Vous êtes sur la page 1sur 399

1

Edgar Wallace
Arcaul verde
n romnete de: Constantin POPESCU Coperta de: Sandu Silvia Elena Edgar Wallace THE !EE" #!CHE! $S%" &'()&*+&)11),

- Editura Univers Colecia Enigma 1967


,

Capitolul 1. UN REPORTAJ BUN Spike Holland mzgli ultimul cuvnt pe ultima foaie a articolului su, trase dou linii orizontale pentru a atrage atenia tuturor celor interesai c acesta e sfritul i inti cu tocul n rama ferestrei. Penia se nfipse, iar tocul decolorat tremur o clip. ici o alt mn nedemn nu va mai comite o literatur att de !osnic folosind instrumentul fanteziei mele " spuse el. #ellalt reporter care se afla cu el n camer ridic privirea spre Spike. $espre ce"ai scris% $espre e&poziia de cini de ieri " rspunse Spike calm. 'ot ce tiu despre cini e c la un capt latr, iar la cellalt dau din coad. S(me m"a trimis. )ice c un reporter de crime tre*uie s tie ce"i la un cine poliist. +intea lui S(me lucreaz prin ricoeu. ,l nu ia lucrurile cum sunt n realitate, gndete prin sugestii. -du"i un reporta! senzaional despre o spargere la o *anc i te trezeti c"i cere s"i scrii un articol despre ce mnnc la prnz directorii de *anc. #ellalt reporter i mpinse scaunul napoi. , un mod de a gndi pe care"l ntlneti aproape pretutindeni " spuse el. .ndrznesc s afirm c cei din presa noastr par o*tuzi i *tui n cap n comparaie cu confraii americani. ici gnd " rspunse Spike prompt. 'oi cei care stau la *irou formeaz o ras aparte i sunt incapa*ili din fire s vad lucrurile cu oc/ii unui reporter de teren. #u alte cuvinte, nu sunt destul de normali. -scult"m pe mine. Singura diferen dintre redactorii englezi i cei americani e de nomenclatur. 'oi gndesc prin ricoeu.
(

Suspin i i sui picioarele pe *irou. Spike era un tnr pistruiat, cu o claie de pr rou. ,&poziiile de cini sunt desigur interesante0 " ncepu el din nou, cnd ua se desc/ise violent i un om ntr"o cma cu mneci scurte le arunc o privire feroce prin nite oc/elari uriai. Spike, am nevoie de tine. #e trea* ai acum% + duc s"l vd pe acel 1ood n legtur cu cminul de copii. 2au masa cu el. Poate s atepte. .i fcu un semn cu mna i Spike l urm n cmrua pe care o ocupa acesta. .l cunoti pe -*el 3ellam(, tipul la de la #/icago0 milionarul% -*e% +da0 - murit% ntre* Spike plin de sperane. u face s scrii despre el dect atunci cnd nu te mai poate da n !udecat pentru defimare. .l cunoti *ine% ntre* S(me. 4tiu c"i din #/icago, c a ctigat milioane cu construciile i c e un tip dur. 5ocuiete n -nglia de vreo opt"nou ani. +i se pare c0 i"a cumprat un castel n toat regula0 i c are un ofer mut0 -mnuntele astea le cunosc i eu, pot fi gsite n orice Whos Who " rspunse S(me ner*dtor. 6reau s tiu dac"i genul de om care caut pu*licitate. #u alte cuvinte, dac -rcaul 6erde e o fantom sau vreo invenie ca s"i fac reclam% 7 fantom%8 S(me ntinse mna, lu o foaie de /rtie i i"o trecu peste *irou americanului uluit. ota era evident scris de cineva pentru care regulile lim*ii engleze rmseser un mister de neptruns. Stimate Domn, Arcaul Verde a aprut la castelul Garre. Lacheul, domnul Wilks, l a !"ut. Stimate Domn, Arcaul Verde a
-

intrat #n camera domnului $ellam% i a lsat ua deschis. A &ost !"ut i #n parc. 'o(i ser!itorii prsete castelul. Domnul $ellam% spune c !a concedia pe oricine !or)ete despre Arcaul Verde, dar to(i ser!itorii pleac. 4i cine dracu e -rcaul sta 6erde% ntre* Spike mirat. $omnul S(me i potrivi oc/elarii i zm*i. Pe Spike l uimi aceast plpire de umanitate de pe c/ipul efului su. -rcaul 6erde de la castelul 9arre a fost la un moment dat cea mai cele*r fantom din -nglia " rspunse el. u rde, fiindc nu"i nimic comic la mi!loc. -rcaul autentic a fost spnzurat n :;<= de unul din mem*rii familiei de #urc(, proprietarii castelului 9arre. >ormida*il8 #um de mai ii minte toate astea% l ntre* Spike, cuprins de admiraie. 5as glumele. -rcaul a fost spnzurat fiindc vna cprioare i cred c mai e&ist i azi *rna de ste!ar de care a fost atrnat. Sute de ani, fantoma lui a *ntuit castelul 9arre, aprnd pentru ultima oar n :=??. devenit o figur legendar n inutul 3erks/ire. -cum, dac poi s iei n serios scrisoarea asta, trimis desigur de unul dintre servitori care a fost concediat sau a plecat de *un voie, fiindu"i team, s"ar prea c prietenul nostru verde a reaprut. Spike se ncrunt i strm* din *uze. 7rice fantom care"i d trcoale lui -*e 3ellam( i merit soarta " spuse el. #red c -rcaul 6erde e parial o legend, parial o isterie. 6rei s vor*esc cu -*e% .ntlnete"te cu el i convinge"l s te lase s stai o sptmn la castel. Spike respinse energic propunerea. u"l cunoti8 $ac"i cer aa ceva, m d afar n
+

*rnci. -m s iau legtura cu secretarul lui, un tip numit Savini. 7 corcitur de asiatic c"un european, sau cam aa ceva. Poate m a!ut el. Se pare deci c -rcaul 6erde s"a mulumit doar s lase desc/is ua lui -*e. .ncearc i cu 3ellam(, gsete un prete&t pentru a ptrunde n casei. S nu uit, castelul l"a cumprat acum vreo apte"opt ani, pltind pe el o sut de mii de lire. > rost de un reporta!. "am mai avut de ani de zile un reporta! *un. imic nu te mpiedic s iei masa la prnz cu 1ood. -m nevoie i de reporta!ul despre el. @nde mncai% 5a restaurantul #arlton. 1ood n"a stat la 5ondra dect puine zile. 5a noapte se ntoarce acas, n 3elgia. S(me consimi. 7 s"i vin cu att mai uor. 3ellam( locuiete la /otelul #arlton. -i prile!ul s"i vezi pe amndoi. Spike se ndrept spre u. Aeporta!e despre fantome i cmine de copii8 e&clam el sarcastic. 2ar eu tn!esc dup o crim misterioas. )iarul sta n"are nevoie de un reporter de crime, ci de un scriitor de poveti. 'e"ai descris perfect8 rspunse S(me, ntorcndu" se la tre*urile lui. Capitolul 2. OMUL FR FRIC )ornitul i zngnitul oelului ce se lovete de oel, pcnitul sacadat al aparatelor electrice de nituit, vacarmul nfundat al maiurilor i al ciocanelor sunau ca o muzic n urec/ile lui -*el 3ellam(. Sttea la fereastra salonului, cu minile la spate i cu privirea pironit asupra unei scene pe care o putea privi ore ntregi. .n faa /otelului se construia o cldire nalt. Sc/eletul ei de oel
.

domina casele pitice din dreapta i din stnga. Pe strad, dedesu*t, se strnsese un mic grup de oameni care urmreau cu gura cscat o travers ce se nla prins de un ca*lu manevrat de o macara imens. 3ara de oel se ridica tot mai sus, micndu"se cu o ncetineal maiestuoas. -*e 3ellam( mormi nemulumit. 'raversa nu era fi&at ntr"un ec/ili*ru corect. #unotea pn i fraciunea de centimetru de unde ar fi tre*uit prins. $ac nelegiuirile oamenilor ar fi scrise cu litere de snge n locul unde au fost nfptuite, aa cum se credea n antic/itate, numele lui -*el 3ellam( ar tre*ui s se afle proiectat cu litere imense i roii n nenumrate locuri. 5a o ferm srac din inutul +ontgomer(, din statul Penns(lvania, sau n celula mo/ort a nc/isorii din Pentonville " ca s nu pomenim dect dou locuri. -*e 3ellam( nu suferea niciodat de insomnie cnd se gndea la trecut. #ina era strin firii lui i nu cunotea teama. >cuse multe fapte rele i se simea mulumit. -mintirea ngrozitoare a vieilor sfrmate mielete, a suferinelor cauzate cu premeditare, a copiilor lsai n mizerie i nenorocire, a unei femei urmrite i ucise cu o ur *estial, numai pentru a"i satisface un orgoliu monstruos, nu"i tul*urase niciodat, nici mcar o clip, linitea sufleteasc. $ac se gndea vreodat la aceste lucruri, o fcea cu un sentiment de mulumire. 2 se prea drept ca cei care i se opun s fie lovii. Soarta l favorizase din plin. 5a douzeci de ani crase crmizi n spinare. 5a treizeci i cinci de ani a!unsese milionar. 5a cincizeci i cinci de ani, milionul se nzecise. .i scuturase papucii de praful oraului unde se m*ogise i plecase n -nglia, devenind un aristocrat ce triete la ar, proprietarul unui domeniu pe care floarea no*ilimii engleze l ctigase cu spada i l ridicase cu
'

sudoarea sclavilor i din frica lor. $e treizeci i cinci de ani dispunea de puterea de a face ru. $e ce s n"o recunoasc% "avea ce regreta, dat fiind situaia lui actual. +sura un metru optzeci i doi, iar la cei aizeci de ani ai lui avea fora unui taur tnr. $ar nu din cauza fizicului su se ntorcea lumea dup el pe strad. @renia lui fascina, iar faa imens i congestionat era *rzdat de o puzderie de cute i adncituri. -vea un nas mare, turtit i lucios, o gur larg, cu *uze groase. #olul ridicat al gurii i ddea aerul c rn!ete tot timpul. ici nu se mndrea, nici nu se ruina de urenia lui. Se mpcase cu ideea fizicului su, aa cum se mpcase cu dorinele lui, considerndu"le fireti. -cesta era -*el 3ellam(, domiciliat mai nainte la #/icago, iar acum la castelul 9arre, n 3erks/ire " un om nscut fr darul de a iu*i. .n picioare, lng fereastra larg a /otelului, urmrea cum se desfoar munca peste drum. u tia i nici nu"l interesa cine era constructorul sau ce se construia. 7amenii care se micau prudent pe punile strmte i prime!dioase erau, momentan, ca i oamenii lui. .ncepu s *om*ne cnd privirea lui ager surprinse un grup de trei nituitori care, scpai de supraveg/etor, i pierdeau vremea. 2nstinctiv, privirea i se ntoarse fulgertor la traversa ce se *l*nea n aer. #eva n el i spuseB pericol8 #u toate refle&ele lui rapide, nu vzu accidentul. @nul din capetele traversei lovise o platform pe care lucrau doi muncitori. -uzi trosnetul platformei care se pr*uea, acoperind zgomotele circulaiei de pe strad, i surprinse un om ce se ncletase disperat de o sc/el0 -poi totul czu, rostogolindu"se i disprnd ntre stivele de crmizi i mainile de fcut mortar din dosul gardului
/

nalt de scnduri care mpre!muiau cldirea. Hm8 fcu -*e 3ellam(. Se ntre* ce"o s fac antreprenorul. #are erau oare legile acestei ri n care i sta*ilise de apte ani domiciliul% $ac ar fi fost el antreprenorul, ar fi trimis pe loc avocatul ca s discute cu vduva, mai nainte ca ea s afle de moartea soului, i s"o fac s iscleasc un act de renunare la orice pretenie, pn s"i dea seama c e lsat pe drumuri. ,nglezii lucrau ns ncet. @a salonului se desc/ise. -*e 3ellam( ntoarse capul. Culius Savini era o*inuit s fie primit cu o strm*tur, dar de data asta simi c se ntmplase ceva mai important, cci faa lui -*e 3ellam( trda altceva dect rictusul plin de reprouri pe care i"l rezerva n fiecare diminea. -scult, Savini, te atept de la ora apte. $ac ai de gnd s mai lucrezi pentru mine, tre*uie s vii nainte de prnz, ai priceput% .mi pare ru, domnule 3ellam(. 6"am spus de asear c"am s ntrzii. +"am ntors de la ar de cteva minute. -titudinea i vocea lui Culius Savini erau aproape timide. u degea*a era de un an secretarul lui 3ellam(. .nvase c era inutil s discute n contradictoriu cu patronul su. 6rei s primii pe un reporter de la ziarul 9lo*e, domnule% continu el. @n gazetar% ntre* 3ellam(, *nuitor. 4tii *ine c nu primesc niciodat gazetari. #e vrea% #ine e% , Spike Holland, un american " spuse Culius Savini, aproape scuzndu"se. S nu"i nc/ipui c asta mi"l face mai simpatic " replic tios 3ellam(. Spune"i c nu pot s"l primesc. u m intereseaz indivizii de genul sta. #e poftete% -r
&

tre*ui s tii, fiind secretarul meu, nu% 6rea s discute despre -rcaul 6erde. Culius ezitase nainte de a vor*i. -*e 3ellam( se ntoarse cu un aer fioros. #ine a trncnit despre -rcaul 6erde% 'u, nemernicule8 ,u n"am discutat cu nici un reporter " zise Culius posac. #e s"i spun% Spune"i s se duc0 trimite"l ncoaD8 $ac nu"l primea, era posi*il ca reporterul s inventeze singur cine tie ce, se gndi *trnul. Se temea puin de ziare. $in cauza unei gazete se produsese ncurctura de la >almout/. Culius l introduse curnd pe reporter. u"i nevoie s rmi8 se rsti 3ellam( la secretar, iar dup ce acesta iei, mriB $orii o igar de foi% .mpinse cutia pe mas cu gestul cu care azvrli un os unui cine. +ulumesc, domnule 3ellam( " rspunse Spike pe un ton rece dar nu fumez igrile de foi ale milionarilor. +"ar face s nu"mi mai plac ale mele. + rog. #e doreti% i se adres cu *rutalitate 3ellam(, privindu"l printre pleoapele ntredesc/ise pe reporterul cel rocovan. @m*l zvonul c la castelul 9arre *ntuie o fantom, domnule 3ellam(, un -rca 6erde. , o minciun8 rspunse cellalt prompt, de fapt e&agerat de prompt. $ac 3ellam( s"ar fi artat indiferent la ntre*are, Spike s"ar fi putut nela. Promptitudinea cu care se gr*ise s dezmint trezi ns pentru prima oar interesul reporterului. #ine i"a vor*it de povestea asta% ntre* 3ellam(. 7 tiu dintr"o surs demn de ncredere " rspunse
1*

Spike prevztor. $up informaiile noastre, -rcaul 6erde de la 9arre a fost vzut la castel i se pare c a intrat i a ieit din camera dumneavoastr0 , o minciun8 'onul lui -*e 3ellam( deveni violent. Servitorii tia englezi, complet icnii, vd fantome peste tot. , adevrat c ntr"o noapte am gsit ua de la dormitor desc/is, dar cred c asta s"a ntmplat fiindc am uitat s"o nc/id. $e la cine ai informaiile% $in surse diferite " mini Spike " i fiecare relatare e verosimil. 7ricum, domnule 3ellam( " continu el zm*ind " povestea nu"i lipsit de interes, cci o fantom ridic ntotdeauna valoarea unui vec/i castel. "ai ctui de puin dreptate " spuse -*e 3ellam(, profitnd pe loc de ocazia ce i se oferea " dimpotriv, i"o scade, iar dac pomeneti un singur cuvnt despre fantom n ziarul dumitale, v dau n !udecat pentru calomnie. -i priceput, tinere% Poate c fantoma o s pun singur n micare totul, rspunse Spike ama*il. #o*or scrile fr s fi a!uns la o /otrre. -*e 3ellam( nu era tipul comun de milionar care i sta*ilete reedina n -nglia i intr aproape automat n rndurile lumii *une engleze. 2ndividul era un mitocan, cu o spoial de educaie i lipsit complet de am*iii mondene Spike spera s nu se nele asupra lui 3ellam(. #nd a!unse n /ol, l gsi pe Culius discutnd cu un om nalt, cu *ar* crunt, tipul muncitorului prosper. Culius i fcu semn lui Spike s"l atepte. #unoatei camera, domnule #reager, nu"i aa% $omnul 3ellam( v ateapt. $up ce omul dispru, Culius se ntoarse spre reporter. #e"a zis% - negat toat istoria. Serios, Savini, e ceva adevrat n trea*a asta%
11

Culius Savini ddu sceptic din umerii si firavi. u tiu cine v"a spus aiureala asta, iar eu, unul, nu v pot oferi nici un fel de informaie. 3trnul mi"a fcut un scandal infernal, fiindc i"a nc/ipuit c eu am trncnit. -tunci e adevrat " rspunse Spike. -i vzut vreo fantom lugu*r um*lnd pe ling pereii fortificai% -scult, avea lanuri% Culius cltin din cap. "ai s afli nimic de la mine, Holland, cci tre*uie s"mi pstrez postul. #ine era tipul pe care l"ai trimis sus% Prea un poliist. Culius rn!i. 4i el m"a ntre*at despre tine acelai lucru cnd te" a vzut co*ornd. Se numete #reager i e " ezit " n"a spune un prieten, ci o cunotin de"a *trnului. , pensionar pro*a*il. .n orice caz vine n vizit foarte regulat, i"mi nc/ipui c nu vine degea*a. 3trnul nu m mai c/eam acum pn nu"i pleac musafirul. Hai s *em un cocteil. Spike l refuz. .n timp ce continuau s discute, spre marea surpriz a lui Culius, #reager co*or scrile cu o e&presie furioas. u vrea s m primeasc dect la ora dou, spuse el cu mnie reinut. .i nc/ipuie c"am s"l atept% $ac asta i nc/ipuie, atunci greete. Poi s"i comunici ce" am spus, domnule Savini. #e s"a ntmplat% ntre* Culius. - zis la ora dou, recunosc. $ar am sosit n ora mai devreme i de ce s atept pn dup"amiaz% $e ce nu m poate primi acum, dimineaa% ntre* *r*osul iritat. + trateaz ca pe"un cine. #rede c sunt la discreia lui. >cu un gest semnificativ cu degetul. ,
1,

ne*un de furie din cauza unui reporter. $umneata eti la, nu% ntre* el. $a, eu sunt, rspunse Spike. Spune"i din partea mea " individul numit #reager se ntorsese spre Culius i"l mpungea cu degetul n piept pentru a da mai mult greutate cuvintelor sale " c vin la ora dou i c vreau s am cu el o discuie lung, cci astfel o s am i eu o scurt ntrevedere cu un ziarist. #nd i termin ameninarea, plec. Savini " spuse Spike ncet " ncep s miros c"i rost de un reporta! *un. Savini urca ns scrile cte dou trepte o dat, pentru a a!unge mai repede la patronul su furios.

Capitolul 3. JOHN WOOD DIN BEL IA Spike se uit la ceas. ,ra unu fr cinci. $e"a*ia se aez la o msu ca s"i atepte invitatul, c l i vzu pe Co/n 1ood, un om remarca*il, intrnd gr*it prin uile *atante ale restaurantului. ,ra nalt, ncrunit prea devreme, cu o figur de o frumusee neo*inuit. -vea oc/ii vii, iar *uzele lui sensi*ile preau s vor*easc c/iar i atunci cnd stteau nemicate. Co/n 1ood strnse cu cldur mna reporterului. "am ntrziat% ntre* el. -m fost foarte ocupat toat dimineaa. 6reau s prind trenul de dou i !umtate pentru continent, i asta nseamn c tre*uie s m gr*esc. 2ntrar mpreun n imensa sal de mese a restaurantului, iar o*erc/elnerul i conduse ntr"un col, la
1(

o mas retras. -runcnd o privire furi la c/ipul delicat al invitatului su, Spike nu se putu mpiedica s nu se gndeasc la contrastul dintre acesta i urenia fascinant a omului pe care tocmai l prsise. Co/n 1ood era opusul lui -*e 3ellam(B un suflet *un, o privire care zm*ea tot timpul. Pn i micrile lui erau vioaie i energice, iar minile lungi i musculoase preau cuprinse de un fel de nelinite. #e doreti s tii% Poate c reuesc s"i spun totul pn ne aduce supa. Sunt american0 -sta n"a fi crezut " se mir Spike, iar Co/n 1ood ntri cele spuse dnd din cap. 'riesc de foarte mult timp n aceast ar, continu el. $e fapt, n"am mai fost pe"acas de0 " se opri " muli ani. u vreau s discut prea mult despre mine i am s trec ct se poate de repede n revist virtuile mele. 5ocuiesc acum n 3elgia, ntr"o localitate numit 1endu(ne. -m nfiinat acolo un cmin pentru copiii tu*erculoi, pe care am de gnd s"l mut anul acesta n ,lveia. Sunt inventatorul sistemului de car*uraie 1ood, sunt necstorit0 i cred c asta"i tot ce am de spus. $oream s vor*esc cu dumneavoastr mai ales despre acest cmin pentru copii, zise Spike. -m citit un reporta! despre el n ziarul $elgianul independent. Scria acolo c strngei fonduri cu scopul de a nfiina n fiecare ar din ,uropa cte o coal pentru mame. .ntre*area noastr, domnule 1ood, e n ce const aceast coal pentru mame% 3r*atul crunt se ls pe sptarul scaunului i reflect un timp nainte de a rspunde. .n fiecare ar european, i mai ales n aceast ar, e&ist pro*lema copiilor nedorii. Poate c EnedoriiF nu e cuvntul cel mai potrivit. 7 vduv rmne fr nici un *an, dar cu o*ligaia de a crete unul sau doi copii. .i e
1-

imposi*il s"i ctige e&istena, dac nu are pe cineva care s se ngri!easc de copii, iar asta cere *ani. +ai sunt apoi copiii a cror venire pe lume i ngrozete pe prini, a cror natere e o nenorocire i care sunt dui iute ntr"o cas !alnic, unde, pentru civa dolari pe sptmn, o femeie se anga!eaz s"i ngri!easc i s"i creasc. -ceste doici de ar a!ung anual, n unele ri, n faa tri*unalului, su* nvinuirea c au negli!at sau ucis aceste fiine nea!utorate. 4i i e&puse n continuare planul, care consta n nfiinarea unor mari coli pentru mame, unde s fie adui copiii nedorii pentru a fi ngri!ii de un personal competent. Primim pentru practic, n sc/im*ul unei sume, pe cele ce vor s"i desvreasc cunotinele n arta de a crete copii mici. #red c peste un timp aceste coli au s se poat ntreine singure, iar noi vom da cu siguran lumii tineri sntoi i api s nfrunte greutile vieii. 'ot timpul mesei discut doar despre copii " *ucuria vieii lui. 6or*i entuziasmat despre o mic orfan din 9ermania, adus de curnd la cminul lui din 3elgia, i se nflcr att de tare, nct ceilali comeseni se ntoarser spre el. 6 rog s m iertai, domnule 1ood, dar avei o pasiune cam ciudat. 1ood rse. -i dreptate " spuse el, apoi, *rusc, ntre*B #ine sunt acetia% @n mic grup, format din doi *r*ai i o femeie, intrase n sala de mese. Primul *r*at era nalt i sla*, cu prul al* i cu o fa foarte melancolic. .nsoitorul su, un tnr elegant, putea s ai* ntre nousprezece i treizeci de ani. ,ra genul de om care las impresia c nu triete dect pentru croitorul su. $e la prul su *lond
1+

i lucios pn la vrful pantofilor de lac, arta ca o reclam vie a serviciilor competente pe care le poate aduce un valet. Privirile lui Spike i 1ood se aintir ns asupra fetei. , singura femeie care seamn cu cele de pe copertele revistelor ilustrate spuse Spike. #ine e% $omnioara HoGett, domnioara 6alerie HoGett. 3trnul se numete 1alter HoGett i e un englez care a trit mult timp n Statele @nite trgnd ma de coad, pn n clipa cnd s"a descoperit petrol n pmntul fermei sale. 2ar reclama de mode e un englez, >eat/erstone. @n crai din lumea *un. Poate fi ntlnit n oricare clu* de noapte din 5ondra. 9rupul se aez la o mas din apropiere, aa c 1ood avu prile!ul s priveasc mai atent fata. , foarte drgu, spuse el cu voce sczut. Spike se ridicase ns de la mas i se dusese s dea mna cu americanul mai n vrst. $up cteva clipe se ntoarse. $omnule 1ood, domnul HoGett dorete s"l nsoesc sus, n apartamentul lui, dup ce terminm masa, spuse el. 7 s v rog s m iertai. >irete, ncuviin cellalt. $e dou ori n timpul de!unului, oc/ii fetei se ndreptar spre ei, cu o e&presie mirat, nesigur, ca i cum l"ar fi cunoscut pe Co/n 1ood mai dinainte, fr s"i aminteasc ns cu ce ocazie. Spike aduse conversaia de la copii asupra su*iectului care"l interesa cel mai mult n acel moment. $omnule 1ood, n cltoriile dumneavoastr n"ai ntlnit niciodat o fantom% u " rspunse acesta cu un zm*et calm " nu cred s fi ntlnit.
1.

.l cunoatei pe 3ellam(% ntre* Spike. Pe -*el 3ellam(% $a, l cunosc. , tipul din #/icago care a cumprat castelul 9arre. Spike ncuviin din cap. 2ar castelul 9arre e reedina -rcaului 6erde, complet Spike. 3trnul 3ellam( nu"i ns prea ncntat de fantom, cum ar fi alii, i a ncercat s m fac s renun la ceea ce mi se prea a fi un reporta! *un. .i povesti tot ce tia despre -rcaul 6erde de la castelul 9arre, iar 1ood l ascult fr s scoat o vor*. Straniu, spuse el n cele din urm. #unosc legenda castelului 9arre i"am auzit de acest domn 3ellam(. .l cunoatei *ine% ntre* Spike imediat. #ellalt cltin ns din cap. #urnd dup aceea, grupul domnului HoGett se ridic i plec. Spike c/em c/elnerul i plti nota. -m o scrisoare de scris, spuse 1ood. Amnei mult la domnul HoGett% 6reo cinci minute, rspunse Spike. u tiu n ce scop vrea s m vad, dar *nuiesc c n"o s m in mult. -partamentul domnului HoGett se afla la acelai eta! cu al lui 3ellam(, iar *trnul l atepta. Se prea c domnul >eat/erstone plecase, cci n camer nu se aflau dect milionarul i fiica lui. 2ntr, Holland, spuse HoGett. -vea o voce trist i o atitudine posac. 6alerie, i"l prezint pe domnul Holland, care e reporter i"ar putea s te a!ute. >ata se nclin puin i"i zm*i discret. $e fapt, fiica mea a voit s te vad, Holland " relu HoGett, iar Spike se simi ncntat. 3trnul se uit *nuitor mai nti spre fat, apoi la reporter. -devrul e, domnule Holland, c vreau s dau de
1'

urma unei doamne care a trit acum doisprezece ani la 5ondra " 6alerie ezit o clip " doamna Held. - locuit pe strada 5ittle 3et/el, n cartierul #amden 'oGn. -m i fcut unele investigaii pe strada aceea. , o ma/ala nfiortoare ns i nimeni nu"i amintete de ea. "a fi aflat c a stat acolo " continu 6alerie " dac n"a fi pus mna pe o scrisoare. Se opri din nou. Scrisoarea a a!uns n posesia mea fr ca destinatarul s tie, iar acesta avea toate motivele s nu dezvluie adresa. 5a cteva sptmni dup ce a fost scris scrisoarea, persoana a disprut. "ai dat un anun la ziar% 3a da, spuse ea. -m fcut tot ce"i posi*il. Poliia ne a!ut de ani de zile. Spike cltin sceptic din cap. + tem c nu v pot fi de mare a!utor. -sta"i i prerea mea, spuse HoGett. >iica mea crede ns c ziarele pot afla mai multe lucruri dect poliia0 -far, pe coridor, rsun o voce puternic, strident, aspr i plin de mnie, care"i fcu s"i ntrerup conversaia. -poi se auzi o *uitur. Spike se uit de !ur mpre!ur i, recunoscnd zgomotul, iei pe coridor. -ici ddu peste un spectacol ciudatB *r*osul pe care Culius l numise #reager se ridica ncet de !os. .n pragul apartamentului su se nla statura uria a lui -*e 3ellam(. -re s"i par ru de ce"ai fcut, rosti #reager cu o voce tremurtoare. 2ei afar i s nu te mai vd pe"aici8 url -*e 3ellam(. $ac te mai prind vreodat, te arunc pe geam. -i s mi"o plteti8 3r*osul aproape c plngea de furie. $ar nu n dolari i ceni, rspunse *trnul cu o voce aspr. -scult, #reager8 Primeti o pensie de la stat,
1/

nu% -i gri! s n"o pierzi8 4i, spunnd acestea, se ntoarse n camer trntind ua n urm. Spike se apropie de *r*os, n timp ce acesta nainta cltinndu"se pe coridor. #e s"a ntmplat% #reager se opri ca s"i scuture praful de pe pantaloni. -m s"i spun totul " zise el, apoi adug " eti reporter, nu"i aa% -m ceva pentru dumneata. Spike era n primul rnd i mai presus de orice ziarist, i pentru el un reporta! nsemna mncarea i *utura, nceputul i sfritul am*iiilor sale zilnice. Se ntoarse la HoGett. 6 rog s m scuzai o clip. 're*uie s stau de vor* cu omul acesta. #ine l"a lovit% 3ellam(% #ea care ntre*ase era fata, iar vocea ei trda o oarecare furie reinut, ceea ce strni curiozitatea lui Spike. $a, domnioar HoGett. .l cunoatei% -m auzit de el, rspunse ea ncet. Spike l nsoi pe #reager, care nu se simea prea *ine, pn n /olul /otelului. 3r*osul se fcuse al*, tremura i i tre*ui mult timp pn s"i recapete glasul. , foarte adevrat ce"a spus. Pot s"mi pierd. pensia, dar am s risc. -scult, domnule0 + numesc Holland, spuse Spike. u pot s"i povestesc aici, dar dac vii la mine, vila Aose, pe >ield Aoad, n cartierul eG 3arnet0 " Spike not adresa "0 am s"i relatez ceva care"o s fac senzaie. $a " adug el satisfcut " poi fi sigur c"o s fac senzaie. .n regul, zise Spike. #nd s vin la
1&

dumneavoastr% Peste cteva ceasuri. -poi l salut i dispru. 7mul pare zguduit spuse 1ood, care asistase plin de interes la discuia dintre ei. $a, a fost tratat ru0 dar cunoate o istorie despre care in grozav s scriu. 5"am auzit rspunse 1ood zm*ind. -cum, Holland, m tem c tre*uie s plec. 6ino s m vizitezi n 3elgia. .i ntinse mna, s"i ia rmas *un. Poate c ntr"o zi am s"i relatez i eu ceva despre -*e 3ellam(0 cea mai senzaional istorie dintre toate. $ac mai vrei amnunte despre coala pentru mame, nu te sfii s"mi dai un telefon. Spike se ntoarse n apartamentul lui HoGett, unde afl c 6alerie, pe care o durea capul, se retrsese n camera ei, aa nct discuia despre a!utorul pe care i"l putea oferi el fu amnat fr o dat precis. Capitolul !. " EATA #ERDE Spike se napoie la ziar n aceeai dup"amiaz, redact o not despre conforta*ilul cmin pentru copii conceput de Co/n 1ood, apoi lu un ta&i care"l duse pn la eG 3arnet. .n timp ce maina trecea pe >leet Street, vzu afiul unui ziar de sear. 3tu n geam oferului s opreasc, *lestemnd ncet de unul singur, cci pe afi scriaB * +A,'*-. -/S'E0/*AS. LA 1AS'EL2L GA00E #umpr un ziar. 4tirea despre apariia fantomei
,*

fusese furnizat ziarului de aceeai persoan care trimisese scrisoarea i redaciei 9lo*e"ului, cci informaia propriu"zis era condensat n cinci rnduri. $edesu*t, o lung not e&plicativ relata istoria castelului 9arre i amintea de apariiile anterioare ale -rcaului 6erde. Legenda care circul #n (inut spune c misterioasa &antom e #m)rcat #n !erde din cap p3n n picioare. 4n plus, con&orm aceleiai legende, at3t arcul c3t i sge(ile au aceeai culoare. $e fapt " spuse Spike n timp ce mpturea ziarul " -rcaul e verde. $rumul pn la eG 3arnet fu foarte lung, iar >ield Aoad: se dovedi ntr"adevr un drum de cmpie. 6ila Aose se afla n spatele unui uria gard viu i era acoperit n ntregime de plante agtoare. .n fa avea o grdini, iar n spate, pro*a*il o grdin mai mare, care da spre o mic poian. Spike nregistr toate acestea dintr"o privire aruncat nc din main. 'rase zvorul de la porti, naint pe o alee pietruit i *tu la u. u"i rspunse nimeni, dei ua era descuiat i c/iar ntredesc/is. 3tu din nou, dar nu primi nici de data aceasta rspuns, mpinse ua i"l strig pe #reager. u"i rspunse nimeni. -tunci se ntoarse n strad ca s caute pe cineva. 6zu o femeie ce prea s fi ieit dintr"una din csuele de la cellalt capt al strzii. $omnul #reager% $a, domnule, acolo locuiete, i de o*icei e acas la ora asta. u"mi face impresia c"ar fi acas. +ai st cineva cu el% u, domnule, locuiete singur. Sora mea se duce
1

0n traducere: Drumul Cmpiei1 ,1

dimineaa i deretic prin cas. 2ntrai i ateptai"l. 2deea i surse, mai ales c ncepuse s plou. Spike desc/ise ua, naint cu ndrzneal pe coridor i intr ntr"un fel de salon, conforta*il mo*ilat. $easupra cminului atrna un portret n care"l recunoscu imediat pe *r*os. Purta un gen de uniform pe care Spike nu o putu identifica. Se aez pe un scaun, scoase ziarul din *uzunar i citi din nou notaia despre -rcaul 6erde. 2 se pru e&traordinar ca o astfel de legend s persiste pn n secolul HH i c e&istau oameni care credeau n manifestri supranaturale de felul celor relatate acolo. 5s ziarul din mn i arunc o privire plictisit pe fereastra prin care se vedea grdina. $eodat sri n picioare. $in dosul unui tufi de la captul unei mici peluze ieea un picior un picior perfect nemicat. Prsi n fug odaia, travers peluza i ddu ocol tufiului. Se opri nlemnit. 3r*osul zcea pe spate, cu oc/ii ntredesc/ii i cu minile ncletate n agonia morii. $in vest, c/iar de deasupra minilor ncletate, ieea o sgeat lung i verde, avnd la capt cteva pene de un verde viu. Spike se ls n genunc/i lng *trn. 7mul nu mai ddea nici un semn de via. Aeporterul ncepu s cerceteze rapid mpre!urimile. 9rdina era desprit de restul cmpului printr"un gard scund de lemn, peste care putea sri orice om agil. .i spuse c victima fusese ucis fulgertor i czuse n clipa cnd o lovise sgeata. Sri gardul i i continu cercetrile. )ece pai mai ncolo se nla un ste!ar uria, situat e&act pe traiectoria sgeii. Spike ncon!ur pomul i cercet solul centimetru cu centimetru. u gsi nici o urm de pai. #opacul se afla e&pus n ntregime privirilor celor de pe drum. Se uit n sus, se prinse de una din crcile mai !oase i"i fcu
,,

vnt, iz*utind s se aeze clare pe ea. #ontinu astfel pn cnd a!unse ntr"un loc de unde putea vedea perfect cadavrul. .nelese imediat c de aici fusese tras sgeata. #opacul, plin de frunze, oferea o *un ascunztoare, i pro*a*il c, dei mortul se aflase cu faa spre pom, ucigaul su rmsese invizi*il. 're*uie c"i dduse drumul din pom imediat dup ce trsese cu arcul, i spuse Spike, care co*or i el. 3nuiala se adeveri, cci ucigaul, srind, lsase pe pmnt dou urme clare de pai. +ai lsase ns i altceva, mult mai important, dar Spike nu fcu descoperirea imediat, ci mai trziu, cu totul ntmpltor. ,ra o alt sgeat, identic cu cea din trupul lui #reager. #orpul sgeii era lustruit i acoperit cu lac verde. Penele, noi i verzi, fuseser tiate cu gri!. Sgeata prea prea decorativ pentru a fi folosit, dei avea un vrf ascuit ca un ac. Se ntoarse n cas i trimise oferul s anune poliia. #urnd i fcur apariia un su*ofier i un sergent, urmai la numai cteva minute de un detectiv de la Scotland Iard, care lu n primire casa i ddu dispoziii s fie ridicat cadavrul. .nainte ns de venirea poliiei, Spike scormonise prin toat casa. #ercetase totodat, fr s ai* ctui de puin autorizaia, /rtiile personale ale lui #reager pe care le putuse gsi. $escoperise repede ce reprezenta uniforma omului din fotografie. #reager fusese gardian la o nc/isoare timp de douzeci i unu de ani i ieise la pensie cu recomandaii e&celente. Printre primele /rtii peste care dduse n *iroul mortului fusese un certificat n acest sens. -r fi vrut s descopere mai ales o /rtie care s e&plice legtura dintre #reager i -*e 3ellam(. 3iroul, de tip vec/i, avea un sertar pe care nu"l putuse desc/ide
,(

i pe care nu ndrznise s"l foreze. 9sise totui carnetul de depuneri la *anc al mortului i aflase, spre surprinderea lui, c acesta fusese un om destul de *ogat. #ontul su se ridica la peste dou mii de lire. 7 cercetare rapid a carnetului i dezvlui c la nceputul fiecrei luni, #reager primea patruzeci de lire, care, !udecnd dup notaiile din carnet, i se plteau pein. Pensia era uor de identificat, deoarece o primea o dat la trei luni. -ceast pensie, mpreun cu cele patruzeci de lire, ca i do*nzile ce"i reveneau de la cteva aciuni, reprezentau singurele depuneri. Spike tocmai terminase de fcut unele nsemnri n legtur cu carnetul *ancar cnd sosir cei de la poliie. 2ei ca s"i ntmpine. #urnd apru i medicul legist, care e&amin cadavrul. , mort de mai *ine de"o or, rosti el n cele din urm. Sgeata l"a strpuns pn n spate. 're*uie s fi fost e&trem de ascuit. Spike scoase cea de"a doua sgeat i"i art reprezentantului Scotland Iard"ului locul unde o gsise. -sasinul tre*uie s fie un e&pert, i ddu cu prerea detectivul nsrcinat cu anc/eta. - oc/it cu scopul de a"l ucide i, cu siguran, a fost convins c"i va ucide victima. , prima oar cnd am de"a face cu o crim n care e folosit o sgeat. S ii legtura cu noi, Holland. Presupun c vrei s te duci la ziar s scrii un reporta! senzaional. "ar strica ns ca mai nti s"mi spui ce cutai pe aici. Spike i povesti n amnunime ce se petrecuse la /otelul #arlton, adugnd o informaie care l ls pe detectiv cu gura cscat. -rcaul 6erde8 e&clam el incredul. Sper c nu vrei s m faci s cred c aceast crim a fost nfptuit de"o fantom. #/iar dac"ar fi aa, te asigur c e vor*a de o
,-

fantom n carne i oase, fiindc e nevoie de un *ra de fier i de un arc de oel ca s"l ucizi pe #reager de la o astfel de deprtare cu o sgeat. Hai s vor*im cu 3ellam(. #nd sosir poliitii, domnul -*e 3ellam( tocmai se pregtea s plece n 3erks/ire. 5a auzul vetii pe care i"o aduser nu fu nici uluit, nici tul*urat. $a, e perfect adevrat c l"am dat afar. #reager mi"a fost util mai de mult i i"am fcut o pensie frumoas pentru serviciile sale. +"a scpat de la moarte. - srit n ap ca s m salveze n momentul cnd m"am rsturnat cu *arca n ru. JE7 minciunF " i spuse Spike, privindu"l pe *trn.K $e ce v"ai certat cu el azi"diminea, domnule 3ellam(% "a fost propriu"zis o ceart. .n ultima vreme m *tea la cap s"i dau *ani ca s"i cumpere un teren de lng casa lui, iar eu l"am refuzat. -zi a fost de"a dreptul o*raznic, m"a ameninatL de fapt nu m"a ameninat " se corect domnul 3ellam(, rznd aspru " ci0 n orice caz, a nceput s urle la mine, i"atunci l"am dat pe u afar. @nde v aflai cnd v"a salvat viaa, domnule 3ellam(% ntre* detectivul. 5a Henle(. 6ara trecut s"au mplinit apte ani de" atunci, rspunse 3ellam( prompt. JE-veai rspunsul pregtit, pentru a"i servi oricnd ca !ustificare a certei cu #reagerF " remarc Spike n sinea luiK Pe atunci lucra desigur la nc/isoare, mai spuse detectivul. -a cred, rspunse 3ellam(, care ncepuse s"i piard r*darea. ,ra n concediu, cnd a avut loc accidentul. 3nuiesc c se poate verifica n dosarul lui. Spike se simi mulumit c o dat cu cercetarea
,+

dosarului se va gsi o confirmare temeinic. #red c asta"i tot ce v pot comunica, mai adug 3ellam(. Spuneai c a fost mpucat% - fost ucis de o sgeat, de o sgeat verde, replic detectivul. 7 clip, 3ellam( i pierdu controlul feei. 7 sgeat verde% repet el, nevenindu"i s cread. 7 sgeat0 o sgeat verde% #e dracu0 i recpt cu un efort stpnirea de sine, zm*i vag, dar cu un aer mai puin sigur ca de o*icei. , victima reporta!ului dumitale cu fantome, Holland " spune el ironic. 7 sgeat verde, un -rca 6erde, nu% $umneata ai pu*licat reporta!ul acela% Aeporterii i pu*lic rareori reporta!ele la alte ziare dect cele la care lucreaz, rspunse Spike calm. >ii sigur ns, domnule 3ellam(, c mine va aprea i la noi un reporta!, iar acest -rca 6erde al dumneavoastr va ocupa el singur o coloan ntreag. Capitolul $. ABE BELLAM% &I "ECRETARUL "U L'A UCI" ARCA&UL #ERDE PE CREA ER( 7 crim misterioas, ca urmare a unei certe cu proprietarul unui castel *ntuit de fantome. 1ine e Arcaul Verde de la 1astelul Garre5 1e legtur e6ist #ntre el i asasinarea lui 1harles 1reager, &ost pa"nic de #nchisoare, #n ultima !reme, la 7enton!ille5 /at #ntre)rile pe care i le pune Scotland 8ard ul. 1reager a &ost gsit mort ieri #n grdina lui de ctre un reporter al "iarului Dail% Glo)e. 4nainte, se certase !iolent cu A)e $ellam%, milionarul din 1hicago, al crui castel e )3ntuit de Arcaul Verde. 1reager a &ost ucis de o sgeat
,.

!erde copie &idel a acelora &olosite acum ase sute de ani9 -*e 3ellam( ls ziarul din mn i i ndrept privirea spre secretarul lui. #t i se datoreaz ie din aceste tiri nu tiu, *om*ni el. #ineva tre*uie s le fi dat reporterilor informaii despre carag/ioasa asta de fantom. -scult, Savini. 'oate aiurelile astea despre fantome m las rece. Pricepi% $ac i nc/ipui c afacerea asta ridicol m sperie, iar tu ai s devii cele*ru la 9arre, te previn c"ai s dai de dracu. -m s termin cu escroc/eria asta fr s apelez la Scotland Iard, te asigur8 Se ndrept spre fereastr i se uit gnditor pe strad. $eodat se ntoarse. Savini, s"i spun ceva. -i un post *un. u"l pierde. ,ti singura persoan n genul tu pe care am anga!at"o vreodat. ,ti a*il, mincinos i te potriveti cu mine. 'e" am scos din gunoi, nu uita. 4tiu c eti un escroc, ai fost ntotdeauna, dar te"am anga!at tocmai fiindc eti genul de escroc de care am nevoie. 4tiu totul despre tine. + auzi% #nd te"am luat n serviciul meu fceai parte dintr"o *and de triori, iar poliia de"a*ia atepta s te *age la zdup. -a am a!uns s aflu totul despre tine. $etectivul care a venit asear ca s m interog/eze despre #reager m"a ntre*at c/iar la nceput dac tiu ce fel de om e secretarul meu. Ha*ar n"aveai, nu"i aa% >aa lui Savini rmase neclintit, att doar c din gal*en"verzuie i lucioas deveni de o paloare cenuie. u"i pentru prima oar cnd aud de tine, continu *trnul, nemilos. -cum civa ani, un ofier de poliie " un inspector, sau cum $umnezeu i se zice aici, n -nglia " a venit s m vad n legtur cu un ac de cravat pe care mi"l furase un servitor de la /otel. 5"am invitat la mas,
,'

cci am ntreinut ntotdeauna relaii *une cu poliia. +erit8 .n timp ce luam masa, c/iar n acest /otel, mi"a atras atenia asupra ta i mi"a relatat tot cazierul tu. Presupun c atunci cnd ai primit scrisoarea de la mine i" ai nc/ipuit c rugciunile tale de a ctiga uor *ani s"au ndeplinit. >als8 -i fost corect cu mine pentru c la o sptmn dup ce te"am anga!at, *anda ta a fost arestat, iar tu ai fost fericit c"ai gsit o gaur n care s te ascunzi. .naint ncet spre secretarul su i"l lu de vest cu minile sale mari. Prostia asta cu -rcaul 6erde o s ia sfrit c/iar acum8 spuse el /otrt. 6a fi cu att mai *ine. -m s trag asupra oricrui o*iect verde, i nu am c/ef s e&plic !udectorului cum s"a ntmplat accidentul. )iarele au anunat c -rcaul 6erde a nfptuit o crim. Poate c vor mai avea loc i altele8 .l prinse i mai tare de vest i, fr s par c depune vreun efort, l zgli puternic pe srmanul secretar. 4tii c sunt necioplit, dar i nc/ipui c sunt i prost. 'e neli8 5a mine nu in mec/eriile tale i" am s te nv eu minte8 .i destinse *rusc *raul, iar Savini, *l*nindu"se pe picioare, fcu civa pai napoi. +aina s fie gata la ora cinci " spuse apoi -*e 3ellam( i, cu o micare a capului, i ddu de neles c terminase cu el n ziua aceea. .ntors n camera lui, Savini i recpt calmul i"i ndrept inuta. ,ra nelinitit, dar i revenise dup frica tras. Amase nemicat mult timp, cu *raele pe *irou, uitndu"se gnditor la figura sa cafenie reflectat n oglind. u spusese dect adevrul cnd i negase responsa*ilitatea n legtur cu tirile privitoare la -rcaul 6erde aprute n ziare. -vea motive temeinice s nu fac reclam ntmplrii cu fantoma. -adar, *trnul tia. 5a nceput, faptul l suprase, dar acum simea c i s"a luat o piatr de pe inim. 'rise
,/

cu groaz, s nu i se afle antecedentele, dei motivul acestei groaze nu"l *nuia nici mcar -*e 3ellam(. 7c/ii *lnzi i cafenii care l priveau din oglind zm*ir. -*e 3ellam( nu *nuia8 Se uit la ceas. 'recuse de ora nou, iar el era anga!at doar pn la ora cinci, aa nct prete&tele pe care le inventase pentru a pleca de la /otel erau acum inutile. -rta de a"l servi pe 3ellam( consta n a"l lsa singur cnd acesta dorea s rmn singur. .n unele zile nu"l vedea pe *trn de dimineaa pn seara. -lteori ns, fiecare or a zilei era ocupat cu rezolvarea corespondenei pe care o strnsese patronul su. 7 main l ls n faa intrrii unui *loc impozant, cu apartamente lu&oase, n cartierul +aida 6ale. Aefuz invitaia *iatului de la lift, urc dou eta!e, scoase o c/eie din *uzunar i desc/ise ua apartamentului nr. :M. 5a zgomotul c/eii n *roasc, n /ol apru o fat cu igara n gur, ca s vad cine a venit. -, tu erai " spuse ea nepstoare, n timp ce Savini nc/idea ua i"i atrna plria n cuierul din /ol. #ine putea s fie% ntre* el. -m trimis servitoarea s cumpere nite ou, i rspunse ea, n timp ce Savini o urma ntr"un salona frumos mo*ilat. @nde"ai fost asear% -m crezut c vii s iei masa aici. >ata se coco pe marginea mesei, *l*nindu"i picioarele nclate n papuci de cas. ,ra drgu, dar cam negli!ent. -vea o claie de pr gal*en i nite oc/i negri minunai. >ardul de pe fa prea oarecum inutil, dar ea i e&plic prezena. u te uita la mine, zise ea, cci Savini o cerceta curios. -m dansat pn la ora trei i n"am apucat s fac *aie. -m primit o scrisoare de la Cerr( azi"diminea " adug ea pe neateptate, i rse vznd c Savini se
,&

strm*. Sri de pe mas i lu un plic al*astru de pe consola cminului. u vreau s"o vd " zise Savini. +i"e groaz s pun mna pe orice lucru care provine de la nc/isoare. >ii fericit c nu eti i tu acolo, *iatule " spuse ea i i aprinse o nou igar de la cea pe care o fuma. Cerr( iese peste ase luni. 6rea s tie ce"ai de gnd s faci pentru el. ,ti milionar acum, Culius. u fi carag/ioas8 spuse el cu *rutalitate. .n orice caz, 3ellam( e milionar, i de la el tot i mai pic ceva. ,&ist o afacere colosal. 6r mna n *uzunar, se apropie ncet de fereastr i se ntoarse, astfel ca faa s"i rmn n um*r. 5a castelul 9arre se afl o !umtate de milion. $e dolari sau de lire% ntre* ea plictisit. $e lire. >ata rse ncet. 3trnul 3ellam( ar fi alarmat dac"ar ti0 4tie, spuse Culius. - tiut de la nceput. >ata l privi surprins. 4tie c eti0% Savini ncuviin din cap. # sunt un escroc. Sunt c/iar cuvintele lui. +i"a spus"o azi"diminea. #e"i cu povestea asta cu -rcaul 6erde% ntre* ea i se ridic s nc/id ua, cci n /ol se auzeau paii servitoarei. -m citit despre ea azi"diminea, n pat. Savini nu"i rspunse imediat. ,u n"am vzut fantoma, vor*i el dup un timp. @nul dintre servitori crede c a vzut"o, iar *trnul mi"a spus c cineva a desc/is noaptea ua camerei lui. 'u i"ai desc/is"o " l acuz ea, dar, spre uimirea ei,
(*

Savini cltin din cap. u, n"am nevoie s fac escapade la miezul nopii. #unosc fiecare colior al castelului. 4i, n orice caz, nu m"a apuca singur de o trea* cum e casa de *ani. , nevoie de un e&pert. Se ncrunt i czu pe gnduri. -m s"i spun ce cred eu despre toat povestea asta, >a(. 6ec/ea *and se dezmem*reaz. Cerr( e la zdup, ca i 3en8 1alters a ntins"o n ,uropa, i n"am mai rmas dect noi doi. 6ec/ea *and s"a dus de rp. $uc"se8 #u ce ne"am ales, tu sau eu, de pe urma ei% #u cteva lire pe sptmn, ctigate din greu " puinul care ne mai rmnea dup ce ac/itam datoriile. Profitul era prea mic, iar fraierii se rresc. $e data asta ne ateapt o !umtate de milion. 4i, crede"m, a face i o crim ca s pun mna pe *anii tia8 7 lu de talie i o srut. >ata era nervoas, *nuitoare. #are"i com*inaia% ntre* ea. "am ncredere n tine, Culius, cnd devii tandru. 're*uie s m duc eu s"i sparg casa de *ani, sau ce urmreti% Savini o pironi cu privirea. -poi spuseB 4tiu un ora, Sao Paolo, unde se poate tri regete din do*nzile pe care le aduce o sut de mii de dolari. , e&act suma pe care are s mi"o plteasc *lestematul sta *trnL poate c/iar mai mult. #astelul 9arre are o tain, >a(. , o tain care valoreaz o sut de mii de dolari. $ac totul eueaz, am o sticlu cu cerneal invizi*il, care sigur va face douzeci de mii de lire. 5ui Culius i plcea s vor*easc criptic, iar e&presia de uluial de pe faa soiei lui l ncnt. Capitolul ). JIM FEATHER"TONE ' UN OM CARE NU FACE NIMIC
(1

'nrul e&trem de elegant, cel de"al doilea mem*ru al grupului HoGett, era mai n vrst dect arta faa lui trandafirie, copilreasc. 6alerie HoGett g/icise asta nc din prima zi cnd i"l prezentase tatl ei. 5a nceput tnrul i strnise doar un interes foarte sla*. .n cltoriile cu tatl ei, ale crui afaceri l purtau frecvent n -merica, ntlnise, la #/icago i la eG Iork, ca i n fiecare mare ora din Statele @nite, fii rzgiai ai unor prini ridicoli, *iei a cror singur preocupare era de a"i pierde timpul care le mai rmnea ntre distraciile lor senzaionale. 5e cunotea limitele preocuprilor, care de o*icei oscilau ntre automo*ilele rapide i seratele lncede. Pentru prima oar ns ntlnea ec/ivalentul lor englez. Cames 5amotte >eat/erstone prezenta, n multe privine, avanta!e asupra tuturor celorlali pe care i ntlnise ea. 4i viaa lui era lipsit de vreun el, dar avea n sc/im* marele avanta! al modestiei. u vor*ea niciodat despre sine. 9sea alte su*iecte de discuie mai interesante. 5a nceput, 6alerie l suportase pentru c era mai prezenta*il dect detectivul pe care tatl ei o ameninase c"l va anga!a s"o ntovreasc, dac va persista n o*iceiul ei de a se plim*a singur prin cartierele deoc/eate. $e la a"l suporta a!unsese c/iar s"i plac, n ciuda nfirii lui ireproa*il de elegante. - doua zi dup crim, i telefona i"l rug s o nsoeasc n parc. 6reau s v rog un lucru " i spuse ea cnd a!unser n parcul nsorit, iar el i gsise un scaun li*er, pe marginea aleii " un lucru cu caracter strict personal. 5ucrurile personale m fascineaz, rspunse el fr s zm*easc. #u ce v mai ocupai n afar de plim*rile pe care le facei n compania unor tinere doamne atrgtoare%
(,

,l o privi cu atenie. $umneavoastr suntei ntr"adevr atrgtoare, spuse el cu seriozitate. .mi amintii de 3eatrice $D,ste " fata pe care a pictat"o 5eonardo da 6inci " numai c figura dumneavoastr e mult mai delicat, iar oc/ii sunt mai frumoi0 Staco!ie de furie, 6alerie l opri. $omnule >eat/erstone " rosti ea mnioas " nu v" ai dat seama c glumeam% 7are, voi, englezii, nu avei simul umorului% u vor*eam de mine. u cunoatei nici o alt fat pe care am nsoit"o o ntrt el, apoi, plin de tact, sc/im* discuia asupra unor su*iecte mai puin prime!dioase. u, n"am nimic de fcut. ici mcar nu v clcai pantalonii% ntre* ea sarcastic, cci >eat/erstone o iritase. u, pltesc pe cineva ca s"i calce, recunoscu el. #u toate astea, m pieptn singur, adug el ironic. 6alerie rse fr s vrea, apoi deveni *rusc serioas. $omnule >eat/erstone, am de gnd s v cer o mare favoare spuse ea. u tiu de ce am riscat s v enervez. 'ata e nelinitit din cauza mea. , puin cam demodat i i nc/ipuie c o fat nu tre*uie s ias singur. - mers pn acolo nct mi"a propus s anga!eze un detectiv care s ai* gri! de mine. 'atl dumneavoastr e un om inteligent rspunse prompt Cimm( >eat/erstone. $e fapt era e&act lucrul pe care n"ar fi tre*uit s"l spun. -sta"i i prerea mea " spuse 6alerie, stpnindu" se cu greu s nu"i dea un rspuns drastic " dar0 adevrul e c vreau s fiu singur. S fiu toat ziua singur. .nelegei, domnule >eat/erstone% $a, rspunse acesta.
((

u pot fi ns cu adevrat singur, fr s"l sperii pe tata dect dac el crede c m ntovrii undeva0 la teatru0 sau la un muzeu. u v"a duce niciodat acolo8 protest Cimm(, iar 6alerie scoas din srite, suspin agasat. 2at ce vreau s v spun, am s fiu ct mai limpedeB doresc s venii mine i s m luai de"acas. -poi s m lsai singur, ca s iau un ta&i de unde vreau eu. Putei spune c vei fi cu mine toat ziua. # mergem s ne plim*m pe 'amisa0 , cam trziu pentru plim*ri pe 'amisa, murmur nsoitorul ei. -tunci0 n alt parte, undeva ca s pot lipsi toat ziua. 'ata pleac n Scoia miercuri noaptea0 6rei deci s m prefac c v iau de acas, iar dup aceea s v las s v vedei de tre*urile dumneavoastr% 6alerie suspin din nou. #e inteligent suntei8 $a, e&act asta vreau s facei. Cimm( >eat/erstone spa o groap n pietri cu *astonul su cu mner de aur. #u o singur condiie, spuse el ncet. 6alerie l privi surprins. 7 condiie% #are% Cimm( >eat/erstone i ridic fruntea i o privi int. S lsai pe seama altcuiva cercetrile asupra afacerilor lui -*e 3ellam(, rspunse el. -sta nu e trea* de femeie. $ac poliia ar fi cercetat poiana din dosul casei lui #reager, v"ar fi venit cam greu s e&plicai prezena dumneavoastr acolo, domnioar HoGett. 7 clip, 6alerie rmase cu privirea la el, mut i palid. u0 nu v neleg, domnule >eat/erstone, se *l*i ea. 'nrul se ntoarse i o nfrunt cu un zm*et pe
(-

!umtate glume, pe !umtate mustrtor. $omnioar HoGett, m"ai acuzat acum cteva minute c duc o via lipsit de orice el. @n om care nu face nimic dispune de suficient timp pentru a o*serva ce se petrece n !ur. -i trecut ntr"o main prin faa apartamentului meu din St. Cames Street, urmrind >ord" ul condus de #reager. -adar, l cunoatei pe #reager% ntre* ea uluit. 6ag, rspunse >eat/erstone, !ucndu"se cu *astonul i evitndu"i privirea. #unosc vag pe toat lumea " adug el rznd " iar pe unii c/iar *ine. $e pild, tiu c ai dat drumul ta&iului la captul lui >ield Aoad, c ai mers pe !os pn la locuina lui #reager, apoi, ca i cnd n"ai fi fost sigur de ce"o s facei, v"ai oprit la un prleaz care se continu cu crarea ce trece prin poian i a!unge pn n fundul grdinii lui #reager. Poiana nu face parte din proprietate i se afl n folosina lui pentru c nu i"a *tut capul s trag un gard n fundul grdinii. -i stat ieri, n poiana aceea, pn aproape de ora opt seara. Simple presupuneri, l nfrunt ea enervat. 6"a spus tata c n"am venit la masa de sear0 6 asigur c nu sunt presupuneri, rspunse el calm. -i rmas ascuns n poian fiindc v"a fost team s nu v trdai prezena. @nde erai% ntre* ea. + aflam i eu acolo. Aegret c tre*uie s v"o spun. -ltminteri l"a fi vzut poate pe prietenul nostru, -rcaul 6erde. #e cutai acolo% #um ai ndrznit s m spionai% Cimm( >eat/erstone clipi, ns faa i rmase imo*il. u suntei consecvent, domnioar HoGett. -cum cteva momente m plngeai c nu fac nimic, iar cnd v mrturisesc c v"am pzit ntr"o incursiune
(+

e&trem de prime!dioas0 6alerie ddu din cap disperat. u tiu ce s mai cred. 9estul nu vi se potrivete, domnule >eat/erstone. $e ce credei c"l urmream pe #reager% #u gesturi lente, Cimm( scoase un portigaret de aur. Pot s fumez% ntre* el. -vnd consimmntul ei, aprinse o igar i sufl un nor de fum al*astru n aerul linitit al dimineii. .l urmreai pe #reager " spuse el rar " deoarece " asta"i doar o presupunere " v"ai nc/ipuit c, fiind furios pe -*e 3ellam(, o s"i trdeze patronul i o s v ofere ntmpltor informaiile pe care le cutai de ani de zile. 6alerie rmase cu privirea pironit asupra lui. #utai o femeie care a disprut n mpre!urri misterioase, domnioar HoGett " spuse tnrul elegant, descriind figuri pe pietri cu vrful *astonului " i, pe *un dreptate sau eronat, *nuii c 3ellam( ar fi rspunztor de dispariia ei. -i fcut presupuneri i mai ndrznee dect cele de ieri. +i"a tre*uit mult timp ca s reconstitui raionamentul dumneavoastr, dar *nuiesc c v"ai nc/ipuit c 3ellam( o s"i urmreasc unealta pn la el acas, iar dumneavoastr vei avea astfel prile!ul s"i auzii discutnd. -i ateptat n poian aproape dou ore i erai gata s plecai, cnd ai vzut poliia. Scoase igara din gur i o aruncB i se fcuse *rusc sil s mai fumeze. - da o groaz de *ani s"l pot ntlni pe -rcaul 6erde, spuse el ncet. #redei, aadar0% ntre* ea uimit. Cimm( ddu din cap. u sunt numai tentat s cred, sunt a*solut sigur. $e data aceasta, 6alerie l privi cu un nou interes i cu o nou nelegere.
(.

Suntei un om e&traordinar, domnule >eat/erstone8 Suntei tot att de inteligent ca i detectivul pe care inteniona tata s"l anga!eze ca s ai* gri! de mine. Cimm( >eat/erstone rse. 're*uie s v fac o mrturisire, domnioar HoGett. ,u sunt detectivul cu aceast nsrcinare. Sunt cpitanul >eat/erstone de la Scotland Iard i v in su* o*servaie de cnd ai venit la 5ondra Capitolul *. UN OM CHEMAT LA CARTIERUL AL POLI+IEI ENERAL

Spike Holland scria de dou zile la reporta!ul asupra asasinatului cu sgeata, cnd fu c/emat la telefon. Puse telefonul n furc i"l ntiin pe redactorul nsrcinat cu ru*rica E>apte diverseF care fusese o*iectul discuiei telefonice. Sunt c/emat la Scotland Iard8 -sta"i *un8 $evin un persona! important. ,ti sigur c e&ist o femeie amestecat n afacerea asta% ntre* redactorul, ridicndu"i oc/ii de pe prima pagin a reporta!ului lui Spike. 3ineneles8 rspunse Spike prompt. - fost vzut de dou persoane. -m descoperit i oferul care a luat"o din Ha(market, avnd instruciuni de la ea s urmreasc maina lui #reager. 2ar o femeie care locuiete n >ield Aoad afirm c a vzut o doamn trecnd pe cmpul din spatele casei lui #reager. #rezi c sunt n stare s"o recunoasc% -*solut sigur " rspunse Spike *ine dispus " mai ales dac *nuielile mele sunt ntemeiate. Singura pro*lem e s"i pot oferi oferului prile!ul s"o vad.
('

.n zece minute sosi la Scotland Iard. 4eful 3iroului H dorete s v vad, spuse sergentul de la u. 3iroul H e ceva nou pentru mine " rspunse Spike " aa c fii *un i arat"mi drumul. Poliistul l conduse ntr"o ncpere care, !udecnd dup mrimea i mo*ilierul ei, era desigur *iroul cuiva cu o funcie mare. @n tnr care scria la *irou i ridic privirea la intrarea lui Spike. >ormida*il8 e&clam Spike. #red c ne"am mai cunoscut undeva. u cred, i rspunse acesta zm*ind. Se scul i mpinse un scaun spre reporter. 5uai loc, domnule Holland. Sunt eful acestui serviciu i m numesc Cimm( >eat/erstone. $e o*icei, funcia mea nu e cunoscut pu*licului larg. >ac o e&cepie cu dumneavoastr, fiindc avei o figur simpatic. 7 igar de foi% - prefera un alt compliment, spuse Spike. $e pild, am s apreciez n mod deose*it orice aluzie la prul meu. Cimm( >eat/erstone rse. S fim serioi, Holland, iat de ce v"am c/emat. -m aflat c ai dat peste oferul care a dus cu ta&iul lui o doamn pn la captul lui >ield Aoad i care a vzut"o ndreptndu"se spre casa lui #reager. )m*i vznd uimirea lui Spike i continuB u"i nici un mister, fiindc noi inem su* control toate ta&iurile, iar oferul, nelinitit din cauza ntre*rilor dumitale, a venit s raporteze poliiei c a dus o doamn la aceast destinaie. -u aflat i celelalte ziare de c/estia asta% ntre* Spike nciudat. ici unul, i nici unul nu va pu*lica tirea, spuse >eat/erstone calm. ici c/iar Dail% Glo)e. 3ine, dar noi avem gata reporta!ul, zise Spike.
(/

u tre*uie s"l pu*licai. 2at de ce v"am c/emat. Aeporta!ul nu are, de altfel, nici o valoare. #unosc doamna i faptele ei au o !ustificare satisfctoare. .mi dau seama c e o mare dezamgire pentru dumneavoastr, deoarece o crim fr amestecul unei femei voalate i misterioase nu e deloc, din punct de vedere !urnalistic, o crim interesant. Spike rn!i. .n regul, dac asta e prerea dumneavoastr, rosti el. Spunei ce tii. -m s v dau alte dou"trei indicii interesante n sc/im*ul reporta!ului dumneavoastr, vor*i >eat/erstone, !ucndu"se cu un cuita de argint pentru desc/is scrisorile. #el care l"a omort pe #reager are o cicatrice roie pe umr. -sta"i o prere% ntre* mirat Spike. , o certitudine, rspunse >eat/erstone. 4i nc un indiciuB criminalul avea cu el fie un *aston foarte gros, fie mai multe *astoane de golf. Sunt tentat mai curnd s cred n pro*a*ilitatea *astoanelor de golf, deoarece e&ist un teren de golf cam la vreo MNO de metri de locul unde a fost comis crima. Aecunosc c nu"mi dau seama e&act ce valoare poate avea aceast informaie pentru dumneavoastrL poate ar fi mai *ine s o pstrai pentru a o folosi cnd va fi prins ucigaul. ,&ist vreun indiciu sigur, pe care"l considerai pu*lica*il% Cimm( >eat/erstone cltin din cap. ici unul. -dic nici unul care s poat fi pu*licat, deoarece sunt adevrate. u sunt sarcastic, Holland, dar tii pro*a*il c noi nu facem aluzie la fapte dect atunci cnd vrem s zdruncinm ncrederea asasinului, s"l provocm s ncerce s fug pentru a scpa. -ceasta e ultima manevr a poliiei, ca s"l foreze pe cel vinovat s
(&

se trdeze, prsindu"i domiciliile o*inuite, ca s se ascund. +uli sunt prini n curs mai ales datorit a*senelor evidente de la locuinele lor, dect amprentelor lsate. $ar cel pe care l urmrim nu e un criminal de rnd. #e sens poate avea indiciul dumneavoastr, acela cu cicatricea de pe umr% ntre* Spike curios, fr s"i nc/ipuie o clip c va primi un rspuns. Spre surprinderea lui, >eat/erstone i e&plic. u tiu de cnd suntei n aceast ar sau ct de *ine cunoatei mecanismul legilor engleze. Pentru anumite crime comise, noi admitem ca cel *nuit s fie *iciuit. @nii oameni din ara dumneavoastr consider asta o metod *rutal, i poate c din punct de vedere strict umanitar e *ar*ar. $e fapt, la fel e i spnzurtoarea. -re ns ca o*iect lic/idarea unui anumit tip de crimB spargerea nsoit de violene. $ac nite pungai maltrateaz un cetean de pe strad i"l !efuiesc, !udectorul i poate condamna pe aceti domni la treizeci i cinci de lovituri de *ici. .n consecin, !aful nsoit de violen aproape c a disprut din practicile infracionale. $e asemenea, dac gsim un *r*at care triete n mod o*inuit de pe urma femeilor nenorocite, l *iciuim. -cest gen de ndeletnicire a devenit astfel foarte puin popular. 3iciul e folosit i pentru alte delicteB un *ici numit pisica cu nou cozi, deoarece are nou fic/iuri cu capete de plum* " pentru delicte cum ar fi atacul asupra paznicilor de nc/isoare. #reager a fost apte ani *iciuitorul principal de la nc/isoarea din Pentonville. , o slu!* neplcut, cere nervi i o pricepere e&traordinar, cci legea prevede ca *iciul s nu loveasc deasupra sau dedesu*tul umerilor. $ac lovete gtul, poate cauza moartea. ,&ist un anumit tip de *rute care suport aceast pedeaps i nu pstreaz nici o pic celui care l"a *iciuit. -lii ns nu uit niciodat i prerea mea este c
-*

asasinul e un om care a trecut prin minile lui #reager i a ateptat s i se iveasc ocazia pentru a se rz*una. #e caut aici *astonul gros sau *astoanele de golf% ntre* Spike. #reager a fost ucis de o sgeat tras de un arc foarte puternic pro*a*il un arc dintr"un oel e&trem de fin. u te poi plim*a prin 5ondra crnd cu tine arcuri i sgei, fr a atrage atenia. -rma poate fi ns ascuns ntr"un *aston gol sau poate trece neo*servat ntr"un sac pentru *astoane de golf. Spike se ntoarse la *iroul lui cu sentimentul c reporta!ul i se dusese de rp. Putei s renunai la femeie, domnule S(me, spuse el. Poliia tie totul despre ea, i nu"i nimic de fcut. "am avut niciodat ncredere n femeile misterioase, se plnse S(me, cu lipsa lui de imaginaie. -i o telegram. .ntinse mna n spate, lu dintr"un raft un plic umflat i"l azvrli su*ordonatului su. Spike l desc/ise i citiB 1rede(i c $ellam% ar &i amator s adere la planul meu5 V &ace impresia unui om care iu)ete copiii5 Spike se aez pe scaun i rse pn i ddur lacrimile. #e"i criza asta de isterie% ntre* enervat domnul S(me. Capitolul ,. FA% "E -NT.LNE&TE CU UN PRIETEN 6alerie HoGett se simea complet zpcit. ,ra n prada unei disperri cumplite, a furiei, ct i a sentimentului c a fcut o prostie.
-1

$raga mea " i e&plic tatl ei, dup ce ea i povesti ce s"a ntmplat " am fost silit s fac asta. 'u eti totul pentru mine i n"am vrut s risc nimic. $ar de ce nu mi"ai spus c e detectiv% Pentru prima oar, pe figura taciturn a lui 1alter HoGett apru un zm*et ng/eat. $ar, tat, m"a pndit tot timpul i m"a urmrit pretutindeni, cnd eu credeam c sunt singurL ca s nu"i mai spun c eram convins c e un tinerel, un terc/ea" *erc/ea din cei pe care i ntlneti peste tot. 'inerelul are vreo treizeci de ani " rspunse HoGett " i e un *iat pe cinste, 6alerie. 5"am cunoscut pe tatl lui, era ataat la am*asada din 1as/ington. u tre*uie s fii suprat, pe el 6al. u uita c a renunat la cele dou luni de concediu ca s m a!ute. +i"am nc/ipuit c"ai s te plictiseti n cele din urm de toate cercetrile astea ale tale " spuse el iret " i"ai s fii fericit s te ntorci acas. 6alerie nu"i rspunse, dei el atept. #um se face c ai descoperit% o ntre* el. #u alte cuvinte, cum ai aflat c e n slu!*a poliiei% +i"a spus"o c/iar el, rspunse ea scurt, iar tatl ei renun s o mai c/estioneze. Sper c asta nu va avea ca rezultat ncetarea vizitelor, adug el. + simt mult mai *ine cnd l vd pe aici. 6ine mine sear s ia masa cu noi, rspunse ea sarcastic. 'at, e ngrozitor s tii c eti su* supraveg/erea poliiei8 Sentimentul c e urmrit nu o mpiedic totui s se foloseasc de promisiunea lui Cimm( >eat/erstone. .n ziua cnd tatl ei plec n Scoia, Cimm( i telefon i o ntovri e&act cinci minute. .n H(de Park, la captul unde se afl +ar*le -rc/, 6alerie opri maina i desc/ise ua cu un gest semnificativ.
-,

-ici m dau !os, nu% spuse Cimm( zm*ind. .ncetase s mai arate ca un tnr de care se ngri!ete n permanen cu atenie un valet. Hainele lui cptaser un aspect mai omenesc i, ntr"un fel, i veneau mai *ine. 5ui 6alerie i se pru grozav de artos i aproape c nu"i venea s cread c are treizeci de ani. "am s v ntre* unde mergei, sau n ce aventur nes*uit v lansai spuse el n picioare lng main, cu minile pe marginea geamului. 6alerie zm*i. +ai e necesar s ntre*ai, cnd mai mult ca sigur ai trimisP pe urmele mele doi poliiti pe motociclete% u e adevrat, pe cuvntul meu8 protest el, cltinnd din cap. Sunt ncredinat c astzi n"o s ntreprindei nimic care s m pun ntr"o situaie peni*il. >iind n mod oficial ngerul dumneavoastr pzitor, m intereseaz, firete, soarta dumneavoastr. -m s vin s v vd la /otelul #arlton la ora opt, i dac pn atunci nu v"ai ntors, am s trimit un apel urgent la toate comisariatele de poliie din -nglia. 6alerie se uit prin geamul din spate n timp ce maina se ndeprta i"l vzu urmrind"o din priviri. -rta foarte *ine i prea ridicol s cread c avea treizeci de ani. Cimm( >eat/erstone atept pn ce ta&iul dispru, apoi se ntoarse i o lu agale prin parc n direcia din care venise. ,ra o zi cald de toamn, iar pe aleile largi se plim*au o mulime de oameni. .i continu drumul, preocupat mai ales de 6alerie dect de crim, care devenise ntre timp principalul su*iect de discuie n ntreaga 5ondr. .n ciuda asigurrilor rezultate din propriile sale deducii, prezena lui 6alerie n poiana din spatele casei lui #reager constituia pentru el un izvor de nelinite.
-(

$e fapt, nici mcar nu o vzuse n poian, ci doar cnd se ndreptase spre ea. 7 revzuse apoi cnd ieise din ascunztoare. Amsese ns un mister ce fcuse 6alerie ntre ora trei dup"amiaz i ora opt, cnd i prsise refugiul. Sperase c, acionnd prin surprindere i folosind mai nti informaia c o supraveg/ease, apoi, dezvluindu"i identitatea lui, ea avea s"i mrturiseasc de ce"l urmrise pe #reager. 6alerie, n sc/im*, se nc/isese ntr"o tcere de neptruns. 4tia c ea cuta o anumit persoan. 2"o spusese HoGett. #ine era acea persoan, n ce mpre!urare dispruse, iat ntre*ri la care nu gsise nc nici un rspuns. 'imp de dou luni pline de agitaie i o*oseal urmrise aceast fat frumoas, a crei anc/et nentrerupt o purtase pe multe ci prime!dioase, de care ea nu avusese /a*ar. #ine era doamna Held% #e urmrea 6alerie cutnd"o% Pe tatl, ei l cunoscuse de mult i se ntlnise cu el pe am*ele rmuri ale -tlanticului. 6duv, domnul HoGett rmsese cu un singur copil de pe urma cstoriei. $ac ar mai fi avut o fiic, cercetarea aceasta devenea fireasc. #ine era ns persoana aceea att de preioas pentru 6alerie HoGett, nct s arunce *anii n dreapta i"n stnga i s nfrunte riscuri " la care, gndindu"se, Cimm( se cutremura " pentru a o gsi% u putea fi vor*a despre o prieten oarecare. -r fi fost mai de neles poate dac ar fi cutat un *r*at. Studie pro*lema su* toate aspectele, fcnd tot felul de presupuneri i cntrindu"i ciudeniile. $eodat zri o vec/e prieten i toate gndurile despre 6alerie i pierir din minte. 'ravers o peluz, gr*i pasul i se apropie de o doamn elegant, care se plim*a ncet, innd n les un celu. -vea aerul c locuiete n cartierul elegant care se afla de"a lungul parcului.
--

-m crezut c m nel, spuse Cimm( vesel. #e mai faci, >a(% $oamna i arunc o privire ine&presiv i"i ridic mirat sprncenele trase delicat cu creionul. + tem c n"am avut plcerea s v cunosc, rspunse ea pe un ton rece i se uit n !ur dup un poliist. 9estul ei l amuz att de tare pe Cimm( >eat/erstone, nct o clip nu se putu a*ine s nu rd n sinea lui. $rag >a( " spuse el, do!enind"o " las aerele astea i trezete"te. #e mai fac fiinele acelea minunate din lumea ta select% -m auzit c Cerr( e nc la nc/isoare, iar restul *andei se ascunde la Paris. $oamna ddu enervat din cap. Pentru $umnezeu, >eat/erstone8 , ngrozitor ca o femeie s nu"i mai poat plim*a cinele pe strad fr s nu fie agasat de un ta* de la poliie. 6iolenele tale de lim*a!, ca i argoul sun !alnic, rspunse Cimm( *ine dispus. -m auzit acum cteva zile tiri despre tine care m"au cam surprins. >a( l privi cu o e&presie *nuitoare i scr*it. #e anume% ntre* ea. +i s"a spus c te"ai mritat, att religios ct i civil. #ine"i fericitul% 3ai cmpii, spuse ea dispreuitoare. 6oi, tia de la Scotland Iard, suntei gata s credei orice prostie pe seama cuiva. u, nu m"am mritat, >eat/erstone, dei nu tiu ce s"ar ntmpla dac ai insista foarte mult. -m avut ntotdeauna o sl*iciune pentru *ieii drgui. .mi plac cei de genul sta, fiindc nu sunt detepi cum sunt cei uri. .i arunc o privire lung pe su* pleoapele lsate. ,i, ce prere ai, >eat/erstone% l ntre* ea cu o seriozitate *at!ocoritoare.
-+

Aegret c tre*uie s te dezamgesc, >a( " replic el " dar sunt silit s in seam de familia mea. Hai, serios vor*ind, cine"i fericitul% ici vor* de aa ceva8 spuse >a(. u e&ist pe lume un *r*at destul de *un pentru mine. -m a!uns de mult la concluzia asta. Cimm( mergea alturi de ea, plim*ndu"se mpreun agale, lsnd tuturor impresia unui *r*at manierat i a unei femei ncnttoare anga!ai ntr"o discuie prieteneasc. #e mai face corcitura aia, secretarul *trnului 3ellam(% ntre* el indiferent. >a( se fcu roie la fa. $e unde ai mai scos i povestea cu EcorcituraF% l ntre* ea furioas i arogant. $ac te referi la domnul Savini, care se ntmpl s"mi fie prieten, d"mi voie s"i spun c descinde dintr"o vec/e si *un familie portug/ez. Qine minte asta, Cimm( >eat/erstone8 $e altfel, nu tiu de ce admit s fiu vzut discutnd cu un poliai cu cap ptrat. Scuz"m " spuse >eat/erstone " ar fi tre*uit, firete, s"mi aduc aminte c un eurasiatic nu tre*uie numit EcorciturF. -propo, mi se spune c ar fi devenit cinstit. Scoas din srite, fata se ntoarse *rusc spre el, cu o scnteiere prime!dioas n oc/i. $omnule >eat/erstone " rosti ea mnioas " nu v permit s vor*ii astfel despre0 prietenul meu8 6"a rmne recunosctoare dac ai pleca dendat de lng mine. Cimm( >eat/erstone o privi gnditor. -proape s"i vin s crezi c v"ai i cstorit, tu i micul tu Culius. $ac"i aa, >a(, i transmit cele mai sincere felicitri.
-.

,a ns se rsucise pe clcie mai nainte ca el s"i termine fraza, ndeprtndu"se furioas i trgnd dup ea cinele care se opintea. Pentru a doua oar n zece minute, Cimm( >eat/erstone se ntoarse ca s priveasc gnditor dup o femeie. +ai trziu intr la /otelul #arlton, pentru a rennoi cunotina cu prietenul lui >a( #la(ton, dar Culius plecase mpreun cu patronul su la castelul 9arre.

