc, qui coule du ciel. Ce n'est plus un ventail d'argent que la lune projette, c'est une nappe qu'elle rpand. L'motion est-elle trop forte? Le ressort qui l'animait se brise-t-il tout d'un coup? Elle ouvre la bouche pour crier... Aucun son ne sort de sa

elle

tourne la

clef...

gorge... Elle s'abat sur le sol, inanime,..

CHAPITRE
Les
persiennes

VIT

sont closes et les rideaux tirs. carter des voiles, Ariette pose les doigts sur ses yeux. D'o vient qu'elle est couche? Quelle heure est-il? De grosses gouttes de sueur perlent son front. Au bruit qu'elle l'ait en se retournant et en rejetant la couverture pour se dgager la poitrine, la porte

Comme pour

s'ouvre

cousine .Marie... de M. Hyacinthe fait glisser sur leurs tringles les grands rideaux. Des raies de lumire dore apparaissent la fentre. Ariette distingue que la physionomie de sa cousine est affige et douloureuse. Elle lui tend les bras pour l'embrasser. Au contact de ses mains sches, elle s'aperoit que les siennes sont moites. Quel est ce mystre? serait-elle souffrante? Elle ne se souvient de rien Comment vous sentez-vous? lui demande Marie. Mais je me sens trs bien.
Oui,

Vous

tes rveille?

ma

D'un coup

sec, la fiance

Je suis mme enchante de vous voir... Par ce besoin de tendresse qu'prouvent les malades, elle invite sa cousine approcher sa chaise du lit pour qu'elle puisse poser sa tte ct de la sienne sur l'oreiller et que leurs joues se touchent On est bien ainsi, n'est-ce pas? Oui... J'espre que vous ne souffrez pas Non... Mais je souffrirai si vous ne me racontez pas tout de suite comment et pourquoi je suis ici...

Ah

tant

mieux

222

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

223

Mais... Parlez... je vous coute... Ma petite Ariette, vous tes prsent hors de danger... Le mdecin est venu. 11 a ordonn des cachets, qui vous ont fait dormir... Mais quel saisissement lorsqu'on a sonn en pleine nuit pour nous dire

Vous

vanouie sur nos marches, dans la rue! comme une morte... Notre sur Telcide nous a dit qu'elle connaissait la raison de votre mal. Elle nous a pries de ne pas l'interroger davantage... Elle prtend que vous avez voulu essayer un coup de tte, et que le ciel vous a punie... Apprenez-

que vous

tiez

tiez ple

moi

La vrit?... mais elle est trs simple... Je vivais heureuse dans cette maison, parce que je croyais y avoir au moins une amie... J'esprais qu'en cas de danger cette amie me soutiendrait... 11 y a un homme, qui me doit tout son honheur. Je croyais pouvoir compter sur son amiti... Voyez comme c'est trange, ma cousine Marie; au moment o j'ai t attaque, je me suis trouve sans consolation et sans appui. Et celui qui aurait d me protger est prcisment celui qui a eu la malencontreuse ide, dont je meurs... C'est sans doute cause de M. Dulhoit? Sans doute? J'admire votre candeur, ma chre cousine... Pourquoi? Si on vous commandait d'pouser un autre professeur que M. Hyacinthe, que rpondriez-vous?
que j'ai fait... Oh! je ne vous en veux pas de ne pas m'avoir dfendue... Ce n'est pas de la colre que j'prouve, c'est plutt du chagrin... Vous n'en tes pas responsable... Vous vivez, n'est-ce pas? dans un idal. Vous poursuivez l'accomplissement d'un rve. 11 est humain que plus rien n'existe dans vos penses que votre bonheur... Votre esprit est si facilement encombr! Vous tes excusable d'avoir oubli notre double rendez-vous dans l'ombre de la cathdrale...
c'est ce

la vrit, Ariette...

Je pleurerais Eh bien!

et je refuserais.

Je pensais que... Vous pensiez qu'

mon

ge on est incapable

22

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

d'un^sentiment durable. Vous pensiez que mon amour pour Jacques de Fleurville n'tait qu'une amusette, dont peut-tre en vous-mme vous dploriez l'inconsquence. Vous pensiez que j'accepterais un tre aussi grotesque qu'Eugne Duthoit. C'est admirable!... Mais, je vous en supplie, ma cousine Marie, ayez piti de moi... Vous n'imaginez pas quel point je souffre... Il y a des femmes que le succs rend meilleures, il en est d'autres qu'il rend mauvaises, mprisantes, insensibles... Vous n'ignorez pas d'ailleurs que les parvenus doivent, dans le monde, avoir mille mnagements pour que leur fortune ne soit pas trop humiliante pour autrui. Je vous le dis tout bas pour que personne ne nous entende. Mais, en vous mariant tard, aprs des circonstances laborieuses, vous tes un peu une parvenue du bonheur... Ma petite cousine!... Oht vous ne faites pas le mal consciemment... Mais, c'est bizarre! pour faire le bien, vous avez besoin qu'on vous prenne par la main et qu'on vous conduise...

Je n'oserai jamais... C'est indispensable!... moins que... vous ne prfriez une autre Laquelle? qui vous semblera, au premier abord, exorbi Voyons! ...Mais que vous n'avez pas droit de me refuser. Quelle que vous vous-mme chez Jacques
solution...
...

C'est vrai, Ariette, conduisez-moi. Je vous rappellerai seulement ce que votre confesseur vous a appris. Lorsqu'on commet une faute, il ne suffit pas d'en avoir le regret, il faut la rparer... Je suis prte signaler M. Hyacinthe que son

neveu vous dplat. Ce n'est pas suffisant. Car je le lui ai dj dit! Ah! C'est sans doute pour cela qu'il n'est plus revenu depuis le dner des fianailles. Jl est indispensable que vous interveniez auprs de votre sur Telcide...

tante...

le

est-elle?

C'est

alliez

de Fleurville.

J'ai calcul les dates.

Il

doit tre rentr

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS


!