Capitolul /. ARCA&UL #ERDE #astelul 9arre, cu sinistrul su turn central i zidurile lui crenelate, ddea o idee eronat asupra confortului dinuntru. ,&teriorul era respingtor i sum*ru. ici o raz de lumin nu rz*tea prin arcadele din ziduri i turnuri. Prin ferestrele z*relite de la *i*lioteca domnului 3ellam( se vedea pa!itea verde a curii interioare, ca i peretele capelei, ce se ridica drept, gol, ntr"o linie aparent nesfrit. @nii se ntre*au de ce acest om, care niciodat nu citea o carte, i pe care nu"l atrgea istoria, cumprase la o sum imens acest sanctuar al strlucirii moarte i disprute a cavalerismului. $ac l"ar fi cunoscut mai *ine ns, nu s"ar fi mirat. -cest *trn constructor era captivat de fora castelului. Pietrele cldirii aveau ceva comun cu ferocitatea latent a firii lui crude. $on!oanele ntunecoase, cu uile lor groase de treizeci de centimetri,
-'

lanurile tocite, prinse de coloanele lustruite de umerii oamenilor torturai, fora i grandoarea castelului 9arre se adresaser elementului primitiv din 3ellam(, trezind n sufletul lui dorine drceti atavice i oferindu"i *ucurie pn i prin contemplarea suferinelor uitate. 2at ce"l atrsese prima oar cnd l vzuse, acum douzeci de ani, cu ocazia unei vizite n -nglia. $up aceea, castelul 9arre i *ntuise visurile. .n cele din urm, simise nevoia s"l ai*. .l cumprase cu un pre uria, dar nu regretase investiia. #astelul acesta reprezenta pentru el totul. #nd se afla n el, aproape c nu mai aveai ce s"i reproezi lui 3ellam(, care, uneori, devenea aproape uman. .i petrecea toate nopile la castel. $ac se afla n ora, nu dormea acolo. umai servitorii de la /otel i Culius cunoteau acest fapt. 7rict de important ar fi fost afacerea care i reclama prezena la 5ondra, noaptea se ntorcea la castel, c/iar dac tre*uia s plece din nou dimineaa, atunci cnd toi dormeau nc. #astelul era singura lui destindere. .i petrecea zile ntregi rtcind printre zidurile lui, fcnd ore de"a rndul presupuneri asupra vreunei pietre. #ine o aezase acolo% #um se numea acel om, ce via avusese, ct i se pltise% Aevenea ntotdeauna la aceasta ntre*are. .n vremurile de atunci nu e&istau nici sindicate, nici delegai. $ac un muncitor devenea o*raznic, l nfcau i"l spnzurau. Sus, pe creasta zidului capelei, era fi&at o grind groas de ste!ar. $edesu*t se afla un pasa! strmt. 7ameni legai la gt cu un la de cnep, prins de grinda de deasupra, erau m*rncii prin desc/iztura din zid. 2at cum erau tratai muncitorii o*raznici. 'ot astfel se ntmplase i cu -rcaul 6erde, care furase vnatul preios al stpnului su. +urise atrnat de grinda aceea. E3ine i"a fcut " i spuse -*e 3ellam(. Hoii tre*uie spnzurai. 5egea asta n"ar strica s mai e&iste i azi.F
-/

.n seara aceea sttea n faa uriaului cmin din *i*liotec, urmrind distrat focul de *uteni care trosnea i sfria. .ncperea era lu&os mo*ilat, cu piese scumpe i comode. 5am*riurile de pe perei se nlau pn la tavanul cu grinzi, iar n faa ferestrelor tiate adnc n zid fuseser trase perdele de catifea al*astr. Privirea domnului 3ellam( rtci de la foc la *lazonul spat n piatr, deasupra cminului, reprezentnd doi leoparzi n picioare, pe care scurgerea timpului aproape c"i tersese. Su* *lazon sttea scris, tot spat n piatr i nc citi*il, deviza familiei de #urc(B $A,P'@5 ,S', $A,P' EScriau destul de greit pe vremea aceeaF " i spuse -*e, ncntat de sineM. ici el nu scrie grozavB E$reptul e drept. 7ricum e o prostie. #a i cum ai spuneB negrul e negru sau apa e ud.F Se fcuse trziu. $ei i nc/eiase tre*urile din acea sear, nu"i venea s se scoale din fotoliul adnc n care sttea. .n cele din urm se ridic, trase draperia care masca ua i o descuie. -poi se ntoarse la cmin i agit un nur ce comanda soneria. Culius Savini rspunse la c/emare. Poi s iei scrisorile astea de pe masL f rspunsuri la ele i d"mi"le mine diminea, *om*ni el. 5una viitoare rmn la castel, aa c dac ai nevoie s a*sentezi vreodat, n"ar fi ru s"mi spui acum. -m o ntlnire miercuri " rspunse prompt Culius, iar *trnul mri nemulumit. .n regul, n"ai dect s te duci. Secretarul a!unsese la u, cnd 3ellam( l rec/em.
,

Ryte Ys Ryte, 0n engle2a vec3e4 0n loc de Rig t is Rig t, cum se scrie ast52i1 6irete4 nu e vor7a de o greeal5 de scriere4 ci doar de ignoran8a lui %ellam91 -&

Savini, m"ai ntre*at acum cteva zile dac am fcut un testament. -m avut atunci impresia c interesul tu era strict profesional. -m reflectat ns dup aceea i am a!uns la concluzia c nu eti genul de om care pune o astfel de ntre*are fr s nu urmreasc ceva. "am urmrit a*solut nimic, spuse Savini nepstor. >iind secretarul dumneavoastr, ar tre*ui s fiu informat despre afacerile ce v privesc " nimic altceva. 3trnul l privi pe su* sprncenele sale stufoase. 3ine, spuse el nemulumit. $up plecarea secretarului, ncepu s se plim*e agitat prin odaie. ,ra stpnit de o nelinite neneleas i creia nu"i gsea e&plicaia. Se ntoarse la *irou, scoase dintr"un *uzunar interior al /ainei o c/eie i descuie sertarul de !os. >cu gestul aproape mecanic, iar mapa de piele apru pe *irou mai nainte ca el s"i dea seama de cauza agitaiei sale. ,ti o proast, articul domnul 3ellam( calm. ,ti drgu, dar eti proast. $umnezeule8 #e proast eti8 $esc/ise mapa i se uit la poza fcut ntr"un atelier fotografic i reprezentnd o femeie. Purta o toalet din urm cu douzeci de ani, ce prea deose*it de demodat i de stranie. >emeia era ns foarte tnr i drgu, iar oc/ii ei linitii, ce preau s"i caute pe ai lui, aveau o frumusee aproape nepmntean. -*e 3ellam( i umezi cu lim*a *uzele uscate i privi fi& fotografia printre pleoapele ntredesc/ise. -poi o ntoarse calm cu faa n !os. #e"a de"a doua fotografie era a unui *r*at ntre treizeci i patruzeci de ani. E@n prost, n"ai fost dect un prost, +ickF " i spuse el. #e"a de"a treia fotografie reprezenta un copil de vreo patru"cinci ani. 7 ntoarse. Pe spate se afla lipit o tietur dintr"un ziar.
+*

*&i(erul mai :os men(ionat a &ost omor3t #ntr o lupt aerian #n "iua sau #n a:unul "ilei de ;< mai ;=;>. Locotenentul ?. D. $ellam%, din armata Statelor 2nite. .ntoarse din nou fotografia i tocmai se pregtea s nc/id mapa, cnd ceva i atrase atenia. .i aplec mai mult capul pe *irou. Scrum R scrum de igar8 $omnul 3ellam( nu fuma dect igri de foi. .n sc/im* Culius Savini fuma igri o*inuite. .ntinse *raul s trag de nur, dar se rzgndi. 5a urma urmei era greeala lui. #unotea caracterul secretarului i dac nu era n stare s"i pzeasc documentele personale de oc/ii curioi ai unui escroc ce fora sertarele, vina era numai a lui. .n seara aceea, nainte de a prsi *i*lioteca, vr mapa ntr"o cas de *ani ascuns n lam*riuri i ncuie n urma sa ua. >cea asta n fiecare noapte. 'imp de cteva ore, nimeni nu putea ptrunde n *i*liotec. Culius, care lucra ntr"o odaie din cealalt parte a /olului, lsase ua ntredesc/is, aa nct i vzu patronul ieind i nvrtind comutatorul care stingea luminile din *i*liotec. 'e poi duce la culcare, *om*ni 3ellam(. ,ra tot ce reuea s articuleze n loc de Enoapte *unF. $ormitorul su se afla ntr"un apartament cu vedere n afara zidurilor castelului i cunoscut su* numele de Eodaia de lng /olF " o ncpere larg, cu lam*riuri ntunecate i prnd lipsit de mo*ilier. #amera avea o u du*l. @na, de ste!ar masiv, se desc/idea n afar, n timp ce cealalt, capitonat cu piele vec/e, se desc/idea nuntru, fiind prevzut cu un zvor de oel, legat cu o coard de mtase de un nur aflat la ndemna domnului 3ellam( cnd sttea n pat. -vea destul posi*ilitatea s
+1

in ua ncuiat noaptea i s trag zvorul dimineaa, cnd venea servitorul, fr s se dea !os. .nc/ise ua care ddea n afar, o ncuie, nc/ise i ua capitonat cu piele i mpinse zvorul. -poi se dez*rc i se ndrept spre pat, luminndu"i drumul cu o lumnare. @ltimul su gest nainte de a se culca a fost s scoat dintr"un *uzunar interior al /ainei o c/eie lung i su*ire, pe care o vr su* pern. >cea aceeai operaie de opt ani. 3ellam( dormea *ine, dar atent la orice zgomot. -dormi imediat. Peste trei ore se trezi *rusc. u trgea niciodat perdelele noaptea. 7 lun plin strlucea pe un cer senin, i dei razele ei nu cdeau pe fereastr, n camer se reflecta destul lumin ca s poat vedea clar ce se petrece. @a capitonat cu piele se desc/idea ncet0 centimetru cu centimetru, tcut i din ce n ce mai mult. -tept, micndu"se doar att ct s *age mna su* pern pentru a apuca revolverul pe care"l pusese acolo n vederea unei ocazii ca aceasta. @a era acum larg desc/is, iar el atepta ca dintr"o clip ntr"alta cineva s intre n camer. Se ridic uor n pat i i puse cotul pe genunc/i, cu pistolul ndreptat spre u. 'recu un minut, fr s aud sau s vad ceva. -tunci 3ellam( arunc de pe el pledul, sri din pat i o lu la fug, trecnd pragul uii cu arma n mn. Prin ferestrele coridorului ptrundeau razele lunii, scldnd n lumin ncperea. 5a nceput nu vzu nimic, apoi i se pru c un o*iect iese din um*r la lumin. 7 siluet nalt, su*ire i verde, cu o fa al*L ca a unui mort, rmase eapn n faa lui, cu un arc n mn. ,ra verde din cap pn"n picioare, ntr" o uniform strns pe corp i de o culoare vie, iz*itoare. u putea fi nici o confuzie. 6erde complet, afar de faa al*, care"l privea fi& i ine&presiv.
+,

7 clip, *trnul rmase ca uluit, apoi ridic *rusc pistolul i trase de dou ori. Capitolul 10. BATI"TA .n momentul cnd 3ellam( aps pe trgaci, silueta dispru, prnd c se mistuie n um*ra ntunecoas. -*e fugi nainte, innd eapn mna cu pistolul, dar cnd a!unse la locul unde se aflase silueta, nu vzu nici urm de arca i nu gsi, ca dovad a prezenei lui, dect cele dou guri lsate de gloane n lam*riurile de pe perete. 3trnul ntreprinse o cercetare rapid. -lturi de locul unde se aflase silueta era o u care da pe o scar circular ce conducea !os, la camerele servitorilor. .ncerc ua i o gsi ncuiat. -poi i veni o idee. Se ntoarse gr*it pe coridor, trecu de ua desc/is a camerei lui i a!unse n cele din urm la odaia n care dormea Savini. @a fiind ncuiat, ciocni violent n ea. Savini8 strig el. u"i rspunse nimeni. .ntre timp, servitorii se treziser i *trnul, zrind un om n cma i pantaloni ndreptndu"se spre el, l strig pe nume. #e s"a ntmplat, domnule 3ellam(% u mai pune ntre*ri prosteti8 se rsti *trnul. .m*rac"te, scoal toi servitorii i cercetai castelul. 'elefoneaz la poart i anun administratorul. 9r*ete" te8 .n clipa aceea, ua camerei lui Savini se desc/ise. Secretarul, n picioare, avea un aer uimit. ,ra, n pi!ama i inea n mn o lumnare aprins. #e0% ncepu el. 3ellam( l m*rnci, ddu *uzna n camer i se uit *nuitor de !ur mpre!ur. @na din lungile ferestre era
+(

desc/is. Se apropie cu pai mari de ea i se uit afar. ,&act su* fereastr se ntindea un parapet strmt, dar suficient de larg ca s ngduie unui om, cu cura!ul necesar, de a merge pe el. "ai auzit mpucturile% -m auzit ceva. -m crezut c *uii n u. #e s"a ntmplat% .m*rac"te i vino !os n *i*liotec. $eodat, fr nici un avertisment, se repezi i desfcu violent *luza pi!amalei lui Savini. 6zu pieptul gol al acestuia. 3om*ni nemulumit. Se ateptase s dea peste o vest verde, strns pe corp. Savini se m*rc repede i co*or n *i*liotec, unde"l gsi pe *trn plim*ndu"se de colo"colo, ca un leu n cuc. #ine a ncuiat ua care d spre camerele servitorilor% ntre* 3ellam(. ,u, i se rspunse. +i"ai dat dispoziie ca toate uile s fie ncuiate noaptea. 3trnul i arunc o privire ptrunztoare. >irete, ai c/eia%8 $e fapt o are ma!ordomul. 2"am dat"o fiindc se scoal mai devreme ca mine. 're*uie s descuie ua ca s intre cei ce fac curenie. @nde"i c/eia acum% se rsti 3ellam(, nroindu"se i mai tare. >alca lui masiv era mpins nainte, iar oc/ii i se ngustaser ca dou tieturi. -scult"m, Savini, dac tu nu eti amestecat n afacerea asta cu -rcaul 6erde, nseamn c fac una din rarele greeli din viaa mea. #aut"l pe 1ilks. .nsoit de doi paznici pe care"i anga!ase 3ellam(, Savini co*or la parter s"l gseasc pe ma!ordom. #/eia e n *uzunarul meu, spuse 1ilks, cnd Savini i e&plic de ce venise. -rcaul 6erde n"ar fi putut
+-

s dispar pe acolo. +a!ordomul ducea o lamp cu gaz, a crei lumin puternic se rspndea n !ur. @rcar din nou scrile pn la dormitor, iar ma!ordomul rsuci c/eia n *roasc i o desc/ise. $"mi lampa, spuse 3ellam(. Scoase pistolul din *uzunar i co*or prudent scara circular, urmat de cei doi oameni. Cos se afla o alt u, desc/is, ce da ntr"o ane& a *uctriei castelului " o odaie *oltit ce servea drept cmar. -m*ele ui de aici aveau zvoarele trase pe dinuntru. $omnul 3ellam( lumin cu lampa coul lat al so*ei, dar nu descoperi nimic. "a putut iei pe aici " *om*ni el, apoi adug enervatB ici prin alt parte nu avea pe unde s ias8 )orile colorau cerul la rsrit cnd i nc/eiar cercetrile. $omnul 3ellam( se aez n faa focului proaspt aprins n cminul din *i*liotec i *u cu ng/iituri sl*atice i zgomotoase o ceac de cafea fier*inte, care"i arse cerul gurii. Secretarul su, tcut i puin plictisit, l urmrea cu privirea. .i n*ui un cscat, dar nu att de a*il nct *trnul s nu"l vad. -scult, Savini, ceva se ascunde n spatele acestei istorii cu -rcaul 6erde " spuse el, rupnd tcerea care inea de aproape o or. 7 fantom8 Ptiu8 u cred nici n fantome, nici n diavoli. u e&ist pe faa pmntului, deasupra sau n interiorul lui, ceva lsat de *unul $umnezeu care s m sperie8 $iavolii i fantomele nu m nspimnt, iar tipul la tre*uie s fie impenetra*il la gloane ca s mai scape data viitoare cnd am s dau peste el. #e e% .i ntoarse *rusc capul spre u. .n prag se afla ma!ordomul " un *r*at destul de impozant, n ciuda m*rcminii lui sumare.
++

+i"am ngduit s co*or din nou n cmar, domnule 3ellam(, ca s mai m uit o dat, i am gsit asta, spuse el. 3ellam( sri din fotoliu i smulse o*iectul din mna ntins a ma!ordomului. 5a nceput nu"i putu da seama ce e. Prea un g/em mic i rou. #nd l lu ns n mn vzu c e o *atist. ,ra roie de snge, iar sprncenele lui 3ellam( se mpreunar. Porcul8 5"am nimerit la urma urmei, rosti el ncruntat. >antomele sngereaz% se roi el la Savini. Spune, amice, fantomele sngereaz% $espturi complet *atista. 7 *atist de femeie8 ,ra un o*iect delicat, dintr"un material fin, cu *roderii i o monogram ntr"un col. Se apropie cu *atista de mas i o ntinse la lumin. 6. H., mormi el i se ncrunt iar. 6. H. #ine dracuD e 6. H.% u o*serv figura lui Savini i nu"l vzu deci tresrind. 6. H.8 6alerie HoGett8 Capitolul 11. OBICEIURILE LUI ABE BELLAM% $imineaa limpede i rece l ntmpin pe domnul 3ellam( n timp ce mergea agale pe pa!itea ce ducea la pavilionul de la intrare. Poseda calitatea e&traordinar de a"i a!usta cerinele de somn dup mpre!urri. Putea dormi dousprezece ore n ir. $ar se putea trezi la fel de odi/nit i dup dou ore de somn. Se ndrepta spre pavilion fiindc i fcuse o regul din a nu primi pe nimeni la castel. #ei cu care avea ntlnire se ntreineau cu el ntr"o ncpere larg, special amena!at n acest scop, n pavilionul de la intrare. Paznicul, cu o mutr acr, l salut ducnd dou
+.

degete la plrie. 7mul din #/icago intr n pavilion, unde l atepta ner*dtor poliaiul din localitate. 3un dimineaa, domnule. +i s"a spus c ai avut nite neplceri la castel. 3ellam( rn!i. Spune"mi cine te"a informat i n"o s mai scoat o vor*, spuse el arogant. 'rase mna din *uzunar i arunc pe mas o *ancnot de o lir. @ite o mic atenie pentru dumneata. "ar strica s uii de neplcerile pe care le"am avut la castel. $e fapt, am visat urt i am tras ntr"o um*r. -m crezut c"i un sprgtor. .n regul, domnule, rspunse nelegtor reprezentantul legii. "am raportat nc efului meu. 4i nici s n"o faci, i replic 3ellam(. -scult sergent nu cred c se ntmpl multe lucruri n satul sta de care s nu tii. -i vzut vreun strin pe aici n ultima vreme% >latat, sergentul i ridic *r*ia i i sc/imonosi figura ntr"un efort de a prea c reflecteaz adnc. $a, domnule, am vzut civa. $e pild, o doamn care s"a dus s vad 5ad(Ds +anor. 5ad(Ds +anor% ntre* imediat 3ellam(. 6or*eti de casa aia vec/e de la osea% ,&act, rspunse sergentul. #asa aparine lordului 'et/erton i e prginit. Aeparaia ei ar costa o groaz de *ani. 2at de ce nu o nc/iriaz nimeni. @nele pri ale casei sunt la fel de vec/i ca i castelul. #nd a sosit aceast doamn la 9arre% ntre* 3ellam(, cu atenia concentrat. -cum dou zile. , o doamn ama*il i remarca*il de atrgtoare. -m zrit"o fugitiv n momentul cnd a plecat cu maina. 4tii cumva de unde vine% -m auzit c de la 5ondra, domnule. +aina avea
+'

numr de 5ondra i cred c doamna a venit prin Aeading. >emeia care are c/eile de la 5ad(Ds +anor mi"a spus c doamna a fost trimis aici de firma Solders, care se ocup cu nc/irieri de case. Proprietatea ine de ei. ,ra singur% $a, domnule. "am vzut pe nimeni cu ea. 3ellam( iei din odaie i intr n sala paznicului de la poart, unde fusese instalat un telefon. $up un minut vor*ea cu agentul de nc/irieri. -cesta i aminti perfect mpre!urrile. $oamna venise de la 5ondra, iar el i dduse o /rtie scris ca s poat vizita proprietatea. u, nu o ntre*ase cum se numete. u avea o*iceiul s cear amnunte clienilor posi*ili. $ac v scrie sau vine din nou, vreau s aflu totul despre ea, spuse domnul 3ellam( i atrn receptorul. SSS 7 dat cu zorile, n cmar se efectuase o cercetare minuioas. 3ellam( sperase s gseasc o urm de snge care s"l apropie de dezlegarea misterului acelei fantome. $e fapt, se prea c *atista fusese foarte atent folositB nu se vedea nici o alt pat de snge. .l trimise atunci pe Savini la 9uildford, ca s fac cercetri mai amnunite. Se mulumise s treac momentan cu vederea faptul c secretarul i vrse nasul n afacerile lui. -vea s se ngri!easc mai trziu de asta. Culius fu ncntat c poate pleca de acolo. 6oia sa se liniteasc ntr"o singur privin, i, dup ce"i termin tre*urile la 9uildford plec repede la 5ondra, unde, odat a!uns, se gr*i s mearg la /otelul #arlton. u, nu cred, spuse funcionarul de la primire. "am vzut"o pe domnioara HoGett toat dimineaa. -m s"i telefonez s vd dac"i aici. $orii s"o vedei%
+/

Culius ezit o clip. $a, rspunse el. Se /otrse s ntreprind un act cura!os i ndrzne. -tept ca funcionarul s telefoneze, iar privirea i se anim auzind desfurarea conversaiei telefonice. Aegret, domnule Savini, spuse funcionarul i atrn receptorul. "o putei vedea pe domnioara HoGett. 4i"a scrntit piciorul noaptea trecut, cnd s"a dat !os din main, iar acum o ngri!ete doctorul. -a mi"a spus camerista. .mi amintesc acum c n"am vzut"o pe domnioara HoGett de ieri dup"amiaz. Savini iei nedumerit din /otel. @Gle"na scr3ntitA nsemna desigur @o ran de glon(A. #e cuta 6alerie la 9arre% #e urmrea fiica *ogatului domn HoGett, maimurindu"se n -rcaul 6erde% 'eoria *azat pe identitatea iniialelor lui 6alerie HoGett cu cele de pe *atist i se pru fantastic, aa cum de altfel i se pru i coincidena cu glezna scrntit a fetei. ,&istau sute de femei cu aceleai iniiale. 'otui era straniu. $ac era vreo persoan pe lume pe care Culius Savini n"ar fi inut s"o ntlneasc n acea zi, era Spike Holland. u apuc s fac ns nici douzeci de pai ieind pe ua /otelului, c se pomeni nas n nas cu reporterul. @ra, la cei sla*i, se datoreaz fricii. .l detesta din tot sufletul pe patronul su, care nu lsa o zi fr s"l insulte, dar n acelai timp se temea de mnia lui. u pot s stau, Holland. "am venit dect ca0 $ac"l ntlneti pe *trn, pentru numele lui $umnezeu, nu"i spune c m"ai vzut la 5ondra8 #rede c sunt la 9uildford. - primit o vizit azi"noapte% ntre* Spike. .i !ur0, ncepu Culius. Hai, las astea. #e sens are s inventezi acum o
+&

prostie. -vem omul nostru n sat. 5"am instalat acolo azi" noapte. e"a telefonat c -rcaul 6erde a reaprut noaptea trecut, iar *trnul 3ellam( i"a pierdut controlul asupra pistolului i"a mpucat n oc/i un portret de 9ains*oroug/8 u"i adevrat8 rspunse Culius cu ve/emen. $ac istoria asta va apare n ziare, iar *trnul afl c ne" am ntlnit0 -scult Holland, fac orice vrei pentru tine. .i spun tot ce s"a ntmplat dac nu sufli o vor* despre mine. 'e"am trdat eu vreodat% spuse Spike, cltinndu"i capul rocovan cu un gest de do!an. Hai, Culius, s"auzim. ,i *ine, nu tiu e&act ce s"a petrecut, ncepu el, iar Spike remarcB 2at un nceput a*solut formida*il pentru o tire demn de ncredere8 )ii, ce s"a ntmplat. Culius i relat cu fidelitate evenimentele, intercalnd aproape la fiecare fraz rugmintea fier*inte de a nu"l trda. -vea toate caracteristicile unui la, la care se aduga un dispre aproape nes*uit fa de urmrile actelor sale, ca i o fric ce uneori devenea !alnic. ,ra n stare s zmisleasc n minte planuri tene*roase i sinistre mpotriva lui -*e 3ellam(, a cror e&ecutare i"ar fi atras o pedeaps la care nici nu ndrznea s se gndeasc. 4i totui tremura n faa rgetelor lui 3ellam( i se gudura cnd stpnul su era mnios. Spune"mi ce face 3ellam(, la castel, ce fel de via duce% -re invitai% 2nvitai8 replic Savini, plin de dispre. $e cnd sunt eu acolo n"a venit nici un strin la castel. Se plim* prin !urul proprietii sau i pierde timpul ciocnind pereii. Serile i le petrece singur, n *i*liotec. imeni nu" l deran!eaz. $e fapt, nici nu e cu putin, fiindc ine uile
.*

ncuiate. St n *i*liotec, ntre nou i unsprezece " iar dimineaa cam o or. .ncuie ntotdeauna ua% ntre* Spike curios. -mndou uile. , cte una la fiecare capt al odii. $ar, pentru $umnezeu0 u"i fie fric, amice, spuse Spike. #e poi s"mi mai spui despre el% Culius, care i aa i relatase prea multe, i umezi *uzele uscate i privi n !ur, ca s vad cum poate scpa. -sta"i tot, spuse el. Cur"mi, Holland, c n"ai s m trdezi8 @nde ia masa% $e o*icei n *i*liotec. Sufrageria e rareori folosit. -cum tre*uie s plec, Holland. 4i nainte ca Spike s"l poat opri, fugise. Pe drum ctre 9uildford, Savini tremur tot i, gndindu"se la amnuntele discuiei, fruntea i se *ro*oni de sudoare, cci i ddu seama ce indiscreie nfiortoare comisese. u pomenise ns de *atist, i aminti el fericit, ceea ce era lucrul cel mai interesant din toat istoria. .i gsi patronul ntr"o dispoziie destul de *un. 3ellam( nu"i puse nici o ntre*are indiscret cu privire la a*sena lui ndelungat i, spre uurarea sufleteasc a lui Savini, remarc el nsui c povestea cu fantoma avea s a!ung la ziare. u"i poi mpiedica pe fricoii tia s trncneasc, zise el. Cumtate din servitori i"au anunat plecarea. Pn i porcul sta gras de 1ilks pomenete de plecare. 5"am ntiinat c dac pleac mai nainte de a"i permite eu, l dau n !udecat pentru nclcarea anga!amentului. Savini, ai gri! ca ast"sear toate lmpile de pe coridor s fie aprinse. +ai ateptai o vizit% ntre* Culius plin de
.1

*unvoin. -ma*ilitatea lui fu rspltit cu o n!urtur. 3ellam( cercetase la lumina zilei uile camerei lui. 6ec/ea u demodat, care se desc/idea n afar, putea fi descuiat, descoperi el, de oricine, cu condiia s ai* uneltele necesare pentru aa ceva. @a capitonat cu piele, cu zvorul ei pe dinuntru, prea destul de sigur i 3ellam( rmase nedumerit asupra posi*ilitilor e&istente de a o fora. #ercet atent cu o lup suprafaa pielii, gndindu"se c va gsi poate vreo zgrietur pe ea. Pielea nu prezenta ns nici o astfel de urm. .n canatul uii se afla fi&at o *ar scurt de fier, n scopul de a mpiedica zvorul s se ridice n sus, i care rz*ea n cealalt parte a peretelui. Se gndi c poate aceasta putea fi tras, iar sigurana ridicat. .ncerc, dar i ddu seama c era imposi*il. @a, de altfel, nu avea nici un crlig de siguran i, dei -*e inspect cu gri! pereii dormitorului i tavanul, nu gsi nimic care s e&plice misterul care fcea s se desc/id ncet ua ce da nuntru. .n acea noapte dormi cu un pistol pe noptier. Se trezi la ora cinci dimineaa i gsi cele dou ui larg desc/ise, iar pistolul nicieri8 Capitolul 12. #ALERIE &I LE1NA EI "CR.NTIT 'at, vreau s cumpr o cas la ar, spuse 6alerie HoGett dimineaa, la micul de!un. $omnul HoGett ridic privirea spre ea. #e idee mai e i asta% ntre* el surprins. 6reau o cas la ar, repet 6alerie. $omnului HoGett, fata i se pru o*osit i palid. -vea cearcne i o oarecare nelinite care"l puser pe gnduri.
.,

-m vzut o cas vec/e ncnttoare, continu 6alerie. u"i departe de 5ondra, dar prezint dezavanta!ul de a fi vecin cu domeniul lui -*e 3ellam(. $ar, draga mea " spuse tatl ei tul*urat " am unele tre*uri de rezolvat in -merica i nu pot rmne aici toat iarna. $ei cred c a putea aran!a, adug el. @nde"i% 5a 9arre0 Se numete 5ad(Ds +anor i e o vec/e reedin, care odinioar a inut de castel. -r tre*ui s se fac renovri masive. Se uit n farfurie i continu plin de tactB #red c e locul cel mai indicat pentru dumneata, tat, dac ai ntr"adevr de gnd s"i scrii cartea. $omnul HoGett visa de mult s scrie o istorie politic a -ngliei. 2deea l urmrea de douzeci de ani i strnsese n acest scop o cantitate imens de material. >aptul c e&istau i alte istorii politice ale -ngliei i nc foarte *une, departe de a"l descura!a, i ddea g/es. $omnul HoGett se scrpin pe o*raz, gnditor. , un loc att de linitit i de plcut8 Sunt convins, tat, c n"ai s poi niciodat s"i scrii cartea dac ai s te ntorci n -merica, din cauza tuturor afacerilor i o*ligaiilor care"i rpesc timpul. >irete, n"o poi scrie nici ntr"un ora zgomotos ca 5ondra, unde"i aproape la fel de ru ca la eG Iork. , un loc linitit, aadar% ntre* domnul HoGett cu o voce sla*. -uzi musca, spuse ea ironic, revenind la vec/ea ei *un dispoziie. u cred c"i o idee rea, 6al " rspunse tatl ei, lsndu"se pe spate i privind tavanul. 7di/na are s"i priasc i ie. u"i o idee rea. -m s telegrafiez la eG Iork s vd dac se poate aran!a. u i"e fric de fantome% o ntre* el sec i zm*i. u, nu mi"e fric " rspunse ea linitit " dac prin fantome nelegi -rcaul 6erde.
.(

, ntr"adevr o poveste stranie. $omnul HoGett ddu din cap. u"l cunosc pe 3ellam(, dar, !udecnd dup ce"am auzit despre el mi nc/ipui c e ultimul om pe care ar putea s"l sperie cineva cu e&cepia unui inspector de impozite. u l"ai cunoscut niciodat% 'atl ei cltin din cap. u. 5"am vzut destul de desL st aici, la acelai /otel. u"mi place, iar secretarul lui, tipul acela cu faa gal*en, nu mi"a fcut o impresie prea *un. 6alerie se ridic, iar tatl ei se gr*i spre ea, pentru a o a!uta s ias din odaie. 6alerie, tre*uie s vezi un doctor sau un osteopat, n legtura cu glezna ta scrntit. 7 s"mi treac pn mine, rspunse ea. -m s stau culcat, n"am s fac nimic i n"am s vd pe nimeni. .i fcu semn c nu are nevoie de a!utorul lui, rse i plec spre odaia ei singur, dei se cltina puin pe picioare. +ai trziu, n aceeai diminea, sosi un vizitator care nu putea fi refuzat. $omnul HoGett *tu la ua dormitorului fiicei sale. - venit cpitanul >eat/erstone. 6rea s te vad. Poate s intre% $ac"mi promite c n"o s m cicleasc, rspunse ea. "am c/ef s fiu ciclit. $e ce nai*a s te cicleasc% ntre* tatl ei uimit. Spune"i s intre. Cimm( >eat/erstone pi n dormitor n vrful picioarelor, cu un aer de ngri!orare att de e&agerat, de parc persoana lui 6alerie l"ar fi impresionat. .mi pare foarte ru c v gsesc la pat, spuse el. 6 rog s nu rdei, domnioar HoGett. -m venit s v e&prim simpatia mea.
.-

$omnul HoGett se ntoarse n *iroul lui, pentru a trimite o telegram. >eat/erstone continuB @nde ai fost noaptea trecut, tnr doamn% .n pat, rspunse ea prompt. 4i n noaptea dinainte% 'ot n pat. 7 s m considerai *rutal " o c/estion el " dac am s v ntre* dac n visele dumneavoastr n"ai fcut cumva o vizit ntr"o ma/ala insalu*r din 5ime/ouse, pentru a cuta pe un oarecare #old/ar*our Smit/% 6alerie scoase o e&clamaie de ner*dare. -teptai8 >eat/erstone ridic solemn mna, pentru a o opri. -tunci cnd l"ai cutat pe domnul #old/ar*our Smit/ n"ai fost amestecat ntr"o *taie general dintr"un restaurant frecventat mai ales de c/inezi i negri% 6alerie se cutremur aducndu"i aminte. -i fost salvat de un marinar cu o figur cinstit, dei comun, nu mai nainte ns de a primi cteva lovituri serioase de picior de la una din *rute. u cumva dumneavoastr ai fost marinarul cu figura cinstit, dar comun% ntre* ea ngrozit. >eat/erstone cltin din cap. u, a fost unul din oamenii mei, sergentul Higgins. @n om foarte priceput, dei n"are nimic de $on Cuan. $e ce nu v vedei de trea*% >iindc n"am ncotro, rspunse ea ncpnat. 're*uia s"l vd pe acest #reager nainte de ceea ce s"a ntmplat. .l cunoteam, tiam c e n solda lui 3ellam( pentru ceva ori*il svrit n trecut. #a i cellalt. Se cutremur iar. - fost ngrozitor. #old/ar*our nu"i un om prea simpatic, recunoscu cpitanul >eat/erstone. #ei care in astfel de localuri nu sunt de o*icei persoane simpatice. -adar, i
.+

#old/ar*our e n solda lui 3ellam(% reflect el. "am tiut. $e unde primii toate aceste informaii% 5e"am pltit i cred c sunt destul de sigure, spuse ea, evitnd un rspuns direct. #pitanul rmase cteva clipe pe gnduri, studiind cu atenie covorul. -m impresia c"o s v frngei gtul singur, spuse el. $in fericire, #old/ar*our n"a aprut seara trecut. $ac"ar fi venit, 3ellam( ar fi aflat n douzeci i patru de ore. 6zu c o podidesc lacrimile i surpriza l ului complet. -m ncercat totul " spuse ea " totul8 #red c am fost destul de ncpnat, carag/ioas i orgolioas ca s"mi nc/ipui c sunt mai deteapt dect toat poliia din lume, dar ncep s cred c m"am nelat. Privirile li se ntlnir. #utai o um*r, domnioar HoGett% o ntre* el grav. u, nu8 strig ea violent. Sunt sigur8 #eva mi spune c nu m nel. 6rei s"mi rspundei la o ntre*are% spuse >eat/erstone, co*ornd vocea. #ine"i femeia pe care o cutai% 3uzele ei se strnser. u v pot destinui. u"i numai secretul meu. Capitolul 13. UCI A&UL DE COPII $intr"un impuls i din dorina de a ntlni din nou pe cineva rmas departe de pro*lemele lumii i de eternele ei conflicte, Spike Holland profit imediat de sugestia efului ru*ricii de E>apte diverseF de a ncerca s"l conving pe
..

Co/n 1ood din 1endu(ne s scrie pentru ziar o serie de articole asupra *unstrii copiilor. Prsi 5ondra devreme, cu feri*otul. Spike petrecu cinci ore neplcute pe o mare mo/ort i agitat. u att posi*ilitatea de a o*ine articolele " era sigur c le va avea, cci 1ood i dduse dinainte asentimentul " ct ansa de a cpta o ct de mic informaie asupra lui -*e 3ellam( l determin s plece n strintate. ,&istau ciudat de puine amnunte la ndemn n ce"l privea pe *trn, iar Spike avea impresia c filantropul i putea relata multe. >elul *rusc n care sc/im*ase conversaia cnd fusese pomenit numele lui 3ellam( lsa s se neleag acest lucru. Spike se simi fericit s peasc pe solul ferm al c/eiului de la 7stende. 're*ui s atepte o !umtate de or n Place de la 9are, pn cnd apru micul tren care mergea la frontiera olandez. >u i mai fericit cnd se putu adposti ntr"un compartiment de clasa 2. Ploua cu gleata i un vnt rece sufla trist prin pia. 6enind destul de frecvent n 3elgia, cunotea drumul pe dinafar, acel drum mo/ort printre dune. Singurele locuri interesante erau fortificaiile pentru tunuri, a*andonate n prezent, rmase dup retragerea nemilor. 7relul 5e #oT i se pru un pustiu sl*atic i *tut de vnt, dar 1endu(ne avea ntr"adevr aerul unui ora. 7 staiune de var, acum prsit de toi, cu e&cepia unui poliist ce tremura de frig i sttea adpostit ntr"o ca*in dintr"o staie de tramvai. Poliistul se uit curios dup Spike, care urca din greu colina a*rupt ce ducea la dig. -vea n fa vntul de nord"vest. $igul prea pustiu. >aadele frumoaselor vile aveau o*loanele trase, iar pe promenada negli!at acum nisipul se adunase n valuri. 6enise reflu&ul, iar marea roiatic lovea cu furie *aza digului in timp ce Spike nainta gr*it,
.'

cu pardesiul nc/eiat pn la gt. .n curnd a!unse la casa cu numrul ?;. 7 vil nalt, strmt, cu faa la mare, asemntoare cu celelalte. 6eranda i intrarea erau ascunse de un gard cenuiu, n care se afla o u. 3tu. u"i rspunse nimeni, aa c *tu din nou, mai tare. 3tu i a treia oar, fr succes. -tunci se /otr s ncerce la ua din spate. 5a prima ciocnitur, ua se desc/ise. 7 *trnic scund, cu o um*r de musta, l privi nesigur. #um v numii8 $omnul nu primete, spuse ea n francez. + ateapt, mtuico, i atrase atenia Spike. 2"am telegrafiat. 7c/ii posomori ai femeii se luminar. $a, mi aduc aminte. 6rei s intrai% .l conduse pe cteva trepte ale unei scri fr covor i *tu la o u de pe palier. 7 voce i invit s intre, i ea pi naintea vizitatorului. Spike se trezi ntr"o camer lung, care i din aceast cauz, dar mai ales datorit nlimii ei, prea strmt. @n perete era acoperit n ntregime cu tapiserii, iar cellalt era plin pn n tavan cu rafturi de cri. 5umina venea de la dou lmpi electrice care ardeau or*itor, cci singura surs de lumin natural o oferea o fereastr cu vitralii, din captul ncperii. Co/n 1ood sttea la un *irou mare, cu ncrustaii de *ronz. 5a intrarea lui Spike, se ridic i ls tocul din mn. -i venit, n ciuda vremii% Suntei temerar0 5uai loc, domnule Holland. .nainte de a"mi pune ntre*ri, vreau s v comunic c sunt fericit s scriu articolele despre care ai menionat n telegram. -m nevoie de toat pu*licitatea posi*il pentru planul meu, iar eu mi fac reclam cu neruinare.
./

$iscutar amnunit articolele, iar Spike i transmise fidel limitele i cerinele n privina su*iectului i a lungimii articolului comandat de S(me. $oamna scund, cu musti, aduse vin, cafea i un fel de *iscuii ca nite napolitane. #e linite i calm e aici8 l invidie Spike. -m socotit puin e&centric din partea dumneavoastr s v petrecei iarna la 1endu(ne. $ar ce loc minunat pentru scris8 Co/n 1ood zm*i. "am s v duc s"i vedei pe cei ce tul*ur linitea. .i fac siesta acum. -vei copii aici% ntre* Spike uimit. Co/n 1ood ddu din cap. 'reizeci, spuse el. 'rei eta!e pline cu ei. >cu un semn cu mna spre scara ce ducea sus. u in aici dect pe cei sntoi i linitii. Sanatoriul e n afara oraului. $iscutar o or despre copii. $omnul 1ood prea dispus s nu vor*easc dect despre asta. $omnule 1ood, am impresia c tii mai multe despre -*e 3ellam( dect mrturisii. u v place, nu"i aa% $omnul 1ood se !uca cu o figurin de aur de pe *irou, reprezentndu"l pe zeul Pan. 4tiu destule pe seama lui ca s fie spnzurat, spuse el fr s"i ridice privirea. Spike l ascult stupefiat. 4tii destule ca s fie spnzurat% repet el. -sta"i ceva foarte serios. 1ood ridic privirea spre el. $atele ar putea s"i fie fatale, dac n"a vor*i avnd toat ncrederea n dumneavoastr, spuse el. $e o*icei, lui Spike nu"i plcea s i se fac mrturisiri, dar de data aceasta murea de curiozitate s afle amnunte, c/iar dac nu puteau fii pu*licate.
.&

u am nici o dovad, a*solut nici una, continu ngerul pzitor al copiilor. #u toate acestea, tiu destule despre el ca s poat fi spnzurat. u spun c ar fi condamnat doar pe *aza declaraiilor mele, fr dovezi. 5egea e foarte sensi*il cnd e vor*a de viaa omeneasc. , la mi!loc un copil, desigur, spuse Spike. >r s insinuez c pe dumneavoastr nu v intereseaz adulii sau c nu ai fi indignat dac un om n toat firea ar fi mpucat, *nuiesc ns, dup tonul dumneavoastr, c e ceva n legtur cu un copil. - omort un copil " recunoscu 1ood " un copil de care mi amintesc vag. u tiu dac a fcut"o el personal sau unul din acoliii lui. @rte copiii. u v"am ntre*at dac ai luat n serios telegrama mea prin care v ntre*am dac pe 3ellam( l intereseaz copiii. - fost o glum " o glum sinistr i poate prosteasc. -m trimis"o dintr"un impuls. -*e 3ellam(8 +ai degra* i"ar arunca n mare i ultimul dolar, dect s"l dea pentru a!utorarea copiilor8 .mi putei spune ce"a fcut0% S"a ntmplat n -merica% $a, cu muli ani n urm, rspunse 1ood. + tem c v"am spus ns prea multe. +ai devreme sau mai trziu, am s o*in i dovezile. -m anga!at doi oameni ca s cerceteze, pe *aza sla*elor indicii pe care le"am putut furniza. Sunt doi ani de cnd anc/eteaz, unul din ei la 5ondra, iar cellalt n -merica. - avut neplceri cu vreo societate din -merica pentru protecia copiilor% $a, dar asta nu are nimic de"a face cu afacerea la care m refer eu. - mai avut un caz n eG Iork #it(. 3ellam( era gata s omoare un *iat de serviciu. 5"a m*rncit pe nite scri de piatr. $a, cunosc pe degete tot ce"a fcut. -cest om e o *rut nnscut. u a
'*

maltratat numai copii. 5"a costat cinci mii de dolari ca s muamalizeze un proces de violen intentat de valetul lui. $e atunci, n"a mai avut valet. #iudate mai sunt creaturile lui $umnezeu, rosti Spike. 4i mai ciudate sunt cele ale diavolului, replic Co/n 1ood, iar figura i se ntunec. $iavolul readuce pe unii la stadiul animalic al e&istenei. Spike zvrli o ntre*are la care se gndise tot timpul ct traversase #analul +necii. #redei c -rcaul 6erde e una din victimele lui% ntre* el, iar Co/n 1ood se nsenin. ,&ist o groaz de oameni " spuse el enigmatic " care i nc/ipuie c -rcaul 6erde a fost inventat de un reporter al crui nume ar fi nepoliticos de menionat n faa dumneavoastr8 7 afirmaie uluitoare, a crei autenticitate l amuz pe Spike. - fi ncntat s fiu autorul unei farse care a pclit toat -nglia " mrturisi el " dar, din nenorocire, meritul aparine n ntregime -rcaului 6erde. 4i relat ultima apariie a fantomei, iar Co/n 1ood l c/estion amnunit. #ine a mai vzut @&antomaA, afar de -*e 3ellam(% imeni. Poate c a inventat"o *trnul. Puin pro*a*il. Co/n 1ood ddu sceptic din cap. 3ellam( nu e un om su*til. , o *rut. Putei renuna la aceast presupunere. -rcaul 6erde e destul de autentic, dac l"a vzut 3ellam(. >aa i se nnegur i el se ls pe sptarul scaunului, adncit n gnduri, firete neplcute. $eodat se ridic, se ndrept spre o cas de *ani ce se afla n fundul ncperii i o desc/ise. Amase un timp acolo, apoi se ntoarse cu ceva n mn.
'1

Spike se ridicase s plece, cci nu avea la dispoziie dect cteva ore, din care cea mai mare parte le petrecuse n discuii asupra articolelor. @itai"v la asta, Holland. ,ra un pantof de copil, din piele al* de cprioar, ptat i decolorat. .ntr"o zi, dac pn atunci nu intr pe mna !ustiiei, am s"i art ntr"un tri*unal acest pantof lui -*e 3ellam(. 7 s fie o zi !alnic pentru el8 .n clipa aceea, *trna scund, cu musta, intr cu un surs larg pe faa ei *anal i innd n *rae un copil n al*. $omnule, micua allemandeB nu vrea s se culce pn n"o vedei. >etia cu o*ra!ii trandafirii din *raele femeii privi fi&, cu oc/ii ei mari, mai nti candela*rul. .i ntoarse *rusc apoi capul spre Co/n 1ood i i desc/ise gura ei micu i umed, gungurind vesel. .n Co/n 1ood se petrecu o sc/im*are uimitoare. Prea c se m*lnzete vznd cu oc/ii. Asul i *ucuria de*ordant care l caracterizau i revenir pe fa cnd ntinse *raele i lu fetia. 2at doar o moned din comoara mea, Holland, o moned mai minunat dect toate milioanele lui 3ellam(. @n mic duman8 #e feroce e, Holland8 )i"i sl*atic, i ei nici nu"i pas8 7*ra!ii catifelai ai copilului se lipiser de"ai lui. Spike vzu lacrimi n oc/ii lui Co/n 1ood i se minun. Aeporterul naint zm*ind spre cei doi oameni cuprini de fericire i privi n !ur. Co/n aezase fetia pe marginea *iroului, innd"o cu o mn, iar cu cealalt i ridicase n faa oc/ilor ncntai figurina de aur ce"l reprezenta pe Pan.
(

!em"oaic# : in lim7a ;rance251 ',

Capitolul 1!. C.INII DE LA ARRE - doua zi dimineaa, Culius l salut cu un surs enigmatic pe patronul su. $omnul 3ellam( nu era niciodat *ine dispus dis de diminea i i risipea indispoziia ntr"un torent de invective. S nu te vad cinii mei, spuse -*e. "au s ai* ce alege din tine. .n ciuda nelinitii ce"l cuprinse, Culius deveni curios. 5a castel nu e&istau cini, iar -*e nu iu*ea animalele. Patronul su i e&plic. -m cumprat nite cini poliiti " spuse el " care au s stea de paz n /ol i pe coridor ncepnd c/iar de ast"sear. -scult sfatul meu, stai n camer pn m scol. Culius vzu cinii mai trziu. ,rau feroci, neprietenoi i semnau cu nite lupi. .n noul lor cmin, nimeni, cu e&cepia lui -*e nu se putea apropia de ei. -*e nu se temea a*solut de nimic, iar animalele prur s recunoasc i s respecte imediat n el pe stpn. #/eam"i, spuse -*e. u"i fie fric. Pune mna pe ei. Culius ntinse nervos o mn spre animalul cel mai apropiat dar sri speriat napoi, cci cinele se i repezise la el. Qi"e fric, i el tie c i"e fric. Hai la mine8 Pocni din degete, iar cinele naint tr, dnd din coad, se aez la pmnt i i ridic spre faa stpnului privirea inteligent. #el care mi i"a vndut mi"a spus c n"au s se nvee cu mine dect peste vreo lun. ,ra un prost. #asa aceea a fost nc/iriat, spuse el, sc/im*nd su*iectul
'(

discuiei. #um se numete% 6or*ii de 5ad(Ds +anor% ntre* Culius surprins. 3trnul fcu un semn afirmativ. +i"au luat"o nainte cu cinci minute. -m telefonat agentului imo*iliar azi"diminea i mi"a comunicat c tocmai a nc/iriat"o. 4tii ceva% u, domnule. , pentru prima oar cnd aud. #ine"i noul c/iria% 3ellam( ridic din umeri. u tiu i nici nu"mi pas, spuse el. $e ce nu i"au gsit alt cas% +ai trziu, dup"amiaz, Culius l ntovri pe crarea larg i mrginit de pomi, pentru a face un tur de inspecie. #red c asta"i casa, spuse 3ellam(, artnd cu *astonul o cldire cenuie i ptrat al crei acoperi i ale crei couri se vedeau peste zidul nalt ce ncon!ura parcul. -m mai vzut"o, clar nu mi"a trecut niciodat prin cap s"o cumpr. #e"i acolo, o u n zid% -a se pare, rspunse Culius. ,&ista pro*a*il o legtur ntre castel i 5ad(Ds +anor. , ceea ce se numete o cas de zestre. @a se dovedi a fi o plac vec/e, prins n *alamale de fier, evident nefolosit de ani. #opcile de fier ruginiser, iar suprafaa era npdit de ieder. >aptul c ar fi tre*uit s munceti o zi ca s"o desc/izi, nu"l satisfcu pe *trn. #/eam un zidar din sat i spune"i s"o zideasc, zise el. u vreau s risc ca nepoftiii s /oinreasc pe proprietatea mea. -i gri!, Savini. Culius i not, i n aceeai dup"amiaz aduse doi zidari din sat, care ddur !os iedera i rupser *lriile, pregtindu"se s zideasc ua. 6alerie HoGett se uita prin grdina nengri!it a noii ei case, cnd deodat auzi
'-

zgomotul oelului ce lovete piatra. .nelese de ndat ce se petrecea de cealalt parte a porii stricate. 5ad(Ds +anor se dovedise pentru ea o surpriz din mai multe privine. #ercetnd mai atent, descoperise c nu avea nevoie dect de foarte puine reparaii interioare. Pereii tuturor odilor erau m*rcai n lam*riuri, tavanele aveau *rne i nu tre*uiau dect vruite. @na din duumelele cu ncrustaii necesita reparaii mai ample, dar, spre *ucuria ei, 6alerie i ddu seama c se putea muta aproape pe loc, ceea ce i fcu. $omnul HoGett, asculttor, i ddu asentimentul, i mai nainte ca femeile de serviciu s fi terminat curenia casei i s plece, sau ca varul de pe tavan s se usuce, camioane uriae ce transportau mo*ila trecur n procesiune pe strduele linitite din 3erks/ire i o apucar pe drumul ce ducea la 5ad(Ds +anor. $e la fereastra dormitorului, -*e 3ellam( vzu ntr"o diminea fum ridicndu"se deasupra pomilor din direcia lui 5ad(Ds +anor. Se ncrunt. $e la un timp se scula mai devreme, deoarece servitorii opuneau o rezisten scuza*il la a intra n apartamentele de locuit ale castelului pn ce cinii poliiti de paz nu erau legai. -ceti paznici de noapte se plim*au prin castel n voia lor, iar ntr"o noapte, Culius, auzind lipitul stins al la*elor, fu cuprins de un fior de groaz. Prezena cinilor se dovedise ns eficient, cci de la instalarea lor nu mai e&istase nici urm de -rca 6erde. $omnul 3ellam( surprinse un titlu n ziarul Dail% Glo)eB 1C/,/ 7*L/'/S'/ 4L 7.DES1 7E -/L/*,A02L DE LA 1E/1AG* DE 2, A01AF +A,'*-A'/1 +ri furios. Se resemnase ns n faa acestei
'+

reclame nedorite. $ei i purta pic lui Spike Holland, nu simea ndemnul de a se rz*una pe reporter, cu toate c n trecut ruinase civa ziariti pentru lucruri mai puin importante. #ulmea era c Spike Holland avusese tupeul s vin la pavilionul de la intrarea castelului i s cear s i se dea drumul nuntru. -ceasta se ntmplase a doua zi dup ntoarcerea sa din 3elgia. Spunei"i c dac se apropie, pun cinii pe el8 se rsti 3ellam( prin telefon. -firm c deine unele informaii despre #reager, cel care a fost asasinat acum cteva zile. u vreau s tiu nimic8 rcni 3ellam( i trnti telefonul. #eva mai trziu, plim*ndu"se agitat prin grdin, rmase nlemnit de uimire, paralizat o clip de furie i surprizB reporterul cel rocovan pea calm pe peluz, cu o igar de foi n colul gurii i cu minile n *uzunare. Scoase una din mini pentru a"l saluta, *ine dispus, pe milionarul stupefiat. #um ai intrat% Peste zid, rspunse Spike amuzat. >aa lui 3ellam( se nroi mai tare. "ai dect s sri zidul napoi, spuse el aspru. 'e afli aici fr dreptul de a intra, der*edeule8 .ntinde"o8 $omnule 3ellam(, n"are rost s ne certm. .ntruct sunt aici, n"ar strica s m ascultai. u ascult nimic. 2ei8 3trnul se ndrept spre reporter. u e&ista nici o ndoial cu privire la inteniile lui. #red c mai *ine m"ai asculta, spuse Spike linitit, fr s se clinteasc. Poliia a gsit copia unei scrisori pe care v"a trimis"o #reager n legtur cu un oarecare ), i e foarte curioas s tie n ce an a fost scris i cine e persoana.
'.

-titudinea lui 3ellam( se sc/im* *rusc. 7 scrisoare% repet el incredul. -dresat mie% 2diotul a pstrat0 copii dup scrisori% Spike fcu un gest afirmativ. -u gsit sute de copii n *iroul lui. #red c avea o*iceiul s le pstreze. 3ellam( reflect o clip. 6ino nuntru, mormi el apoi, iar Spike l urm triumftor. Capitolul 1$. NOTA DE PLAT A A1ULUI

Hai, spune tot ce tii despre asta. .n primul rnd, cum ai aflat de scrisoare. ,ram de fa cnd a fost gsit, rspunse Spike. $e fapt, nici n"ar fi o*servat"o, dac n"a fi vzut"o eu. Serios% ntre* *trnul sarcastic. -m vzut"o i am copiat"o mai nainte ca inspectorul s"i dea seama de importana ei. Scoase un carneel din care e&trase o foaie de /rtie, pe care o despturi i o aez pe mas. -m s v"o citesc, spuse el. "are dat, i asta a cam ncurcat poliia. Drag domnule $ellam%, 7"i(i ! de D. E #n acelai grup de pa"nici cu mine i e un tip &oarte impulsi!. 1red c a putea s &ac ceea ce a(i sugerat la #nt3lnirea noastr. Va tre)ui s m plti(i #ns )ine, &iindc risc s mi pierd slu:)a. -ai ales dac ce!a nu iese cum tre)uie i m !ede un alt pa"nic. De asemenea, s ar putea do!edi o opera(iune dureroas i m a putea rni gra!, aa c ar tre)ui s tiu cum stau din punct de !edere &inanciar. ,u mi place D. E prea a)ilG tie
''

s dea cu gura i s au iscat unele neplceri cu el. Dac !re(i s continua(i planul dumnea!oastr, tre)uie s ne #nt3lnim m3ine. Eu plec #n concediu i am s stau la rudele mele, la Eenle%. Dac ! con!ine, poate ne #nt3lnim acolo. JSemnatK ?. 1reager -*e 3ellam( citi scrisoarea de dou ori, apoi o mpturi i i"o napoie reporterului. u"mi amintesc s"o fi primit. u tiu a*solut nimic despre ), oricine ar fi el, i nu i"am pltit *ani lui #reager dect pentru serviciile pe care mi le"a fcut. 6ocea i devenise neo*inuit de *lnd, dei Spike i ddu seama c numai printr"un efort reuea 3ellam( s"i in cumptul. 5a Henle( v"a salvat viaa, nu% insist Spike. , mai degra* o coinciden c a sta*ilit s"l ntlnii acolo. Poate c tia c"o s cdei n ru% Scutete"m de o*rzniciile tale, Holland8 replic *trnul. -i aflat de la mine tot ce"ai vrut s tii. #t despre aceast scrisoare, nu e&ist nici o dovad c a trimis"o vreodat. Poate c dumneata ai falsificat"o i ai ascuns"o printre /rtiile lui. #e cutai la perc/eziie, de fapt% Spike lu scrisoarea i o vr la loc n *uzunar. #e cutam acolo% repet el. #red c pur i simplu m aflam pe"acolo. "avei nimic de spus n privina acestei scrisori, domnule 3ellam(% imic. "am primit"o niciodat. u tiu nimic despre cel de care pomeneti. ici mcar n"am tiut c acest #reager a fost paznic la nc/isoare, pn cnd n"am citit n ziarul 9lo*e0 ziarul meu preferat, adug el *at!ocoritor, iar Spike rn!i. 3ine, spuse el. +ai tii ceva despre fantom%
'/

$umneata afli despre ea naintea mea, rspunse -*e. 'oate informaiile mele despre acest *lestemat -rca 6erde le culeg din 9lo*e " un ziar e&celent, plin de informaii e&acte. #rede"m c mai repede m lipsesc de micul de!un, dect de $ail( 9lo*e. Presupun c nu v suprai dac dau i eu o rait prin castel. Presupui greit, rspunse -*e. "ai dect s dai o rait peste zidul pe care l"ai srit, i cu ct ai s"o faci mai repede, cu att are s fie mai *ine. Pentru a fi sigur c nedoritul oaspete pleac ntr" adevr, l nsoi pn la intrarea castelului. 6zndu"l pe Spike, portarul rmase cu gura cscat. )idurile astea nu sunt destul de nalte, Savini, spuse *trnul dup plecarea lui Spike. 'elefoneaz la 9uildford s vin cineva s fi&eze srm g/impat pe creasta zidului. 4i, Savini0 Culius se ntoarse de la u. u i"am mai pomenit, dar cred c te scutesc de un deran! dac"i spun c mapa n care"mi in cteva fotografii nu se mai afl n sertarul *iroului. -m pus"o n casa de *ani. $ac vrei s te uii la fotografii, vino s mi le ceri i le scot pentru tine8 Culius nu se simi o*ligat s rspund, cci era incapa*il s gseasc o replic potrivit, c/iar dac prile!ul ar fi e&istat. SSS #astelul 9arre fusese renovat serios nainte ca -*e 3ellam( s"i sta*ileasc aici reedina. Su* supraveg/erea personal a *trnului constructor, grupuri de muncitori duseser la *un sfrit, lucrnd aproape o lun, planurile fcute de -*e, care fusese i ar/itect i supraveg/etor. 2nstalase la castel un nou
'&

rezervor de ap i lumin electric, ca i un sistem de nclzire cu gaze. .n fiecare odaie, cu e&cepia *i*liotecii, se aflau so*e cu gaze, iar n *uctrie, o imens main de gtit. #onsumul de gaze l nelinitise n mare msur pe 1ilks, ma!ordomul, n ziua cnd Spike apruse neautorizat pe peluza castelului. otele de c/eltuieli ale ntreinerii i parveneau direct lui 3ellam( i doar printr"un accident c/itana de plat a gazelor a!unsese la *uctrie i, de aici, pe *iroul domnului 1ilks, care reflectase mult timp asupra ei nainte de a discuta cu stpnul lui. #e"i asta% ntre* -*e, strm*ndu"se la servitorul su. ota de plat a gazelor. -u greit, ne"au trecut mai mult dect am consumat " spuse 1ilks, ncntat c putea s discute cu stpnul castelului 9arre o pro*lem n care era sigur c i se va da dreptate. #e"au greit% #e"i greit la not% ,i *ine, domnule, ne"au trimis o not de plat prea ncrcat pentru una din cele mai calde luni ale anului, mai ales c nclzirea cu gaze la *uctrie a fost stricat i a tre*uit s ardem cr*uni. 3ellam( smulse nota de plat din mna ma!ordomului, fr s"i arunce mcar o privire. 5as asta, spuse el. $ar nu puteam consuma trei sute de metri cu*i de gaze, ne"au ncrcat nota0 5as asta8 tun stpnul su. S nu mai desc/izi scrisorile8 -i priceput% u"i trea*a ta8 A*darea lui 1ilks a!unsese la capt. ,ra *ine pltit, dar suferise attea din cauza grosolniei stpnului su, nct se sturaseB u v permit s vor*ii astfel cu mine, domnule 3ellam( " spuse el " i voi fi fericit dac"mi dai drepturile
/*

ce mi se cuvin i"mi ngduii s plec. u sunt o*inuit s0 u"mi ine discursuri, i du"te8 se rsti -*e. 6r mna n *uzunar i arunc o *ancnot pe mas. @ite"i *anii8 $ispari de"aici ntr"o !umtate de ora, cci altfel te"nv eu minte8 SSS Spike lua un de!un modest la /anul din sat, cnd auzi senzaionala tire. #oncedierea ma!ordomului de la castel reprezenta pentru satul 9arre un eveniment de importan mondial. Se tia *ine c relaiile dintre -*e 3ellam( i eful servitorilor erau cam proaste, iar cnd domnul 1ilks apru pe strzile satului, fu oprit la fiecare pas de tot felul de oameni, care voiau s"i dovedeasc simpatia, ncepnd cu doctorul din localitate i isprvind cu un fost servitor de la castel, care plecase de frica -rcaului 6erde. Aeporterul i prsi de!unul i iei s"i vor*easc ma!ordomului !ignit. .mi era a*solut cu neputin s m neleg cu el, i spuse 1ilks, tremurnd de indignare. -*solut cu neputin, domnule. Usta nu"i om, ci porc8 #e s mai vor*im despre faptul c ar fi vzut fantoma0 -i vzut"o i dumneata% u, domnule, n"am vzut"o, spuse 1ilks. u pot s mint. "am vzut nici un fel de fantom i, dup prerea mea, fantoma nu e dect o invenie a domnului 3ellam(, pentru a"i slu!i scopurile lui murdare. #nd spun c e un porc, v asigur c vor*esc n calitatea celui care a servit ntr"unele din cele mai *une familii. u tie s triasc, domnule8 -re una din cele mai frumoase sufragerii din regiune, i totui i ia mesele porcete, n *i*liotec, aa cum n"ar face niciodat un gentleman. 4i ce mai mnnc,
/1

domnule8 -r a!unge pentru trei oameni. $oi litri de lapte i ase ou la micul de!un.. ,numer n ce consta prodigioasa poft de mncare a domnului 3ellam(. 2"l prezent ntr"o lumin nou lui Spike, care nu i"l imaginase niciodat ca o persoan ce *ea sau mnca, sau avea pofta de mncare normal a oamenilor. #e s"a ntmplat de te"a concediat% ntre* el, iar ma!ordomul i povesti c n timpul verii nu se folosiser deloc gaze la *uctrie, iar societatea de gaz i ncrcase e&cesiv. 2"am spus n propriul su interes, i n loc s"mi fie recunosctor, ca un gentleman, s"a nfuriat i m"a tratat ca pe un cine. u puteam s"i mai suport mo!iciile. Spike ascult relatarea necazurilor ma!ordomului, dar nu ddu mare atenie ntmplrii cu nota de gaze e&agerat de ncrcat. .n sc/im* aduse cu a*ilitate discuia napoi la vizitatorul fantomatic. $ar nu reui s afle nimic interesant, cu e&cepia prezenei cinilor poliiti, de care tia i despre care scrisese c/iar un articol. #u toate acestea, n timp ce domnul 1ilks vor*ea, Spike redacta n minte reporta!ul pe care avea s"l trimit unui ziar londonez, dndu"i eventual titlulB @Via(a mea #n castelul cu &antomeA. .n drum spre ora, Spike se /otr s fac o vizit la Scotland Iard. Cim >eat/erstone se afla n *iroul su, iar ziaristul fu primit pe locB ,i, Holland, ce s"a mai ntmplat% .mpinse spre el pe mas o cutie cu igri de foi. Spike alese una cu mare gri!. 7 oarecare ncurctur la castelul 9arre, ncepu el. o*ilul proprietar i"a concediat ma!ordomul fiindc i"a vrt nasul n nota de plat a gazului. 3nuiesc c acum
/,

patru sute de ani, srmanul *trn 1ilks ar fi fost spnzurat, intrnd astfel n rndul simpaticelor fantome care se strng noaptea s !oace zaruri n curtea din spate a castelului lui 3ellam(. 6rei s mai repei o dat foarte rar ce"ai spus% zise Cim. Sunt cam ameit n dimineaa asta. +ai nti, ce era n neregul cu nota de plat a gazului% Spike i povesti i, spre uimirea lui, detectivul insist s afle amnunte, c/estionndu"l pn ce reporterul simi c i se nvrte capul. $ar ce"i cu gazul sta, la urma urmei% ntre* el. u mi se pare o indicaie grozav, afar de cazul c"l *nuieti pe *trnul 3ellam( c i"a instalat n secret un cazan de distilat G/isk(8 ota de plat a gazului e cel mai important lucru pe care l"am aflat n legtur cu castelul 9arre, spuse Cim >eat/erstone calm. .i rmn foarte o*ligat, Holland. S nu uitB plec n strintate pentru vreo sptmn"dou, aa c n"am s te vd. $ac mai o*ii vreo informaie, a fi ncntat s i"o comunici a!utorului meu. -m s i"l prezint. 7 !umtate de or mai trziu, Spike intr n redacia de tiri. $omnule S(me, sunt sigur c dezlegarea senzaional a misterului morii lui #reager se afl la castelul 9arre. 3trnul l"a dat afar pe ma!ordom i"ar tre*ui s instalm n locul lui de urgen pe unul din oamenii notri. +"a duce c/iar eu, dar nu tiu s fac pe ma!ordomul i, n orice caz, 3ellam( m"ar recunoate ntr" o clip. u l"am putea trimite pe +ason, sau pe unul din ceilali *iei% -m putea aran!a s fie recomandat de o agenie pentru personal de serviciu. , o idee, spuse redactorul de tiri. ,ra de asemenea o idee care venise aproape simultan i altor dou persoane interesate.
/(

Capitolul 1). C.INII AUD UN 1 OMOT 1rim cu premeditare, #mpotri!a uneia sau mai multor persoane necunoscute. -*e 3ellam( citi fr emoie raportul anc/etei asupra morii lui #reager. Pentru el nu nsemna dect c suma de patru sute optzeci de lire pe an, pe care i"o pltea de muli ani, avea s rmn acum n *uzunarul lui. >usese neplcut i enervant s rspund ntre*rilor fr sfrit pe care i le pusese poliia cu privire la legturile dintre el i mort. $ar acum totul se terminase. #iudat, dar *izareria caracterului lui #reager nu"l tul*urase niciodat i nici nu fcuse vreo legtur ntre felul cum fusese asasinat i -rcaul 6erde. -vea o pre!udecat nnscut mpotriva reporterilor i de la *un nceput considerase c legtura ntre aceste dou evenimente era o mec/erie a ziaritilor. >oarte pro*a*il ca omul nici mcar s nu fi fost ucis cu o sgeat, ci poate n!ung/iat de"un vec/i duman, care"i purta picL i c/iar dac moartea se datora sgeii, atunci sigur c asasinul s"a inspirat din ziare. 7*servase un lucru " dar acesta nu avea nimic de"a face cu crima i anume posomoreala secretarului su. 7 atri*uia, pe nedrept, faptului c"i destinuise lui Culius c"i cunotea trecutul i, creznd aa ceva, era *ucuros s"l
/-

menin n serviciu. Prezena noilor c/iriai de la 5ad(Ds +anor i provoca o uoar iritare, cci ntr"un fel greu de precizat preau s"i ncalce drepturile de suveran, dei 3ellam( nu"i e&prima gndurile c/iar cu aceste cuvinte. $e fapt, nu"i psa i nici nu"l interesa cine erau aceti c/iriai. umai cu Culius discuta diferite pro*leme, cci servitorii nu i se adresau dect dac le spunea el vreun lucru, iar el nu vor*ea cu ei dect cnd le reproa ceva. #teva zile dup concedierea lui 1ilks, i se ivi prile!ul s se rsteasc la noul ma!ordom. -scult, tinere, a vrea s"i intre n cap c n"am c/ef s te vd intrnd n vreo odaie unde m aflu eu, dect n cazul cnd te"am c/emat. Seara trecut ai *tut la ua *i*liotecii, dei domnul Savini i"a spus s nu m deran!ezi. 6 rog s m iertai, domnule, rspunse ma!ordomul plin de respect. u cunosc nc destul de *ine o*iceiurile de la castelL v promit c n"are s se mai ntmple. Sosirea noului ma!ordom pruse s accentueze deprimarea lui Culius. .n orice caz, n purtarea lui se o*servase o sc/im*are din ziua cnd venise noul servitor. ,ra i mai puin vor*re, i mai puin vesel. .ntr"o dup" amiaz, -*e l gsi complet distrus, rtcind pe peluzele castelului. #e"ai pit, Savini% ntre* el *at!ocoritor. $ac e cazul ca cineva s fac pe morocnosul pe"aici, atunci am s"o fac eu. Sus fruntea i fii mai cu via. $e fapt, ce s"a ntmplat% - descoperit poliia cine eti% u, domnule, rspunse Culius. u prea m simt *ine. -tunci, caut"i loc n alt parte, *om*ni *trnul. 5a mine nu"i spital. +ustrarea avu ca efect o fals nviorare din partea lui
/+

Savini. 3trnul continu s"l n!ure cu nduf. 'recuser mai *ine de dou sptmni de la ultima apariie a -rcaului 6erde, iar lui 3ellam( nu"i veni greu s gseasc o e&plicaie. #inii poliiti au ceva care nu"i pe placul fantomelor, spuse el. Sau poate c fantomele au ceva care, firete, enerveaz cinii poliiti. .n aceeai noapte fu trezit din somn de un urlet ascuit scos de unul din duli. Sri din pat i iei pe culoar. 5uminile erau toate aprinse, aa cum ordonase, iar unul dintre cini sttea nemicat n mi!locul coridorului, cu faa spre scara larg ce co*ora n /olul de !os. 3trnul fluier, iar cinele se ntoarse i se apropie ncet de el, oprindu"se din cnd n cnd pentru a se uita n urm. #urnd sosi lng el i cellalt cine, care urcase n goan scrile auzind fluieratul. #e"ai pit% -*e se ntoarse n camera lui, i puse /alatul i i strecur un revolver n *uzunar. -poi, urmat de cini, co*or n /ol. u vzu ns nimic care s"i trezeasc cea mai mic *nuial. $escuie ua de la *i*liotec, pi nuntru, aprinse lumina i cercet, fr rezultat, ncperea. @a mare i grea de la intrare era ncuiat i cu zvorul tras. Se urc satisfcut n odaia sa. $e"a*ia aipise, cnd auzi din nou cinii urlnd " de data aceasta amndoi. .i gsi unde i vzuse i prima oar. Stteau nemicai, cu faa spre scara principal. $e data aceasta, cnd i fluier, unul din cini ntoarse doar capul spre el, dar nici unul nu se mic. Se rsti la ei, iar cinii se apropiar ncet de el. #e"ai pit, carag/ioilor% $rept rspuns, cinii urlar fioros. $eodat, ca i cum ar fi vzut ceva, o rupser amndoi la fug pe coridor. -*e i urm. .i gsi n /ol, mirosind pe !os. -prinse toate
/.

luminile din /ol i cercet din nou, dar fr rezultat. -i nne*unit, *om*ni el. #inii se foiau nelinitii. @7ro)a)il c aa i apuc uneoriA " i spuse el i se ntoarse la culcare. .n timp ce dormita, i auzi mrind, dar nu le mai ddu atenie i adormi. Se fcuse ora cinci cnd se detept. -far nu se luminase nc. Se scul, m*rc un /alat de cas i aprinse lumina. .n clipa aceea fcu oc/ii mariB ua dinuntru sta larg desc/is, iar ua ce da n afar fusese descuiat, dei era sigur c le nc/isese i le ncuiase pe amndou cnd se sculase noaptea trecut. #e fcuser cinii% 2ei pe coridor, s afle. 5a nceput, crezu c sunt mori. )ceau unul n spatele celuilalt, lng perete, cu picioarele ntinse eapn, l zgudui pe unul din eiL cinele desc/ise ncet oc/ii, l privi prostete cteva secunde, apoi i nc/ise din nou. E-u fost drogai8F i spuse *trnul. 6aszic, cineva fusese ascuns aici, tot timpulB o fiin omeneasc. -rcaul 6erde era deci o fiin n carne i oase " nici nu"i nc/ipuise vreodat altfel. #inii i revenir dup o !umtate de or i nu prur foarte afectai de ceea ce li se ntmplase. -*e i conduse personal la coteele lor. $e ce venise -rcaul 6erde% #e urmrise% u pentru a"i demonstra a*ilitatea de a intra i a iei dintr"o camer dup cum avea c/ef i luase riscul s drog/eze cinii. #e cutase% .n dormitor se aflau puine lucruri de valoare, iar acestea rmseser neatinse. ,vident, nu furtul constituia e&plicaia acestor vizite. ,ra de asemenea clar c -rcaul 6erde nu se inea de glume, ci urmrea un el precis. $eodat, *trnul nelese. -rcaul 6erde cuta c/eia, c/eia pe care -*e o inea tot timpul asupra lui, ziua, iar noaptea o vra su* pern. 7 purta cu el, legat cu un
/'

lan lung de oel. Primul lucru pe care"l fcea dimineaa, nainte s se duc n camera de *aie, era s scoat c/eia de su* pern i s"i nfoare lanul pe dup gt. 2ar noaptea, nainte de a se culca, ultimul lucru pe care"l fcea era s pun c/eia su* pern. #/eia aceasta era un o*iect de o form ciudat " foarte lung, su*ire i ngust. #/eia8 2at e&plicaia. 2ar dac asta era e&plicaia, atunci -rcaul 6erde cunotea secretul castelului 9arre8 2ntr n *i*liotec aproape fugind i trnti ua n urm. Savini, care nu se trezise dect pe !umtate, auzi zgomotul i vis c *trnul se mpucase. )m*i n somn.

Capitolul 1*. LA LAD%2" MANOR $ucndu"se la pota din sat, Savini zri pe trotuar o figur cunoscut i mri n sine. $ac prin apropiere ar fi e&istat o strad pe care s"o apuce sau dac s"ar fi putut preface c nu l"a vzut pe tnrul spilcuit i cu prul rou care i fuma igara de foi de diminea i contempla lumea cu ama*ilitate i condescenden, ar fi putut eventual s evite aceast ntlnire. Spike i fcu un semn cu degetul, iar Savini travers strada, simind cum l trec sudorile. Sunt0 " ncepu el. ,ti gr*it. 4tiu. u vrei s te vad *trnul vor*ind cu mine, cci i pierzi slu!*a. 4i asta o tiu foarte *ine. -scult, Culius, cred c"ar tre*ui s ne cunoatem mai *ine, i sper c nu te superi c"i spun pe numele mic. +i"a plcut ntotdeauna n mod deose*it acest nume0 u,
//

nu glumesc0 -m s"mi *otez primul copil Culius. -scult ns. 6reau s te ntre* ceva. #unoti un om de la Scotland Iard numit >eat/erstone% Savini ncuviin. .l cunosc, da, rspunse el scurt. , cel ce"i nsoea pe cei doi HoGett. $e ce nu te duci s"l ntre*i pe domnul HoGett, Spike% 5ocuiete la 5ad(Ds +anor i ar putea s"i dea mai multe amnunte. -m fost la el, spuse Spike. -adar, l cunoti pe >eat/erstone. Qi"am spus c"l cunosc, nu% replic Culius ner*dtor. -cum tre*uie s plec, Holland. Spune"mi Spike, zise tnrul cu seriozitate. Sincer vor*ind, cred c n"ar fi ru s ne cunoatem mai *ine. #um arat noul ma!ordom% ntre* el ntr"o doar. Culius ddu neputincios din umeri. @n ma!ordom " un om priceput. - fost trimis de la 5ondra. u"i dect un ma!ordom priceput% -sta sun att de puin romantic, spuse Spike, o*servndu"l cu atenie. 6ine vreodat n sat% #red c da. u"i o persoan cunoscut, nu% #e sens are s m ntre*i pe mine despre ma!ordom% l implor Culius, patetic. , prietenul tu% $e ce te gr*eti% spuse Spike i"l apuc de mn n clipa cnd Savini vru s plece. #e mai e nou pe"acolo% #e"a mai fcut -rcaul 6erde% , tot n vacan% u, nu e8 strig Culius. -zi"noapte a drogat cinii. + duc la pot s dau telegram s mai fie trimii nc doi. 3trnul i nc/ipuie c -rcaul 6erde n"o s se poat descurca la fel de uor cu patru cini, cum a fcut"o cu doi. -poi, smulgndu"se, o lu la fug ct putu de repede,
/&

cu intenia de a se ndeprta ct mai mult cu putin de reporterul acesta att de curios. .n dimineaa aceea, Spike primi o scrisoare de la prietenul su din 3elgia. Co/n 1ood sosea la sfritul sptmnii i dorea s ia masa cu Spike. 7 parte din scrisoare atrase n mod deose*it atenia reporterului. V sunt &oarte recunosctor pentru lunga relatare pe care mi a(i &cut o asupra lui $ellam% i a #nt3mplrilor e6traordinare care se petrec la castel. De atunci citesc cu regularitate "iarul Glo)e, i articolele dumnea!oastr despre Arcaul Verde sunt cu totul remarca)ile. 4n scrisoarea de rspuns a&irma(i c mai de!reme sau mai t3r"iu, Arcaul Verde !a s&3ri prin a "dro)i ner!ii lui A)e $ellam%. Aa cum ! am mai spus, ! #nela(i. ,imic pe lume nu l poate speria pe ticlosul acela. ,u cred, pe de alt parte, c e o)ligatoriu ca A)e $ellam% s &ie ucis de m3na care l a lo!it pe 1reager. 'otul (ine numai de gra)a asasinului, iar soarta lui A)e $ellam% depinde #n #ntregime de natura descoperirilor &cute de omul ce )3ntuie castelul. Scrisoarea se ocupa mai departe, amnunit, de noul su plan i de felul cum progresa. Aeuise s strneasc interesul unui numr de *ogtai din -merica i -nglia, iar planul luase o amploare nesperat niciodat. Spike nu citi cu prea mult atenie partea de la sfrit a scrisorii, fiindc n acel moment nu era deose*it de captivat de *unstarea copiilor. #eea ce l pasiona intens era -*e 3ellam(. u se putu ns a*ine s nu se mire de e&traordinara deose*ire a caracterelor celor doi oameni. @riaul acesta *rutal, care sttea ca un cpcun de odinioar *aricadat n fortreaa sa, rspndind n !ur cruzime i ur, spre deose*ire de un suflet *un, a crui
&*

ntreag e&isten era dedicat umanitii. >iind invitat s ia micul de!un cu domnul HoGett, porni agale Pe crarea frumoas care ncon!ura zidurile nalte ale cldirii. #urnd vzu courile n stil elisa*etan ale vec/iului conac. Spike se pricepea ntructva la stiluri i, ca i cei mai muli americani, cunotea mai *ine dect englezii care le vedeau zilnic trecutul cldirilor istorice din -nglia. #onacul fusese construit n secolul al H6"lea pentru o oarecare 2sa*el dD2sle, iu*ita unuia din familia #urc(. #asa fusese distrus parial de foc n timpul reginei ,lisa*eta i recldit imediat, ceea ce e&plica, desigur, caracterul elisa*etan al ar/itecturii. ,ra o diminea luminoas i cald pentru acea perioad a anului. Pe 6alerie HoGett o gsi n grdin, supraveg/ind plantarea unor *ul*i. S"ar zice c v sta*ilii aici pentru totdeauna, i spuse Spike zm*ind i dndu"i mna. + sta*ilesc aici pentru0 mult timp, rspunse ea calm. Pe tata l gsii n *i*liotec. + tem c vei da peste *alamuc n cas. Singur, camera tatii e mai curat. #eva din melancolia ce prea s fie o caracteristic sta*il a domnului HoGett dispruse. ,ra *ine dispus, aproape vesel, iar Spike, fr s tie motivul, se gndi c se datora sc/im*rii aerului. $omnul HoGett i mrturisi ce planuri are, i art cu oarecare mndrie /rtiile pe care le strnsese i c/iar l consult n privina introducerii. 5"ai vzut cumva pe vecinul dumneavoastr, domnule HoGett% #ine% 3ellam(% $omnul HoGett se strm*. u, i nici n"am c/ef s"l vd. Slav $omnului c e un tip nesocia*il, aa c nu"mi vine s cred c"o s soseasc n vizit s ia ceaiul cu noi, Holland " adug el serios " te"ai familiarizat cu o*iceiul sta de a *ea ceai% $ac nu, mai
&1

*ine renun. , fatal. , mai ru ca stupefiantele. 7dat o*inuit, devii sclavul lui pentru totdeauna. Peluzele de la 5ad(Ds +anor nu erau prea largiL aveau mai puin de doi acri, iar limitele lor erau marcate de zidurile castelului. Spike remarc faptul acesta dup ce termin micul de!un, cnd fata l plim* prin proprietate. -ici pare s fie o poart, domnioar HoGett. - fost " rspunse ea suprat " dar domnul 3ellam( a zidit"o pe partea cealalt. Poate c se teme de -rcaul 6erde, spuse Spike n glum. -poi adug gr*itB Sper c nu e o indiscreie, domnioar HoGett. u v e fric, nu"i aa% u, nu mi"e fric, rspunse ea. Spike cercet zidul cu un interes profesional. , mai scund aici dect n oricare alt parte a castelului " spuse el " i ai avea oricnd prile!ul de a face o incursiune pe domeniul feudal al lui -*e. .naint, ridic minile i vzu c poate atinge creasta zidului. $ou micri uoare, i ai a!uns sus. -sta"i *un8 ncep s v invidiez, domnioar HoGett8 u v cer s"mi ngduii s !efuiesc castelul pornind din curtea dumneavoastr, dar dac m ncura!ai ct de puin, am s vin ntr"o noapte ntunecoas i"am s m duc s"l caut pe arca. 6alerie rse uor. u v ncura!ez a*solut deloc, domnule Holland, rspunse ea. -poi l ntre*B 5"ai mai vzut n ultima vreme pe cpitanul >eat/erstone% u l"am vzut de lunea trecut. +i"a spus c pleac n strintate, dei m ndoiesc. 6 !ur, domnioar HoGett, c am impresia c el e noul ma!ordom al castelului. 4tiu c"l intereseaz foarte mult 3ellam(, i mai ales nota de plat a gazului, dei de ce tocmai nota de
&,

plat a gazului $umnezeu tie8 #are not% ntre* ea curioas, iar Spike i relat trncneala servitorilor de la castel. 2"am spus lui >eat/erstone c a fost concediat ma!ordomul, i mai trziu mi"a trecut prin cap c poate s"a oferit el pentru acest post. -genii tia secrei sunt e&celeni ca ma!ordomi. #a s v spun sincer, ne"am gndit i noi s trimitem un om de"al nostru acolo, dar pn cnd redactorul"ef a e&aminat pro*lema, s"a consultat cu nite avocai i i"a cercetat sufletul n tcerea nopii, solicitnd o ndrumare spiritual, postul s"a ocupat. -!unsesem la concluzia c noul ma!ordom e >eat/erstone. .n primul rnd pentru c se spune c arat foarte *ine, iar n al doilea rnd pentru c nu vine niciodat n sat ca s ne dea ocazia s"l vedem. -m vor*it n dimineaa asta cu Culius " care cred c are un trecut du*ios " i nu e&ist prea muli oameni ai legii pe care s nu"i cunoasc. $ac ma!ordomul ar fi fost >eat/erstone, Culius l"ar fi denunat ns *trnului. 6alerie reflect. Spuneai deci c domnului >eat/erstone i"a atras atenia nota de plat a gazului% Spike ddu din cap. Poate c e tipul familistului, spuse el ironic. >iind *urlac, tragedia notei de plat m"a lsat rece. #pitanul >eat/erstone nu e cstorit " rspunse ea pe un ton cam rece, i se nroi cnd Holland i ceru scuze. u tiu de ce v cerei scuze, adug ea cu oarecare asprime. 6"am spus doar c nu e cstorit. .l cunoatei pe Culius Savini% ntre* ea, sc/im*nd su*iectul. #e"mi putei spune despre el% u mare lucru " rspunse Spike surprins " n afar de faptul c e eurasian. 'atl lui a fost englez, iar mama
&(

indian, i"mi nc/ipui c Culius a motenit sl*iciunea amndorura. - fcut parte din *anda lui #roGle(, dei n" am tiut niciodat dac era o victim sau creierul care conducea. Poliia a distrus *anda de mai *ine de un an, iar Culius a reuit s se strecoare, nu tiu cum, din plasa ei, aa c poate era o victim, sau " adug reporterul " un agent informator. 5a nceput mi s"a prut ciudat c fusese anga!at de 3ellam(, dar cnd m"am gndit mai *ine mi"am dat seama c Culius era tipul ce i se potrivea perfect *trnului. , slugarnic din natere, complet lipsit de scrupule i se teme de moarte de 3ellam(. +intea lui urzete tot timpul planuri a*ile cum s se m*ogeasc, dar nu are nici nervul i nici cura!ul s le duc la ndeplinire. Usta"i Culius. Presupun c nu"i fac o nedreptate, adug el optimist. u cred, spuse 6alerie. Spike i sta*ilise cartierul general la 9arre pe timp nelimitat. $e dou ori pe zi vor*ea la telefon cu redacia. $ei domnul S(me i dduse de neles c -rcaul 6erde, ca scuz pentru trndvie, i terminase orice folos practic, nu voia s"i asume rspunderea de a"i rec/ema su*ordonatul la 5ondra. .ntr"o dup"amiaz, n timp ce vor*ea la telefon cu ziarul, Spike o vzu pe 6alerie trecnd n maina i ndreptndu"se spre 5ondra. 'elefonul de la E+istreul al*astruF se afla n /ol " o situaie oarecum !enant pentru cineva care dorea s ai* o convor*ire telefonic discret, cci tot ce spunea se auzea pn la *ar. Se ndrept spre u i se uit dup 6alerie. -tunci i veni o idee. Se ntoarse la telefon i c/em din nou ziarul. 7*inu legtura ntr"un sfert de or, ceea ce reprezenta o vitez destul de mare pentru aceast linie telefonic. $umneavoastr suntei, domnule S(me% $omnioara HoGett a plecat la 5ondra. 7 cunoate
&-

vreunul din *ieii notri% #red c n"ar fi o idee rea dac ai urmri"o. u pentru un articol, m nelegei, ci doar ca s m anunai i pe mine unde se duce. 7 s"i slu!easc drept indiciu ca s"l descoperi pe -rcaul 6erde% l ntre* sarcastic domnul S(me. @n indiciu nu numai pentru mine, ci i pentru poliie, i se rspunse. Capitolul 1,. LA 3EL MORO4 >a( #la(ton ducea o via retras, fr a fi ns o fiin singuratic. .n cazul ei, ad!ectivele acestea nu erau sinonime. .n micul ei apartament din +aida 6ale, tria mai mult sau mai puin izolat, dei avea o groaz de prieteni i multe ocazii cnd se putea destinde i amuza. "ar fi adevrat dac"am spune c"i simea lipsa lui Culius. Soului ei i oferea o afeciune pe care nimeni n"o mprtea. u avusese niciodat prile!ul s se ndoiasc de loialitatea lui i era sigur c n ultimele luni poziia ei financiar se m*untise considera*il. Pe vremea cnd Culius fcea parte din *and i era unul din cei patru tineri a*ili care"i escrocau pe naivi sau pe cei prea siguri de ei, e&istena ei fusese destul de precar. Sptmni de"a rndul triser din *ani mprumutai i din *i!uterii amanetate. ici mcar n zilele cnd le mersese *ine nu fuseser prea fericii. -cum primea totui n mod regulat un venit mare i neateptat. u"i *tuse capul s"i ntre*e soul de unde proveneau aceti *ani. 4tia c -*e 3ellam( nu"i pltea un salariu grozav. $e fapt, tia e&act ct primea Culius. .i ddea seama c fcea rost de *ani n c/ip suspect, dar se simea n siguran, cci Culius era cele*ru pentru riscurile pe care le nfrunta. u"i spusese niciodat ce venituri are, dar
&+

fcnd unele aprecieri asupra averii lui, ea a!unsese la concluzia c n funcia sa de secretar i treceau prin mn *anii de ntreinere a casei, ceea ce e&plica ntr"un fel veniturile lui mari. u numai c"i ddea lui >a( o sum frumoas, dar mai aducea i EprimeF neateptate, su* forma unor *i!uterii iz*itor de noi i iz*itor de cinstit cumprate. "avea de ce se plnge. Culius se afla n siguran, iar ea i putea e&pune noul ei inel cu diamante n clu*urile de noapte preferate, fr cea mai mic emoie c strini misterioi au s apar i"au s"i ceara s fac o plim*are cu ei pn la comisariat. $ar nici asta n"ar fi speriat"o prea tare pe >a( #la(ton. $e la vrsta de cincisprezece ani i pn n prezent fusese de trei ori la nc/isoare i adevrata spaim a nc/isorii, spaima de necunoscut, nu o mai impresiona. Singura neplcere a arestrii era c venea n contact cu poliia, dnd poliitilor dreptul s te opreasc, s discute cu tine i s"i pun ntre*ri la care uneori era greu de rspuns. Se afla n mica ei *uctrie i i clca o roc/ie, cnd auzi o *taie n u. Servitoarea ei Jun titlu cam pretenios pentru femeia leampt care venea zilnic s dereticeK plecase s fac piaa de diminea. >a( se duse la u i o desc/ise, spernd s dea peste un *iat de prvlie. .n sc/im* se pomeni fa n fa cu un om sfri!it i scoflcit, m*rcat ntr"un costum ce nu"l prindea i ale crui cute ar fi fost elocvente pentru un iniiat. Cerr(8 e&clam ea i desc/ise ua larg. 2ntr. .nc/ise ua n urma lui i l urm n sufragerie. #nd ai ieit% -zi"diminea, rspunse el. -i ceva de *ut% +or de sete. @nde"i Culius% >a( aduse o sticl din *ufet i un sifon, le aez n faa lui, iar Cerr( i turn o porie *un.
&.