25

de Paris depuis hier. Chacun son tenir Jadis j'ai relanc pour vous, jusque dans sa classe, M. Hyacinthe. Relancez M. Jacques pour moi. Vous serez si

Mais Vous serez ingnieuse. Sous quel prtexte?... invent une tombola. Invent quelque chose. Je tremblerai comme une Votre voix n'en sera que plus mouvante. Je semaine prochaine. Nous aurons temps... Non. La chose urgente Dans jours alors? Non. Plus Demain? Tout de Ma provoque que
c'est trs difficile.
J'ai
feuille.

gentille!

ferai cette visite la

le

est

trois

tt!

suite...

faiblesse n'est

par l'impatience... Ds que vous rentrerez, je serai


gurie...

Mais que dirai-je? Tout que vous voudrez... Est-ce que vous certaine J'en persuade... Tour tour
lui

ce

tes

qu'il

suis
les

j'ai

vous aime? prouv

sentiments les plus contradictoires. Il Il a commenc, puis il s'est tu. A mes premiers enthousiasmes a succd le doute navrant... Mais l'espoir rejaillit... C'est sans apprhension que je vous envoie vers lui... Lorsqu'on craint une mauvaise rponse, on prolonge le plus possible l'incertitude qui la prcde. Or, j'ai hte que vous partiez... Je l'aime tant qu'il est impossible qu'il ne m'aime pas! Il suffit que je ferme les yeux pour qu'aussitt j'imagine qu'il est prs de moi, qu'il me prend la main, qu'il me parle... Pour que j'invente aussi objectivement sa prsence, il faut qu'au fluide jaillissant de mon cur, un autre corresponde, qui s'lve du sien... Les penses que je lui adresse par del l'horizon, je sens qu'il les reoit... Calmez-vous, Ariette, la fivre vous reprend. Votre front est brlant... Partez, ma cousine Marie... J'essaierai de som-

son gard

avait promis de m'crire.

226

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

meiller jusqu' votre retour pour que les minutes me soient plus brves... Partez... Et que votre affection

pour moi vous

Je

inspire...

pars... J'essaierai de

mon

mieux... Je vous le

promets...

Tendrement elles s'embrassent. Pour ne pas tre ennuye par les autres cousines, Ariette fait mine de se rendormir. Et Marie sort de la chambre.
11

est

une course urgente


Juste au

quatre heures de l'aprs-midi! Elle prtexte et s'en va... Depuis qu'elle est

fiance. Telcide lui laisse

une

libert relative...

pntre dans la rue qu'habite M. de Fleurville, ce dernier monte en automobile. Elle hsite. Doit elle se prcipiter pour lui parler avant que son chauffeur ait tourn la /nanivelle? Mais non. Que lui dirait-elle? Ce n'est pas lui, c'est son fds qu'elle doit rencontrer. A pas menus, elle passe donc devant la maison sans s'arrter. Elle s'loigne d'une trentaine de mtres. La voiture ayant dmarr, emmenant son propritaire, elle revient sur ses pas. Elle est assez satisfaite, car la difficult des circonstances lui a donn de l'imagination. Elle a dress dans sa tte tout un plan Est-ce que M. de Fleurville est chez lui? derriande-t-elle au valet de chambre, qui s'est empress son coup de sonnette. Non. Monsieur vient de sortir l'instant. Vous avez d le rencontrer... De son air le plus innocent, en baissant les yeux,
elle

moment o

elle

je

Je ne pas aperu... Est-ce qu'en son absence, pourrais voir monsieur son M. Jacques? Oui. Donnez-vous peine Vous devrez
:

rpond

l'ai

fils.

la

l'attendre

un moment.

11

est

d'entrer. en train de prendre sa

douche. Ce ne sera pas long. Il me sonne prcisment pour que j'aille lui faire sa friction... Qui aurai-je
l'honneur de lui annoncer? Mademoiselle Marie Davernis... Sa douche sa friction il n'en faut pas plus pour que la fiance de M. Hyacinthe ait aussitt la fdlie des

CES

DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

227

grandeurs. Plus tard elle exigera que le professeur prenne des douches et des frictions. Non pas tant pour l'hygine que pour le plaisir qu'elle aura de le faire dire la porte Introduite dans le petit salon o Ariette a t reue, sa premire exclamation est celle-ci Tiens! ils ne mettent pas de housses Et la seconde Ohi oh! ils ont des tapis partout!...
I

lui

un instant s'asseoir, tant les fauteuils paraissent somptueux. Enfin elle s'installe dans une bergre o elle s'enfonce doucement en se demandant comment elle s'en relvera jamais. Et elle regarde autour d'elle. 11 n'est pas mauvais qu'elle prenne des leons de got puisque bientt elle sera matresse de maison. Ainsi elle remarque, pour les tableaux, que le nom du peintre est inscrit dans un petit cartouche de cuivre sur le cadre. Elle lit Eragonard, Czanne... Elle possde un paysage que lui a offert un de ses cousins. Elle mettra, de mme faon, en vedette, son nom Figondois... Quand Jacques de Fleurville se prsente, elle doit s'arc-bouter sur les bras de la bergre pour se dgager de l'treinte du coussin, treinte si neuve pour elle Mademoiselle, je vous prsente mes hommages...
Elle hsite
: : 1

lge...

Monsieur. Qu'est-ce qui me vaut l'honneur de votre Je dois prochainement me marier... Toutes mes Avec M. Ulysse Hyacinthe, professeur au C'est un homme minent. N'est-ce pas?... Je vais donc quitter maison de
visite?
Voici.
flicitations...

col-

la

mes surs,

la

maison o

vcu des annes si dont M. de Fleurville est le propritaire. Je vous adresse mes vux de bonheur... Je vous remercie... Or, je voudrais, avant de les abandonner, laisser mes surs un souvenir durable. Depuis huit ans, il est une question qui les inquite et

maison o j'ai heureuse, en un mot la maison


je suis ne, la

mme

les bouleverse...

Celle de la

nochre?

228

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS


Oui...

fire

Ma sur

Telcide ne fera aucune conces-

sion. M. de Fleurville s'obstinera dans son refus, parce que l'un et l'autre sont galement buts. Je serais trs
si par mon intervention une solution amiable pouvait tre obtenue. Ce conflit n'a que trop dur, n'est-ce pas? Si les deux parties en prsence n'en avaient pas fait une question d'amour-propre, il serait depuis longtemps rsolu. Mais, si vous vouliez bien m'aider, peut-tre nous deux, trouverions-nous une

transaction...

vous promets, mademoiselle, d'en parler pre. J'insisterai si cela est ncessaire. Mais je crois que cela sera inutile. Mon pre apprciera trop votre dmarche pour ne pas dsirer vous plaire.

Je

mon

Oh! merci, monsieur... La cousine Marie se lverait volontiers pour serrer les mains du jeune homme, tant elle est contente, mais
y a d'une part la profondeur de la bergre, qui l'en empche, et de l'autre elle apprhende d'aborder maintenant le vritable but de sa mission. Quels mots doit-elle prononcer pour que la conversation s'engage
il

sur un terrain favorable? Elle s'interroge,

lorsque

Jacques

Me permettez-vous, mademoiselle, de demander des nouvelles de votre petite cousine? La surprise est telle que Marie en a la gorge serre.

lui dit

Ariette?
Oui...
trs loquace.

Par raction, elle devient soudain exubrance est excessive


:

Son

Ariette est souffrante...

Gravement?
C'est--dire

que ce doit

ne

sais

pas exactement ce qui

tre surtout nerveux. Je s'est pass. Elle a d


le

avoir une violente contrarit.


fort inquites. Et

dame! nous

Mais nous avons t sommes encore un

peu...

contrarit? Entre nous, je crois qu'il a t question pour elle d'un mariage... Peut-tre ma sur Telcide a-t-elle insist pour qu'elle accepte certain prtendant de son choix... Je n'ai aucune prcision... Mais notre
Oui...

Une

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

229

est couche avec une forte fivre... Marie n'tait tout entire absorbe par l'invention de son boniment, elle observerait la physionomie brusquement attriste de Jacques de Fleurville. Rien que dans son regard soucieux, elle lirait qu'Ariette n'a point tort de lui garder sa confiance. Vous ne pouvez vous imaginer, mademoiselle, combien je suis affect d'apprendre que votre cousine est ainsi malade. Vous voudrez bien lui transmettre les souhaits les plus sincres que je forme pour sa gurison, rapide et complte. D'ailleurs, si demain elle tait assez rtablie pour quitter sa chambre, je les lui exprimerais de vive voix...

pauvre petite
Si

Comment?
Pour
la nochre , je demanderai mon pre jusque chez vous demain aprs djeuner. Je

d'aller

l'accompagnerai... Ne doutez pas qu'Ariette soit ravie de vous voir... La visite termine, Marie est presse d'annoncer sa petite cousine la grande nouvelle. Jamais elle n'a march si vite. Elle court presque, si bien que, dans l'enclos, peu habitue de- telles vitesses, son arrive soudaine l'ait s'envoler des troupes de pigeons en dbandade.

CHAPITRE

VIII

Le lendemain, au grand tonnement de Telcide, de Rosalie et de Jeanne, Marie connaissant seule la raison de ce miracle, Ariette s'est leve, trs gaie, un peu plus ple seulement que de coutume. Dans ses yeux brle une flamme ardente. Ernestine lui annonce que, pour fter sa gurison, elle servira un gteau de semoule aux raisins de Corinthe. 11 n'en faut pas plus pour que Rosalie, Jeanne et Marie, dont c'est le rgal, soient en effervescence. Mais Telcide garde sa mine renfrogne des mauvais jours. Elle n'a rien abandonn de son projet. Pour l'instant, elle se contente de manifester Ariette le mpris du silence. Elle affecte de ne lui point parler... Mais elle se rserve pour une offensive nouvelle et dfinitive Cousine Telcide me boude, confie Ariette Marie. Elle ne boudera plus tout l'heure quand je lui annoncerai la rparation prochaine de la nochre. C'est au dessert que vous lui ferez cette surprise ?

Oui...

Jusqu' ce moment, la fiance de M. Hyacinthe ne tient plus en place. Son secret l'touff. Elle aimerait presque que l'une de ses surs le lui arracht. Ainsi elle glisse Rosalie en confidence Tantt je vous apprendrai une chose qui vous tonnera beaucoup... Rosalie, qui est amorphe, rpond
:

Ah!

Elle ne sollicite aucune autre explication... Enfin voici le dessert. Le gteau de semoule est sur la cable. Sous les yeux attendris d'Ernestine, qui sur230

CES DAMES
veille l'effet

AUX CHAPEAUX VERTS

231

produit par son uvre, comme un auteur dramatique surveille sa pice au bord des coulisses,
ces demoiselles se dlectent. Soudain Marie dclare :

Mes surs, avant que de vous quitter pour vivre sous le toit de M. Hyacinthe, j'ai voulu combler un de vos vux... Vous? lance Telcide sur un ton qui dnote quel prix elle value l'intelligence de Marie. Oui, moi... J'ai obtenu de M. Fleurville qu'il fasse rparer la nocbre...

Ah!

Toutes ensemble, ces demoiselles ont eu la mme exclamation. Telcide en avale un raisin de Corinthe qui demeure incrust dans sa gorge. Elle devient rouge et a des gestes plors. On lui prsente un verre de vin. Elle le vide. Le fruit passe. Et Marie continue Il n'y aura plus de grandes lignes noires sur le mur de votre jardin, M. de Fleurville ordonnera tous les travaux ncessaires. Cet aprs-midi, vers deux heures, il viendra lui-mme se rendre compte de ce que les ouvriers devront faire...

Lui-mme... Oui. Enfin, je triomphe...


ici?

ans...