.n regul " spuse el plescind din *uze, iar culoarea i reveni n o*ra!ii palizi. @nde"i Culius% u"i aici, Cerr(. -re o slu!* la ar. 7mul ddu din cap i se uit cercettor la sticl. -!unge " spuse ea i duse sticla la loc n *ufet, unde o ncuie cu un gest /otrt. #e"ai de gnd s faci% u tiu. 3nuiesc c toat *anda e risipit. )ici c Culius are o slu!*% S"a dat pe *razd% >irete c s"a dat pe *razd, rspunse >a( indignat. 're*uie s"i caui i tu de lucru, Cerr(. 3anda s" a destrmat. $uc"se8 ,rau frate i sor, dei nimeni n"ar fi g/icit legtura dintre aceast fat drgu i pucriaul scoflcit. 5"am ntlnit pe >eat/erstone, poliaiul. 'e"a vzut c vii aici% ntre* ea. u, l"am ntlnit n partea de apus a oraului. +"a oprit i m"a ntre*at cum m simt i ce"am de gnd s fac. u"i om ru, spuse el dnd din cap. >a( se strm*. #rezi tot ce i se nzare, Cerr(. #e"ai de gnd s faci% l ntre* ea din nou. u tiu. .mpinse scaunul napoi i se uit gnditor la faa de mas. 7 *and care lucreaz pe vasele ce traverseaz -tlanticul vrea s vin la ei. "am fcut niciodat aa ceva, i e nevoie de un oarecare capital " cost o sut de lire *iletul de ntoarcere " dar e&ist ansa s voia!ez fr s ntlnesc vreo mutr cunoscut. #e crezi, poi s"mi mprumui nite *ani% >a( i muc *uzele gnditoare. - putea, rspunse ea ncet. Sunt sigur c"am s"i nmulesc. "am auzit niciodat ca ec/ipa!ul unui vapor s fie arestat. Se uit prin ncpere. , *ine cnd te ntorci. +"am sturat de pucrie.
&'

@nde"ai fost, Cerr(% 5a Pentonville, nc/isoarea unde a fost i #reager. - putea s"i spun nite poveti despre el s i se z*rleasc prul n cap, >a(. +ai pot rmne la tine, nu% Poi s stai n camera lui Culius, spuse ea ezitnd. u vine pe aici% ntre* el ncruntndu"se. u poate. 6or*im din dou n dou zile i nu m plng. Se uit dezgustat la /ainele lui mototolite. -m nevoie de un costum nou. #um stai cu *anii% .i fac eu rost, spuse ea. u poi iei aa pe strad, Cerr(. Sper c nu te"a vzut nimeni cnd ai intrat. Proprietarii acestor apartamente sunt foarte pretenioi i nu vreau s dea cu oc/ii de tine pn nu ari ceva mai prezenta*il. -m crezut c n"au s"i dea drumul dect peste ase luni. Cerr( rse. $octorul nc/isorii m"a eli*erat, spuse el. Sunt *olnav de piept i am cerut s mi se acorde un tratament special, aa c au prescris o parte din pedeaps. u vor s ai* *olnavi la nc/isoare. -m lsat nite /aine la *iroul de *aga!e de la gara #/aring #ross, spuse el *rusc. Poate mi le scoi, i atunci nu mai am nevoie de prea multe. >a( lu recipisa. .n aceeai dup"amiaz, se duse la gar ca s scoat cufrul. Scurtnd drumul, oferul o apuc prin piaa >itzro(. #artierul nu"i era necunoscut lui >a(, cci aici se gsea un restaurant unde mncase *ine pe vremuri. ,ra un local cu camere mici, unde oamenii se puteau aduna, siguri c nu vor fi spionai, ca s discute pro*leme de mare importan pentru ei. >usese locul favorit de ntlnire al *andei n epoca ei de glorie. 5a intrare se afla un om. .n clipa cnd l recunoscu, >a( rmase cu gura cscat. ,ra Culius. .n timp ce se
&/

apleca nainte ca s *at violent n geam oferului s opreasc, o main trase lng trotuar i din ea co*or o femeie. .l vzu pe Culius c"i scoate plria, apoi cei doi disprur prin uile nguste ale restaurantului E,l +oroF. >a( opri maina i se ddu !os. 7 mai vzuse odat pe 6alerie HoGett i o recunoscuse pe loc. Capitolul 1/. "O+IA LUI JULIU" 6alerie se uit curioas n !ur la localul mult prea mpodo*it n care fuseser condui. .n aer plutea un miros sttut de igar de foi. 3ronzul murdar, decoraia ncperii, draperiile grele de catifea, aerul general de lu& iptor ddeau o impresie neplcut i greoas. Culius Savini concedie c/elnerul afectat i nc/ise ua, simind o repugnancio " cuvnt portug/ez care i veni imediat pe *uze i care e&prima e&act sentimentele lui 6alerie. .mi pare ru c v"am adus aici, domnioar HoGett, dar e singurul loc unde sunt sigur c nu vom fi spionai. #e fel de restaurant e sta% ntre* ea curioas. , un restaurant foarte cunoscut, rspunse Culius cu tact. 6rei s luai loc, domnioar HoGett% + tem c n"am s v spun prea multe, zise el cnd ea se aez pe marginea scaunului pluat. $in cauza domnului 3ellam( e din ce n ce mai greu s descoperi ceva. -i o*inut fotografia pe care v"am cerut"o% Savini cltin din cap. #nd m"am dus s"o iau, am gsit sertarul gol. 3ellam( tre*uie s fi descoperit c"i um*lam prin *irou, mi"a i spus"o de altfel. -m nfruntat riscuri mari pentru dumneavoastr, domnioar HoGett. 2ar eu v"am pltit, rspunse ea rece. u sunt foarte
&&

sigur, domnule Savini, dac riscurile au fost nfruntate de dragul meu sau de dragul *anilor pe care vi"i dau. Sunt convins c avei planurile dumneavoastr i c lucrai att pentru interesele dumneavoastr, ct i pentru ale mele. -sta ns nu m privete. Spuneai c mai e&ist i alte fotografii% @n portret al nepotului su, spuse Culius, iar 6alerie l privi mirat. @n nepot% ntre* ea incredul. "am tiut c are vreo rud. 3nuiesc, doar att, c i"ar fi nepot. .n orice caz, a fost omort n rz*oi. >a( i nc/ipuise c Culius avea o surs de venituri suplimentare i n aceast privin nu se nelase. >iecare informaie pe care 6alerie o primea referitoare la activitatea lui 3ellam(, la legturile lui i la deplasrile pe care le fcea provenea de la acest eurasian zvelt, iar punga ei fusese sursa de *ani care lrgise venitul lui >a(. u se afla nimic pe dosul fotografiei doamnei, nimic care s indice a cui era fotografia% $e ce n"ai luat"o cnd ai avut prile!ul% .mi pare ru c n"am luat"o " spuse el trist " dar 3ellam( ar fi descoperit c a disprut i m"ar fi concediat pe loc. + cutremur cnd m gndesc ce s"ar fi putut ntmpla. Culius se cutremur cu adevrat. Spuneai n scrisoarea dumneavoastr c -rcaul 6erde a intrat n castel i a drogat cinii. - intrat i n camera lui 3ellam(, adug Culius. " am pentru dumneavoastr, domnioar HoGett, dect o singur informaie. 3trnul i"a scris lui Smit/ azi" diminea. +"a o*ligat s duc scrisoarea la pot i s"o nregistrez. Pe lng asta, era sigilat i cred c erau *ani nuntru. Smit/ primete mai mult dect #reager. #red c
1**

suma e cam de o sut de lire pe lun. 4tiu asta fiindc a tre*uit s scot luna trecut o sut de lire de la *anc, iar n aceeai noapte domnul 3ellam( mi"a cerut *anii, deoarece voia s"i plteasc lui 1ilks " fostul ma!ordom " ceva ce"i cumprase. #ine e noul ma!ordom% ntre* 6alerie. u"l cunosc, domnioar. , un tnr foarte simpatic, dei l vd foarte rar. 6alerie reflect un timp. >cuse o ncercare nefericit s intre n legtur cu noul stipendiat al lui 3ellam(, dar tentativa se sfrise dezastruos. ,ra sigur c n dezlegarea misterului un rol l !uca persoana lui #old/ar*our Smit/. 6reau s tiu mai multe despre acest om, spuse ea. -i aflat ceva n legtur cu el% imic. 3ellam( are foarte puine /rtii personale i le ine ncuiate n casa de *ani. , nevoie de un e&pert ca s desc/id ua seifului, iar c/eile i le ine tot timpul la el. , singura c/eie pe care o poart la el i nu se desparte de ea niciodat. -m fost n camera lui dimineaa, nainte de a se scula, i n"am vzut"o, aa c"mi nc/ipui c se culc cu ea. -nunai"m dac se ntmpl ceva nou. Spuneai c domnul 3ellam( aduce ali cini% ntre* ea zm*ind uor n timp ce se scula de la mas. 6 va fi uor s m ncunotinai, deoarece acum locuiesc la 5ad(Ds +anor. 7 not zvrlit peste zid0 $e afar se auzi zgomotul unor voci furioase ce se certau. $eodat ua fu dat de perete i n prag apru o femeie. -vea faa congestionat, iar oc/ii i sticleau de furie. .i tre*ui o *ucat *un de vreme pn s se poat stpni. -tunci se adres fetei, care rmsese mut de uimire. - putea s tiu ce facei aici cu soul meu,
1*1

domnioar HoGett% ntre* ea cu o voce strident. Soul dumneavoastr% spuse 6alerie, mutndu"i privirea de la ea la Culius, care arta ca plouat. $raga mea, nu s"a ntmplat nimicL discutam cu aceast doamn afaceri, interveni Culius cu voce tremurtoare. -faceri, ai% >emeia rmase cu minile n old, privindu"i soul tul*urat. -sta"i *un8 -i venit aici s discui afaceri8 u puteai s vor*eti cu ea la /otel% $e ce te"ai ascuns aici%0 6alerie i recptase stpnirea de sine. , soia dumneavoastr, domnule Savini% ntre* ea. $ac sunt soia lui% interveni *at!ocoritor >a(. +ai degra* am fost. )i, n"aveai timp s vii s m vezi, fiindc erai att de ocupat la 9arre8 rcni ea. trule8 $raga mea, pot s"i e&plic totul. 6enisem ca s te vd, i !ur. -m avut ns o afacere de discutat cu domnioara HoGett, o afacere important. 4i de ce vine domnioara HoGett aici singur, ca s trateze cu tine o afacere important% ntre* femeia, devenit o adevrat furie. 6ine la un restaurant ca E,l +oroF fr s ai* pe cineva care s"o nsoeasc% >irete c nu8 >irete c nu8 replic o voce vesel din prag. $omnioara HoGett a venit nsoit de mine. >a( #la(ton se ntoarse *rusc i toat furia i pieri de pe fa. Amase cu gura cscat de uimire. 78 6d c dm mereu unul peste altul, spuse cpitanul >eat/erstone *ine dispus. -poi i se adres lui 6alerie, care"l privea uluit. -m venit s v ntre* ct o s mai ntrziai, domnioar HoGett. -i uitat, oare, c avem ntlnire la ora patru%
1*,

6alerie se nfur n /aina de *lan i co*or scrile mpreun cu detectivul, furioas i cu un sentiment peni*il. #iudenia caracterului ei feminin se remarca prin aceea c furia ei nu se ndrepta spre Culius sau spre ma/alagioaica lui nevast, ci spre omul ce"i fcuse apariia la momentul oportun. Capitolul 20. UN A#ERTI"MENT Cim >eat/erstone o conduse pe fat pn la main i, fr s atepte vreo invitaie, se urc i el. Sunt unele locuri unde putei merge i altele unde eu, indulgentul dumneavoastr nsoitor, nu"mi pot permite s fiu vzut. E,l +oroF e un astfel de loc. , un local frecventat de cel mai respingtor tip de rufctori, i am s"i spun cteva cuvinte dulci lui Culius fiindc v"a dus acolo. , vina mea, ripost ea. ,u i"am cerut s gseasc un loc unde s nu fiu recunoscut i unde s fim a*solut singuri. Pot s v sugerez ca pe viitor s v suii n vrful catedralei Sf. Paul sau n cripta mnstirii 1estminster " am*ele locuri foarte respecta*ile% -poi sc/im* tonul. Culius v"a oferit, firete, informaii despre servitorii lui 3ellam(. -m *nuit de la *un nceput. 6 previn, domnioar HoGett, c acest om, dei v"a servit cu fidelitate pn la un anumit punct, nu va ezita s v nele. -re propriile lui interese0 4tiu " rspunse ea linitit, apoi adugB 3nuiesc c m"ai urmrit toat ziua. -proape toat dup"amiaza, preciz el. -m crezut c suntei n strintate. S tii, domnule cpitan >eat/erstone, c m cam clcai pe
1*(

nervi. $umneavoastr m clcai pe mine pe nervi de luni de zile, i rspunse el calm. 6 nc/ipuii c m amuz c v vnez prin toat 5ondra% 6alerie deveni *rusc asculttoare. .mi pare ru, mi pare foarte ru " spuse ea pocit. -vei o art nemaipomenit s m facei s m simt ridicol, i cred c din cauza asta m enervez. 6 sunt foarte recunosctoare c"ai sosit la momentul oportun. ,ra mai mult dect peni*il. , ntr"adevr nevasta lui% $etectivul ncuviin din cap. u m interesez niciodat ce se ntmpl cu cstoriile acestea mi&te " spuse el " dar !udecnd dup mndria aproape copilreasc cu care simpatica >a( i arta verig/eta, mi nc/ipui c e soia lui. $e nimic nu"i mai mndru un criminal o*inuit ca de un amnunt respecta*il din viaa lui. -m crezut c suntei n strintate, repet ea. +i"ai mai spus"o o dat. .mi pare foarte ru c nu sunt n strintate. $ac mi"a urma instinctul firesc, ar tre*ui s escaladez acum -lpii tirolezi, spuse el. 6alerie nu avea de unde s tie ct de nesincer era tnrul, cci dac e&ista un loc pe lume unde voia s se afle n acel moment, acest loc era lng ea, n Aolls"ul ce aluneca uor, ducndu"i prin cartierul 1est ,nd, att de aglomerat. $eodat, fata scoase o e&clamaie de suprare. -m uitat s"l ntre*0 " ncepu ea. 4i era poate singurul lucru pe care doream s"l tiu. Poate c v pot spune eu, zise el, dar ea cltin din cap. "o s"mi putei spune ceea ce vreau eu, i rspunse 6alerie, iar el rse. .ntr"o zi o s v dai seama c sunt un *irou de
1*-

informaii fr egal. 6alerie ezit o clip, apoi scoase din poet un pac/et gal*en, voluminos, pe care l desfcu cu gri! pe genunc/i. .neleg, e un plan al castelului, spuse Cim imediat. @n plan vec/i. 5"am cumprat de la un li*rar din 9uildford. u reprezint castelul aa cum este el astzi, ci cum era acum dou sute de ani. 6edei, nu e&ist un li!ing room, iar aceast ncpere " azi *i*lioteca " se numea Sala de Cudecat. Cim >eat/erstone ddu din cap. -ici i !udecau cei din familia de #urc( prizonierii, rspunse el prompt. 2ar aici " art el " unde e acum /olul de intrare al castelului, se gsea camera de tortur, unde prizonierii erau forai s spun adevrul. Sunt momente cnd regret c s"au desfiinat camerele de tortur, cci crima cea mai rspndit astzi n -nglia mrturia fals, dat su* !urmnt. $ac ar mai e&ista cteva instrumente pitoreti de tortur deasupra *ncii martorilor0 6 rog, fii serios, spuse ea. Suntei sigur c aici e *i*lioteca% Perfect sigur. -m planuri mai moderne ca ale dumneavoastr. 5e"am o*inut de la fostul proprietar al castelului. u mi le putei da i mie% ntre* ea insistent. Pentru ce v tre*uie% -m nevoie de ele. u era un motiv deose*it de convingtor, dar, spre surprinderea ei, cpitanul >eat/erstone consimi. -m s v dau un sfat, tnr prieten, spuse el. $ucei"v, dac dorii, la 5ime/ouse i cercetai iadul n care triete #old/ar*our Smit/. >acei cte vizite vrei la E,l +oroF i v ncredinez c, innd seama de reputaia dumneavoastr de femeie inteligent, n"o s v
1*+

compromitei. u v ducei ns singur s investigai castelul 9arre. 6or*ea ncet i serios, iar ea nu se nel asupra tonului celor spuse. "o s ptrundei niciodat nuntru prin metodele o*inuite. 6reau s"mi promitei c n"o s ncercai nimic e&traordinar. .mi promitei% 6alerie se gndi o vreme. u " spuse ea sincer " nu pot s v promit cinstit aa ceva. $ar ce v ateptai s gsii acolo% o ntre* el disperat. 6 imaginai oare c *trnul 3ellam( las la ndemna primului intrus mrturisiri scrise% Putei crede o singur clip c, odat ptruns n castel, o s descoperii vreo dovad material% 5sai asta pe seama mea, domnioar HoGett. + tem pentru dumneavoastr. 6"o spun a*solut sincer. + tem deoarece cunosc, n parte, caracterul acestui ticlos. + tem deoarece cinii au s fie fr mil cu dumneavoastr. $ar cel mai mult m tem de -rcaul 6erde8 6alerie nu"i putea crede urec/ilor. 6 temei cu adevrat de -rcaul 6erde% ntre* ea. Sunt sigur c glumii, cpitane >eat/erstone. + tem de -rcaul 6erde, repet el cu ncpnare. 6alerie, v pate cel mai ngrozitor pericol, care s nu credei c"i mai puin ngrozitor fiindc e vag. u v cer s"mi spunei ce tii. u v constrng s"mi spunei de ce"o cutai pe doamna Held, ce reprezint ea pentru dumneavoastr sau n ce mpre!urri a disprut. #u vremea poate c o s"mi mrturisii. -a mi"a spus tatl dumneavoastr. ,l nu v"a mrturisit nimic% Cim cltin din cap. imic. .mi promitei c n"o s ncercai s intrai n castel% u pot s v promit asta, spuse ea. #red c
1*.

e&agerai prime!dia i su*estimai importana cercetrilor mele. Poate, rspunse el dup o pauz. #red c"am s co*or aici, dac vrei s fii att de ama*il s oprii maina. #o*or la 1/ite/all. umai dup ce"o prsi i ddu seama 6alerie ce serviciu i fcuse i continua s"i fac. #redea n -rcaul 6erde8 )m*i. ,a nu se ateptase ca -rcaul 6erde s converteasc att de puternic pe cineva, nct s"l fac s admit fapte misterioase. Capitolul 21. C.INII NOU'ADU&I Culius Savini i spuse cteva cuvinte *ine simite soiei lui nainte de"a prsi restaurantul. Su* privirea lui >eat/erstone i umilit n prezena 6aleriei, Culius era cu totul alt persoan dect atunci cnd rmnea singur cu complicea lui. -i stricat pro*a*il totul8 i repro el. -i stricat tot ce"am cldit ani de zile. #e"ai fcut acum ec/ivaleaz cu a"mi lua o sum mare de *ani din *uzunar. .mi pare foarte ru. "am tiut c >eat/erstone era aici, l implor ea. +"am nfuriat cnd te"am vzut intrnd cu domnioara HoGett la E,l +oroF. 'u n"ai fi fcut la fel% ,u nu m nfurii niciodat, recunoscu Culius. $e unde vrei s tiu c te pltea% $e unde crezi c aveam *anii% se rsti el. ,ra foarte plcut pentru un om cu temperamentul lui Culius Savini s ai* pe cineva la care s se poat rsti. .i nc/ipui c *trnul mi d sute de lire o dat% 'e neli. u"mi pas dac n"am s mai o*in un sfan de la ea. $ar ca >eat/erstone s tie c suntem cstorii0
1*'

4tia totul mai dinainte, rspunse >a(. +i"a dat s neleg, cnd l"am ntlnit acum cteva zile n parc, c tie c suntem cstorii. 4i ce conteaz% Qi"e cumva ruine% l ntre* ea *nuitoare. u fi carag/ioas, zise Culius i c/em c/elnerul s fac plata. Spre uurarea lui sufleteasc, ea accept scuza lui sincer c tre*uie s se ntoarc cu un tren mai devreme. >a( l conduse pn la gar. -proape a!unsese acas cnd i aduse aminte c promisese s scoat *aga!ele fratelui ei de la oficiul de *aga!e. .n trenul cu care Culius se napoia n 3erks/ire se aflau i doi cini cu aspect fioros, nsoii de un paznic. Culius i vzu pe peronul micului orel de lng 9arre. Preau i mai puin prietenoi dect cei dinaintea lor, iar unul purta *otni. Sunt pentru domnul 3ellam(% l ntre* el pe paznic. $a, domnule, i a dori s"i plac, deoarece cinii tia sunt nite adevrai diavoli8 5a gar nu se afla dect un singur ta&i, pe care l lu Culius. $ei nu avea deloc c/ef, l invit pe paznicul cinilor s"l ntovreasc la 9arre. - fost o cltorie total neplcut. $in nou -*e 3ellam( i dovedi puterea sa e&traordinar asupra animalelor. #inii preau s respecte elementul *rutal din firea lui i cnd, imediat dup venirea lor, scoase *otnia celui mai fioros dintre ei i"l mngie pe capul roiatic, dulul i se g/emui la picioare. 'ot -*e i"a dus la cote, fr s foloseasc zgarda sau *iciul, iar cinii l"au urmat cumini, alturndu" se celorlali i acceptnd s fie legai fr ca mcar s latre. -ceast performan pru s"i provoace *trnului o plcere ciudat. Se ntoarse la castel mpreun cu Culius,
1*/

care l urmase pn la cotee la o *un distan n spate, glumind aproape pe seama timiditii secretarului. "ai nimic autentic dia*olic n tine, Savini. $"asta te ursc cinii. ,ti doar un pudel, una din acele lig/ioane cu prul lung, pe care le plim* femeile. $ulii tia sunt cini pentru *r*ai. Se uit la turnul sfidtor de deasupra capului su, iar oc/ii i scnteiar la vederea *rnei de care se atrnau cei condamnai la spnzurtoare. -lea erau vremuri frumoase, nu"i aa, Savini% $ac" a fi trit acum cinci sute de ani, a fi putut s asmut cinii tia asupra ta, i ce mult mi"ar fi plcut8 6or*ea serios. Pn i imaginea eurasianului ngrozit, luptndu"se cu fiarele, i provoc o plcere nespus. Pro*a*il ns c acum poliia m"ar pune su* urmrire " suspin el " i ar tre*ui s depun o mrturie mincinoas la !udecat. Sunt prea multe legi astzi, Savini. 4i ce e legea% 7 creaie a celor sla*i pentru aprarea celor sla*i. 7amenii care nu pot lupta singuri tre*uie s moar. -m citit n 9lo*e despre un tip din 3elgia care a fondat un cmin de copii i un spital pentru a"i trata. $e ce ine s"i vindece pe cei *olnavi% -sta nseamn s repari oameni inutili i s ncura!ezi pe cei irei, ca s"i nele pe cei voinici. Culius i ddu dreptate. 2 se prea mai puin o*ositor s fie de acord cu patronul su, dect s"l com*at. .n acest caz, era cu att mai mult de prerea lui 3ellam(, cu ct i el se gndise c *anii c/eltuii de inginerul american puteau fi folosii mai cu spor dect s"i investeti n creterea unor copii neinteresani. Pentru Culius filantropia, su* toate aspectele ei, reprezenta o neg/io*ie. 'ipul de om care se *ucur atunci cnd d, dei tie c nu e&ist nici o speran de a primi ceva corespunztor napoi, depea puterea lui de nelegere.
1*&

-m auzit despre tipul sta de la avocatul meu, spuse -*e spre surprinderea lui Savini. - e&istat0 un om care tiam c a0 fost ucis n rz*oi. Pe *uzele sale groase pluti o clip um*ra unui zm*et, ca i cum aceast tragedie l"ar fi amuzat. @n carag/ios de aviator. -cest 1ood era prieten cu el i la sfritul rz*oiului a scos un testament, sau aa ceva, prin care toate acestea0 toate acestea i rmneau lui0 era un fel de rud cu mine. u era mare lucru adug el cu satisfacie. Culius tia c 3ellam( vor*ea despre nepotul su mort. 9/icise !udecnd dup originalul fotografiei din mapa de piele. -a l"am cunoscut. u"i prieten cu mine. Pun pariu c scoate o groaz de *ani din escroc/eria asta cu copiii. 'oi tipii tia prea oneti sunt nite arlatani. -ceasta era una din teoriile favorite ale lui -*e 3ellam( el nefiind singurul care socotea c altruismul pur e o trstur ce nu caracterizeaz dect pe proti. u se ntoarse la castel, ci trecu de ua desc/is, cu minile la spate. Savini l urm, tiind c pro*a*il va fi n!urat de *trn c"i ncalc izolarea dac rmne alturi i ameninat dac ar fi cutat un prete&t s"l lase singur. -m luat msuri ca stvilarul s fie tot timpul nc/is, spuse n cele din urm 3ellam(. Savini suspin de uurare dndu"i seama c patronul su se ateptase s"l ai* alturi. u pot pricepe prea *ine cum intr n castel fantoma asta verde, iar stvilarul mi se pare singura posi*ilitate. -!unser n sfrit la marele grila! de fier, du*lat acum cu scnduri groase. Peste vrfurile ascuite ale grila!ului fusese ntins srm g/impat. $ac pe aici venea, n"o s mai poat intra acum, spuse -*e. $ei, cum $umnezeu se strecura la 9arre,
11*

c/iar dac venea prin curte, e un mister pentru mine. Poate c intr n castel n timpul zilei i se ascunde, suger Culius. u fi carag/ios, tii *ine c seara se cerceteaz fiecare odaie. u, vine pe la o cale pe care n"am descoperit"o nc. Presupunnd c -rcaul 6erde era o fiin uman Jceea ce Culius, superstiios, se ndoiaK, rmnea un fel de miracol cum putea intra i iei cnd voia. .n curte nu ddeau dect dou rnduri de ferestreB acelea din sufrageria nefolosit, nguste i nc/ise noaptea cu o*loane de oel, i cele de la dormitorul domnului 3ellam(, la care era cu neputin de a!uns. +a!ordomul ocupa o camer n capel, ce putea de asemenea fi folosit ca intrare. -tt doar c geamurile nguste se aflau la apte metri nlime, iar odaia fusese ntotdeauna ocupat n momentul cnd apruse -rcaul. $e la postul su favorit de o*servaie, pe zidul castelului, cam la o sut de metri de csua portarului, Spike fcu un tur de orizont cu a!utorul unui *inoclu puternic. #urnd i vzu pe *trn i pe secretarul lui disprnd pe ua de la intrare. Sosirea noilor cini trezise interesul lui Spike. 6or*ind mai trziu la telefon cu redactorul"ef al ziarului su, reporterul primi cteva admonestri caustice. 2storia asta cu fantoma de la castelul 9arre se cam destram, Holland, i nu cred c prezena noilor cini e o !ustificare pentru a*sena ta. Poi s intri n castel i s"i iei un interviu lui 3ellam(% $e ce nu mai *ine fantomei% ntre* sarcastic Spike. -r fi mai uor. .i sunt tot att de *inevenit *trnului ca un c/i*rit ntr"o fa*ric de praf de puc. $ai"mi voie s mai rmn, domnule S(me. -m o *nuial grozav c"o s se ntmple ceva la 9arre mai nainte de
111

sfritul sptmnii. 6 asigur c"am s ncerc s o*in un interviu, de la 3ellam(0 u, nu inventez nimic. #iudatul instinct al lui Spike funciona i de data aceasta. ,&istau toate elementele premergtoare unei tragedii. .n timp ce /oinrea prin sat, auzi cla&onul unei maini. Se ddu la o parte i o vzu trecnd pe 6alerie. +aina se opri la vreo douzeci de pai, iar 6alerie scoase capul pe fereastr i"i fcu un semn cu mna. 6rei s v urcai, domnule Holland% Spike se sui in main, ntre*ndu"se din ce cauz arta fata att de !enat. 6reau s v rog s"mi facei un serviciu, spuse ea uor agitat. Putei0 ai putea s"mi procurai un revolver% 6znd e&presia lui mirat, continu gr*it i puin incoerentB 5ad(Ds +anor e cam izolat i mi s"a ntmplat0 e un loc izolat, nu% $omnul HoGett nu are niciodat vreo arm de foc. -m vrut s cumpr una0 un revolver, la 5ondra, dar am descoperit c e&ist o dispoziie a poliiei, foarte sever, i"i tre*uie o autorizaie. 6zndu"v, m"am gndit0 >irete, domnioar HoGett, spuse Spike, cnd ea se opri ca s"i trag rsuflarea. -m un revolver la /otel. u tiu de ce"am luat cu mine un revolver n acest inut att de linitit, dar fapt e c l"am luat. $ac ateptai, vi"l aduc. Se ntoarse la E+istreul al*astruF ntr"o goan. .n curnd reapru. , ncrcat, spuse el n timp ce scotea arma din *uzunar. , ns un revolver mic. $ac mpucai un sprgtor, mi rezervai mie reporta!ul% Capitolul 22. NUMELE DIN 1IAR
11,

$ei 3ellam( citea rareori ziarele, 9lo*e i atrsese atenia. Singura pu*licaie pe care o urmrea cu interes era sptmnalul local $erkshire Eerald, dar nici pe acesta nu"l citea el nsui. @na dintre sarcinile lui Savini consta n a"i face lectura acestui ziar n fiecare !oi, ziua cnd aprea sptmnalul, naintea mesei de sear. @neori tre*uia s"i citeasc fiecare rnd, de la reclamele de pe prima pagin pn la relatarea unei o*scure e&poziii agricole, de pe ultima pagin. #u alte prile!uri, patronul su se dovedea mai puin pretenios. #u toate c nu se amesteca deloc cu cei ce locuiau la ar, refuznd s invite pe cineva sau s primeasc invitaii, pe -*e 3ellam( l interesa tot ce se petrecea n inutul 3erks/ire. u refuza niciodat s su*scrie la operele de *inefacere, dar nu accepta niciodat s dea interviuri. >inana din gros fondurile locale, insistnd totui ca numele lui s nu fie pomenit. Culius se ntre*a tot timpul de ce un om att de acru i lipsit din firea lui de orice mil ddea *ani cu atta drnicie. >r ndoial c n" o fcea din dorina de a"i a!uta semenii sau de a contri*ui la fericirea celor npstuii. 7dat, cnd i atrsese atenia asupra valorii unui cec pe care 3ellam( l trimisese unui comitet de vntoare, *trnul *om*nise cteva cuvinte care reprezentau, poate, o e&plicaie a generozitii sale. #red c proprietarii castelului 9arre au fost ntotdeauna generoi. #ontinua tradiia aristocrailor mori, ale cror armonii fluturaser pe stindardul capelei. -*e 3ellam( avea o fire medieval, aparinnd unei epoci cnd oameni greoi clreau pe cai pntecoi i"i trimiteau ucigaii s"i scape de dumani. $up ce s"au ntors de la coteele cinilor, Culius i aminti c ziarul $erkshire Eerald l atepta pentru a fi citit. +ri pe ascuns, cci nu avea c/ef s citeasc cu voce
11(

tare naivitile din paginile fiuicii locale. Sperase mai ales c sosirea noilor cini o s a*soar* complet atenia *trnului, fcndu"l s uite astfel de distracia lui de !oi. $ar primele cuvinte ale lui -*e, de cum intr n *i*liotec, i risipir aceast iluzie. 3trnul se aezase ntr"un fotoliu, cu minile ncletate n fa i cu oc/ii si splcii pironii asupra *utucilor ce ardeau n cmin. -du ziarul, Savini " spuse el, i Culius l ascult. 3ellam( se gsea n ziua aceea ntr"o dispoziie foarte pretenioas. Culius tre*ui s"i citeasc toate coloanele de la *urs, ca i o lung dare de seam asupra unei ntruniri politice dintr"un orel din apropiere, care nu"l putea interesa ctui de puin pe 3ellam(. u pricep politica lor, i nici n"am priceput"o vreodat, spuse el morocnos. .n orice caz e o tmpenie. .n curnd, Culius a!unse la ru*rica consacrat anunurilor mondene i reclamelor ce slveau virtuile turtelor pentru vite i ale secertoarelor mecanice. 2at ceva n legtur cu cei ce locuiesc la 5ad(Ds +anor spuse el ridicnd privirea. #itete8 i ordon stpnul su. 3ellam( sttea cu capul aplecat nainte i cu oc/ii nc/ii. Prea c doarme. Culius fcuse o singur dat greeala s cread lucrul acesta. - doua oar, greeala nu se mai repetase. @,oul chiria de la Lad%s -anor " citi el " e un cele)ru magnat al petrolului, a crui !ia( e aproape o legend. Emigrat #n America, a #nceput ca &ermier srac #n (inutul -ontgomer%, statul 1ali&ornia9 A -8 -*e 3ellam( se trezise deodat de"a *inelea i se ridicase n picioare. >ermier n inutul +ontgomer(, din #alifornia, repet el. #ontinu, continu. Culius fu surprins de acest
11-

interes su*it. #ontinu8 rcni *trnul. @9 Dar un noroc picat din senin i a dat posi)ilitatea s cumpere o &erm mai mare #ntr alt parte a statului. Aici s a descoperit petrol, ceea ce a constituit )a"a imensei sale a!eri. At3t domnul EoHett c3t i &iica lui, domnioara Valerie EoHett9A #e% aproape c url ntre*area. .n picioare, -*e 3ellam( i privea feroce secretarul, iar oc/ii lui aruncau vpi. 6alerie HoGett8 +ini, porcule8 i smulse ziarul din mn i se uit cu atenie la paginile tiprite. 6alerie HoGett, repet el n oapt. $umnezeule8 Pentru prima oar de cnd se cunoteau, Savini i vedea stpnul rscolit. +na pe care o duse la *uze i tremur. 6alerie HoGett, spuse el din nou, privind n gol la secretarul lui. 5ad(Ds. +anor0 Hm8 'ravers *rusc ncperea, se apropie de *irou i trase un sertar. ,ra ncuiat, dar nemaiavnd r*dare s caute c/eia, smuci sertarul i"l desc/ise, sfrmnd *roasca de parc ar fi fost de carton. )vrli afar /rtiile dinuntru i scoase la iveal un mic o*iect, pe care l aez pe mas. 5ui Culius i se strnse inima vznd c era *atista ptat de snge, descoperit n cmar. Hm, murmur *trnul. 6alerie HoGett. .i privi secretarul pe su* sprncenele groase. 4tiai c iniialele se potrivesc% ntre* el. u m"am gndit niciodat, rspunse Culius pripit. Pe deasupra, pe atunci nu se mutase aici n apropiere. , adevrat. 3ellam( ridic *atista i o inu cteva clipe n palma sa mare. -poi o arunc n sertar i mpinse sertarul la loc. Poi s pleci8 spuse el tios. 5as ziarul aici. -m s te sun, dac o s am nevoie de tine. -nun s mi se aduc imediat masa de sear. u trecuser nici zece minute de cnd Savini se afla
11+

n camera sa, n cealalt parte a /olului, cnd ua *i*liotecii se desc/ise i 3ellam( l strig. 6ino"ncoa8 i ordon el. .i revenise din agitaie i i recptase stpnirea de sine, dei ocul primit lsase urme. 3nuiesc c"ai stat acolo ntre*ndu"te ce m"a apucat, spuse el. u era cazul. -m cunoscut odinioar pe cineva numit HoGett i pe o tnr doamn. 6alerie. #oincidena m"a zguduit. #um arat aceast domnioar% , foarte drgu. -, da% remarc *trnul czut pe gnduri. $ar tatl ei% 're*uie s"l fi vzut, domnule 3ellam(, rspunse Culius. Stteau mpreun la /otelul #arlton, la acelai eta! cu dumneavoastr. u l"am vzut niciodat, l ntrerupse -*e ner*dtor. #um arat% , destul de nalt i de sla*. #u o nfiare cam !alnic% se interes -*e foarte curios. 5"ai vzut, sunt sigur, zise Culius. u l"am vzut. 6reau doar s tiu cum aratB Soia lui0 e aici, mpreun cu el% u, domnule. #red c doamna HoGett a murit. 3trnul sttea cu spatele la cmin, concentrat asupra igrii sale de foi. .i rupse captul cu dinii, o aprinse, apoi vor*i. ,ra ceva totul neo*inuit ca domnul 3ellam( s fumeze naintea mesei de sear. Savini se ntre* dac nu cumva igara de foi nu era un calmant pentru nervii zdruncinai ai patronului su. Poate c l"am vzut, spuse el n cele din urm. )ici c fata"i drgu, nu% $eteapt i frumoas. , *lond sau *runet% 3runet. 4i plin de via, nu% 6ioaie, sta"i cuvntul, nu"i
11.

aa% $a, domnule 3ellam(. #red c acest cuvnt o caracterizeaz perfect. -*e scoase igara de foi din gur i privi int scrumul. -poi o vr la loc ntre dinii si al*i i puternici i"i pironi privirea n grinzile din tavan. +ama e moart, repet el. @nde a locuit nainte de a se ntoarce n -nglia% #aut s afli. 6reau s tiu dac nu cumva a fost la eG Iork Ji privi din nou igara de foiK acum apte ani. $ac n"a stat la un /otel pe >ift/ -venue. $ o telegram i vezi dac nu poi s o*ii vreo informaie. $oresc mai ales s aflu dac n"a locuit la un /otel pe >ift/ -venue n ziua de := iulie :?:;. Pleac imediat la pot. $ac e nc/is, ia maina i du"te la 5ondra. 'rimite telegrama directorului /otelului. 're*uie s ai* o eviden8 Hai, d"i drumul. $ac e nc/is la pot, am s trimit telegrama prin telefon, spuse Culius, iar 3ellam( consimi. .i privi ceasul. , apte. , ora dou acum la eG Iork. -r tre*ui s cptm un rspuns c/iar ast"sear. Spune"le celor de la oficiul telegrafic c ateptm o comunicare urgent. .ntrea*"i dac pot ine desc/is pentru noi. 7rict ar costa. -scult, Savini, s fim *ine neleiB vreau s aflu ast"sear. + cunosc la /otel. -m inut o camer acolo tot anul acela. "am stat n ea, dar am pltit"o, adug el. Hai, gr*ete"te8 Culius vor*i la telefon i peste cinci minute se ntoarse, informndu"l pe 3ellam( c telegrama fusese e&pediat. .l gsi pe *trn e&act unde"l lsase, cu igara n colul gurii, cu minile ncletate la spate i cu capul aplecat. -i vor*it vreodat cu fata asta% 7 dat, domnule 3ellam(. #u totul ntmpltor. -m
11'

ntlnit"o la #arlton, rspunse Culius. Presupun c n"a manifestat nici un fel de interes fa de mine, nu"i aa% u i"a cerut amnunte despre mine sau despre viaa mea% Culius i nfrunt privirea *nuitoare. u, domnule, spuse el cu o surpriz *ine disimulat. $ac m"ar fi ntre*at, firete c nu i"a fi spus nimic. 4i v"a fi comunicat. +ini8 zise 3ellam(. $ac i"ar fi cerut informaii i te"ar fi pltit destul de *ine, i"ai fi spus tot ce tii. 3nuiesc c nu e&ist ceva pe lumea asta, cu e&cepia crimei, ce n"ai fi dispus s faci pentru *ani. .n acea clip, Culius ar fi adugat celorlalte frdelegi i crima. #t timp lipsise secretarul, 3ellam( desc/isese sertarul i scosese din nou *atista, ce se afla acum pe scaunul de pe care tocmai se ridicase. 7 lu n mn. Presupun c are o servitoare. $"te *ine pe lng ea i afl dac *atista e a lui 6alerie. 2niialele nu nseamn mare lucru. u, nu i"o dau. Qine minte cum arat. > rost de"o alt *atist. #u siguran c mai are i altele la fel. Pltete orict i se cere. .i dau orice sum e nevoie. #u un gest mecanic, scoase din *uzunar c/eia lung si su*ire pe care Culius n"o vzuse dect o singur dat mai nainte i o privi ca i cum ar fi vrut s se ncredineze c o are nc n posesia lui. Aeporterul la se mai afl prin sat% ntre* el. u tiu, domnule 3ellam(. u discut niciodat cu reporterii de la ziare. 5a dracu8 e&clam *trnul ner*dtor. u te acuz de nimic8 u tii dac mai e pe aici% $u"te i caut"l8 $ac e n sat, adu"l ncoace8 @n ordin uluitor, pe care Culius se gr*i s"l ndeplineasc.
11/

.nainte de"a te culca, d un telefon interur*an la =<? 5ime/ouse. $"mi apoi legtura n *i*liotec. Capitolul 23. "PI5E FACE O #I1IT Culius i ndeplini nsrcinrile i porni gr*it spre sat prin parcul n care se lsa ntunericul. Spre uurarea sa sufleteasc, l gsi pe Spike Holland anga!at ntr"o partid de popice cu campionul local. 6rea s m vad% ntre* Spike. #e, a nne*unit% -scult"m, Holland. u uitaB dac *trnul te ntrea* cumva, s nu spui c"ai vor*it vreodat cu mine0 Hai, las asta, spuse Spike plictisit. #e urmrete% -re de gnd s"mi cear s petrec noaptea la castel% "am idee. -st"sear parc s"a icnit. S"a ntmplat ceva% l ntre* Spike, n timp ce mergeau mpreun prin parc. imic, rspunse Savini prompt. $orea s pstreze pentru sine efectul straniu pe care" l produsese asupra *trnului pomenirea numelui 6aleriei. 3tu, apoi aps clana uii de la *i*liotec. $escoperi ns c ua era ncuiat. 9rosimea ei, ca i draperia ce"o acoperea pe dinuntru mpiedicau ca sunetele vocii lui 3ellam( s se aud afar. #red c vor*ete la telefon. - cerut legtura c/iar n clipa, cnd am plecat. Spike privi plin de admiraie imensul /ol de la intrare, cu zidurile lui de piatr, i tavanul *oltit. Scara, larg, de piatr, rmsese aceeai ca pe vremea ultimului mem*ru al familiei de #urc(, att doar c acum era acoperit cu un covor lat. @nde duce scara asta% ntre* el, iar Culius i rspunseB
11&

-ici e camera mea " i art cu mna spre o u. $incolo de ea e sufrageria, folosit doar de mine, i un salona nemo*ilat. @nde"i ma!ordomul% ntre* Spike, amintindu"i deodat c voise s"l cunoasc. Pregtete acum masa de sear a *trnului. u"l pot c/ema zise Culius. Se auzi rsucindu"se c/eia n ua *i*liotecii i n prag apru -*e 3ellam(. 2ntr, Holland, spuse el. u"i nevoie s atepi, Savini. -m s te sun dac o s am nevoie de tine. .nc/ise ua dup Spike, care rmase de"a dreptul uimit. -m reflectat la unele lucruri, Holland spuse *trnul cu o *un dispoziie afectat. Aegret c te"am *ruscat acum cteva zile. $ac socoi c i pot da vreo informaie n legtur cu fantoma aceea verde, n"ai dect s m ntre*i. 'e asigur c e o fantom n carne i oase. -zi"diminea am gsit doi cini drogai. - intrat iar n camera dumneavoastr% 3trnul ddu din cap. Spike nu"i mrturisi c aflase ntre timp noutatea i c tirea era c/iar pe cale s apar la ziar. @nde stai, Holland% 5a E-istre(ul al)astruF, /anul cel vec/i din sat. Perfect, rspunse -*e 3ellam(. 2a o igar de foi. u att de *une ca acelea de la 5ondra, dar n"ai s regrei, adug el cu o veselie artificial. Spike alese o igar, ntre*ndu"se care era de fapt motivul c/emrii sale la castelul 9arre. -i a!uns pn acum s cunoti destul de *ine oamenii din sat% l ntre* 3ellam(. -i o*inut destule amnunte de la comerciani ca s poi scrie o istorie a vieii mele, nu"i aa% Sunt oameni ama*ili% Sunt destul de cumsecade, rspunse Spike.
1,*

#ine e cel care locuiete la 5ad(Ds +anor% , i el din -merica, nu% +i s"a spus c are o fat foarte drgu. , ntr"adevr splendid, recunoscu Spike. .i cunoti *ine% .i tii din -merica% u m nvrt n lumea lor, rspunse Spike. .n afar de asta, eu nu sunt din P/iladelp/ia, ci din eG Iork. 3ellam( i ddu dreptate. #ei mai *uni ziariti sunt cei de la eG Iork, spuse el, dar complimentul *trnului aproape c"l sugrum. 3nuiesc c fata " cum o c/eam% 6alerie HoGett " se intereseaz de castel, nu% 6rea s tie totul despre el% "a putea spune c a artat vreun interes deose*it. 7 preocup n special 5ad(Ds +anor " rspunse Spike, iar 3ellam( pru uor dezamgit. $ar e a*solut firesc s"o intereseze, relu el dup o pauz. @n *trn american necioplit, ce locuiete ntr"un castel vec/i de mii de ani. "a pomenit niciodat c"ar vrea s vin s"l viziteze% S"ar putea, zise Spike nepstor. 3ine, adu"o atunci, Holland. Spune"i s vin cnd vrea, am s fiu ncntat. 'atl ei se simte *ine% ntre* el. $a, dup cte tiu eu, rspunse Spike. -m impresia c l"am cunoscut pe vremuri, spuse -*e gnditor. , miop " avea unele neplceri cu oc/ii. , miop i acum i cred c domnioara HoGett mi"a spus c la un moment dat era ct pe"aci s or*easc. 6rei s"i comunici ce te"am rugat% u"i nevoie s"i faci o vizit special, dar dac o vezi, transmite"i ce te"am rugat. >r ndoial c"am s"o fac " zise Spike, nelegnd dup tonul *trnului c vizita luase sfrit i c misiunea ce i se ncredinase reprezentase de fapt motivul pentru care fusese c/emat. #red c n calitatea dumitale de reporter ntlneti
1,1

o groaz de oameni sraci, nu"i aa, Holland% 3ellam( vr mna n *uzunar i scoase un teanc de *ancnote nou" noue. 'rase dou afar i le zvrli pe mas. $ac dai peste cineva care are nevoie de o sut de lire, *anii tia au s se dovedeasc utili. Spike se uit de la *ancnote la *trn i zm*i. u am prile!ul s ntlnesc oameni care s ai* nevoie de o sum c/iar att de mare, domnule 3ellam( " rspunse el " dar dac am s dau peste vreunul am s"l trimit la dumneavoastr. u car la mine *anii altora. #onsider"i atunci *anii dumitale, zise 3ellam( cu un zm*et c/inuit. Singurii *ani pe care i consider *anii mei sunt aceia pe care i ctig eu, i replic Spike. -*e 3ellam( ddu indiferent din umeri i"i vr *anii la loc n *uzunar. #um vrei, spuse el i sun. Spike atept s apar ma!ordomul, dar n locul lui veni Culius Savini. Savini, vrei s"l conduci pe domnul Holland pn la poarta de la intrare% ntoarce"te apoi aici. oapte *un, Holland. #e voia de la tine% l ntre* Culius cnd ieir n afara zidurilor castelului. 'e"a tras cumva de lim* s afle dac i"am spus eu ceva%0 ncepu el nelinitit. Partea ciudat a interviului e c nu te"a pomenit deloc, zise Spike. u tiu cum am reuit s discutm zece minute, fr s aducem vor*a despre tine. 4i totui, aa s" a ntmplat. #e voia% insist Savini, care nu avea o*razul prea su*ire. 6oia s fac un act de ama*ilitate i caritate " rspunse Spike " i tocmai m ntre*am ce plan dia*olic are n cap. - fi dorit s"l vd pe ma!ordom, adug el ngndurat.
1,,

Capitolul 2!. MAREA A#ENTUR Culius atept pn cnd reporterul dispru, apoi, ainndu"se n um*ra zidului castelului, care mrginea pe cteva sute de metri strada principal a satului, se furi cu pai mari spre 5ad(Ds +anor. ,ra o distan destul de *un, cci conacul se afla n partea de nord a satului. $rumul i se pru cu att mai lung, cu ct se gr*ea s"i ndeplineasc misiunea. #nd ntinse mna ca s desc/id poarta, i ddu seama c n um*ra gardului viu de tis sttea cineva. Savini aproape c fcu un salt. #ine"i acolo% strig el, iar cnd silueta se apropie vzu c era domnul HoGett. $omnul Savini, nu% ,u sunt, domnule HoGett. .mi pare ru, dar0 m"ai speriat. .n lumina lunii, faa ridat a domnului HoGett prea palid. ,ra poate un efect de lumin, dar Culius ar fi !urat c paloarea se datora unor cauze nefireti. 6rei s"o vedei pe domnioara HoGett% $a, domnule. $oream s"o ntre* ceva. Sper c nu"i prea trziu. u, ctui de puin. 6"a ruga, dac"ai vrea, domnule Savini domnul HoGett avea un aer !enat " s" mi facei un serviciu, i anume s nu"i spunei fiicei mele c m"ai vzut, l rug el. >r ndoial8 rspunse Culius, mirat. #rede c dorm, i ar putea s se neliniteasc dac ar ti c sunt pe"afar. @neori mi place s m plim* noaptea. "am s"i spun c v"am vzut, domnule, zise
1,(

Culius. Sun la ua de intrare n form de portic, iar servitoarea care i desc/ise pru surprins la vederea lui. .i spuse c domnioara HoGett e sus i plec s"i anune stpna. Privind napoi la poart, Culius o*serv c domnul HoGett dispruse. Servitoarea l invit ntr"un mare salon, unde o gsi pe 6alerie ateptndu"l. , foarte trziu pentru o vizit, domnioar HoGett " spuse el " dar a vrea s discut cu dumneavoastr o anume pro*lem. .ntreruperea nefericit a scurtei noastre discuii m"a fcut s uit. 6alerie zm*i n sinea ei, cci l iertase pe Culius de orice vin. .i venea aproape s rd acum la gndul acelor cinci minute peni*ile. u"i nevoie s v scuzai, domnule Savini, spuse ea. 'ata s"a retras, se culc devreme, aa c dispunem de tot timpul pe care"l dorii. Culius avea propriile lui preri n legtur cu culcatul devreme al domnului HoGett, dar le pstr pentru sine. -m venit s v ntre* dac n"ai pierdut o *atist, spuse el. 3trnul mi"a dat instruciuni foarte stricte s aflu. S"a purtat cu, totul e&traordinar ast"sear, cnd a aflat c dumneavoastr i domnul HoGett suntei noii c/iriai de la 5ad(Ds +anor. .i relat cele petrecute. .n timp ce vor*ea, oc/ii ei ncepur s scnteieze. -tunci e adevrat8 spuse ea. 're*uie s fie adevrat8 S"a purtat astfel, fiindc l mustr contiina8 $e ce l nelinitete numele meu% -sta m"am ntre*at i eu, rspunse Culius. #are credei c e motivul% 6alerie nu se dovedi ns dispus s"i ofere informaii. #e e cu *atista% ntre* ea. Sptmna trecut sau
1,-

acum poate dou sptmni am pierdut o *atist. ,ra una din cele ase comandate la Paris. -i gsit"o cumva% Savini ddu din cap. - fost gsit la castelul 9arre " rspunse el pe ndelete " n noaptea cnd 3ellam( a tras n arca. 3atista era m*i*at de snge8 6alerie l privi mirat. 3atista mea0 la castelul 9arre% 2mposi*il8 Culius i descrise n amnunt *ucica de dantel. -teptai, spuse ea i iei n fug din odaie. Peste o clip reveni innd ceva n mn. $intr"o singur privire, Culius i ddu seama c *atista adus de 6alerie era copia fidel a celei gsite de 1ilks n cmar. ,&traordinar8 -cum mi amintesc. -m pierdut"o n ziua cnd am venit pentru prima oar la 5ad(Ds +anor. -tunci cnd m"am /otrt s"i cer lui tata s nc/irieze casa. +i"am dat seama c"mi lipsete la ntoarcere, la 5ondra, dup ce m"am dat !os din main. 4i nu v"ai apropiat de castel% 2ertai"m c v ntre* asta, domnioar HoGett, dar tiu ct de mult v intereseaz domnul 3ellam(. u v"ai a*tut nici o clip prin prea!ma castelului% u. 6alerie era sigur asupra acestui punct. Sunt a*solut convins c am pierdut"o la 5ad(Ds +anor. .mi amintesc perfect c o aveam cnd m"am dus cu maina acolo. -sta"i tot, domnioar HoGett, spuse Culius i se ridic. 6rea s"i fac rost de o alt *atist de"a dumneavoastr, de la servitoare. u tiu de ce e att de nne*unit pe c/estia asta. .ntrzia nc la u, cnd 6alerie i aminti c"i era ndatorat. 6 rog, lsai, spuse el n timp ce ea numra *ancnotele, "ar tre*ui s primesc deloc *ani de la
1,+

dumneavoastr. #el ce muncete i merit sim*ria, spuse ea zm*ind. Culius nu era ctui de puin sigur dac tre*uia s ia asta drept un compliment. Amas singur, 6alerie se vzu silit s ia o /otrre. .n mintea ei se ddea o lupt puternic. Se decisese s ntreprind o aciune care, dup orice logic sau raiune, ducea fatal la dezamgire i poate c/iar la pericole reale. 5uase aceast /otrre n ciuda avertismentului dat de Cim >eat/erstone. Se gndi c totui nu era att de ncpnat ca s nfptuiasc ceea ce el o rugase s evite, numai fiindc i"o ceruse el. 3unul sim o preveni c intrarea n castel devenise imposi*il unui vizitator neautorizat. ,ra greu de ptruns ntr"o cas o*inuit. $ar cum putea ea s treac peste zidurile acelea crenelate i, c/iar dac ar fi reuit, era oare sigur c va gsi ceea ce cuta% -cum, cnd 3ellam( tia sau *nuia cu cine are de"a face, prime!dia cretea. 4i totui " i spuse ea opunndu"se propriei ei raiuni " e&ista o sla* speran, dac vec/iul plan al castelului pe care i"l procurase se dovedea autentic n fiecare amnunt i dac iar acesta era aspectul ce i se prea mai ndoielnic " renovrile ntreprinse n ultimii dou sute de ani nu distruseser intrarea descoperit de ea. .n partea de nord a castelului se afla un fel de stvilar. 5a o anumit epoc, cldirea fusese ncon!urat de un an plin cu ap. $in dealurile mpdurite situate n spatele castelului co*ora un ru, ale crui ape fuseser canalizate, dnd astfel posi*ilitatea proprietarului s umple anul cu ap, n ciuda faptului c reedina lui se gsea pe o mic pant. Aul secase de mult, anul fusese npdit de iar*, iar n unele locuri se astupase. Stvilarul ns rmsese. 6alerie l vzuse de la fereastra lui 5ad(Ds
1,.

+anor " o desc/iztur dreptung/iular n zidul castelului, acoperit cu un grila! masiv de oel. Pe aici intrau furnizorii ca s a!ung la *uctrie i tot pe aici plnuise ea s ptrund n imperiul tene*rosului mister al lui -*e 3ellam(. Aaiunea i spunea c toate *uctriile, ca i dependinele e&terioare, la care se a!ungea prin intrarea de la stvilar, se aflau desigur izolate, de partea locui*il a castelului, i c, odat trecut stvilarul, tot nu s"ar fi apropiat de o*iectivul ei. Se gndi totui c, n ciuda acestui plan ne*unesc, tre*uie s ncerce. 7 mistuia un focL o licrire de speran i optea c toate eecurile i descura!rile ncercate pn atunci se terminaser. .i nc/ipuia c tatl ei dormea. 5a ora dousprezece dduse drumul ultimilor trei servitori, spunndu"le c avea trea*a. Se retrgea ntotdeauna ultima n camera ei i i aminti fericit c tatl ei dormea greu. Sttea n salon, ncercnd s"i omoare vremea. .n vederea aventurii, se m*rcase cu o gri! deose*it, spernd c domnul HoGett, cu miopia lui nu o*servase c mai purta nc pe ea fusta de golf, pe care o m*rcase de diminea. $up plecarea ultimului servitor, intr n grdin, luminndu"i drumul cu a!utorul unei lanterne. -!unse la zid, unde se aflau dou scri mici pe care, la cererea ei, muncitorii ce se ocupau cu repararea acoperiului de igl le duseser acolo de diminea. Aidic una din scri i o spri!ini *ine de zid. Pe cealalt o aez alturi, apoi, urcndu"se pe ultima treapt a uneia din scri, o trase pe a doua i o ls de cealalt parte a zidului. 5eg am*ele scri cu o sfoar. $up ce termin, se ntoarse n cas. ,ra nc prea devreme ca s porneasc, aa c i mai pierdu timpul o or. Scrise dou scrisori inutile unor oameni lipsii de interes i tocmai o ncepuse pe a treia, cnd i aminti c mncase foarte puin la cin. 3uctria se gsea mai !os
1,'

dect restul casei. Se a!ungea la ea printr"un coridor lung, cu piatr pe !os, dup care co*orai un rnd de scri. .i lumin drumul cu o lumnare, deoarece la 5ad(Ds +anor nu se instalase nc lumin electric. -prinse focul la o so*i, puse un i*ric la fiert i cut prin cmar. 'ruda i fu rspltit. 9si o farfurie cu plcinte, pe care o aduse n *uctrie i o aez pe mas. 5s lumnarea aprins i se ntoarse n salon. 'cerea din cas o apsa. 5initea devenise aproape insuporta*il i regret c pianul nu sosise nc. Se aez la *iroul ei i ncerc s continue scrisoarea neterminat. -ventura o preocupa att de mult, nct nu reui s se concentreze. Qinea n mn tocul i ncerca s revin la realitate, cnd auzi deodat un zgomot. @n clinc/et sunetul unei c/ei ce se rsucea n ua de la intrare din captul coridorului. Amase o clip paralizat de fric, cci nervii ei zdruncinai nu rezistau la zgomote neateptate. 'recu o secund i auzi lipitul unor pai pe coridorul cu piatr pe !os. Paii se apropiau tot mai mult i n curnd trecur de ua ei. Se ridic n picioare, fugi la u i o ddu la perete. $in prag nu se vedea dect reflectarea luminii lumnrii lsate n *uctrie. #ine"i acolo% strig ea. 'u eti, #lara% $rept rspuns se auzi o *uitur, iar lumnarea din *uctrie se stinse *rusc. 2nima ncepu s"i *at repede, rsuflarea i se rri. .i muc *uzele i i n*ui un strigt de spaim. +ai avea nc lanterna n *uzunar. 7 scoase i ndrept o raz de lumin tremurtoare prin /olul ntunecat. .i aminti de revolverul pe care i"l dduse Spike i se ntoarse la *irou pentru a"l lua. -runc o nou privire prin coridorul cufundat n *ezn.
1,/

#ine"i acolo% ntre* ea i ecoul rsun n gol. u primi nici un alt rspuns i, adunndu"i tot cura!ul, o apuc de"a lungul coridorului, co*or scrile i intr n *uctrie. Primul lucru pe care l vzu fu farfuria cu plcinte fcut cio*uri pe duumea. -adar acesta era zgomotul pe care"l auzise. Asufl uurat. 6izitatorul se dovedea cel puin o fiin omeneasc. -prinse din nou captul nc rou al luminrii i o*serv un lucru ciudat. $ei farfuria zcea cio*uri pe !os, dou *uci din ea se aflau pe marginea *ufetului. #ineva le ridicase de pe !os. 3uctria era pustie. .n spate se afla o c/icinet cu o u ce ddea n pivni. -ps pe clan. @a era ncuiat. @nde dispruse misteriosul vizitator% >erestrele aveau gratii. u e&ista nici un loc unde s se poat ascunde. @a ce ddea n curticica din spatele casei era ncuiat i ea i avea zvorul tras. @a de la grdin o ncuiase c/iar ea cnd intrase, dup ce aezase scrile, iar c/eia se afla n *uzunarul ei. .ncerc din nou ua de la pivni i o clip i trecu prin minte s trezeasc servitorii i s"l c/eme pe unul dintre ei s continue cercetrile. -sta nsemna ns ca propriile ei planuri s fie modificate serios. $eodat, ntr"un col al *uctriei zri dou scntei verzi, ce o fi&au. Se trase napoi speriat. $up o clip, rznd aproape ne*unete, ridic n *rae pisica. 3iata de tine8 -m crezut c eti o fantom, spuse ea. #um ai spart%0 .n timp ce vor*ea vzu o sgeat verde. Se afla pe duumea, cu vrful ei ascuit i strlucitor ndreptat spre cio*uri. 7 sgeat verde, cu pene de un verde viu la coad. Capitolul 2$. COLDHARBOUR "MITH
1,&

6alerie HoGett nu lein. .ncet, cu gesturi mecanice, ls !os pisica din *rae. Se aplec i ridic sgeata. #orpul sgeii era neted, iar vrful ascuit ca un ac. -rcaul 6erde8 >usese acolo, c/iar n acea camer. @nde dispruse% )gomotul i*ricului ce fier*ea o readuse la realitate. Stinse focul i se ntoarse n salon. Pofta de mncare i pierise. -rcaul 6erde8 "avea de ce s se team de el. ,ra dumanul lui -*e 3ellam( i prietenul ei. .ncerc s"i domoleasc spaima din suflet i, ntr"o oarecare msur, reui. #nd ceasul din clopotnia satului *tu ora unu, 6alerie iei n grdin. 9enunc/ii i tremurau n c/ip ciudat. @rc scara i co*or n parcul castelului 9arre. +asa de sear a domnului 3ellam( inea de o*icei dou ore. #teodat mai mult c/iar, dar niciodat mai puin. .n seara aceea clc toate regulile, cnd, la o !umtate de or dup ce se servi masa, sun servitorul i"i ceru s strng totul i s le ia de acolo. 'elefoneaz la poart i spune"le c atept un vizitator0 pe domnul Smit/. #ondu"l sus de ndat ce sosete. 3ine, domnule, rspunse Savini, nelegnd de ce masa durase att de puin. -du i coniac, un sifon i nite igri de foi ieftine, spuse el. - fost surprins Holland c l"am invitat s vin% Presupun c i"ai spus de ce l"am c/emat. u, nu i"am spus, rspunse Culius fr s clipeasc su* privirea necrutoare a *trnului. Servitorii se plng din pricina cinilor. #oteele fiind prea aproape de *uctrie, spun c le e fric s mai treac pe lng ele. -nga!eaz ali servitori, zise el cu cinism. 4i nu"mi
1(*

mai raporta plngerile de la *uctrie, dac nu vrei s te trimit s mnnci acolo. 3trnul -*el nu dispruse, n ciuda influenei purificatoare a descoperirii fcute n ziarul $erkshire Eerald. Culius se gr*i s duc la ndeplinire instruciunile patronului su, ntre*ndu"se de ce fusese c/emat la 9arre #old/ar*our Smit/. +ai trziu, 3ellam( sc/im* dispoziiunile i"l trimise pe Culius la pavilionul de la intrare ca s atepte venirea vizitatorului. Se fcuse aproape unsprezece cnd #old/ar*our Smit/ sosi de la 5ondra ntr"un ta&i. ,ra limpede c se oprise deseori pe drum ca s"i dea oferului s *ea, cci amndoi se aflau ntr"un /al care"l scandaliz pe portar. $omnule Smit/, n"ar strica s spunei prietenului dumneavoastr s nu mai fac atta zgomot. Satul de"a*ia ateapt s trncneasc, iar domnul 3ellam( nu vrea s dea prile!ul. #old/ar*our Smit/ era un om de vreo cincizeci de ni, nalt, solid i cu un lim*a! grosolan. 3runet, cu flci mari, ar fi putut trece drept *o&er. Sfatul prietenesc dat de Savini l scoase din srite. $u"te dracului8 rcni el. @nde"i *trnul% 6 ateapt n camer. S m"atepte. 6reau s *eau ceva. Hai, #/arlie " i se adres el oferului ta&iului " /ai s mergem la /anul E-istre(ul al)astruF. E-istre(ul al)astruF s"a nc/is de cteva ore, rspunse Savini. 6enii mai *ine la castel, domnule Smit/. Patronul v ateapt. -tunci am s"mi iau i prietenul cu mine. ici vor* de aa ceva, i replic aspru Culius. .n unele ocazii, Savini se dovedea un om cura!os, *azndu"se ns mai ales pe autoritatea lui -*e 3ellam(.
1(1

.n regul, rspunse Smit/ morocnos. -teapt" m, #/arlie. Pi nesigur alturi de Savini. $e ce m"a c/emat la o or ca asta% ntre* el *rutal. u tiu. +ai *ine ntre*ai"l pe dnsul. -r tre*ui s"mi spui cte ceva despre tine, zise domnul Smit/. 'u cine eti% Sunt Culius Savini. Culius% 3trnul Culius% -m crezut c eti la zdup. #e mai fac *ieii% #e"nvrteti pe"aici, Culius% ,ti cumva valetul lui% Sunt secretarul domnului 3ellam(. +ai e cineva pe"aici pe care"l cunosc% ntre* Smit/ n timp ce se apropiau de cas. #e face simpaticul la de -rca 6erde% #/icoti i, ncntat de glum, se *tu cu palma pe genunc/i. -sta"i *un8 S vezi arcai verzi8 Pro*a*il c avei *uturi tari pe aici, Culius. #e *ei% -lcool metilic% Culius nu"i rspunse i fu mulumit cnd a!unser la castel. #old/ar*our Smit/ " numit astfel dup comisariatul de poliie unde fusese inut de cele mai multe ori " *use prea mult, iar Culius tre*ui s"l apuce de *ra ca s nu cad. Smit/ intr clipind n *i*lioteca scldat ntr"o lumin or*itoare. 5a un semn discret al *trnului, Savini se retrase, fr s regrete c nu ia parte la ntrevederea lor. Stai !os, Smit/, spuse 3ellam(, artndu"i un scaun. #e vrei s *ei% n clipa aceea i ddu seama ns de /alul n care se afla omul. 'e"ai m*tat, porcule, spuse el. u i"am spus s vii direct la mine, i s vii treaz% 5a ce folosete s stai treaz, cnd ai prile!ul s te m*ei% spuse Smit/ tnguitor. Aspunde"mi. "ai s poi. -a"i logic, 3ellam(.
1(,

+ilionarul se apropie de mas i umplu un pa/ar cu coniac, fr ap. Smit/ ntinse mna s ia *utura cnd se pomeni cu lic/idul arztor pe fa. Se trase napoi urlnd, i duse minile la oc/i i se frec nne*unit. +"ai or*it8 rcni el. 9ura8 2a asta. 3ellam( apuc un erveel rmas de la mas, i"l azvrli, iar vizitatorul su, gemnd, se terse pe fa. 7 fars murdar, se lament el. -i fi putut s m or*eti. -m sperat s te trezesc, porc *eat8 $ac nu reueam, gseam eu o alt cale. Scoal"te8 .l apuc pe Smit/ de guler i"l trase n picioare cu un gest violent. 5sndu"i o la* uria pe faa lui respingtoare, l inu ca pe un cal nrva. -i primit *ani timp de cinci ani de zile, i n"ai fcut nimic n sc/im*, porcule. 2ar acum, cnd pentru prima dat trimit dup tine, vii *eat8 'e sftuiesc s faci *ine i s te trezeti. $ac durerea te trezete, am s te fac s m ii minte pn mori. Se uit feroce la faa descompus a omului i i apropie pumnul strns de oc/ii lui. #old/ar*our Smit/ se smuci s scape din minile lui, dei mai *ine s"ar fi lipsit. Stai !os, i spuse 3ellam( numaidect i"l zvrli cu atta violen, nct scaunul trosni su* el. Qi"am gsit ceva de lucru. +i"ai scris acum cteva zile c te"ai plictisit de ara asta i c ai c/ef s pleci n -merica de Sud. -adar te urmrete poliia, i n"ar strica s pun mna pe tine. -m ns o trea* pentru tine care"i va permite s pleci i s ai *ani toat via. S"ar putea, nu sunt nc sigur. 'e"ai trezit% +"am trezit, domnule 3ellam(, rspunse Smit/ morocnos. -*e 3ellam( l privi.
1((

,ti *un pentru ce"mi tre*uie. ,ti destul de urt. Parc ai fi un arpe, Smit/, i de un arpe am nevoie. Sau s"ar putea s am nevoie. -scult"m, deci. Se ndrept spre u i o ncuie. -poi se ntoarse la invitatul su i discutar mpreun o or ntreag. Capitolul 2). HITUIALA oul ma!ordom ocupa, ca i naintaii si, ceea ce se numea camera regelui din cldirea capelei. Se a!ungea la ea printr"un coridor i era singura odaie locuit din capel. #renelurile de odinioar, grosolane i neacoperite, fuseser transformate n ferestre lungi i nguste, care ddeau deasupra intrrii principale a castelului. +a!ordomul se retrsese n camera sa cu mult timp nainte de plecarea domnului Smit/, cci avea trea*. 5a venire adusese cu el dou valize mici. @na coninea /aine i sc/im*uri de pat, iar cealalt anumite unelte pregtite n gra* pentru el, de un specialist. -ezate pe mas, instrumentele preau drugi de oel ascuii, lungi cam de un metru. -proape de vrf aveau cte un Eoc/iF ca la un ac de cusut, n care fuseser introduse nite termometre mici, aprate de *ucele semicirculare de sticl. +a!ordomul le privi satisfcut, apoi scoase din geamantan un ciocnel cu totul deose*it de cele o*inuite, cci avea capetele de cauciuc. .n fundul valizei se mai gsea i un colac de frng/ie, la un capt cu un crlig de oel n form de ou. .l fi& de cadrul patului i trase de frng/ie. Patul fiind *ine prins de peretele de lng fereastr, n"avea nevoie s caute un alt punct de fi&are. .i scoase un costum din valiz i o perec/e de g/ete cu tlpi de psl. ,ra o noapte calm i de o mare frumuseeL luna poleise cu argint un ru
1(-

ndeprtat i pictase parcul n nuane nc/ise i nesigure. +a!ordomul stinse lumina i se ntoarse n /ol. ,ra ora dousprezece fr zece i se auzi sla* zgomotul ta&iului lui Smit/L -*e 3ellam( se ntorcea de la cotee, urmat de cei patru duli ai si. +a!ordomul era singurul om treaz, cci Culius i dduse lui nsrcinarea s ncuie. Secretarului nu"i plceau cinii. S"a culcat Savini% ntre* *trnul n timp ce zvorea ua. $a, domnule, rspunse ma!ordomul. #inii adulmecau n !urul picioarelor lui, iar dulul cel mai ru dintre ei mria ncet. u te temi de cini, nu"i aa% spuse -*e. u tre*uie s"i fie fric de ei cnd sunt cu mine. u te plim*a ns noaptea, tinere. #a i cum ar fi vrut s su*linieze avertismentul stpnului su, una din fiare ridic *otul i ltr. 'aci8 spuse -*e, ncntat n fond de aceast confirmare a prevenirii fcute de el. Poi s te duci s te culci, tinere. +a!ordomul urc scrile, i dei unul din cini l urmri ndeaproape pn sus, nu se ntoarse. $e ndat ce a!unse n camera sa, ncuie ua i i sc/im* /ainele. $up trei minute co*ora pe frng/ie. 2nstrumentele le lsase !os mai dinainte. $du drumul la frng/ie i ncepu o munc ciudat. -proape de capel, *tu n pmnt unul din ruii de oel, fr ca ciocnelul de cauciuc s produc vreun zgomot. #nd termin se ndeprtar, inndu"se n um*ra zidului. Se aplec i mai *tu un ru. -ici pmntul era moale i nfipse ruul pn la cap. Se gndi apoi c"o s"i fie greu s"l regseasc. Se uit cu atenie, marc locul cu o piatr i i vzu de drum. .ncon!ur astfel castelul pn a!unse la primul ru. .l scoase i cercet termometrul cu o lantern minuscul.
1(+

-rta MMV, o temperatur fireasc. @nul cte unul, trase afar toi ruii i vzu c marcau aceeai temperatur. Pe unul din rui nu"l putu ns gsi. -tunci cnd se ntorsese s arunce piatra care marca locul, pierduse amplasarea lui. #ut cu gri!, dar nu"l mai gsi. 3!*ia ns pe !os, cnd auzi o fereastr desc/izndu"se deasupra capului su. .i ddu seama c era cea de su* camera lui -*e. $eodat vocea de taur a milionarului tunB @ite"l8 7 clip, ma!ordomul crezu c fusese descoperit, dar, aruncnd o privire n parc, vzu un spectacol ce"l fcu s" i uite propria situaie precar. 7 siluet se desprinsese din um*ra zidului i nainta furi spre tufiurile ce traversau panta i a!ungeau pn la zidul rsritean. ,ra o femeie i, *nuind cine e, o rupse la fug spre ea. -*e nu se dusese imediat 2a culcare. -vusese un oc. 6oise s rmn cu gndurile sale. 'rsese un scaun lng fereastra desc/is, se aezase cu coatele pe pervaz i cu privirea aintit n parcul cufundat in linite. 5una nou i ngduia s vad pn aproape de pavilionul de la intrare. u"l interesa nici frumuseea scenei i nici misterul ei. Se gndea la lucruri ndeprtate de castelul 9arre, la lucruri ntmplate cu douzeci i cinci de ani n urm0 @1e coinciden( ciudatA " i spuse el. ,&istau pe lume mii de persoane numite HoGett i sute de 6alerie HoGett. $ar nu e&istau dect o 6alerie HoGett venit din +ontgomer(, ceea ce restrngea posi*ilitile la una singur. E$e"ar fi ea8F, rn!i cu un aer sl*atic. E#e veti formida*ile pentru >emeia #runt8F 9ndul l reconfort, l fcu s se simt din nou tnr, iar inima lui impasi*il ncepu s palpite aa cum nu se mai ntmplase de apte ani. Se ridic n picioare i se uit atent pe geam. ,ra oare
1(.

o um*r sau un !oc al luminii lunei% Putea s !ure c vzuse o siluet furindu"se n um*ra tufiurilor de rododendroni acum era sigur. 7 zri iar. 'raversase spaiul li*er dintre *osc/ete. u puteau fi paznicii. Primiser ordine s nu ias noaptea. -tunci strig, se ntoarse i o lu la fug pe coridor. Se auzi un lipit de la*e i doi dintre cini se apropiar n fug de el i i frecar *oturile de genunc/ii lui. #eilali doi rmseser n /olul de !os. 5e vzu oc/ii strlucind prin ntuneric i i fluier ncet s vin la el. 'rase fr zgomot zvoarele *ine unse de la ua din fa, innd cinii n fru pn va fi sigur. $a, vedea um*ra. Pe el8 rcni el, i cei patru duli nir ca sgeata. #inii naintau pe pa!ite rapid i tcut. 6izitatorul nepoftit vzu prime!dia, ca de altfel i ma!ordomul. -*e zri o siluet ce se repezi cutnd refugiu lng un grup de copaci ce creteau de"a lungul zidului pe o distan oarecare. $oi dintre cini vzuser prada, dar numai unul i luase urma. 6alerie HoGett continu s fug, cu inima *tndu"i s"i sparg pieptul. Aespira scurt, iar lacrimile o n*ueau. 5ipitul la*elor se auzea tot mai aproape, iar n urma lor paii gr*ii ai unui om. -!unse la marginea pomilor i o z*ug/i printre ei, cutnd adpost. 6a putea oare s mai a!ung la scar% u ndrznea s se uite napoi. $e altfel era inutil, cci i a!unse la urec/i rsuflarea grea a cinilor. $ei revolverul din *uzunar i lovea oldul tot timpul, nu se gndi o clip la el. Pdurea se gsea pe o ridictur spre care ducea o crruie, urcuul devenea tot mai dificil. $ulul se arunc asupra ei. .i auzi ncletarea dinilor. #inele trecu la un centimetru de ea, apoi rmase n urm. Prime!dia o fcea s alerge cu o vitez supraomeneasc. 2ei acum iar din um*ra copacilor.
1('

umai goana ei o purta mai departe, altfel s"ar fi pr*uit pe crare ngrozit de moarte, cci n lumina lunei vzu clar faa al*, umflat, a unei siluete verzi ce o privea fi&. Qinea in mn un arc lung, ce strlucea n razele lunei. u se putea opri. 7 atepta o nou grozvie, dar avntul ei nfrnse rezistena opus de fric. 6zu cum se ridic arcul, auzi cum se destinde coarda. -tunci czu. @n corp greu o lovi n umr. )ri, o clip, un dulu negru cu pete gal*ene zvrcolindu"se n g/earele morii. 6alerie lein. Capitolul 2*. BUTONUL DE MAN&ET $omnul HoGett dorete s tie dac venii s luai micul de!un, domnioar. 6alerie se ridic n capul oaselor i i trecu mna peste oc/i. Simea c"i plesnete capul. +icul de!un% spuse ea plictisit. $a, da. -nun"l, te rog, c"am s co*or. 6isase oare% Se cutremur aducndu"i aminte. u fusese un vis. >usta ei de golf, murdar de praf, sttea aruncat pe sptarul unui scaun. .i aduse aminte cum se ntorsese s se culce. @nde fusese% #nd i revenise, se afla n salonul de la 5ad(Ds +anor0 #um a!unsese acolo% -rcaul 6erde8 Se cutremur. ,l o trecuse oare peste zid% .i aduse aminte c scrile au s"o trdeze i co*or din pat. "ar fi tre*uit s co*ori, draga mea, spuse domnul HoGett, ridicndu"i privirea i srutnd"o cnd ea intr n camer. .i puse oc/elarii i o privi cercettor. "ari prea strlucit n dimineaa asta, 6al. "ai dormit *ine% -m dormit foarte *ine, rspunse ea.
1(/

-tunci te"ai culcat prea trziu. +icul de!un fu o adevrat fars. u se simea n stare s mnnce nimic i i ceru curnd iertare c tre*uia s plece, avnd de vor*it cu servitorii. @a de la grdin, domnioar% u, era nc/is i zvort pe dinuntru. )vort% -m crezut c am lsat"o desc/is, se *l*i ea. $e un lucru era convinsB nu a!unsese n salon fr s n"o fi a!utat cineva. >usese desigur trecut peste zid. $ar cum putuse fi zvort pe dinuntru ua ce da n grdin% 7 lu la fug n grdin i se repezi la zid. Primul lucru pe care l vzu fur cele dou scri, rezemate de zidul dinspre grdina lor. -adar, arcaul necunoscut a tras tot el i scrile. Se ntoarse n cas i intr n salon, spernd s gseasc un indiciu care s"i permit s neleag cum a a!uns acolo. .n camer se dereticase, iar puinele o*iecte gsite de servitori fuseser aezate pe o msu. 6zu n primul rnd *atista. ,ra murdar de praf amestecat cu sudoare. #ineva o tersese pe fa cu ea. u"i amintea s o fi folosit singur. -lturi se afla un *uton de manet rupt. .l privi. ,ra de aur i avea o mic monogram emailat. 6alerie sun servitoarea. .i mulumesc c ai strns lucrurile astea, spuse ea. $e unde"i *utonul% 5"am gsit pe !os, domnioar, lng sofa. -m crezut c e al domnului HoGett, dar el spune c n"a pierdut nici unul. , ns numai !umtate din el, zise 6alerie. #ele trei mici inele ale lanului fuseser rupte la mi!loc. 5"ai gsit i pe cellalt%
1(&

u, domnioar. 6rei s m a!ui s"l cutm% Sunt ai unui prieten. Scotocir prin camer i, dup un timp, camerista spuseB @itai"l, domnioar. Se afla su* marginea covorului i era replica fidel a celuilalt. -m gsit o groaz de c/i*rituri pe !os cnd am fcut curat azi"diminea, domnioar. @nul a fcut o gaur n covor. -rt o pat ntunecat pe covorul nou de 3ru&elles. $a, eu l"am ars noaptea trecut. "am putut gsi lampa Poi s pleci. .i mulumesc, zise 6alerie. Se duse cu *utonul la geam i refcu monograma. C. 5. >. " Cames 5amotte >eat/erstone8 #u neputin8 ,ra cu neputin, i spuse ea. 6r *utonul n *uzunarul taiorului ei sport. .n clipa aceea servitoarea i anun un vizitator. ,ra Spike Holland, care aducea o groaz de tiri. u l"ai auzit pe -rcaul 6erde noaptea trecut, nu" i aa ,i *ine, a tras n *trnul 3ellam( i i"a nimerit, n sc/im*, un cine. -*e a dezlnuit un tr*oi nemaipomenit. Se pare c l"a vzut pe arca pe peluz " pentru prima oar cnd l"a zrit n afara castelului " i a dat drumul la cini asupra lui. AezultatulB un cine mort. $in fericire, e cel de care se temea Culius cel mai tare, aa c e&ist o compensaie. $omnioar HoGett, sunt purttorul unei invitaii din partea lui -*e 3ellam(, ,sT., 5ordul castelului de la 9arre i marele clu al inutului 3erks/ire. 7 invitaie pentru mine% ntre* ea amuzat. Spike i confirm. -*e a devenit deodat un om foarte o*inuit, zise el. 6rea s le arate oamenilor castelul lui, sau cel puin vrea s vi"l arate dumneavoastr. Se pare c v"a vzut
1-*

numele n gazet. u tia ca stai aici i mi"a cerut s v invit s vizitai reedina vec/ii familii 3ellam(, el fiind cel mai vec/i dintre toi. , a*solut remarca*il din partea lui, spuse ea. Spike i ddu dreptate. 2nvitaia nu e i pentru domnul HoGett, dei cred c nu ar avea nimic mpotriv dac ar veni i dnsul. ici eu n"am fost invitat, pe de alt parte. $ar dac vrei s mergei, domnioar HoGett, spunei"mi ora i am s am i eu un prete&t s cercetez castelul. u m poate da afar dac vin mpreun cu dumneavoastr. 6alerie i fcu un calcul rapid. $a, am s m duc. -zi, dup masa de la prnz. .i convine domnului 3ellam(% -m s"i telefonez i am s aflu. $ei cred c orice or i convine. $omnule Holland, tii unde se gsete acum cpitanul >eat/erstone% 2eri era la 5ondra, rspunse Spike. 5"a vzut Culius acolo. u"i n sat% Spike cltin din cap. -vei nevoie de el% u, nu, rspunse ea n gra*. ,ram curioas, atta tot. @1are o &i e6plica(ia5A se ntre* ea cnd rmase singur. Cimm( >eat/erstone o adusese n cas " nu ncpea nici o ndoial. u e&ista nici un mister n privina uii zvorte ce da n grdin. 're*uie c a intrat pe ua din fa i a ieit tot pe acolo. .i reaminti zgomotul pe care"l auzise " o u ce se desc/idea, pai prin /olul de la 5ad(Ds +anor, farfuria spart0 i sgeata verde8 u"i adevrat, rosti ea. u poate fi adevrat. .ncerca s se conving, mpotriva propriei raiuni, c
1-1

Cim >eat/erstone, ofier de poliie, nu era totuna cu -rcaul 6erde de la castelul 9arre.

Capitolul 2,. #I1ITA LUI #ALERIE LA

ARRE

Servitorii de la 5ad(Ds +anor gseau e&plicaia prezenei n *uctrie a tinerei lor stpne la intervale att de dese n faptul c pentru ea casa era un fel de !ucrie. , a treia oar cnd tnra stpn m"a ntre*at de ce a fost ncuiat noaptea trecut ua de la pivni " zise *uctarul " iar ua de la pivni nu se ncuie. - gsit un zvor tras pe dinuntru, pe care nu l"am mai vzut nici eu pn acum, spuse fata de la *uctrie. #um n"ai fost prin cas nici cinci minute, nu"i de mirare c sunt multe lucruri pe care nu le"ai vzut, rspunse *uctarul"ef. ,u, unul, am vzut zvorul din prima zi. 6alerie se ntoarse c/iar n acea clip. "a vrea s te deran!ez, dar a dori s vd din nou pivnia de cr*uni, i se adres ea *uctarului. 7 s v murdrii ru de tot, domnioar, o preveni el. Pe 6alerie n"o nspimnta ns ideea c se va murdri. @n ir de vreo zece trepte co*ora ntr"o pivni ncptoare. .ntr"un col se afla o grmad de cr*uni ce
1-,

fuseser deertai acolo. Printr"o gaur din zid. #ele trei ui din pivni semnau cu uile unor celule. @na din nie fusese transformat de ctre un fost c/iria n pivni pentru vinuri. - doua era plin de sticle goale i lzi. 6alerie o*serv c ua celei de a treia era ncuiat i avea un lact nou. 7 ferestruie cu grila! ngduia o privire n interior. 5umin cu lanterna, s vad ce comori se ascund acolo, n dosul uii ncuiate. u zri dect un cufr mare. .ncerc s desc/id ua, dar fr succes. u crezu de cuviin c merit s foreze ua doar din satisfacia de a cerceta un cufr vec/i, lsat evident acolo de un fost c/iria. #nd se ntoarse n *uctrie, auzi un /o/ot de rs uria. -pariia ei *rusc l curm. .mi pare foarte ru, domnioar " spuse *uctarul " dar tocmai i povesteam lui Wate ce nume nostim are *uctria noastr, printre cei de pe"aici. 6edei, domnioar " i ceru el scuze " noi, localnicii, suntem oameni demodai i folosim e&presii vec/i. 2"am zis ntotdeauna castelului E#urc(F, dup familia aristocratic ce l"a avut n stpnire sute de ani. 4i care e numele acela carag/ios al *uctriei% ntre* 6alerie zm*ind. 7amenii i zic Eloff(F, dar eu cred c adevratul nume este E5oveGa(F; . Pentru ce $umnezeu i spun aa% se mir 6alerie. $ar cercetrile de istorie ale *uctarului nu a!unseser att de departe. 4tiind ce"a pit, 6alerie atepta cu sentimente mprite vizita la castelul 9arre. #u toate c"l vzuse destul de des, nu vor*ise niciodat cu -*e 3ellam(. Se
$Drumul dragostei% ) Pronun8area celor dou5 nume4 0n lim7a engle254 este oarecum asem5n5toare1 1-(
-

ntre* dac va reui s ascund n faa lui ura ce i"o purta. -vusese multe prile!uri de a"l ntlni, dar, de fric s nu se trdeze, evitase s"l cunoasc mai ndeaproape. Se temea mai puin de ntlnirea cu el acum, deoarece mintea i era complet a*sor*it de descoperirea fcut n acea diminea n legtur cu Cim >eat/erstone. $e cte ori se gndea la el, se simea tot mai uluit. #e urmrea% 6alerie cut n zadar un motiv. $ac pe 3ellam( l"ar fi *nuit poliia, e&istau zeci de ci de a"l ine su* supraveg/ere. #unotea foarte *ine metodele poliiei i tia c aceasta n" ar fi ezitat s efectueze o perc/eziie pe fa la castelul 9arre, dac ar fi avut cea mai sla* *nuial asupra lui 3ellam(. $e ce s"ar fi travestit n -rcaul 6erde% $du din cap disperat. >u ncntat cnd veni Spike s o conduc la castel. .l gsir pe Culius Savini ateptndu"i la pavilionul de la intrare. 3ellam( n"a pomenit nimic de tine, Holland, zise el. +ai *ine s telefonez la castel. ici gnd8 rspunse Spike. "am s"o las pe domnioara HoGett s intre fr mine la castelul 9arre. -m o responsa*ilitate " adug el, fcnd pe cavalerul " pe care nu vreau s"o trec nimnui, Savini. .n cele din urm, fr s"i consulte patronul, Culius i ngdui reporterului s o ntovreasc pe fat. Se prea c *trnul se ateptase la venirea lui Holland, cci nu vdi nici un semn de enervare la apariia lui. 2ei n /ol ca s"o ntmpine. 6alerie i adun tot cura!ul, cu acest prile!. Aidic oc/ii spre el i rmase aproape fascinat de nemrginita lui urenie " faa mare, *u/it, congestionat, nlimea lui, impresia de for uria lsat de umerii lui lai. @n moment se simi incapa*il s" l urasc. -vea ceva supraomenesc, ceva ce e&plica
1--

e&cesele lui, ura lui nemaipomenit, rutatea lui. 6alerie l vedea ntr"adevr pentru prima oar pe -*e 3ellam(. Capitolul 2/. CELULELE CA"TELULUI + *ucur c ai venit la castel, domnioar HoGett. +na ei mic se pierdu n la*a lui uria. 7c/ii lui splcii rmaser pironii pe faa ei. -m simit c ntr"un fel tre*uie s fiu politicos cu vecinii, spuse el. $ac a fi tiut c suntei aici, v"a fi invitat mai de mult. .n aripa de rsrit a castelului, acolo unde se gsea sufrageria, care nu era niciodat folosit, se ntindea o lung galerie de ta*louri, plin cu lucrri de pictori cele*ri, din trecut. Spike nu *nuise aceast latur a caracterului lui -*e 3ellam(. "am tiut c suntei un colecionar de ta*louri, domnule 3ellam(. 7 clip, *trnul i ls privirea rece asupra reporterului. "am colecionat n viaa mea dect *ani, rspunse el laconic. 'a*lourile le"am cumprat o dat cu castelul. -u costat o !umtate de milion de dolari, dar mi s"a spus c valoreaz de dou ori pe att. - vrea s privii acest ta*lou, domnioar HoGett, zise el. Se numete @+emeia cu cicatriceaA. Portretul aparinea colii flamande. Aeprezenta o femeie frumoas, cu un *ra gol, pe care se vedea urma sla* a unei cicatrice. #ele mai multe doamne nu vor s li se picteze cicatricele, dar din cele ce mi s"au spus despre acest pictor " un olandez " se pare c picta ce vedea. 7 tnr de astzi n"ar ngdui aa ceva, nu, domnioar%
1-+

,ra o provocare, dar ea o primi imediat. u sunt att de sigur c m"a opune, rspunse ea cu rceal. -m pe cotul stng o cicatrice care nu"i deloc urt. -m czut cnd eram mic i mi"am zgriat *raul. ici nu apuc s termine de vor*it, c regret cele spuse. Aegretul fu ns de scurt durat. -vei pe cotul stng o cicatrice de la o cztur de pe cnd erai mic% repet -*e 3ellam( ncet. 6alerie nelese de ce fusese invitat. +ilionarul dorea s fie a*solut sigur. Putea i voia s"l a!ute n aceast privin. -*e i conduse vizitatorii napoi n *i*liotec. $eodat se pru c interesul lui de a le arta castelul se evaporase i le ddu de neles c nu mai e nimic de vzut. u ne"ai artat nc celulele castelului dumneavoastr, domnule 3ellam(, zise Spike. u " rspunse 3ellam( ncet " nu cred c domnioarei HoGett i face plcere s vad asemenea locuri tene*roase, nu"i aa, tnra mea doamn% - dori totui... " iar vocea ei tremura, n ciuda efortului de a se stpni. -tunci o s le vizitm, dei astzi sunt mai puin tene*roase ca pe vremuri, spuse -*e. .i conduse din nou n /ol i i ls s"l atepte o clip, n timp ce el intr n odaia lui Savini, pentru a aduce c/eile. Culius ncerc s se alture grupului, ateptndu" se s i se spuie s plece, dar lui -*e prezena lui i fu indiferent. 7 luar din nou prin galeria de ta*louri i a!unser, printr"o ui, ntr"o odaie ptrat, de piatr. 3trnul le e&plic celor doi c aici fusese odinioar camera de gard a castelului. Pe atunci ddea n parc. -cum ns ua fusese *locat. $in camera de piatr, o scar, tot de
1-.

piatr, i conduse ntr"o su*teran *oltit. -m s aprind luminile, zise 3ellam(. .ntoarse un comutator i se pomenir ntr"o ncpere larg, al crei tavan era spri!init pe trei piloni solizi. -ici era nc/isoarea principal, spuse *trnul. Qineau aici tot felul de oameni. -ceste inele pe care le vedei fi&ate n piloni se foloseau la prins lanurile, domnioar HoGett. #e ori*il8 spuse ea, i *trnul rse din toat inima. -cesta e un rai pe lng celulele mici, rspunse 3ellam(. 5a captul camerei *oltite se aplec i ridic o trap de piatr. $ac dorii s co*ori, o s vedei apartamente mai puin plcute. u v sftuiesc, scrile sunt foarte a*rupte i va tre*ui s avei o lumin. - vrea s co*or, spuse ea. Savini fu trimis s aduc o lantern. #elulele de mai !os constau din patru camere, dintre care dou foarte mari, iar celelalte e&traordinar de mici. Puin mai comode ca nite cotee de cini. "aveai loc nici s te ntinzi. 3r*ai i femei locuiser ani de"a rndul n aceste morminte strmte. 3ellam( le art litere cu un caracter ciudat, spate n pereii de stnc. -cest loc se numea EPoziia c/inuitF, zise domnul 3ellam(, *ine dispus. 3anca asta de piatr era patul lor, i dac o s v uitai o s vedei c a fost lustruit de cei ce" au dormit acolo ani de ani, pn cnd piatra a luat forma trupului lor. 6alerie se uit ngrozit. #e fel de *estii erau cei ce se purtau aa cu fiinele omeneti% ntre* ea. u tiu, rspunse trgnat *trnul. -vea un folos.
1-'

$e ce nu"i omorau direct8 S"i omoare% spuse el uimit. 5a ce"ar fi folosit% nc/ipuii"v c uri pe cineva, ce sens ar avea s"l omori% .i scap. +ai *ine l ii ntr"un loc unde s"l poi vedea i s tii c e acolo. 6alerie nu rspunse. #red c asta"i tot ce v poate arta castelul, afar de cazul cnd v intereseaz instalaia de nclzire cu gaz " spuse el " turnurile sau camerele de piatr goale. #e"i asta% ntre* 6alerie, artnd spre o gaur adnc i cu marginile neregulate ce se vedea !os. 5aturile coluroase dezvluiau stnca *rut n interiorul creia avusese loc o e&plozie. 3ellam( i ridic zm*ind privirea. 6alerie i urmri oc/ii. $easupra, *ine fi&at n perete, se afla o *rn asemntoare celei vzute n capel. 6alerie nc/ise strns pleoapele. Pe civa i spnzurau afar, dar pe cei mai muli i spnzurau nuntru, spuse -*e vesel. 6alerie fu fericit cnd iei la lumina zilei. ,i *ine, cred c nu mai e nimic s v art, spuse el pentru a doua car n timp ce se ntorceau n /ol. $omnule 3ellam(, pot s v vd o clip singur% -cion dintr"un impuls. #teva minute mai nainte nu dorise altceva dect s plece din locul acesta tene*ros, s ias la lumina divin a soarelui i s respire aerul necontaminat de durere i suferin. 3ellam( i arunc o privire *nuitoare. >r ndoial, domnioar HoGett, rspunse el ncet. 7c/ii i se oprir asupra celorlali doi. -m comandat s fie adus ceaiul n *i*liotec. Poate dup aceea, tnr doamn. 6alerie consimi. ,ra o proast " i spuse ea. -ciona ntotdeauna la primul impuls i"i regreta ntotdeauna, mai tirziu, prostia. -a se ntmplase i acum i ncerc s
1-/

gseasc un prete&t pentru o discuie ntre ei doi. .i servi o servitoare coc/et. @nde"i P/ilip% *om*ni *trnul. -zi e dup"amiaza lui li*er, domnule, replic Savini. $ar cte dup"amieze li*ere are pe sptmn% ncepu 3ellam(. .i reinu ns furia, care nu cadra cu rolul su de gazd ama*il. 6alerie se trase lng fereastr, ca s priveasc parcul linitit, cu pa!itea lui de un verde viu, cu pomii ngri!ii i cu fundalul de piatr cenuie. 3ellam( o vzu n picioare, lng una dintre ferestre i, o*servndu"i poziia, i veni s iz*ucneasc ntr"un rs ne*un. Spike i surprinse zm*etul din privire i se ntre* ce gnd tainic l amuzase pe *trn. +intea activ a reporterului nu ncetase o clip s nregistreze toate detaliile din ncpere. $ei se numea *i*liotec, nu se vedeau dect puine cri. u remarcai dect o *i*liotec nalt, situat lng ua din cellalt capt al odii. #amera avea totui un aspect no*il, iar interveniile moderne nu fcuser nimic pentru a"i sc/im*a vec/iul caracter. Pe lamele lustruite ale parc/etului nu se afla nici un covor. #teva carpete mari i scoteau la iveal goliciunea. $ar pn i carpetele erau n acelai ton cu ncperea. @rmrindu"i privirea, 3ellam( spuseB Podeaua camerei e de piatr. "ai fi g/icit"o niciodat. -m acoperit"o ns complet cu parc/et. Piatra e puin prea rece pentru un om de vrsta mea. -cesta fu singurul comentariu cu privire la *i*liotec. #urnd, Spike, i Culius, crora li se oferise onoarea neo*inuti de"a fi invitai, se ridicar s plece. Savini o s te ntrein un moment, Holland, n timp ce discut cu domnioara HoGett. Presupun c discuia n"
1-&

o s in foarte mult. u, domnioar HoGett% u foarte mult, rspunse ea. Simea c o prsete cura!ul. $orea s plece o dat cu ceilali, iar gndul c"l va nfrunta singur pe acest om fcea s"i ng/ee sngele. @Sunt o laIA i spuse ea. Se ur pentru sl*iciunea ei. .n curnd, ua se nc/ise n urma celor doi, iar 3ellam(, cu minile n *uzunare, cu umerii si puternici arcuii, se ntoarse i, cu picioarele desfcute i spri!inindu"se de cmin, o privi. ,i *ine, domnioar HoGett " zise el cu vocea aspr i amenintoare " ce dorii s vor*ii cu mine% -ceast impresie de dumnie din vocea lui fu de a!uns pentru ca 6alerie s recapete fora de care avea nevoie. $omnule 3ellam( " spuse ea calm " a dori s"mi spunei ceva. -m s v spun orice merit s tii " i rspunse, i din nou r*ufni n el toat *estialitatea. Spunei"mi atunci " l ntre* ea /otrt " unde"i mama% Pe faa lui nu se clinti nici un muc/i. ici nu clipi. 7 privi fi&, nemicat. @nde"i mama% repet ea. 'rupul masiv al lui 3ellam( ncepu s se clatine. >aa i se nroi mai puternic. 3uzele i se strm*ar mai mult. .ncet, ca i cum s"ar fi micat n ciuda voinei sale, mna i se ntinse spre ea. 6alerie se ddu napoi n faa furiei lui. -tunci se auziB S mai pun un *utuc pe foc, domnule% 3trnul i arunc o privire ucigtoare nepoftitului. ,ra noul ma!ordom suav, politicos i deose*it de calm. 3ellam( fcu un efort supraomenesc ca s"i stpneasc furia. 6enele de pe frunte i se umflarL tremura de mnie. $atorit uimitoarei lui voine, reui s se controleze.
1+*

'e sun dac am s am nevoie de tine, P/ilip, spuse el aspru. -m crezut c i"ai luat zi li*er. +"am ntors mai devreme, domnule. 2ei afar8 #uvintele rsunar ca o mpuctur. +a!ordomul se nclin i plec, nc/iznd ua n urm. -*e 3ellam( se ntoarse spre fata al* de spaim. +ama dumneavoastr, mi se pare c ai ntre*at8 zise el rguit. +ai c am tresrit. "am ntlnit"o niciodat pe mama dumneavoastr, domnioar HoGett. u, n"am ntlnit"o niciodat, i nici pe dumneavoastr, de altfel. -i locuit n acelai /otel cu mine la 5ondra, i cred c i n acelai /otel la eG Iork, prin iulie :?:;. Soseau o groaz de scrisori pe numele meu, dei eram n -nglia. .n !urul datei de :; iulie mi s"a furat, domnioar, uni pac/et de scrisori. Poate c femeia care a furat scrisorile a vzut ceva ntr"una din ele i i"a nc/ipuit c tiu unde se afl mama ei. -sta s"a ntmplat. "ai ce face mpotriva mentalitii /oilor, fie c sunt *r*ai sau femei. u tiu unde e mama dumneavoastr monolog el, apsnd pe fiecare sila*. u tiu unde e, dac mai triete sau a murit. 4i c/iar dac a ti unde se afl mama dumneavoastr, ce trea* am eu s v spun, domnioar HoGett% #red ns c e moart. ici o ascunztoare nu se compar cu mormntul. Stai fr gri! i conforta*il. @nde"i mama% 6ocea ei rsun nfundat i stins. @nde"i mama% repet el. u v"am spus% -vei nite idei cam tmpite, 6alerie HoGett. -sta fiindc ai citit scrisori furate8 $ac ai vzut vreo scrisoare de"a ei trimis mie, atunci o s v fie uor s"o gsii. #u o micare lateral a capului o concedie ca pe o spltoreas. 6alerie pi nesigur spre u. Se mai ntoarse o dat i"l vzu privind"o furios. Autatea din
1+1

oc/ii lui era un spectacol ngrozitor. ,i, dar ce s"a ntmplat% Spike se ndrept gr*it spre fata care tremura i o apuc de *ra. imic. +i s"a fcut puin ru. 6rei s m conducei afar, domnule Holland% Se uit n !ur dup ma!ordom. u era nicieri. #e"a fcut% ntre* indignat Spike. #/iar dac e o namil, am s"l0 u, nu8 l opri ea. 6rei s m conducei acas i s mergei foarte ncet% $ac fac o criz de nervi, v rog s m zglii. .n timp ce naintau pe crare, Culius Savini plec gr*it n cutarea noului ma!ordom. 'e c/eam *trnul, spuse el ncet. , nne*unit de furie. Sunt i eu niel nne*unit, rspunse ma!ordomul i plec repede s nfrunte mnia lui 3ellam(. #um te c/eam% tun *trnul de ndat ce ma!ordomul intr. P/ilip, domnule, P/ilip Cones. $e cte ori i"am spus s nu intri n aceast camer nec/emat% -m crezut c invitaii sunt aici, domnule. -sta ai crezut, ai% -i auzit ce spunea fata% 'nra doamn nu spunea nimic cnd am intrat eu. -m avut impresia c"i artai nite scamatorii de salon, domnule. >aa ma!ordomului rmase neclintit. #e"ai crezut% rcni 3ellam(. -m avut impresia, dup poziia minilor dumneavoastr, c"i artai o scamatorie de salon. #/iar i gentlemenilor din cele mai alese familii le place s arate invitailor scamatorii de salon " spuse ma!ordomul
1+,

ridicnd cu un gest mecanic o frmitur de pine de pe covorul din faa cminului. .mi pare foarte ru c am fost de trop. u pricep, rspunse -*e, complet surprins. , o e&presie francez. $u"te dracului8 S nu foloseti n prezena mea e&presii franuzeti8 $ac mai vii vreodat fr s te c/em, te dau afar8 -i priceput% $a, domnule. #e v pregtesc pentru masa de sear% +ut de furie, 3ellam( nu putu dect s"i fac semn s ias. Capitolul 30. PO#E"TEA .n amurgul acelei zile, n timp ce se plim*a prin grdin trecnd n revist prin mintea ei /aotic evenimentele din ultimele douzeci i patru de ore, 6alerie vzu ceva al* z*urnd peste zid. Se repezi i ridic o /rtie. 7 despturi, citi rndurile mzglite acolo, apoi o vr n poet. 5a ora zece sosi un vizitator, n persoana lui Cames >eat/erstone. $omnul HoGett tia de aceast vizit. 6alerie l atept pe coridor. + *ucur c ai venit, spuse ea gr*it. -m s v spun povestea doamnei Held. Se aflau singuri n salon. $ar mai nti s v dau ceva ce v aparine. 5"a gsit servitoarea azi"diminea. 5u de pe *irou un pac/eel. 3nuiesc c este *utonul meu. 5"am cutat, dar n" am avut timp destul. 6oiam s plec nainte de a v reveni. +"ai adus aici% u, nu"mi spunei, i ridic mna. u vreau s tiu altceva. -i fost e&trem de drgu, cu
1+(

mine, cpitane >eat/erstone. - fi fost scutit de multe neplceri i a fi evitat s m fac de rs " adug ea cu un zm*et sla* " dac v"a fi spus mai dinainte ceea ce vreau s v povestesc acum. u tii, dei poate ai g/icit " cci nu cred c inteligena dumneavoastr are limite " c *unul domn HoGett nu e tatl meu. Cudecnd dup e&presia de pe c/ipul lui, 6alerie pricepu c"i spusese o noutate. -cum douzeci i trei de ani, domnul HoGett era un om srac lipit. 5ocuia la o ferm foarte vec/e i srac din +ontgomer(, ntr"o localitate numit 'rainor. 'ria de pe o zi pe alta, din grdinrit. Suferea pe atunci de o *oal ngrozitoare de oc/i, din care cauz aproape c or*ise. ,l i mama mea adoptiv locuiau singuri. u aveau copii, dei se cstoriser de mult. #u toate c le venea greu s o scoat i aa la capt, au dat un anun c vor s adopte un copil. S tii, cpitane >eat/erstone, c nu am intenia s v dau nici o informaie suplimentar privitoare la cariera ulterioar a domnului HoGett sau la norocul formida*il pe care l"a avut atunci cnd, cumprnd o nou ferm, ntr"o alt parte a statului, a descoperit pe proprietatea sa petrol. - primit multe rspunsuri la oferta sa. ici una nu i"a surs. .ntr"o zi, doamna HoGett, care purta ntreaga coresponden, a primit o scrisoare. 2at"o. Scoase o /rtie din *irou i i"o nmn detectivului. ,ra e&pediat de la un /otel de pe Sevent/ -venue, din eG Iork, i avea pe ea urmtoareleB Drag prietene, 1a rspuns la o&erta dumitale, a &i #nc3ntat dac a(i !rea s adopta(i o &eti( de douspre"ece luni. 7rin(ii eu au murit recent. Sunt dispus s pltesc o mie de dolari pentru acest ser!iciu. Pe atunci " continu fata " domnul HoGett era
1+-

strns cu ua de un om care avea o poli asupra fermei. 2u*ea copiii i, fr ndoial, dorea s ai* unul n casL oferta aceasta *neasc a nclinat ns mai repede cumpna n favoarea mea " cci eu eram copilul. - scris c accept. $up cteva zile, la ferm a sosit o trsuric. @n om s"a dat !os, a ridicat o legturic i a aezat"o n *raele doamnei HoGett. -veau pe atunci anga!at la ferm un muncitor pasionat dup fotografii. #ineva i dduse un aparat i prima lui fotografie reprezint trsuric aceea n faa uii i pe strinul ce co*ora din ea. >otografia s"ar fi putut pierde definitiv i o dat cu ea orice speran de a" mi regsi prinii. Printr"o ntmplare ns, fa*rica ce produsese aparatul de fotografiat oferea un premiu lunar pentru cea mai reuit fotografie. +uncitorul acela a trimis fotografia, care a primit un premiu, fiind reprodus ntr"o revist. -m gsit ntre timp originalul i am fcut o copie mrit. Scoase din *irou un sul. 6edei, am toate datele aici, dac ar fi s folosesc o e&presie preferat a tatlui meu. $esfur sulul i"l ntinse pe mas, su* lamp. >eat/erstone se apropie. u"i nici o ndoial " spuse el dup ce arunc o privire asupra fotografiei " acest om e -*e 3ellam(. >aa lui nu te poate nela. 5ucrul ciudat " spuse fata " e c doamna HoGett nu a o*servat nimic la el. $e fapt, era la fel de mioap ca i soul ei. -m fost crescut ca fiica familiei HoGett i din punct de vedere legal, cci adoptarea a fost legalizat de ctre un !udector. 7ficial, deci, tatl meu este domnul HoGett. $up moartea mamei mele vitrege am aflat adevrul. u m interesa prea mult s"i descopr pe adevraii mei prini. ,ram tnr i studiile la facultate m a*sor*eau n ntregime. -m nceput s m gndesc a*ia dup un timp " eram *ogat, aveam partea mea din
1++

puurile de petrol ale domnului HoGett, iar *una lui soie mi lsase o groaz de *ani " c ar tre*ui s aflu, cel puin, cine au fost prinii mei. $oar atunci a devenit cu adevrat valoroas pentru mine fotografia omului ce se ddea !os din trsuric. -m studiat negativele i am mrit fotografiile. 5"am recunoscut imediat pe -*e 3ellam(. >irete, nimeni nu *nuia de ce aveam nevoie de fotografii. "am suflat o vor*. -uzisem de 3ellam(. ,ra unul din acei ticloi *ine cunoscui tuturor. #u ct auzeam mai multe, cu att eram mai sigur c nu aveam nici o legtur de rudenie cu el i c dac m adusese la ferma familiei HoGett i dduse o mie de dolari, nu o fcuse dect pentru a"i face un serviciu. -m anga!at detectivi, iar ei au descoperit c singura rud a lui 3ellam( era un frate mort cu aproape optsprezece ani n urm. -cesta avusese doi copii, mori acum i ei. #ercetrile duse n aceast direcie nu s"au dovedit cu folos, cci foarte curnd unul dintre detectivi a aflat c -*e 3ellam( i fratele su se urau de moarte. Se urau de mult i prea puin pro*a*il ca -*e s se fi deran!at s"i a!ute fratele. "am pomenit nimic domnului HoGett, dar mi"am concentrat toat atenia asupra lui -*e 3ellam(. u aveam dect aptesprezece ani. #u toate acestea, cu fiecare zi eram tot mai /otrt s dezvlui misterul. >r ca domnul HoGett s tie, am pltit oameni s cerceteze corespondena lui 3ellam(. .i petrecea o mare parte din timp n ,uropa i numai cteva luni la eG Iork. 5a #/icago nu se ducea niciodat. .ntr"o *un zi, agenii mei " cnd m gndesc la asta acum, mi se pare a*surd ca cineva s accepte o nsrcinare de la o fat de aptesprezece ani, i totui aa s"a ntmplat " au descoperit o scrisoare. 2at originalul. Scoase /rtia la lumina lmpii. #erneala se decolorase, iar scrisul era tremurat. Scrisoarea cuprindea
1+.

urmtoareleB Little $ethel Street, Londra, ,ord Vest - ai #n!ins. D mi #napoi copilul pe care mi l ai luat i am s accept toate cererile tale. Sunt "dro)it. Am inima i su&letul "dro)ite de persecu(iile tale &r s&3rit. Eti un demon monstru de neconceput. -i ai luat tot ce a!eam, mi ai rpit tot ce mi e drag. ,u mai am nici un che& de !ia(. Elaine Eeld $edesu*t se gseau cteva cuvinte pe care nici mcar >eat/erstone, un e&pert n astfel de pro*leme, nu fu capa*il s le neleag. +ii at3t de generos i spune mi9 micu(a Valerie9 a #mplinit aispre"ece ani #n aprilie trecut9 -cum douzeci i patru de ani i"am fost dus domnului HoGett, spuse fata calm. 3ellam( a uitat cevaB i" a spus doamnei HoGett numele meu, 6alerie. -poi a pretins c nu acesta era numele i i"a cerut s"mi spun Cane. $oamnei HoGett i"a plcut ns numele de 6alerie, i aa mi"a spus toat viaa. >eat/erstone se plim*a ncet prin salon, cu minile la spate i cu *r*ia lsat n piept. #redei c mama dumneavoastr mai triete% o ntre* el n cele din urm. 6alerie ddu din cap. 3uzele i tremurau. Sunt sigur, opti ea.
1+'

6 nc/ipuii c el tie unde se afl% $a. #redeam c e la castel. +i"am fcut visuri ne*uneti c am s"o gsesc. >eat/erstone i relu plim*area tcut. -i discutat cu *trnul. Spunei"mi ce s"a ntmplat, vor*i el dup un timp. $up ce ea i relat fidel discuia, detectivul i ddu dreptate. -vei ncredere8 u vreau s v ntresc speranele, domnioar HoGett0 2eri mi"ai spus 6alerie. #red c v"a scpat, ca i lui 3ellam(. 6rei s"mi spunei 6alerie% Poate c atunci cnd am s v cunosc mai *ine, am s v spun i eu pe nume0 6 c/eam 1illiam, nu% Cim, spuse el solemn. #u toat durerea ce o ncerca, se amuz n sinea ei vzndu"l c roete. 4tii c m c/eam Cim. -scult, 6alerie, s nu te mai duci la castel sau s mai ntreprinzi ceva care s prezinte cel mai mic risc pentru tine. .ncepusei s"mi spui c nu vrei s"mi ntreti speranele, dar nu i"ai nc/eiat fraza. 6oiam s spun c mprtesc ntr"o oarecare msur sperana ta. >ac ceea ce te"am sftuit pe tine s evii. #ldesc o speran pe un teren e&trem de nesigur. .n cteva zile am s"i spun n ce msur e sigur. -propo, mai ai planul acela vec/i al castelului% 6rei s mi"l dai% #red c"l pot folosi mai *ine ca tine zise el enigmatic. 6alerie l conduse pn la poart. S fii cuminte8 o avertiz el. ,a ddu din cap, n ntuneric. -*ia i se distingea figura. oapte *un, spuse el, lundu"i mna i inndu"i" o mai mult dect era necesar.
1+/

oapte *un, Cim8 Cames 5amotte >eat/erstone se ntoarse agale prin sat, clcnd uor i cu o inim i mai uoar.

Capitolul 31. NOUL MAJORDOM -&I ARAT COL+II Culius Savini era foarte nefericit. Sursa lui suplimentar de venituri secase *rusc i cu scandal. 2u*ea prea mult femeia cu care se nsurase, pentru a se supra pe ea, dei dezastrul i se datora ei. +intea lui ager ncepu s caute prin !ur un nou izvor de venituri. 7scila ntre 6alerie HoGett i -*e 3ellam(. .i ddu seama c e foarte greu s ncerce cu -*e, dei n unele mpre!urri s"ar fi putut s surprind un secret care s"i asigure un venit cel puin egal cu suma primit cu o regularitate monoton de ctre #old/ar*our Smit/. .i petrecuse mai mult de un an n serviciul milionarului de la #/icago, fr s descopere vreun secret mcar de doi *ani. Pe zi ce trecea, devenea tot mai dificil s investig/eze. -pariia -rcaului 6erde, ce adusese dup sine cinii poliiti peste care ddeai pretutindeni, e&cludea orice e&aminare comod n timpul nopii a /rtiilor domnului 3ellam(, iar ziua nu i se ivea niciodat prile!ul. +ai devreme sau mai trziu, tre*uia s"i ia tlpia i s"iB caute o ocupaie mai puin precis n alt parte. $ei 3ellam( i inea *anii g/ea n dosul unor ui de oel, se putea gsi o cale de"a a!unge la ei. -facerist a*il, Culius redusese alocaia soiei sale,
1+&

e&plicndu"i motivele. Primise un rspuns imediatB ea i ceruse s se ntoarc n ora. >ratele ei intrase ntr"o *and care opera pe vasele ce traversau -tlanticul. 3anda cuta un om cu ndemnarea i priceperea lui. 7 clip, Culius fusese ispitit. Aiscul era nensemnat, dar i rsplata era la fel. u"i putea ngdui s alerge dup sume mici. -ici erau *ani din gros, c/iar dac i riscurile erau corespunztoare. u spusese dect adevrul cnd afirmase c n anumite mpre!urri l putea lic/ida uor pe -*e 3ellam(. -vnd certitudinea c va scpa, era n stare s"l omoare pe *trn fr nici o mil, ca pe un oarece. -r fi putut s tremure ns nfptuind actul, cci Culius se temea cumplit de viitor. Aespinse oferta soiei sale, cerndu"i ferm s"i scoat din cap proiectul ei de a"l face s intre n *and. Primind un rspuns sfidtor, se duse la 5ondra, l amenin pe *elicosul de Cerr( cu un pistol i"l zvrli afar din cas. >ii cuminte, >a(, i f cum i spun eu, i se adresase el cu cea mai catifelat voce. +"ai scos din srite ieri i i"am ngduit s m ridiculizezi " s nu crezi c"am uitat8 5aule8 se smiorci ea. Poate c sunt la, rspunse Savini. @nele lucruri m sperie, dar nu mi"e fric nici de tine i nici de *anda ta. 'riesc la un loc cu o fiar sl*atic, i am dreptul s drdi. u m sperii nc de iepuri. .i spun s stai aici, fiindc s"ar putea s am nevoie de tine. $ac pleci mpreun cu *anda, am s te urmresc pn la captul lumii i"am s te omor. Qi"am dat numele meu, poate numele unui escroc de mare clas, dar tot noroiul zvrlit pe el e cel provocat de mine. Plec. >a( rmase. ici nu se ateptase ca ea s fac
1.*

altceva. 7 clip, lui >a( i pruse ru. 'oate acestea se ntmplaser la cteva zile dup invitaia la ceai lansat de 3ellam(. ,venimentele se desfurau n prezent foarte rapid, dei nu se produsese nici o sc/im*are n programul o*inuit al castelului. -tt c -*e 3ellam( tcea mai mult ca oricnd i era din ce n ce mai greu s te nelegi cu el. .n cea de a treia noapte sosi pe neateptate #old/ar*our Smit/. #ea mai mare parte a serii i"o petrecu mpreun cu patronul su. $omnul Smit/ se trezise completL dar treaz, #old/ar*our arta mai dezgusttor dect atunci cnd era *eat. -vea un corp l*rat, o fa al* ca de mort, *uza superioar retras i flci uriae " prognatism inferior " dup cum i spun oamenii de tiin " cu alte cuvinte, *uza inferioar o depea cu mult pe cea superioar. @neori poate c se *r*ierea, dar din nenorocire se prea c acest EuneoriF se confunda ntotdeauna cu EalaltieriF. 7c/ii lui mici erau adncii n fundul or*itelor. -vea i un uor nceput de c/elie. oul ma!ordom l auzi venind i i ceru lui Culius s"i desc/id. $e ce nu"i desc/izi dumneata8 protest secretarul. u"mi place mutra lui. + predispune la visare, i rspunse el nesatisfctor. -poi urm o zi plin de ntmplri e&traordinare. nceput, de fapt, imediat dup micul de!un. -*e se dusese la cotee i dduse drumul celor trei cini rmai, s alerge prin parc. Se potrivi ca n goana lor z*urdalnic s treac pe lng intrarea castelului. oul ma!ordom se afla acolo, dnd instruciuni unei tinere servitoare cum s curee tergtoarele de noroi. $eodat, fr nici un avertisment, unul dintre cini ni de lng 3ellam( i sri la fat. Servitoarea ip, czu, iar dulul, prvlit peste
1.1

ea, ddu s"o mute de umr. .n clipa aceea, ma!ordomul se aplec, ridic dulul fr nici un efort i"l zvrli la vreo douzeci de pai, pe peluza n pant. #u un urlet de furie, cinele se ntoarse i se repezi la el. 3ellam( nici nu ncerc s intervin. Privea fascinat sritura de panter a dulului. #nd cinele se lans n aer, ma!ordomul se aplec i lovi cu *raul destins su* *otul larg desc/is al animalului. 5ovitura nc/ise *otul cinelui. -tunci l lovi nfundat i cu cellalt pumn. $ulul, proiectat vreo ase metri mai ncolo, se pr*ui fr sunet. #e i"ai fcut cinelui% ntre* -*e iritat. $ac l"ai ucis0 u l"am ucis. , doar ameit, spuse noul ma!ordom. - fi putut s"l omor ns la fel de uor. -*e l msur din cap pn n picioare. -i avut un cura! ne*un s"mi loveti cinele, zise el. +ai avei ndrzneala s v plngei c a fost lovit dup ce a atacat"o pe nenorocita aceea de fat% $ac l"ai fi fluierat, cinele n"ar fi srit. 5ui -*e nu"i venea s"i cread urec/ilor. -scult, tii cu cine vor*eti% #u domnul 3ellam(, rspunse ma!ordomul. +"ai anga!at s am gri! de personalul dumneavoastr, i nu de cini. .i ntoarse spatele i intr n /ol s"o m*r*teze pe servitoarea speriat, ce plngea. -*e avu intenia s"l urmeze, dar se rzgndi i i continu plim*area. Se ntoarse pus pe scandal i trimise dup Savini. @nde"i P/ilip% , cu fata aceea care a fost mucat de cine, domnule. >ata s"a pus pe urlat.
1.,

$"o afar8 rcni 3ellam(. 4i spune"i fantelui de ma!ordom c nu"l pltesc ca s"i piard vremea cu fetele. 'rimite"l ncoace8 .n curnd, ma!ordomul sosi. -scult, oricare i"ar fi numele, f"i *aga!ele i ntinde"o8 2a"o i pe fat cu tine8 "am nici o fat n special, rspunse ama*il ma!ordomul. $ac e&ist ns o persoan fa de care am rspunderi, v asigur c ea nu se gsete aici n acest moment. -scultai, domnule 3ellam( spuse el cnd milionarul sri furios de pe scaun " nu avei de"a face acum nici cu 6alerie HoGett i nici cu mama ei. 6zu c 3ellam( plete. u de fric, ci din cauza furiei oar*e, demeniale, care"l cuprinsese. u m poi amenina aa cum le"ai ameninat pe ele, asta voiam s"i spun. +izera*ile80 Stai la locul tu. ,ti *trn i nu am c/ef s te lovesc. u intr n atri*uiile mele. -tri*uiile0 tale% opti aproape 3ellam(. +a!ordomul ncuviin din cap. Sunt cpitanul Cames >eat/erstone. Sunt ofier al Scotland Iard"ului i dein un mandat de perc/eziie al castelului 9arre, iar dac va fi nevoie, am s te ridic, cci te"ai fcut vinovat de deteniunea ilegal a unei femei cunoscute su* numele de ,laine Held. Capitolul 32. PERCHE1I+IA -*e 3ellam( nu pru s neleag, aa c Cimm( >eat/erstone i repet cuvintele. -adar eti poliist, spuse *trnul n cele din urm. .i revenise complet. -vea o siguran de sine
1.(

demn de admirat. u tiu nimic despre mandat, dar *nuiesc c ai dreptul s perc/eziionezi. 'e previn, >eat/erstone, sau cum te numeti, c"am s te fac s"i par ru. Sunt cetean american0 >emeia pe care o cutm e de asemenea cetean american, rspunse grav >eat/erstone. $esc/ise ua i, spre surprinderea i indignarea lui 3ellam(, n /ol se aflau vreo zece oameni. -i dat *uzna, deci% zise el tios. Hai, ncepei i vedei ce putei gsi. >eat/erstone ntinse mna cu palma n sus. #/eile, zise el. 6 conduc eu0 6reau c/eile. #e sens are s faci scandal, domnule 3ellam(% 're*uie s ne ducem sarcina la ndeplinire. 3ellam( arunc pe mas o legtur de c/ei. -cum ar fi *ine s"mi dai i c/eia pe care o ii pe lan, asupra dumitale. 7 secund, uriaul rmase nemicat. -poi desfcu lanul i"i arunc c/eia. #e u desc/ide% @a de la casa de *ani8 se rsti milionarul. #red c nu tre*uie s v conduc, nu"i aa% Sau poate c vrei s"i spun unde se afl% 'e scutesc de acest deran!, rspunse >eat/erstone cu rceal. Se apropie de cmin, apuc unul dintre ornamentele lam*riului i trase de el. 7 suprafa de mrimea unei ui o*inuite alunec napoi, dnd la iveal o plac de oel vopsit n negru. $etectivul vr c/eia n u, o rsuci de dou ori i, nvrtind de mnerul nuru*at n u, o desc/ise. #asa de *ani avea cteva rafturi pline cu nite cutii de oel. u e&istau nici un fel de /rtii, dar pe una dintre cutii se afla o map de piele.
1.-

-i c/eile de la aceste cutii% u sunt ncuiate, rspunse 3ellam(. >eat/erstone lu o cutie pe mas i o desc/ise. ,ra plin cu /rtii. #red c mai *ine te"ai duce n camera dumitale, domnule 3ellam(, zise el. -m s stau aici cteva ore. .ntre timp consider"te arestat. Se atepta ca *trnul s se opun. 3ellam( nu era prost. #nd termini, poate c m anuni. Sper s fii mai priceput ca poliist dect ca ma!ordom. #u aceast ultim ironie iei din *i*liotec i se ndrept spre camera lui, ntovrit de unul din detectivii aflai n /ol. And pe rnd, cutiile fur golite de coninutul lor i cercetate cu atenie. Asturnnd una dintre cutii, care la nceput nu pruse s conin altceva mai interesant dect amnunte despre vec/i afaceri renta*ile nc/eiate de 3ellam(, >eat/erstone i c/em deodat a!utorul. Cackson, ia vino ncoace8 Sergentul Cackson se apropie de eful su. #e"i asta% ntre* >eat/erstone. ,ra un mner lung de vreo treizeci de centimetri, nvelit n trei rnduri de psl groas. -coperitoarea era att de voluminoas, nct degetele lui >eat/erstone de" a*ia o puteau cuprinde. .n timp ce inea mnerul n aer, de la un capt se desfurar cteva *uci de frng/ie, de dou ori mai lungi ca mnerul. 6rful fiecrei frng/ii era nfurat strns cu mtase gal*en. Plim* frng/iile printre degete. ,rau n total nou i aveau pe ele nite pete ntunecate. #e prere ai de asta, Cackson% Sergentul lu *iciul n mn. , o pisic cu nou cozi, domnule.
1.+

Privi mnerul. Se mai ntrezrea o tampil roie, avnd pe ea imprimat o coroan i cuvinteleB @7roprietatea administra(iei #nchisoriiA. @n cadou de la #reager, zise >eat/erstone. - putea s !ur. Se uit la frng/ii. Petele erau foarte vec/i, iar oc/iul lui de profesionist i spuse c aceast arm nu fusese folosit dect o dat, cci frng/iile mai pstrau nc ndoiturile de pe vremea cnd *iciul nou fusese trimis, mpturit, administraiei nc/isorii. Se minun de mentalitatea celui care inuse s pstreze cu sfinenie aceast amintire lugu*r, la a crei vedere se *ucura, desigur, gndindu"se la suferinele provocate vreunui nenorocit. 5s !os EpisicaF i i concentr atenia asupra celorlalte cutii. Spera, de fapt se atepta s gseasc ceva care s"i permit s dea de urma doamnei Held, femeia disprut. u se afla ns nimic n legtur cu ea, nimic care s"i ofere cel mai sla* indiciu. -*e 3ellam( nu prea s fi pstrat dect un pac/et de scrisori, i anume cele trimise de un om care semna E+ic/aelF. Scrisorile proveneau din diverse orae ale Statelor @nite. 'rei fuseser e&pediate din #/icago, iar cele mai multe din eG Iork. Prima scrisoare relata greutile ntmpinate de un scriitor pentru a"i menine poziia. ,ra evident scrisoarea unui profesor. $esigur, fratele lui 3ellam(. Primele scrisori trdau un stil cald i prietenos, iar >eat/erstone reui s recompun nu numai cariera, dar i ceva din firea scriitorului. Se prea c +ic/ael plecase n lume i ctigase *ani. .n #leveland se ocupase cu vnzri"cumprri de terenuri, iar mai trziu devenise misit. 3rusc tonul scrisorilor ncepu s se sc/im*e. +ic/ael 3ellam( se lovise de unele greuti i solicita a!utorul fratelui su. $escoperise prea trziu c nsui fratele n
1..

care se ncrezuse i de la care ceruse prietenie i a!utor aciona prin organizaia care"l dusese la ruin. Scrisoarea cea mai semnificativ era ultimaB Drag A)el, 1u!intele tale m au uluit. 1e (i am &cut ca s cau(i cu at3ta s3nge rece s m ruine"i5 4n numele )iatului meu, a:ut m #n acest din urm ceas s st!ilesc a!alana de datorii ce s a re!rsat asupra )iroului meuI .n numele *iatului su8 Srmanul +ic/ael 3ellam( se adresase cu totul zadarnic, cci apelul su nu fcuse dect s alimenteze i mai puternic setea de rutate a lui -*e. 3ellam( lovea n cei pe care i considera dumanii lui prin copiii lor. .n felul atesta o zdro*ise i pe doamna Held. ,ra posi*il ca acest om nemilos s se nduioeze la apelul fratelui su% $up ce le studie trei ore, >eat/erstone puse scrisorile la loc n casa de *ani. .ntre timp, oamenii si veniser s"i dea pe rnd raportul. >iecare col sau crptur din castel fusese cercetat. #elulele din turn nu dduser nici ele nimic la iveal. Cim trimise dup Savini. >aa mslinie a secretarului devenise palid, iar *uzele i tremurau !alnic. -m s dau de dracu, se plnse el. 3trnul are s cread c"am tiut despre asta. 4i n"ai tiut% zise Cim zm*ind. u"i *ate capul. $ac *trnul zice ceva, poi s"i spui c te"am terorizat s nu sufli o vor*. 6a tre*ui s"i refaci reputaia compromis fa de Spike Holland. -m auzit c"ai !urat c nu sunt eu noul ma!ordom. 'e"ai purtat no*il, zise el ironic i"l nfc pe secretar de umrul aplecat. $ acum o fug la fratele 3ellam( i spune"i c"i acord un certificat de
1.'

sntate, aa cum are nevoie un individ de teapa lui. 3ellam( se ntoarse nepstor n *i*liotec. 'riumfa i pe faa lui uria !uca un zm*et. ,i, ai dat de0 doamna0 cum o c/eam% u, nu e aici, afar de cazul cnd planurile castelului sunt greite i e&ist o camer secret pe care n"am gsit"o. ,ti sigur% rn!i 3ellam(. 3nuiesc c ai citit prea multe romane poliiste, domnule >eat/erstone. u"i *ine, fiindc i vr n cap idei greite. 5a timpul cuvenit, o s primii o ntiinare din partea avocailor mei. + *ucur c te adresezi unor persoane att de respecta*ile, zise Cim. #/eile dumitale. .ntinse mna spre *irou, gata s le dea drumul, cnd auzi un ipt. .ncremeni. .l auzir cu toiiB 3ellam(, Culius Savini i detectivul Cackson. @n sunet sla* i tremurtor, ca scncetul unui prunc. Se intensific, apoi descrescu, transformndu"se ntr"un vaiet rscolitor. u"i puteai da seama de unde provine, dar suferina ce palpita n el, suferina unei femei, se rspndi n toat camera. @u0 uu0 uu0 Cim >eat/erstone auzi plnsul i inima i ncremeni. #e"i asta% ntre* el rguit. Capitolul 33. E6PLICA+IILE LUI JIM -*e 3ellam( se uita cu privirea pierdut. Se ntoarse ncet spre Cim. #red c sunt conductele de ap. Scot sunetul sta cnd se d drumul la radiatoare. Cim atept ca sunetul s se repete. .n zadar. .l fi&
1./

cu privirea pe 3ellam(, dar acesta nici nu clipi. #e e dedesu*t% ntre* el, artnd spre duumea. imic. #elulele ncep de su* /ol. Pe vremuri era o scar ce ducea la ele, dar a fost zidit. Cim prsi *i*lioteca i cercet personal celulele, ptrunse i n cele de mai !os, fr ca totui s descopere ceva. #amerele nc/isorii se ntindeau pn su* /ol. 6zu urma scrii de care pomenise 3ellam(. .ntinse pe !os vec/iul plan al castelului i fcu un calcul rapid. Cudecnd dup plan, *i*lioteca se gsea pe fundaie, dei asta putea s nu nsemne nimic, cci detectivul depistase ntre timp destule nepotriviri n plan, alctuit pro*a*il mai mult din informaii dect dintr"o cercetare e&act. $e pild, celulele de !os nu erau trecute deloc. Preocupat de studiu, auzi iar un sunet sla* i, ridicnd privirea, vzu o conduct de fier negru, fi&at ntr"un col al *olii. -tept i, curnd, auzi din nou sunetul " un geamt gtuit. ,ra ns alt zgomot dect cel dinainte. Se putea deci ca e&plicaia lui -*e 3ellam( s fie corect. Se ntoarse dezamgit n *i*liotec, unde i se spuse c geamtul nu se mai repetase. -i arestat conducta% ntre* *trnul *at!ocoritor. .n orice caz, a fi ncntat dac a ti c l"ai arestat pe nepriceputul la de instalator care a fi&at"o, domnule >eat/erstone. Cim zm*i, dei nu"i ardea de glume. -genii lui prsir parcul, ndreptndu"se spre pavilionul de la intrare. Cim rmsese ultimul. -scult8 3ellam( i fcea semn cu mna s se ntoarc. "ai uitat nimic% Cim ls din mn geamantanul n care se aflau cele cteva o*iecte modeste de m*rcminte aduse de el la castel.
1.&

u cred, rspunse el. 3trnul vr mna n *uzunar i scoase o *ancnot. 2a"o, zise el i o *g cu fora n mna lui Cim. 5eafa8 adug el rutcios. ,"n regul, spuse Cim i vr cele cinci lire n *uzunar. .n sat se ntlni cu Spike. Aeporterul avea cuvinte amare la adresa perfidiei lui Culius Savini. 5"am ntre*at dac eti dumneata " zise el " iar ticlosul mi"a !urat c nu l"a vzut niciodat pe noul ma!ordom8 u"l vzuse pe noul ma!ordom n e&erciiul funciunii, spuse >eat/erstone. -poi l lu pe Spike de *ra i porni cu el spre E+istreul al*astruF. .n orice caz, eu sunt rspunztor pentru minciuna pe care i"a de*itat"o. 2" am dat instruciuni clare s nu m trdeze nimnui, i prima persoan creia nu tre*uia s"i spun erai dumneata. -i gsit ceva% +i"am dat seama c se petrece ceva, cnd, trezindu"m azi"diminea, am gsit /anul plin de oameni respecta*ili, cu *ocanci n picioare. enorocirea poliitilor e c totdeauna arat aa, spuse Spike. .l poi dic/isi ca pe prinul de 1ales, sau n zdrenele unui ceretor, /ainele l trdeazB poliist8 -i gsit ceva% Cim cltin din cap. imic, rspunse el. #u alte cuvinte, nimic care s indice prezena doamnei Held. #ine"i doamna Held, n fond% ntre* Spike *rusc. Cim i ddu seama c povestirea era mai de pre dect oricare alt informaie i nu putea fi dezvluit. .i e&plic ct putu de *ine, fr s pomeneasc ns de 6alerie HoGett. Spike fluier admirativ. Prizonier8 >ormida*il8 7 tire grozav, dac a
1'*

avea posi*ilitatea s"o folosesc. -scult, >eat/erstone " vor*i el " n"a putea s pomenesc mcar faptul c poliia crede c n celulele reci i ntunecoase ale castelului 9arre e&ist o femeie nc/is% Cim refuz. $ac *trnul face scandal, o s fie destul de ru. ,&ist posi*ilitatea s nu ia nici o msur. $ac ai s dai ns amnunte despre aceast perc/eziie, cu siguran c are s acioneze. .i ls geamantanul la E+istreul al*astruF, scp de Spike i se ndrept spre 5ad(Ds +anor. 6alerie se afla n dormitorul ei. .l zri pe fereastr n timp ce se apropia pe crare i co*or n fug s"i ias n cale. 6alerie, mi"am pierdut slu!*a. 'e"a descoperit% ntre* ea nciudat. ici el pe mine i nici eu pe el, din pcate. -m perc/eziionat castelul foarte serios. -m primit azi" diminea mandatul de perc/eziie. 4tii c n -nglia nu putem efectua perc/eziia unei case particulare, fr un ordin semnat de un magistrat. +andatul a venit cu pota de diminea, iar Scotland Iard"ul a i trimis vreo zece oameni n sat, nc nainte de a m scula. + tem c de" acum ncolo va tre*ui s"l vd pe -rcaul 6erde de la distan. 6alerie i arunc o privire rapid. 5"ai vzut vreodat de aproape% l ntre* ea cu voce sczut. u, rspunse el uimit. ici n"am spus c l"am vzut. Se afla cu siguran la castel n noaptea micii tale escapade. 6reau s spun mai trziu, n cursul nopii. #um se putea preface c nu tie nimic despre -rcaul 6erde8 Cim " vor*i ea linitit " a vrea s te ntre* ceva. 'e" ai deg/izat vreodat n -rcaul 6erde, fie din motive
1'1

personale, fiindc l supraveg/eai pe 3ellam(, fie fiindc aa i cerea misiunea de la poliie% -i fcut"o, nu"i aa% Pe figura lui se ntipri o uimire sincer. iciodat8 e&clam el. ici nu m"a fi gndit la aa ceva, c/iar dac mi"a fi propus s"l sperii pe *trn. u realizam nimic. )ici c nu l"ai vzut pe arca. 4i totui nu se poate s nu"l fi vzut n noaptea cnd m"ai adus pe mine n cas. Cim se ncrunt, apoi o privi mirat. u neleg ce vrei s spui. #nd *trnul a asmuit cinii asupra ta, fceam i eu o mic anc/et. 5uam temperatura pmntului din !urul castelului. u fi mirat, cci nu glumesc. ,ra de fapt una din cele mai serioase operaii pe care le"am ntreprins vreodat. -m *nuit c eti tu de ndat ce dulul s"a repezitL i atunci am rupt"o la fug din rsputeri pe urmele lui. -i ti erau deci paii pe care i"am auzit n urma cinelui8 Cim ddu din cap. 'e pierdusem din faa oc/ilor att pe tine, ct i pe cine. #nd am ieit din um*r, am vzut dulul mort i pe tine alturi. ici urm de -rcaul 6erde. S"i spun drept, nici nu o*servasem n clipa aceea c dulul fusese omort de o sgeat. Primul meu gnd a fost s te salvez de"acolo, aa c te"am luat n *rae i te"am trecut peste zid la 5ad(Ds +anor. -m *nuit c e o scar pe undeva. +i"a tre*uit mult timp ca s te trec peste zid i s te aduc n cas. .n momentul cnd te aezam comod pe canapea, s"a rupt un *uton. +i s"a prins maneta de captul sofalei i a tre*uit s caut *utonul vreo zece minute. 6alerie zm*i uor, amintindu"i c servitoarea gsise podeaua plin de c/i*rituri arse. 4tia cine era vinovatul i *nuise de ce fuseser aprinse c/i*riturile. -m ieit din nou n curte i am avut norocul s pot
1',

ptrunde n castel prin ua din fa. -sta m"a scutit s m mai car, adug el. 6alerie rsufl uurat. $eci nu eti tu -rcaul 6erde% ntre* ea. >ereasc $umnezeu8 Pot fi ma!ordom concediat sau ofier de poliie n ncurctur, dar n nici un caz -rcaul 6erde. "ai descoperit nimic despre0% u"i termin fraza. imic, rspunse el. imic care s te priveasc. -m dat peste nite scrisori de la fratele lui, dar asta"i tot. 7mise cu tact s pomeneasc despre Episica cu nou coziF. u era un lucru plcut de destinuit unei femei. Se ntoarse curnd la E+istreul al*astruF, ntre*ndu"se care era cel mai *un lucru de fcut. .i garase maina n satul nvecinat. #u a!utorul ei se ducea zilnic la 5ondra n clipele cnd nu avea prea mult de lucru, strecurndu"se pe porile castelului i lsndu"l pe Culius n locul lui. $omnul 3ellam( i acordase ma!ordomului su o zi li*er pe sptmn, iar lui Savini i revenea sarcina, n cazul cnd stpnul l c/ema pe >eat/erstone, s spun c era tocmai ziua lui li*er. .n timpul vizitei la castel a lui 6alerie, se inuse cu discreie departe de *i*liotec, din cauza prezenei lui Spike Holland i a fetei. umai cnd 6alerie rmase singur cu *trnul, la un semnal dinainte sta*ilit, Savini l dusese pe Spike n *iroul lui, lsnd drumul li*er ca noul ma!ordom s poat interveni, aa cum s"a dovedit, la momentul oportun. +"am /otrt s m ntorc la 5ondra, dar am s mai vin pe"aici din cnd n cnd. +i"am oprit o camer la E+istreul al*astruF, SpikeL poi ntreprinde o mic anc/et poliist neoficial, iar dac se ntmpl ceva neo*inuit, anun"m. 5as un om aici.
1'(

S"l supraveg/eze pe 3ellam(% u, rspunse >eat/erstone. $oar0 s *age de seam. S"o pzeasc pe domnioara HoGett% ntre* Spike a*il. .n drum spre ora, Cim >eat/erstone e&amin su* un alt ung/i pro*lema ridicat de -*e 3ellam(. .n aer plutea o prime!die, era sigur, iar aceast prime!die se ndrepta spre 6alerie HoGett. u putea s nu fac legtura ntre sosirea lui #old/ar*our Smit/ i prime!dia la care se gndea. @na din primele msuri pe care se decise s le ia urma s fie o vizit la 9olden ,ast. Capitolul 3!. CLUBUL 3 OLDEN EA"T4 9olden ,ast fusese pe vremuri un clu* cele*ru, ai crui mem*ri erau ofierii de marin de pe vasele ce fceau comer cu 7rientul. $eoarece nici un clu* nu se putea ntreine din cotizaiile unui numr att de limitat de mem*ri, profilul i s"a lrgit n aa msur, nct oricine cu puin imaginaie se putea nscrie, pretinznd c"l intereseaz comerul cu 7rientul. $ar pn i acest stadiu fusese depit, innd de domeniul unui trecut ndeprtat. 'reptat, clu*ul i pierduse orice demnitate, iar cnd statutul s"a modificat i au fost acceptai tot felul de mem*ri, 9olden ,ast a deczut rapid. #old/ar*our Smit/ se nscrisese la clu* ntr"o etap de mi!loc a localului i, contient de posi*iliti, cumprase o parte din aciuni, apoi altele, pn ce devenise singurul acionar. Poate c n nici un moment al istoriei lui, clu*ul nu cunoscuse o astfel de proprietate. 5a 9olden ,ast se petreceau lucruri ciudate. 5egile de conducere ale clu*ului erau clcate toate n picioare.
1'-

Poliia ar fi avut oricnd o !ustificare s nc/id localul. $ar din punctul de vedere al poliiei, clu*ul se dovedea foarte util. ,ra *alta n care puteau fi pescuite cele mai stranii epave. -parenta indiferen a poliiei a!uta la arestarea celor cutai pentru nelegiuiri, care altminteri n" ar fi fost prini. #old/ar*our Smit/ avea desigur o concepie li*eral despre larg/ee, trind cu impresia c darurile !udicioase fcute unor mem*ri ai poliiei locale l scutiser de orice amestec neplcut n tre*urile sale. -r fi fost surprins dac ar fi tiut c *anii ce"i strecura unui detectiv local n fiecare sm*t a!ungeau la cminul de orfani al poliiei, fiind nregistrai cum se cuvine de ofierul nsrcinat cu manevrarea fondurilor. 2niial, clu*ul ocupase o mic prvlie i camerele de deasupra, pe un col, devenind cu timpul o ntreprindere considera*il. 5a parter se aflau *irourile. 5ocalul propriu" zis ncepea la eta!ul nti, a!ungnd pn la un pod lung i fr ferestre, unde toat noaptea aveau loc mici partide de !ocuri de noroc. .n sala de dans de la primul eta! se strngeau oameni destul de *izari. -ctrie din 1est ,nd, tineri din nalta societate ce doreau s ncerce senzaii noi amestecndu" se cu dro!dia societii, civa c/inezi, nu puini negri i ntotdeauna o groaz de femei foarte *ine m*rcate, care se preau c nu au alt ocupaie dect s *at clu*ul. .n spatele slii de dans se afla *arul. #old/ar*our putea fi gsit de o*icei aici, n costumul lui cadrilat, strns pe trup, cu nelipsita lui plrie al* $er*( i n gur cu igara de foi, de care nu se desprea niciodat. 5a miezul nopii, distracia era n toi. 'eatrele din 1est ,nd se nc/ideau i ncepeau s soseasc clieni mai de vaz. #/elnerii negri n elegantele lor uniforme, z*urau de la o mas la alta, pentru a satisface dorinele
1'+

nou"veniilor. 7rc/estra cnta ntr"o dispoziie tur*at. $ei clu*ul se gsea n mi!locul unei ma/alale !alnice i srccioase, unde *r*aii, femeile i copiii triau ca vitele, flmnzind aa cum vitele n"ar fi a!uns niciodat, prezena clu*ului, veselia i lu&ul celor ce"l frecventau constituia un izvor patetic de mndrie pentru oamenii prost m*rcai care priveau de pe strad, tremurnd, mainile i trsurile ce trgeau la trotuar. 9olden ,ast devenise o mod. 'uritii sosii la 5ondra l vizitau aa cum vizitau ma/alalele, catedrala, localul E#/es/ire #/eeseF i 'emple #/urc/. Asul i glgia a!unseser la paro&ism, perec/ile care dansau se dezlnuiser cu toat violena cnd Cimm( >eat/erstone trecu prin /ol i, dup ce salut portarul cu o nclinare a capului, urc scrile acoperite cu covor. Portarul aps pe nevzute un *uton i, mai nainte ca Cim s a!ung n sala de dans, aici se aternu un fel de tcere. 7rc/estra se oprise din cntat, dansatorii se ntorseser la mesele lor, nfiorai de plcere n cazul cnd nu avea o*inuina acestui local, cci #old/ar*our Smit/ rostise cuvntul magicB EPoliia8F .ncntat s te vd, cpitane8 spuse #old/ar*our Smit/ traversnd sala de dans i ntinzndu"i o mn ncrcat cu inele. , linite ast"sear aici, Smit/. $a " rspunse #old/ar*our Smit/ " dar asta nu"i ceva neo*inuit. u prea facem mult zgomot pe aici. #u o privire rapid, de profesionist, Cim scrut lumea din local. -st"sear avei o groaz de oameni foarte respecta*ili. #ine a stat la masa aia% -, cteva persoane care au plecat acum o !umtate de or. 4i au lsat o sticl nenceput. 2ar n pa/are vd c
1'.

se urc nc *icue. -u plecat i au lsat patru pa/are cu ampanie nspumat% .n orice caz, nu era nimeni pe care s"l cunoatei, cpitane. ite *ogtai din 1est ,nd. Presupun c nu voiau s fie vzui aici. Se ndrept spre *ar, urmat de Cimm( >eat/erstone. 3ei ceva, domnule cpitan8 #old/ar*our Smit/ arunc o privire *armanului n smoc/ing. u v vedem prea des pe aici. -st"sear avem printre noi civa cpitani de vapor autentici. >cu un gest cu capul n direcia unui mic grup aezat la o mas ntr"un col ndeprtat al ncperii. ,rau nite indivizi ponosit m*rcai i cu un aer vizi*il de strini. e sosesc o puzderie de marinari, continu #old/ar*our Smit/. 3nuiesc c vin s vad vec/iul local, aa cum era cu muli ani n urm, cnd atmosfera nu era att de vesel. Poate, rspunse Cim sec. Sau poate c vin s primeasc instruciuni. 2nstruciuni, cpitane8 zise #old/ar*our Smit/, simulnd uimirea. + ntre* cte ncrcturi de G/isk( prost ai e&pediat n Statele @nite, Smit/8 Aenun la aerul sta de nevinovie !ignit, omule. 4tim c faci de mai *ine de un an comer ilegal cu *uturi spirtoase. ici pe departe ce"ar putea s fie, se plnse Smit/. e"au di*uit dou ncrcturi i ni le"au aruncat n mare. -tunci -tlanticul ar tre*ui s fie plin de peti mori, rspunse >eat/erstone. .n orice caz, n"am venit s te *at la cap despre asta. u ncalci nc legea dac"i otrveti pe americani. u sunt dect un intermediar " zise Smit/, ceea ce era adevrat. #tig foarte puin din asta. +arii patroni iau toi *anii. 3ei ceva, cpitane% u cred, spuse cpitanul. -m venit s discut ceva
1''

cu tine, Smit/. -i o camer unde s putem vor*i n linite% Se prea c n spatele *arului se afla o ncpere. Cimm( l urm pe proprietarul *arului 9olden ,ast prin domeniul particular al *armanului i intrar ntr"o cmru. #nd #old/ar*our aprinse lumina, Cim strm* din nas i trase aer pe nri. Privirea i czu asupra lui #old/ar*our Smit/, care se foia nelinitit. Aenun la fumat, Smit/8 zise el tios. -cceptm multe, dar0 renun la fumat. - fost unul dintre portug/ezii tia, rspunse gr*it #old/ar*our. -dministratorul le"a dat drumul nuntru. u permit s se fumeze opium aici, v !ur, cpitane8 S"a ntmplat cnd lipseam i, n clipa cnd am aflat, l"am dat afar pe individ. Poate c e adevrat, poate c nu e o minciun. S nu se mai repete. >ii atent acum8 .i trase un scaun, se aez pe el i, spri!inindu"i *raele pe mas, se uit la omul ce"l fi&a atent. -i fost azi"noapte la castel% 6or*ii de castelul 9arre% Aeedina domnului 3ellam(% -tunci e adevrat, cpitane >eat/erstone. -m fost. +"am dus de dou ori n ultima vreme s"l vd pe domnul 3ellam(, n c/estiuni de afaceri. #um ai aflat totui% ntre* el cu nevinovie. Cim zm*i. 3trnul i"a telefonat astzi i te"a informat c i" am perc/eziionat castelul azi"diminea. u nega. @n om de"al nostru a interceptat convor*irea. Cim minea cu neruinare. .n local domnea ns la venirea lui un fel de ateptare, i *nuise c *trnul i informase pro*a*il unealta s se pregteasc de"o vizit. , adevrat c am avut o convor*ire telefonic azi" diminea cu domnul 3ellam( asupra unei c/estiuni de ordin particular, admise Smit/. Prea dispus s sc/im*e su*iectul discuiei.
1'/

#e afaceri nvrteti cu *trnul 3ellam(% Suntem *uni prieteni, rspunse #old/ar*our volu*il. +i"a mprumutat o groaz de *ani ca s cumpr localul sta. u"mi nc/ipui c i"ai salvat viaa8 Sau ai srit cumva n ap s"l salvezi de la nec% u, domnule nu l"am salvat8 recunoscu #old/ar*our Smit/. 6or*ea ama*il i stpnit. 4i totui, n oc/ii lui sclipea o lumin rece i prime!dioas, care"l inform pe Cim de tot ce dorea s afle. -adar, i"a mprumutat *ani8 2ar acum, fiindu"i recunosctor, presupun c"l rsplteti8 -propo, Smit/, unde"ai trit nainte de a veni aici% u m"am uitat nc n cazierul tu. 7 vreme am locuit n vecintate, rspunse acesta posac. -m stat de pild n cartierul #amden 'oGn. .n care parte din #amden 'oGn% l ntre* Cim imediat. Pe strada 5ittle 3et/el. Strada 5ittle 3et/el8 Cim sri n picioare i ntinse spre el un deget acuzator. -i cunoscut"o pe doamna Held8 "am auzit niciodat de doamna Held8 neg el violent. u tiu ce vrei s spunei, domnule cpitan8 4i, la urma urmei, cine"i doamna asta Held% -i cunoscut"o pe doamna Held i ai a!utat la rpirea ei. Smit/ pli i mai mult. Hai, Smit/. u"i fac nimic dac mrturiseti. $ar, dac nu vrei s"mi spui, am s nc/id localul ntr"o sptmn. Spre uimirea lui, un zm*et mi!i pe faa *olnvicioas a omului. -sta n"o s m deran!eze deloc, cpitane. -m
1'&

vndut 9olden ,ast i am primit i !umtate din *ani. Se *tu cu mna pe *uzunar. -a c, dac"l nc/idei, n"o s m deran!eze prea tare8 Spunea adevrul. Cim nelese dintr"o privire. .n orice caz, domnule cpitan, ce sens are s m terorizai% Sunt om cinstit. "avei nici o dovad mpotriva mea. .ncerc s am relaii prieteneti cu poliia, i, dac nu reuesc, nu"i din vina mea. Haidei s *em ceva, domnule cpitan8 'rei ntmplri nu scpaser ateniei lui Cim >eat/erstone. Prima fusese privirea rapid aruncat de #old/ar*our *armanului. #e"a de"a doua, insistena lui de a *ea ceva, dei tia c Cim mai venise pe acolo i refuzase ntotdeauna astfel de oferte. #nd patronul l privise lung pe *arman, acesta, la rndul lui, fcuse un semn cuiva din sal. @rmrind direcia ultimei priviri, Cim o*servase un om pe care nu"l vzuse mai nainte i care tre*uie s fi intrat dup el n local. $ar despre acest lucru avea de gnd s"l interog/eze pe Smit/ ntr"un loc mai pu*lic. #e urmreti% l ntre* el. #e"mi tot oferi de *ut% 4tii *ine c nu *eau nimic aici. u vrei s fii mcar o dat mai prietenos% rn!i Smit/. .ntr"un col al camerei, pe un raft, se afla un telefon. Cim l vzuse de cnd intrase. Pot s telefonez unui prieten% ntre* el deodat. Smit/ ezit. , deran!at, spuse el. S vd, rspunse Cim i, calm, ridic receptorul. -proape imediat i veni tonul i fcu un numr. 6zu c Smit/, rmas n mi!locul ncperii, i muc nervos ung/iile i ntrezri vag ceea ce se petrece. #ine"i la telefon% Sergentul de serviciu de la comisariatul din 5ime/ouse% 5a telefon cpitanul >eat/erstone. 6or*esc
1/*

de la clu*ul 9olden ,ast0 $a0 -m nevoie ca patru oameni s m atepte imediat la ieirea clu*ului. +ulumesc. -trn receptorul. -gitaia care"l cuprinsese pe Smit/ i mprtiase orice urm de ndoial. -i aran!at s m atepte afar o *and, nu"i aa, Smit/% zise el zeflemitor. 5"am vzut pe tipul venit n urma mea i cruia i"ai fcut semn c"o s ies singur. 4i ce tre*uia s ai* loc% 7 nenorocit de *taie pe strad, n care s fiu i eu amestecat% Prea simplu, Smit/. .i fcu un semn cu capul, se ndrept spre u i aps pe clan. @a era ncuiat. Se ntoarse *rusc. #red c *armanul a ncuiat"o, spuse Smit/ morocnos. +ai e o ieire pe aici, cpitane. $esc/ise o u care ddea pe o scar. 7 s gsii o u !os, cpitane0 " ncepu el. #e"ar fi s"o gseti tu, rspunse Cim ama*il. #u o mutr acr, #old/ar*our Smit/ accept invitaia. 7 lu pe scri n !os naintea detectivului i desc/ise o u. Cim vzu un cadru cenuiu de lumin i silueta lui #old/ar*our proiectat pe zid. oapte *un, domnule cpitan, zise el cu o voce tare. oapte *un, i rspunse Cim. Se prefcu c trece de patronul *arului 9olden ,ast, apoi, cu un gest neateptat, l nfc pe Smit/ de guler i, mai nainte ca acesta s poat articula un cuvnt, i fcu vnt prin ua desc/is. ici nu apuc Smit/ s ias mpleticindu"se pe u, c cineva pitit n um*ra zidului l *ui *ine de dou ori cu un *aston greu. Smit/ se pr*ui gemnd. .n secunda urmtoare, Cim se afla pe strad, n urmrirea siluetei ucigaului, care fugea ct l ineau picioarele. $up douzeci de pai l a!unse i, cu o lovitur rapid peste clcie " o mec/erie nvat la rug*( " l ntinse la
1/1

pmnt. Cim l apuc apoi i"l smuci n picioare. Spun totul " gemu omul i ddu drumul armei, care czu cu zgomot pe pietre. "am fcut"o din capul meu. #old/ar*our Smit/ m"a pltit s"l *uesc pe unul care avea s ias de la clu*. .n clipa asta, drag prietene " i rspunse Cim " cred c #old/ar*our Smit/ regret amarnic8 .i trase prizonierul lng un felinar, ridic *r*ia omului cu un gest *rusc i"i ndrept faa spre lumin. $up cum se ateptase, era cel care"l urmrise n clu*. Se recunoscur amndoi. 7mul se zvrcoli n minile lui Cim. #old/ar*our Smit/ o s m omoare pentru ce"am fcut, se tngui el. .l gsir pe domnul Smit/ stnd n capul oaselor i frecndu"i easta nsngerat, care"i provoca nite dureri nprasnice. Cim ascult cu interes i cu o anumit plcere sc/im*ul de invective dintre ei. ,ti un mincinos dac pretinzi c eu te"am nvat s"l atepi pe acest domn " zise Smit/ " i cnd am s pun la*a pe tine am s te umplu de vnti, porc mpuit8 -resteaz"l domnule ofier8 S m aresteze8 rn!i cellalt *at!ocoritor. $ac n" au pus nc la*a pe tine, Smit/, e fiindc te"ai dat *ine cu poliia. 5a pucrie cu tine, !avr infect8 .nfuriindu"se de trdarea patronului su, ucigaul ncepu s se z*at i mai violent n minile lui Cim. "ai s mai *ei nimic aici8 "o s mai pui la*a pe nici o 6alerie0 u apuc s termine ns de rostit aceste cuvinte, c Cim l rsuci spre el. #e"i asta% ntre* el violent. ,, vor*a de 6alerie HoGett0 viitoarea doamn Smit/8 z*ier prizonierul su, iar Cim simi c"i ng/ea sngele.
1/,

Capitolul 3$. UN A#ERTI"MENT DAT LUI "MITH u"l lua n seam, domnule cpitan, zise Smit/ cu o voce rguit. , scrntit la capL ntotdeauna a fost aa, a stat i la *alamuc. 2z*ucni ntr"un torent de cuvinte adresate prizonierului. 6or*ea n dialect i, su* valul de cuvinte, ucigaul tcu. -!unge, Smit/8 i"o tie scurt >eat/erstone. $ac vrei s vor*eti cu el, vor*ete englezete. -cum, amice, e&plic"mi ce"i cu numele acelei doamne. -m glumit, rspunse prizonierul. -m un spirit foarte ascuit al umorului " spuse Cim furios " i totui nu mi"a venit s rd. #e tii despre domnioara HoGett% u tiu nimic, domnule, rspunse el. 2"a vzut numele prin ziare, se gr*i s rspund Smit/. 6 spun c e cam srit, domnule cpitan. -i fost la *alamuc, nu"i aa, 2saac% $a, recunoscu cellalt, rsuflnd uurat. u prea mi dau seama de ce vor*esc. .n timpul acesta sosir cei patru poliiti c/emai. $ucei"l pe omul sta la comisariat. , acuzat de atac la drumul mare. $up ce poliitii l luar n primire, Cim se ntoarse spre Smit/. 4tiu c de mult te rogi lui $umnezeu s dai de dracu, i iat c acum dorina o s i se ndeplineasc. #nd termin cu sta, m"ntorc la tine. u m sperii eu de asta, domnule cpitan, zise Smit/ i i mngie easta lovit. ici nu se pune pro*lema s te sperii, ci c era gata s fii ucis. Qine *ine minte8 i spuse Cim. Plec n urma poliitilor la comisariat i ddu
1/(

dispoziii ca ucigaul s fie nc/is ntr"o celul. 2saac spune adevrul, domnule cpitan >eat/erstone, i raport sergentul de serviciu. , cam icnit. - fost la *alamuc de cnd in minte. #e cazier are% >oarte ncrcat. - fost !udecat la 7ld 3aile( de trei ori pentru atac i !af. .n ultima vreme a lucrat la *arul 9olden ,ast. $e fapt, l"a inut #old/ar*our Smit/. 7 situaie aproape fr ieire, i spuse Cim. $esigur, Smit/ i spusese n dialect s nu vor*easc, promindu"i poate o recompens. -luzia la 6alerie nu putea fi n nici un caz accidental. $oamna Smit/8 #e planuri dia*olice urzeau oare acest *trn prime!dios i unealta lui *estial% #o*or n celul, ntovrit de un alt ofier de poliie, i l interog pe prizonier. .i ddu seama de la nceput c" i pierde vremea. 2saac era un individ pipernicit, cu un gt strm* i o frunte !oas. .n ciuda ne*uniei lui, se dovedea destul de iret ca s profite de pe urma *olii. Aspunse la ntre*rile lui Cim cu o privire fi&. u"mi amintesc s fi spus ceva despre0 cum se numete doamna% , zadarnic, zise Cim cnd se ntoarser n camera de gard. ici nu tiu dac merit s"l inem arestat. .n orice caz, lui Smit/ i revine sarcina s"l dea n !udecat. $ac n"o face, d"i drumul. Smit/ nu avea intenia s"i dea n !udecat unealta i o recunoscu fi. +"a enervat amrtul sta. #um s nu m enervez cnd mi"am dat seama c v atepta ca s v ciomgeasc% Slav $omnului " adug el fcnd pe onestul " c m"a lovit pe mine i nu pe dumneavoastr. + miti pn n fundul sufletului, rspunse Cim. -cum o s discutm despre domnioara 6alerie HoGett i
1/-

ce legtur a fcut 2saac ntre ea i tine. Se aflau din nou n cmrua din dosul *arului. $e data asta ns un poliist pzea ua de !os i altul ua dinspre *ar. u tiu nimic mai mult dect dumneavoastr. e*unii tia sunt tipi ciudai. -ud cte un nume0 5as asta, Smit/, n orice caz, tu eti n toate minile, i spuse Cim cu un calm prime!dios. u tiu nimic, domnule cpitan. "am auzit niciodat numele acestei doamne. #e pot s fac eu dac 2saac l"a pomenit% 2saac a repetat ce i"ai spus tu cnd ai fost *eat, Smit/. 'e pndete un pericol. 5as zm*etul sta, fiindc nu vor*esc de prime!dia pe care o tii tu. u la aceea de a fi nc/is. Pot s te *ag la pucrie cnd am c/ef. 'e crezi n siguran deoarece nu te deran!eaz nimeni. 'e neli. Pentru unul de teapa ta nu e&ist siguran. ici mcar n" am nevoie s inventez ceva ca s pun mna pe tine. 'e pndete " ridic un deget amenintor " un pericol nu din partea mea, ci unul mai mare, din partea cuiva care nu va avea mil de tine. $etectivul nc/ise ua n urma lui. #old/ar*our Smit/ rmase un timp n atitudinea pstrat n timpul discuiei. #u o mn se inea de cotul celeilalte, iar cu aceasta se scrpina n *r*ia neras. -poi desc/ise ua ce ddea spre *ar i vor*i nfundat cu *armanul. 'rimite"l ncoace pe marinarul la din -merica de Sud, zise el. 4i adu o sticl de vin i nite igri de foi, cci am s stau aici aproape toat noaptea. Capitolul 3). DECLARA+IILE LUI JOHN WOOD #a rspuns la o telegram urgent, Co/n 1ood i
1/+

prsise copiii i venise n mare gra* la 5ondra, prezentndu"se la Scotland Iard de ndat ce sosi. Cimm( >eat/erstone se ntlnea pentru prima oar cu filantropul, dei i amintea vag c"l vzuse aezat la masa de alturi la restaurantul #arlton, n ziua cnd cinase cu familia HoGett. ,ra imposi*il s"l ntlneti sau mcar s"l vezi pe Co/n 1ood i s nu te impresioneze. 7amenii au ntiprit pe c/ip istoria e&istenei lor, iar cea pe care Cim >eat/erstone o citi n privirea zm*itoare a lui Co/n 1ood l atrase spre vizitatorul su. + tem c v"am determinat s facei o cltorie lung i neplcut, domnule 1ood, zise el. 3ineneles c poliia suport toate c/eltuielile, dei nu vom putea compensa pierderea a ceea ce, sunt sigur, reprezint distracia dumneavoastr preferat. Co/n 1ood rse. -sta nseamn c domnul Spike Holland v"a vor*it despre copiii mei, spuse el. 4i mai *nuiesc c v"a relatat i o istorioar pe care i"am destinuit"o. "am nimic contra c v"a spus"o, adug el. + ateptam s se ntmple mai devreme sau mai trziu. 6rei s m ntre*ai n legtur cu 3ellam(% Cim ddu din cap. .n special n legtur cu copilul care spunei c a fost ucis de 3ellam(. 1ood nu luase loc pe scaunul ce i se oferise, ci rmsese n picioare, cu minile ncletate n fa i cu privirea dus. #opilul " spuse el ncet, apoi urmB #e s v povestesc despre el% 2storia ine de un trecut ntunecat i a fost uitat de aproape toi, cu e&cepia mea, i sper c i a lui -*e 3ellam( dei m ndoiesc foarte mult c amintirile acelea tene*roase l vor fi tul*urat vreodat. 7
1/.