La lutte aura dur huit Peu importe!... A vaincre sans pril, on triom-

phe sans

gloire... M. de Fleurville s'incline... 11 daigne se soumettre... Parfait!... Je ne serai pas intransigeante... J'accepterai la rparation qu'il m'offrira... Je l'accepterai... avec dignit, et non sans ironie, mais

je l'accepterai... Allons! ma bonne Marie, mes bras... que je vous embrasse... Avec expansion, Telcide colle ses lvres
le front

venez dans

minces sur de sa sur. Et Rosalie et Jeanne imitent leur tour son geste de reconnaissance mue. Ernestine prend videmment part la joie unanime, mais elle dplore qu'on ne parle pas davantage de son gteau de semoule... Et maintenant, mes surs, s'crie Telcide, dpchons-nous. Il faut mettre la salle manger en tat pour que tout soit en ordre quand arrivera

232

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

M. de Fleurville. Que ce monsieur constate que nous entretenons convenablement sa maison!... Ariette et Marie se chargent de secouer les miettes de pain de la nappe dans le jardin. Elles ont hte de bavarder ensemble. Si Jacques de Fleurville vient vous voir, c'est qu'il vous aime. Sans doute S'il vous aime, c'est qu'il a l'intention de vous pouser. Probablement! Ah! que je suis contente! Nous nous marierons

le

mme jour, ma petite Ariette. C'est demain jeudi que M. Hyacinthe doit venir me faire sa cour. Songez que je ne l'ai pas vu depuis notre fameux dner! 11 se rjouira beaucoup quand je lui annoncerai que vous aimez Jacques de Fleurville. Il est si bon et si intelligent! Il comprendra tout de suite que vous n'hsitiez pas entre un Parisien fringant et Eugne Duthoitl
Oui, ma cousine, M. Ulysse se soumettra... Mais croyez-vous que Telcide accepte aussi facilement?... Marie ne rpond pas. Elle connat trop sa sur pour n'avoir pas contre elle toutes les mfiances. Elle est optimiste parce qu'elle se croit certaine d'pouser le

professeur.
celui-ci

Que

dirait-elle si elle savait les transes


les

prouve devant

que deux sommations contra-

dictoires qu'il a reues?...

Ds deux heures moins le quart, Telcide est au salon. mines de ddain et d'ironie. Bien peu de personnes ont des attitudes spontanes. Inconsciemment, elles rptent, avant une circonstance, les gestes qu'elles y feront, les mots qu'elles y prononceront. Telcide veut que M. de Fleurville sente bien qu'elle condescend ce que la nochre soit rpare. C'est deux heures et demie seulement que le coup de sonnette attendu fait sursauter les quatre surs Quittons le salon, dit Telcide. Il ne faut pas que ce monsieur nous trouve ici. Ce ne serait pas lgant. Montons dans nos chambres... Prcipitamment elles gravissent l'escalier et s'arrtent au sommet. En se penchant sur la rampe, elles surveilleront l'entre de leur propritaire. Ariette, bonElle essaie des

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

233

teuse de cette comdie, s'est rfugie dans le jardin... Voulez-vous annoncer M. de Fleurville Mlle Telcide Davernis? Oui, oui, messieurs, entrez, rpond Ernestine. Mademoiselle va venir dans une minute. Elle tait dans le salon. Je ne sais pas pourquoi elle s'est sauve quand elle vous a entendu sonner... En traversant le couloir, M. de Fleurville jette autour de lui l'oeil du matre. 11 observe l'tat du dallage, la peinture des murs, l'effritement du plafond. Lorsqu'il arrive au pied de l'escalier, il lve les yeux. Jacques l'imite. Qu'aperoivent-ils? Quatre ttes qui sont alignes sur la rampe comme si ces demoiselles taient dcapites. D'avoir t ainsi surprise, Telcide est furieuse Rosalie, croyez-vous qu'il ait pu nous voir ? 11 n'a pas eu le temps, Et vous, Jeanne? La cage de l'escalier est trop sombre. Et vous, Marie? M. de Fleurville n'a pas pu ne pas nous voir. Marie, vous tes une sotte. Mam'zelles! Mam'zelles! De toute la force de ses poumons, Ernestine, qui ne connat pas les usages du monde, appelle ses maitresses. Quatre chut lui ordonnent de baisser la voix. Prvenez ces messieurs que nous descendons... Marie ne peut s'empcher de constater que cette rponse de Telcide est banale. Combien elle lui prf-

rerait celle-ci

Ces demoiselles prennent leur douche et leur friction et vous prient de les attendre un instant!... Ce serait autrement moderne et aristocratique Comme les quatre surs ont toutes manifest le
!

dsir d'assister l'entretien, il a t convenu que Telcide et Rosalie entreront les premires. Telcide fera passer Rosalie, comme, une minute plus tard, Marie, qui a t la provocatrice de la runion, fera passer

Jeanne.

Devant Telcide
se lvent
:

et Rosalie,

M. de Fleurville

et

son

fils

16

234

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

Nous avons l'honneur, mesdemoiselles, de vous adresser nos hommages... En vous faisant cette visite,

mon

seul but... s'ouvre. Marie et Jeanne paraissent Nouvelles salutations nouveaux salamalecs Mon seul but est de vous prsenter votre nouveau propritaire mon fds... elcide, qui a tout prvu, sauf cela, demeure interloque. Elle s'attendait ce qu'on parlt aussitt de la nochre. Elle tait prte recevoir la soumission de son adversaire. Et voici que la situation est diffrente Comment? votre fds? murmure-t-elle. Eh oui! mademoiselle, je deviens vieux. Les affaires d'intrt m'ennuient. Mon fds, qui est jeune et actif, et qui est cens connatre le code, puisqu'il est avocat, veut bien accepter la charge de s'en occuper. Je lui en suis trs reconnaissant. 11 aura tous mes pouvoirs. Si vous avez quelque rclamation lui adresser, je suis convaincu que vous trouverez toujours auprs de lui le meilleur accueil. Ne craignez jamais d'en abuser... Ce disant, M. de Fleurville sourit, d'un sourire qui agace Telcide parce qu'elle croit en comprendre la signi-

La porte

fication

Oui, oui, vieux finaud, pense-t-elle, je vois clair dans ton jeu. Tu veux te retirer indompt de la lutte. Mais rira bien qui rira le dernier!... Je me moque pas mal de ta nochre. J'tais assez riche pour payer moi-mme sa rparation si j'avais voulu l'ordonner. Mais si tu as ton amour-propre, j'ai le mien... Tu crois me rduire au rle de solliciteuse. Tu espres que je m'humilierai devant ton fds sous tes propres yeux... Non, non, je ne suis pas si bte... Je suis comme toi... Je prfre la retraite la soumission... la retraite stratgique! Comme Jacques de Fleurville lui annonce qu'en don de joyeux avnement il lui accordera tout ce qu'elle peut dsirer, elle rplique Ce n'est pas moi, messieurs, qu'il faut vous adresser. Notre sur Jeanne est pour ainsi dire la grante de notre mnage. Elle vous exposera ses

CES DAMES
dolances.