clip pru c vor*ete cu sine. #azul la care m refer " continu el n sfrit " depinde, pe *un dreptate, de poliia american, i m ndoiesc foarte tare, c/iar dac ar fi s v ncredinez toate amnuntele crimei, ceea ce mi"e imposi*il, c vei putea lua vreo msur, cpitane >eat/erstone. Se pare c 3ellam( e un om ce i"a folosit averea do*ndit n tineree pentru a strivi rezistena ce i se opunea. u vreau s spun c e un descreierat n sensul o*inuit al cuvntului. $in acest punct de vedere, viaa lui e destul de limpede. )eul cruia i s"a nc/inat a fost fora i, pentru a o o*ine, nu s"a dat n lturi de la cele mai ticloase metode. Aezistena opus unui plan de"al lui, fie el ct de puin important sau nensemnat, dezlnuia diavolul din el. 2ar cnd rezistena provenea din partea cuiva n care putea lovi, aciona repede i sigur. - folosit ntotdeauna o metod care ddea rezultate, i anume de a" i lovi dumanii prin copiii lor. #unosc dou cazuri autentice, cnd, pentru a se rz*una pentru o insult real sau nc/ipuit, sau !ignit de un act de sfidare din partea acelora ce"i imagina el c tre*uie s se ploconeasc n faa lui, a rspuns astfel. .ntr"un caz, copilul era mare, dar n cazul nostru e vor*a de un prunc. "am s v spun ce anume a provocat ura lui -*e 3ellam( n aceast mpre!urare, cpitane >eat/erstone. $e fapt, nu sunt foarte sigur care a fost cauza e&act, dei o *nuiesc, i pro*a*il c *nuielile mele sunt ntemeiate. .ntr"o *un zi, copilul acelor oameni a disprut. 'atl a nne*unit de disperare, iar mama a fost do*ort de durere. Sunt tentat s cred c au e&istat unele comunicri ntre mam i -*e 3ellam(, dar dac s"a ntmplat aa, tatl n"a aflat nimic. #opilul fusese dus la plim*are de o doic, care se ntorsese acas i spusese o poveste fr cap i fr picioare, cum c n timp ce vor*ea cu o prieten, copilul dispruse din cruul n care dormea. Peste o sptmn
1/'

a avut loc un accident ntr"un loc numit Aiver 3end. )eci de persoane au fost ucise, arse de vii. Printre sfrmturi s"a gsit i pantofiorul unui copil mic, identificat de tatl zdro*it de durere ca fiind cel purtat de copilul su n momentul dispariiei. -u dat de martori care au declarat c vzuser o femeie suindu"se cu un copil n tren. u mai e&ista nici o ndoial c pruncul murise o dat cu numeroase alte persoane n acel accident ngrozitor. Prerea formulat a fost c /oul luase acel tren pentru o destinaie necunoscut, n ziua cnd a avut loc accidentul n care i"a pierdut viaa, fie el, fie unealta lui. Poliia fusese ntiinat despre acest furt% Spre surprinderea lui, Co/n 1ood cltin din cap. 2at de ce sunt aproape sigur c mama tia cine era rspunztor de furtul copilului i, temndu"se de soarta micuului, nu a transmis informaiile ce"ar fi putut duce la regsirea lui. "am nici o ndoial c e opera lui -*e 3ellam(. Suntei a*solut sigur c pruncul i"a gsit moartea% ntre* Cim, iar filantropul ddu din cap. #nd a avut loc dispariia% Pot s"o fi&ez cu a!utorul datei cnd s"a petrecut accidentul. $e fapt, e singura dat de la care se poate porni, cci am refcut toat ntmplarea fr ca, practic, s m fi a!utat cineva. #opilul a disprut n luna august :<?O. Cim rmase dezamgit. Speram s v pot spune c pruncul triete nc, dar m tem c datele sunt greite, afar de cazul cnd *trnul nu i"a fcut un o*icei din a le ncurca. u cred c"ar fi singura lui ticloie, rspunse 1ood. +i se pare o acuzaie fantastic de adus unui om cu reputaie onora*il ca -*e 3ellam(. .n ultimii cinci ani ns am dat de urma a dou dispariii misterioase, i de
1//

fiecare dat copilul era al unui om care i se opusese n vreun fel. #um v"am spus, pasiunea dominant a vieii lui a fost setea de putere. 7 fi ne*un, dei nu am nici o dovad a acestei scuze. Poate mai mi dai nite amnunte, domnule 1ood " zise Cim, dar Co/n 1ood din 3elgia cltin din cap. + tem c nu pot, rspunse el. #um se numea tatl copilului% ici mcar asta nu pot s v spun, rspunse cellalt calm. 6 rog s nelegei, cpitane >eat/erstone, c am o rspundere n aceast pro*lem. Cim ntoarse o pagin din caietul n care luase note i spuseB S trecem atunci la un su*iect mai puin trist, spuse el zm*ind. -i fost prieten cu nepotul lui% 1ood ddu din cap. -m impresia c a fost ucis ntr"o lupt aerian. -vionul lui a fost do*ort deasupra Hanovrei " confirm 1ood " n timpul unui z*or de recunoatere. 6or*ea vreodat de unc/iul su% iciodat. -vea ceva mpotriva lui% u mi"a spus niciodat. 4tiai c e nepotul *trnului 3ellam(% Co/n 1ood ezit o clip. $a, tiam. #e fel de om era% insist Cim. Semna cu unc/iul lui% Co/n 1ood rse ncet. u"mi pot nc/ipui doi oameni mai diferii. Cim reflect un moment, cu minile ncletate su* *r*ie i cu privirea lsat n !os. 6"ai gndit vreodat, domnule 1ood " spuse el ncet " c tnrul 3ellam( ar putea fi nc n via i c
1/&

pentru un motiv oarecare i ascunde identitatea% 1ood rmase tcut. ,&ist aceast posi*ilitate. #te nu se ntmpl n timp de rz*oi% @nii sunt dai mori, iar mai trziu se dovedesc a fi foarte vii rspunse el n cele din urm. $ar nu credei c e pro*a*il% ntre* Cim. 6 nc/ipuii c, dac ar fi fost viu, dumneavoastr, cel mai *un prieten al lui, ai fi aflat. -i uitat c am *eneficiat de testamentul lui. 'ot ce i"a aparinut mi"a revenit mie. .nainte de a pleca, Co/n 1ood i puse o ntre*are la care se gndise tot timpul. -i vor*it de nite date care au putut fi ncurcate, cpitane >eat/erstone. -i mai dat de vreo victim a ticloiei lui -*e 3ellam(%. Cim ddu din cap. 6rei s"mi spunei i mie cine anume% + tem c tre*uie s urmez e&emplul dumneavoastr i s v rog s nu insistai asupra acestei c/estiuni, rspunse Cim zm*ind. Suntei sigur c furtul copilului la care v referii a avut loc n :<?O% u ncape nici o ndoial, rspunse 1ood. -ccidentul s"a ntmplat ntr"un loc numit Aiver 3end. rmas cunoscut su* nudele de catastrofa de la Aiver 3end i a avut loc la M? august :<?O. .nainte de a lua trenul napoi spre 3elgia, Co/n 1ood ddu un telefon, dar, spre dezamgirea lui, Spike lipsea din ora. .l primi domnul S(me, care, lund un interviu unui om interesant, se dovedi cu totul altfel dect cum l tia Holland. Spike se gsete nc la castelul 9arre. +ine ns am s"l c/em de acolo, spuse S(me. #uriozitatea cititorilor n privina -rcaului 6erde s"a cam evaporat. u i"a mai fcut nici o apariie aa c *nuiesc c"o fi murit.
1&*

Sau poate " adug el plin de sperane " o s moar dac"l aduc pe Spike napoi la 5ondra. Capitolul 3*. APARE UN OM Culius Savini avea presimirea c ederea lui la castelul 9arre se apropie repede de sfrit. 3trnul nu se dovedise deose*it de arogant sau argos. u se petrecuse nimic ce"ar fi putut trda inteniile lui -*e 3ellam(. Culius ns avea un sim suplimentar, care"l prevenea c are s piard *ani. $e la plecarea Enoului ma!ordomF, multe din sarcinile acestuia i reveniser lui Savini. 're*uia s se duc dimineaa s desc/id uia care ddea la cmar i la *uctrie, legat de cmar, ca s poat intra servitorii pentru curenie, s tearg praful, s mture i s frece pe !os. Personalul avea sarcina s"i deran!eze ct mai puin stpnul. .n *i*liotec se deretica n timp ce el i fcea plim*area de diminea prin parc " un o*icei pe care l urma fie c era frumos sau urt " iar dormitoarele i coridoarele se mturau imediat dup aceea. 4i totui, n ciuda faptului c aparent devenise indispensa*il, Culius i ddea seama c *trnul se gndete la o sc/im*are. Poate c ama*ilitatea lui sinistr trezise *nuielile secretarului. #ptnd aceast convingere, Culius Savini ncepu s se uite atent n !ur, ca s vad cum putea s o tearg profita*il. 3ellam( inea puini *ani n cas. 5a sucursala din 5ondra a *ncii sale depusese o mic sum. #nd avea nevoie de o sum mai mare, Savini tre*uia s ia maina i s se duc la 5ondra pentru a o aduce. E7 sum mai mareF e un termen relativ, cci *anii scoi de Culius nu reprezentau suficient importan
1&1

pentru a !ustifica riscul. >iind cunoscut de poliie, i tiind c -*e 3ellam( nu"i fcea nici o iluzie asupra cinstei i caracterului su, Culius socotea c furtul tre*uia urmat de o fug nu numai din 5ondra, dar i din ar. .l tenta 3razilia, deoarece, pe lng clima plcut a acelei vaste ri, lim*a vor*it era lim*a lui natal. Studiase pro*lema cu mult atenie i calculase cu !udecata lui a*il suma e&act de care ar fi avut nevoie pentru a tri uor i comod tot restul vieii. -ceast sum depea ns cu mult orice sum pe care i"o ncredina patronul su *nuitor. 3ellam( l lsa s completeze cecurile, i deci avea acces la carnetul de cecuri. #nd /otr n cele din urm c venise ceasul s dea lovitura, Culius adopt un plan care avea avanta!ul de a fi simplu. .ntr"o diminea i aduse *trnului un teanc de cecuri la semnat. #ele mai multe erau pentru plata cumprturilor mrunte, iar ultimul, pentru o agenie de informaii, reprezenta o sum nensemnat. $e ce nu le plteti *ani pein% *om*ni -*e i i ntinse semntura lui l*rat pe fiecare cec. u *nuia c Culius se /otrse s ac/ite c/iar n *ani pein, n aceeai dup"amiaz. .n loc s e&pedieze cecul, acesta se duse la agenie i plti *ani g/ea. #ecul l puse cu atenie n portvizit. Suma, ca i numele celui cruia i se pltea fuseser scrise cu o cerneal care disprea dup trei ore. #nd Culius cercet din nou cecul, nu se mai vedea dect semntura lui -*e 3ellam(. .n aceeai dup"amiaz se duse la 5ondra i i vizit soia. #ere"i lui 9old*erg s"i pregteasc paaportul, spuse el. Aezerv un *ilet de vapor. #red c va tre*ui s cltorim unul cu un vapor i cellalt cu altul. ,u am s merg cu avionul pn la Paris, apoi am s iau un vapor german de la 6igo. -m un prieten la 5isa*ona, care are s"
1&,

mi gseasc un loc pe un vas i o s"mi o*in i"un paaport portug/ez. #e fac cu apartamentul% ntre* ea. - putea vinde mo*ila0 "ai s vinzi nimic8 rspunse el violent. -i s te trezeti cu !umtate din poliia din 5ondra fcnd cercetri, mai nainte de"a vinde un *irou8 $ar mo*ila face patru sau cinci sute de lire8 protest ea. Pn i c/eltuitorul de Culius fu impresionat. -m s plec singur, spuse el. Poate c o s fie mai *ine. 'u poi veni dup cteva luni. 7 s"i fie uor s scapi de poliie, pleac nti la eG Iork, apoi la Aio. -m s"i scriu la vec/ea adres. 6ec/ea adres era restaurantul E,l +oroF, unde soseau, zilnic numeroase scrisori cu nume ciudate, care erau ridicate pe furi. Culius se ntoarse la 9arre. #nd se aternu linitea n castel, scoase cecul din portvizit i"l complet pentru suma de o sut de mii de dolari. >ondurile lui 3ellam( erau n dolari, iar n momentul acela sc/im*ul nclina n defavoarea lirei. $up cum se atepta, primele cuvinte ale lui 3ellam( n dimineaa urmtoare furB -m s te trimit mine la 5ondra s scoi nite *ani, Savini. Pot s merg c/iar azi, rspunse Culius, amintindu" i c datase cecul pentru ziua aceea. "am nici o trea*. -i s pleci mine mai devreme8 se rsti 3ellam(. #ompleteaz cecul pentru cinci mii de dolari. Culius se ntoarse cu cecul i cu o scrisoare adresat direciunii *ncii. #e"i asta% l ntre* -*e *nuitor. @ltima oar cnd am scos cinci mii de dolari " spuse iret Culius " domnul Sturges mi"a comunicat c nu
1&(

pltete sume mari dect dac cecul are o scrisoare de acoperire. -r fi tre*uit s te cunoasc pn acum, i repro -*e. .i puse isclitura n !osul scrisorii prin care autoriza *anca s ac/ite purttorului cecul prezentat. ,ra simplu, se gndi Culius, i n oc/i i se aprinse o licrire de satisfacie rutcioas, anticipnd furia *trnului cnd va descoperi furtul. .ntre timp, el avea s fie departe de invectivele lui i mai ales departe de minile lui uriae. Planul ieise att de *ine, nct Culius deveni nervos. #e se ntmpla dac *anca telefona la 9arre i cerea confirmarea cecului nainte de a"l plti% $ac se descoperea nainte de a a!unge la Paris% Savini tremur. .n aceeai dup"amiaz, -*e 3ellam( ddu dispoziii ca maina s fie gata pentru a"l duce la o destinaie necunoscut. Culius *nuia c se ntlnea cu #old/ar*our Smit/, cci telefonase la 5ime/ouse n acea diminea. -*e 3ellam( petrecuse un sfert de or n dosul uilor ncuiate. -*sena lui era *inevenit, deoarece Culius avea o groaz de trea* " scrisori de distrus, /aine lsate n urm, care aveau s fie perc/eziionate " aa ca s nu rmn nici o indicaie ce l"ar fi putut trda. $up ce arse ultima scrisoare i cercet minuios ultima vest, iei din camer pe coridor, ntre*ndu"se dac nervii n"au s"l trdeze su* ncordarea de a tri mpreun cu 3ellam( urmtoarele dousprezece ore. 5a captul coridorului, aproape de scar, se afla uia prin care se intra pentru a se face curat. Pe aici dispruse -rcaul 6erde atunci cnd lsase, pentru a marca drumul, o *atist nsngerat. $e la plecarea ma!ordomului, ua aceasta o nc/idea i o desc/idea Culius. Pe cnd se ndrepta spre camera lui, o vzu ntredesc/is. Se /otr
1&-

s se ntoarc pentru a o nc/ide, cci dup masa de prnz singura comunicare ntre *uctrie i castel se fcea prin uile de serviciu din faa sufrageriei. .n timp ce Culius sttea nemicat, cu gndul dus la viitoarea lui fug, vzu c ua se desc/ide ncet n afar. 7 clip, inima ncet s"i *at. ,ra ziua n amiaza mare i era foarte posi*il ca intrusul s fie un servitor care venea s"i termine trea*a. +icarea uii avea ns ceva att de furi i de prudent, nct gndul l duse la -rcaul 6erde. Amase ca *tut n cuie. @a se desc/ise foarte ncet, iar prin ea pi cu gri! un om " un *r*at nalt, cu un aer cadaveric, cu capul descoperit i cu oc/elari cu ram de *aga. -runc o singur privire spre Culius, rmas perple&, apoi se trase napoi cu o sritur i nc/ise ua trntind"o. Culius nu se mic. Sttea cu gura cscat, /ol*ndu"se la ua nc/is. 7mul care apruse att de dramatic i de ine&plica*il era domnul HoGett8 Capitolul 3,. TERMOMETRUL $omnul HoGett8 $omnul HoGett care folosise aceeai u prin care intrase -rcaul 6erde, ptrunznd astfel pn n inima castelului, n ciuda precauiunilor luate de 3ellam(. Culius respir adnc, intr n dormitorul su, scoase cecul fals i"l arse n cmin. .ntrezrise o cale mai profita*il i mai puin prime!dioas. HoGett era un om *ogat i putea aadar s plteasc8 Scoase apoi, fr s se gr*easc, c/eile, descuie uia, care se nc/idea automat, i co*or scrile de piatr pn a!unse la cmar. $up cum se ateptase, ncperea era goal. @a care ddea n *uctrie nu fusese ncuiat. 2ntr n domeniul stpnit de *uctar.
1&+

u, domnule, n"a trecut nimeni pe aici, spuse *uctarul cltinnd din cap. >emeile care au dereticat au plecat de cteva ore. .ncerc ua ce ddea n afar, dar era zvort i *locat pe dinuntru. Se ntoarse n cmara pavat cu piatr, unde fusese gsit *atista lui 6alerie HoGett. Prezena *atistei nu mai constituia acum un mister. #ine altul dect domnul HoGett o adusese cu el, poate din greeal% Se tie c suferea de miopie. Pe Culius puin l mai interesa dac *trnul avea s"l concedieze sau nu. 9sise o surs de venituri pentru tot restul vieii. Se plim* prin parc, cercet 5ad(Ds +anor cu aerul unui proprietar i i fcu visuri de *ani ctigai cu uurin. 6ederea unui om ce urca poteca spre pavilion i distrase atenia. #nd l recunoscu pe vizitator, inima ncepu s"i zvcneasc. Cim >eat/erstone8 -sta"i *un8 #e cutai aici, domnule >eat/erstone% ntre* el. 6isurile lui trandafirii se destrmaser su*it. + *ucur de vremea asta frumoas. -m auzit c *trnul a plecat, dei m ateptam s fie acas cnd am prsit 5ondra. u putei ptrunde n castel, domnule cpitan >eat/erstone, spuse Culius nervos. Sunt i aa pe cale de a"mi pierde slu!*a. -m fost informat, rspunse >eat/erstone. -, da% se *l*i Culius. Cim apro* din cap. Savini " spuse el " cnd un om ca tine ncepe s se intereseze la ageniile navale i s strng date despre vasele germane care fac legtura ntre 6igo i Aio, am neles c te pndete prime!dia imediat de a fi concediat i c ntrezreti o sc/im*are de aer i de cadru. Pot s"i spun doar att, c c/iar dac -*e 3ellam( ar fi diavolul n
1&.

persoan, datoria mea e s"l apr de !af, i te previn, domnule Savini, c vei fi urmrit n mod sever dac ncerci s prseti 5ondra fie cu prozaicul feri*ot, fie pe o alt cale mai romantic. 5ui Culius i venea s leine. #e noroc avusese8 u tiu de ce v nc/ipuii aa ceva despre mine, domnule cpitan, rspunse el cu un aer de nevinovie !ignit. .ncerc s m ndrept, dar poliitii nu"mi dau prile!ul. Cim rse. 'onul tu de martir cretin are desigur un efect linititor asupra mea, zise el. -scult, Culius, mi poi fi de folos. #aut ceva n grdin. u am de gnd s intru n /olul aristocratic. #e cutai% ntre* Culius. #uriozitatea i nfrnsese spaima. -cum cteva nopi am *tut mai muli rui n pmnt. 2"am gsit pe toi, cu e&cepia unuia. .n noaptea cnd dulii l"au gonit pe -rcaul 6erde. @n ru% ntre* Culius, gndindu"se o clip c detectivul glumea. Singurul ruN0 -sta nu era un ru omenesc, l ntrerupse Cim. " am de gnd s"i e&plic motivele i mpre!urrile n care l" am *tut. -!ut"m s"l caut. 5"am *tut n stratul de flori, aproape de zid. -propo, acolo se afl spatele *i*liotecii lui 3ellam(, nu% -rt spre zidul spart i cenuiu. Culius continuB -r fi tre*uit s cunoatei fiecare colior pn acum, cpitane >eat/erstone, spuse el. $ac *trnului i trece prin cap c am tiut cine suntei, am s dau de dracu.
<oc de cuvinte1 =5ru4 0n lim7a engle254 se spune spi&e1 >e aici leg5tura cu 'pi&e Holland4 reporterul1 1&'
+

- anga!at un nou ma!ordom% ,u sunt noul ma!ordom, rspunse Culius furios. $iavolul sta *trn m trateaz ca pe"un servitor8 #ercetarea fu scurt. u apuc s caute nici cinci minute, c Cim i zri lucirea stins a oelului. Scormoni pmntul i trase la suprafa ruul *tut. #e"i asta% @n termometru. 2ar temperatura indicat e de MMV. Pot s i"o spun mai nainte de a m uita la el, zise detectivul. 4terse noroiul de pe aprtoarea de sticl a instrumentului i cercet ct indica. -tunci fluier. Patruzeci i patru de grade8 spuse el n oapt. u mai e&ista nici o ndoial n aceast pro*lem. 2nstrumentul nregistra singur, i firul rou dinuntru arta ;;V. Patruzeci i patru de grade, repet el i"l privi pe Culius, care rmsese uluit. Pmntul de aici, Savini, are douzeci i dou grade mai mult dect cel de oriunde din alt parte. #eea ce " adug el " reprezint o !ustificare a notei de plat a gazului. $ar ce important are asta, la urma urmei% ntre* Culius. 4i ce rol !oac nota de plat a gazului% $oar nu v nc/ipuii c 3ellam( nclzete pmntul8% ,&act asta mi nc/ipui, rspunse >eat/erstone. Studie din nou termometrul. 'emperatura constant indica XOV, dar ntr"o anumit perioad, ntre clipa cnd fusese plasat i apoi scos, termometrul marcase o ridicare a temperaturii pn la ;;V. u pricep ce nseamn toate astea, domnule cpitan, zise enervat. #e"am s"i spun *trnului cnd se ntoarce% "ai s"i spui nimic, rspunse >eat/erstone cu o voce suav. -i s te menii la aceeai discreie care a caracterizat att de admira*il atitudinea ta ct timp am
1&/

avut onoarea s dorm su* acelai acoperi cu tine. Culius fu scutit s mint, cci n momentul cnd >eat/erstone se ntorcea s plece, dup colul aleii apru automo*ilul lui 3ellam(. +ilionarul sri dinuntru mai nainte ca maina s opreasc. -i venit cu un alt0 cum i zice0 mandat% ntre* el. + *ucur c te vd, cpitane >eat/erstone. #eea ce mi place n -nglia e felul cum vin oamenii, neinvitai. #e"i asta% ntre* el violent. >r s rosteasc un cuvnt, Cim i ntinse lungul ru de oel. 3trnul se ncrunt. #u cteva nopi nainte de a prsi serviciul dumitale, domnule 3ellam(, mi"am ngduit s dau un ocol castelului i s nfig n pmnt astfel de instrumente. >iecare coninea un termometru care nregistreaz singur, i toate, cu e&cepia acestuia, pe care nu l"am gsit imediat, indicau o temperatur a pmntului de MMV. @ltimul termometru arat ns ;;V. -*e 3ellam( nu sc/i un gest. Poate c ai descoperit un vulcan " spuse el " sau un izvor cu ap termal. -i de gnd s m arestezi fiindc pmntul de nu tiu unde e mai fier*inte% -m remarcat doar c e ciudat. 3ellam( rse rguit. .mi pare ru c tre*uie s dezamgesc un om inteligent ca dumneata, >eat/erstone, zise el. $ac ai s faci cercetri la pavilionul de la intrare, ai s descoperi c, datorit meticulozitii mele americane, am instalat ap cald pentru portar. -i atins conducta de ap cald " asta e a doua oar cnd te neli. #/icoti ca i cum ar fi fcut o glum reuit pe contul detectivului. #u toate acestea " continu el " sunt foarte curios s tiu ce i"ai nc/ipuit c ai gsit% >irete, nu m ateptam s dau de o conduct cu
1&&

ap cald la doisprezece centimetri adncime, rspunse >eat/erstone. ,&plicaia *trnului era perfect logic. Pentru prima oar Cim i ddu seama c 3ellam( marcase un punct n defavoarea lui. #ercetrile la pavilionul de la intrare, fcute fr sfial, confirmar afirmaiile milionarului. .i mrturisi eecul su lui Spike Holland care l ascult plin de nelegere. u tiu e&act ce m"am ateptat s gsesc, zise el. +"am gndit c dac s"a consumat mai mult gaz, atunci s" a folosit ntr"un loc unde nu se vede. .n timp ce m aflam la castel, am avut prile!ul s e&aminez aparatul de marcat, iar la 9arre se consum mai mult gaz dect ar putea !ustifica so*ele sau maina de gtit. 6reau s"i comunice ceva, zise Spike cnd isprvir cu pro*lema gazului. .n sat a sosit un strin, dup plecarea ta. St ntr"o csu lng 5ad(Ds +anor. 5" am vzut rtcind noaptea pe drumul din vecintatea casei domnului HoGett. >eat/erstone rse. Sunt sigur c l"ai vzut, spuse el ironic. , unul din oamenii mei, lsat aici ca s fie atent la ce se ntmpl. $in pcate, eful l rec/eam astzi, continu el pe un ton mai serios. -vem nevoie de oamenii notri i n"am putut gsi nici un motiv rezona*il ca s"l pstrez aici. Amne doar ca tu, Holland, s m a!ui cu tot ce poi. -m s"i mrturisesc c sunt convins c domnioara HoGett se afl ntr"o mare prime!die. u"i pot spune n ce const prime!dia, fiindc nu tiu nici eu. 4tiu, totui, c, pentru un motiv oarecare, pe care nu"l neleg, 3ellam( o urte de moarte pe fat. 4i dac nu m nel, plnuiete s"i fac un ru. $ac vrei s rmi, am s vor*esc cu redactorul" ef i"am s aran!ez cu el. .i pot spune destule ca s neleag c despre castelul 9arre se poate nc scrie un
,**

reporta! grozav. 4i dac m a!ui, o s am gri! s ai ce scrie n reporta!. #e vrei s fac pentru tine% 6reau s stai toat ziua n pat, iar noaptea undeva n apropiere de 5ad(Ds +anor. .l caui pe -rca% >eat/erstone cltin din cap. -rcaul nu m deran!eaz, spuse el. Poate s se pzeasc singur i sunt mulumit c nu are nimic cu domnioara HoGett. -rcaul pe care l pndesc eu e #old/ar*our Smit/, i crede"m c e mai prime!dios pentru linitea mea sufleteasc dect cel mai uciga arca m*rcat vreodat n verde. Pierind spre ora n seara aceea, opri maina n vrful urcuului dinspre 9arre Hill i privi napoi. Silueta trist a castelului se proiecta amenintor i sinistru pe cerul roiatic al apusului. #e secret ascundeau acele ziduri% se ntre* el. #e tragedii adposteau% ,ra convins c nu"i descoperise nc taina.

Capitolul 3/. FEMEIA CRUNT .n aceeai sear, la ora opt, o servitoare mpinse n *iroul lui -*e 3ellam( o mas pe rotie pe care se afla o cin uria. 7 aez ntr"un loc li*er din spatele pupitrului la care edea milionarul, aduse un scaun i se gr*i s ias, spunndB +asa e servit, domnule. -*e 3ellam( nu pruse s"i o*serve prezena. 5a auzul vocii ei *om*ni ceva, fr ca servitoarea s poat auzi. Pi ncet spre u i o ncuie. -poi, fr s se aeze
,*1

la mas, ncepu s aran!eze mncarea n farfurii. #nd termin, se apropie de pupitru i"l mpinse, dndu"l la o parte de pe covorul pe care se afla. >cu covorul sul cu mult gri!, dezvluind parc/etul de dedesu*t. 5u dintr"un sertar al *iroului o mic ventuz, a crei prezen l nedumerise deseori pe Culius. -ps cu ea o mic suprafa ptrat de lemn ce constituia un motiv al parc/etului, apoi o ridic, scond la iveal o minuscul gaur de c/eie. 6r nuntru c/eia de pe lan. Prinse i slt marginile de lemn ale unei trape cu muc/iile drepte, att de a*il mascat n desenul parc/etului, nct, o dat lsat la loc, nu putea fi descoperit $edesu*t se vedeau dale masive de piatr, avnd fi&at n ele o mic *roasc. 6r din nou c/eia i aps, punnd piciorul pe piatr. Aotindu"se pe o a& de oel, dala se ntoarse pe !umtate, dnd la iveal o scar de piatr. Aeveni la mas, lu o farfurie i co*or n ncperea de dedesu*t. $ei era ntuneric, i croi drum pn la o *anc, aez pe ea farfuria i, cu un c/i*rit, aprinse o lamp cu gaz. 5a cellalt capt al ncperii se afla o u. 'rase zvorul i o mpinse. .nainta ntr"o direcie ce ducea n afara zidurilor castelului. .ntr"adevr, ua prin care trecu era fi&at n fundaia zidului, att de gros n acest loc, nct cnd ua se desc/ise, 3ellam( pru c nainteaz printr"un scurt tunel. .n dosul ei se afla o ncpere mare. .n afar de ea se mai aflau nc dou mici ncperi. #amera era luminat de ase lmpi cu gaz situate n dosul unor glo*uri opace. ,ra cea mai iz*itoare odaie din castel, cu pilonii ei masivi de piatr i cu *olta ntunecat a tavanului. >usese mo*ilat fr s se fac economie de *ani. Podeaua de piatr era acoperit cu covoare splendide, draperii scumpe ascundeau zidurile. Pretutindeni se aflau fotolii i sofale. Pe o msu sttea un vas mare de argint, n care se
,*,

ofileau cteva flori. -*el 3ellam( adusese personal fiecare mo*il n camer, strecurnd"o pe furi. -ez farfuria pe mas i privi mpre!ur. #amera era goal. Se duse spre o u i o desc/ise. .n dosul ei se gsea o c/icinet cu a*solut tot ce tre*uie. $incolo de ea, printr"o u dat de perete, se vedea o camer lung de *aie. Se ntoarse nemulumit n prima ncpere. ,laine8 strig el aspru. $in cea de a treia odaie iei ncet o femeie. ,ra m*rcat ntr"un capot de culoare nc/is, drept de sus pn !os. Pea lent i a*sent. Qi"am adus cina8 se rsti el. 'e"ai gndit vreodat ce s"ar ntmpla dac a uita% S presupunem c"a muri *rusc. 2z*ucni n /o/ote de rs la aceast idee. #ine te"ar putea gsi% -i muri de foame aici, ,laine. Peste o sut de ani, poate peste o mie de ani te"ar descoperi i te"ar aeza la un loc cu vec/ile regine. #e zici, ,laine% -uzise asta de attea ori, nct nu"i mai ddea nici o atenie. Singurul indiciu c"l auzise totui fu c i trase ncet un scaun la mas i se aez. 3ellam( o privi cum mnca aproape mecanic. 7pt ani de deteniune solitar se ntipriser pe faa ei palid i strvezie. 4i totui, nici ncercrile prin care trecuse, nici umilinele la care fusese supus zilnic, nici insultele, grosolniile i nici *rutalitatea studiat pe care i"o impunea -*e 3ellam( nu"i zdro*iser spiritul i nici nu"i aduseser vreo cut pe faa ei de o frumusee stranie. -r fi putut fi socotit o femeie de treizeci de ani, dar prul ei crunt trda o vrst mai naintat. 3ellam( se spri!ini de unul din pilonii imeni. Sttea cu *raele ncruciate la piept i o privea. ,laine Held, azi am vzut"o pe 6alerie, zise el. Qi"ar fi trimis salutri dac ar fi tiut. $raga mea, ntr"o lun are s fie o logodnic fericit. .l mai ii minte pe #old/ar*our
,*(

Smit/% >emeia i ridic privirea spre el. u te cred cnd mi spui c ai vzut"o pe 6alerie sau c ar fi pe undeva prin apropiere. 7 alt minciun de"a ta. 'ot ce mi"ai spus e numai minciun. .l cunoti pe #old/ar*our Smit/% repet el. >emeia nu"i rspunse, dar mna care ducea un pa/ar cu ap la *uze tremur. "ar strica s"i aduci aminte de el, spuse el ridicnd vocea amenintoare. #red c"ai s"l vezi din nou n curnd. 5a castel e un copoi care"i vr nasul peste tot, i cnd te"a apucat ne*unia zilele trecute, te"a auzit. $a, doamn, sttea c/iar deasupra capului dumitale i te" a auzit z*iernd. Ase, iar ecoul str*tu camera su*teran. @n *iat detept. - luat temperatura solului i" a dat de *uctria ta. - g/icit *ine, dar eu l"am pclit. >emeia continu s nu"i rspund. 3ellam( era att de o*inuit cu aceste tceri, nct ncetaser s"l mai supere. #ontinuB 6alerie e drgu. $a, doamn, e ,laine Held ntreag. -ceai oc/i, acelai pr, aceleai maniere groaznice de nfumurat. Se mrit ntr"o lun. #u un suspin, femeia se ridic de pe scaun, l fi& cteva secunde, apoi spuseB + gndesc la 6alerie ca la o moart. ,ti o proast. -i fost ntotdeauna o proast. Qi"am oferit o ocazie, cnd am vrut s m cstoresc cu tine. -cum nu mai am c/ef. -sta e cel mai ama*il lucru pe care mi l"ai spus. 7, $oamne, a vrea s mor8 .i acoperi faa cu minile i corpul i se cutremur. $e ce nu mori% o ntre* *trnul dispreuitor. >iindc eti la8 $e ce nu mori% , uor. .ntoarce unul din aceste ro*inete de gaz i culc"te. -i cuite0 nu le poi
,*-

ascui% u vreau s mor aa. 6reau s triesc s te vd pedepsit pentru tot rul pe care l"ai fcut pe lume, pentru toat durerea adus de tine inimilor omeneti, -*e 3ellam(. 3ellam( rn!i. Se apropie repede de ea i o apuc de umr. 'e temi de moarte8 spuse el privind"o feroce n fa. ,u, unul, nu m tem. -tept ziua cnd am s fiu lovit, eu acolo sus, iar tu aici dedesu*t, fr ca nimnui s"i treac prin cap. + va ntovri acest gnd plcut. 2ar cnd au s m care din castel, au s peasc peste mormntul tu, ,laine, i ei n"au s tie, i tu n"ai s tii, i eu n"am s tiu8 >emeia se nfior. u eti om, murmur ea. -*e i ddu drumul, lu farfuria i, *alansnd"o n palm, privi femeia gnditor. "au s te gseasc niciodat, vor*i el de unul singur. iciodat8 -m s te in aici. $ac te"a scoate, ar fi numai pentru a te aduce napoi. Se ndeprt *rusc de ea, iei pe u, o trnti i trase zvorul. 5u farfuria pe care o aezase !os, sui scrile i o aez la loc pe masa din *i*liotec. $ala de piatr reveni n poziia iniial i se nc/ise cu un clinc/et. Capitolul !0. ARCA&UL $ulii de la castelul 9arre erau inui ntr"o vec/e magazie care adpostise cinii de vntoare ai familiei de #urc( pe vremea cnd #olum*, copil, se !uca pe strzile din 9enova. -*e 3ellam( fi&ase regulile dup care
,*+

tre*uiau /rnii. @ltima mas li se servea devreme dup" amiaza. ,rau lsai apoi intenionat flmnzi. @n cine flmnd pzea mai *ine, devenea sl*atic, susinea *trnul. .i /rnea personal dimineaa. .i gsea de o*icei aezai ntr"un ir solemn n faa dormitorului su, cu capetele lor inteligente ridicate spre el. +ine te duci la ora, Savini. .ntoarce"te devreme. -m auzit c eti cstorit8 $a, domnule, rspunse Culius, ntre*ndu"se de unde aflase. 4tia ca nu"i spusese >eat/erstone. 3rusc i veni o ideeB l trdase #old/ar*our Smit/, cunoscut prin lipsa lui de scrupule. +i s"a spus c ai o nevast foarte nostim, zise 3ellam(, privindu"i secretarul pe su* sprncenele stufoase. 7 femeie *ine, nu"i aa% .ntocmai, domnule, rspunse Culius, curios de ce avea s urmeze. Smit/ i"a gsit o slu!* grozav, spuse 3ellam(, continund s frunzreasc o revist ilustrat. 3nuiesc c nu te supr faptul c mai scoate i ea un *an0 n mod cinstit, nu"i aa% Culius trecu eu vederea insulta, curios s afle inteniile *trnului. ,venimentele luau ntr"adevr o ntorstur neateptat. u"i nc/ipui o clip c patronul su se transformase ntr"un prieten dezinteresat. u era n firea lui. + *ucur s aud asta, domnule, spuse el politicos. >a( e o fat *un i nu tie nimic despre viaa pe care am dus"o0 u mini, a fcut parte din *anda ta. Culius l *lestem n sinea lui pe informator. $ac ar fi cinstit, n" a avea nevoie de ea. .n orice caz, Smit/ n"ar avea. Scrie"i, Savini, sau nu, mai *ine du"te s"o vezi. 'ot pleci la ora
,*.

mine. 7prete"te i stai de vor* cu ea. Spune"i s accepte dac Smit/ i cere concursul. 6a fi *ine pltit, spune"i i asta. .nc/eie discuia, smucind din cap cu o micare caracteristic. $up ce"l ntovri pe *trn pn la coteele cinilor, Culius se duse la culcare. u sttea niciodat s"i vad. Peste cteva minute, 3ellam( se ntoarse, urmat ndeaproape de dulii nfometai ce"l ateptau plin de sperane n timp ce el *aricada i zvora ua. #inii l ntovrir pe scara larg. 3ellam( se opri n pragul camerei lui i se uit de !ur mpre!ur. @nul din cini se ntinsese n capul scrilor, iar ceilali miroseau ua camerei lui Savini. #astelul se cufundase n tcere. 'icitul vec/ii pendule din /ol a!ungea pn la Savini, care, suferind de insomnie, ncerca s g/iceasc motivele interesului *rusc al *trnului fa de >a(. 'recuse de miezul nopii cnd auzi lipitul la*elor pe coridor. @nul dintre cini sc/elli ncet i prelung. 3ellam( l auzi i se trezi pe dat. Se ddu !os din pat i se duse s arunce o privire. #inii se plim*au nelinitii pe coridor. 6zndu"l, sc/ellitul rsun din nou. 9ura8 se rsti *trnul violent. $ulul sufl greu, apoi se lungi la picioarele stpnului su cu la*ele ntinse i cu oc/ii la el. -*e nc/ise uile i le ncuie. $up cteva minute adormi. 3tea ora dou cnd ua ce ddea n cmar prinse s se desc/id att de lent i de tcut, nct un cine tolnit la vreo zece metri nici mcar nu ntoarse capul. @a se nc/ise la fel de ncet. Pe !os ns, lng zid, se afla un o*iect care nu fusese acolo mai nainte, i anume un castron mare plin cu lapte. @nul din cinii ce rtcea
,*'

prin /olul de !os l vzu primul i plescitul lui zgomotos i atrase i pe ceilali. -nimalele flmnde se repezir la castron i"i vrr *oturile nuntru. #astronul se goli repede. #inii plecar i se ntinser satisfcui, lingndu" i picturile de lapte de pe la*e. #inele care gsise castronul se tolni cu capul ntre la*e i cu oc/ii nc/ii. -proape simultan, ceilali doi cini se ntinser pe o parte. $up cinci minute, o siluet verde se strecur pe u i se ndrept gr*it spre capul scrilor, unde se afla ascuns ta*loul de control al luminilor din /ol. @n gest, i coridorul se cufund n ntuneric. Silueta nainta tcut, oprindu"se s dea la o parte din drum un cine adormit. $ulul ntredesc/ise oc/ii, dar omul n verde l *tu ncet pe spinare i i mngie urec/ile mtsoase. -nimalul adormi la loc. .n lumina sla*, silueta rmase nemicat n faa uii de la camera lui -*e 3ellam(. Prea su*iric i ngrozitor de nalt. $in cauza imo*ilitii, faa al* i *u/it arta grotesc i nfiortor. 7mul inea ntr"o mn un arc lung, verde, iar la old avea o tol* plin de sgei. Penele verzi de la coada lor sclipeau n ntuneric. -tept vreme ndelungat. -poi se aplec i vr n gaura c/eii un instrument su*ire i cu vrful lung. $e mnerul instrumentului era fi&at o srm su*ire ce ieea din tol*. Prinse vrful c/eii i"l ntoarse. .nvrti fr zgomot mnerul instrumentului i desc/ise ua larg. -vea acum n faa oc/ilor ua din interior, m*rcat n piele. #u a!utorul aceluiai instrument, atinse *ara metalic ce trecea prin u i servea de partea cealalt pentru a reine zvorul cnd se ridica. -cest ciudat instrument tre*uie s fi fost foarte magnetizat, cci curentul lui acion prin *ar, ridicnd suficient zvorul ca ua s se desc/id0 -*e 3ellam( se trezi cnd arttoarele fosforescente
,*/

ale detepttorului de pe noptier artau ora patru i un sfert. Privi din o*inuin uile, ca s vad dac sunt desc/ise. 6zndu"le nc/ise, se culc la loc. .n timp ce"i sucea perna cutnd o poziie mai comod, auzi un clinc/et. Se ddu !os din pat ca s"i ridice c/eia inut pe lan, care czuse pe !os. Aamase n pat treaz i ngndurat. u avea gnduri prea plcute. .i zicea c 6alerie HoGett dormea pro*a*il la ora asta, fr s viseze la prime!dia care o ptea. .n privina asta se nela, cci 6alerie era ct se poate de treaz n clipele acelea. .ntr"un anumit moment, toate femeile i dau seama c realizarea unui scop n viaa lor, pn atunci aparent li*er i necontrolat, depinde n mare msur de alii. Sentimentul e plcut, dar i enervant. 4i e cu att mai enervant cnd nimeni nu ncearc s"i domine viaa, iar legturile sunt vagi i nesigure. Aelaiile lui 6alerie HoGett cu Cimm( >eat/erstone atinseser acel stadiu cnd, dei nu discutaser serios despre dragoste sau cstorie, fata se simea att de legat de el, nct dac un *r*at ar fi cerut"o n cstorie, ea s"ar fi considerat logodit cu Cim. u"i fcuser nici o declaraie de dragoste. u tia nici mcar dac el e li*er s se cstoreasc cu ea. .ncerc s lmureasc aceast pro*lem, trecnd n revist mpre!urrile cnd l cunoscuse. Aenun, dndu"i seama c dup toate pro*a*ilitile, Cim >eat/erstone nu se interesa de ea dect ca de Eun cazF. 'atl ei l rugase s manifeste fa de ea un interes profesional, iar interesul rmsese pro*a*il profesional, n ciuda acelui tremur ciudat din vocea lui cnd i urase noapte *un lng gard. Se gndi la lucruri mai plcute. -vea impresia c nu"l vzuse de o venicie, dei, de fapt, nu trecuser dect cteva ore. Aesimea violent a*sena lui, ceea ce o
,*&

enerv i o fcu s rup scrisoarea pe care i"o scria. +ai e&ista un motiv. Scrisorile ctre Cim deveneau din ce n ce mai lungi. Se pomeni umplnd zece pagini, fr s fi apucat s"i e&prime nici mcar !umtate din gnduri. u"l putea interesa fiecare gest al ei, i spuse ea trist, privind paginile rupte i aruncate n coul de /rtii. 3rusc, nelese c scria mereu una i aceeai scrisoare. Stinse lumina i se urc n camera ei. $omnul HoGett se retrsese mai devreme ca de o*icei. 6alerie ls servitoarea s ncuie i, uor nemulumit de propria ei ne/otrre, se duse i ea la culcare. >r s"i dea seama de ce, avea sentimentul c cercetrile n privina ,lainei Held i pierduser ceva din urgena lor. 7daia ei se gsea la faad, cu vederea spre grdin. .n spatele gardului se afla drumul. $etectivul de gard fusese retras. Se uit de la fereastr i vzu un om mergnd agale pe mi!locul drumului. Surprinse licritul unei igri de foi. )m*i n sinea ei, tiind c Spike Holland i asumase sarcina de a o pzi. Precauiile luate de Cim o m*r*tar. $ormea de o*icei *ine, dar n noaptea asta se suci n aternut, pn cnd czu ntr"un somn odi/nitor. Se detept de dou ori, iar a doua oar se ddu !os din pat i"i nclzi puin lapte. Se uit la drumul pustiu. Spike nu se mai vedea. 6alerie sper c reporterul se dusese la culcare. .i trase capotul pe ea, i lu papucii n picioare i aprinse o lumnare. 'ocmai desc/idea ua camerei, cnd un zgomot o fcu s sting imediat lumnarea. $e !os se auzeau voci, oapte. #u inima zvcnind se strecur pn la rampa scrii i privi n /ol. u se vedea nimic, dei vocile deveniser mai clare. #ineva plngea ncet. u visa. Se ciupi ca s fie sigur c nu viseaz. S"l scoale pe tatl ei% Aidic mna
,1*

s *at la ua lui, dar ezit. $e !os se auzir din nou oapte i un plnset. u putea fi o servitoare. $ac i s"ar fi fcut ru vreuneia dintre ele noaptea, ar fi fost c/emat. -ps clana de la ua tatlui ei, intr i *!*i prin ntuneric. Patul era gol. u"i venea s cread. -prinse lumnarea cu degete tremurtoare. .n pat nu se culcase nimeni. Pi!amaua sttea frumos mpturit pe pern. $up prima clip de uimire, se liniti. Pro*a*il c"l auzise pe domnul HoGett. .l c/emase desigur vreo servitoare. #o*or scrile cu lumnarea aprins. 5a zgomotul pailor ei pe trepte, dei pea ncet, oaptele i plnsetul ncetar. +erse drept spre salon. $e acolo se auziser zgomotele. .ncerc ua, dar o gsi ncuiat. #ine"i acolo% ntre* ea repede i emoionat. 7 clip, nu"i rspunse nimeni, apoi auzi din nou oapteleB , tata, 6alerie. #e s"a ntmplat% ntre* ea cu un suspin de uurare. $iscut cu un prieten. 6in eu sus la tine, i rspunse el ezitnd. $ar cine e acolo, tat% insist ea mirat. $u"te, te rog, la culcare, draga mea, o som domnul HoGett. u vreau s se trezeasc servitorii. Se ntoarse nemulumit i urc n odaia ei. #ine era prietenul venit n vizit la acea or a dimineii% $e ce nu se culcase tatl ei% #iudat, cci domnul HoGett, de cnd inea ea minte, nu"i clcase niciodat ta*ieturile. -vusese ntotdeauna impresia c"i un om care urte misterele i iat"l amestecat ntr"unul din cele mai mari. u"l putea nelege. u era deloc n firea lui. Se simea totui linitit c el era unul din cei ce vor*eau n oapt.
,11

#ine era ns cellalt% Se aez pe marginea patului, ls ua desc/is i ascult. .n curnd auzi pe cineva ieind din sufragerie i ua de la intrare desc/izndu"se. 2ncapa*il s"i mai nfrneze curiozitatea, se furi pn n captul scrilor i privi n /ol. $in fericire se inea de ramp, cci altfel ar fi putut leina. .n mi!locul /olului, luminat sla* de lumina ce ptrundea prin ua desc/is, se afla -rcaul 6erde8 Capitolul !1. -NDOIALA -runc o singur privire sinistrei siluete, apoi se ntoarse, fugi n camera ei i ncuie ua n urm. $e necrezut, imposi*il, n afara oricrei raiuni. 'atl ei8 #ine fusese vizitatorul% -uzi duduitul sla* al unui automo*il, dar nu se scul s priveasc. 2nstinctul o avertiz c strinul plecase i c al lui fusese plnsul pe care"l auzise. $ar domnul HoGett0 -rcaul 6erde8 7 apuc ameeala. Amase cu capul n palme. .l auzi pe tatl ei urcnd scara n camera lui, nc/iznd i ncuind ua. 6alerie co*or devreme la micul de!un. $ei o durea capul i se simea sfrit de o*oseal, era foarte curioas s aud e&plicaiile tatlui ei " nu se putea gndi la el altfel dect ca la tatl ei " n legtur cu ntmplrile din noaptea trecut. u tre*uia s"i fac nici cea mai mic aluzie la faptul c"i cunotea secretul. #nd domnul HoGett veni s"i ia micul de!un, ea l salut ca i cum nimic nu s"ar fi ntmplat. 6izitatorul tu a stat foarte trziu azi"noapte, tat, spuse ea aezndu"se n faa lui. $omnul HoGett arta palid i *olnav. ,ra limpede c
,1,

nici el nu dormise. $a, 6al, rspunse el, evitndu"i privirea. Qi"am promis c"am s vin la tine azi"noapte, nu% -m0 ei *ine, am avut un oc. - vrea s te rog s nu discutm despre asta., $esigur, tat, spuse ea cu o fals *un"dispoziie. + ateptam s fii puin speriat " relu el discuia puin mai trziu " i tocmai asta voiam s evit. 'e"ai dus n odaia mea% 6alerie ddu din cap. 4i"ai gsit patul gol. Sunt sigur c asta te"a nelinitit, draga mea. - fi dat orict s nu te fi trezit. - fost cineva foarte important% .ntr"adevr foarte important, zise el grav. 6alerie, nu"mi place cum sunt pregtite oule astea. ,ra o vec/e o*servaie de"a lui pe care o folosea ntotdeauna cnd dorea s sc/im*e su*iectul la micul de!un. -stzi m duc n ora, spuse el cnd masa se termin. 're*uie s vd neaprat pe cineva care vine de la P/iladelp/ia i poate c am s ntrzii. $dea e&plicaii att de amnunite asupra vizitei ce urma s o fac n ora, nct 6alerie nelese c nu"i spunea adevrul. Aenun s mai pun ntre*ri, cci, n aparen, purtarea lui nu avea nimic e&traordinar, dei ar fi putut s"i aduc aminte c doar cu o zi mai nainte i declarase c numai *oala l"ar fi smuls de la scrierea crii lui de istorie. .ntr"un fel, 6alerie era ns fericit c tatl ei pleac. 6oia s ntre*e o groaz de lucruri pe servitoare i poate c o cercetare atent a salonului avea s"i dezvluie identitatea vizitatorului. $omnul HoGett plec imediat dup micul de!un. 6zndu"l, Spike se gr*i s vin la 5ad(Ds +anor. Sper c nu s"a ntmplat nimic, nu"i aa,
,1(

domnioar HoGett% ntre* el nelinitit. #e ntre*are din partea ngerului meu pzitor8 i rspunse ea zm*ind. Spike fcu o mutr acr. .ngerul dumneavoastr pzitor s"a aezat lng un gard i a czut ntr"un fel de com. 6znd figura ei alarmat, Spike o lmuri c de fapt adormise. -r fi tre*uit s fiu n pat, pregtindu"m pentru sarcina ce mi"am asumat " zise el " dar adevrul e c triesc zile att de interesante, nct nu"mi mai vine s m duc la culcare dect atunci cnd se apropie clipa s pornesc n patrulare. 5a castel au avut loc nite ncurcturi. #e s"a petrecut% 7mul de smarald a devenit activ noaptea trecut. #nd *trnul s"a trezit azi"diminea, i"a gsit cinii adormii ca urmare a unui drog puternic luat n timpul nopii. $rogai din nou% ntre* ea surprins. Spike ddu din cap. 'ocmai l"am vzut pe Culius. +i"a spus c *trnul o s in pe viitor cinii la el n camer i c a fcut un scandal formida*il8 - trezit toi servitorii, i"a nne*unit cu ntre*rile, iar acum spune c"o s c/eme poliia. 3ietul domn Savini tre*uie s fie ntr"o stare de nervi ngrozitoare, zise fata plin de simpatie pentru el. $eloc8 replic Spike. u l"am vzut niciodat att de ndrzne i de vioi. 'rateaz ntreaga istorie ca pe o glum i spune c n"ar fi stricat dac, n loc s"i adoarm, -rcaul 6erde i"ar fi otrvit. 'atl dumneavoastr a plecat dis"de"diminea, domnioar HoGett. $a, are o ntlnire la 5ondra. #a i Culius, trncni Spike. -propo, am vor*it azi" diminea la telefon cu >eat/erstone. $omnule Spike, a trecut vreo main pe aici
,1-

devreme, diminea% $a, rspunse el imediat. ,a m"a trezit. 7 main $elarge de dou locuri, cu capota tras, dei nu ploua. + ntre* de unde venea att de devreme% $e ce% -m vzut"o trecnd pe su* fereastr. +"a trezit i pe mine " l mini ea, i interesul dispru de pe faa lui Spike. "ai vzut cine era la volan% .n treact. >arurile ei m"au trezit. 're*uie c dormii foarte uor, domnioar HoGett, fiindc n"am auzit niciodat o main care s fac att de puin zgomot. +"a iz*it c era condus de o femeie, m*rcat ntr"o pelerin larg. u i"am zrit faa dect o secund. +ai era cineva n main% "a putea s !ur, rspunse Spike. $ar de ce, domnioar HoGett% zise el *nuitor. S"a ntmplat ceva azi"noapte la 5ad(Ds +anor% imic, rspunse ea gr*it. + ntre*am doar cine o fi mergnd cu maina la o or att de matinal. $up plecarea lui Spike, 6alerie ncepu s c/estioneze cu tact servitorii. u afl nimic nou de la el. ici n salon nu ddu peste ceva care s trdeze identitatea vizitatorului. S cerceteze i camera tatlui%0 umai o*ligaia fa de cel care, la nceput din dragoste pentru copii, o salvase, apoi o ndrgise ca pe propria sa fiic, o fcu s renune la planul ei. u"i rmase dect confirmarea celor ce vzuse personal. Capitolul !2. LUI FA% I "E FACE O OFERT $ei Culius plecase devreme, >a( apucase s primeasc o vizit nainte de venirea lui. u era cineva pe care inea neaprat s"l vad, cci #old/ar*our Smit/ nu se *ucura de o reputaie dintre cele mai *une.
,1+

Culius nu"i acas, spuse ea. , plecat la ar. #rezi c nu tiu% rspunse #old/ar*our. St la un prieten al meu, domnul 3ellam(. Prietenul tu% rn!i >a(. .mi place c ai tupeu, Smit/. .n orice caz, nu"i dau drumul n cas. .mi stric reputaia. 5as"o moart8 rspunse domnul Smit/. -m ceva de discutat cu tine. -m venit tocmai de la 5ime/ouse s"i ofer *ani, i vreau s"l a!ut i pe Culius. >a(, dac mi dai drumul n cas, te faci cu nite *ani. >a( mai desc/ise puin ua. 2ntr8 se rsti ea. $ar s nu stai mult, Smit/. 'e previn c am o *uctreas i o servitoare. $in partea mea poi s ai i pe ar/iepiscopul de #anten*ur(, rspunse #old/ar*our !ignit. -m venit s discutm afaceri. .n plus, Culius are s soseasc ntr"un sfert de or. $e unde tii% l ntre* ea surprins. 5"ai vzut% u, dar l"a trimis 3ellam( la ora i i"a spus c poate ntrzie puin, ca s"i viziteze soia. 4tie% ntre* ea cu ciud. 3ineneles, rspunse domnul Smit/ dispreuitor. @n gentleman ca 3ellam( tie totul. umai datorit mie i" a pstrat Culius postul. #nd 3ellam( a descoperit cu cine are de"a face, a voit s"l dea afar, dar eu i"am spus0 Hai s discutm despre afaceri, zise >a( plictisit. -i luat"o prea de diminea cu *asme d"astea. $e fapt, Culius i"a mrturisit singur domnului 3ellam(. Smit/ iz*ucni ntr"un /o/ot de rs. -tunci minim amndoi, cci 3ellam( n"a aflat nici de la mine i nici de la Culius. $ar asta n"are nici n clin nici n mnec cu discuia noastr. -scult, >a( " spuse el aplecndu"se peste mas i co*ornd vocea " pot s"i ofer patru sute de lire0 fr ca, practic, s faci ceva.
,1.

>a( l privi n adncul oc/ilor. 'u n"ai da nici patru ceni cuiva ca s nu fac nimic, Smit/. #e vrei% u nvrtesc nimic necinstit, ai priceput% $ac vrei s"i cuceresc un *r*at, caut pe alta, fiindc eu m"am lsat definitiv. >ormida*il8 e&clam Smit/ cuprins de admiraie. + *ucur s aud asta, >a(, fiindc i eu m"am lsat de afaceri murdare. #e"i cer eu e o trea* la fel de cinstit ca0 " i frmnt creierii cutnd un termen de comparaie " n fine, e o trea* cinstit. 7 cunoti pe tnra HoGett% >a( rspunse c da. , nostim, nu% -i avut o mic scen cu ea la restaurantul E,l +oroF. "am avut nici o scen, rspunse >a( calm. -m salutat"o, i"asta a fost tot. -a am auzit i eu, zise Smit/ sarcastic. S tii, >a(, c m duc i eu pe la E,l +oroF i aflu ce se ntmpl. u conteaz, totui. 6reau s glumesc puin pe socoteala lui >eat/erstone. .i face o curte tur*at fetei. $ trcoale tot timpul casei HoGett. , un tip lipicios, care"i nc/ipuie c nu"i rezist nimeni. #e pofteti% l ntre* >a(. @ite ce e, zise Smit/ ncet. S presupunem c te duci i"i faci o vizit acestei fete " poi s iei o main, fiindc nu conteaz c/eltuielile " ca s discui cu ea. -re s accepte pe loc, fiindc te cunoate. -sta " zise el ridicnd prevenitor un deget " nu tre*uie s"i spui lui Culius. Soului meu i spun ntotdeauna totul, rspunse >a( demn. Poate c da, poate c nu, rspunse #old/ar*our Smit/. -sta nu vreau ns s"i spui. -i priceput% ,i, ia zi, ce doreti% repet >a( ner*dtoare.
,1'

$u"te i viziteaz"o ca pe"o prieten " vor*i Smit/ repede, cci se fcuse trziu i se atepta ca Culius s pice dintr"o clip n alta. -ceast HoGett caut pe cineva, o femeie. u"i n toate minile, zise el i se *tu semnificativ cu degetul pe frunte. 2"a intrat n cap c mama ei e nc/is la castelul 9arre. $e fapt, mama ei a murit, dar nimeni nu tie unde. 6reau s te duci i s"i spui c"ai vzut"o pe doamna Held " ine minte numele " la clu*ul 9olden ,ast. )i"i c"i inut n mare secret i c n"ai vzut"o dect ntmpltor. -rat"i c tii o cale de a intra la 9olden ,ast i c o poi lua acolo n orice noapte. $ac pomenete cumva c vrea s"l c/eme pe >eat/erstone, previn"o c dac aduce poliia are toate ansele ca doamna Held s fie luat de la clu* i s n"o mai vad niciodat. u uita s"i spui asta. 4i ce"o s se ntmple cu 6alerie% imic. 7 aduci la clu*, aran!m s se danseze, s se ia o mic cin0 >a( cltin din cap. u m *ag, spuse ea. , o manevr !osnic dac femeia pe care o caut e mama ei, asta indiferent dac fata e ne*un sau nu i fac pariu c nu"i ne*un8 #e"o s peasc atunci cnd a!unge la clu*% 4tiu eu cu cine te n/itezi, Smit/. "a clca nici eu la 9olden ,ast nensoit de un *r*at de ncredere. Smit/ se ls pe sptarul scaunului i se strm* la ea. Poi s"i spui lui Culius c i"am cerut s"i !oci o fest lui >eat/erstone. u"i nevoie s"i dai ns amnunte despre plan. u tiu dac am vor*it destul de limpede " zise >a( " dar i repet c nu m *ag. #aut pe"alta. 'e"am gsit pe tine i tu ai s"o faci, spuse #old/ar*our Smit/. $e ce i"e team% "o s i se ntmple
,1/

nimic ru feteiL e doar o glum, ascult"m pe mine. -i un umor grozav, Smit/ " zise >a( pe un ton /otrt " dar nu"mi prea vine s rd de ce povesteti. $ac Savini i"a spus s te pori aa0 #/iar dac o sut de Savini mi"ar fi cerut s fac aceast trea* murdar, tot n"a fi acceptat, spuse >a(. -m terminat, Smit/. @ite c vine Culius. -uzir ua nc/izndu"se i imediat apru Savini. Amase surprins i nu se *ucur deloc la vederea lui #old/ar*our Smit/. -m discutat cu soia ta, Culius, i comunic acesta. Poate c reueti tu s"o convingi. -m nevoie s m a!ute. .i dau *ani *uni, patru sute de lire. 3ellam( a pomenit de cinci sute, replic Culius cu spiritul lui practic. 6rei, >a(% o ntre* el. >a( cltin din cap. ici pentru cinci milioane " rspunse ea, iar Culius i ddu seama, dup tonul ei c /otrrea e definitiv. +ai discutai, zise #old/ar*our i se ridic s plece. u uita, >a(0 $oamna Savini8 l repezi ea. -m un nume de familie do*ndit legal. >olosete"te de el, Smit/. Domnul Smit/8 mri acesta i iei. Culius nu desc/ise vor*a pn nu auzi ua nc/izndu"se n urma vizitatorului. 3trnul cere s faci asta, >a(. $e ce refuzi% , o trea* murdar, Culius, rspunse ea calm. Prea murdar pentru mine. "am c/ef s m murdresc de tot. "am s"i spun ce mi"a cerut Smit/, fiindc i"am promis, i nu i"ar folosi la nimic. Culius i muc ung/iile gnditor. u insist " zise el spre surprinderea ei, cci >a( se pregtise de ceart. 3nuiesc c"i vor*a de ceva ce nu i" ar plcea s faci, dei nu m"a fi ateptat s te opui cu
,1&

atta nverunare. Qi"ai sc/im*at planurile de plecare, Culius% Soul ei ddu din cap. "ai putut s faci rost de *ani% 2"am avut n *uzunar " rspunse el vesel " dar un venit constant i sigur e prefera*il urnei sume glo*ale. Pe lng asta, >eat/erstone tia totul despre planurile mele de plecare. u i"am scris, temndu"m s nu fie desc/is scrisoarea. 4tia ns c am fcut unele investigaii i cunotea pn i vaporul cu care urma s plec. , detept acest >eat/erstone8 zise el fr s"i poat stpni admiraia. u era nimic e&traordinar n faptul c nu insista ca ea s"i dea amnunte despre planul lui #old/ar*our Smit/. -cest cuplu ciudat fcuse o convenie tacit ca nici unul s nu se *age prea adnc n tre*urile celuilalt. @n aran!ament e&celent, cci i scutea uneori pe amndoi de situaii foarte !enante. .i putu da seama dup tonul lui >a( c propunerea lui Smit/ nu era numai nepractic, dar i prime!dioas. 7 cunotea pe >a( i toanele ei foarte *ine. Culius Savini era un aventurier complet lipsit de scrupule, un /o fr remucri, escroc a crui contiin se confunda cu cercetrile poliiei. 7 iu*ea ns pe aceast femeie de moravuri uoare n/itat de mic cu /oii, crescut n atmosfera crimei i ndrumat de 3aldie #la(ton, printele ei, un asasin. Culius i pregtea nu numai o via de lu&, ci i una lipsit de orice gri!i. -ceast am*iie l determinase s aleag metodele mai puin riscante i, dup el, mai rezona*ile ale anta!ului, dect riscurile legate de un furt pe scar mare. + ntorc acum, spuse el. 5"am lsat pe *trn ngrozitor de furios. >antoma a reaprut noaptea trecut. -rcaul 6erde% u neleg de ce vine, zise Culius dnd din cap.
,,*

>ace o mare ne*unie, i dac"l prinde0 vai de capul lui8 >a( se ntoarse *rusc spre el. #e tot *ai cmpii% spuse ea curioas. Parc"ai vrea s nu fie prins. .ntr"adevr, nu vreau, i rspunse Culius. -scult, Culius, acest -rca 6erde nu"i cumva o nscocire de"a ta% $e"a mea% repet el dispreuitor. #e, crezi c"i de !oac cu dulii ia% "a face"o c/iar dac"a ti c"mi d *trnul toi *anii pe care"i are. Culius vor*ea sincer. $up plecarea lui, sun telefonul. Aecunoscu vocea lui Smit/. -i discutat cu Culius% $a, rspunse ea laconic. -ccepi% $a, zise >a(, zm*ind forat. Sunt femeia care accept cel mai uor n tot oraul. -tunci faci ce i"am cerut% S tiu c mor i n"o fac, rspunse ea, apsnd pe fiecare cuvnt. Culius are s"i piard postul, i rspunse violent Smit/ de la cellalt capt al firului. 2ar tu ai s dai de dracu. .i !oci lui Savini cea mai rea fest pe care i"ai fcut" o vreodat, >a(. ,u ns in aa de mult la el, nct am s"i dau posi*ilitatea s ctige uor o groaz de *ani. "am s"i mai cer nici mcar s te murdreti pe mini. .n regul spuse ea. 6oiai s m vri ntr"o mocirl, i"i trnti telefonul. u su*estima ctui de puin mrviile de care era n stare #old/ar*our Smit/. u avusese niciodat sentimentul siguranei, iar reacia ei permanent era de autoaprare. u o*inuia s se amestece n afacerile altora, dei de data asta se gndea serios s"o previn pe
,,1

6alerie HoGett de prime!dia ce"o pndea. 2deea puse o asemenea stpnire pe ea, nct n cele din urm telefon la 9arre. 2 se transmise c nu e&ista legtur telefonic cu 5ad(Ds +anor. .i aminti c Culius i pomenise de Spike Holland i telefon la E+istreul al*astruF. Spike lipsea ns i nu se ntorcea dect peste o or. "avea altceva de fcut, dect s0 $du din cap ne/otrt. -vea s"i scrie lui 6alerie i s"i comunice ce"i propusese Smit/, lsnd"o s"i ia propriile msuri. u"i plcea deloc ideea de a intra n legtur cu Cames >eat/erstone. @neori era posi*il i c/iar ngduit s informeze o viitoare victim. @n denun la poliie nsemna nc o n!osire n propriii ei oc/i. 6alerie se afla la oficiul potal, unde se gseau i ca*inele telefonice, i se pregtea s cumpere nite mrci, cnd dintr"un *irou apru diriginta potei. 6ai, domnioar, ai fost c/emat la telefon. 'ocmai am ntrerupt legtura. 5"a cutat i pe domnul Holland la E+istreF, dar nici el nu era acas. #ine m"a cutat% ntre*a 6alerie curioas. 7 voce de femeie. 6alerie rmase nedumerit. #unotea vreo ase femeiL puin pro*a*il ns ca vreuna dintre ele s"o fi cutat la 9arre. Prietenele ei tiau c nu e&ist legtur telefonic, iar, pe deasupra, c/emarea fusese mutat 2a /anul E+istreul al*astruF, la Spike. -sta nsemna c era ceva n legtur cu castelul. Cim >eat/erstone fusese. >irete8 Secretara lui telefonase8 Putei s"mi dai un numr de la 5ondra% ntre* ea. .n zece minute vor*ea cu Cim. u, nu te"am cutat eu, 6alerie. 4i nu"i nici o doamn serviciul meu. #ine crezi c era%
,,,

"am nici cea mai vag idee. -m crezut c eti tu fiindc a ncercat s ia legtura i cu domnul Holland. +ai tii ceva de el% $a. 6or*eti de cinii drogai, nu% u"i aa c"i ciudat% u crezi c"i destul de ciudat ca s vii c/iar tu pn aici i s cercetezi personal% -m s vin mine. $oreti s vin n noaptea asta% o ntre* el cu atta ner*dare, nct ea se fcu roie la fa. u, mai *ine mine " se gr*i ea s"i rspund i nc/eie convor*irea. E#ine s fi fost%F se ntre*a ea n timp ce se ntorcea la 5ad(Ds +anor. u era femeia care plnsese, i totui cine atunci% .i puse aceeai ntre*are de o sut de ori, i i spuse c atunci cnd se va ntoarce tatl ei i va cere s"i dezvluie secretul, ca s"i poat gsi astfel linitea sufleteasc. #nd trecu prin faa porilor de la 9arre, l vzu pe -*e 3ellam( mergnd agale pe pa!ite i ndreptndu"se spre intrarea castelului. $ei era cu spatele la ea, i recunoscu. Simind parc instinctiv c e privit, el se ntoarse *rusc cu o iueal surprinztoare pentru un om att de masiv ca el. 6alerie l salut cu o micare a capului. ,l nu"i rspunse. ici mcar nu"i ridic un deget la apc, ci o privi feroce pn ce ea dispru. Capitolul !3. DONJONUL OL 5a ntoarcerea sa, Culius l gsi pe *trn n parc. Pentru prima oar, 3ellam( prea ner*dtor s"l vad. 7pri maina pe alee cu un gest, iar Culius se ddu !os. -i vzut"o pe soia ta% se rsti el. $a, domnule, am vzut"o. -re s fac ce i"a cerut domnul Smit/%
,,(

u " rspunse Culius cu ndrzneal " a spus c n"o intereseaz aceast trea*. #red c tii c asta nseamn c"am s te dau afar8 l amenin 3ellam(. Aegret foarte mult, domnule0 " ncepu Culius. $"mi *anii, mri 3ellam(. Secretarul i numr n mn *ancnotele ridicate de la *anc. Culius se apropia de intrarea n castel, cnd patronul su i strig s se ntoarc. Qi"a spus soia ta ce dorete domnul Smit/% u, domnule. 3trnul l privi cercettor. .n regul, zise el. 7rdon s i se aduc devreme masa de sear, cci nu mncase la prnz. u"i psa de femeia cu prul crunt. 2 se lsase o rezerv de conserve s le foloseasc atunci cnd treceau zile ntregi fr ca el s"o viziteze. @neori o lsase intenionat dou zile fr /ran " o rutate la care, spre ciuda lui, ea nu reacionase. ,ra mndru de castel, dar i mai mndru de nc/isoarea secret. 7 mo*ilase cu mna lui, i tot personal instalase gazul i sistemul de ventilaie. 2ntroducerea electricitii prezenta prea multe prime!dii0 @n scurtcircuit putea s aduc electricieni care"ar fi scormonit peste tot la castel. Srmele n"ar fi putut fi tot att de *ine ascunse cum erau conductele de gaz. 5ucrase o sptmn ca s lege unul dintre vec/ile couri ale cldirii principale cu odaia su*teran i s asigure un curent constant de aer proaspt. +asa de sear fu servit la ora ase i avea aceleai proporii ca de o*icei. Culius, care supraveg/ea serviciul, se retrase. $e data asta, *trnul mnc mai nti, i numai dup aceea ncrc tava pentru nenorocita femeie. Se gndea la -rcaul 6erde. #e minunat ar fi fost s"l
,,-

prind, i s"l vre n celula c/inurilor, !os, su* nivelul pmntului, i s"i nc/id n nas z*relele de oel, lsndu"l acolo s"i fac an de an snge ru, iar n cele din urm s moar necunoscut. 'rapa de piatr ce ddea la celulele de sus putea fi cimentat. .l putea ine acolo pn nne*unea0 5a acest gnd, respiraia lui 3ellam( se acceler. #ine era -rcaul 6erde% 5a nceput l *nuise pe Culius. -poi i trecuse prin minte c ar fi putut fi >eat/erstone, poliistul ce"i vra nasul peste tot. u cumva era o femeie% 6alerie% -r fi fost o rz*unare plcut. Pentru 6alerie ar fi construit o nou celul, la nivelul inferior. #ltin sceptic din cap. #ellalt plan era mult mai *un. Smit/8 #/icoti e&trem de satisfcut, se ridic i mpinse *iroul. .n seara asta nu se gr*ea, cci nu avea c/ef. $uumeaua parc/etat se ridic pe *alamalele ei ascunse. .ntoarse c/eia n *roasca din piatr. $ala se roti pe a&ul ei. $ar nici atunci nu"i veni s co*oare scrile. Se gndea ce"i de fcut cu 6alerie. ,ra oare mai *ine s"o lase pe seama lui Smit/%0 u prea avea ncredere n el. Putea s se *izuie pe Smit/ c"i va face viaa un infern fetei lui ,laine Held% #o*or n ntuneric, cltinnd tava. -prinse gazul i desc/ise ua. -ez tava pe mas i o strig pe femeie. Se duse drept n dormitor i mpinse ua cu piciorul. Qi"am adus mncarea. Aspunde cnd te strig8 rcni el. u"i rspunse ns dect ecoul propriei sale voci. ,laine8 url el. @rmase oare sfatul lui i murise% #utase s scape de nc/isoare, dnd drumul la gaz% u simea nici un miros de gaz. .mpinse ua de la *uctrie. #amera era goal. >ugi ca un ne*un din odaie n odaie, se uit n dosul pilonilor,
,,+

de parc ea s"ar fi ascuns acolo, zvrli sofaua, zdro*ind"o, apoi alerg la u i trase cu oc/iul afar. ,laine8 z*ier el. $ar ,laine nu se afla acolo. >emeia crunt dispruse8 @nde% 're*uia s fie acolo, tre*uia. u mai e&ista alt ieire. )idurile erau solide. u e&ista nici o u secret i nici un coridor, din cele care i se spusese c sunt cu nemiluita la 9arre. ncercase fiecare stnc, fiecare dal din pardoseala tocit. Se repezi n dormitor i trase patul de lng perete. Poate c se ascundea acolo, ca s"l sperie. $ar patul era gol. .n dosul lui nu se afla nimeni. #ele cteva roc/ii ale ei atrnau de dou crlige *tute cu mare greutate n zid. Se aez nucit i i prinse capul n mini. >emeia crunt dispruse. @nde% 4i cum% u e&ista dect un singur drum, iar acesta ducea prin *i*liotec. #/iar dac ar fi ieit pe acolo0 $ar nu putea s ias pe acolo. @a era zvort. -rcaul 6erde8 $in nou -rcaul 6erde80 $ar -rcaul 6erde n"ar fi putut s treac prin duumea. -lt c/eie care s descuie lactul nu mai e&ista. >usese special fcut de un lctu neam. 3roasca i casa de *ani se desc/ideau cu aceeai c/eie. #/eia nc/idea ua de oel i inea i piatra nemicat. $use tava la loc n *i*liotec i studie trapa de piatr nainte de a o nc/ide. u se vedea nimic, iar suprafaa ei nu prezenta nici mcar o zgrietur care s arate c ar fi fost forat. #/eia, la rndul ei, nu avea duplicat. ,ra cu neputin ca femeia crunt s fi ieit pe acolo. Se fcuse aproape nou cnd prsi *i*lioteca. Culius l privi cu atenie, cci n trei ore nfiarea *trnului se sc/im*ase mult. -vea o e&presie pierdut, o fa cenuie, ori*il.
,,.

$"mi legtura cu 5ime/ouse " spuse el " i trimite" l ncoace pe Sen. Culius rmase uluit. 4oferul Sen nu trecuse niciodat pragul castelului 9arre. Sen era asiatic. -*e 3ellam( l descoperise la Seattle, cnd se dusese acolo cu avionul. Sen era un om costeliv, cu un aer de neptruns i fusese crescut la o misiune american. -vea ciudata calitate de a nelege patru lim*i i de a nu vor*i nici una, cci era mut din nscare. .n afar de erudiie, acest avanta! i oferise i posi*ilitatea unei slu!*e. -*e i pltise ca s urmeze cursurile unei coli moto. .l inuse apoi n serviciul su timp de optsprezece ani. 5ocuia ntr"un gara! construit de 3ellam( ntr"un col ndeprtat al parcului. 'ria din puin i curat, ocupndu"i timpul li*er care i"l mai lsa ngri!irea marii limuzine Aolls cu traducerea lui 5un Iii " culmea8 " n englezete. umai 3ellam( tia ce *ani primete Sen. #e fcea ns cu ei, nici stpnul su nu *nuia. $ei *trnul nu"i adresa mai mult de douzeci de fraze pe an, Sen nu cunotea dect un singur zeu cruia i se nc/inaB -*e 3ellam(. Poate c deficiena lui i dezvoltase un nou sim, o percepie mai acut a minii stpnului su. ,ra singurul om din lume pe care -*e nu"l teroriza i cu care nu se certa niciodat. Sen primea ordinele prin telefon i *tea n furc o dat pentru a semnaliza c a neles i de dou ori cnd dorea s i se repete mesa!ul. -rta destul de *ine. -vea oc/i negri, triti, i trsturi plcute. .n uniforma lui de ofer, nu i se mai distingea naionalitatea. .ntr"un *uzunar din interiorul mainii inea la ndemn mai multe *uci de carton. Pe una sttea scrisB Sunt mut, dar v neleg. Pe celelalte se aflau notate cereri de *enzin, anvelope etc., de care ar fi putut avea nevoie pe drum.
,,'

'ria ntr"o izolare complet de castel. .l evita pn i pe Culius, iar singura tentativ fcut de secretar de a se mprieteni cu el fusese primit de Sen cu o privire fi& i o retragere gr*it. >eat/erstone nelesese oarecum relaiile dintre 3ellam( i ofer i nu ncercase s strng legturile cu Sen i aa destul de vagi. 7dat, cnd Sen i condusese stpnul cu maina ntr"un ora din apropiere, Cim i perc/eziionase camerele, fr s gseasc ceva demn de luat n seam, cu e&cepia unei vaste *i*lioteci de literatur asiatic i a unei curenii desvrite n odi. -*e 3ellam( se gndise ntr"un timp s"i instaleze oferul n castel, ca s"l pndeasc pe -rcaul 6erde, dar renunase la acest plan. 2mposi*ilitatea lui Sen de a scoate un strigt se dovedea fatal succesului. Culius c/em oferul la telefon i lovitura de rspuns, n furc, se auzi imediat. $omnul 3ellam( dorete s vii imediat. >r main, doar tu. Sen sosi n curnd. .n momentele li*ere purta o *luz cu mneci lungi. .i fcu apariia n faa stpnului su cu minile ascunse n faldurile cmii. 2a cea de"a doua main i pleac la eG*ur( CunctionL rmi n ateptare pe drumul ntunecat ce duce de la staia de *enzin. Sc/im* i placa cu numrul mainii. -i s iei pe cineva i ai s"l duci unde i spune el. 'e ntorci la 9arre ast"sear. Sen nclin din cap n semn c a neles i atept noi dispoziii. 6znd c asta era tot, iei din camer.

Capitolul !!.
,,/

FA% -&I CALC PRINCIPIILE Cim >eat/erstone se m*rca pentru masa de sear. 6aletul su fcu remarca, n treact, c nu prea s se *ucure n mod deose*it de ntlnirea pe care, pn atunci, o ateptase cu atta ner*dare " reuniunea vec/ilor camarazi de arme, cci lua parte la dineul anual al fostului su regiment. -i grit adevrul, -ngus, zise Cim. iciodat nu m" am simit mai puin nclinat s ascult discursurile patriotice i aluziile mictoare la prime!diile nfruntate mpreun i la privaiunile ndurate. Poate c dup ce"o s *ei cteva p/rele0 " ncepu valetul cu optimism. 6rei s spui c voi fi mai fericit dup ce"o s *eau, rspunse Cim plictisit. -fl, -ngus, c te"neli. u"mi vine s m duc la dineul sta fiindc a dori s fiu cu totul n alt parte. , o premier la teatrul de revist Gaiet%, domnule, zise -ngus. ici nu"mi trece prin cap s m duc la premiera de la teatrul de revist Gaiet%. .n orice caz, premierele nu m intereseaz. Sunt sigur, domnule " rspunse politicos -ngus " c v"ai simi mult mai fericit la clu*ul dumneavoastr, la o partid de *ridge. +"a simi foarte nefericit la clu*, !ucnd o partid de *ridge, i rspunse Cim cu r*dare. 'e implor, -ngus, nu mai scormoni n secretele mele nfricotoare. -m neles, domnule, zise -ngus. ici n"a ndrzni s fac aa ceva. -i nnodat ngrozitor cravata de sear, domnule. .n timp ce valetul i potrivea cu ndemnare cravata de sear, Cim se ntre* ce"ar spune calmul -ngus dac i"
,,&

ar mrturisi c dorete s se afle n salonul de la 9arre, privind cei mai frumoi oc/i din lume. -ngus pro*a*il c l" ar fi dispreuit, cci valetul nu iu*ea pe nimeni. 5ocuia mpreun cu mama lui i cretea iepuri de cas, pentru a"i vinde. $ineul se dovedi o adunare foarte vesel, iar o clip Cim regret lenea care l"ar fi putut mpiedica s se ntlneasc cu atia camarazi *uni, alturi de care trise i aproape murise n timpul acelor ani /idoi de rz*oi, n >landra. Petrecerea se termin, n ce"l privea pe Cim, la ora unsprezece, cnd plec la Scotland Iard ca s primeasc rapoartele, cci inea locul unui superior aflat n concediu. -!unsese la *irou i rsfoia repede scurtele note de arest ntocmite, cnd intr ofierul de serviciu. 6 caut o doamn, domnule, zise el. +"a ateptat% u, de"a*ia a sosit. #ine e% ntre* Cim, iar gndul i fugi imediat la 6alerie. "o cunosc, domnule. Spune c e ceva foarte important, o domnioar numit #la(ton. >a(8 e&clam Cim surprins. #ondu"o nuntru, te rog. -poiB -scult, >a(, asta e o *ucurie neateptat8 >a( rmase n prag. .l msur pe Cim din cap pn n picioare, admirndu"l fr s vrea, cci detectivul arta c/ipe n /ainele sale de sear i cu pieptul strlucind de decoraii. imeni n"ar crede c eti poliist, >eat/erstone. Pari aproape un gentleman. #e sunt tinic/elele alea de pe /aina ta% +edalii ctigate la e&poziiile de vite. u vrei s iei loc% Perc( are s reacioneze mai rapid dac ai s te simi mai comod.
,(*

#are Perc(% ntre* ea, luat prin surprindere. ,i, EpersiF"fla!ul8 2art"mi gluma asta proast, dar tocmai m"am desprit de nite su*alterni *inedispui i mi"am cam pierdut simul umorului. -scult, >a(, ce te aduce aici% - dori s renuni s"mi mai spui >a(, rspunse ea nepat. .mi nc/ipui c tii c sunt mritat8 S nu crezi ns c m"a cuprins deodat mndria. Sunt dezinteresat, asta"i nenorocirea cu mine. -scult, >eat/erstone " spuse ea, sc/im*nd tonul deodat " ar tre*ui s ai gri! de fata aceea. #are fat% ntre* el, dndu"i seama de seriozitatea avertismentului. 6or*eti de domnioara HoGett% >a( ddu din cap. Se pregtete ceva i nu prea tiu ce. - venit azi" diminea la mine #old/ar*our Smit/. Poate c"l cunoti. $esigur. #e"i cu #old/ar*our Smit/% ntrea* el ner*dtor. #e vrea% 2art"m c vor*esc aa cu tine, >a( " zise el vzndu"i e&presia !ignit " dar sunt foarte nelinitit. -vea un plan grozav s"i !oace o fars domnioarei HoGett continu >a(. Pe mine, una, nu m"a amuzat, dei m amuz foarte uor. Ad i de glumele din 7unch. 6oia s"i spun domnioarei HoGett c o femeie pe care o caut, mama ei, se afl la 9olden ,ast, clu*ul lui #old/ar*our. $up ce i"a fi strnit interesul, urma s"o duc la 5ime/ouse, iar acolo trea*a mea se termina i ncasam cinci sute de lire. #e crezi de asta, cpitane >eat/erstone% ,&presia lui fcea ntre*area de prisos. #nd urma s ai* loc asta% ntre* el. u tiu. u s"a fi&at o noapte anume, dar cred c n cursul acestei sptmni.
,(1

Cim se ridic de pe scaun, se ndrept spre cmin i se uit la cr*unii care ardeau. >a( nu"i vedea faa, dar *nui c se ntorsese tocmai din cauza asta. $up o vreme, Cim reveni lng ea. u"i poi nc/ipui ce recunosctor i sunt, doamn Savini. Aefuznd propunerea lor, ai acionat aa cum m"a fi ateptat s se comporte orice femeie cumsecade i, i spun drept, nu m mir. >a( se nroi puin la fa. ,ra primul compliment pe care l primise de ani de zile. -sta nseamn c l"am EturnatF, spuse ea. "a fi visat niciodat s"o fac. $ar ai fcut"o i n"are s"i par ru. Se uit la ceas. ,ra unsprezece i !umtate. + ntre* dac"l pot gsi pe Spike Holland. -m ncercat i eu azi0 " ncepu ea. Cim scoase o e&clamaie. -adar tu ai telefonat, >a(% $omnioara HoGett mi"a spus c cineva a ncercat s intre n legtur cu ea. #e fat *un eti, >a(8 Se apropie de ea, i ntinse mna, iar ea, ncruntat i !enat, i"o strnse. $ac ai s m invii la nunta ta, >eat/erstone, i are s"i lipseasc vreun cadou de nunt, poi fi sigur c nu eu l"am luat. + atepi s dau un telefon% >a( accept. Cim o*inu aproape imediat legtura cu E+istreul al*astruF i, spre uimirea lui, Spike sosi pe loc la telefon. -m crezut c eti de gard, Holland%8 u mai e nevoie, cpitane. $omnioara HoGett a plecat la ora apte. #u cine% ntre* Cim rapid. #u unul din oamenii ti, trimis de la Scotland Iard8
,(,

"a a!uns nc acolo% u rspunse Cim rguit i ls telefonul n furc. #e s"a ntmplat% ntre* >a( cu voce sczut. $omnioara HoGett nu mai e la 9arre. - plecat ast"sear cu un om care s"a dat drept detectiv de la Scotland Iard, zise el ncet. $up cteva secunde i reveni din neputina provocat de 4ocul tirii. -ps pe sonerie i un poliist n uniform i fcu apariia. Cim i ddu gr*it ordineB 2ntr n legtur cu $ivizia WL mo*ilizeaz toate rezerveleL ncon!urai *arul 9olden ,astL ai neles% $a, domnule, rspunse poliistul lund note. #onvocai imediat toate rezervele din $ivizia - de pe teren sau de aici. $ou maini de poliie. Aepede8 Scoase dintr"un sertar al *iroului un revolver 3roGning, cu eava lung, i"l ncrc. Strecur arma n *uzunarul /ainei de sear i i lu pardesiul de pe mas. + gndeam s"i propun s m nsoeti, dar cred c"i mai *ine s nu vii. 'e"a vzut cineva intrnd la Scotland Iard% >eat/erstone " vocea lui >a( tremura " #old/ar*our tie de mine. Pe tine pro*a*il c nu te intereseaz prea mult, dar pentru mine e foarte important ca Culius s nu afle. $ac #old/ar*our se opune, f"i de petrecanie8 Cim zm*i uor. ,ti setoas de snge, spuse el ironic i plec. #nd iei din curtea mo/ort a Scotland Iard"ului se i adunaser vreo ase ageni speciali. 5e transmise pe scurt instruciunile. -parent acest raid are ca scop s punem mna pe !uctorii de faro, nelegei% -m un mandat de trei luni pregtit, iar ast sear l pun n aplicare. + atept s gsesc o doamn ascuns n local, i am s consider c
,((

mi"a fcut un serviciu cel care o s m mpiedice s"l mpuc pe #old/ar*our Smit/.

Capitolul !$. RAIDUL .n acel moment sosi una din maini, n care se ngrmdir cu toii. 7 luar n mare vitez pe *ulevardul larg de pe marginea 'amisei, fr s"o mai atepte i pe cea de"a doua. 'recur prin oraul pustiu i intrar n luminile or*itoare din 1/itec/apel. 'eatrele se goleau i naintarea pe *ulevard devenea dificil. 4i totui, dup un sfert de or, maina cotea pe strada unde se afla *arul 9olden ,ast. Cim sri nainte ca oferul s opreasc. #ordonul se formase i strada furnica de oameni teri, care se ndreptar spre cldire n momentul cnd maina trase la trotuar. Cim trecu de portar i urc n goan scrile. 7rc/estra de dans cnta, iar pe parc/etul lustruit vreo zece cupluri dansau. >r s"i pese, i croi drum printre ei i a!unse la *ar, unde acolitul lui Smit/, m*rcat n /ain al*, se spri!inea plictisit de te!g/ea, a*sor*it parc de spectacolul celor ce dansau. @nde"i Smit/% ntre* Cim. "a fost aici ast"sear, cpitane. Cim ddu din cap. Se ntoarse n sala de *al, fcu un semn efului de orc/estr, i muzica ncet. 'oat lumea s"i ia pardesiele i capele i s treac rnd pe rnd prin faa mea8 ordon el.
,(-

#lienii l ascultar, dei cu oarecare acreal. @nii tipi cu un aer morocnos preau suprai de faptul c li se stricase distracia. .ntre timp, mai muli ageni speciali invadaser localul, iar doi dintre ei l urmar pe Cim n dosul *arului. @a e ncuiat i c/eia o are #old/ar*our, spuse *armanul posac. Cim >eat/erstone ridic piciorul i lovi n u cu toat fora. @a se desc/ise cu un trosnet. .n camera pustie ardeau luminile, iar pe mas se gsea o sticl de ampanie, pe !umtate goal, i un singur pa/ar. Cim ridic pa/arul i"l mirosi. Pe ua aceea8 -rt spre o u ce ddea n strad. , o ieire !os. ,l ns continu s urce scrile. 5a captul treptelor se afla o platform i o alt u ncuiat, de su* care rz*tea o dr de lumin. 3tu la u i lumina se stinse imediat. >r s mai atepte, lovi ua cu umrul. -prindei lumina8 ordon el aspru. 'rag n cel ce va ncerca s m atace. @n detectiv din spatele lui arunc o raz de lumin cu lanterna, scond la iveal nite indivizi cu aer nelinitit, o mas verde i nite cri de !oc mprtiate. -poi lumina se aprinse. Suntei arestai, spuse Cim. #e !ucai, faro% u !ucam dect *ridge, zise o voce. -sta s"o spunei mine !udectorului, le"o tie Cim scurt. .n odaie mai e&ista o u. 'recnd de ea se pomeni n *uctria localului, pustie. #o*or din nou n cmrua din dosul *arului i"l gsi pe *arman prost dispus. +i"ai fcut o figur urt, cpitane8 $e"a*ia am cumprat sptmna trecut localul de la #old/ar*our Smit/. -m investit n el toi sfanii pe care"i aveam.
,(+

-tunci i"ai pierdut8 rspunse Cim furios. .i ddea seama c omul spunea adevrul i"i aminti c Smit/ menionase c avea s dea restaurantul altcuiva. 5a o sptmn dup ce cartoforii de sus au s fie condamnai, am s nc/id clu*ul. #e prere ai, 3arnett% +i"ai fcut"o0 " ncepu el. - fost aici azi"noapte #old/ar*our% #u cine era% 7mul refuz s vor*easc. .i ofer o ansB dac"mi spui cnd a fost aici #old/ar*our Smit/, fac actele de dare n !udecat doar pentru un fleac i n"am s iau msuri s i se ridice autorizaia de funcionare a clu*ului. - fost acum o !umtate de or, zise 3arnett. #u cine era% #u o doamn. 4i cu mai cine% #u cel care a adus"o. -cela a plecat. @nde"i acum% Ha*ar n"am, cpitane. 6 !ur. 'ot ce v pot spune e c Smit/ mi"a cerut ultimul *an pe care i"l datoram i"a ntins"o. )icea c se duce n -merica, sau nu tiu unde. #u ce"a plecat de aici% ici un vapor n"a prsit ara cu destinaia -merica de ord sau de Sud, de luni dimineaa ncoace.. #um a plecat, 3arnett% u tiu, domnule. 7mul ezit. Se ntlnea mereu pe aici cu cpitani de vas. .nvrtea o groaz de afaceri cu ei. #u unul a stat la discuie ore ntregi. #ine era cpitanul% @nul >ernandez. Proprietarul unui mic cargo*ot. .l conduce c/iar el. 6asul se c/eam 1ontessa i se afl la Pool, sau se afla azi dup"amiaz, fiindc eful ec/ipa!ului a fost aici. Cim se duse la telefon i form un numr. #omandantul departamentului 'amisa% #pitanul
,(.

>eat/erstone la telefon. 6reau s reinei vasul 1ontessa. , un cargo*ot ancorat la Pool. #unoatei vasul, nu% -tept o clip ca s o*in legtura cu portul fluvial. -lo, aici cpitanul >eat/erstone. Aeineti vasul 1ontessa0 , la Pool% 3ine8 +aina l duse la un su*comisariat fluvial. -!uns acolo, sri n *arca ce"l atepta. 1ontessa nu d semne c vrea s plece, spuse inspectorul nsrcinat cu paza. , nc ancorat. - prsit vreun vas portul Pool% $oar -essina, azi dup"amiaz. @n alt cargo*ot ou destinaia -merica de Sud. 6asul, cu luminile de poziie aprinse, se afla n centrul golfului Pool, creat de cursul 'amisei, unde se descarc mai devreme sau mai trziu toate vasele. 4alupa a!unse lng cargo*ot. Poliistul fluvial apuc scara de frng/ie i urc pe *ord, urmat de Cim. -vur impresia c nu e&ist paz, deoarece puntea era pustie. >r s stea pe gnduri, poliistul fluvial co*or n interiorul vasului. #pitanul 1ontessei fu sculat din somnu"i de *eie i adus n salonul de pe covert. #nd se trezi niel, spuse c nu a auzit nimic, nu a vzut nimic. 3nuia c tot ec/ipa!ul e *eat. .n orice caz era convins c ofierii erau cri, i nu se nela. u poate fi sta vasul, zise Cim tul*urat i iei pe punte. 2ndivizii tia sunt adevrat c/erc/elii i nimeni de pe *ord nu"i n stare s conduc vasul pe 'amisa. Perc/eziia fu scurt, dar minuioas. $escoperir uimii c vasul nu se gsea su* presiune. >ocurile erau stinse, iar cazanele reci. ,ra practic imposi*il s porneasc, c/iar dac ar fi avut aceast intenie. 're*uie s fi fost cellalt cargo*ot, care a plecat azi dup" amiaz zise Cim. Poliistul fluvial cltin din cap.
,('

- a!uns departe acum " spuse el " afar de cazul cnd l ateapt pe sta. Putea s a!ung vasul lund o main, n cazul cnd acesta ancorase la 'il*ur(. #o*orr scara de frng/ie i luar loc n *arc, 6alerie HoGett auzi pcnitul motorului n timp ce *arca se ndrepta spre rm i inima i se strnse de o disperare nemrginit.

Capitolul !). #I1ITA LUI #ALERIE LA CLUBUL 3 OLDEN EA"T4 7mul sosi seara trziu " un tip respecta*il, care nu trezea nici o *nuial " iar 6alerie co*or n salon i"l gsi stnd politicos pe marginea unui scaun i privind covorul. 5a intrarea ei, se ridic n picioare. Sunt sergentul 3roGn, doamn. +"a trimis cpitanul >eat/erstone s v nsoesc pn la Scotland Iard. #redem c"am gsit"o pe doamna Held. 6alerie rmase stupefiat. .ntr"adevr% 7, nu, nu poate fi adevrat. Suntei sigur% -*solut sigur, domnioar. -m gsit"o la clu*ul 9olden ,ast, un local inut de un individ numit #old/ar*our Smit/. Se pare c"i sec/estrat acolo de doi ani. -teptai"m8 -teptai"m8 strig ea i fugi n camera ei. Se m*rc cu degetele tremurnde. Aeveni la parter
,(/

s c/eme maina, dar l gsi pe om ateptnd"o. , aici maina mea, doamn, zise el. 4eful a crezut c"o s fie mai practic aa. #e drgu din partea lui, vor*i ea cu nsufleire. Se opri doar s"i ia /aina de *lan i s"i lase o scurt not domnului HoGett, care urma s"i fie dat la ntoarcerea lui. 2ntr prima n maina care o atepta la poart. u recunoscu oferul, care avea gulerul ridicat. .n timp ce trecea prin sat, maina se opri ca s dea voie s treac unei crue ce cra un trunc/i uria de copac. $e la intrarea pavilionului, Culius Savini o vzu pe fat i pe nsoitorul ei la lumina lmpii de peste gard. imeni nu o*serv silueta su*ire a secretarului, cci era ntuneric, iar el se inea n um*r. 5ui Culius nu"i tre*ui dect o secund ca s ia o /otrre. 7 rupse la fug. #rua ce mpiedicase drumul trecuse, iar maina prindea din nou vitez. Savini se repezi la port*aga!ul din spate i" l desc/ise. -lerga ct putea de repede i cu un ultim efort se coco pe marginea din spate a mainii i se prinse ntr"o poziie nesigur. .i trase rsuflarea i se *lestem din tot sufletul, dei pe tcute, pentru ne*unia lui. @n poliist din capul strzii satului vzu maina i privi uimit spectacolul e&traordinar oferit de Culius Savini agat pe port*aga!. Poziia era dureros de neplcut, iar automo*ilul gonea ca tur*at. @neori, Culius se crampona cu disperare s nu cad, convins c fiecare clip putea s fie ultima. 'enacitatea lui se verific i, plin de praf i cu prul vlvoi, trecu pe strzile strlucitor luminate ale su*ur*iilor din 5ondra. Hotrt i curios s vad ce va urma, nici nu se sinc/isi c oamenii l priveau dispreuitor sau *at!ocoritor. 'ot timpul cltoriei, 6alerie nu scoase un cuvnt. ,ra att de a*sor*it de gndurile ei i de perspectivele
,(&

minunate desc/ise de aceast tire, nct nu risipi vra!a meditaiei fericite dect n momentul cnd maina trecu fluviul, ndreptndu"se, dup cum i ddu seama, spre partea rsritean a 5ondrei. u mergei la Scotland Iard% ntre* ea. u, domnioar, cpitanul ne ateapt la 9olden ,ast. Aecunoscu localul, dei maina trase la o alt u dect cea pe care o tia. .nsoitorul ei sri !os i desc/ise ndat ua. #pitanul e sus, domnioar, zise el. 6alerie nu se ndoise nici o clip c omul spunea adevrul. ici cnd pi n cmrua din dosul *arului i se pomeni fa n fa cu #old/ar*our Smit/ nu sesiz prime!dia. u"l vzuse niciodat, dei fcuse un drum ca s"i cear informaii. 4i totui l recunoscu, pe loc. Suntei domnul Smit/% spuse ea zm*ind. #/iar eu, domnioar. #pitanul sosete imediat. +i"a spus s v aduc nite rcoritoare. Pe mas se afla o sticl de ampanie. #u un gest e&pert, desfcu srma i trase dopul. - zis c poate suntei o*osit dup lunga dumneavoastr cltorie. u sunt deloc o*osit i nu vreau s *eau ampanie. 7 voce rece i opteaB @7rime:dieIA Pentru prima dat nelese ce impruden ne*uneasc comisese. 6rei s"l c/emi pe cpitanul >eat/erstone% u"i aici momentan, domnioar, zise #old/ar*our i, vznd frumuseea fetei, oc/ii i lucir lacom. - gsit"o pe mama dumneavoastr. $a, domnioar, e c/iar mama dumneavoastr. +ama8 e&clam 6alerie. ,ti sigur% @it o clip toate gndurile la prime!diile ce"o pndeau.
,-*

$a, domnioar, c/iar ea. -u salvat"o tocmai cnd *trnul 3ellam( voia s"o trimit n -merica de Sud. $e fapt, cpitanul a gsit"o pe un vapor. , foarte *olnav. #ltin trist din cap. Aareori am vzut o femeie att de ru *olnav, domnioar HoGett. 7 ngri!ete o infirmier zi i noapte. #ondu"o pe tnra doamn pe *ordul vasului 1ontessa, ofier, se adres el celui ce"o nsoea pe 6alerie. Pe un vas% $ar nu pot s merg0 #t de departe e% ntre* ea uluit. 5a mai puin de o mil. u tre*uie s v temei att timp ct v nsoete sergentul. Pe de alt parte, poliia fluvial e foarte activ. -r fi tre*uit s o mire faptul c maina atepta nc la u, dar n gra*a ei de a o ntlni pe femeia pe care o cuta de atta timp istoria i se pru plauzi*il " e&act n stilul lui -*e 3ellam(. +aina intr pe o strad lung i ngust, o lu la stnga, trecu pe su* zidurile nalte ale unor antrepozite i se opri n curnd lng o desc/iztur strimt n zid, prin care 6alerie ntrezri apele repezi ale fluviului lucind prin ntuneric. #iva copii din ma/ala se !ucau alturi de"a soldaii, iar 6alerie se ntre* de unde"i procurase eful lor sa*ia lui strlucitoare. #red c asta"i *arca ce v ateapt, domnioar, spuse falsul detectiv. 6alerie se opri ne/otrt. $esc/iztura strmt din zid prea foarte ntunecat i amenintoare, iar silueta vag a *rcii avea i ea un aer prime!dios. Augai"l pe cpitan s vin pe rm s m ia, spuse ea, simind c"i pierde tot cura!ul. #red c"i mai *ine s mergei dumneavoastr, domnioar. u"i a*solut nici un pericol. #pitanul e un marinar priceput. u m"a mira s aflu c a trimis dup dumneavoastr pe"un mem*ru al poliiei fluviale.
,-1

#nd i ocup locul n fa pe *arca ce se cltina, vzu c ec/ipa!ul nu avea nimic comun cu poliia fluvial. ,rau strini i, pe deasupra, *ei mori. 6reau s m ntorc, spuse ea i se ridic pe !umtate din *arc. 6 rog, ducei"m napoi. Stai !os, spuse crmaciul. 7 s rsturnai *arca dac nu *gai de seam i"o s ne necm cu toii. u cred c domnului cpitan >eat/erstone i"ar plcea cum v purtai, domnioar. u"i rmnea dect s se aeze, tremurnd neputincioas. 6zu o *arc ce nainta piepti mpotriva flu&ului. 6slele se micau ritmic, aproape mecanic n *taia lor regulat. @n ipt i era salvat, cci *arca aparinea poliiei fluviale. ,a ns nu tia ce *arc era i nici nu"i ddea seama de prime!dia ngrozitoare n care se gsea. Pentru a a!unge pe puntea pustie tre*ui s urce o scara vertical. 'oat lumea !os, spuse un om ce li se alturase. 6alerie respira greu din cauza efortului de a urca. 6"art eu drumul, domnioar. 6alerie l urm de"a lungul punii ptate cu ulei. 7mul desc/ise o u. .nainte de a"i da seama ce se ntmpl, ua se nc/ise n urma ei. Salonul era mic i puea ngrozitor a usturoi. >erestrele rotunde fuseser nc/ise, aa nct afar nu rz*tea nici o raz de lumin de la lampa de gaz. .ncerc ua, dar nelese c tentativa era zadarnic. $ac n"ar fi uitat s ia cu ea revolverul lui Spike8 u"i trecuse ns prin minte. u gsi nici o arm la" ndemn, dei cut disperat prin tot salonul. Pe scara de afar se auzir pai. @a fu desc/is i un om intr, spri!inindu"se cu spatele de ea. 7 privea pe 6alerie amuzat. $omnule Smit/ " se *l*i ea " unde e cpitanul
,-,

>eat/erstone i ce nseamn toate astea% #e nseamn% S"i spun eu ce nseamn, tnr doamn, zise #old/ar*our Smit/. .nseamn c noi doi o s ne cstorim i"o s plecm la Aio n luna de miere. 6alerie l privi nedumerit. u v neleg, spuse ea. 6rei s v dai la o parte din u% 6reau s ies pe punte. 're*uie s prsesc vasul0 .n panica ei, ncerc s"l mping de la u, dar el o inu la deprtare cu *raul i"i rse n fa. -i s vii cu mine ntr"un lung voia!, draga mea, c/iar dac pn la captul lui ai s te cstoreti sau nu cu mine. -sta nu conteaz. $ac"ai s"mi faci ns necazuri " atitudinea lui ama*il se sc/im* *rusc " ai s vezi ce"ai s peti8 Aepezi minile spre gtul ei. 6alerie ncerc s se lupte, dar degetele lui nemiloase o strnser pn nu mai putu rsufla. Simi c"i nvlete sngele n cap. $eodat Smit/ i ddu drumul. 6alerie czu pe duumea, cutnd s"i recapete respiraia. Stai cuminte i"am s m port frumos cu tine, o preveni el. #ere"mi orice i"i fac orice /atr. $ar dac nu te"astmperi, am s0 " i rn!i amenintor. 6alerie merse mpleticindu"se pn la cel mai apropiat scaun i se aez. .i lu capul n mini i ncerc s"i adune gndurile risipite i speriate. "are sens s faci scandal, i mai ales acum, zise Smit/. 4eful ec/ipa!ului e *eat i, c/iar dac n"ar fi *eat, s"ar purta cu tine mai ru ca mine0 >u ntrerupt de o *taie n u, i o voce agitat l c/em afar. 2ei. $up dou minute se ntoarse. 6ino8 spuse el i, vznd c ea nu"l ascult, strigB Hai odat8 7 trase de *ra pe scar, apoi pe puntea murdar, iar
,-(

cel ce fcuse pe ofierul de poliie ridic o mic trap de fier din cal i se strecur prin ea cu picioarele nainte. #o*oar8 uier #old/ar*our, i o ridic astfel nct picioarele ei se *l*nir deasupra trapei. 6alerie ntinse mna mecanic, prinse rampa scrii de fier i co*or pas cu pas. 7 iz*i un miros sttut de rugin. Se afla ntr"o cmru. Sttea cu picioarele pe un maldr de lanuri i de"a*ia avea loc s se mite. Smit/ co*or n urma ei i trase trapa, nc/iznd"o ermetic. Spaiul era foarte ngust i stteau ng/esuii. Amas n spatele ei, #old/ar*our i inea minile pe umeri. "am crezut c"au s vin att de curnd, opti el rguit. 4eful ec/ipa!ului e ns *eat i focurile sunt stinse. "au s cread niciodat c"au fost pclii. #ine ne"a trdat% ntre* cellalt om cu aceeai voce. 3arnett0 7ri poate c"au avut un spion la clu*. >eat/erstone e un tip detept, lua"l"ar dracu8 #mrua avea forma calotei unui om i"n punctul cel mai strmt se gseau dou desc/izturi ovale. Printr"una din ele trecea un ca*lu. $in poziia ei, 6alerie vedea cu coada oc/iului fluviul, iar zgomotul *rcii cu motor i a!unse limpede la urec/e. #nd *arca trase lng vapor, auzi o *uitur, apoi o voce. ,ra vocea lui Cim >eat/erstone. $esc/ise gura s ipe, dar mna lui Smit/ i n*ui repede orice sunet. $ac strigi, te strng de gt8 #old/ar*our Smit/ era speriat. 6alerie l simea cum tremur. Se auzi zgomotul pailor pe puntea de fier, apoi se aternu tcerea. -u co*ort, opti cel de"al doilea om. Smit/ ddu din cap. 2 se pru o venicie pn cnd poliitii se ntoarser. 5e auzi paii deasupra i o voce pe care nu o recunoscu ziseB
,--

-sta"i trapa pentru lanuri. Sunt sigur c nu"s acolo, dar am s caut, dac vrei. u cred c se afl pe vapor. 3arnett a fost pltit ca s ne informeze greit. #old/ar*our rn!i n ntuneric. Se sftuir din nou, apoi se auzir pai ce co*orau pe scara de pe marginea vasului i zgomotul unei *rci cu motor ce se ndeprteaz. -u plecat, spuse Smit/. Simi c fata lein n *raele lui. 7 aduser imediat pe punte. -poi o co*orr gr*ii n salon. 7mul pitit ntr"o *rcu su* pup iei ncet i, pe furi, se apropie de marginea vasului. ,ra murdar de praful drumurilor de ar, iar prul lui, de o*icei att de lucios i de *ine pieptnat, sttea vlvoi. +inile lui delicate i provocau dureri i sngerau de attea eforturi neo*inuite. Culius Savini fi& *arca, puse piciorul pe prima treapt a scrii de frng/ie i urc prudent innd n mn o arm ciudat, luat din fundul *rcii.

Capitolul !*. FA% PRIME&TE UN ME"AJ 're*uie pltit ceva pentru asta, domnioar, spuse potaul. >a( ieise n capot, trezit din somn de lovituri puternice n u.
,-+

u primesc nici un plic care nu"i francat, zise ea plictisit.. u"i plic, dar nici carte potal, rspunse potaul, cercetnd *ucata de carton zdrenuit din mna lui. $e la cine% ntre* >a(, iar potaul rn!i. , mpotriva dispoziiunilor s v spun, dar e de la cineva numit Culius " spuse el, iar >a( aproape c i"o smulse din mna. 're*ui s se ntoarc n camer s aduc *anii. $escifrarea mesa!ului, scris pe o *ucat de /rtie rupt dintr"un carnet, avnd pe o parte adresa ei cu creionul, i lu cinci minute. Scrisul era l*rat i tremurat. $up un timp pricepu coninutul. Lac% a luat o pe domnioara E. L am !"ut #n sat i am srit #n main. Am mers la G. East. Smith, L. i domnioara E au ieit i s au dus cu o )arc la un !as. 4i urmresc. Anun( +eatherstone. .nainte de a termina de citit nota, >a( se i repezi la telefon. >orm trei numere rnd pe rnd, fr s"l gseasc pe Cim >eat/erstone, dar ls cte un mesa! la fiecare. Sfrise m*rcatul cnd soneria telefonului rsun violent i vocea o*osit a lui Cim o ntre*B +"ai cutat, >a(% .i citi scrisoarea prin telefon, fr nici o e&plicaie preliminar. >rumos din partea lui Culius. $e unde"i trimis% >a( studie cartea potal $in ,ast N. 5"ai vzut0 pe Culius% u. 4i nici n"am auzit de el. "a spus unde se afl, sau cum se numete vasul% u. Poate c nu tie, nu% -devrat. 6in acum la tine.
,-.

.n zece minute se gsea alturi de ea. @n tnr o*osit ne*r*ierit i plin de praf. -m oprit un vapor la gura fluviului, dar nu se aflau pe *ord. ici n"ar fi putut s fie, dac Culius a vzut vasul azi"noapte pe fluviu, cci a fost reflu& i n"ar fi putut pleca nainte de ora patru azi diminea. >a( se agit prin *uctrie i se ntoarse cu o cafea fier*inte pentru care el i rmase recunosctor. Sun telefonul8 spuse Cim srind *rusc n picioare. Poate c"i Culius. S rspund eu% .mi strici reputaia " zise ea " dei ai putea s e&plici c nu am o*iceiul s invit poliiti la micul de!un. Cim recunoscu prin telefon vocea lui -*e 3ellam(. ,"acolo Savini% ntre* el. Cim i fcu semn fetei i"i trecu receptorul. @nde"i *r*atul dumitale% ntre* *trnul. u"i acas, domnule 3ellam(. u e la 9arre% 5"a cuta dac ar fi la 9arre% - plecat azi"noapte i nu s"a mai ntors. Poi s"i spui s trimit dup /aine i *ani. 5"am concediat8 Poate c"i cu 5ac(, rspunse fata mieros. 5ac( s"a dus s"o ia pe domnioara HoGett i s"o duc la #old/ar*ours Smit/. -sta o tie i poliia. Se aternu o tcere att de lung, nct ea crezu c *trnul a nc/is telefonul. -poi se auziB u tiu ce"i cu 5ac( " zise el cu o voce *lnd " i nici ce"i cu domnioara HoGett. #e"i cu povestea asta% $up o pauz adugB #e face poliia% >a( astup receptorul cu mna i"i repet ntre*area lui Cim. Spune"i c reinem toate vasele de pe fluviu, i opti Cim. , cineva acolo, rosti *trnul. #ine"i% Cim i fcu semn s spun.
,-'

#pitanul >eat/erstone, rspunse >a(. @rm o n!urtur i telefonul fu trntit. Pro*lema e unde"o fi Culius, zise Cim >eat/erstone. +rturisesc c m simt mai linitit dac tiu c"i lng ea. "am visat niciodat c"am s m spri!in tocmai pe el8 u"l cunoti pe Culius, rspunse >a( mndr. $in nenorocire, Cim l cunotea pe Culius prea *ine, dar nu"i spuse. Se ntorcea la *iroul lui unde l lsase pe domnul HoGett, care primise cu un cura! e&traordinar vestea despre prime!dia ce"o pndea pe fiica sa adoptiv. u pot s cred c i se poate ntmpla vreun ru " zise el " v rog s nelegei, cpitane >eat/erstone, sunt gata s sacrific orice sum pentru a"mi regsi fata. $ac li*ertatea ei s"ar putea plti n *ani, ar fi li*er, i rspunse Cim cu toat r*darea. 2ertai"m dac sunt puin *rusc, dar n dimineaa asta sunt nervos. ,rai la 5ad(Ds +anor cnd a plecat domnioara HoGett% u, eram la 5ondra0 $omnul HoGett se e&prima cu greutate. #/iar dac a fi fost la 9arre, n"a fi oprit"o s plece cu un om pe care l"a fi crezut de la Scotland Iard. -vei vreun indiciu% #red c da, rspunse Cim dup un moment de gndire. .i sun secretara. $u"te la caziere i cerceteaz"l pe"al lui 5ac(. Henr( >rancis 5ac(, dac nu m nel. fost condamnat acum trei ani la 7ld 3aile( pentru spargere. 'rimite semnalmentele lui la toate comisariatele. S fie reinut oriunde se afl, n conformitate cu legea pentru prevenirea crimelor. S fiu imediat anunat dac e arestat. 5ac( lucreaz pe uscat, i afar de cazul cnd *nuiete c e cutat poate fi gsit prin apropierea clu*ului 9olden ,ast. #u att mai pro*a*il cu ct 3arnett, *armanul, nu mi"a spus numele celui care era cu Smit/. Primul lucru pe care va cuta s"l afle 5ac( e ct de mult e amestecat n afacerea asta.
,-/

#e prere ai de dispariia lui Culius Savini% Cim ddu din umeri neputincios. Culius e straniu. ,&ist unele resturi de omenie n el, pe care nimeni nu le *nuiete. .mi pare *ine c scrisoarea trimis soiei lui e adevrat i c se afl n apropiere de 6alerie. "a fi visat vreodat c"am s"a!ung s"l invidiez pe Culius Savini, adug el mai mult pentru sine. Cim fcu o *aie rece, i sc/im* /ainele i relu, odi/nit, vntoarea. Poliia de pe 'amisa organizase o cercetare pe scar mare a fiecrui vas din Pool, de la 5ondon 3ridge i pn la 9reenGic/. Cim se sui i el pe *arca cu motor ce transporta pe inspectorul"ef de la un vas la altul. $e fiecare dat nregistrar acelai eec. 'recnd pe lng cargo*otul vizitat cu o noapte mai nainte, Cim vzu o dr lent de fum gal*en ieind din coul decolorat. u se vedea dect un marinar cam murdar, care privea plictisit i cu *raele ncruciate peste *ord. Presupun c n"are rost s cercetm din nou, zise Cim ezitnd. u, domnule, rspunse inspectorul. + ndoiesc s" o fi suit pe aceast doamn pe un vas care nici mcar nu era gata de plecare. #red c 3arnett a minit cnd a spus c tnra doamn a fost dus pe 1ontessa. Cim i ddu dreptate. Se uit melancolic la cargo*otul turtit i urt, i dori ca 3arnett s fi spus adevrul. #nd l interog din nou, l gsi aproape n lacrimi. S mor n secunda asta dac v"am nelat, cpitane8 $ac am fcut"o e fiinc #old/ar*our Smit/ tre*uie s"i fi dat seama c ascultam la u i a dat intenionat un nume greit. -i mai auzit i altceva n afar de faptul c se duceau pe vasul 1ontessa%
,-&

$a, domnule. 5"am auzit pe Smit/ spunnd c, odat a!uns pe *ord, avea de gnd s se cstoreasc cu tnra doamn. .i spunea cpitanului la spaniol ce *ine arta fata i c trimisese o servitoare de aici pn la 1est ,nd s cumpere pentru ea o groaz de lucruri, fiindc n"o s ai* ce m*rca pe *ord. +i"am investit toate economiile n clu*ul sta, continu el nenorocit. #a s mprumut *ani, am fcut o ipotec. 6 putei nc/ipui n ce situaie sunt, cpitane. 5"a da de gol de o sut de ori pe #old/ar*our, numai ca s"mi salvez *anii, v spun drept. Cim l crezu. $ac le dduse o indicaie greit, nu era el vinovat. #old/ar*our spusese pro*a*il minciuni. >aptul c vor*iser englezete constituia o dovad. Pe de alt parte " i asta a!uta la salvarea micii averi a lui 3arnett " poliia nu avea interesul s nc/id 9olden ,ast, aa cum l ameninase Cim. -ceste sanctuare ale crimei deveniser rare, i tre*uia mult timp ca un nou local s capete o astfel de reputaie. E,l +oroF !uca acelai rol, atrgnd pe delicvenii din 1est ,nd cum atrage lumina fluturii de noapte. 9olden ,ast i fcea datoria la cellalt capt al oraului. .n vreme ce"l interoga pe 3arnett, sosi Spike Holland cu veti. Spike venise cu maina i se oprise la clu* s fac cercetri asupra automo*ilului care o transportase pe fat i a falsului ofier de poliie. Pe port*aga! se afla un om. - fost n trei locuri i mai ales ntr"una din su*ur*iile 5ondrei. 5"a zrit un poliist, care a i ncercat s"l dea !os i, !udecnd dup descrierea lui, nu poate fi nici o ndoial c era Culius. Savini8 e&clam Cim gnditor. -a se e&plic mesa!ul. $ar unde o fi Savini acum% $ac l"am gsi, ar fi simplu s dm de domnioara HoGett. 3trnul 3ellam( a sosit la 5ondra azi"diminea, zise Spike. , greu s mai o*inem informaii de cnd a
,+*

plecat Culius, iar pe portar nu te poi *izui. ,l mi"a spus ns c *trnul a ntins"o i c"o s lipseasc mai multe zile. #eea ce e ciudat " spuse Spike " fiindc de opt ani 3ellam( n"a lipsit o noapte de la castel. -sta"i singura informaie primit de la portar pe care Culius nu mi"a dat" o. #pitane, am o idee grozav n ce"l privete pe -rca8 .n clipa aceea, Cim nu avea c/ef s discute despre -rcaul 6erde. -scult totui cu r*dare. @n om care poate folosi un arc i o sgeat cu priceperea i precizia acestei psri verzi tre*uie s se fi antrenat serios, zise Spike. u te"a iz*it lucrul sta% u m"am gndit prea mult la asta, rspunse Cim ncepnd s"i piard r*darea. -tepta ca pe g/impi s continue cercetrile pentru gsirea lui 6alerie. $e data asta, Spike l plictisea. 'rasul cu arcul nu mai e la mod, urm Spike. Pe vremea *unului rege Hokum, cnd toi *ieii i fetele vesele se !ucau pe pa!iti, fiecare fat voia s vzute alturi de un *r*at care avea o medalie " EmedaliaF fiind cuvntul medieval pentru centrul unei inte, dac n"ai tiut. "am tiut, rspunse Cim plictisit. #e vrei, n definitiv% +"am gndit la faptul c " zise Spike " dac am face o cercetare la societile de tras cu arcul, am putea, printr" un proces de eliminare, s"l descoperim pe individul sta verde. -m s"i scriu secretarului societii 'o&op/ilite. Ha*ar n"am ce nseamn Eto&op/ilitF. Sun ca un ser mpotriva scarlatinei. Poate c"o s"mi spun el ceva. "ai dect " zise Cim, sincer fericit c scap de reporter. Societatea 'o&op/ilit i avea reedina n AegentDs Park. Spike avu norocul s soseasc aproape n acelai timp cu secretarul.
,+1

$a, v pot arta listele mem*rilor din ultimii treizeci de ani, spuse el. Spike studie cu atenie toat dup"amiaza registrele clu*ului. .n timp ce parcurgea darea de seam a unei vec/i competiii, degetul i se opri la un nume i rmase cu gura cscat. Plec s"l caute pe secretar i l nsoi n micul *irou al acestuia. u cunosc numele. , cumva pe vreo list de mem*ri% #ercetar din nou registrul. umele nu se mai repeta. - fost un concurs desc/is, adic puteau s participe i cei care nu erau mem*ri, zise secretarul. , ciudat totui c nu"i mem*ru, cci a tras formida*il. )ece EmedaliiF la rnd. .l cunoatei% -a cred, rspunse Spike, gtuit de emoie. $a, aa cred. $escoperise n cele din urm cine era -rcaul 6erde8 Capitolul !,. JULIU" INTRA -N AC+IUNE 6apoarele i rutina de pe *ordul lor constituiau pentru Culius Savini un mister. #ltorise pe mare, dar nu fusese niciodat pe *ordul unui vas asemntor 1ontessei. -!unse la casa scrii de la pror i privi de !ur mpre!ur. 7 scar de fier, ce ducea pe puntea superioar, unde se aflau *rcile, prea locul cel mai nimerit unde se putea ascunde. @rc repede, innd la su*suoar arma. ,ra o sa*ie cu lama scurt, furat de la un *ieel ce se mndrise cu ea cu o !umtate de or mai nainte. $ei ga*ia era vec/e, avea un vrf ascuit. 5ama, fr a tia grozav, putea fi folosit n cazuri disperate, producnd un efect cumplit. 6oise s"i plteasc *iatului, dar nu
,+,

avusese *ani asupra lui, aa c o furase. @rmrit de o *and de copii ce urlau, cci le descompletase armamentul, fugise pe micul c/ei de unde se am*arcase 6alerie pe vasul 1ontessa i, gsind o *arc la ndemn, plecase de la rm, trecnd pe lng cea care se ntorcea la mal ca s"l ia pe #old/ar*our Smit/. Culius nu era un spadasin i nu avea nici o idee despre aceast art. -rma i ddea ns cura!ul de care avea nevoie n momentul acela critic. u tia e&act ce avea s fac. 6alerie HoGett urcase pe vas mpreun cu 5ac(, despre care tia c era unul din acoliii lui #old/ar*our Smit/ i pe care l recunoscuse imediat, n timp ce maina trecea prin 9arre. Se poate ca saltul lui ne*unesc pe port*aga! s"i fi fost dictat din motive de ordin pur material. Pitit n *ezna de pe punte, printre *rci, se ntre*a singur dac acesta era cazul, dei ar fi preferat s cread c acea cltorie ngrozitoare se datora unui impuls de umanitate. Se lsase noaptea i Culius se ntre*a ce avea s fac. #old/ar*our se afla pe punte. +ai venise nc cineva. 7 *arc cu motor, cu patru oameni. .i zrise n timp ce urcau pe vas, fr s ai* idee cine sunt, cci altfel lucrurile ar fi luat o cu totul alt ntorstur. .n curnd auzi *arca plecnd. Se strecur prudent pe puntea plin de *rci i trecu de coul vasului. @rmrea o pat luminoas, ce se dovedi un luminator cu geam mat. .l ridic uor de o margine, dnd la iveal un col dintr"un salon murdar. $e surprindere, Culius aproape c"i trd prezena, deoarece prima persoan pe care o vzu fu 6alerie HoGett8 >ata sttea pe un scaun la captul unei mese goale. #iti pe faa ei contractat i al* tot ce voia s afle. -vusese sentimentul peni*il c fata l ntovrise de *un voie pe 5ac(, tiind cu cine are de"a face. -sta ar fi
,+(

nsemnat c a ndurat degea*a toate necazurile i neplcerile. -cum pricepu. #old/ar*our sttea n dreapta ei i i inea pe mas minile pline de inele, strlucitoare. >aa lui mrav era ntoars spre ea. $iscutau, dar din cauza zgomotelor de pe fluviu, Culius nu distingea un cuvnt. 9si un crlig, folosit desigur pentru a ine luminatorul desc/is, i"l vr cu mare atenie n inelul lui. -poi se ntinse !os i i lipi urec/ea de desc/iztur. #old/ar*our nu putea n nici un caz s"l vad, cci salonul era luminat de o lamp cu gaz al crei a*a!ur proiecta toat lumina pe mas. +ine diminea plecm, spunea Smit/. Poi s"i scoi din cap ideea c prietenul tu >eat/erstone are s vin n ultimul moment s te salveze. 4tii ce pesc dac eti descoperit% ntre* el. >ata nu ntoarse capul, ci continu s priveasc n gol. .nseamn pucrie pe via. +ai degra* m spnzur. 2ar dac"mi faci necazuri, te spnzur i pe tine, tnra mea doamn. $ac vrei *ani " spuse ea rupnd tcerea " pot s"i dau mai mult0 5as asta, rspunse Smit/ dispreuitor. -m *ani destui. S nu"i nc/ipui c"ai s m convingi s"i dau drumul. .ntr"o !umtate de or m"ai trda i m"ar ng/ii ocna8 "ai auzit, se vede trea*a, de nc/isoarea $artmoor, cci altminteri nu te"ai gndi c"a putea s risc s"a!ung acolo. .nc/isorile americane sunt nite palate, acolo oamenii sunt tratai omenete, n timp ce $artmoorul e un iad. u, ori merg mai departe, ori m spnzur. -m dorit ntotdeauna s m aez la casa mea undeva " continu el " dar n"am gsit niciodat fata potrivit. e putem cstori pe *ord. 7rice cpitan de vas poate s"o fac dac am ieit din limita de trei mile. $ac nu vrei s te mrii, asta e trea*a ta. -ici e mna lui -*e 3ellam(, spuse ea att de
,+-

ncet, nct Culius de"a*ia o auzi. S nu pomenim nume, zise discret #old/ar*our. 'ot ce tiu e c"ai s mergi mpreun cu mine, i cred c pn a!ungem la destinaie ai s devii fat de neles. Se ridic i o privi. 'e c/eam 6alerie, nu% -a am s"i spun. +ie spune"mi #old/ar*our, sau Harr(. Harr( e numele meu, adaug el inutil. -tept un rspuns, dar ea nici mcar nu"l privi. -tunci i puse plria, pe care o scosese cnd intrase n salon ca o concesie fcut politeei, i porni spre u. .n dosul perdelei aceleia e o ca*in de dormit. -i s gseti si un lavoar. 6reau s te simi *ine pe *ordul vasului. #a la tine acas. 'rnti ua n urm i o ncuie. Culius atept pn ce dispru #old/ar*our, apoi desc/ise complet luminatorul i, strecurndu"se prin el, se ls pe mas, n faa oc/ilor uimii i fetei. u vor*ii, opti el. $omnul0 domnul Savini, se *l*i ea. u vor*ii, repet Savini cu vocea sczut. .i scoase pantofii i se ndrept spre u. u se auzea nimic, dar #old/ar*our se putea ntoarce oricnd. Savini se apropie de mas, nvrti fitilul lmpii i o stinse, cufundnd ca*ina n ntuneric. -poi i croi drum spre fat, mergnd pe lng scaune. -m fost n spatele mainii, i e&plic el sumar. + putei scoate de aici% l ntre* ea n oapt. -a cred, dar nu sunt nc sigur. Se uit la luminator. -m putea s ieim pe acolo zise el " dei am impresia c"i mai uor s spargem ua sau s ateptm s" o desc/id Smit/. -re s revin cu siguran nainte de a se culca. -teptar o or, dar Smit/ nu veni. -tunci Culius ncepu s foreze *roasca uii cu vrful s*iei. $up un
,++

timp renun. u pot, spuse el, tergndu"i fruntea plin de transpiraie. $omnioar HoGett, nu ne rmne dect s ieim prin luminator. .n timp ce vor*ea, de deasupra se auzi un pas greu i mpleticit. 7 lantern se aprinse, cineva se aplec, trase crligul i luminatorul se nc/ise cu o *uitur. #ulmea nenorocirii8 Cudecind dup felul cum czuse capacul, era clar c i aceast cale posi*il de salvare fusese tiat. + tem " spuse Culius " c va tre*ui s"l atept pe #old/ar*our. .ntindei"v n pat i culcai"v, domnioar HoGett. Poate c nu vine nc. .i tre*ui mult vreme ca s"o conving s"i urmeze sfatul. .n ca*ina mic din dosul perdelei, 6alerie gsi o lamp aprins. Patul fusese fcut, feele de pern erau curate, artnd aproape m*ietor. Se ntinse n pat, fr s"i nc/ipuie mcar o clip c avea s aipeasc. $ar nici nu apuc s nc/id oc/ii, c adormi pe loc. Culius Savini spri!ini un scaun de u, apoi se aez pe el, cu sa*ia pe genunc/i, cu prul vlvoi, gata s adoarm i el. .l durea fiecare mdular. .i petrecu noaptea aipind i trezindu"se rnd pe rnd. 5a revrsatul zorilor, cnd primele raze ale soarelui scldar vasul, luminatorul strluci cenuiu, al*"auriu. -poi, deodat, cineva l desc/ise i figura lui #old/ar*our Smit/ se ivi nuntru. 3un dimineaa, micua mea0 " ncepu el, dar, vzndu"l pe Savini, i retrase imediat capul. .ncordat i nelinitit, Culius Savini auzi c/eia rsucindu"se n *roasc i sta gata s se repead. @a se desc/ise ns *rusc i el se pomeni ameninat de *roGningul lui #old/ar*our Smit/. .n faa armei, Culius ridic minile. 7 s avem o scurt discuie, Culius, zise Smit/. $ar mai nti pune sa*ia pe mas.
,+.

5ui Culius nu"i rmnea dect s asculte. #e vrei% l ntre* Smit/. #ine te"a trimis aici% Culius Savini avea ntotdeauna inspiraii rapide. 3trnul, spuse el dega!at. u tia ce s"a ntmplat cu fata i mi"a cerut s vin pe vas s vor*esc cu tine. 6rea s"o trimii napoi. 3uzele lui Smit/ se strm*ar ntr"un rn!et. ici nu m gndesc8 spuse el scurt. $ac te"a trimis pe vas, de ce n"ai venit direct la mine% "am tiut care i"e ca*ina. -m crezut c asta e ca*ina ta i mi"am dat drumul pe luminator, fiindc n"am voit s m vad marinarii. ici n"am apucat s intru ns, c cineva a i nc/is luminatorul. Smit/ ddu din cap. ,u le"am dat ordin s"l nc/id " spuse el " dei nu m gndisem c"am prins n curs un individ de teapa ta. -adar, 3ellam( vrea s"o duci napoi pe rm, nu% - avut ns gri! s m scoat pe mine din toat afacerea asta ncurcat% +ini, Culius. .l privi cu atenie. Hainele i sunt pline de praf, i"apoi ce fceai cu sa*ia aia% -m s te nc/id pe vas i am s aflu de la *trn ce urmreti. ,ti n stare s faci orice pentru *ani, Savini. $eodat i veni o idee. u cumva te"a lsat >eat/erstone pe *ord% Se *tu mulumit pe olduri. -sta"i8 ,ti spion. u"i culmea% Scoase un fluierat strident i un marinar foarte *runet co*or scara zgomotos. Smit/ i se adres n oapt. +arinarul plec i se ntoarse cu o perec/e de ctue ruginite. >ac i eu uneori pe poliistul, spuse #old/ar*our Smit/. .ntinde minile, Culius8 Savini l ascult i inelele de fier se nc/iser cu un sunet sec pe nc/eieturile minilor lui. >u mpins apoi pe punte i vrt printr"o u n cala ntunecat a vasului. Stai cu spatele spri!init de peretele de lemn8 i
,+'

porunci Smit/. $up ce ordinul i fu ndeplinit, leg strns picioarele secretarului. $ac *trnul confirm cele spuse de tine, am s"i cer scuze, zise el ironic. Pn atunci stai aici, i"am s vd eu ce fac cu tine cnd vom fi n larg. 'rnti ua n urm"i i trase zvorul. Culius Savini rn!i, cci ctuele erau puin cam mari i, mai nainte ca zgomotul pailor lui #old/ar*our Smit/ s se fi pierdut n deprtare, el i eli*erase minile.

Capitolul !/. INTERO AREA LUI LAC% 'rziu, dup"amiaz, un detectiv ce prea c"i pierde vremea pe #ommercial AoG zri o figur cunoscut. 5ac(, dac nu m nel " spuse el i"l nfc artistic. #e s"a ntmplat, Co/nson% ntre* prizonierul cu un aer nevinovat. u"mi aduc aminte ca poliia s ai* ceva mpotriva mea. -i s faci o mic plim*are cu mine, spuse detectivul, iar 5ac(, care nu tia ce"l ateapt, cci altminteri ar fi opus rezisten, l ntovri docil pn la cel mai apropiat comisariat de poliie, protestnd i susinnd c nu nelege de ce se poart poliia cu el att de ciudat, *a putea spune c/iar ine&plica*il. #pitanul >eat/erstone l interog ntr"o celul, fr s"i dezvluie motivul pentru care fusese arestat. Cim tria unul din cele mai critice momente din viaa lui, cci se /otrse s ntreprind un act care tia c"l putea compromite, o*ligndu"l s"i a*andoneze cariera aleas. u e&ista ns nimic pe lume care s nu merite a fi
,+/

ncercat pentru a o salva pe 6alerie. 4i"ar fi sacrificat i propria"i via, dac ar fi tiut c n felul acesta fata avea s se ntoarc la tatl ei. Cim locuia pe strada St. Cames, care sm*ta noaptea e una din cele mai linitite strzi din 5ondra, cu toat circulaia ntrerupt. .l iau la Scotland Iard, ca s"l interog/ez. u, n"am nevoie de a!utorul tu, Co/nson, mulumesc. -m s"l anun pe inspectorul"ef c tu l"ai arestat. Spre surpriza domnului 5ac(, fu luat din celul i urcat ntr"un automo*il conforta*il, condus de Cim. +omentan te poi considera ca nefiind arestat, zise Cim. @nde mergem% -cas la mine, i se rspunse, spre surprinderea lui. Pentru ce sunt reinut, cpitane% ntre* 5ac( curios. -i s afli la timpul cuvenit " i"o tie Cim, iar 5ac( ncepu s studieze toate posi*ilitile care"l puteau interesa. +aina se opri n faa unei prvli cu o*loanele trase, deasupra creia se gsea apartamentul lui Cim. #asa nu mai avea ali c/iriai. Proprietarul prvliei locuia ntr"o su*ur*ie. Cim se ntlni cu valetul su, -ngus, pe palier. Servete"i domnului 5ac( o *utur, spuse Cim. $u maina la gara! i poi pleca. Cim se duse n camera lui, i scoase /aina, vesta i gulerul. #nd se ntoarse, -ngus i terminase ndatoririle i"l atepta. 2a maina i nu te mai ntoarce ast"sear, i repet Cim. Pentru prima oar, domnul 5ac(, care tocmai ddea
,+&

pe gt un pa/ar cu G/isk(, deveni curios i puin nervos. -i terminat, 5ac(% l ntre* Cim cnd ua se nc/ise n urma valetului. 6rei s intri n *iroul meu% u era att un *irou, ct o sal de gimnastic, o ncpere lung, fr covor. $in tavan atrnau dou frng/ii, terminate cu inele, iar n cellalt capt al ncperii, se gsea o minge pentru antrenamentul *o&erilor. Cim nc/ise ua, o ncuie i"i fcu semn lui 5ac( s ia loc. u neleg de ce i"ai suflecat mnecile, cpitane, spuse 5ac( alarmat. -m s"i e&plic mai trziu, rspunse Cim. @nde"i domnioara 6alerie HoGett% #are domnioar% ici nu apuc s rosteasc ntre*area, c un pumn de oel l pocni su* *r*ie, azvrlindu"l pn la perete. 5ac( se pr*ui. $e ce dai n mine% $ac m mai lovii o dat0 @nde"i 6alerie HoGett% ntre* Cim pe acelai ton. u tiu8 rspunse 5ac( sfidtor. $e data asta era pregtit s ncerce s pareze lovitura, dar pumnul trecu pe su* garda lui i, trsnit de dou ori, 5ac( czu cu zgomot. Scoal8 i ordon Cim. ici nu m gndesc, spuse el, pipindu"i faa nvineit. -m s te raportez pentru asta, >eat/erstone. -m s fac s te dea afar0 Scoal " zise Cim " i nu"i face iluzii c n"am s te *at dac stai !os. Scoal8 ici mort8 rcni cellalt i sri ct colo cnd g/eata lui Cim se ndrept spre el. -i s mi"o plteti8 Qi"o !ur8 -m s te trag la rspundere pentru asta, >eat/erstone8 5uni diminea am s m nfiez inspectorului"ef8 $ac ai s mai trieti pn atunci, zise Cim.
,.*

,&presia din oc/ii lui ddu cuvintelor o semnificaie special. -scult"m " i l amenin cu degetul " dac nu" mi spui ce vreau s tiu, am s te leg pe duumea i"am s te ard cu fierul roul pn ai s mrturiseti. -sta"i tortur8 rcni 5ac(. "ai dreptul s m torturezi8 "o s ndrzneti, e mpotriva legii8 3ellam( mi"a spus odat c el crede n tortur " rspunse Cim ncet " i mi"am nc/ipuit c e o *rut. $ar am s"i smulg carnea de pe oase dac nu"mi spui unde e 6alerie HoGett. 7mul l privi fi&, apoi, cu un urlet, se repezi la u. Cim l readuse cu o smucitur. >rica i ddu cura! lui 5ac(, care se arunc asupra lui Cim. $etectivul se trase ntr"o parte i, cu o direct, l ntinse la podea. 5ac( rmase aa gfind. $ac"mi spui unde a 6alerie HoGett, i dau o mie de lire. ici pentru un milion, *ol*orosi 5ac(. , ntr"un loc unde n"ai s pui mna pe ea, porcule8 , n la*ele lui Smit/ i0 $eodat fu smucit n picioare i apoi iz*it de perete ca i cum ar fi fost o ppu de crp. Qii la via, 5ac(% l ntre* Cim cu o voce !oasa i vi*rant. u ai nici un prieten, nu e&ist nici o femeie pe care s vrei s"i mai ntlneti% ici un loc pe care vrei s" l revezi% S tiu c mor i nu"i spun, gfi 5ac(. -i s mori dup ce ai s"mi spui, zise >eat/erstone i"l *ui nc o dat, aruncndu"l la pmnt. 'rase deodat vesta i cmaa de pe 5ac(. 3rutalitatea gestului i ameninarea ngrozitoare zdro*ir ncpnarea lui 5ac(. .i spun8 i spun8 rcni el. , pe vasul 1ontessa8 +ini, nu"i acolo8
,.1

Cur c"i acolo, cpitane8 ,ram ascuni pe *ord, n cmrua lanurilor, cnd ai venit azi"noapte. - ncercat s ipe, dar Smit/ i"a pus mna la gur. Pot s"o dovedesc. 'e"am auzit spunnd pe cnd plecai c 6alerie nu"i acolo. Scoal"te, zise Cim i"i arat un scaun. Stai !os. #nd ai fost ultima oar pe vasul 1ontessa% -zi"noapte. u pot suporta vasele astea mici. .mi fac ru. 4i doamna era acolo% $a, domnule. @nde"i acum% .n ce parte a vasului% #old/ar*our a aran!at totul pentru ea. 1ontessa transport rom n -merica. 6aporul i aparine de fapt lui Smit/. ,l a avut ideea s nu aprindem focurile la cazane i ca vasul s rmn cteva zile la Pool, pn se uit ntmplarea. Cim descuie ua i se ntoarse n salon. 'ermin"i G/isk("ul, zise el. "o s m dai pe mna tri*unalului, dup *taia pe care am mncat"o, cpitane, nu"i aa% $ac ce"ai spus e adevrat, ai scpat, i replic Cim. 3ea"i G/isk("ul. -m s te rein n noaptea asta. $ac declaraiile tale se dovedesc e&acte, ai s fii li*er n dou ore. $ac nu, te iau ndrt n sala de gimnastic i"o s discutm ntre patru oc/i. 5ac( nu rspunse. .n drum spre Scotland Iard, domnul 5ac( i pipi vntile. Cim l ntre*B 5"ai vzut pe Culius Savini% Pe Culius% rspunse 5ac( dispreuitor. u"i amestecat n trea*a asta. 3a am impresia c e foarte amestecat, zise Cim. Capitolul $0. E#ADAREA LUI "A#INI
,.,

#a*ina de dormit n care 6alerie i petrecu cea mai mare parte a acestei zile ce prea nesfrit dovedea limpede c fusese pregtit special pentru ea. .n peretele ca*inei se amena!ase grosolan un fel de lava*ou, aa cum i spusese Smit/. .n orice caz era singura ncpere de acest fel de pe tot *ordul vasului. @a care ddea din *aie pe *ord fusese prins n uru*uri, iar /u*lourile fi&ate att de strns, nct, cu toate ncercrile ei, nu reui s deplaseze *arele ce le *locau. Singura ei descoperire fu o u glisant ntre salon i *aie, ascuns de nite perdele. 7 gsi cu totul ntmpltor, cnd Smit/ nu se afla in salon. @a prezenta o oarecare protecie, cci, odat nc/is, se fi&a de peretele ca*inei. #u toate acestea putea fi uor do*ort. -sistase la scena dintre Smit/ i Culius. +ai trziu avu cura!ul s ntre*e ce s"a ntmplat cu ndrzneul de Savini. , n siguran, i se rspunse. +esele luate mpreun cu #old/ar*our reprezentau un adevrat supliciu. Smit/ era prost crescut i avea maniere grosolane. -i s te o*inuieti cu mine dup un timp, draga mea 6alerie, spuse el clefind zgomotos. -i nceput s"mi placi. 4i nu sunt eu omul cruia s"i plac orice necunoscut. 5a 9olden ,ast0 6alerie l ascult i se cutremur. Smit/ pru s ia repulsia ei evident drept un compliment. 5a noapte plecm. #pitanul crede c"o s fie niic cea, aa c"o s putem s ne strecurm pe fluviu fr s ne o*serve cineva. ici nu m tem c"o s mai vin poliia din nou. S nu"i nc/ipui c"ai s scapi8 e&clam ea violent. #rezi c atunci cnd am s a!ung unde m duci, n"am s
,.(

m plng Poliiei% Smit/ zm*i plin de ncredere. -tunci ai s fi nevasta mea i n"o s te cread nimeni. @nde"i mama% ntre* ea. Smit/ rse din toat inima. u tiu. 3trnul a rpit"o de muli ani. "are sens s afirm c nu tiu, fiindc sunt *ine informat. - locuit n casa mea, n #amden 'oGn. "a stat pitit dect o sptmn acolo. Pitit% #old/ar*our ddu din cap. Se ascundea de 3ellam(. 7 iu*ea foarte mult, aa cum te iu*esc i eu pe tine. ,a ns l"a refuzat. ,u tocmai i fcusem un serviciu lui -*e i ctigasem o groaz de *ani. $escoperise c ea cuta s se mute i m"a trimis pe mine s vor*esc cu ea. 2"am spus c"am aflat c vrea s se mute, iar eu aveam o csu de nc/iriat. #/iria fiind mic, s"a mutat. - crezut c 3ellam( plecase n -merica " avea ntotdeauna mai multe ali*iuri, pentru cazul unor neplceri. $ar el nu s"a dus dect pn la YueenstoGn, iar ea i"a nc/ipuit c"i n siguran. .ntr"o noapte i"am spus aceeai poveste pe care i"a spus"o ie 5ac(. -m convins" o s vin cu mine la 9arre, deoarece i"am zis c fetia ei se afl ascuns acolo. ,ra vor*a de tine. $e fapt, nici nu mai erai o feti, fiindc aveai aisprezece ani. -tunci am vzut"o pentru ultima oar, cnd am adus"o la castel. )m*i iret. 3trnul spune c a fugit de"acolo0 - fugit8 6alerie sri n picioare. 7c/ii i ardeau de ner*dare. Stai !os, stai !os8 zise #old/ar*our iritat. u te enerva. 3trnul minte. +ama ta a murit. Usta"i adevrul. "are cura!ul s"o mrturiseasc. Se strm* i deveni i mai nfiortor. 2"am rmas ceva dator *trnului diavol.
,.-

-proape c"a fi vrut ca ea s fug. , o escroc/erie0 toat povestea asta cu -rcaul 6erde e o escroc/erie. - fost inventat de -*e ca s ai* o scuz, dac femeia reuete s fug. -sta"i *un, -rcaul 6erde8 Ase ncet. 6alerie se concentr. S presupunem c era adevrat. -sta ar fi e&plicat, cel puin, rz*unarea lui 3ellam( asupra ei. 're*uie s fi plnuit ns rpirea ei cu mult nainte de fuga mamei sale, n clipa cnd descoperise c 6alerie HoGett era copilul furat acum douzeci i trei de ani. 3nuiesc c"i moart, continu *ine dispus #old/ar*our. u poi s ii o femeie nc/is ntr"o celul su*teran opt ani, fr s"o distrugi. Pn i la $artmoor poi s iei la aer i s te miti0 -adar, acolo a stat tot timpul, zise 6alerie. >irete c acolo a stat tot timpul, rspunse el dispreuitor. u tiu n ce parte a castelului, dar acolo a fost. $iscuia avea loc la mas. 6alerie se ridic fr s se fi atins de mncare. $up"amiaz, pe *ordul 1ontessei se desfur o activitate intens. -uzi micri deasupra i voci ce urlau. @ndeva, dedesu*t, o pomp intrase n funciune i duduitul ei i distrase atenia. u vzuse nici un ofier sau vreun mem*ru al ec/ipa!ului, cu e&cepia steGardului negru ce"i aducea masa. Socoti ns c erau puini la numr i se ntre* unde se afla cpitanul. #e se ntmplase cu Culius% u mai ndrznea s se gndeasc la Cim sau la tatl ei, i nici s reflecteze la soarta sa. #nd Smit/ co*or la masa de sear, 6alerie vzu imediat c e *eat. Pomeii feei lui *olnvicioase purtau dou pete roii groteti. Semna cu o ppu urt, prost *oit.
,.+

6esel i fericit, domnioara mea% vocifer el. Qi" am adus nite *uturi. @n rom dat dracului8 Ase n /o/ote de propria lui glum. Sunt sigur c"i foarte prost, dar am ctigat o groaz de *ani cu el. 'rnti pe mas o sticl neagr i se aez pe scaun. 'riasc Culius, ai% S" a furiat pe *ord ca s m dea pe mna poliiei. 4i"a lsat nevestica, pentru o via pe ocean. Poi s"o crezi% "are ns o nevast ca a mea8 An!i la ea i ncerc s o apuce de mn. ereuind, destup sticla cu dinii i i turn un pa/ar dintr"un lic/id auriu. 3ea8 i ordon el. 6alerie mpinse pa/arul la o parte. 3ea8 u vreau s *eau8 spuse ea i zvrli pa/arul cu *utur !os. 9estul ei pru s"l amuze grozav pe Smit/. -sta"mi place, eti o femeie cu temperament8 c/icoti el i, fr s mai vor*easc, atac farfuria uria cu mncare pe care i"o pusese nainte steGardul. Se terse la gur, mai ddu pe gt un pa/ar de *utur i se ridic nesigur pe picioare. Porum*ia mea " ncepu el i se repezi sl*atic la ea. 6alerie se suci pe scaunul rotativ i se retrase din calea lui. 6ino ncoace8 strig el. 'e doresc0 6alerie i se opuse cu cura!ul disperrii, reuind s se smulg din mna care o apucase de mnec. >ugi n ca*ina ei, trase ua i"o zvor. 2ei de"acolo8 url el i *tu cu pumnul n u. 5emnul tremur, dar nu ced. .l cuprinse o furie dement. )grie cu ung/iile marginea uii, *ui cu piciorul, cu pumnii, *ol*orosind n!urturi ori*ile. -m s te scot de" acolo8 -uzindu"i vocea rguit, 6alerie tremur. Savini te"a nvat80 Savini0
,..

'ravers n vitez scurta distan de pe punte dintre salon i locul unde l nc/isese pe Savini. .nne*unit de *utur i de poftele lui nesatisfcute, cptase porniri ucigae. 'rase zvorul i ddu de perete ua cmruei. Savini8 -m s te omor, m auzi% eprimind nici un rspuns, *!*i pe !os, cutndu"i omul. Savini ns dispruse8 Capitolul $1. " EATA #ERDE 4ocul descoperirii l trezi pe #old/ar*our. 2ei dintr"o *ezn ntr"alta. #/em un marinar. #ine a desc/is ua de colo% ntre* el. 2"am dus de mncare acum vreo dou ore, rspunse omul. -i nc/is ua dup tine% $a. 6oia s *ea ap. -m fost s"i aduc o can, i numai n timpul la ua a rmas descuiat. #old/ar*our aprinse un c/i*rit i cut prin celul. -a cum se ateptase, ctuele i frng/iile zceau pe !os. .i croi drum pe puntea superioar i"l gsi pe cpitan n camera /rilor. ,mil, ct de repede poi s porneti% ntre* el. .n dou ore vine flu&ul, spuse spaniolul cel scund. Privete ns, amice, ce cea infernal8 #eaa se ngroase i luminile se vedeau foarte sla*. #u att mai *ine. Poi s pleci imediat% u8 rspunse spaniolul rspicat. "avem a*uri destui. Poate ntr"o or. $ar dac ceaa continu s se ngroae, ce"i de fcut% +ergi prin ea, zise #old/ar*our. #unoti fluviul i poi s a!ungi pn la mare. Se ntoarse n salon i, dup ce arunc o privire spre
,.'

ua nc/is a camerei lui 6alerie, se aez pe un scaun s !udece situaia. $ac Culius a sosit pe rm0 #old/ar*our i scoase revolverul din *uzunar i"l puse pe mas, n fa. $in camera lui 6alerie nu rz*tea nici un zgomot, li pru ru c a speriat"o. #el mai mult l nelinitea ns ce s" a ntmplat cu Culius. @nde se afla% $ac a!unsese la rm, atunci sfritul se apropia. $ar dac se mai gsea nc pe *ord% ,&istau zeci de locuri unde te puteai ascunde. Stpnit de aceste gnduri, iei pe punte i privi prin ceaa gal*en ce se ngroa. 6zu o *arc i un om ce vslea dega!at, ndreptndu"se spre vasul lor. @n singur om, era sigur. Poate unul din marinarii care se ntorceau de pe mal. @rmri *arcagiul singuratic. $escoperi c avea o alt destinaie, cci trecu pe lng prora vasului i se pierdu n *ezn. Smit/ se ntoarse n salon i se aez la unul din capetele mesei, astfel ca s ai* o vedere clar asupra uii desc/ise 6iitorul lui depindea de Culius. $ac se ivea vreun pericol, vreun pericol real, avea s fie nemilos cu fata. $ac urma s fie pedepsit, s tie mcar de ce. @rec/ile lui e&ersate ateptau cu ncordare un zgomot de vsle, o voce strignd la cei de pe 1ontessa. 5a primul semn al sosirii lui >eat/erstone, avea s nc/id i s ncuie ua0 Amase gnditor. +inutele se scurgeau. .l auzi pe cpitan dnd instruciuni s se ridice ancora. .ncercar ca*estanul i descoperir c mai are nevoie de a*uri. -uzi lipitul stins al unor picioare nclate n ciorapi. Aidic privirea. 7 secund se /ol*, apoi trase fulgertor mna ca s apuce revolverul0 SSS
,./

4alupa ce nainta prin apele nvluite n cea se ndrepta direct spre flancul vasului 1ontessa. Cim *nuia cam ce putea s se ntmple i dduse instruciuni s se sting motoarele n clipa cnd vasul avea s se iveasc din cea. 3alansul *rcii o aduse pn lng peretele navei. Cim sri peste *ord, urmat de poliia fluvial. Puntea era goal, iar ua salonului nc/is. $ucei"v nainte i punei mna pe cpitan, opti el. @nul dintre poliiti se strecur pe scara ce ducea pe puntea superioar. Cim naint spre ua salonului i aps clana ncet. Spre uurarea lui, ua era descuiat. Pi nuntru. Salonul era cufundat n ntuneric. $omnea o tcere deplin. Scoase din *uzunar o lantern i lumin pereii salonului. Se opri asupra uii de la ca*ina n care fusese nc/is 6alerie. $up o succint e&aminare, se lmuri cu ce fel de lemn avea de"a face i trase *rusc de u. .n ca*in ardea o lumin. Pe pat se afla *lana lui 6alerie. >ata nu se vedea ns nicieri. u o gsi nici n compartimentul vecin. Se ntoarse n salon i plim* lumina lanternei de"a lungul mesei. $eodat sri napoi i ridic revolverul. Pe scaunul din capul mesei vzuse o form omeneasc. Sus minile8 strig el i ndrept lanterna ntr" acolo. .n cercul de lumin apru #old/ar*our Smit/. Sttea rsturnat pe spate, iar ntr"una din mini, rmas pe mas, inea un revolver. 7c/ii lui mori erau pironii asupra luminatorului desc/is. ,ra mort, iar din pieptul lui ieea coada mpodo*it
,.&

cu pene verzi a unei sgei.

Capitolul $2. OMUL DIN BARC Cim l c/em imediat pe inspectorul poliiei fluviale. .nainte de a face alte cercetri, aprinser luminile din salon. #old/ar*our Smit/ tre*uie c murise instantaneu. Sgeata i trecuse prin inim i fusese tras cu atta for, nct se nfipsese n lemnul scaunului. 2ndiferent de ce"a vzut, a ntins mna spre arm, spuse Cim. $e ct timp e mort% +inile lui #old/ar*our erau calde nc. - fost pro*a*il omort n timp ce ne apropiam. -*a!urul e cald nc, ai o*servat% >r s mai atepte nici o secund, se repezi s"l caute pe cpitan. #nd afl de tragedia petrecut, omuleul iz*ucni n lacrimi, apoi l cuprinse un fel de isterie. -m tiut c"i o doamn pe *ord " /o/oti el " dar0 " trecu n revist rapid un mare numr de sfini " n"am tiu c"i ceva n neregul cu ea. SeJor, sunt un om foarte delicat i *un la suflet, i dac"a fi tiut c doamna nu"i soia lui seJor Smit/0 @nde"i doamna acum% se rsti Cim la el. 'e previn c dac ncerci s m pcleti, nu mai apuci s vezi portul 6igo aa curnd.
,'*

.ntre timp, cea de"a doua alup trsese lng vas i puntea se umplu de poliiti. #ercetar vaporul de la fund i pn la platforma catargului, fr s"o descopere pe fat. 5uminatorul salonului e larg desc/is, domnule, i raport unul dintre poliiti. , cam ciudat ntr"o noapte ca asta. Cim remarc i el. ,&aminnd puntea superioar, gsir o scar de frng/ie legat grosolan, de o mn nepriceput, de unul din stlpii de susinere de pe punte. .n plus, lipsea o *arc. -sta o descoperi cpitanul. 3arca fusese luat de la locul ei i co*ort la !umtatea copastiei, pentru ca s poat sta n ea cei ce clftuiau o plac desprins din peretele vasului. -cum, crligele de suport atrnau goale la captul frng/iilor. 6alerie n"ar fi putut s co*oare singur *arca. Cim era sigur. @nde se afla Culius Savini% #pitanul i inform. Srmanul Smit/ l nc/isese n camera de inut frng/iile, dar Savini a scpat i a notat pn la rm. Se afl atunci c omul care i adusese de mncare lui Culius l vzuse notnd i aruncase cu un drug greu dup el. u ndrznise s"i spun lui Smit/ c prizonierul scpase not. Cim reveni n salon i ordon s se aprind i alte lumini. .ncepu apoi o cercetare amnunit a ncperii. 7 crim n stilul -rcaului 6erde, spuse el cnd termin. Sgeata a lovit n acelai loc ca i n cazul lui #reager. ici o amprent care s"l trdeze pe criminal, sau pe clu, dac vrei. #um o fi a!uns pe rm% ntre* inspectorul nedumerit. -far de cazul cnd cunoate *ine fluviul, altfel n"ar fi reuit niciodat s a!ung la mal pe o noapte ceoas ca asta. Cim i ddu seama c aceeai remarc era vala*il i n cazul fetei. $oar nu cumva plecase mpreun cu
,'1

-rcaul 6erde. 7dat ce zreai ns malul apei, era uor s de*arci, cci, prin mpre!urimi, mai toate strduele ce co*orau de pe faleza lung se terminau cu un mic de*arcader. $up toate pro*a*ilitile, -rcaul 6erde se gsea n clipa aceea pe fluviu, vslind or*ete prin cea i cutnd zadarnic s se salveze. Cim ls poliitii venii cu *arca s pzeasc vasul, iar el lu o alup i ncepu o cercetare sistematic a fluviului. 5a un moment dat, prin cea se profil silueta unui vas ce nainta lent i care scoase un semnal de alarm n clipa cnd alupa trecu aproape pe su* prora lui. , vasul Gaika, aprovizioneaz flota de remorc/ere a societii 9. 2. #. -r fi tre*uit s"l perc/eziionm. , suspect8 7preau din cnd n cnd motoarele alupei, pentru a asculta vreun zgomot de vsle. 'ruda le fu rspltit cnd a!unser aproape de partea nordic a malului. -scultai, se aude prin apropiere o *arc, opti un poliist. Cim i ainti urec/ea i distinse micrile neregulate ale unor vsle n inelele lor. u"i un marinar, spuse inspectorul. u trage la fel cu amndou vslele. .n curnd localizar zgomotul, iar alupa o lu ncet nainte. Prin perdeaua su*ire de cea le apru n fa un antrepozit uria, apoi Cim zri *arca. 6slaul se ndrepta spre unul din de*arcaderele din !osul strzii. 4alupa lu *rusc vitez i porni n urmrirea *rcii. Se opri alturi, n clipa cnd ocupantul ei se ddea !os. Stai8 strig Cim i sri pe c/eiul noroios. Silueta se ntoarse i"i arunc o privire cercettoare. $umneata eti, >eat/erstone%
,',

Cim rmase trsnit de uimire " era vocea domnului HoGett. $ar0 dar ce facei aici, domnule HoGett% -m auzit c v ducei pe *ordul 1ontessei i v"am urmrit rspunse HoGett calm. -m gsit aceast *arc, sau mai degra* am vzut un om vslind n ea n timp ce eu cutam o *arc, i l"am ntre*at dac nu poate s mi"o dea mie. 2storia prea cu totul neverosimil. 7ricine altul dect Cim ar fi respins"o ca pe"o minciun sfruntat. -i gsit"o pe 6alerie% ntre* domnul HoGett. -vea o voce e&traordinar de calm. u, nu era pe *ord. Smit/ e mort. +ort% 4i 6alerie nu era acolo% #um a murit Smit/% - fost ucis de -rcaul 6erde, rspunse Cim. $omnul HoGett tcu. 6alerie fie c a fugit, fie c a fost luat de pe vas, continu Cim. + ntorc la Scotland Iard. 6enii i dumneavoastr, domnule HoGett% -cesta accept. +ort% murmur el. Sigur mort% #um nu se poate mai mort, spuse Cim. Sosir la Scotland Iard a*ia peste o or, cci o cea groas nvluise ntregul ora. Se circula cu mult greutate. 5a *irou nu"l atepta nici o veste. 5sase crima pe mna poliiei fluviale. $up ce"l conduse pe domnul HoGett la /otel, dei era o*osit, redact un scurt raport. 'oate comisariatele o cutau pe fat. Aedactarea i fu ntrerupt de zeci de ori de sosirea unor rapoarte. 'ocmai terminase i era pe punctul s plece, cnd fu anunat >a( #la(ton. >a( apru cu oc/ii roii i tras la fa. 5"ai gsit pe Culius% ntre* ea. Cim cltin din cap.
,'(

Sper c nu i s"a ntmplat nimic, spuse el. Smit/ l"a inut prizonier pe *ordul vasului 1ontessa, un mic pac/e*ot de pe 'amisa, dar se pare c"a reuit s fug. -scult, >a(, Savini noat *ine% .n ciuda suprrii ei, >a( zm*i. Culius al meu noat i acolo unde *alenele s"ar neca, rosti ea cu mndrie. , cel mai grozav nottor din ci ai vzut vreodat, >eat/erstone. #/iar dac ar fi s naufragieze n 7ceanul -tlantic, tot ar iei la rm. $e ce m ntre*i% >iindc a srit peste *ord. ,ra cam cea, dar dac tie s noate, scap. Sigurana ei dispru i redeveni soia agitat. 7 s se nece8 $e ce nu l"ai cutat, >eat/erstone% 5"ai lsat acolo, singur, n ap, fr ca nimeni s"l mai caute. , o crim8 Cim o *tu uor pe umr. Culius n"a pit nimic, spuse el prietenos. - fi vrut s fiu la fel de sigur i n ce"o privete pe domnioara HoGett. .i zise n sinea lui c Culius nu era genul de om care s moar necat. $in tact, se a*inu totui s i"o repete cu glas tare. .i povesti apoi despre sfritul lui #old/ar*our Smit/. - meritat"o, rspunse ea prompt. 7mul sta era fcut s nu triasc mult, >eat/erstone. - fost o *estie toat viaa. Sper c nu"i nc/ipui c Culius e amestecat n trea*a asta, nu% ntre* ea ner*dtoare. $ac i"ai arta un arc i o sgeat, Culius nici n"ar ti ce sunt. Cim i liniti temerile n legtur cu faptul c admira*ilul Culius ar putea fi *nuit cumva i o trimise acas. 5a ora aceea, auto*uzele i metroul nu mai circulau i >a( nu gsi nici un ta&i. 7 lu pe !os, croindu"i drum cu oarecare greutate. 'recuse de ora dou cnd,
,'-

plictisit i o*osit, a!unse la *locul n care se afla apartamentul ei. Se ndrepta spre intrare, cnd vzu o main tras lng trotuar. .i aminti c o depise cu cteva minute mai nainte. .n um*ra uii ncuiate sttea un *r*at. $intr"o singur privire, i ddu seama c era -*el 3ellam(. 6reau s intru, spuse el morocnos. @n prieten al meu locuiete aici. u tiu de ce se ncuie uile de la intrare. u putei intra, domnule 3ellam(8 i replic ea violent. $up felul cum v"ai purtat cu soul meu, m mir c mai avei tupeul s venii la o asemenea or8 3ellam( o privi furios. -, deci tu eti femeia0 $oamna Culius Savini% ,i *ine, am venit fiindc am s"i spun cteva cuvinte soului dumitale. Spunei"mi"le mie " rspunse >a( " dar repede, cci sunt o*osit. Poi s"i spui c am descoperit c mi s"au furat trei mii de dolari din casa de *ani i c am s cer s fie arestat. -sta"i tot, doamn Savini8 >a( l apuc de *ra n momentul cnd 3ellam( voi s plece. 7 clip. 4tiu c"i o mainaie. Suntei ns prea detept ca s"i fi lsat vreo porti de scpare. 2ntrai i s auzim despre ce"i vor*a. 3ellam( o urm pe scri i ptrunse n apartament. 2ntrai aici, spuse ea i aprinse lumina din sufragerie. 6zndu"l mai de"aproape, se ngrozi. $umnezeule, dar ce fioros artai8 e&clam ea, iar el se enerv. >ioros% ntre* el, aezndu"i trupul uria pe cel mai solid dintre scaune. #red c pot s"i ntorc complimentul.
,'+

#e"i cu furtul sta, domnule 3ellam(% ntre* ea. 4tiu c Culius nu"i vinovat, fiindc nu"i genul lui s fac aa ceva. u"i genul lui, nu% rn!i el. -sta o tii tu mai *ine. .n orice caz, nu"l acuz, dar mi"au disprut *anii. 4i mai vreau s discut ceva cu tine, tnr doamn. #e o*rznicie8 e&plod ea. S m minii la mine n cas8 -far, sau c/em poliia8 7c/ii lui reci i reinur o clip privirea i, su* efectul lor magnetic, cura!ul ei se destrm. "ai s telefonezi la poliie, spuse el. 6reau s vor*esc cu Culius. 6"am spus c nu"i aici. 3trnul smuci capul ntr"o parte. $u"te i vezi, spuse el. >a( ezit. $u"te i vezi8 mri el i >a( iei din odaie. u tiu ce o fcu s desc/id ua fostei camere a lui Culius. ,ra poate cea mai apropiat. -prinse lumina i se retrase uluitB Culius zcea pe pat, murdar, fr guler la cma i ne*r*ierit. $ormea dus. 5a nceput nu"i putu crede oc/ilor. -poi, cu un strigt, se repezi la el i"l lu n *rae, plngnd cu /o/ote pe cmaa lui murdar i ncercnd s se liniteasc. .ncet i cu greutate, Culius se trezi i clipi din cauza luminii. @ite " spuse el " >a(0 sper c nu te superi. 2"am spus s se duc n camera ta. >a( z*ur n odaia ei. #ulcat pe pat i acoperit cu o cuvertur se afla o fat. 2nutil s mai ntre*e cine era cea care dormea. 6alerie se agit n somn i suspin. 2ar >a( #la(ton, escroac i femeie cu ndeletniciri deoc/eate, se aplec deasupra ei i o srut pe o*raz.
,'.

Capitolul $3. O OFERT &I UN REFU1 #nd se ntoarse la Culius, l gsi pe marginea patului, frecndu"se prozaic pe cap. #e s"a ntmplat, >a(% ntre* el repede. 3ellam( e aici, rspunse ea. Culius i strnse pleoapele ntr"un efort de a se concentra. 3ellam(% -*e 3ellam( aici% #e vrea% S te vad. $e ct timp te"ai ntors, Culius% u tiu. #red c de mai mult timp, spuse el i cltin din cap. .i scosese g/etele cnd se culcase i acum se uita disperat n !ur dup ele. ,ra nc ameit de somn. >a( i aduse nite papuci u vor*i cu el, Culius, dac n"ai c/ef. 3a m duc s"l vd, spuse Culius cu un zm*et strm*. $omnioara HoGett se simte *ine% >a( i rspunse c da. #scnd i ntinzndu"se, Culius o urm n sufragerie. Culius ncerc un sentiment nou n faa omului care l terorizase atta vreme. .l putu astfel nfrunta privirea cu o senintate ciudat. #e"ai de spus n ce te privete% l ntre* *trnul. u m mai speriai, i replic Culius i fcu un gest cu mna ca i cum ar fi mturat din minte imaginea lui -*e 3ellam(. @nde"i fata% #are fat% ntre* Culius, fcnd pe nevinovatul. >ata pe care ai urmrit"o pe vasul 1ontessa. , acas la ea, rspunse Culius distrat. #red c minciuna e n firea ta. , aici, n aceast cas, acest apartament sau cum $umnezeu se c/eam. -i
,''

fost vzut aducnd"o nuntru. -tunci de ce dracu m"ai mai ntre*at, dac tiai% i ceru socoteal Culius, enervat. $a, e aici8 3trnul i muc *uzele. #um ai scpat% -sta nu v privete8 l repezi Culius. 3trnul ng/ii n sec. #um de nu te"a vzut Smit/% Smit/ e mort, i anun >a(, iar Culius o privi uimit. +ort% spuse el, nevenindu"i s cread. +ort% >a( ddu din cap. #ine i"a spus% ntre* 3ellam(. >eat/erstone, acum o or. $ar cum a murit% #ine l"a omort% -rcaul 6erde, rspunse >a(. 3ellam( sri n picioare i scoase o n!urtur. ,ti ne*un8 zise el. - fost vzut0 -rcaul 6erde% 5a ce *un s m ntre*ai pe mine% -scultai, domnule 3elllam(, eu nu sunt *irou de informaii. 6 spun doar ce"am aflat. #old/ar*our Smit/ a fost gsit mort n salonul vasului, cu inima strpuns de o sgeat verde. -sta"i tot ce tiu. Soul i soia se privir reciproc. .n oc/ii lui Savini apru o e&presie de nelinite pe care nu ncerc s"o ascund. Pe -*e 3ellam(, tirea l uluise pe moment. #u att mai *ine " rosti el n cele din urm. Savini, noi doi ne nelegem. Pe scurt, i ofer zece mii de lire, adic cincizeci de mii de dolari, iar soiei tale i dau aceeai sum, dac"mi faci un serviciu. .i dai seama, o sut de mii de dolari i aduce o do*nd de ase, apte mii de dolari pe ani. Poi tri comod cu *anii tia n strintate. u ne oferii *anii tia degea*a, spuse >a( serioas. #e vrei s facem%
,'/

-*e 3ellam( art spre u. >ata dinuntru, zise el. -ducei"o la castelul 9arre ast sear. +ergem mpreun. Cos m ateapt maina. Culius cltin din cap. Sunt multe lucruri pe care le"a face pentru *ani, domnule 3ellam(, asta ns nu. 4i nici nu e&ist o sum cu care s m convingei. >a( fcu un semn c e de acord cu soul ei. imeni n"are s tie, spuse 3ellam(, co*orndu"i vocea la o oapt aspr. >ata a disprut de pe vas. imeni nu tie c se afl la voi. 3anii sunt aproape pe gratis, Savini. -m s ridic la cincisprezece mii0 ici c/iar pentru cincisprezece milioane, spuse >a(. Culius n"are s accepte, iar eu l"a detesta dac"ar face"o. Culius i cu mine am trit de pe urma fraierilor ani de zile, erau oameni maturi i nu aveau altceva de pierdut dect *anii. 3ellam( i co*or privirea pe mas i rmase mult timp gnditor. -poi i ridic gulerul /ainei. >oarte *ine, spuse el mai potolit. S"o lsm *alt. 'e poi ntoarce luni dimineaa la 9arre, Savini. -m s vd dac nu pot s"i dau o slu!* mai *un i un salariu mai mare. u m ntorc la 9arre. -*e se ntoarse *rusc spre el. -, nu% spuse el amenintor. .i nc/ipui c"ai s scoi mai mult de la HoGett dect de la mine% u"mi pas, c/iar dac n"am s primesc un sfan de la HoGett8 rspunse Culius indignat. "o fac pentru *ani. 4i, pe deasupra0 " se opri, amintindu"i de intenia lui iniial. -poi, spre surprinderea soiei sale, adugB + ntorc luni dimineaa la 9arre domnule 3ellam(. 3trnul l privi o clip i ddu din cap. #red c e un gest nelept, spuse el.
,'&

>a( l conduse pn la u, o nc/ise i trase zvorul n urma milionarului. .nainte de a se ntoarce la Savini, i telefon lui Cim >eat/erstone i"i ddu o tire care"l fcu pe acesta s"o ia la fug prin cea, fr pardesiu sau plrie. S au faci zgomot, i opti >a(, dndu"i drumul nuntru. $oarme nc. #e i"am spus eu, >eat/erstone8 Culius a salvat"o. $umnezeule8 Culius e un om minunat0 .l ridic n slava cerului pe Culius, vor*ind ceva mai tare, n timp ce naintau pe coridor. Culius i pusese o /ain de cas. Se trezise, dar era tras la fa. , o fiin e&traordinar, cpitane, spuse el, strngnd cu efuziune mna detectivului. 'ocmai i"am telefonat domnului HoGett i i"am spus c domnioara HoGett e n siguran i c acum doarme. #um ai scpat% - fost i uor i greu, rspunse Culius. -m scos ctuele i mi"am dezlegat picioarele. Singura pro*lem era cum s desc/id ua. - tre*uit s atept pn seara, cnd le"a dat prin minte *rutelor alea s"mi aduc de mncare. .n momentul cnd ua s"a desc/is, m"am repezit la marinar i, mai nainte de a"i da seama ce se ntmpl, am srit peste parapet. ,ra gata s m loveasc cu un o*iect greu pe care l"a azvrlit dup mine, dar am apucat s m feresc. #eaa era groas, iar apa foarte rece. .n curnd mi"am dat seama c un om aproape flmnd nu putea s a!ung la rm. -m neles atunci c o a*andonez i pe domnioara HoGett. +"am ntors i am notat spre cealalt parte a vasului. 7 vreme, m"am inut de lanul ancorei. .ncepusem s m tem c"am s fac crcei cnd am vzut o frng/ie atrnnd de la o *arc pe !umtate co*orta. u tiu cum am reuit s m car pn la ea, cci eram sfrit. -m reuit totui i am rmas acolo
,/*

ntins o vreme, ntre*ndu"m ce s fac. -i ncercat s stai vreodat ud leoarc ntr"o *arc, ncon!urat de"o cea ce"i lipete /ainele de corp i le ine ude% @n remediu minunat pentru durerile de cap. .n cele din urm n"am mai putut rezista i m"am furiat pe puntea superioar. -m auzit voci in salon i am desc/is luminatorul. Smit/ era *eat i devenise o*raznic cu domnioara HoGett. ,a ns l"a mpins, a fugit n ca*ina ei i a ncuiat ua. >aptul c am gsit o scar de frng/ie ntr"una din *rci m"a decis ce s fac. -m luat"o i am legat"o de unul din pilonii de pe punte, cu intenia de a o folosi pentru a m urca i co*or n *arc. -tunci l"am vzut pe Smit/ dnd *uzna din salon, n cutarea mea. +i" a venit o idee. -m ridicat luminatorul, am lsat scara de frng/ie n salon i am co*ort n mare vitez. +i"era o fric de moarte s nu se ntoarc Smit/, mrturisi el sincer. +i"a tre*uit o *un *ucat de vreme s"o conving pe domnioara HoGett c eram eu i nu #old/ar*our Smit/. .n fine a desc/is ua, iar eu i"am inut scara, n timp ce ea urca. .n clipa cnd a disprut pe luminator, am urmat"o. "am ndrznit s ne suim amndoi n acelai timp pe scar, cci nu tiam dac rezist. .ntr"o secund am fost n *arc. u tiam cum se manevreaz scripetele pentru lsat *arca, dar domnioara HoGett, care a fcut mult ia/ting, mi"a e&plicat cum s desfor frng/ia i s co*or *arca. -m apucat fiecare frng/ia de un cap. .ntr"un minut am lsat *arca n ap i am desfcut legturile. -sta"i tot, att c ne"a tre*uit mult timp s gsim un loc de de*arcare. -m avut un noroc grozav s dm peste un ta&i i i"am sugerat domnioarei HoGett s vin aici0 u tiam unde se afl tatl ei i eram sigur c >a( o s se ngri!easc de ea. #nd te"ai ndeprtat de 1ontessa, ai mai vzut vreo alt *arc% l ntre* Cim.
,/1

-m vzut o *arc cu un om ce vslea. ,ra la sud de vas i m"am ntre*at cine"o fi. u era destul de aproape ca s"l disting. #redei c era -rcaul 6erde% ntre* el repede. S"ar fi putut, rspunse Cim. #iudat, zise Culius gnditor. 5"am strigat, fiindc nu eram siguri de direcie. 're*uie s ne fi auzit, dei n"a rspuns. Cim se ridic n picioare. Slav $omnului c ai scpat, spuse el. -cum mai *ine te"ai culca, Savini. +ine dis"de"diminea are s vin domnul HoGett cu o servitoare. >a( " spuse el, lundu"i mna " ncep s mprtesc ncrederea ta e&traordinar n Culius Savini. $ac am s"l ntlnesc vreodat n mpre!urri de ordin profesional " regreta*ile " va avea n mine, la tri*unal, un prieten *un. Culius nu"i pomenise despre vizita *trnului. >a( i reaminti soului ei dup plecare detectivului. u, rspunse Culius, scrpinndu"i *r*ia aspr. u cred c ar fi fost un gest nelept. -i auzit ce"a spus >eat/erstone, >a(% -r putea s ne a!ute s scpm dintr"o ncurctur, specul el. -m o idee cu care a putea s scot o groaz de *ani de la o anumit persoan. $ar i aceast idee m cam scr*ete, aa c am s revin la planul iniial. #red c lui 3ellam( o s"i par ru c m"a c/emat napoi. Poate c ie o s"i par i mai ru, i proroci >a(.