AUX CHAPEAUX VERTS


part, je

235

Pour

ma

me

dsinte'resse depuis

longtemps de ces questions d'conomie domestique... A son tour elle sourit d'un sourire qui agace M. de Fleurville parce que celui-ci n'en comprend pas du
tout la signification... Jeanne, avec sa brutalit coutumire, prononce : Il y a la nochre Cette phrase tombe dans le salon comme une pierre dans la mare aux grenouilles. Mais loin de s'efiaroucher, au contraire, tout le monde rit. Mme Telcide, qui est d'excellente humeur depuis qu'elle a dcouvert son ingnieuse riposte Je me suis permis, intervient Marie pour qu'on ne lui retire point sa part du succs, de dire mes surs que vous aviez bien voulu me promettre...

Certainement. C'est une chose entendue. Les ouvriers viendront quand il vous plaira. Est-ce que vous permettez que je me rende compte de l'importance des travaux qu'il y aura effectuer?... Jacques, ds son entre dans le couloir, a aperu Ariette au fond du jardin. Il est press de l'y
rejoindre.

Rien n'est plus facile. Vous verrez que la pluie, en coulant, trace de longues lignes noires sur le
mur...
Telcide, se faisant grande dame, mne ces messieurs la cour. Ariette s'y trouve comme par hasard. Il n'y a pas besoin de prsentation. M. de Fleurville se dirige vers elle

dans

Mademoiselle, mon fils m'avait si souvent parl de vous que je croyais vous connatre sans vous avoir jamais vue. Ses loges, que j'estimais excessifs, me paraissent maintenant avoir t au-dessous de la
vrit...

perfidement Telcide.

Eh! mais... c'est son mrite... La simplicit est chose du monde la plus difficile porter... Elle suppose tant de qualits naturelles... La nochre est de ce ct, signale Jeanne qui
la

Oh! Ariette

est

une jeune

fille

trs simple

lance

prend

du mouvement. Nous vous suivons...


la tte

236

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS


pas en

Non. Vous vous ennuyez dans Peut-tre. Vous paraissez avoir perdu ciance? Qui
sait?
Il

Ariette et Jacques marchent quelques arrire du groupe J'espre que vous n'tes plus souffrante.
:

cette

maison?
votre belle insou-

lui parle

ne

lui

qu'il

pourtant avec une grande douceur. Elle rpond que par monosyllabes. Maintenant est l, elle ne peut pas ne pas se rappeler son

long silence inexplicable.

Avez-vous aim cartes que je vous adresbois de Boulogne? qui reprsentaient Le bois de Boulogne?... Oui. Je choisies pour qu'elles vous parlent de jadis. Je ne pas reues...
les

Or

voici qu'il lui

demande
le

ai

ses,

les ai

les ai

arriv devant la nochre. d'couter les explications de Telcide :


est

On

Il

est

dcent

Il y a un trou cinquante centimtres du toit. L'eau, qui descend avec force, car le grenier est trs lev, bouillonne dans ce trou et se dverse sur le mur. Les jours d'orage, c'est effrayant voir...

Depuis deux mois, je n'ai reu aucune carte, prcise Ariette mi-voix... Quelqu'un donc a intercept votre correspondance.

une forte soudure suffira-t-elle, proy a cinq ans, pour tudier la question, j'ai grimp sur une chelle. A prsent je ne le pourrais plus, j'ai des rhumatismes! J'ai constat alors que le zinc tait seulement gondol. Le plomb qui runissait ses deux bords a saut. J'estime qu'il suffit d'une demi-heure de travail pour que tout soit -remis en
pose Jeanne.
Il

Qui?... Peut-tre

tat...

si

et vanit, qui inspirez quelquefois de grandes choses, que de crimes on commet en votre nom, quand on vous place mal! Telcide et M. de

Amour-propre

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

237

ennemis mortels pendant huit ans pour une question qui peut tre rsolue en trente minutes Nous ferons mieux qu'une soudure, annonce Jacques. On mettra une gouttire neuve du haut en bas et on blanchira le mur. D'ailleurs, pour signaler aux ouvriers l'importance du travail, si vous le permettez, je vais prendre quelques mesures...
Fleurville ont t des

votre disposition...

saisit une chelle double, applique contre porte de la buanderie, la dresse devant le mur tach et franchit ses chelons. Comme, au sommet, il essaie de noter des indications sur son calepin et prouve des difficults maintenir son quilibre, Ariette, lgre, escalade l'autre ct de l'chelle Je veux vous aider. J'inscrirai sur votre carnet... Telcide se rcrierait si M. de Fleurville ne lui demandait alors de visiter le jardin. Elle y consent. De loin, elle pourra surveiller les jeunes gens... D'ailleurs son impression sur son adversaire se modifie beaucoup. Du moment qu'ils n'ont t vaincus ni l'un ni l'autre, il n'y a aucune rancune. Rien ne s'oppose ce qu'ils soient amis. Il est aimable,

Jacques

la

juge trs sympathique. Comme les marche seule auprs de lui. Rosalie, Jeanne et Marie la suivent, piteuses dames
lgant.
Elle
le

alles sont troites, elle

d'honneur...

Pour mnager les apparences, Jacques commence par prendre rellement quelques mesures. Mais vite il

qui a pu intercepter Vous devez souponner quelqu'un"? Oui, Telcide!... J'en aurai cur
le

s'inquite Dites-moi...
:

mes

cartes?

net.:. Je l'in-

terrogerai...
fait mine d'crire. Elle se doute pas des yeux... Le plus grave, reprend Jacques tout en frappant sur le zinc, comme pour en apprcier la solidit, c'est que vous avez d m'accuser de ngligence. Peut-tre avez-vous cru que je vous oubliais... Mais non, mais non...

Ce disant Ariette
la quitte

qu'on ne

238

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

Par un retour d'esprit, frquent chez les tres qui ont souffert, Arlelte prend plaisir jouer au jeune

une comdie cruelle. Peut-tre veut-elle l'prouver? Je n'ai pas eu ces mauvaises ides... De quel droit les aurais-je eues?... Vous tiez bien gentil de m'envoyer des cartes... Mais enfin ce n'tait qu'un jeu... Je ne devrais pas y attacher plus d'importance

homme

que vous-mme...

l'chelle...

Un jeu, mais... Ne bougez pas vous culbuter Je vous assure... Faites semblant de prendre des mesures. Telcide regarde nous sommes sages sur notre perchoir... Mais vous avez que un jeu! Depuis quelque temps extrmement
tant,
allez faire
si

dit

c'tait

j'ai t

prise,

y a eu d'abord les fianailles de ma cousine Marie avec M. Hyacinthe... Vous vous souvenez de la tombola? C'tait le dbut de leur roman! Et puis ensuite il y a eu... il y a eu... Je ne sais trop comment vous expliquer cela... Enfin on m'a prsent un jeune homme... un jeune homme charmant. 11 n'est peut-tre pas trs beau, ni trs lgant... Mais il est fort instruit et pote... Il s'appelle Eugne Duthoit... Je crois que je serai trs heureuse avec
11

d'ailleurs... Oui... Trs prise!...

lui...

Comment?... vous... vous Mais Cela vous tonne? Un peu. Pourquoi? Votre cousine m'a hier autre chose... Voyons,
l'avez accepte'
oui...

dit

voyons, ce n'est pas srieux, mademoiselle Ariette... C'est impossible... Vous vous moquez de moi... Jacques, trs sincrement dsempar, fait de grands gestes. Elle, imperturbable, trace des hiroglyphes sur son carnet... Vous ne pouvez pas pouser un Eugne Duthoit.
-

D'abord,

Absolument!... Chaque nom a sa destine... Les parents, lorsqu'ils baptisent un garon, sentent incon-

t Eugne Ah! bah!

, c'est

un nom

ridicule!

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

239

sciemment par qui celui-ci sera plus tard aim. Ils approprient en consquence son nom aux lvres de femme, qui le prononceront. C'est paradoxal, mais ingnieux! Eugne! videmment il y a des femmes charmantes, qui peuvent se dire ce nom-l avec un accent d'amour, des femmes charmantes et.mme jolies, mais des femmes... des femmes... enfin quoi? pas vous!

Je vous dfie... vous la voici m'entendez bien?... Je vous dfie de dire devant moi, Je vous sur un ton passionn, en me regardant adore, Eugne. Vous poufferez de rire... Non.
:

Vous La preuve, tenez, Essayez. Ariette relve Je vous adore,


le dfi

tes drle...

Eugne... emphase... Mais au lieu de pouffer de rire,


glots.

s'crie-t-elle
elle clate

avec

en san-

Se penchant vers elle pour la consoler, au risque de compromettre la stabilit de leur installation, Jacques
lui
qu'il ne faudra plus jamais rpter cette vilaine phrase. Elle vous fait pleurer. Tandis qu'il en est de si douces que je vous apprendrai! J'en sais d'harmonieuses, que votre cur coutera comme des musiques. J'en sais d'odorantes, qui vous griseront, comme des tubreuses. J'en sais d'ternelles, que nous rpterons en litanies d'amour... Ayez confiance en moi... Ne protestez pas...

murmure alors Ma petite Ariette, vous voyez


:

C'est que je suis trs hsitante... Pourquoi? Parce que je me demande vos lvres sont bien
si

que mes parents ont imagines pour prononcer mon nom lorsqu'ils m'ont baptise Ariette... Il vous est trs facile de vous en rendre compte. Je vous adore, Ariette... Je ne pense qu' coutez vous. Je vous aime ... Et ce disant, je n'clate pas de rire... Je ne pleure pas... Je souris au bonheur de ma vie... de notre vie... Vous ne rpondez plus rien?... Ne sommes-nous pas d'accord? Ariette, je suis anxieux...
celles

240

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

La jeune fille va parler, lorsque la grosse voix de M. de Fleurville retentit Eh bien) l-haut... avez-vous fini de prendre vos

mesures?
Telcide, Rosalie,
l'chelle. Ariette et

que

les

Jeanne et Marie sont au pied de Jacques descendent en affirmant travaux seront trs peu compliqus et qu'en

gondol. ne me reste plus, mesdemoiselles, qu' vous remercier de votre fort aimable rception. M. de Fleurville prend cong. Vainement son fils essaie de se rapprocher d'Ariette. Leur conversation a t coupe juste au moment dcisif. Devra-t-il partir sans avoir entendu la phrase suprme, qui tablira mieux son bonheur? Machinalement, mais peut-tre pour mieux garder la jeune fille prs d'elle, Telcide a pos son bras sur l'paule d'Ariette. Mais celle-ci, en rendant Jacques son carnet, lui indique J'ai not la page 7 tous les renseignements qui pourront vous tre ncessaires... Dans la rue, Jacques ouvre le carnet la page dite.

effet le zinc est trs

Il

Il lit

Jacques, je vous adore...

CHAPITRE TX Ma chre enfant, je suis extrmement heureuse. Laissez-moi vous embrasser. M. de Fleurville vient de me demander votre main pour son fils... Telcide tend les bras Ariette, qui s'y jette, sans rancune. C'est bien. Je constate que vous n'avez aucune acrimonie contre moi. J'aurais t dsole que vous en eussiez. Car, je m'empresse de vous le dire, nulle plus que moi ne se rjouit de votre bonheur. Si j'avais cru que M. de Fleurville ft capable de vous pouser, je ne vous aurais jamais propos M. Eugne Duthoit... Je vous remercie, ma cousine... Seulement, n'est-ce pas? j'avais une trs grave responsabilit, celle de votre avenir. Quand on est jeune, comme vous, on ne voit pas la ralit de la vie, on a des rves, qui volent trs haut. Je vous en parle en connaissance de cause. J'ai t comme vous jadis. Hlas! Je n'ai pas t assez heureuse pour que mon dsir se ralist comme le vtre. Aujourd'hui je serais reconnaissante envers ma mre si, avec un esprit plus pratique que le mien, elle avait abaiss mes yeux sur un but plus accessible. Lorsque j'ai parl de vous imposer mon autorit, je n'ai voulu faire autre chose que

ce que

ma mre ma

aurait

faire

pour moi... J'espre

que vous saisissez?