Capitolul $!. "IT -N BARC


,/,

@n grup vesel, compus din cinci persoane, lua masa a doua zi la restaurantul #arlton. >iind duminic, marele restaurant nu era prea plin. $ou persoane, cel puin, nici nu mai doreau prezena altcuiva. $omnul HoGett sttea grav i preocupat. ,ra att de cufundat n gnduri, nct tre*uia s i se aminteasc, de cte ori se aducea un fel nou, c avea datoria s mnnce. $estul de ciudat, dar nu lu parte la conversaie dect incitat de Culius. 5a sosirea lui Spike Holland, Culius tocmai e&plica rolul !ucat de el n salvarea 5ui 6alerie. $e cte ori Spike venea la restaurantul #arlton, era sigur c gsea acolo pe cineva gata s"l invite la mas. $e data asta gazda se dovedi un *r*at artos i ncrunit, care, i aminti 6alerie, luase masa alturi de ei n ziua cnd nu cunotea adevrata ocupaie a lui Cim >eat/erstone. Cim se ridic i se nclin cnd trecu Co/n 1ood. $e data asta, masa lor se afla n cellalt capt al restaurantului. #nd Spike veni la ei, tocmai se aezau. #el care o comite o crim sm*ta merit s moar imediat, zise el amrt. 'oate ziarele de duminic sunt pline de istoria cu -rcaul 6erde. 4i cnd te gndeti c aveam promisiunea s capt tirea cel dinti, cpitane >eat/erstone8 "am tiut un cuvnt pn n"am aflat din ziare. Aegret, spuse Cim zm*ind. $ac eu a fi pus la cale cele ce s"au ntmplat, te"a fi informat, Spike. -m s" i fac o dare de seam e&act dup"mas. 6d c l"ai remorcat i pe iu*itorul de copii. $a, a venit ieri i rmne peste noapte la mine. .nfiineaz un cmin de copii n -nglia i vrea s negocieze cu *trnul 3ellam( cumprarea castelului 9arre. #e prere ai% )ice c n"o s fie fericit pn n"o s vad pe parapete doar copii de doi ani, care s"l sfideze cu !ucriile lor pe -rcaul 6erde. #iudat, dar i nc/ipuie
,/(

c acest castel 9arre are s fie un centru ideal pentru o astfel de instituie. $ei nu"l poate suferi pe 3ellam(, se duce s"l viziteze la 9arre sptmna asta. .l cunoatei *ine pe 1ood% ntre* domnul HoGett, *rusc interesat. u prea *ine. -m fcut cunotin cu el pe linie profesional. , un om foarte cumsecade i merit s"l cunoti. -propo, domnule HoGett " ntre* Spike n treact " n"ai fost la 5ondra acum vreo cincisprezece ani% $omnul HoGett ddu afirmativ din cap. -m fost zilele trecute pe la societatea 'o&op/ilit " continu Spike " s vd dac nu dau de urma arcaului, i am gsit numele dumneavoastr menionat cu prile!ul unui concurs, ca fiind ctigtorul. 5. 3. HoGett. 'rasul cu arcul m"a pasionat puin timp, i"o tie domnul HoGett. #u muli ani n urm e&ista la P/iladelp/ia un clu* de tras cu arcul. #red c a disprut. Qin minte c am participat la un concurs, cu ocazia unei vizite aici. + simeam cam singur i am vzut anunul. u mai in minte rezultatul. $ar, tat, nu mi"ai spus niciodat c te"a pasionat trasul cu arcul8 spuse 6alerie uimit. +"a interesat ntr"un timp, dar acum nu m mai intereseaz, rspunse domnul HoGett i sc/im* su*iectul. Culius asculta cu toat curiozitatea, dar discuia trecu pe alte trmuri. $omnul 1ood arat remarca*il, spuse 6alerie, cnd Spike se ntoarse la masa lui. u cred c"am vzut vreo alt figur care s m fascineze att de mult. .mi pare ru s aud asta, zise Cim. #i ani crezi c are% ntre* ea, nelund n seam ntreruperea. 9reu de spus. S"ar putea s ai* treizeci i opt, dar
,/-

ar putea la fel de *ine s ai* i douzeci i opt. >irete, prul i"a ncrunit prematur. Povestete"mi despre el, i ceru ea. #u o putere de stpnire admira*il, cci nici unui *r*at nu"i place s recite virtuile altuia de fa cu femeia pe care o iu*ete, Cim i vor*i despre ocupaia preferat a lui Co/n 1ood. #red c i"am mai spus odat, zise el cnd termin. -re o fa remarca*il i e, n general, un om remarca*il. u"l intereseaz dect *unstarea copiilor. u cred s fi ntlnit vreodat un om mai a*sor*it de preocuparea lui. u"i place domnul 3ellam(% .l cunoate% $a " rspunse Cim " l cunoate foarte *ine. - fost prieten cu nepotul lui 3ellam(. $e fapt, nepotul lui 3ellam( i"a lsat lui Co/n 1ood ca motenire tot ce avea. -m cercetat testamentul. - fost fcut n -nglia i nregistrat la Somerset House. $ei motenirea nu avea mare valoare, constnd mai ales din cri i instrumente tiinifice, strnse de nepot n timpul rz*oiului, totui faptul c i"a lsat lui totul dovedete afeciunea ce i"o purta. .ntmpltor, 1ood mi"a dat un indiciu a*solut sigur asupra identitii tale, 6alerie " adug el cu o voce sczut. .i povesti ntmplarea cu copilul furat i accidentul de tren. -m crezut la nceput c e vor*a de tine, dar faptul s"a petrecut acum douzeci de ani, cnd tu erai de trei ani, i, dup cte tiu, tu aveai mai puin de un an cnd ai fost ncredinat familiei HoGett. 6alerie cltin gnditoare din cap. Qin minte c am citit cndva despre accidentul de la Aiver 3end. $esigur, asta nltur orice ndoial. u puteam fi eu0 tiu " spuse ea zm*ind " fiindc am vzut /ainele pe care le purtam cnd am fost adus la familia HoGett. Cim fu surprins s afle c domnul HoGett propusese
,/+

s se ntoarc la 5ad(Ds +anor. Cim i nc/ipuise c, prevenit de teri*ila ncercare prin care trecuse copilul lui adoptiv, domnul HoGett avea s"o in la 5ondra sau s se ntoarc mpreun cu ea n -merica. -ceast ultim posi*ilitate l cam nelinitea pe tnrul nostru. Plecar n aceeai dup"amiaz, i Cim i conduse pn la u. -nc/eta asupra morii lui #old/ar*our Smit/ fusese fi&at pentru miercuri. $ei dorea s o scuteasc de acest calvar, 6alerie tre*uia s"i depun mrturia, de o importan vital. $up plecarea mainii, se ntoarse n /olul restaurantului ca s"i ia paltonul i plria. .i vzu pe omul din 3elgia i pe Spike Holland discutnd cu voce sczut. evoind s"i deran!eze, le zm*i si trecu mai departe. 5a Scotland Iard, duminica era pustiu. Cim trecu mai mult de form, dei, !udecnd dup ultimele evenimente survenite n afacerea -rcaul 6erde, urma s ai* o groaz de trea*. 7fierul de serviciu l opri cnd l vzu trecnd. 6 ateapt n *iroul dumneavoastr inspectorul >air de la poliia fluvial. 2"am spus c"o s v ntoarcei. zis c o s atepte. #red c vrea s v vad ntre patru oc/i. -m telefonat la dumneavoastr acas. Cim se atepta la aceast vizit, cu toate c"l uimea gra*a ei. #nd intr, l gsi pe inspectorul >air, un om *ronzat, semnnd mai repede a marinar dect a poliist, stnd ntr"un fotoliu. .mi par ru c v deran!ez, cpitane >eat/erstone, dar inei minte c noaptea trecut am dat peste un prieten al dumneavoastr care co*ora dintr"o *arc. #red c era domnul HoGett. $a, domnul HoGett, rspunse Cim. 2nspectorul >air ridic de !os dou o*iecte pe care
,/.

scaunul lui le ascunsese privirilor i le aez pe *iroul lui >eat/erstone. Primul era un arc scurt i gros, cu rame de metal, iar cel de"al doilea " inevita*ila sgeat verde. @nde le"ai gsit% ntre* Cim fr s neleag. .n *arca domnului HoGett, replic inspectorul. Capitolul $$. #ALERIE PO#E"TE&TE Cim privi fr o vor* dovezile incriminatoare. -poi oferi, la ntmplare, un fel de e&plicaieB $omnul HoGett a spus c a vzut un om vslind spre c/ei i l"a ntre*at dac poate s ia *arca lui. $omnul HoGett a mai spus i c omul nu i"a rspuns. +ie mi s"a prut cam ciudatL dumneavoastr nu, cpitane >eat/erstone% ntre* el. "am vzut nimic ciudat n asta, rspunse Cim pe un ton cam rece. ,ste foarte posi*il ca omul care se afla iniial n *arc speriat de apariia domnului HoGett pe c/ei, s fi uitat s"i ia arma sau s"o fi lsat acolo intenionat, pentru a a*ate atenia Hm8 fcu inspectorul, fr s fie convins. , cazul dumneavoastr i nu vreau s m amestec n el, cpitane >eat/erstone. $ac ai asculta ns sfatul unui om mult mai n vrst ca dumneavoastr, n"ar tre*ui s"l disculpai n ntregime pe domnul HoGett de *nuiala de a fi provocat moartea lui #old/ar*our Smit/. 5a urma urmei, avea o scuz, innd seama c ticlosul i rpise fata. $omnul HoGett0 e a*surd8 zise Cim. Poate s fie a*surd " replic ofierul impertur*a*il " dar ce msuri avei de gnd s luai% 7 s"l c/emai pe domnul HoGett la anc/et% , o pro*lem foarte important. 7ricine se afla pe fluviu n acele mpre!urri e *nuit i, dup prerea mea, tre*uie c/emat n faa
,/'

!udectorului pentru a declara ce a vzut sau auzit. Cim se gsea ntr"o dilem. ,ra cu neputin s nu pomeneasc numele fetei la anc/et. $orea ns s restrng la ma&imum implicaiile pe care le avea familia HoGett n aceast crim. #ine era omul vzut de 6alerie i Culius vslind prin cea i pe care l strigaser fr s primeasc rspuns% ,ra domnul HoGett ori0 omul pe care"l cuta% Se /otr s"l ntre*e pe HoGett cu prima ocazie. Se decise de asemenea s nu"l c/eme la tri*unal pe HoGett. .ntre timp avusese loc cea de a doua crim comis cu o sgeat. 're*uiau date e&plicaii pu*licului, plictisit de dou crime nepedepsite. Perc/eziia lucrurilor lui Smit/ scosese la iveal o mare sum de *ani, mai ales n valut american. -ceasta nsemna c persoana de la care se primise *anii nu putea fi depistat. $in punctul de vedere al poliiei, anc/eta tre*uia condus cu mult tact. )iarele erau pline de reporta!e asupra misterioasei crime. Se reaminti, prin fotografii i reporta!e, asasinarea lui #reager. -poi, n dimineaa anc/etei, Dail% Glo)e apru cu un reporta! senzaional. ,ra aproape o dare de seam complet asupra activitii -rcaului 6erde. )iarul fusese destul de a*il s nu menioneze numele lui -*e 3ellam( n legtur cu cele dou tragedii. 9reutatea " spuse Spike, fcndu"i vizita lui o*inuit la Scotland Iard n dimineaa cnd apru ziarul " e c nu poi s sta*ileti o relaie ntre el i oricare dintre crime. Singurul indiciu e c domnioara HoGett locuiete la 9arre, la 5ad(Ds +anor, n raza de activitate a acelui tip verde. "am ndrznit s citesc articolul, spuse Cim. Sper doar, Spike, c ai fost discret.
,//

$iscreia e sl*iciunea mea, rspunse Spike. 5a urma urmei, istoria e foarte clar. #old/ar*our Smit/, un criminal cu cazier !udiciar, a rpit"o pe domnioara HoGett pentru a primi o sum de *ani ca s"o eli*ereze. 7 aduce, printr"o neltorie, pe *ordul vasului 1ontessa i e pe punctul, aa cum presupun, sau n orice caz aa cum presupune ziarul Glo)e " i doar asta conteaz " e deci pe punctul s trimit un mesa! tatlui ei, anunndu"l c fiica lui va fi eli*erat contra mai multor zeci de mii de lire. , un caz o*inuit de anta!, aa cum l"am prezentat eu. "am pomenit de cstorie sau de planurile sinistre ale individului i desigur nici c *trnul 3ellam( ar fi amestecat n afacere. Cim i ddu dreptate. $ac a putea s aran!ez lucrurile, aa ar tre*ui s se desfoare anc/eta. Singura prime!die e0 5ac( " l complet Spike. ,l poate rsturna totul, cu att mal mult cu ct sunt sigur c"ai s"l acuzi de complicitate la rpire, deci i la crim. Poate c o s ai* i el ceva de spus despre tine, >eat/erstone, continu Spike insinuant. +i"a povestit o istorie nfiortoare, cum a fost *tut i ce planuri de rz*unare are. Cim i ddu seama c 5ac( prezenta o prime!die. #nd numele lui 5ac( fu citat la anc/et, omul dispruse n ciuda cercetrilor ntreprinse. Cim se simi linitit, dei suspendarea anc/etei pn la descoperirea lui 5ac( nu fcea dect s amne acea zi nefast. #um omul nu apru nici la cea de a doua citaie, lui Cim nu"i rmnea dect s" l aresteze i s"l rein. #ontrar voinei sale, nmn a!utorului su ordinul de arestare necesar. 5ac( nu era ns de gsit. $ispruse din casa unde locuise, din cartierul a crui podoa* fusese. Peste trei zile, anc/eta se redesc/ise. Spike Holland asist la dez*ateri ca trimis al ziarului i rmase impresionat de uimitoarea lor lips de
,/&

autenticitate. u se pomeni nici un cuvnt despre castelul 9arre. u se fcu nici o aluzie la -rcaul 6erde Jcu e&cepia unui !udector curios, care fu repede pus la punct de procurorK. ,ra o crim *izar n unele privine, dar altfel destul de prozaic. #nd !uriul, indiferent, ddu verdictul, se destrm i ultima rmia senzaional a afacerii. 2at verdictul8 E#onsiderm c decedatul Henr( -rt/ur Smit/ a fost ucis pe *ordul vasului La 1ontessa, n districtul Aot/er/it/e, n regiunea 5ondra, fiind n!ung/iat cu un instrument cu vrf ascuit de una sau mai multe persoane, mpotriva crora dm verdictul de crim cu premeditare.F ici o aluzie la sgeat. ici un cuvnt despre 6alerie HoGett a crei mrturie cu voce sczut de"a*ia se auzise la masa grefierului. @n verdict ideal, spuse Cim rsuflnd uurat cnd anc/eta se termin. + ntre* ce gndete 3ellam(. $omnul HoGett l invit pe Cim s"i petreac sfritul sptmnii la 5ad(Ds +anor. Cim se gr*i s accepte. #urnd dup sosirea lui, 6alerie i mrturisi lui Cim c domnul HoGett, rezervat de o*icei, devenise acum aproape taciturn. #astelul e mai strict pzit ca niciodat " spuse ea " iar domnul 3ellam( nu mai primete nici furnizorii. 're*uie s"i lase marfa la intrare. $omnul Savini a devenit un fel de ma!ordom, iar soia lui0 >a(% ntre* Cim, nevenindu"i s cread. 6rei s spui c"i i ea aici% - sosit marea trecut. , un fel de cucoan care face pe !upneasa. $omnul Savini crede c acel ori*il 5ac( se ascunde la castel. 2"am promis c n"o s"i spun. -a s i susii, se gr*i Cim s"i rspund. u vreau s tiu cu ce se ocup 5ac(, pn nu dovedesc c -*e 3ellam( e rspunztor pentru numeroasele sale
,&*

crime. Se aflau n grdin. 6alerie mngie distrat petalele ofilite ale unei imense crizanteme al*e. #e crezi, Cim, tre*uie s renunm la sperana de"a o mai gsi pe mama% l ntre* ea. Cim nu socoti necesar s"i rspund direct. Sperana, acea speran care face parte din sistemul nostru o*inuit de gndire, nu tre*uie niciodat a*andonat, zise el n cele din urm. 6alerie dorea s"i spun ceva i de aceea l adusese n grdina ntunecoas. $e fiecare dat cnd ncerca s se decid ns, se oprea. u era secretul ei. $ac"i destinuia, nsemna s arunce *nuielile asupra cuiva la care inea foarte mult. 4i, totui, cea mai *un cale de a"i gsi linitea sufleteasc era s"i dezvluie o*sesia ei permanent. Cim, m lupt n mine cu disperare s"i ncredinez un secret i sunt puin speriat. , vor*a de0 tatl meu, domnul HoGett. 6rei s uii o clip c eti poliist i s fii doar prietenul meu% Cim i lu mina rece ntr"ale sale, iar ea nu se opuse. Spune, 6alerie, zise el pe un ton *lnd. iciodat nu m"am simit mai puin poliist. 6alerie se aez alturi pe *anca larg de lemn i i povesti cu ezitri ciudata ntmplare cnd auzise zgomotul vocilor i plnsul femeii. #nd tata mi"a rspuns c e el n salon, ar fi tre*uit s m duc la culcare. #uriozitatea m"a mpins ns s mai stau. Cim, era ct pe ce s mor8 .n /ol a aprut -rcaul 6erde8 Cim fu uimit, dar nu nelinitit. 5"ai vzut pe domnul HoGett cnd s"a urcat% 6alerie cltin din cap. S"a dus direct n camera lui.
,&1

.ncet sau gr*it% 9r*it. u"i venea s rosteasc cuvntul. - *tut la ua ta i i"a spus cumva noapte *un% u. - mers direct n odaia lui i a ncuiat ua. Pe femeie ai vzut"o% u. $omnul Holland crede c a vzut"o la volanul mainii care a trecut prin sat i l"a trezit din somn. Cim o privi sceptic. 7 femeie cu nervii zdruncinai cu greu ar fi putut conduce o main. $ei femeile i revin uneori e&traordinar de repede. #iudat istorie0 -m s"i spun una i mai ciudat, zise ea, i pentru prima oar i povesti despre sunetele misterioase auzite n noaptea escapadei ei, atunci cnd gsise sgeata verde n *uctrie. 5a cererea lui insistent, aduse sgeata n salon. Cim o lu n mn i o msur. , mai lung dect cele trei pe care le"am vzut, spuse el n cele din urm. Sgeile care i"au ucis pe #reager i pe Smit/ aveau cel puin cincisprezece centimetri mai puin. -sta e o sgeat autentic, cum foloseau arcaii pe vremuri. Pipi vrful ascuit ca un ac i"l cercet cu o lup. , fcut manual " spuse el " ceea ce e&plic eecul nostru de a descoperi din care magazin de sport au fost cumprate sgeile. #orpul sgeii e fcut tot manual i e frumos finisat. Plin de curiozitate, suci sgeata i o apropie de lumin. Sunt vreo ase amprente aici, zise el *rusc. Pro*a*il ale tale. +erit totui s le fotografiem. Pot s iau sgeata la mine% u8 rspunse ea cu o violen care, pn s"i neleag motivele, l surprinse o clip.
,&,

6alerie se temea, se temea c amprentele au s trdeze identitatea -rcaului 6erde. >eat/erstone i nmn sgeata. .n momentul acela, ua se desc/ise i n prag apru domnul HoGett. $raga mea0 " ncepu el i se opri *rusc. #e"i asta% ntre* el pe un ton rigid. 7 sgeat, tat, se *l*i 6alerie. $omnul HoGett lu arma din mna ei. Se ntoarse fr s spun o vor* i iei repede din odaie. Privirile celor doi tineri se ntlnir. .n oc/ii lui 6alerie, Cim surprinse cu regret o e&presie de durere. Capitolul $). 1 OMOTE NOCTURNE #inii de la 9arre plecaser. ntr"o diminea venise un paznic, i legase i"i luase cu el. Personalul de la castelul 9arre rsuflase uurat. .ntlnindu"i secretarul la ntoarcerea acestuia, 3ellam( i anun plecarea cinilor. 2"am trimis napoi, spuse el. ,rau nite ntri, se lsau drogai. Savini, am nevoie de o femeie care s supraveg/eze pe"aici. u mai anga!ez ma!ordomi. -m nevoie de cineva care s"i pun pe servitori la trea*. "ai vrea s"i aduci nevasta la 9arre% 5a nceput Savini voi s refuze. Soia mea n"ar accepta un post de !upneas, zise el. -r nsemna s fie un fel de servitoare cu rang mai mare. .ntrea*"o, i"o tie *trnul. Culius i scrise, fr s viseze mcar c ea are s accepte. Spre surprinderea lui, >a( rspunse la scrisoare venind personal i aducndu"i *aga!ele cu ea. 7ricum, m plictiseam s stau singur. +or de curiozitate s vd i eu fantoma aia, Culius. .mi plac
,&(

castelele. u"i aa de frumos ca la HolloGa(, dar ai mai mult li*ertate. Culius tresri. ,rau clipe cnd nu dorea s"i aminteasc faptul c soia lui fusese pensionara nc/isorii din HolloGa( Aoad. 7 conduse n *i*liotec s"l vad pe 3ellam(, care nu pru ctui de puin mirat de sosirea ei prompt. Se purt cu ea manierat, aproape politicos, i"i ddu c/eile castelului o dat cu urmtorul avertismentB -m un paznic care face turul noaptea. u v nelinitii dac auzii zgomote. $oarme mai toat ziua i n" o s"l vedei. .ntori n camera lor, >a( i puse cteva ntre*ri despre plim*reul acesta nocturn. u tiu cine e, zise Culius. 3trnul mi"a spus i mie acelai lucru. #red c"i vreun uciga de"al lui, anga!at s"l mpute pe -rcaul 6erde. .n aceeai sear, citind o relatare a anc/etei, avu o revelaie. , 5ac(, spuse el, iar >a( i ddu dreptate. >aptul c nici ea i nici soul ei nu fuseser c/emai ca martori li se pru straniu. oaptea, n timp ce reflecta la aceast pro*lem, aezat pe marginea patului i fumnd o ultim igar, >a( a!unse la urmtoarea concluzieB >eat/erstone a muamalizat totul i a nlturat orice dovad, numai ca s nu fie pomenit la proces numele lui 3ellam(. $e ce% ntre* uimit Culius. Usta ar fi ultimul lucru pe care l"ar face >eat/erstone. $oar vrea s pun mna pe 3ellam(. >a( cltin din cap. ,ti detept, Culius, dar n"ai s"a!ungi niciodat n diplomaie. u"i pentru tine. S presupunem c >eat/erstone pune mna pe diavolul sta *trn. #e dovad are mpotriva lui% #um poate s"l aduc la
,&-

tri*unal, fr s nu fie o*ligat s"o trasc n noroi pe 6alerie HoGett% Sunt a*solut sigur c n povestea ei e amestecat i 3ellam(. -ltminteri de ce"i nc/ipui c te pltete 6alerie ca s"o informezi despre el% Se strecur n pat, i nclet minile n !urul genunc/ilor i rmase ncruntat i gnditoare. +"am gndit mult, Culius. $e ce oare m"a c/emat 3ellam( aici% $umnezeu tie. Poate ca s m ai* mai uor la mn, dac eti i tu prin apropiere. >a( nu"i rspunse. #nd vor*i din nou, era pe !umtate adormit. Poate c la HolloGa( ar fi fost mai sigur, spuse ea. Culius mri. >a( nu dormi prea *ine n prima noapte petrecut la castelul 9arre. 5a ora trei era la fel de treaz ca la miezul nopii. 5a un moment dat auzi pe cineva trecnd pe lng ua ei " un fonet sla* nsoit de ncercarea cuiva de a"i stpni tusea. .n cele din urm se scul, i puse pe ea un capot, se duse la fereastr i, trgnd perdelele, privi n noaptea ntunecoas. Ploua. -uzi rafala picturilor pe geam. u vedea nimic. .i putea ns nc/ipui multe. Se ntoarse n pat, tremurnd de team. -ipise, cnd auzi nite lovituri sla*e i regulate. 5a nceput se gndi c loviturile proveneau din camer, dar, ascultnd, i ddu seama c izvorul lor se afla dedesu*t. 'ap, tap, tap, apoi o pauz. 'ap, tap, tap, de data asta continuu. .l ng/ionti pe Culius i l trezi. #e"i zgomotul sta% opti ea. Culius se ridic n capul oaselor i ascult. u tiu. Parc"ar fi cineva !os. #e e dedesu*t% ntre* ea. Culius se gndi. Sufrageria, nu, /olul. Qi l"am artat ziua, cnd ai
,&+

venit, Simi c >a( tremur de team. 2ntrarea care duce la celule, opti ea nspimntat. 6ai, Culius, mi"e fric. Culius o m*r*t, *tnd"o pe umr. u fi proast. Poate c e o eav de ap. -a e&plic 3ellam( ntotdeauna orice lucru ciudat. )gomotul l nedumerea totui i pe el. u poate fi n camera de gard. Seamn cu un ciocan ce lovete oelul. -r tre*ui s"l auzim mai clar. -tunci ce e% ntre* ea agitat. Culius Savini avea unele simuri anormal dezvoltate. .n timpul vieii lui agitate, sensi*ilitatea auzului i a*ilitatea de a descoperi de unde vine sunetul se dovediser de nepreuit. $epistase instantaneu sursa, i anume celulele, acele locuri tene*roase. $e unde vine% ntre* >a(. , de la evi, i rspunse el. #ulc"te, i am s vd dac nu pot s"l fac s nceteze. 5u o /ain pe el i >a( l auzi desc/iznd sertarul *iroului. "ai nevoie de"un revolver ca s faci evile de ap s nu mai pcne i spuse ea aproape n lacrimi. Sunt cam nervos din fire, zise el calm. "am s m plim* prin castelul sta vec/i0 >a( se ddu !os din pat i Culius auzi fonetul capotului ei de mtase n timp ce ea se m*rca. "am c/ef s rmn singur aici8 spuse >a( /otrt. 5ui Culius nu"i pru ru, cci nici lui nu"i plcea s rmn singur. .naintar ncet pe coridorul luminat doar de un *ec. @a de la camera lui 3ellam( era desc/is. u s"a culcat, opti Culius. @a se afla n aceeai poziie cnd ne"am urcat.
,&.

#a dovad, n /olul de dedesu*t ardea o lumin. Culius co*or scara foarte ncet. @a de la *i*liotec era nc/is. -uzi pocniturile i mai limpede. 6eneau dinspre sufragerie. @rmat de >a(, naint pe coridoarele ntunecoase, trecu de ua sufrageriei i a!unse n camera de gard, ptrat i pavat cu piatr. .nainte de a sosi acolo, zri razele unei lmpi, lsat pe pardoseala de piatr. 5a picioarele scrilor ce duceau la celule lucea o alt lumin. Se furi nainte i trase cu oc/iul n !os. u se vedea nimeni, dar ciocnitul regulat se intensificase. #nd puse piciorul pe treapta tocit, revolverul din mn ncepu s"i tremure. $eodat, ciocnitul ncet, iar zgomotul unor pai pe pardoseala de piatr neregulat l fcu s se retrag rapid. 7 nfc pe >a( de *ra, o lu la fug pe coridor i urc scara n goan. $e pe palierul de deasupra avea o perspectiv perfect asupra /olului. 'recu o vreme, mai nainte ca cel ce producea zgomotele s apar. ,ra -*e 3ellam(. u avea /ain pe el. #maa desfcut lsa s i se vad pieptul uria. .i sumecase mnecile pn la umr. Privind aceste *rae imense i muc/iuloase, Culius o*serv c erau mn!ite cu nite dungi cenuii. .ntr"o mn, 3ellam( ducea un ciocan mare, iar n cealalt o lamp. #nd ptrunse n /ol, i ridic *raul ca s"i tearg fruntea asudat. Savini se trase repede napoi i o lu pe coridor spre camera lui. .nc/ise ua uor n urm. #e fcea% ntre* n oapt >a(, nspimntat. Aepara evile de ap, spuse Culius n glum, fr s"i dea seama ct de aproape era de adevr. Capitolul $*. CAPCANA Culius se trezi dis"de"diminea. 9sise prete&te
,&'

destule ca s co*oare n camera de gard, cci ndatoririle lui i reclamau prezena n fiecare col al castelului. #amera de gard i rezerv o surprizaB un grtar greu de oel, care pn acum sttuse rezemat de perete fusese fi&at n *alamale i astupase intrarea spre celule. $e la venirea lui 3ellam(, grtarul nu fusese niciodat folosit. -cum era lsat !os i ncuiat cu un lact nou"nou. +ai trziu, cnd l vzu pe 3ellam(, aduse vor*a despre grtar. $a, unul dintre carag/ioii tia de servitori era gata s cad pe scri ct ai lipsit tu. 5"am prins ca s nu mai ai* loc accidente. $ar de ce ntre*i% +i"ar fi plcut s"i art doamnei Savini celulele, zise Culius. ,i *ine, nu se mai poate, i se rspunse categoric. #nd se ntlnir din nou n timpul zilei, *trnul relu singur discuia. $ac soia ta vrea s viziteze celulele, am s i le art c/iar eu ntr"o *un zi. Culius i mulumi i"i comunic lui >a( cele discutate. "am c/ef s vd celulele alea vec/i, replic ea pe loc. ,u, una, plec, Culius. -partamentul meu din +aida 6ale nu"i un palat, dar e mai puin nspimnttor. Culius accept fr nici un comentariu /otrrea ei. 5a auzul tirii, *trnul ns protest. Spune"i c nu poate s plece8 rcni el. 6reau s stea aici8 .n orice caz, mai are de stat o sptmn. #omunicai"i mai *ine c/iar dumneavoastr, domnule 3ellam(, rspunse Culius a*il. Spune"i s vin ncoace8 >a( intr pus pe ceart. Savini zice c vrei s pleci de la castel. ,&act, rspunse ea. #astelul sta m calc pe nervi, domnule 3ellam(.
,&/

Qi"e fric de fantome% o ironiz el. u. +i"e fric de dumneata. -*e 3ellam( c/icoti. $ac i"ar fi c/inuit mintea s"i spun ceva care s"i fac plcere, >a( n"ar fi gsit un rspuns mai *un. Qi"e fric de mine8 4i de ce i"e fric de mine% 7amenii uri nu nspimnt femeile. 5or le plac *r*aii uri. 7amenii cavernelor nu m"au atras niciodat " zise >a( " i datorit nfirii dumitale vulgare casa mea mi se pare un rai. u eti un $on Cuan, domnule 3ellam(, sta"i adevrul, i nici nu m intereseaz castelul sta vec/i i fioros i zgomotele ce se aud noaptea0 #are zgomote% ntre* el gr*it. Culius spune c sunt de la evile de ap, i poate c are dreptate, dar eu, una, nu pot s dorm. >izicul meu sufer i nu"mi pot permite. 3ellam( o studie printre pleoapele ntredesc/ise i, cnd ea termin, iz*ucni din nou n rs, rs mut, ca i cum s"ar fi strduit s i"l stpneasc. > cum vrei, spuse el. Stai pn la sfritul sptmnii, i"apoi n"ai dect s pleci. >a( consimi, dei se /otrse s prseasc imediat castelul. u tiu de ce"am acceptat. 7 alt sptmn la castel o s"mi scoat peri al*i, Culius. ,ti o proast, zise Culius. .n noaptea aceea auzir din nou loviturile. $e data asta reuir totui s doarm. .n a treia noapte, Culius se trezi speriat i o gsi i pe >a( sculat. #e"i asta% ntre* el. Parc a fost o e&plozie. .n timp ce vor*eau se auzi un *u*uit nfundat, care fcu duumeaua s tremure. Savini se repezi pe coridor i
,&&

co*or scrile. 'ocmai traversa /olul, cnd apru *trnul. #e vrei% l ntre* el. Savini simea mirosul acru al e&plozi*ilului. #e s"a ntmplat% spuse el. imic. -m aruncat ceva n aer. "ai de ce s te temi. -i aruncat ceva n aer la ora asta, noaptea% ici nu se putea un moment mai *un, zise 3ellam(. -veam impresia c unul din zidurile don!onului ascunde ceva. 'oate castelele astea vec/i au comori ascunse, i m"am gndit de mult s dau !os zidul. -*e 3ellam( nu era omul care s caute la ora trei noaptea comori ascunse n dosul zidurilor. S"a speriat soia ta% #redeam c doar de mine se sperie. $u"te ndrt la culcare, Savini. Culius n"avea altceva de fcut. 3trnul a fcut o gaur n ziduri cu a!utorul e&plozi*ilului, i spuse el lui >a(. $ac a fcut o gaur destul de mare, am s m strecor prin ea, rspunse ea decis. 4i"ai s vii i tu cu mine, Culius. u"mi pas la ci *ani renuni. $e ce te"a c/emat napoi% $e ce m"a c/emat% >iindc noi doi putem s"l denunm. oi amndoi tim c fel a montat afacerea cu Smit/. u te"a trimis el s"mi dai dispoziii% -a mi"a spus Smit/. u"i d mna s ne lase li*eri n ora. -m fost oar*. u poate suferi femeile, i totui m c/eam s vin. $ac a fi avut un dram de minte, ar fi tre*uit s pricep mai de mult. #um se lumineaz de zi, am plecat. Culius avu sentimentul nelinititor c >a( nu se nal i"i ddu dreptate. >irete c am dreptate8 i replic ea dispreuitor. Culius Savini, eti un om mort dac mai rmi aici. 3trna vulpe pune ceva la cale. u e&ploziile din zid m nelinitesc, cred c nici nu are destul dinamit ca s
(**

arunce n aer tot castelul, ci ce se urzete n dosul acestor lovituri i *u*uituri. #nd cei doi i fcur apariia, 3ellam( se gsea n *i*liotec, frunzrind un numr vec/i din Dail% Glo)e, ce coninea o e&punere, a anc/etei. Plecai% i ntre* el, vzndu"i cum sunt m*rcai. e ntoarcem acas, i rspunse >a(. 3ellam( ls ziarul din mn. #redeam c stai pn la sfritul sptmnii. Pleci i tu, Savini% Secretarul ddu din cap. 3ine0 #red c suntei ridicoli, dar nu vreau s m cert cu voi. 2at"v *anii. "ar tre*ui s v dau nimic, fiindc plecai aa. Semnai dou c/itane. Culius l ascult i se aez pentru ultima oar la *iroul lui 3ellam(. Savini, ii minte mapa de piele% u m ntre*a care. Qii minte cum te furiai aici n lipsa mea, um*lnd la sertar, apoi la map% Qii minte informaiile pe care i le"ai dat lui 6alerie, cum o mai c/eam% -m s fac o fapt *un n sc/im*ul a ceea ce mi"ai fcut tu. Culius l privi cu nelinite. 3trnul mpinse *iroul la o parte i trase covorul cu piciorul. Sunt nfrnt " zise 3ellam( " complet nfrnt. Poliaiul la >eat/erstone tie tot despre femeia pe care o in nc/is aici. #red c i tu tii de ea i de asta fugi. Se aplec, ridic cu ung/iile lama din parc/et i vr c/eia. Soii Savini urmreau fascinai rotirea dalei de piatr. >r s spun un cuvnt, 3ellam( co*or treptele. 6ino s vezi, zise el. Culius l urm. >a( de asemenea, dei nu avea c/ef. 3trnul aprinse *ecul cu gaz i descuie ua. 5s pe coridor lmpile aprinse. 2ntrai, spuse 3ellam( la captul tunelului. ,u rmn aici, rspunse Culius.
(*1

Simi pe *ra tremurul minii lui >a(. 3ellam( se ntoarse nepstor. "ai dect. >emeia este acolo, dac vrei s"o vezi. $eodat, o mn se ls pe umrul lui Savini, iar o alta asupra lui >a(. +ai nainte ca Culius s"i regseasc ec/ili*rul, fu m*rncit n tunel, iar nevasta lui o dat cu el. @a se nc/ise cu o *ufnitur i auzir cum sunt trase zvoarele. -poi, la micul grtar din u apru faa lui 3ellam(. Plecai acas, ai% #e dracu, dar ai i sosit acas8 @ltima ta cas, slugoiule8 @ltima ta cas, trf8 Plecai ca s m denunai, nu% -ici o s rmnei pn o s murii8 6ocea lui 3ellam( se transformase ntr"un urlet rguit. >uria lui semna cu o adevrat criz de ne*unie. 'e"am ateptat, Savini. 4i pe nevast"ta0 " ncepu el, dar sri tocmai la timp. @n glon lovi zidul din spate, iar al doilea z*relele grtarului. u"i trecuse prin minte c Culius putea fi narmat. -coperi imediat grtarul cu un o*lon, l prinse *ine, urc scrile, iei i trase trapa la loc. Scrise apoi o lung scrisoare i o duse personal la pavilionul de la intrare. -i o *iciclet% $u atunci asta la 5ad(Ds +anor. 7mul plec i 3ellam( l atept la poart. $up zece minute, paznicul se ntoarse. -proape imediat, *trnul vzu o siluet cunoscut ieind de la /anul E+istreul al*astruF. $u"te i spune"i domnului acela c vreau s"i vor*esc. #urios, Spike se ntoarse mpreun cu paznicul. 3un dimineaa, Holland. Prietenul tu m"a prsit. Savini, domnule 3ellam(% 3ellam( ddu din cap. - plecat. 4i el i soia lui. 2"am prins cnd ncercau
(*,

s foreze casa de *ani azi"noapte. 2"am concediat pe loc. -m crezut c te intereseaz asta pentru ziarul Glo)e. 9rozav, rspunse Spike fr entuziasm. Pe unde au apucat"o% "au trecut pe la /an. u, au luat"o pe !os spre eG*ur(. -colo a zis Savini c se duc. Spunea c"o s vor*easc cu un avocat. +"am sturat de castel, Holland. u te poi ncrede n englezii tia, iar Savini era pe !umtate englez. #e avei de gnd s facei% #oncediez toi servitorii. 5e pltesc i nc/id castelul. u mai in dect portarul i un ngri!itor. $ac treci pe aici sptmna asta, i spun o poveste interesant. Privirea lui Spike se nsuflei. #e"o s facei cu -rcaul 6erde% ntre* el. ,l o s fie noul ngri!itor, i se rspunse prompt. Poate c o s"i spun ceva i despre -rcaul 6erde, Holland. - pclit pe toi, cu e&cepia mea. u l"ai vzut niciodat la fa% u, rspunse Spike calm. u faa vreau s i"o vd, ci spatele. -*e se ncrunt. Spatele% 6reau s"i vd urmele lsate de #reager cnd l"a *iciuit, zise Spike. u se atepta ca vor*ele sale s ai* un asemenea efect asupra *trnului. 3ellam( se mpletici, ca i cum ar fi fost mpucat, iar mna lui uria *!*i dup stlpul de piatr al gardului, cutnd un spri!in. $evenise livid, iar oc/ii lui stini i cenuii se luminar *rusc. 6rei s vezi spatele0 pe care l"a *iciuit #reager8 articul el i, ntorcndu"se, o rupse la fug pe alee, ca i cum l"ar fi urmrit un spectru. 2ntr direct n *i*liotec, trnti i ncuie ua, se
(*(

mpletici pn la fotoliul su preferat, unde se pr*ui fr putere. 7mul *iciuit de #reager8 5a 9arre apruse o fantom mai ngrozitoare dect -rcaul 6erde. Amase dou ore n fotoliu, privind n gol pe fereastr. .n fundul sufletului i se strecurase o emoie stranie i uluitoare " teama de moarte. Capitolul $,. UN #I1ITATOR DIN BEL IA Cim >eat/erstone se afla n grdin cnd 6alerie i nmn o scrisoare, fr s rosteasc un cuvnt. Stimat domnioar EoHett, 13nd a(i !enit la castel, m a(i #ntre)at de mama dumnea!oastr i ! am rspuns c nu tiu nimic. 7e atunci a!eam moti!e s nu ! spun. -ama dumnea!oastr triete i cred c e sntoas. Dac #mi &ace(i cinstea de a m !i"ita #ntr o "i, am s ! dau toate in&orma(iile posi)ile. 0egret &oarte mult c a(i trecut printr o #nt3mplare neplcut. A)ia a"i diminea( am a&lat despre ea, citind nite "iare. Al dumnea!oastr, A)e $ellam% Cim citi scrisoarea. 7 versiune modern a istoriei cu oarecele i pisica, zise el. $esigur, n"ai face prostia s te repezi la el acas. ,ram curioas ce"ai s spui. 4i totui0 S"ar putea s fie ceva% $e acord. , posi*il ca -*e 3ellam( s se disculpe, prefcndu"se c e sincer.
(*-

#e prime!die ar putea fi% ntrea* ea. Cim rmase ns neclintit n /otrrea lui. #a prieten, nu pot dect s te rog s nu te duci. $ar ca ofier de poliie, i interzic8 spuse el aproape n glum. -*e n"o s ndrzneasc nimic n timpul zilei, dar0 uite"l pe Spike Holland c vine n fug. #e"o fi vrnd% Spike travers grdina n fug. >aa lui pistruiat strlucea. Savini i cu soia lui au prsit castelul, iar *trnul concediaz toi servitorii, spuse el cu respiraia tiat. -tta doar c cei doi Savini nu au prsit castelul8 -m stat la pnd pe lng poart din zori, fiindc Culius mi"a promis o istorie pentru un reporta!. 5a zece a sosit 3ellam(, prete&tnd c Savini i soia lui au fost concediai pentru c au ncercat s"i desc/id casa de *ani azi"noapte i c au plecat c/iar n clipa aceea. 4i ce presupui% # 3ellam( minte. Savini se afl nc acolo, i fie c"l a!ut pe *trn n falsele astea e&plozii, fie0 >ie ce% >ie c Culius i soia lui sunt prizonieri. u m mai mir nimic din ce se petrece la 9arre. Cim intenionase s se ntoarc n acea zi la 5ondra. Aenun i ddu n sc/im* un telefon la *irou, cernd s se fac cercetri n legtur cu Culius Savini. $up" amiaz, un ofier i raport c nici Culius i nici soia lui nu fuseser vzui. Cim trimise atunci un poliist s anc/eteze la castel. 7mul se ntoarse cu vestea c toi servitorii, cu e&cepia portarului i a lui Sen, oferul, plecaser n timpul dup"amiezii. #ei mai muli fiind din 5ondra, luaser trenul de prnz. -*e se purtase cu ei generos. u se tia nimic despre Savini, dect att, c plecase mpreun cu soia. -sta era tot ce putuse afla. #ine a rspuns la u%
(*+

$omnul 3ellam( n persoan. #nd am plecat l"am auzit zvorind ua. "aveau altceva de fcut dect s atepte. 3ellam( ns nu putea atepta. Pentru a"i duce planul pn la capt, mai avea de nfruntat un singur o*stacol. $ar i acesta se dovedi nlturat n mod providenial ntr"o zi cnd co*or n cmar s"i ia laptele pentru cafeaua lui. $easupra *i*liotecii de la castelul 9arre se gseau mai multe odi, ma!oritatea fr ferestre. Pe vremuri, aristocraii din familia de #urc( i aveau aici apartamentele. 7dile erau folosite acum ca magazii, sau nefolosite deloc. .ntr"una din ele dormea n timpul zilei un individ cu faa ntunecat i *olnvicioas, a crui prezen o *nuise Culius. 5ac( era un /o de meserie, care fcea pe zugravul, cci dintre toate meseriile de la nc/isoare zugrvitul e cea mai uoar. -utoritile nc/isorii folosesc oamenii n funcie de profesiile lor din li*ertate. +anierele lui erau de o*icei ireproa*ile. $e la sosirea la 9arre, luase ns un aer de egalitate cu 3ellam( pe care *trnul se prea c nu"l ia n seam. ici nu apucase *ine ultimul servitor s dispar, c 5ac(, fr s *at, desc/ise ua de la *i*liotec i intr mpleticindu"se. -!unse n faa patronului su avnd ntre dini o igar de foi de"a lui 3ellam(. 2luzia succesului zpcise oameni mai detepi ca 5ac(. -u plecat toi, patroane% Presupun c va tre*ui s te a!ut. S nu"i nc/ipui ns c am de gnd s fac pe servitorul. Qi"am cerut eu aa ceva% *om*ni 3ellam(. $omnul 5ac( i scoase igara de foi i o privi cu dispre. -sta nu"i una dintre cele mai *une, -*e " i repro
(*.

el. ici nu i"ar fi trecut prin cap s"i dai srmanului Smit/ o astfel de igar de foi. 2ar acum cnd, ca s zic aa, fac eu trea*a lui Smit/ i i"am luat i postul, am dreptul s fiu mai *ine tratat. , o cutie de igri pe mas, spuse *trnul. #e doreti, 5ac(% +"am gndit s vin i s discutm ceva, spuse el aezndu"se comod n fotoliul preferat al lui 3ellam(. u tiu nc ce urmreti. .i nc/ipui c"am s stau aici toat viaa% $ar nici nu vrei s dai oc/i cu >eat/erstone, nu% 5a pomenirea acestui nume, faa lui 5ac( se ntunec. -m s"l vd eu ntr"o *un zi " spuse el printre dini " i am s"i pltesc ce"i datorez. u"i face gri!i " spuse 3ellam( " ai s"l vezi. Se ncrunt i adugB 4i"ai s"i plteti. 7mul continu s fumeze, cufundat n gnduri negre. -*e l privi i"l cntri din oc/i. #e vrei s fac% l ntre* 5ac( deodat. S"l a!ui pe Sen, zise cellalt. $omnul 5ac( se strm*. "am lucrat cu un tip ca el niciodat i nici n"am c/ef s ncep acum. 5ac( se afla ntr"o dispoziie foarte agresiv. .n alte mpre!urri, 3ellam( ar fi terminat repede cu el. $e data asta primi *om*niturile lui cu o resemnare surprinztoare. #nd a plecat Culius% ntre* 5ac( *rusc. 3ellam( se aezase la mas i e&amina mai multe c/itane lsate de Culius pentru a fi pltite. #um nu pru s aud, 5ac( i repet ntre*area. .n dimineaa asta, rspunse el. 5ac( fuma n tcere, prnd s reflecteze, cci dup o vreme spuseB
(*'

#red c ai fcut o prostie c l"ai lsat s plece. @n om ca el are s te anta!eze imediat. , ceva n afacerea asta care m cam nedumerete. Culius, doamna Culius i cu mine cunoatem cu toii secretul tu. #e se ntmpl dac unul dintre noi te denun poliiei% 7 s fie cam neplcut, nu% u, rspunse 3ellam(. u"mi fac gri!i din cauza lui Culius i nici dintr"a ta. Pe mas se aflau dou telefoane, din care unul comunica direct cu pavilionul de la poart. Sunetul lui specific ntrerupse replica lui 5ac(. - venit un domn la pavilionul de la intrare i dorete s v vad, domnule, spuse portarul. Spune"i c nu primesc pe nimeni, zise 3ellam( argos. $ar cine"i% )ice c a venit fiindc a auzit c este de vnzare castelul. u"i de vnzare, do*itocule8 rcni -*e, i era gata s pun !os receptorul, cnd i veni ideea s ntre*e din nouB #ine"i domnul% $omnul Co/n 1ood. Spune c a venit special din 3elgia ca s v vad. Capitolul $/. -NT.LNIREA LUI #ALERIE CU JOHN WOOD 3ellam( se sc/im* la fa. Spune"i s vin, zise el. -ez telefonul la loc i se ntoarse spre 5ac(. Poi s pleci. 6ine un gentleman s m vad. 5ac( se ridic fr c/ef. +"am plictisit de afacerea asta, spuse el. + tot ascund i dorm prin coluri ntunecoase de cnd am venit. +"am sturat8
(*/

3ellam( nu"i rspunse. 7c/ii si splcii msurar cu indiferen oaspetele necioplit. 5ac( prsi odaia cu un ine&plica*il sentiment de nelinite. Sen desc/ise ua *i*liotecii i invit vizitatorul s intre. 3ellam( sttea spri!init de cmin, cu minile la spate i cu capul lsat ntr"o parte, n atitudinea lui o*inuit. u rosti nici un cuvnt, pn ce Sen nu iei, iar vizitatorul su rmase n picioare i cu plria n mn. $omnul 1ood% mormi el. $a. Suntei domnul 3ellam(% -m auzit un zvon c plecai de la castel i"l vindei. 5uai loc, l ntrerupse *trnul. Prefer s stau n picioare, dac nu v deran!eaz, i rspunse el. -i auzit deci c acest castel ar fi de vnzare% 2ndiferent cine v"a informat, v"a pclit. "am intenia s"l vnd, nici acum, nici pe viitor. $e ce dorii s"l cumprai% +i s"a ncredinat o sum mare de *ani ca s fondez un cmin de copii n -nglia " spuse domnul 1ood, cu oc/ii si gravi aintii asupra *trnului " i am avut impresia c acest castel, cu cteva amena!ri moderne, ar putea fi un loc ideal. $ispune de un spaiu imens nefolosit de dumneavoastr, dup cte am auzit. .n afar de asta, terenul din !ur ne"ar permite s construim0 u"i de vnzare8 repet -*e 3ellam(. Co/n 1ood se nclin i tocmai se pregtea s ias, cnd *trnul l opri. +i se pare c v tiu dup nume, domnule 1ood. Poate c m nel, dar parc in minte c ai cunoscut o rud de"a mea. 6 referii la nepotul dumneavoastr% l ntre* Co/n 1ood calm, iar 3ellam( ddu din cap. $a, eram n aceeai escadril. - fost ucis, nu% Suntei sigur c a fost ucis%
(*&

- fost anunat oficial, rspunse 1ood. $e altfel am motenit i mica lui avere. u e nici o ans s mai fie nc n via, nu% ntre* 3ellam(. +uli dintre cei dai mori au reaprut vii. -utoritile militare americane au fost foarte gri!ulii. -u verificat cu toat atenia rapoartele de deces " zise 1ood " i cred c guvernul german i"a confirmat moartea. 3trnul czuse pe gnduri. ,ra un om vor*re nepotul sta al meu% 6"a spus ceva despre0 " nu gsi imediat cuvntul " despre trecutul lui% u mi"a vor*it niciodat despre trecutul lui, zise Co/n 1ood. Hm8 mri 3ellam( i pru linitit sufletete. .i conduse vizitatorul pn la u i"l urmri din oc/i cum co*oar aleea i cotete pe lng *osc/ete spre pavilionul de la intrare. -*e se ntoarse n *i*liotec. .l gsi pe Sen aeznd o tav pe mas 4oferul i ntinse o *ucat de /rtie. @,u mai e lapteA, scria pe ea. u mai e deloc n cmar% Sen cltin din cap. Sunt acolo i nite cutii cu lapte condensat, *om*ni 3ellam(. + duc s le caut. 'ocmai se apucase s le caute, cnd fcu o descoperire uluitoare. 5a lsarea serii l trimise pe 5ac( cu maina la 5ondra, cu instruciuni s cumpere anumite lucruri. SSS .n timp ce se plim*a pe strada principal din 9arre, Cimm( >eat/erstone vzu un om ieind pe poarta
(1*

castelului i ndeprtndu"se. .l recunoscu dintr"o singur privire. Se scuz fa de fata care l nsoea, gr*i pasul i" l a!unse din urm pe Co/n 1ood n momentul cnd acesta era pe cale s se urce n auto*uzul de mod vec/e care fcea legtura ntre 9arre i staia de cale ferat. -m venit s cumpr castelul, spuse 1ood dup ce se salutar. Cim ncepu s rd. ici nu mi"a trecut prin minte c vor*eai serios. $omnioar HoGett, vi"l prezint pe domnul Co/n 1ood. venit s cumpere castelul 9arre i afl c nu a reuit. #e prere avei despre 3ellam(, vzut de aproape% u e foarte ama*il, rspunse cellalt, zm*ind uor. 6alerie simea fa de acest strin un interes mai mult dect o*inuit. .i spuse c pro*a*il o fascinaser preocuprile lui grandioase, dei ar fi fost tentat s admit c personalitatea lui remarca*il, intuit mai nainte ca el s fi scos un singur cuvnt, o impresionase att de profund. 6 ntoarcei la copiii dumneavoastr, domnule 1ood% l ntre* ea. u nc. .nainte de a m ntoarce mai am nc o groaz de tre*uri de rezolvat n -nglia. 6 intereseaz straniile mele preocupri% o ntre* el i oc/ii i sticlir. -tt de mult, nct a vrea s tiu totul despre ele, rspunse 6alerie. u vrei s luai masa cu noi, domnule 1ood% Co/n 1ood ezit. 3a da " zise el n cele din urm, i dndu"i seama de lipsa lui de politee, se gr*i s se scuze. #nd trecur pe lng poarta castelului, ntoarse capul spre cldire. 6 uitai dup *alaurul nostru% l ntre* ea.
(11

u m ateptam s"l vd, zise Co/n 1ood. $ac a avea acest castel " spuse el deodat " a ar*ora steagul american pe fiecare turn. #red c -*e 3ellam( e la fel de lipsit de patriotism, pe ct e de lipsit de omenie. 'ot drumul pn la 5ad(Ds +anor, 6alerie discut cu omul din 3elgia. Cim se simi oarecum de prisos, ceea ce i ddu un sentiment neplcut. 5a mas, prea c 6alerie l cunoscuse pe strin de totdeauna. u i se adres lui Cim dect pentru a"i cere spri!inul n favoarea unei afirmaii a lui 1ood. #pitanul >eat/erstone poate c s"ar fi suprat, dac nu l"ar fi intrigat atitudinea ciudat a domnului HoGett, care de la nceputul mesei se meninuse ntr"o tcere deplin, fr s"i ridice o dat privirea din farfurie. $omnul HoGett avea o*inuina s"i amuze oaspeii, fiind un om cu o *un reputaie, perfect ec/ili*rat, i pe care nici cel mai ru duman nu putea s"l acuze de timiditate. 4i totui de data asta pstr un aer distant pn cnd Spike, c/emat de la E+istreul al*astruF ca s"i ntlneasc prietenul, aduse vor*a despre tragerea cu arcul. 5ui Cim i se pru atunci c domnul HoGett se apr rspunznd provocrii fcute de reporter n sala restaurantului #arlton. , o coinciden c m intereseaz sportul, dar astfel de coincidene ntlneti n fiecare zi. $e pild, desc/izi o carte i dai peste un cuvnt te/nic pe care nu l" ai mai auzit sau folosit niciodat, l caui ntr"un dicionar, i afli nelesul, i peste douzeci i patru de ore gseti acelai cuvnt n alt parte8 #nd eram tnr i aveam o vedere la fel de *un ca a dumneavoastr, m pasiona, firete, tragerea cu arcul. .n satul meu, eram vreo ase *iei care formaserm un fel de ceat a lui Ao*in Hood, spart dup ce cteva geamuri suferiser o soart similar. Pe atunci eram considerat cel mai *un arca din
(1,

ceat. #nd am fcut rost de ceva *ani, m"am apucat din nou de sport i m"am nscris la un clu* din P/iladep/ia. -m descoperit ns c vederea reprezenta un /andicap de netrecut. -cum cincisprezece ani m"am dus n 9ermania s consult un specialist i m"am ntors la 5ondra cu nite oc/elari comandai special, de fapt c/iar acetia. .i scoase i se uit clipind la ei. +i"a venit ideea s"i ncerc i, vznd anunul concursului, am fost tentat s trag din nou. +i se pare " spuse Co/n 1ood zm*ind " c discuia se mut asupra -rcaului 6erde. - mai aprut n ultima vreme% u citesc prea des ziarele engleze. $up aceea conversaia deveni general. Prin ntre*ri a*ile i pline de tact, 6alerie afl c 1ood nu avea nici un program pentru seara urmtoare i atunci, fr !en, fcu astfel ca domnul HoGett s"l invite la dineu a doua zi. Cim plec acas foarte ngndurat. #unotea prea *ine oamenii ca s regrete sau s dea glas micii mpunsturi de gelozie, pe care, desigur, o simise. Capitolul )0. O AUR -N 1ID Culius Savini, filozof din nscare, accept situaia cu un calm care strni admiraia soiei sale. Se afla de dou zile prizonier ntr"una din celulele castelului 9arre i timp de dou zile i dou nopi nu"i vzuse temnicerul. u e&ista nici o prime!die s moar de foame, deoarece cmara era plin cu conserve, inclusiv patru cutii cu *iscuii, nedesfcute. -veau i o mare rezerv de ap. imeni nu ncercase s nc/id gazul. .nc/isoarea le dezvlui ndeletnicirile de la miezul nopii ale lui -*e 3ellam(. ,&plozia provocase ntr"unul din ziduri o gaur de peste un metru ptrat, *locat la
(1(

captul dinspre u de un grila! ptrat de oel, n faa cruia eforturile lui Savini se dovediser inutile. Culius se furi n desc/iztur i descoperi c de aici se vedeau celulele pe care 3ellam( le arta vizitatorilor. Usta era zgomotul pe care l"am auzit, >a(, spuse el. 3trnul a muncit sptmni de"a rndul ca s sparg zidul. Pro*a*il c, atunci cnd am auzit e&plozia, i"a petrecut tot restul nopii fi&nd grila!ul. .l poi mica% ntre* ea nelinitit. Culius cltin din cap. , cimentat i, c/iar dac am putea s trecem de el, ar fi imposi*il s form grila!ul de la captul scrilor. ,ti sigur c asta e celula pe care o tii% Culius fcu un semn afirmativ. Se vede trapa din gaura de !os, care a fost i ea cimentat. u tiu de ce, fiindc 3ellam( era foarte mndru de celula Epoziia c/inuitF. -scult, >a(, am dat de dracu, spuse el calm. $ei am un revolver i opt cartue, nu cred c e&ist vreo perspectiv imediat de a le folosi. -m fost un prost s"l las pe *trn s neleag c sunt narmat. #el mai *un lucru e s facem economie la provizii. -r tre*ui s le c/i*zuim n aa fel nct s in ct mai mult cu putin. Se gndi s ncerce s sparg lactul trgnd n el cu revolverul. $up ce cercet ua, i ddu seama c efortul ar fi de prisos, avnd ca singur rezultat *locarea ei. Poate c vrea doar s ne sperie, zise el. >a( nelese c optimismul lui era fals. .n orice caz, o s trim ct putem, de mult, Culius, spuse ea, lundu"l de *ra. >eat/erstone are s *nuiasc, desigur, ce s"a ntmplat. >eat/erstone *nuia c femeia e ascuns n castel " zise Culius concis " i totui n"a gsit"o. u"i vina lui. + ntre* ns cum a scpat de aici femeia%
(1-

.i veni o idee i ncepu o cercetare amnunit a zidurilor. .i petrecu astfel cea mai mare parte a zilei. .ntregul castel e nesat cu ganguri secrete i poate c e&ist o ieire. S dm doar de ea0 .n cele din urm ns, disperat, renun s mai caute i se apuc s cerceteze n ce fel ar putea profita la ma&imum n situaia lor deznd!duit. - doua zi, >a(, cotro*ind ntr"unul din sertarele *iroului, ddu peste un carnet cu coperte roii, ale crui pagini erau pline de notaii scrise mrunt. >iecare pagin era ti&it, iar te&tul se ntindea pn i n interiorul copertei din spate. $intr"o privire i ddu seama c avea n fa un !urnal intim. Culius8 strig ea violent, iar soul ei, care pipia pardoseala de piatr cutnd o ieire posi*il, travers odaia i se apropie de ea. , !urnalul femeii, Culius, zise >a( ncet. $ac ieim de"aici, face sute de mii de lire. Culius lu carnetul, se aez su* o lamp i citi o or ntreag. Paginile relatau o istorie e&traordinar i Culius nu sri nici un cuvnt. .n cele din urm ls carnetul !os, se ridic i i ntinse mdularele. Pune !urnalul undeva la"ndemn, >a(, spuse el. u cred c vom iei vreodat de aici, dar, dac reuim, facem rost pentru toat viaa de o vil la +onte #arlo i de un apartament n 3erkele( STuare. Aestul zilei i citir cu sc/im*ul unul altuia, iar Culius, care avea o memorie remarca*il, reinu cteva amnunte. Puser la loc carnetul n sertarul unde"l gsiser. Se fcuse ora zece cnd se culcar. Sistemul de ventilaie era aproape uluitor. #/iar i n spaiul redus al dormitorului, aerul rmnea ntotdeauna curat. #urentul de aer venea printr"o eav ce ncon!ura toi pereii i a!ungea pn la *olta tavanului, fapt remarcat de Culius la timpul cuvenit i trecut pe seama
(1+

competenei lui 3ellam(. 're*uie s fi muncit mult timp la amena!area acestor camere spuse el trntit n pat i cu privirea aintit la *olta de piatr de deasupra. - lucrat singur. Portarul mi"a spus c 3ellam( a stat luni de zile la castel, mai nainte de a anga!a vreun servitor sau de a aduce mo*ila. -*e 3ellam( e fr ndoial un tip detept. .n definitiv, la nceput a fost constructor i *nuiesc c i"a fost uor, cu fora pe care o are, s ntreprind aceste sc/im*ri fr a!utorul nimnui. >a( se afla n faa msuei de toalet i i fcea calm ung/iile. Culius, tii ce cred eu% zise ea. - fi curios s tiu uneori, rspunse Culius. #red c suntem primii din lot. 9rila!ul ce duce la celule a fost instalat pentru un scop anumit. @rmrete s mai prind pe cineva. 4i nici nu cred c merit s ne *atem capul cu raionalizarea proviziilor. $e ce nu% ntre* Culius surprins. Pentru c atunci cnd au s soseasc i ceilali prizonieri, 3ellam( are s ne scoat la mezat, aici la su*sol, iar mrfurile cele mai ieftine au s fie vieile doamnei i domnului Culius Savini. Pe Savini l trecu un fior. Se ridic n capul oaselor. #e vrei s spui% o ntre* el rguit. ,&act ceea ce am spus. e"a prins ntr"o capcan. -*e se pregtete pentru marea final, i o s"i vin destul de uor, cci #old/ar*our Smit/ e mort. 'u, eu, 5ac(, >eat/erstone0 4i domnioara HoGett, i suger Culius cnd >a( se opri. +"am gndit i eu, dar nu vd prea *ine ce are mpotriva ei. 4tiu sigur c a voit s"o aduc la 9arre i poate c mai intenioneaz nc.
(1.

>a( dormea uor. #el mai mic zgomot o trezea imediat. Culius simi c"l mic cineva ncet de umr i c o mn i astup *uzele. u face nici un zgomot, i opti >a(, i i ridic mna. #e s"a ntmplat% o ntre* el pe acelai ton. , cineva afar, spuse ea. Culius pipi su* pern dup revolver, se furi pe tcute din pat i desc/ise ua. 5sase ase lumini aprinse. #u e&cepia uneia, toate erau stinse acum, iar camerele erau cufundate n *ezn. 'rase prudent cu oc/iul. u se zrea nimeni. 4i totui cineva intrase i stinsese luminile. $in locul unde sttea vedea ua prin care fuseser mpini nuntru. .n vreme ce o privea, o*serv c ea se nc/ide, apoi auzi c/eia rsucindu"se ncet n *roasc. 3ellam( era, spuse el trist, revenind n camer. $ac"a fi tiut8 $e ce nu m"ai trezit mai devreme% -m auzit zgomotul c/iar nainte de"a te trezi, spuse ea. ,ti sigur c 3ellam( era% Savini nu"i rspunse, ci ridic un deget i"i fcu semn s tac. -scultar i auzir trapa din *i*liotec nc/izndu"se cu o *ufnitur. 'e asigur c era 3ellam(, zise Culius i intr n odaia cea mare ca s afle motivul acestei vizite neateptate. -prinse din nou lumina, spernd c *trnul a lsat o scrisoare. ici urm, ns. $e ce"o i venit% ntre* el. >a( csc i cltin din cap. Parc ceea ce face el are vreun sens% #t e ceasul, Culius% #inci. Sunt destul de o*osit, am s m culc din nou, >a(. >"mi un ceai. $up ce ea intr n *uctrioar, Culius se uit mirat
(1'

de !ur mpre!ur, cutnd o e&plicaie a vizitei lui 3ellam(. .ncerc zadarnic ua. ,ra ncuiat. + *ucur c nu dormi, spuse >a( cnd i aduse ceaiul. .n aceast privin, nc/isoarea noastr se deose*ete de toate celulele n care am fost. -ez cetile pe mas. $e fapt, doream s continui lectura !urnalului, spuse ea i trase sertarul de la *irou. Culius i auzi e&clamaia i o vzu desc/iznd cel de" al doilea sertar i cutnd gr*it. #e s"a ntmplat% - disprut !urnalul, Culius8 e&clam ea.

Capitolul )1. PU&TILE DE #.NTOARE Culius rmase cu gura cscat. ,ti sigur% 'raser amndou sertarele i rsturnar coninutul lor pe covor. ,ti sigur c l"ai pus acolo% .i ddu seama c ntre*area era de prisos, cci o vzuse c/iar el cnd l pusese n sertar. Se privir unul pe cellalt. $"asta a co*ort8 4i"a adus pro*a*il aminte peste noapte de carnet, zise >a(. Savini *lestem n Sinea lui. #e prost am fost s"l las acolo8 spuse el. -r fi tre*uit s m gndesc c"o s vin s"l caute. - tiut cu siguran c"i acolo. ,ra poate ora nou dimineaa, Culius, cu capul n palme, iar >a( prefcndu"se c citete, stteau triti pe
(1/

sofaua larg. $eodat auzir desc/izndu"se trapa ce astupa grila!ul. 3ellam( voia s le vor*easc. .ntr"o secund, Culius se ridic i, cu revolverul n mn, se strecur n dosul unui pilon gros i atept. 5as !os revolverul, Savini, spuse *trnul. Pune"l pe mas, la vedere. $oar atunci am s discut cu tine. $ac nu faci cum i spun, renun. Culius reflect rapid. u ctiga nimic dac"l nfuria i mai ru pe 3ellam(. -ez revolverul pe o msu la care *nui c se gndise *trnul. -propie"te acum de u. u"i fie team. $ac a fi vrut s te mpuc, puteam s"o fac prin grila!, la fel de uor cum i vor*esc. #e voii, domnule 3ellam(% ntre* Culius cu o voce !ignit. u neleg de ce ne inei aici. #red c putei avea ncredere n noi. ,vident c nu, i se rspunse. -m venit s v spun c suntei cutai. @n poliist m"a pisat toat dimineaa. +i"a spus c au gsit n apartamentul vostru nite /rtii care i"au fcut s cread c aveai de gnd s plecai n strintate. 3nuiesc c"or s renune s v mai caute, Savini. Profitai de /rana pe care o avei. -sta"i tot. 7 s rmnei aici pentru totdeauna. -m aruncat c/eia. -m aruncat"o n puul din curte, Savini. +inii8 spuse Culius. -i fost aici noaptea trecut i ai furat !urnalul. 3ellam( se /ol* la el prin grila!. Aepet8 strig el cu o voce rguit. -i fost aici noaptea trecut i ai furat !urnalul. #are !urnal% #e sens are s facei pe prostul% rspunse Culius. -i venit la ora cinci dimineaa, i ai avut mare noroc c nu v"am vzut. #are !urnal% ntre* din nou 3ellam(. - lsat vreun
(1&

!urnal% -r fi tre*uit s"mi nc/ipui. @nde"i !urnalul% 6"am spus c"a disprut, rspunse Culius plictisit. -i venit0 $o*itocule8 7treap8 rcni 3ellam(. u m"am apropiat de voi de cnd v"am ncuiat8 'recu mult vreme pn cnd *trnul i recpt stpnirea de sine. Spune"mi, Savini, i"i promit c"am s m port cinstit cu tine. -l cui era !urnalul% ,ra cumva al unei femei% $umneavoastr tii cel mai *ine, i replic Culius, strnind din nou furia *trnului. .i repet c /a*ar n"am8 .i repet c nu l"am vzut8 ici n"am tiut c"i acolo. #e era scris n !urnal% ntre* el cu glas sczut. Culius i recit un fragment, iar *trnul se desprinse *rusc de grila!, de parc"ar fi fost mpucat. #urnd reapru i, cu toat lumina sla*, vzur c era de o paloare cadaveric. +ai aveai o ans, Savini " spuse el cu o voce cavernoas " una singur. Putea s"i ia altcineva locul, dar acum tii prea multe, Savini, prea multe8 'rapa se nc/ise mai nainte ca Culius s"i poat rspunde. Se ntoarse i ntlni privirea nelinitit a soiei sale. #e te"a apucat s"i pomeneti de !urnal " l ntre* ea calm " cnd ai vzut c nu tia nimic de el% -i fcut o mare prostie, Culius. Savini ddu cu indiferen din umerii si nguti. #e mai conteaz% spuse el. u l"am crezut nici cnd a zis c inteniona s ne scoat. -ici au s ne putrezeasc oasele, >a(. 7 lu de umeri i i apropie faa de a ei. u"i aa de ru cum mi"am nc/ipuit, opti el mngindu"i c/ipul. +i"a fost ntotdeauna fric de moarte,
(,*

i ideea de a muri aa, ca un oarece ntr"o gaur, m"ar fi nne*unit. $ar acum nu mai m tem, fetia mea. >a( se retrase uor din *raele lui. Culius, dac cineva tre*uie s moar, atunci acela e 3ellam(. $ac un strin a putut intra aici, nseamn c i noi putem gsi o ieire. Culius cltin din cap. -rcaul 6erde e cel care a ptruns pe u i numai -rcaul 6erde poate gsi ieirea, zise el. >a( rmase uimit de senintatea lui. u mai era Culius pe care"l cunoscuse ea, fanfaron, amenintor sau speriat, i nici Culius cel umil n prezena *trnului. #storia lua cu >a( constituise un eveniment deose*it. Pentru ea, cstoria reprezentase mai mult o poziie pe care o putea afia n faa femeilor mai puin norocoase. .n anumite momente i dispreuise soul, fiind gata s"l sfideze, dei, dintr"un sentiment de sincer prietenie, scenele de scandal aveau loc doar cnd se aflau ntre patru oc/i. $omnule Savini, eti o adevrat revelaie pentru mine, spuse ea cu afeciune. Sunt o revelaie i pentru mine nsumi, i mrturisi el. 're*uie s facem fa situaiei. 2ar realitatea e c *trnul pregtete o ticloie pe lng care un delict o*inuit are s par un fleac. - vrea s tiu de ce"a cumprat putile de vntoare% #are puti% ntre* ea surprins. .n capel e o lad plin cu puti. 5e"am descoperit ntmpltor. 6reo ase puti +annlic/er, de sport, i dou lzi mari cu cartue. Sunt n odaia de deasupra celulei n care a dormit >eat/erstone. #red c"o s apucm s trim s le auzim, dar doar att. #e face cu o lad de puti% ntre* ea. Culius i desfcu minile lui fine ntr"un gest de
(,1

ignoran. +i"a spus odat c are un plan precis, spuse Culius cltinnd din cap. +ai *ine nu i"a fi pomenit de !urnal. Poate c am gr*it astfel ntre*uinarea putilor. .n linitea camerei lui preferate, -*e 3ellam( !udeca situaia, care acum devenise prime!dioas pentru el, dei acesta era lucrul ce"l preocupa cel mai puin. 'ragedia acestui om nemilos consta n faptul c n ultimul ceas, cnd se prea c providena i oferise mi!loacele de a se rz*una pe femeia pe care o ura, prada i fusese smuls. $in clipa cnd femeia crunt dispruse, 3ellam( se pregtise de aprare. u putea pricepe ns cum a prsit castelul i unde s"a dus. Simea doar att, c undeva departe, sau n imediata apropiere, o for i se opunea cu o nverunare nemaipomenit, o for materializat n silueta vag a -rcaului 6erde. .ncerc un sentiment plcut la gndul c din nou castelul 9arre se dovedea o fortrea mpotriva dumanilor stpnului lui. $ac apuca s"i realizeze planul, n"aveau dect s *at la porile de ste!ar sau s escaladeze zidurile drepte, cci ar fi murit linitit. .n timp ce medita sosi Sen, care i puse n fa carnetul n care i se notau comenzile pentru magazine. ,nervat, *trnul i fcu semn s"l lase n pace. "am c/ef s mnnc. -m s te anun cnd mi"e foame. -scult, Sen, ai vrea s te ntorci acas% Sen cltin din cap. 3trnul se gndi o clip, apoi se ridic i desc/ise casa de *ari din dosul lam*riurilor. Scoase un teanc de *ancnote i i le ddu oferului. Sunt o groaz de *ani. u i"am numrat, zise el. $ac se ntmpl ceva, ntoarce"te mai *ine acas. Sprncenele su*iri ale oferului se ridicar n semn de mirare.
(,,

6rei s tii ce se poate ntmpl% +ulte, spuse -*e acru. #um ani de zile n"ai avut o*iceiul s pui ntre*ri, nu ncepe acum. -m s te trimit la 5ondra peste cteva zile i nu vreau s te mai ntorci. Strnge"i crile i manuscrisele, aiurelile alea care te distreaz, i ia"le cu tine. Sen atept cu carnetul n mn, ca i cum ar fi vrut s repete indiscreia. Se rzgndi ns, se nclin i prsi camera. #lepsidra se golea. -*e 3ellam( tia. #eva l avertiza limpede i sigur. Se apropia ziua cnd tot ce sim*oliza castelul 9arre, tot ce sim*olizau ura i dragostea avea s fie uitat o dat cu moartea. $ac ar putea"o regsi pe femeia crunt8 $ac, printr"un noroc e&traordinar, i"ar cdea n mn8 'oate ageniile de detectivi de la 5ondra o cutau. 'oate informaiile ce se puteau cumpra i stteau la dispoziie. $ar ea dispruse de parc ar fi ng/iit"o pmntul. 4i totui, poliia nu venise. #e ncntat ar fi fost craiul de >eat/erstone s intre ano n castel, n mn cu unul din EmandateleF sale. Curnalul8 #e scria n el% $ac Savini tre*uia crezut, femeia notase prea multe pentru ca 3ellam( s se simt linitit sufletete. Culius nu putuse s inventeze fragmentul recitat att de curgtor. .n cele din urm se trezi din gnduri i co*or n celule s lucreze. -uzindu"l, Culius i lu revolverul i se strecur pn la gaura din zid. 6zu c grila!ul fusese acoperit cu scnduri, care l ascundeau cu totul pe 3ellam(. 5ucrrile inur toat ziua. -uzir zgomotul oelului lovind piatra, iar >a( surprinse nite sunete care la nceput o alarmar, apoi i strnir curiozitatea. 'recu o vreme pn s neleag natura sunetelorB n timp ce lucra, -*e cnta. >a( rmase uimit.
(,(

Capitolul )2 C"U+A DIN PDURE Pu*licul nu mai manifesta nici un fel de interes pentru -rcaul 6erde. $omnul S(me, eful ru*ricii de tiri senzaionale, su*linie categoric acest lucru, ca Spike s nu"i mai inventeze noi prete&te. Pe lng asta " zise S(me la telefon " am primit sptmna trecut o scrisoare de la 3ellam(, n care amenin c ne d n !udecat pentru calomnie. )ice c i" ai compromis proprietatea. Prostii8 rspunse Spike dispreuitor. >antoma i"a mrit valoarea cu zece mii de dolari. Pe cuvntul meu, domnule S(me, reporta!ul merit s mai ateptm. .ntoarce"te imediat i ateapt"m la *irou " spuse S(me infle&i*il " i ocup"te cu o munc niel mai cinstit. 'elefonul pu*lic se afla n mi!locul unuia din pereii /olului de la E+istreul al*astruF. $e o*icei, Spike telefona la ora cnd *arul era plin, ceea ce reprezenta unele avanta!e, cci zgomotul discuiilor acoperea convor*irea lui. -stzi ns, cu e&cepia unui *trn fermier ursuz, care *ea dintr"o can mare de cositor, *arul era pustiu. .n timp ce Spike se ndeprta de telefonul prins pe zid, *trnul l salut prietenos cu capul, aa cum fac cei de la ar. >antome, ai% , plin de fantome pe"aici. +i s"a spus c a aprut una nou la #loister 1ood. - vzut"o unul dintre cruai i de atunci s"a m*olnvit. .mi pare ru, zise Spike politicos. -rcaul 6erde era tot o legend a oamenilor de la ar, iar el i pierduse vremea um*lnd dup cel puin trei indicii false. 'oi de" aici cred c"l vd pe -rcaul 6erde. 3trnul c/icoti nfundat. >antoma asta nu"i verde. , o femeie. #ruaul a
(,-

vzut"o de aproape. S"a speriat de moarte0 @nde"i #loister 1ood% ntre* imediat Spike, foarte interesat. 5a vreo ase mile pe osea, dar dac traversai +onks >ield i o inei drept pe oseaua -dderle(, a!ungei mai repede acolo. .n pdure e o csu care se crede c"ar fi *ntuit de fantome. Se pare c nimeni nu triete n ea. 4i, totui, ntotdeauna e cineva nuntru. + faci curios, *unicule, zise Spike. 3trnul cltin din cap. "a zice c se ntmpl mare lucru, dar nu pot pricepe ce caut urmele alea proaspete de roi de main, lng csu. 5e vd mereu. u"s urme de main >ord, ci de o main mare. #ineva se tot duce i vine ntr"o main mare. 5a csu% -i vzut0 maina% >ermierul fcu semn c nu. 5ng csu, n aceeai curte, se gsete un /am*ar. .ntr"o diminea, cnd plouase i pmntul era moale, am vzut urmele roilor ducnd la el.. $e ct timp a fost vzut femeia% "am auzit de ea pn sm*ta trecut. - zrit"o cruaul meu. 6enea la ferm devreme dimineaa i trecea prin pdure. 5ucrez la ferma #addle Heat/ de cincizeci i cinci de ani. .naintea mea a lucrat aici tata. ,i *ine, cruaul sta, 'om l c/eam, mergea agale, fr s se gndeasc la ceva, cnd d peste femeia asta i mai s moar de fric. >emeia se plim*a prin pdure i plngea. 'orn mi"a spus c i"a dat seama c"i o fantom i a rupt" o la fug. -sta a avut loc aproape de csu% >oarte aproape. $"asta am pomenit de csu. +" am gndit dup aceea c poate locuiete acolo. Spike era dispus s se agae de orice fleac care s
(,+

!ustifice eventual o prelungire a ederii sale la 9arre. u spusese dect adevrul cnd afirmase c simea apropiindu"se deznodmntul dramei lui -*e 3ellam(. .n ciuda vieii aparent normale de la castelul 9arre, o presimire ciudat l avertiza c se vor petrece cu siguran evenimente senzaionale. .i prea ru s renune la un reporta! pe care"l concepuse i"l momondise atta vreme. E9selniaF cu femeia din pdure i se pru lipsit de temei. Porni totui n plim*area de trei mile " n realitate de mai puin de trei mile, dup cum constat el " tind pe drumul indicat de *trnul fermier. ,ra o zi mo/ort. .n aer se simea apropierea iernii. .n aceste condiii, plim*area se dovedi o plcere. Spike a!unse pe nesimite la marginea lui #loister 1ood. Pdurea, mai toat proprietate particular, era ngrdit, dei proprietarul nu"i *tuse capul s repare gardurile. Sri ntr"un loc gardul stricat care ntovrea crarea strmt ce se ncolcea printre copaci, i ptrunse ntr"o !ungl de pini i de *osc/ete. #sua nu se vedea de la osea. Se afla la captul unui drumeag care cotea n ung/i drept nainte de a se intersecta cu oseaua principal. @rmnd indicaiile precise ale fermierului, Spike gsi uor drumul. Pe drumeagul acela nu trecuse nici o cru de ani. Singura urm vizi*il de roi erau drele lsate de nite cauciucuri late de main. 7c/iul e&pert al lui Spike le identific uor ca fiind recente. .n curnd zri csua. ,ra o construcie de lemn cu un singur eta! i acoperit cu ieder. 6zu n apropiere, printre pomi, /am*arul. Pe coul casei nu ieea nici un fir de fum. >erestrele dinspre osea aveau o*loanele trase, iar cldirea prea moart i a*andonat. Spike se apropie de u i *tu. -tept cteva minute. u"i rspunse nimeni. Porni n
(,.