Oui,

cousine...

Les circonstances sont trop rares o Telcide est mue pour qu'Ariette n'en profite pas. Trs gentiment, car au fond elle comprend le sentiment de la pauvre
vieille fille, elle lui dit
:

Ma
241

cousine, excusez-moi. Je vais peut-tre com-

242

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS


que

mettre une indiscrtion. Mais il est une question je voudrais vous poser. Me la permettrez-vous?

Oui... les ai arrtes... la suite de quelles circonstances. Lorsqu'il a t question des fianailles de notre sur Marie avec M. Hya-

De votre boxeur? Comment? De quel boxeur? De dont vous avez apport photographie. Je apport photographie d'aucun boxeur. Enfin... quoi?... de votre joueur de C'est mme chose. Des cartes signes Jacqueline? C'est moi qui Et voici
celui
la

n'a pas, depuis deux mois, dpos mon adresse des cartes postales, qui ne m'auraient pas t remises?
le

Certainement. De quoi Est-ce que facteur

s'agit- il?

n'ai

la

tennis...

la

cinthe, j'ai redout que cette nouvelle n'et une mauvaise influence sur vous. Dj vous ne vous amusiez pas beaucoup ici. J'ai craint que vous ne vous ennuyiez

Eh bien! ma Jacques de Ah! j'avais


si

davantage. Vous m'aviez dit que Jacqueline tait une de vos bonnes amies d'enfance, la fille d'un ambassadeur, en France pour deux mois. Je lui ai crit vous m'aviez indiqu son adresse! pour l'inviter venir passer quelques jours avec vous. Cette distraction devait vous tre agrable. Or la lettre m'a t rexpdie avec la mention Inconnu et le cachet du prsident del Rpublique... Du prsident de la Rpublique? Oui. Je ne me suis pas expliqu le cachet. Ahl a c'est trop drle... En vous donnant un numro, au hasard, du faubourg Saint-Honor, j'ai d vous donner celui de l'Elyse... En tout cas, ma mfiance a t veille... Et ds ce jour j'ai arrt toutes les cartes signes Jacqueline.

cousine...

Jacqueline,

c'tait

Fleurville.
su!...

Et Telcide rembrasse Ariette. Elle est prsent tout douceur et tout tendresse. Il n'y avait pas de fianailles qui pouvaient personnellement la flatter
davantage...

Cependant M. Hyacinthe

est perplexe. L'incertitude

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS


le tue.

243

dans laquelle
t-il?

il

vit

depuis trois jours

Epousera:

N'pousera-t-il pas? Ses rflexions sont mornes et lamentables Je vivais tranquille... Professeur modeste, je n'aurais jamais d sortir de mon obscurit... Dmon tentateur, cette jeune fille m'a prsent la pomme d'Eve... Pourquoi ne me suis-je pas souvenu que les vers de terre ont toujours tort d'tre amoureux des toiles?... Allons! mon vieil Ulysse, oublie tout... Comme Achille retire-toi sous ta tente... Rentre chez toi et en toi-mme... Reprends tes livres... Si tu vas plus avant, tu perds toute esprance... Comment? Comment? tu avances quand mme... Quelle force te pousse?... Tu n'es donc qu'une vieille bte...

Il est dans cet tat d'esprit quand il sonne la porte de ces vieilles demoiselles. Quel accueil va-t-il recevoir? C'est sa premire visite depuis les vnements considrables qui psent sur son iront comme une pe de Damocls Mlle Marie est-elle l? demande-t-il en tremblant,

Ernestine. Non. Ahl

soupire-t-il en imaginant aussitt qu'on lui a enlev sa fiance et que peut-tre elle est dans une tour mystrieuse, clotre... Mais elle va quasiment revenir... 11 entre donc, mais il a les plus noirs pressentiments. La bonne qui s'en aperoit, lui offre des consolations...

Vous avez de souffrir? Oui... Je souffre horriblement... a doit tre de l'estomac. Voulez- vous prendre un verre d'eau sucre avec de d'oranger? Non. C'est dans cur...
l'air

la fleur

le

Mlancoliquement, il commence le rcit de ses peines. Ernestine s'y intresse. Elle a toujours aim la lecture des feuilletons. Malheureusement la suite en sera remise pour elle au prochain numro. Telcide et Marie rentrent Hlas trois fois hlas leur dit le professeur. Ne craignez pas de m'avouer la vrit. Je serai fort. Quelle vrit?

244

CES DAMES

AUX CHAPEAUX VERTS

est fini, n'est-ce pas? Ces deux demoiselles, qui reviennent de porter la rponse officielle d'Arlelte M. de Eleurville, croient que M. Ulysse parle d'Eugne Duthoit. En effet! rpond Marie. est fini! rpte Telcide. Et c'est irrvocable? murmure pniblement M. Hyacinthe, avec la mine du condamn mort qui s'inquite de son pourvoi. Absolument irrvocable! prononce en souriant Marie.

Tout

Tout

Oh! Le professeur prononce les donnent des coups de gong...

oh

comme

d'autres
Telcide.

Je

comprends votre chagrin, intervient

C'est celui d'un

homme
si si

de cur. Mais

non plus exagrer votre douleur. Au


arrive n'est pas

ne faut pas fond, ce qui vous


il

Allons donc... Chaque fois que vous penserez ce petit dsagrment, n'hsitez pas, venez nous voir et embrasser Marie. 11 n'y a rien de tel pour panser

grave. Prenez-en votre parti...


facile.

Ce

n'est pas

une

blessure.,.

Que je vienne embrasser? M. Hyacinthe roule des yeux effars. Ce qu'il entend
l'abasourdit.

Mais oui, continua Telcide... Dornavant il ne doit plus y avoir pour vous d'autre remde... Un baiser, a gurit tout... Non, non, riposte le professeur dignement... Je respecte trop Mlle Marie pour l'embrasser ainsi. Je m'tonne d'ailleurs que ce soit vous, Mlle Telcide, qui osiez me faire cette proposition... Je la trouve... Je la trouve... Je la trouve inconvenante. Telcide et Marie se lvent galement furieuses. Mais

quiproquo prend fin, le nom d'Eugne Duthoit ayant t par hasard prononc par ces demoiselles, M. Hyacinthe se confond alors en excuses. Il pleure, il rit. Comme rparation, il veut aussitt embrasser sa fiance. Mais il est si troubl qu'il embrasse sa place Ma petite Telcide en lui bafouillant dans l'oreille enfant, je vous aime...
le
:

CHAPITRE X
La scne reprsente la porte d'une Onze heures du matin. glise. Tapis rouge sur le trottoir. Nombreux figurants,
ouvrires,
foule

commerants, toutes
:

les

bonnes du

quartier...

faire

sont en retard. Le maire a d parle La un discours de Joseph, parat ces dames. qui a y a de Drle d'ide de marier mme jour! On raconte que deux voulu. Pauvre femme! doit bien qui professeur!. Eh l? contente d'avoir dnich gosse, ne bousculez pas. Je ne verrai mouche ton maman. A bras
Ils

l'Htel

ville.
Il

C'est
se

coiff toutes,

qu'il

trs jolies toilettes.


le
l'a

c'est la vieille

elle

tre

le

le

rien,

Tais-toi et Les voitures arrivent. Le cortge dfile.


!

nez...

La scne reprsente l'intrieur de Onze heures un quart. Tapis rouge devant la nef principale. Noml'glise. breux figurants, parents loigns, amis, relations, simples

curieux...

La foule parle : Trs jolie la petite Ariette. Fort sympathique, Jacques de Fleurville. Telcide se gonfle. Avez-vous vu? Elle a son chapeau vert. M. Hyacinthe semble gn par son faux col. Marie

Enfin, a Elle se dit y Mazette! la Marche nuptiale de Mendelssohn aux grandes orgues! Ils ne se refusent rien. tes-vous invit au lunch? Trs bien, le sermon de M. le Grand Doyen. Avez-vous un petit sou me prter pour la qute? Je n'en ai que des gros. Allez-vous la sacristie? Oui, pour qu'on sache que Ah! tant mieux, les demoiselles je suis venu.

l'air

rudement contente.

est!

246

CES DAMES AUX CHAPEAUX VERTS

d'honneur sont passes ct de nous sans nous voir. Remets ton sou dans ta poche, mon enfant, tu achteras des bonbons.

Six heures du soir. La scne reprsente une immense salle manger. Tapis rouge tout le tour. Nombreux figurants, pre, surs, oncles, tantes, cousins, cousines...

La foule parle : Trs bien, le discours du pre. Oui, passez-moi des gteaux. C'est au nom du collge que parle le recteur. Ohl ne dites pas a, vous me faites rougir. M. Hyacinthe a renvers du vin sur le plastron de sa chemise. Ariette et Jacques se regardent tout le temps., Heureusement quil y a des mariages, sans quoi, on ne se runirait jamais

Bravo, le speech du cousin Jules. en famille. Vous ne trouvez pas que l'oncle Henri grossit? Du Champagne? Volontiers. Un ban pour le cousin

Jules...

Huit heures du
la gare.
Il

soir. La scne reprsente le grand hall de n'y a pas de tapis rouge. Il n'y a pas foule.

: M. et Mme Ulysse Hyacinthe, M. et Jacques de Fleurville, Telcide et Rosalie, le chef de gare, personnage muet. Les quatre premiers voyageront ensemble jusqu' Paris. M. et Mme Ulysse Hyacinthe s'arrteront l, M\ et Mme Jacques de Fleurville iront un peu plus loin en Egypte.

Personnages

Mme

ma

pas? bonne sur. Et surtout vous prendrez bien garde dans les rues de la capitale de ne pas vous faire craser
les jours, n'est-ce

Comme notre Rosalie se penche vers Marie Vous nous crirez tous
elle est jolie,
:

Ariette se

penche vers Jacques amoureusement


petite garel

par les taximtres automobiles...

Embrassements. Coups de sifflet. Jet de vapeur. Messieurs les voyageurs, en voiture!

En

route pour

le

bonheur...

PARIS

TYPOGRAPHIE PLON
8,

rue Garancire

Dpt lgal 1022. Mise en vente l'J22.


:

Numro Numro
Nouveau

de publication
d'impression
tirage
:

6271.

4159.

19i9.

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Le Triomphe du printempa.
Arrire-saison
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La Route mouvante
Fortune rapide
l'ombre des clibataires.. Une petite qui voit grand...
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verts..

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Entre deux mes Esciave.. ou reine? La Petite Chanoinesse

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>


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Joujou se marie Le Mari de Cendrillonne DANIEL GRAY
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oncle et mon cur L'Appel des souvenirs

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Femme

forte

Un

vol.

Les Tournants

HENRI ARDEL
Colette Bryce Les Vacances de

ANDR LICHTENBERGER
...

au Maroc.
la famille

Un

Bryce.

Un

Conte bleu Le Mal d'aimr

Cur

de sceptique L'Heure dcisive Mon cousin Guy

Rene Orlis Rve blanc Le Rve de Suzy


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Tout arrive
L'Autre miracle
Il

tait

uue adroite princesse...

vol.

Les Contes de Minnie Mon Petit Trott Line

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Nom e Minnie
La Petite Sur de Trott Pancho, sang de requin
VELINE LE MAIRE

vol.

vol.

Le Cbteau des Palombes.. Mon Bonheur


Plaisir des dieux Les Fruits mrs Les Trois fugues de Monsieur de Prgeac

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Option d'amour

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filles

perdues..

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Prodige du cur

Imprim en Fiance.

TYPOGRAPHIE PLON, PARIS.


Printed in France.

1949- 5936

III

II.

La Bibliothque
Universit d'Ottawa

The
University

Library
of

Ottawa

Echance
Celai qui rapporte

Date due
la

un volume aprs

For failure lo return a book on or before the last


will

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devra

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five cents,

payer une amende de cinq sous, plus un


sou pour chaque jour de retard.

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