recunoatere n !urul csuei. -!uns n spatele ei, vzu c ferestrele de aici nu au o*loane. Prin geam, zri un dormitor modest mo*ilat. Patul nu fusese strns i arta ca i cnd cineva tocmai se sculase din el. -tenia i fu imediat atras de trei perec/i de pantofi de dam, aezai lng pat. #/iar de la deprtare vzu c sunt noi. Pe !os se aflau dou cutii mari de carton, pline cu /rtie al* creponat, iar ntr"un col al ncperii, puse una peste alta, alte cutii asemntoare. #ontinu s cerceteze. -ps pe clana uii din dos, dar, vznd c nu"i rspunde nimeni, reveni la fereastra dormitorului. .i tre*ui mult timp pn s se decid. .n cele din urm ncerc prudent fereastra i, destul de ngri!orat, descoperi c era desc/is. 'rase crligul. S intre% ,ra pur i simplu o spargere i nu tia ce"ar putea s"i spun proprietarului n cazul cnd se pomenea cu el. 4irul de pantofi i zgndrea ns curiozitatea i, respirnd adnc, se ridic n coate, se cr pe pervaz i ptrunse n camer. E.nti s fiu sigurF " i spuse el " i fcu un tur prin csu. Se ntoarse apoi s cerceteze mai atent o*iectele din dormitor. umai dou camere erau mo*ilateB dormitorul prin care trecuse i o cmru cu o mas, un scaun i mai multe cuiere prinse n pereii de lemn. .ntr"unul atrna o /ain grea de piele, cptuit cu *lan de oaie. Pe masa neacoperit nu se aflau dect o perec/e de mnui groase de oaie, vec/i i uzate. Spike iei din nou pe coridor i strigB u"i nimeni pe aici% #uvintele rsunar prin odile pustii. u"i nimeni aici% strig el iar i se ntoarse n dormitor. Patul era strmt i tare, iar Spike *nui c cearafurile de *atist fin sunt noi. Pe noptier vzu o sticl de coniac, dou sticlue cu doctorii i o cutiu cu o
(,'

sering. Spike o studie cu atenie. #a i cearafurile i cele dou pleduri din pr de cmil ntinse pe pat, seringa era i ea nou. Pantofii erau i ei nou"noui. 'lpile al*e artau c sunt neatini. >useser cumprai de la unul din cele mai scumpe magazine de pantofi din 1est ,nd i0 Spike remarc un lucru e&traordinar. Pantofii erau de mrimi diferite8 >iecare era cu o !umtate de numr mai mic dect cealalt perec/e. .i ls din mn i se concentr asupra sticluelor cu doctorii, din care una era pe !umtate goal. Purta etic/eta unei farmacii din 5ondra. $du la o parte cearafurile i gsi o cma de noapte de dam, larg, cenuie i foarte vec/e. Se rupsese n coate i fusese crpit cu gri!. +necile erau de curnd peticite. 5a poale gsi locul de unde se tiase mtase pentru peticitul lor. Spike iei pe fereastr i o nc/ise la loc. Se duse s inspecteze micul /am*ar, situat ntre pomi, la o scurt distan de cas. -ici vzu din nou urmele roilor, ce duceau direct spre /am*ar. @ile erau ncuiate cu un lact, dar, trgnd de un lan, reui s arunce o privire nuntru prin crptura dintre ui. u se afla nici o main acolo. 5ng un perete stteau aliniate nite *idoane de *enzin i trei roi de rezerv. Cudecnd dup mrimea lor, Spike i ddu seama de dimensiunile automo*ilului. Se ntoarse la 9arre cufundat n gnduri. u e&ista nici un motiv ca femeia din csu s nu poarte pantofi scumpi, *a c/iar pantofi de mrimi diferite, dac avea aceast manie. Sau poate c"i fuseser trimii de pro*. 4tia totui ce numr poart8 $eodat, Spike ntrezri dezlegarea misterului. #el ce adusese pantofii nu tia ce numr poart femeia i de aceea luase mai multe perec/i, de pro*. ,ra limpede. $up lmurirea acestei pro*leme, nu mai rmneau multe de discutat. Amnea misterul asupra c/iriailor ce nu se
(,/

vedeau niciodat i care totui locuiau acolo. #ine era proprietarul unei maini att de puternice i cum se e&plica oare c locuia ntr"o csu att de modest% $ezlegarea misterului nu l"ar fi a!utat ns la descoperirea -rcaului 6erde. Spike oft. #sua din pdure nu reprezenta un element att de senzaional nct s"l conving pe domnul S(me s renune de a"l rec/ema la 5ondra. Seara, se ntoarse n camera lui s se sc/im*e. .n timp ce se m*rca, auzi cteva *ti n u i Cim >eat/erstone i fcu apariia. Cim plecase de diminea de la familia HoGett i i adusese *aga!ele la /an. 2ei masa de sear cu familia HoGett, nu, Holland% 'ocmai m ntre*am cine o s m scuze fa de ei. + ntorc la 5ondra ast"sear, ca s"i caut pe cei doi Savini. -scult"m, cpitane, soii Savini sunt la castel, spuse Spike apsat. .i !ur c n"au plecat nicieri azi" diminea. , posi*il, rspunse Cim calm. u uita ns c Culius Savini, ct o fi el de cumsecade, e un escroc. 're*uie s m conving. Poate c mai e&ist i alte ieiri din castel. u le"ai gsit atunci cnd erai ma!ordom, insist Spike. @ite, cpitane >eat/erstoneB m"am sturat de 9arre i vreau s urmez sfatul *trnului S(me. ,u, unul, plec mine la 5ondra, iar -rcaul 6erde nu m mai intereseaz a*solut deloc. - avut, slav $omnului, toat pu*licitatea din partea ziarului Glo)e. Cim i ddu dreptate. 3nuiesc c te"ai plictisit s tot atepi s se ntmple ceva, zise el. $e ce te gr*eti s pleci% ntre* Spike. .i termin de nnodat cu gri! cravata de sear i se ntoarse spre Cim, care se aezase pe pat. Poi s pleci mine. 4tiu
(,&

c domnul HoGett te ateapt, fiindc am ntlnit"o pe domnioara HoGett cnd ieeam din sat i mi"a amintit c vom lua masa de sear mpreun. -re s fie i 1ood acolo, vine de la 5ondra. -a mi se pare, zise Cim pe un ton care l fcu pe reporter s"l priveasc cu atenie. @2n o&i(er de poli(ie i un mare &ilantrop ri!ali #n dragoste pentru &iica unui milionar.A Spike gndea n titluri de articole. Hotrrea lui Cim nu se datora att dorinei de a nu mai asista la succesul noului venit, ct faptului c era un om foarte ocupat, eful unui mare sector. .i dduse cu regret seama c i negli!ase sistematic munca. -r fi putut s"o descopere i singur, dar primise n aceeai diminea o scrisoare de la eful su, n care i se atrgea atenia c lipsa lui ele la sediu provoac unele neplceri. #nd Spike co*or, maina lui Cim se afla la u. Stpnul ei sttea la volan i tocmai i aprindea pipa. >"mi un serviciu, >eat/erstone, l rug Spike. $"i un telefon lui S(me i spune"i c se ntmpl o catastrof naional dac m rec/eam de la 9arre mai nainte ca istoria asta s se lmureasc. -m s"i spun c/iar o minciun pentru tine, zise Cim. u cred nc c misterul de la 9arre e mai aproape de soluionare acum, dect era la venirea ta. .i e&plici tu lui 6alerie ce s"a ntmplat8 Spike l atept pn cnd plec, apoi se duse la 5ad(Ds +anor. -fl c Co/n 1ood sosise de o or. Sttea cu 6alerie pe o sofa. >ata asculta ntr"o tcere respectuoas e&punerea planurilor lui mree. $e"a*ia o*serv venirea lui Spike. @nde"i cpitanul >eat/erstone% ntre* ea. +"a rugat s"l scuz n faa dumneavoastr. tre*uit s plece la 5ondra, zise Spike. $e la plecarea lui a
((*

crescut att de mult numrul infraciunilor, nct efii poliiei, alarmai, au trimis dup el. 6or*ii serios% - plecat ntr"adevr la 5ondra% spuse ea iciodat n"am fost mai serios, rspunse Spike. $e fapt e nelinitit n privina lui Culius Savini. #rede c *trnul l"a sec/estrat la castel. ,u, cel puin, aa cred i *nuiesc c i el mprtete punctul meu de vedere. 7 vzu c se sc/im* la fa. $up cteva minute ns prea s fi uitat de e&istena lui Cim >eat/erstone. #nd se aezar la mas Spike i zise c n"o vzuse niciodat att de vioaie, de vesel i de frumoas. $omnul HoGett, ca de o*icei, mai mult asculta dect participa la conversaie. .n ultima vreme lsa impresia c e complet a*sor*it de o pro*lem care i solicita toat atenia. 6alerie o*servase i ea i era nelinitit. $omnul HoGett devenise pentru Spike o figur foarte interesant. +ica teorie a reporterului asupra identitii -rcaului 6erde se amplificase. -duna treptat dovezi n spri!inul unei teorii care, la nceput, i se pruse fantastic. Spike afl c domnul 1ood i va petrece noaptea la 5ad(Ds. +anor. u pleca nici un tren spre 5ondra, i 6alerie nu vru s aud ca acesta s stea la /otel. Spike se gndi imediat la ciudenia faptului c atunci cnd Cim >eat/erstone se sta*ilise la E+istreul al*astruF, ea nu protestase ca"n ast"sear. 5a ora nou, domnul HoGett se retrase din salonul unde discutau. $ispru mai nainte ca Spike s o*serve. #onversaia se mut inevita*il asupra -rcaului 6erde. Co/n 1ood aduse discuia asupra straniului vizitator. 5"ai vzut vreodat, domnioar HoGett% ntre* el oarecum n glum. 6alerie se cutremur. $a, l"am vzut.
((1

#um% ntre* uimit Spike. u mi"ai spus niciodat, domnioar HoGett8 5"ai vzut ntr"adevr pe -rcaul 6erde% u vreau s vor*esc despre asta " zise ea " i mai ales despre una din ntmplrile prin care am trecut. $ar l" am vzut de dou ori. 7 dat n curtea castelului 9arre. #e $umnezeu fceai n curtea castelului 9arre% o ntre* mirat Spike. #utam pe cineva, spuse ea. - fost un act de pur ne*unie din partea mea, care s"a terminat aproape ngrozitor. -m ptruns n parc ntr"o noapte. 5"ai vzut% @nde% ntre* Spike ner*dtor. .n ciuda teri*ilei amintiri, fata zm*i. $ac o s pu*licai asta n ziar, n"am s mai vor*esc niciodat cu dumneavoastr, domnule Holland, zise ea. $ac mi promitei ns c o s"o inei n mare secret, am s v art locul e&act unde l"am vzut. +"am uitat i azi acolo. u tiam c se vede i din curtea noastr, dar azi mi"am dat seama c se vede. , pe un deluor ce se zrete de pe zidul de la 5ad(Ds +anor. , o pdure, un fel de crng, ce crete n curtea castelului, pe lng zid. Se ridic *rusc. 6enii s v art " zise ea " dar... " l preveni ea pe Spike, ridicnd un deget " ...pentru nimic n lume nu tre*uie s spunei c l"am vzut. u"i o fantom. 7 urmar prin /ol, *uctrie i ieir prin ua ce da n grdin. 9rdina era cufundat n ntuneric i 6alerie se opri. u cred c"o s putei vedea, spuse ea. , destul lumin n momentul cnd te o*inuieti cu ntunericul nopii, insist Spike. $ac mi artai i locul, poate fac o mic investigaie. +ine, la lumina zilei a putea cerceta mai *ine. 're*uie s dovedesc c acest -rca 6erde e&ist, cci altfel m"am compromis la Dail%
((,

Glo)e, zise el. #onstatar c Spike era un adevrat profet. .n ciuda *eznei, reuir s vad nu numai silueta masiv i ntunecat a castelului, dar i pduricea unde fi&ase 6alerie scara cnd se suise pe zid. Spike o urm i se aez clare pe crmizile umede ale zidului. Se uita cercettor n *ezn. Co/n 1ood se afla ntre ei, cu coatele pe creasta zidului. Usta"i castelul, zise el. 2ar acolo e pdurea, i art 6alerie. Se zrete conturul deluorului unde l"am vzut. -cum e ns foarte ntuneric. u"s multe de vzut, recunoscu Spike. Poate c mine diminea o s m lsai c trec prin grdina dumneavoastr0 Spike aprinse un c/i*rit. 7 clip, flacra plpi. .ntinse mna cu c/i*ritul peste marginea zidului i lumina lui crescu. 6zu ceva i o auzi imediat pe fat ipnd. 7 prinse n *rae i ddu drumul c/i*ritului. 5a vreo doi metri n faa lor, pe o mic peluz, cu figura sa al* i diform, -rcaul 6erde i privea fi&8 Capitolul )3. BELLAM% AFL DE"PRE DOAMNA CRUNT Co/n 1ood i reveni primul de pe urma ocului. .ntr" o secund, sri de cealalt parte a zidului. Spike i auzi paii grei n timp ce fugea pe alee. >ata, pe !umtate leinat, i reinea toat atenia. 5"ai vzut% 5"ai vzut% opti ea. 'remura din cap pn n picioare i aproape c o co*or n *rae pe scar i astfel o duse i n cas. 5"ai vzut% l ntre* ea din nou. -m vzut, firete, ceva, mrturisi Spike.
(((

@nde"i domnul 1ood% ntre* ea. -learg dup ceea ce am vzut, rspunse el. >ata nc/ise oc/ii, ca pentru a evita vederea unei scene ori*ile, apoi ziseB #e"ai vzut, domnule Holland% ,i *ine " spuse Spike, ca i cum s"ar fi ndoit de realitatea evident " prea desigur verde i ar fi putut s fie un arca. 're*uie s recunosc c"am tras o spaim8 $up un sfert de or, 1ood se ntoarse, respirnd cam greu. - tre*uit s m car pe zid fr a!utorul nimnui, zise el, i 6alerie i ceru iertare. .mi pare foarte ru. -r fi tre*uit s v pun o scar pe cealalt parte a zidului. #e distrat sunt8 u"i nimic spuse 1ood. )m*ea ca i cum s"ar fi amuzat de unul singur. 5"ai vzut% 5"am zrit doar. 5"am zrit, dar nu l"am a!uns. Se privir unul pe cellalt. - fost -rcaul 6erde, domnioar HoGett% ntre* Spike. $a, rspunse ea. #red c nu"i nici o ndoial. @nde plecai, domnule Holland% + duc s"l vd pe *trnul 3ellam(. 4i"am s cercetez curtea pn dau peste acest -rca 6erde. $ac nu"l gsesc, ziarul Glo)e are s piard un reporter formida*il. 3tu la ua portarului, care se culcase. efericitul de portar refuz mult vreme s telefoneze la castel. .n cele din urm, Spike l convinse. Spune"i lui Holland s vin la telefon, zise 3ellam(. #nd reporterul lu receptorul, *trnul l ntre*B #e s"a ntmplat, Holland% -m vzut -rcaul 6erde la dumneavoastr n
((-

curte, domnule 3ellam(. Se ls tcere. -poiB 6ino, zise 3ellam(. .l atept pe Spike la intrarea ntunecat a /olului i"l ntre*B #e"i povestea asta cu -rcaul 6erde% 5"am vzut " spuse Spike " mai clar dect v vd pe dumneavoastr. @nde erai cnd l"ai vzut% ,ram pe zidul casei domnului HoGett, zise Spike. $omnioara HoGett mi arta ce frumos e castelul noaptea. 're*uie s fi fost splendid8 rspunse *trnul sarcastic. 'oate ferestrele luminate. Poate c v"ai ateptat i la focuri de artificii. #e"ai vzut% 6 spun c l"am vzut pe -rcaul 6erde. ,ra la mai puin de trei metri de mine. #e"ai *ut asear% spuse 3ellam( dispreuitor. 6rei un reporta!, Holland. 'e neli dac"i nc/ipui c"am s te a!ut s inventezi o poveste cu fantome. Puteai s"i scuteti deran!ul de"a mai veni. ,&ist un -rca 6erde " zise el cu o *un"dispoziie neo*inuit " dar e una din acele fantome care, dac iese afar, rcete. u, Holland, inventeaz altceva. u vrei s cercetai curtea% u cercetez nimic8 rspunse -*e enervat. #e, mai am servitori ca s"i pun s cerceteze curtea% Poate c"l convingi pe prietenul tu >eat/erstone s"i aduc aici rezervele. Sttea n u. $eodat se ntoarse *rusc. 2ntr " spuse el " vreau s te ntre* ceva. #nd ua de la *i*liotec se nc/ise n urma lor, 3ellam( i spuse pe neateptateB #e"i cu povestea aia pe care mi"ai spus"o acum cteva zile, despre omul care a fost *iciuit de #reager%
((+

,ram aa de enervat pe tine, nct n"am mai rmas s discut. $ar gndindu"m mai *ine, mi"am zis c poate ai s"mi comunici ceva. 6"am comunicat c omul care l"a omort pe #reager a fost unul dintre cei *iciuii de el. #reager a lucrat la o nc/isoare, unde era anga!at s *iciuiasc. @na dintre teoriile poliiei, domnule 3ellam(, e c acest #reager a fost asasinat de cineva care i purta de mult sm*etele. 3ellam( mpinse o cutie de igri de foi spre vizitatorul su, apoi lu una la ntmplare, i muc vrful i o aprinse. +i se pare posi*il, spuse el. u tiu prea multe despre ce se petrece n nc/isorile engleze, dar mi se pare c"mi amintesc s fi citit undeva c acest #reager a fost paznic, sau gardian cum se mai zice. , o teorie foarte plauzi*il " adug el, trimind un colac de fum n aer i urmrindu"l cum se destram. -i vreo idee cine o fi -rcaul 6erde% -m prea multe rspunse Spike scurt. $escopr n fiecare sptmn pe cte cineva. -m nceput cu dumneavoastr0 #u mine% spuse 3ellam( i iz*ucni n /o/ote. -sta"i ntr"adevr amuzant. 5"ai vrt i pe Culius Savini n asta% Spike ddu din cap. -m vrt pe toat lumea " zise el " i pn ast" sear eram convins c tiu. #ine era% ntre* *trnul i"l privi atent. "am de gnd s calomniez un om a*solut nevinovat, rspunse Spike. -propo, domnule 3ellam(, ai ameninat c dai n !udecat ziarul meu% u"i face gri!i n privina mea, zise *trnul. u vreau s"i creez neplceri, Holland. ,ti un *iat *un i
((.

detept i poate c ai s pui mna pe o groaz de *ani. #olosal8 e&clam Spike ncntat. u"i nevoie s fii o*raznic, *om*ni *trnul pentru care ama*ilitatea prelungit reprezenta un efort cu totul peni*il. Pltesc formida*il serviciile formida*ile, Holland, i tu eti un *iat detept, care poate ctiga o avere. - cui a fost ideea c acest #reager a fost asasinat de un om pe care el l"a *iciuit% >eat/erstone% 6"am spus c e o teorie a poliiei, domnule 3ellam(, i cred c >eat/erstone tie doar ce"a aflat poliia. @nde"i Savini% -vei tiri de la el% 3ellam( cltin din cap. $e unde vrei s am% 5"am concediat fiindc a ncercat s m fure. u"i tocmai normal s ne trimitem scrisori de dragoste din or n or, nu% #e crede poliia despre Savini% #rede c e nc la castel " spuse Spike, iar *trnul rse dispreuitor. #e, i nc/ipuie c"am desc/is un sanatoriu pentru escroci% ntre* el. 'mpiii de pe"aici sunt n stare s cread orice. #red i n -rcaul 6erde. #red i n doamna crunt, adug Spike, amintindu"i de aventura lui din aceeai dup"amiaz. 'cerea care urm nu i se pru, la nceput, stranie, deoarece n conversaia lui cu -*e 3ellam( aveau loc din cnd n cnd pauze. u vedea faa *trnului. ,ra ntoars, prea c se uit la foc. @n fior ciudat l trecu *rusc pe reporter. u nelegea de ceL se gndi c ua este desc/is i c trage de undeva. Se ntoarse i vzu c ua e nc/is. ,vitnd s"i arate faa, 3ellam( vor*iB #e doamn crunt mai e i asta, Holland% , ceva nou. -m descoperit"o astzi. @nul din cruai a zrit o femeie plim*ndu"se prin #loister 1ood, la vreo trei mile de aici.
(('

4tiu unde e " zise 3ellam(B cu faa nc ndreptat spre foc. #e"i cu femeia asta% +unca la cmp te ntinerete i te menine tnr, spuse Spike melancolic. -u crezut c femeia e o stafie. , pro*a*il una din amatoarele de via n mi!locul naturii. #runt, spui% @nde locuiete% u tiu prea *ine " spuse Spike " dar cred c n csua din pdure. +"am deran!at astzi s cercetez ce"i cu povestea asta i am gsit locul. #asa era goal, dar fusese cineva acolo azi"diminea. $e fapt, domnule 3ellam(, am intrat n cas i am aruncat o privire. Spike avea motive speciale s se pun momentan *ine cu 3ellam(. u i se pru c face ceva ru dac"i istorisete aventura lui din acea dup"amiaz. Pantofi noi, doctorii, urme de roi, repet 3ellam(. #iudat, foarte ciudat. Spui c femeia a fost acolo azi" diminea% -a a crede, zise Spike. @rmele de roi erau recente, iar n pat se dormise noaptea trecut. Poate c e ceea ce spui tuB o amatoare de via n mi!locul naturii. .i ntoarse capul. Spike se ntre* dac imaginaia lui nu"i !uca o fest. 2 se pru c *trnul devenise i mai *trn, i mai dezgusttor. ,ti un *iat *un, Holland, zise el ncet dup un timp. $ac i"a oferi *ani, m"ai refuza. -m s"i cumpr poate o main. .i place s mergi cu maina% u att de mult nct s vreau una " spuse Spike i se mir de aceast *rusc iz*ucnire de generozitate din partea gazdei sale. "ai dect s te duci s cercetezi curtea, dac vrei, dei cred c"i pierzi timpul, zise 3ellam(. 6ino de diminea, i curtea castelului i va sta la dispoziie. -m s telefonez portarului s"i dea drumul. #red c n"ai s
((/

gseti nimic. -scult"m pe mine, fantomei i place cldura i nu iese pe ploaie. $up plecarea lui, *trnul i telefon lui SenB -du"mi un pardesiu " spuse el " i vino cu maina. -m s lipsesc mai mult. -*e 3ellam( atept toat noaptea n ploaia torenial ca locatara din csu s se ntoarc. Sttea n um*r, su* o fereastr fr o*loane, nepstor la furtuna care urla prin pdure sau la uvoaiele ce"i *iciuiau faa. $ac locatara s"ar fi ntors, -*e 3ellam( ar fi ucis"o. 6enir zorile i nu se vzu nici un semn de via. 3trnul se ntoarse la 9arre cu minile neptate. Capitolul )!. 3DOMNUL BELLAM% A MURIT4 >emeia crunt8 >usese tot timpul n apropiere. Poate c se mai afla nc acolo, n ascunztoare, la"ndemna lui. ,a era. .i recunoscuse roc/ia, dup descrierea fcut. >emeia crunt nu a vrut s accepte m*rcminte de la el, dei i cumprase cele mai splendide roc/ii de la o cas de mode franuzeasc. .i pstrase roc/ia lung de mtase cenuie, pe care o purtase n ziua cnd venise la castel. .n noaptea aceea, 3ellam( nu se culc, iar dimineaa, dup ce ncuie ua la *i*liotec, pentru a nu fi deran!at, co*or scrile secrete ce duceau la nc/isoarea lui Culius. @a era desc/is i *trnul ptrunse n camer mai nainte ca Culius s apuce revolverul. 'rage mna8 se rsti *trnul. $"mi arma. 7 scose din *uzunarul prizonierului su, neputincios n faa lui, apoi se ntoarse, nc/ise ua i o ncuie pe dinuntru. 7 s am o mic discuie cu tine, Savini. +i"ai spus c acum cteva nopi a intrat cineva aici i a luat carnetul. +"
((&

ai minit% $e ce s v mint% spuse Culius posac. -i vzut cine era% u. "am auzit dect ua desc/izndu"se. @a asta% 3trnul art spre ua prin care intrase. Savini ddu din cap. 3ellam( ptrunse n dormitor i trase perdelele care acopereau ifonierul. Aoc/iile femeii crunte se aflau nc acolo, ca pe vremea cnd fusese nc/is. 5e lu pe toate pe *ra i iei cu ele afar. #t timp ai de gnd s ne ii aici, 3ellam(% ntre* >a(. - devenit puin cam monoton. Stai mpreun cu soul tu, nu% 7 femeie cumsecade nu mai are nevoie de altceva. 2ar tu eti o femeie cumsecade, !udecnd dup informaiile pe care le am despre tine. S nu credem tot ce se spune, zise >a(. 2ar tu nu eti +afalda. .n plus, asta n"are nimic de"a face cu ntre*area mea. #t timp mai ai de gnd s ne ii aici% #t timp am s vreau eu, spuse *trnul. $ac v lipsete compania, o s in seama. >a( nu"i rspunse. 3ellam( se ndrept spre u. $ar nici nu apuc *ine s se ntoarc, i >a( se repezi ia el ca o pisic sl*atic, l prinse cu *raele ne gt i"l trase napoi. Aepede, Culius8 strig ea. $ar mai nainte ca Culius s a!ung la ea, *trnul o zvrlise de pe el ca un cine care se scutur de un oarece. 7 arunc pe pardoseala de piatr. ici mcar nu se ostenise s scoat pistolul. >a( ntinse minile spre micul Culius, cruia i venea s plng, dndu"i seama de neputina lui. Palid, zdruncinat, dar nem*lnzit, >a( se ridic n picioare. .n oc/ii *trnului sclipi un fel de admiraie.
(-*

$ac soul tu ar fi avut cura!ul tu, ar fi fost un *r*at, zise el. , destul de *r*at pentru tine, l provoc ea. $"i arma napoi i lupt"te atunci cu el, goril8 3ellam( c/icoti i se ndrept spre u. #nd ea l apuc din nou de *ra i ncerc s"l rein, el se de*aras uor de ea. Se ntoarse n *i*liotec, ls /ainele de pe *ra i"l c/em pe Sen. 5e duser ntr"un col retras al curii, lng gara!, m*i* cu petrol roc/iile fine i fcu cu ele un foc uria. 9ata i cu asta, spuse el i se ntoarse n celule ca s"i continue opera. .n aceeai dup"amiaz Culius auzi din nou zgomotul oelului ce lovete piatra. u se deplas s vad ce face *trnul, *nuind c lucra s astupe sprtura. Pentru prima oar Culius se ls prad disperrii. 5ipsit de singura lui arm de aprare, situaia lor disperat i apru i mai limpede. , zadarnic, >a( " spuse el. 6a tre*ui s ne gndim la posi*ilitatea de a rmne aici ani de zile. >a( cltin din cap. - vrea s cred asta. $ar te"ai gndit ce se ntmpl dac *trnul moare su*it% Savini se cutremur. Pentru numele lui $umnezeu, nu te mai gndi la lucruri att de ngrozitoare8 zise el enervat. -m muri de foame aici. u"i posi*il s spargem ua% l ntre* ea. Savini ddu din cap. "avem nici o mo*il destul de grea i nimic care s poat fi folosit ca prg/ie. >a( i muc *uzele. Amase gnditoare. - vrea ca diavolul sta s mai co*oare o dat. -
(-1

vrea s fac un du. @n ce% o ntre* soul ei, nevenindu"i s cread. @n du, repet ea calm. -m i eu o manie. -*e 3ellam( lucra nc n celule, !udecnd dup ciocniturile regulate ce rz*teau pn la ei. $eodat, >a( se apropie de gaur att ct i permitea grila!ul. u vedea dincolo de el, cci 3ellam( atrnase un sac n faa lui. 3ellam(% strig ea. $up o vreme, acesta o auzi. #e vrei% spuse el, oprindu"se din lucru. $ac ai de gnd s ne ii aici, a!ut"ne cel puin s stm comod, zise >a( cu rceal. 3ellam( trase sacul, o privi feroce, apoi rn!i. 5a pucrie nu stteai aa de comod, tnra mea, zise el. #e pofteti% 6reau s fac un du, rspunse >a(. 3ile astea adnci sunt prime!dioase pentru femei cu o constituie firav ca a mea. @n du% strig el i iz*ucni ntr"un /o/ot de rs. Se congestionase la fa i rdea din rsputeri. >a( l privi cu team. .n curnd, 3ellam( se liniti. Poate c vrei s"i aran!ez i un *udoar% zise el. u"i nc/ipui c"am s intru ca s"i amena!ez un du8 u vreau s"mi amena!ezi nimic i nici nu vreau s intri, fiindc te pori ca un porc, i arunc >a( n fa. "am nevoie dect de o eav de cauciuc, s"o prind la ro*inet. 3trnul *om*ni i ddu drumul pnzei de sac. Peste o !umtate de or o strig. >a( l gsi mpingnd prin grila! un tu* rou de cauciuc. $ac"i prea lung, n"ai dect s"l mai scurtezi, zise el. 2ar dac te"ai gndit s"l umpli cu ap ca s m stropeti pe mine cnd intru, ai s dai de dracu8 >a( se ntoarse triumftoare, cu *ucata de cauciuc
(-,

rou. Pentru ce ai nevoie de ea% o ntre* Culius ncet% >a( i fcu semn s tac. .n aceeai sear, cnd totul se linitise, >a( deuru* arztorul de la o eav de gaze i prinse la captul lui tu*ul de cauciuc. >urtunul era prea larg, aa c >a( rupse fii din cearaf i"l leg strns. 5a cellalt capt adug o eav metalic, scoas de la arztor, pe care o leg de asemenea strns i cu mare gri!. #apetele le acoperi cu spun. #nd terminar, Culius ddu drumul la gaz, iar >a( aprinse un c/i*rit i"l apropie de captul evii metalice. 7 flacr lung ni. >a( o ndrept spre u, deasupra *roatei. Qevile aveau e&act lungimea necesar i, ntr"o clip, lemnria ncepu s fumege. -du o gleat cu ap, zise >a(. 6a tre*ui s stingem focul de ndat ce ua ia foc. 5ucrar toat noaptea. Su*solul se umpluse de un fum al*astru i de un miros ptrunztor de lemn ars. 5a ora trei noaptea, Culius mpinse ua i *roasca ced. ,rau o*osii, feele li se nnegriser de fum, gtul i ustura, iar oc/ii i dureau. Aespirnd greu, >a( ptrunse n camera de su* *i*liotec. Se spri!ini de zid i trase aer n piept, gfind epuizat. +ai rmnea trapa de su* *iroul lui 3ellam( " o aciune mai greu de dus la capt. Culius nu" i putea da seama ct era de greu, fiindc nu"i amintea prea *ine cum fusese construit trapa. @rc treptele, aprinse lumina i cercet locul. #eea ce vzu l fcu s *om*ne. , inutil, >a(, spuse el. u ne rmne dect s ne ascundem su* scri, iar cnd co*oar *trnul, s"i dm cu ceva n cap. #u ce% ntre* ea. #u eava. $oar el i"a dat ideea. Culius se ntoarse n camera plin de fum, trase
(-(

furtunul afar din conducta de gaz, tie o *ucat din el i o ndoi n dou. 7 s fie ca o pictur de nar " spuse el cnd se ntoarse la soia lui. 're*uie s gsim altceva. #utar prin odaie, dar nu gsir nimic ce putea fi folosit ca arm. Culius urc din nou scrile i ncerc s mite dala, mpingnd cu toat greutatea acolo unde tia c e *roasca. -uzi pai pe aproape i se retrase instinctiv, cutnd adpost. Az*tu vag sunetul unui clopoel, apoi auzir o voce pe care o recunoscur uor. #pitanul >eat/erstone%0 Putei s venii imediat la castelul 9arre% $omnul 3ellam( a murit azi"noapte la era dou i a lsat o declaraie scris pentru dumneavoastr. 7 clip, Culius nu nelese sensul cuvintelor. #o*or la >a(, nucit de situaia lor ori*il. #e s"a ntmplat, Culius% >a( l apuc de mn i ntoarse spre el c/ipu"i nelinitit. imic0 nimic, rspunse el rguit. -i auzit pe cineva vor*ind. #e zicea% )icea0 u tiu. #red c era 5ac(. 5ac(% 5a ora asta% #u cine vor*ea% Culius *ol*orosi cevaB #u >eat/erstone. , mai *ine s tii, >a(. - murit 3ellam(8 >a( scoase o e&clamaie de uimire. 4i cu cine vor*ea% #u >eat/erstone. 3ellam( a lsat o declaraie scris, pentru >eat/erstone. - murit 3ellam(8 zise ea ironic. 2ar 5ac( l c/eam pe >eat/erstone, cnd tie c acesta de"a*ia ateapt s"l *age la zdup8 #rezi c 5ac( e att de smintit% $ac a lsat o declaraie, n"avea dect s"o trimit prin pot sau s
(--

atepte pn ce dispare 5ac(. +oartea lui 3ellam( nu"l a!ut deloc pe 5ac(. #e crezi c"o s fac >eat/erstone% #rezi c"o s plng pe umrul lui 5ac(, spunndu"i c trecutul a fost uitat i s nceap o via nou% u"i c/iar aa, Culius. $ar >eat/erstone ar putea fi pclit, fiindc e ndrgostit de domnioara HoGett i, evident, reaciile lui nu mai sunt normale. $ac l preocup anc/eta, vestea are s"i trezeasc *nuielile. Culius, ce om ciudat eti8 'remuri ca gelatina la un cutremur i totui l"ai ataca singur pe 3ellam(. Hai napoi n camer, s discutm. >umul s"a mprtiat. Sistemul de ventilaie funciona att de *ine, nct, ntori n camer, descoperir c aerul se curase. 7 s avem companie, spuse >a(. 3trnul 3ellam( a fost un adevrat profet. Capitolul )$. PRIN" IN CUR" Cim >eat/erstone se m*rc gr*it i iei pe strada rece i pustie mai nainte de a"i da seama c nu avea nici un motiv s se gr*easc s vad declaraia mortului. 're*ui s"i caute maina prin *ezn. @n agent apru din senin l reinu cteva clipe, *nuind c are de"a face cu un /o de maini. 2nsist s"l duc la comisariat. $up e&plicaiile de rigoare, care inur un sfert de or, Cim gonea cu maina pe malul 'amisei i prin cartierul #/elsea, acum pustiu. +urise -*e 3ellam(8 u i se prea cu putin. .i telefonase 5ac(. Cim i recunoscuse vocea imediat. >aptul c omul mpotriva cruia se lansase un mandat de arestare ndrznise s"i telefoneze l avertizase c la castelul 9arre se petrecuse ceva neo*inuit, ce reclama prezena lui.
(-+

5a patru i !umtate co*or dealul n satul 9arre i coti spre porile castelului. >irete, era ateptat, cci uile erau larg desc/ise, dei nu se vedea nici urm de portar. @a de la intrare sttea i ea desc/is, iar cea de la *i*liotec ntredesc/is. 2ntr fr ezitare i imediat ua fu nc/is violent. Cim se ntoarse fulgertor, dar nainte de a duce mna la *uzunar, *raele i fur imo*ilizate de singurul om din lume care dispunea de o asemenea for. + *ucur c te"am ntlnit, cpitane >eat/erstone, i spuse o voce *at!ocoritoare la urec/e. -i venit pentru nmormntare, nu"i aa% .ntr"adevr, are s ai* loc o nmormntare, dar nu a mea. +na i se strecur pe lng *raul lui Cim i gsi arma pe care o cuta. -i sosit tocmai la anc8 zise -*e. -m o sl*iciune pentru oamenii punctuali. -m ctigat astfel sute de mii de dolari, zise *trnul *ine dispus. -i s faci acum o mic plim*are cu mine. 3trnul avea o for colosal. ,ra o ne*unie s lupi mpotriva ei. 7 lovitur a pumnului su uria, dat cnd te gseai n inferioritate, nltura orice ans de scpare. -sta"i cea mai mare dintre ticloiile tale, 3ellam(, i cred c"i i ultima, spuse Cim calm, n timp ce"i urma gardianul prin coridor. 'recur de sufragerie i a!unser n /olul pardosit cu piatr ce ducea !os, la celule. #red i eu c"i aproape ultima " recunoscu 3ellam( " i faptul c am pus mna pe tine ar tre*ui s"i nlture orice ndoieli asupra inteniilor mele. -sta"i ultima mea crim, i are s fie grandioas8 .n timp ce era mpins pe scri spre celule, Cim nu vzu grila!ul. ,ra satisfcut c *trnul l ducea n celulele cele mai de !os, la acea Epoziie c/inuitF, unde dorea s fie nc/ii cei mai mari dumani ai lui. -vu de aceea o surpriz plcut cnd, a!uns la piciorul scrii, 3ellam( l
(-.

eli*er de strnsoare. -m s te in pe ntuneric, zise el. 5sase !os lampa aprins n vederea venirii lui Cim. -m fost n ora acum cteva zile, >eat/erstone0 tii, fiindc doi dintre oamenii ti m"au urmrit tot timpul. +"am dus la doctor. +i"a spus c mi s"au ngroat arterele i c pot s mor oricnd. -sta, firete, m"a interesat, cci am o droaie de lucruri de fcut nainte de"a muri. @nul dintre ele era s te nc/id aici. 'ipul sta, Savini " continu el melancolic " citea grozav de mult. .mi citea ore ntregi. Printre altele i cri de istorie. Pe vremuri, cnd murea un rege faimos, aveau o*iceiul s sacrifice pe muli dintre servitorii lui. -sta ca s moar mai uor, tiind c"i mprtesc i alii soarta. -a are s se ntmple i cu mine, >eat/erstone. Aidic lampa i o legn, parc n ritmul unei melodii ce"i trecea prin minte. $a, asta are s se ntmple cu tine, *iatule. @rc dou"trei trepte, apoi se ntoarse i"l privi. $ac vrei ceva " zise el i art spre zid " l gseti pe Savini acolo. #/eam"l. oapte *un. -i fi zis c ureaz noapte *un unui oaspete de onoare, att de calm o fcu. 5s grila!ul cu o *uitur i prinse n !urul gratiilor lactul uria. Pe fa avea un zm*et pe care, din fericire nimeni nu"l vzu, cci l fcea i mai puin atrgtor ca de o*icei. .n /ol l atepta Sen. 2a maina omului stuia, Sen, i du"te cu ea pn la podul ce se afl cam la trei mile de aici. -lturi de el merge un drumeag. .l tii% Sen ddu din cap. 2a"o pe"acolo i d drumul mainii n ru. 'e ntorci pe !os sau, dac vrei, ia *icicleta la spatele mainii. 7 s"i fie mai uor. Se uit la ceas. ,ra aproape cinci. +ai sunt vreo dou ore pn se lumineaz " *om*ni el mulumit i se ntoarse n camera lui, unde l atepta un om.
(-'

>eat/erstone auzi *uitura grila!ului i *nui prin ce mi!loace era inut prizonier. Amas singur, primul gest fu s"i cerceteze cu atenie *uzunarele. .i gsi pipa i c/i*riturile. u avea nici o arm, n afara *riceagului. #elula era cufundat ntr"o *ezn complet. u"i vedea nici mna dus n faa oc/ilor. u se ntrezrea dect cadranul luminos al ceasului. 3ezna era att de mare, nct, cifrele preau c sunt conturate cu flcri. >cu civa pai nainte *!*ind, pn a!unse la zid i i continu prudent drumul, pipind prin ntuneric. Se atepta n orice clip s se mpiedice de trupul adormit al lui Savini. >cu ns ocolul celulei, fr s dea de tovarul su de nenorocire. Aenunase, i tocmai cuta un loc unde s se aeze, cnd auzi o voce de dedesu*t, optindB #ine e% >eat/erstone, rspunse Cim. 'u eti Savini% ,u sunt, se auzi glasul lui Savini. , i >a( aici. @nde v aflai% ntre* Cim. .n celula de lu& a lui 3ellam(, zise >a(. Pune mna !os i ai s simi grila!ul. Cim ntinse mna i deodat atinse o mn mic, de care se nclet. Srmana mea >a(, spuse el ncet. 6aszic i pe tine te"a prins n curs8 #e curs8 e&clam ea. )i"i mai degra* cavou. ici tu, >eat/erstone, nu m"ai fi putut trimite undeva mai ru. Poate c ne ascult n captul scrilor, spuse ea, co*ornd vocea. u cred, rspunse Cim. 5"am auzit naintnd pe coridor. .n afar de asta, mi"a spus c suntei aici. @nde v aflai% .n camera n care a inut"o prizonier pe femeie, spuse >a(. >emeia pe care o cutai tu, doamna Held.
(-/

, i ea acolo% ntre* Cim surprins. u primi nici un rspuns, dar *nui c >a( cltinase din cap. Presupun c au s mai vin i alii. Savini, nu eti dect tu acolo, i >a(% $umnezeule8 .i aminti deodat de 6alerie. 'e gndeti la domnioara HoGett, nu% ntre* >a( ireat. $ac a fi n locul tu, n"a face"o. >eat/erstone, ai un *riceag% -m unul mic i nu prea *un, i rspunse Cim ncet. Pipie grila!ul !os, i ceru ea imperios, n oapt. Poate c cimentul n care e prins nu s"a ntrit nc. Cim i urm sfatul. 9si *riceagul i ncepu s zgrie cu el suprafaa tare, care ngropase grila!ul. , inutil, zise el. u pot s fac nimic. Suntei aici din ziua cnd se presupune c"ai prsit castelul, nu"i aa% ,l i"a spus, nu% zise Culius. -scult, cpitane. -m desc/is ua de la camera noastr, dar nu putem fora trapa de deasupra. .i e&plic pe scurt mecanismul uii care se gsea n *i*lioteca lui 3ellam(. -r fi tre*uit s"mi nc/ipui c"i acolo, zise Cim cu amrciune. .n vec/iul plan al castelului, *i*lioteca se numea Sala de Cudecat, i n toate castelele astea vec/i, Sala de Cudecat comunica direct cu celulele, de o*icei printr"o scar de piatr. 7 ntlneti oriunde, la Zren*erg, c/iar i n 'urnul 5ondrei, la castelul #/illon0 .n toate aceste locuri e&ist o scar ce duce la sala de !udecat. $ac n"a fi fost cel mai zpcit poliist din ci s"au vzut, ar fi tre*uit s desfac duumeaua. -vei cumva o arm% ntre* el. u. e"a luat"o. iciodat nu m"am simit att de sla* ca n minile lui, Savini. -i vor*it cu el% l ntre* el curios. Qi"a spus
(-&

ceva despre domnioara HoGett, sau dac intenioneaz cumva s"o aduc i pe ea aici% "o s se dea n lturi de la nimic. u mai poate da napoi din clipa cnd m"a adus pe mine aici. Singura ans, i nc una foarte mic, e ca *trnul s fi uitat nite unelte la tine n apartament, spuse Culius. 5a aceast denumire ciudat a nc/isorii aceleia de piatr, Cim zm*i. -teapt s"i fac lumin, spuse Savini. -m acoperit intrarea fiindc ne temeam s nu ne vad *trnul. >a( trase pledul care astupase captul micului tunel i deodat celula lui Cim se lumin destul ca el s poat vedea fiecare col. >a( dispru ca s fac nite cafea. $up o vreme se ntoarse i"i mpinse printre gratiile de fier o ceac cu cafea fier*inte. #um ai desc/is ua% i ntre* Cim, iar ei i relatar ideea lui >a(. e"am gndit s ncercm i cu gratiile, dar am avea nevoie de o prg/ie, care ne lipsete, spuse Culius cu prere de ru. #nd o fi lumin, suie"te pn n capul scrilor, i vezi dac nu poi mica grila!ul, >eat/erstone. u pricep de ce"a fcut aceast gaur n zid. u n scopul de a facilita conversaia, l ntrerupse >a(. $e asta poi fi sigur80 3ellam( nu"i genul sta de om. $ac n"ar fi grila!ul, nu m"a teme. $ar de fiecare dat cnd vd *arele astea, ng/e de fric. .n cele din urm se lumin de ziu. Cim *inecuvnt soarele. 7 raz aurie se opri pe *raele ruginite care *locau intrarea scrilor. #nd se fcu lumin destul, se coco n vrful scrii, vr mna printre gratii i a!unse la *roasc. .n momentul cnd o atinse, i ddu seama c nu e&ista nici o speran de a iei pe acolo. 9aura c/eii avea
(+*

un format aparte. ici una dintre c/eile din *uzunarele lui nu s"ar fi potrivit. ,ra att de evident, nct nici nu mai ncearc, i suci capul i vzu c ua de la coridor era zvort. .i aminti c era o u deose*it de groas. #/iar dac i"ar fi fcut vocea auzit, la castel nu e&ista nici un servitor care s"i rspund. 6zu deodat o eav groas i ndoit, ce ieea din zidul camerei de gard i intra su* pardoseal. Se ntoarse la grila! i ntre* la ce folosea eava. Sunt dou evi, rspunse Culius. 3trnul avea de gnd s instaleze un *azin de not n castel, i atunci a tras o conduct de ap. 5"a costat mii de lire, dar pn la urm a renunat. , cte o eav n fiecare col. u cred c"o vezi pe cealalt. .n clipa aceea, Cim nelese de ce fusese pus grila!ul ntre celule. Capitolul )). A"EDIUL >amilia HoGett i lua micul de!un cnd Spike Holland sosi cu tiri. $intr"o singur privire, fata nelese c s"a petrecut ceva serios. >eat/erstone a fost aici azi"noapte% ntre* el gr*it. u, rspunse fata alarmat. $e ce% 'ocmai am vor*it la telefon cu Cackson, a!utorul lui >eat/erstone. Spune c eful su tre*uie s fi fost c/emat aici azi"noapte. #nd a venit valetul lui, a gsit apartamentul gol i maina lips. - fost descoperit n ru, la trei mile de aici. 6alerie HoGett se cltin. Spike crezu c"o s leine i sri s"o prind. - fost c/emat la telefon de la 9arre. Poliia a cercetat i"a aflat c apelul telefonic provenea de la castel.
(+1

-a au reuit s sta*ileasc ora plecrii lui >eat/erstone, continu Spike. u se tie dac a a!uns sau nu la castel. Cackson nu vrea s vor*esc cu 3ellam( pn nu vine el. Sosete cu un grup de poliiti, iar -*el o s dea de dracu8 $omnul HoGett urma s plece n ora, dar, auzind tirile, voi s rmn. 6alerie insist ns ca el s plece. $orea s rmn singur. ,ra sigur c Cim triete. #eva n sufletul ei i spunea asta. ,ra de asemenea sigur c Cim czuse n minile lui 3ellam(. 5a sosirea mainilor poliiei, 6alerie se afla n sat. $etectivul"ef, un om crunt, conducea personal anc/eta. $e cum veni, l interog imediat pe Spike Holland. u l"ai vzut pe 3ellam( i nici nu l"ai prevenit% u, domnule, rspunse Spike. Suntei sigur c >eat/erstone a sosit aici% 6reau s spun la castel. u pot s v spun dect ce"am aflat. @n fermier, ducndu"se la lucru, a vzut o main foarte asemntoare cu cea a cpitanului >eat/erstone ieind pe poarta castelului i lund"o spre 5ondra. +aina a fost gsit pe drumul spre 5ondra, zise detectivul"ef. -runc o privire porilor nc/ise ale castelului. 5ng un stlp atrna un clopoel, de care trase. $in lo!a portarului nu"i rspunse nimeni, aa c trase din nou. 9ardurile fiind prea nalte pentru a le escalada, detectivul" ef se /otr pe loc. 5a instruciunile date de el, un detectiv opri un camion care trecea pe drum. 5ovete cu spatele camionului, n mare vitez, poarta aceea, i spuse detectivul"ef. -m s"o drm, domnule8 spuse oferul alarmat. ,&act asta i vreau. #amionul se repezi cu spatele, n mare vitez. Poarta se desc/ise cu o trosnitur i detectivul"ef conduse
(+,

grupul de poliiti pe alee. 'recur de *osc/ete i a!unser n faa splendidei peluze din faa castelului, acolo unde fusese pe vremuri curtea interioar. $eodat se auzi o plesnitur ca de *ici, i un om care mergea la stnga lui Spike se mpletici i czu n genunc/i. -runc o privire pierdut n !ur i se pr*ui ntr"un lac de snge. -dpostii"v8 strig detectivul"ef i, ntr"o clip, ntregul grup de poliiti se ntinse la pmnt. -*e 3ellam( era ncolit. 6alerie auzi prima mpuctur i nelese ce s"a ntmplat. +ica gloat ce se strnsese n prea!ma gardului sfrmat fu mpins napoi de poliistul din localitate. , periculos, domnioar " o preveni omul. 'rage dintr"o ferestruic din turn. -m vzut de unde a ieit fumul. ici nu apuc s termine vor*a, c ceva uier pe lng fat. @n geam se sparse, iar *raul poliistului o smuci afar din linia tirului. 9lontele sprsese sticla unui felinar i sfrmase iglele unei csue. -i scpat ca prin urec/ile acului, domnioar. Sunt sigur c v era destinat. 6alerie era fericit c tatl ei plecase nainte de venirea poliiei. Aiscurile la care se e&pusese ea l"ar fi nspimntat. .nclca att sfaturile tatlui ei, ct i pe cele ale lui Cim, care n acest moment se afla prizonier n dosul zidurilor cenuii. 4i totui nu voia s plece mai nainte de a ti ce se va ntmpl. .n timp ce sttea acolo, Spike se strecur pe lng gard i se apropie de ea. >aa i se nroise de ner*dare. -*e i apr castelul, spuse el, rznd aproape isteric. 2"am spus eu lui S(me c"o s se ntmple ceva, iar srmanul de el nici nu visa. Se auzi o nou mpuctur.
(+(

'rage din nou8 rcni Spike. .ncepu s opie de nervozitate. #pitanul >eat/erstone e nuntru% -a sper, rspunse el cu o voce care ei i se pru de"a dreptul grosolan. "au s reueasc niciodat s cucereasc acest castel. 4eful poliiei a trimis la Aeading dup o companie de soldai. 6or s aduc artileria s demoleze ua, dei nici asta n"o s le fie de mare folos. >r un cuvnt de scuz, fugi la /an s telefoneze domnului S(me, care se ndoise de spusele lui. +ai trziu, 6alerie afl c autoritile de la 5ondra refuzaser s foloseasc fora militar pentru a cuceri castelul. Aefuzaser cu att mai mult cu ct -*e 3ellam( era ceteanul unei ri pe care nu voiau s"o !igneasc. .ncercar s intre n legtur cu 3ellam( prin telefon i, dup cteva eecuri, sta*ilir legtura. Pred"te mai *ine, 3ellam(, spuse eful poliiei. 7 s"i fie mai uor la sfrit. 4tiu eu care"i cel mai uor sfrit al tuturor lucrurilor, zise 3ellam(. -poi adugB $ai"mi douzeci i patru de ore s m gndesc. .i dm o or. $ousprezece, i se rspunse laconic. 7 s v tre*uiasc mai mult de dousprezece ore ca s punei mna pe mine, indiferent ce metode folosii. 6alerie se apropie de mai multe ori de gardul parcului. .ntre timp, poliia primise ntriri i formase un cordon larg, ca s mpiedice apropierea oricrei persoane neautorizate. Sosiser i cara*ine pentru poliiti, i sc/im*ul de focuri continu, cu unele ntreruperi, toat dup"amiaza. Sfrit de nelinite, 6alerie se ntoarse acas dup" amiaza. $escoperi c servitorii ei ngroaser rndurile acelora care priveau ciudata lupt. .i veni atunci o idee. Se
(+-

duse la zidul grdinii, spri!ini scara de el i se urc pe creasta zidului. $e"aici avea o vedere perfect a sc/im*ului de focuri. >umul ieea din ferestrele de sus ale capelei. 7 poziie e&traordinar de *un, ntruct avea vedere nu numai asupra porii de la intrare, ci i asupra celorlalte ci de acces la castel. -colo, n dosul acelor ziduri sinistre, care rezistaser la attea asedii, care asistaser la atacul i retragerea cavaleriei engleze, care priviser stindardele vesele ridicate de cruciai cnd plecaser s eli*ereze pmntul sfnt, un om sfida nu numai legea -ngliei, ci i pe cea a lumii. Se auzi un uierat de glon. #eva lovi zidul cam la treizeci de centimetri n stnga ei, zdro*indu"l i fcnd s z*oare *uci mici de piatr, pentru ca s dispar apoi n al*astrul cerului. 6alerie co*or repede de pe scar. ici nu apuc s a!ung !os, i un al doilea glon lovi locul unde sttuse. 7 sfrmtur de piatr o tie la mn. #el care trgea nu era 3ellam(. 4oferul cel mut, g/emuit la una din ferestruici, fu ridicat deodat n picioare i *uit de zid. $o*itocule8 $e dou ori ai tras n ea8 Qi"am spus s n"o oc/eti din nou8 Sen se scutur din minile lui i, cu un mic zm*et ciudat, i rencrc puca. 'rage n *osc/ete. Poliitii sunt pitii acolo, spuse *trnul i co*or n dormitorul de la parter, ca s nc/id o*loanele de fier, cci noaptea avea s"i rezerve desigur lupte violente. $up ce termin, se duse n /ol s cerceteze ceea ce puini vizitatori ai castelului vzuser vreodat trapa ascuns ntr"o firid din tavan, ce putea fi ridicat sau co*ort la fel de uor ca i ua din afar. Sl*i frng/ia care controla mecanismul i, cnd trase de ea, trapa se ls ncet n !os, relundu"i poziia. Se gr*i s o fi&eze
(++

de scoa*ele din duumea, apoi o lu repede pe coridor spre centrul turnului cu celule. ,ti acolo, >eat/erstone% Cim i rspunse. Qi"au sosit prietenii. #red c tii. -m auzit nite focuri de arm. 5a nceput au fost mpucturile mele. -cum trag ei. 7 s fie ceva agitaie n noaptea asta, >eat/erstone. Cim urc ncet scrile i, ntinznd minile, se apuc de *are. -u s pun mna pe tine, 3ellam(, zise el calm. "au s m prind dect mort, rspunse el. #rezi c m tem% -runc o privire fioroas feei ntoarse spre el. 'e neli8 "am fost niciodat att de fericit. 6"a da drumul la toi, att sunt de fericit. -r nsemna s stric ns totul. >aptul c v tiu pe voi aici, iar pe poliiti afar, faptul c acest castel le rezist, iar eu pot s rmn pe loc i s rd de ei, e cel mai minunat sentiment, >eat/erstone. u m invidiezi% +ai degra* a invidia o *roasc rioas " rspunse Cim i"i ddu degra* drumul, cci *ocancul greu al *trnului lovi grila!ul de care se inuse el. Se ntoarse la cellalt grila!, se g/emui i discut cu >a(. #e om drgu, domnul -*e 3ellam(, zise el. #e s"a ntmplat, >eat/erstone% 'rage cineva cu arma% $a, poliia e afar. 7 groaz de oameni. Se pare c situaia e serioas, cci au primit cara*ine. 3trnul se pregtete de"o adevrat *tlie ca s"i apere castelul. >a( ddu din cap. -tunci e o c/estiune de ore, spuse ea linitit. >eat/ers, ce prere ai despre Culius% Cim ezit.
(+.

u pot s spun nimic ru despre el dup tot ce"a fcut pentru mine i pentru domnioara HoGett. $ar l crezi la, nu% +"ai auzit lundu"l adesea la rost i"i nc/ipui, desigur, c am o prere ngrozitoare despre el. S tii ns c te neli, >eat/ers. .l iu*esc, i m" am ntre*at deseori dac el o tie. 7amenii de teapa noastr nu"i *at capul cu dragostea i c/iar cstoria nu nseamn altceva dect un aran!ament fericit n vederea viitorului. $ar eu l iu*esc att de mult, nct sunt aproape fericit la gndul c voi muri mpreun cu el. Cim ntinse mna printre gratii i o mngie pe frunte. ,ti o fat foarte *un, >a(, spuse el. $ac o s scpm vreodat de aici, am s0 S nu"mi spui c"ai s"mi gseti o munc cinstit, l implor ea. Prefer s fur, dect s frec podelele. "am nici o am*iie, s tii. Cim auzi un *ocnit i urc treptele s vad ce se ntmpl $ez*rcat pn la talie, *trnul *tea n cuie scnduri puse una peste alta, *locnd astfel ua coridorului. 5ucra ntr"un ritm ne*un. #e"ai de gnd, 3ellam(% 6rei s ne ngropi su* scnduri% 3trnul i arunc o privire scurt. -, tu erai% $a, v ngrop su* scnduri. Cim l urmri tcut cum *ate cuiele lungi. Peretele de scnduri se nlase pn la nlimea genunc/ilor *trnului. -u s te spnzure, dac pun mna pe tine, 3ellam( " zise Cim. u"i face gri!i. "au s m prind. Se ndrept din ale i ridic negli!ent *raele. Cim reui s fie ns mai rapid dect el. .i ddu drumul c/iar n clipa cnd ciocanul lovi *arele. 4i mai nainte ca -*e s"i poat relua unealta, pe care ntr"un moment de furie
(+'

demenial o aruncase n omul pe care"l ura, Cim trase coada ciocanului printre gratii i"i ddu drumul pe duumeaua celulei. $"mi"l8 rcni *trnul. $"mi"l napoi sau te mpuc. 6ino s"l iei8 l strni detectivul. -tept la piciorul scrilor, cu ciocanul ridicat, gata s"l arunce. $ar 3ellam( nu"i puse n practic ameninarea. Cim l auzi fugind pe coridor, iar cinci minute mai trziu sc/im*ul de focuri se ntei. Cim i ddu seama c -*e i reluase postul. Capitolul )*. UN ARCA& #ERDE LA LAD%2" MANOR 6alerie, fr s ai* /a*ar de interesul pe care 3ellam( l manifesta fa de persoana ei, se ntoarse n cas, impresionat de prime!dia prin care trecuse. Servitorii lipseau. 'atl ei nu se ntorcea dect la ora apte. Pocnetul continuu al gloanelor o enervase. S se duc s se alture mulimii care csca gura la acest spectacol ciudat% -r fi vrut s vin Spike. $ar Spike era cnd n linia de foc, cnd la telefon, dictnd cu viteza unei mitraliere fraze, stenografului de la ziar. .ntmplarea era att de fantastic, att de complet lipsit de logic, nct 6alerie nu"i putea da seama dac ntr"adevr era ireal. 4i totui, pocnetul spasmodic al mpucturilor i amintea de asediul castelului 9arre i de *osc/etele din pduricea prin care o fugriser cinii, unde stteau ntini acum la pmnt oameni m*rcai n kaki, cu o*razul spri!init de patul lustruit al putilor, ateptndu"l pe 3ellam( s apar. 4i Cim8 2nima i se opri la gndul prime!diei n care se afla acesta. 2ei din cas pe osea, dar nu vzu dect spinrile celor care ateptau cu
(+/

o r*dare *ovin deznodmntul tragediei, 6alerie opri un copil din sat, care trecea n fug. u, domnioar, nu s"a ntmplat nimic. -tt doar c"au mai venit soldai. 6alerie se ntoarse ncet spre cas, fr s"i vin s intre pe ua desc/is. 4i totui, n neastmprul ei, grdina n"o atrgea. -r fi vrut ca tatl ei s fi rmas acas. Aeveni la osea, spernd s gseasc pe cineva pe care s"l trimit dup servitori. -r fi putut s se duc c/iar ea, dar0 ,ra a*surd s fie att de nervoas. Co/n 1ood plecase nainte de micul de!un, ca s prind trenul. -lturi de el s"ar fi simit n siguran. )gomotul mpucturilor continua. #e ciudat8 -ici, ntr"un sat linitit din -nglia, se ddea o adevrat *tlie, iar stenii stteau i se uitau. 6zu doi oameni cocoai pe acoperiul unei csue, privind a*sor*ii spectacolul. 2ntr n cas oftnd. Ptrunse n salon i ncerc s citeasc. $eodat auzi pai pe coridor. #rezu c s"a ntors unul dintre servitori i se duse n *uctrie s stea de vor* cu el. 3uctria era cufundat n penum*r, cci se lsase aproape seara, iar aceast parte a casei era sla* luminat. , cineva acolo% ntre* ea. 2ntr n spltorie. -tunci, dou *rae o prinser din spate, dou *rae lungi i verzi, avnd n mini mnui de aceeai culoare. 6alerie ip i, cnd se ntoarse, vzu masca al*. 5ein n *raele omului m*rcat n verde. .i reveni dup cteva minute. #ineva o ducea n *rae de"a lungul unui tunel. +irosea a umezeal i a mucegai, iar ntunericul era de neptruns. @nde se afla% -tunci i aminti i prinse *raul celui ce o transporta. 'u eti% ntre* ea n oapt i cu team. 'u eti, tat%
(+&

u i se rspunse la ntre*are. -tt doar c o voce n*uit o ntre* dac poate s mearg singur. #red c da, spuse ea. $ar nu prea vd drumul. u mergem departe, i se rspunse. Pune mna pe zid. -a ai s te poi g/ida. )idurile erau de piatr, tiat grosolan. Simi cum se scurge apa pe ele. $eodat vzu naintea ei, n *ezn, dou raze mici verzi i se trase napoi. u"i dect un o*olan, mormi omul. .n cele din urm sosir ntr"un loc unde coridorul fcea un ung/i drept. 7mul o apuc de *ra i o opri. Pe aici " zise el, i 6alerie se pomeni urcnd trei scri. Qine capul aplecat. 'avanul e scund. .l urm asculttoare, naintnd g/emuit vreo douzeci de pai, la captul crora ddu de alte trepte i de o lung denivelare. $e aici se vedea ns clar lumina zilei. Sri8 spuse omul. 6alerie sri i continu s mearg. 'recu pe su* o arcad !oas i a!unse ntr"o camer ale crei rafturi erau pline de conserve. @nde m aflu% ntre* ea. u ndrznea s se uite la faa /idoas i al*. .n castelul 9arre, i se rspunse. 4i aici ai s rmi, doamna mea8 6alerie se smulse din minile lui i fugi napoi. @a era ncuiat i zvort. +ai nainte de a a!unge la intrarea dinspre *uctrie, omul o a!unse. 5uptndu"se cu el, 6alerie ntinse mna i"i smulse masca, cci, fr ndoial, era o masc. 2"o smuci de pe fa i scoase un ipt de groaz. 'u, tu, tu eti -rcaul 6erde% e&clam ea. ,ra 5ac(8
(.*

Capitolul ),. LAC% -N CELUL 5ac( nu"i rspunse, ci o mpinse printr"o ui de su* scri, apoi printr"o alt u, pn a!unser ntr"un /ol pe care 6alerie l recunoscu ca fiind cel ce ducea la celule. 5a nceput se gndi c o va nc/ide i pe ea acolo, dar i ddu seama c o conduce n *i*liotec, unde -*e 3ellam( o atepta, ne*r*ierit i cu faa acoperit de transpiraie. Se ls o tcere de moarte, ntrerupt numai de zgomotul mpucturilor ce rz*tea pn aici. 3trnul ntinse mna i o prinse de umr. -i venit, aadar, scumpa mea% zise el. ,ti ultimul dintre oaspeii mei, a*solut ultimul8 #ri cu o *ucurie aproape dementB 6"am prins pe toi8 - fi vrut s pun mna i pe prostnacul la de taic"tu, nu fiindc i"ar fi el tat. - fi vrut s"l prind i pe el, dar acum nu mai conteaz. 'oi cei care m intereseaz se afl aici. 'oi cei care m puteau trda, toi cei ce m ursc, toi sunt aici8 i art spre duumea. 6alerie se ntoarse *rusc spre 5ac(. -!ut"m, pentru numele lui $umnezeu8 l implor ea. 'atl meu are s te rsplteasc. 5a ce folosete s"l rogi pe 5ac(% "o s te a!ute. -i putea mai degra* s m rogi pe mine, zise 3ellam(. .mpinse violent cu piciorul masa de scris, trase covorul i desc/ise trapa. 5u o puc de pe scaun i o ndrept spre gaura ce se cscase. #o*oar8 -i s"i gseti acolo prietenii, spuse el. #/iar unii prieteni *uni8 #o*oar, 6alerie8 $e data asta n" am s mai fac nici o greeal prosteasc cu tine. -m ratat de dou ori, dar acum ai s mi"o plteti8 .i art cu eava putii scrile ce duceau n gol, iar ea co*or fr s rosteasc un cuvnt. @rmrind"o cu arma, o
(.1

vzu proiectat pe o ciudat raz o*lic de lumin. , desc/is ua8 rcni el i trase adnc aer pe nri. +intea lui a*il gsi imediat e&plicaia. -i scos *roasca, dnd foc uii% u"i nimic8 7 s avei mai mult spaiu n care s murii, spuse el i mpinse dala de piatr la loc. 5ac( o*serv c 3ellam( nu fi&eaz i placa din parc/et. -colo i ii deci, 3ellam(% rosti el uimit. #ine"i acolo% Culius Savini cu nevast"sa i >eat/earstone. >eat/erstone% ntre* 5ac( ngrozit. #ine sunt cei care atac afar% Poliia, spuse 3ellam( laconic. 5ac( deveni livid. -rta grotesc n costumul prea larg pentru el, pe care"l cumprase ca s se travesteasc n -rca 6erde. >usese ideea lui 3ellam(. 'ot el l trimisese ntr"o noapte n recunoatere la 5ad(Ds +anor, m*rcat n /ainele astea fantastice. >usese ct de"aci s fie prins n noaptea aceea, i amintirea ntmplrii i fcu s transpire. +i"ai spus c afar e *lci, i c militarii fac e&erciii de tir. @nde"s *anii mei% Plec. Pe unde ai s iei% l ntre* 3ellam(, insinuant. Prin coridorul care duce la 5ad(Ds +anor, de ndat ce"mi sc/im* /ainele. +"am sturat de tine, 3ellam(. #aui scandal i n"am c/ef s fiu gsit mpreun cu tine. 2ar dac au s"mi cear s depun mpotriva ta, i !ur0 #e"ai s depui, zise *trnul. $esc/ise casa de *ani, lu un teanc de *ancnote i le arunc pe mas. @ite" i *anii. Pleac oricnd vrei. -i arm% 3ineneles, rspunse el. + crezi att de prost nct s vin n casa asta fr o arm% $rept rspuns, 3ellam( puse piciorul pe trapa de piatr i o desc/ise. -du"l sus pe Savini. u"i narmat, dar e gata de
(.,

atac. 5ac( se ncrunt. -du"l tu singur, spuse el. 4i pe tine s te las aici, ca s desc/izi poliiei ua% i rspunse *at!ocoritor 3ellam(. #o*oar, o*olanule8 $e ce i"e team% 5ac( pli. u co*or " zise el rguit " dect n urma ta. 3ellam( ddu indiferent din umerii si largi i, fr un cuvnt, porni n !os pe scar, urmat la o distan respecta*il de acolitul su speriat. Prea respecta*il ns, cci scrile se ngustau din ce n ce, iar cel ce a!ungea primul !os, putea s se ntoarc lng cel ce"l urma cu o micare rapid, lipindu"se de zid. -sta fcu i 3ellam(. 5ac( simi c"l apuc cineva de glezne. .ncerc cu disperare s"i recapete ec/ili*rul. Se pr*ui ns cu capul nainte pe pardoseala de piatr. -*e se gr*i s urce scrile pentru a regiza ultimul act al dramei. SSS 6alerie se gsea la captul tunelului ce ducea spre camerele de la su*sol. etiind ce s fac, se muta de pe un picior pe altul, o*osit. $eodat i ddu vag seama c lng ea se afla o femeie care o c/ema. $omnioar HoGett8 6alerie privi fr s priceap. $umneata eti, doamn Savini% ntre* ea apoi, cu o voce tremurtoare. .n clipa urmtoare, 6alerie /o/otea la pieptul lui >a( Savini, scuturat ca de friguri. #pitanul >eat/erstone e aici% .l putei vedea, dar nu"i cu noi. @nde"i% 're*uie s"l vd.
(.(

-proape c nici nu"i ddu atenie lui Culius, dei el o conduse la grila! i"l c/em pe Cim >eat/erstone. Cim8 Cim8 strig ea ner*dtoare. -uzindu"i vocea, Cim nelese ce s"a ntmplat. 'u eti, 6alerie%, 7, $umnezeule8 "o s ne in mult timp aici, spuse ea. Poliia a fost ntrit cu soldai i sunt gata s"l prind. Spike Holland crede c la noapte castelul va fi cucerit. #um ai a!uns aici% +"a adus -rcaul 6erde. -rcaul 6erde% 2mposi*il8 -rcaul 6erde% 6alerie ddu din cap. -rcaul 6erde era 5ac(. Cim se trase napoi i privi lung n *ezna n care se afla ea. , imposi*il s fie 5ac(, zise el. ,ti sigur% 2"am smuls masca. Sunt a*solut sigur. $e necrezut8 u mai pricep nimic8 $raga mea, de fapt nu cred c mai conteaz foarte mult cine e -rcaul 6erde. Prezena ta aici e cea mai mare grozvie. #e crezi c plnuiete 3ellam(% #e poate s fac n timpul care"i mai rmne% Sunt sigur c se gndete la ceva ngrozitor, spuse el. $ar orice s"ar ntmpl, 6alerie, va tre*ui s ne comportm ca nite adevrai0 eram s zic englezi, uitnd c tu eti americanc. .ntruct nu putem s facem nimic, va tre*ui s murim cu demnitate. #rezi c nu"i nici o speran s se ptrund n castel% ntre* ea. -*solut nici una. 6ocea lui Cim era /otrt, dei mai *lnd ca de o*icei. Spune"mi cum te"a adus aici -rcaul 6erde. $esigur, castelul e ncon!urat de poliie8 -m venit printr"un culoar su*teran. 're*uia s e&iste unul care face legtura ntre 5ad(Ds +anor i castel8
(.-

-m *nuit ntotdeauna8 4i eu, rspunse Cim. $in clipa cnd mi"ai relatat discuia servitorilor despre Edrumul dragosteiF. 5ad(Ds +anor a fost construit de un de #urc( pentru o iu*it de"a lui. Pe vremuri, aceste Edrumuri ale dragosteiF ntre case erau foarte o*inuite. Pe aici venea -rcaul 6erde, i iat de ce l"ai vzut n noaptea aceea. @ii c l"am vzut n curte. Cim i aminti c era adevrat. .i ntrerupse Culius, care sosea cu o tire uimitoare. 5ac( aici% .n celul% $ac ar fi numai n celul, nc n"ar fi nimic " zise Culius " dar e m*rcat n costumul -rcaului 6erde. >a( s"a dus la el cu niic ap. #red c *trnul l"a m*rncit pe scri. , 5ac( aici% opti 6alerie speriat. 7, Cim, nu poi s treci prin grila!% 7 s ai* Culius gri! de tine. u te teme " spuse el, dei nu avea nici pe departe sigurana pe care voia s o arate. Poate c"am s reuesc mai trziu s trec prin grila!, draga mea. -m spart cimentul de la dou gratii. -m ciocanul *trnului, care mi"e de mult folos. Pn la venirea lui 6alerie, se odi/nise. -cum i relu lucrul i timp de o or ciocnitul se auzi nentrerupt. 6alerie se ntoarse la Culius. , rnit ru% ntre* ea. umai la cap, rspunse Culius nepstor. , singurul loc unde nu"l doare nici dac treci peste el cu un *uldozer. ,l v"a adus de la dumneavoastr de"acas, nu% -m auzit cnd i"ai spus lui >eat/ers. , *ine"venit. -m gsit ascuns su* *luza lui carag/ioas o arm ce s"ar putea dovedi de folos. Culius i art mndru descoperirea lui. >irete " adug el sincer " primul meu gnd a fost s"l perc/eziionez, de team ca vreunul din preioasele lui
(.+

o*iecte personale s nu a!ung n mini necinstite, spuse el rspicat. )ice c -*e i"a dat nite *ancnote. >ie c"i o iluzie, fie c *trnul i"a luat napoi dup ce l"a Earan!atF. -*e nu arunc niciodat *anii. 4i cred c are dreptate " spuse el i, fr s"i dea seama, se pipi cu palma peste *uzunarul umflat. 6alerie iei i o gsi pe >a( *anda!nd grosolan capul omului travestit. ,ra o apariie comic, n costumul lui larg, zdrenuit, ptat de snge i murdar. -m avut o groaz de *ani cnd am co*ort, spunea el. S"au dus. 3anii n"au picioare. u pot merge singuri. $ac i"ai fi avut atunci, i"ai avea i acum, i rspunse >a( nepat. -m vzut *ani care au z*urat mai repede ca o scrisoare ntr"o pal de vnt. #red c"l acuzi pe Culius al meu c te"a furat, nu% u tiu de ce l acuz pe Culius al tu " *om*ni el " dar tiu c el mi"a luat revolverul. $e ce s nu"mi fi luat tot el i *anii% >iindc revolverul l"a gsit acolo, iar *anii nu, rspunse >a( *lnd. u"i frumos s acuzi oamenii care i" au salvat viaa c te"au !efuit. 're*uie s i"i fi luat *trnul 3ellam(. $e ce nu mi"a luat i revolverul% ntre* el logic. -sta inea el s ia napoi. $e fapt, unde"i revolverul meu% , la Culius " zise >a( i adug foarte apsat " iar Culius are s"l pstreze. #e"are de gnd *trnul% "o s ne in aici o venicie. @nde pot s m culc i eu% Pe scri, sau su* ele. u"i nici un pat% ntre* 5ac( *rutal. , un pat de piatr, spuse cu umor >a(. -colo ai s te culci, 5ac(. 2ar dac faci pe ne*unul, ai s"o peti. ,ti o *rut, un nesimit. -uzi, s"o rpeti pe doamna aceasta
(..

de la ea de"acas. $ac pune >eat/erstone mna pe tine0 , aici% ntre* 5ac( ngrozit. +omentan nu"i aici. , de cealalt parte a grila!ului. Sper s rmn acolo8 e&clam 5ac(. Culius i Cim lucrar rnd pe rnd toat seara cu singura unealt care le czuse providenial n mn. Prin eforturile lor unite, nainte de ora nou grila!ul fu scos, iar Cim se strecur lng 6alerie. >r nici o pregtire sau scuz, o lu n *rae i o srut. u mai pierdur timpul cu e&plicaii sau cereri de e&plicaii Cim i mrturisi lui Savini ce crede el i descoperi c i Culius *nuia acelai lucru. 'raser amndoi de la perete sofaua i"i rupser picioarele. Sptarul sofalei era destul de !os ca s le ngduie s"o mping prin /ol, dei astfel riscau s sfie materialul scump n care era m*rcat. #e vrei s facei% -vei de gnd s mo*ilai apartamentul de alturi% ntre* >a(. +ulte au s se ntmple alturi, zise Cim. +asa mi se pare potrivit " adug el i"i scoase cu ciocanul mai nti un picior, apoi altul, mpingndu"i"le lui Culius. -!ut"m, 5ac(. 5a c/emarea lui, acesta se apropie n gra*. #e vrei s fac, cpitane% zise el. Strecoar"te n vrful scrilor i, n clipa cnd l vezi pe 3ellam(, scoate un strigt i sri !os. ,u am s urc mai iute dect ai s co*ori tu. Suie"te8 Cim l apuc de"o urec/e i"l post e&act su* grila!. #nd se apropie de grila!, strig8 -i priceput% >irete c"am priceput8 rspunse 5ac( indignat. + credei prost% "a vrea s"i spun ce cred despre tine " i se rspunse, spre nemulumirea lui. Cim l ls s pzeasc captul scrilor i se ntoarse
(.'

la Culius. u sunt foarte sigur c precauiile noastre au s fac vreun *an " spuse el " dar asta"i tot ce putem face. $ac a avea nite cuie0 Aidicase o *aricad n !urul gurii din zid. Pentru a"l a!uta, >a( se folosise de cea mai lung *ucat de furtun, pe care o fi& la eava de gaz cea mai apropiat. 7*inuser astfel destul lumin ca s poat lucra. Scaunele, mesele, paturile, toate fuseser mpinse in celul. .n timp ce ei lucrau, 5ac( sttea linitit n captul scrilor, urndu"l din toat inima pe 3ellam(, dar i mai mult pe acela n a crui tovrie l adusese ntr"un mod att de ciudat soarta. Capitolul )/. OMUL DIN CLOI"TER WOOD $in coul csuei din #loister 1ood ieea fum. .n so*ia din *uctrie ardea un foc mic, iar un om cu o furculi n mn sttea i privea grav un cotlet ce sfria. 7*loanele erau trase i uile ncuiate. @n trector curios ar fi putut s *at orict, fr s primeasc rspuns. 7mul sosise aproape pe nserat i evitase satul 9arre. $up un timp, cotletul fu gata. .l lu cu un cuit i"l puse pe o farfurie ce se nclzea lng foc. Scoase o pung mic din *uzunarul pardesiului i deert din ea pe masa imaculat dou c/ifle. #nd aceast mas frugal lu sfrit, scoase o pip din *uzunar, o aprinse cu mult gri! i, aezndu"se n fotoliu, rmase cu privirea aintit la peretele din fa, ceea ce dovedea c se gndea la altceva. Scoase din *uzunar o telegram i o citi pentru a treia oar. #ercetarea ei pru s"i fac oarecare plcere, cci zm*i. #am peste o or, se ridic i intr n camera
(./

pe care o vizitase mai nti Spike Holland, apoi 3ellam(. #ostumul mpturit se afla nc pe pat, dar nu aa cum l lsase el. @rmele uriae, lsate de pantofii plini de noroi ai lui 3ellam(, i atrseser imediat atenia. Se ntoarse agale n *uctrie, gsi o carte i se aez s"o citeasc. Aidic de cteva ori fruntea, ca s asculte. Aemarcase mai dinainte sunetul, dar acum insistena lui l nelinitea. 2ei prin ua din spate n grdina prginit din dosul csuei. .i puse amndou minile la urec/i, ntoarse ncet faa spre locul de unde venea sunetul i"l localiz imediat. 2ntr repede n cas, ncuie ua din spate, i puse plria i iei " de data asta pe ua din fa. 2 se pru c aude paii unui om naintnd pe osea. Se strecur n um*ra pomilor, ateptndu"l s treac. #nd acesta aproape dispru, strinul iei din pdure, o lu repede pe lng osea, travers un cmp i ddu de un al doilea drum secundar. $oar atunci opri pe unul dintre trectori ca s"l ntre*e. Parc aud mpucturi " spuse el, i cel cruia i se adresase rn!i. .mpucturi n toat legea, domnule. Se spune c *trnul de la castelul 9arre a fost atacat de soldai. u tiu ce se ntmpl, dar s"a tras toat dimineaa cu arma. Strinul iui pasul i sosi la 9arre pe o potecu care l aduse n sat e&act n direcia opus lui 5ad(Ds +anor. Sc/im*ul de focuri rsuna acum foarte clar. 6zu mulimea risipit pe strzile satului. 5a vreo douzeci de metri, un poliist devia circulaia pe o alt osea. Strinul se apropie de el. $a, domnule. 3trnul 3ellam( trage n poliiti " spuse ofierul aproape mndru, cci *rigada lui cptase o oarecare cele*ritate. +ai aducem i ali soldai. .n curtea castelului sunt dou companii. u suntei de pe"aici, domnule%
(.&

3a da, rspunse cellalt. -proape toat lumea din sat e aici. 'ocmai i spuneam uneia dintre servitoarele domnului HoGett c ar face mai *ine s plece acas i s pregteasc masa de sear. , i domnul HoGett aici% $up cte se tie e plecat n ora. 'nra doamn e ns acas. $orii s"o vedei, domnule% $a, aa cred. Strinul ezit i, n acea clip, poliistul ridic mna s opreasc un camion ce venea spre 9arre. #nd se ntoarse din nou, strinul dispruse. Poliistul avu impresia c"l vede mergnd pe poteca dinspre grdina de la 5ad(Ds +anor, i nu se nelase. @a conacului era larg desc/is. Aidic mna s *at, apoi se rzgndi i intr cura!os n /olul pavat cu dale. .ntoarse ncet clana de la sufragerie i trase cu oc/iul nuntru. Pe *iroul lui 6alerie se afla o carte desc/is, iar pe sofa tricoul la care lucrase. Se furi n *uctrie i privi n !ur. Prea s cunoasc planul casei, i pe *un dreptate, cci fusese acolo n mai multe rnduri. Poarta grdinii fiind desc/is, iei pe ea. 6zu o scar spri!init de zid, dar nici urm de stpna casei sau de vreun servitor. Se fcuse aproape ntuneric cnd auzi voci n afara casei. $esc/ise ua ce ducea la pivni, trecu prin ea, o nc/ise n urm i co*or gr*it scrile. Pivnia era cufundat ntr"un ntuneric complet, dar el se ndrept fr s ezite spre o u, vr o c/eie i ptrunse n *ezna din coridor. Se aplec, slt capacul unei lzi i scoase o lamp mic, ptrat. 7 atinse uor i lampa se aprinse. 6r din nou mna n lad i scoase un arc mic verde i dou sgei. 5e fi& n ec/ili*ru pe deget, i cum una nu"l
('*

satisfcu, o puse la loc i lu alta. -poi stinse lumina i atept. -uzi desc/izndu"se ua de deasupra, ce da n *uctrie. 7 servitoare co*or cu o lumnare. 7 auzi umplnd un co cu cr*uni, dup care ncepu o conversaie cu altcineva din *uctrie. #e s"a ntmplat cu domnioara 6alerie% ntre* vocea din capul scrilor. "am vzut"o, rspunse fata cu coul de cr*uni. u"i n camera ei% u, i se rspunse. 'ocmai am fost sus, i nu"i nici n grdin. u era n mulime " spuse cea de"a doua fat, spri!inindu"se pe lopata de cr*uni. 4i n"a putut s plece n alt parte, fiindc poliia n"a lsat pe nimeni s treac. 7mul ce sttea pe lad, n *ezn, asculta nepstor. .n curnd, servitoarea urc i nc/ise ua. -tept ore de"a rndul, pn cnd auzi micare deasupra i voci enervate ce puneau ntre*ri. 2ei atunci din celula lui, se strecur sus pe scar i trase cu urec/ea. #ele auzite l fcur s se ntoarc repede n ascunztoarea lui. Peste cteva clipe, cnd domnul HoGett intr n camera su*teran i desc/ise ua unde fusese strinul, mica pivni era goal. Sc/im*ul de focuri din afara castelului sl*ise. Aareori se mai trgea cte un foc. 9uvernul acceptase cererea presant a poliiei i, curnd dup cderea nopii, la 9arre sosi o companie de infanterie care ocup poziii de *taie n !urul castelului. -proape de miezul nopii se auzi un zgomot de roi, grele i cteva tunuri i fcur apariia pe strada din sat, oprindu"se la porile castelului 9arre i aezndu"se n poziie de lupt, cu evile ndreptate spre intrarea castelului. Spike cuta tiri.
('1

"avem de gnd s ntreprindem nimic pn dimineaa, spuse ofierul nsrcinat cu operaiile. $epinde n ntregime de 3ellam( dac vom porni sau nu la aciune. $ac la lumina zilei continu s trag, vom sparge ua, trgnd n ea cu tunul. Su* acoperirea focului, infanteria va ataca intrarea principal. $e ce nu dinamitai ua n noaptea asta% l m*oldi Spike. #red c"ai auzit c domnioara 6alerie HoGett a disprut. $omnul HoGett a fost c/emat telefonic de la 5ondra. -stea sunt instruciunile pe care le avem, i"o tie ofierul. Spike plec s"l caute pe detectivul"ef, dar nici acesta nu"i ddu satisfacie. u cred c are vreo importan dac atacm ast" sear sau mine diminea, zise el. Prime!dia pentru nefericiii dinuntru va fi n clipa cnd se dezlnuie atacul. -sta"i prerea mea, i e i cea a ministrului de interne. u cred c rezolvm ceva dac aruncm n aer intrarea castelului ast"sear. Poate c peste noapte 3ellam( va deveni mai rezona*il. u"l cunoatei pe 3ellam(, spuse Spike ntunecat. >iecare tren aducea de la 5ondra reporteri i spectatori. Povestea asediului de la 9arre umpluse paginile ziarelor de sear. Spike, mndrul proprietar al unei camere de /an, se trezi npdit de o groaz de colegi, care, fiind tineri, nu simeau ctui de puin nevoia s doarm. 'ocmai lua masa n gra*, cnd intr domnul HoGett. 6reau s art unor poliiti intrarea n castel, spuse el. 6ii% Spike i ls masa neterminat. #unosc drumul secret. 5"am descoperit mai de mult, zise domnul HoGett.
(',

Prea ngrozitor de *trn. >aa lui avea culoarea c/itului. 'remurul din voce l alarm pe reporter. Spike nu" l ntre* cum descoperise aceast intrare secret n castel i nici la ce"i folosise descoperirea. Se sui alturi de un grup de detectivi n maina domnului HoGett. 'recur din su*sol n pivni. , un pasa! su*teran pe aici. 5eag 5ad(Ds +anor cu castelul. 5e art pivnia de la mi!loc. Scoase o c/eie din *uzunar, o ntoarse n *roasc i intr. Pivnia era strmt. .nuntru nu se gsea dect o lad mare, aezat lng peretele din fund. $omnul HoGett o trase spre el. 6zur c n locul ei se casc o desc/iztur ptrat, att n podea, ct i n zid. 7 scar i conduse ntr"un coridor. u naintaser prea mult, cnd auzir o *uitur. $omnul HoGett, care mergea n fa, scoase o e&clamaie de durere. 5anterna detectivului lumin locul. #oridorul fusese *locat complet cu o u. $rumul secret spre castelul 9arre fusese nc/is. @a asta n"a fost niciodat nc/is, spuse domnul HoGett cu o voce tul*urat. Qin minte c"am vzut"o. ,ra ntotdeauna prins de zid. $e aici pn la castel sunt nc patru ui, i asta nseamn c va tre*ui s le aruncm n aer pe fiecare ca s trecem, cci nu le putem drma. Sunt ncuiate% Sunt *locate cu drugi de fier, rspunse domnul HoGett. .n dosul fiecreia se gsete un drug gros de oel, iar inelele n care e prins sunt aproape imposi*il de forat. Aegret, domnilor " spuse el cu voce sczut " speram s v art un drum uor, dar se pare c v"am dat o sarcin mai grea dect aceea de a fora uile de la intrarea castelului. Se ntoarser cu toii. Spike era cel mai dezamgit dintre ei, e&ceptndu"l pe domnul HoGett. #redei c domnioara HoGett a plecat pe acolo% i
('(

se adres ei domnului HoGett. + tem c da, rspunse el. Servitorii recunosc c"au fost plecai i c"au vzut"o pe 6alerie intrnd la 5ad(Ds +anor. , greeala meaB ar fi tre*uit s anga!ez mai muli servitori i nu servitoare. 6ocea i deveni din ce n ce mai sla*, i cnd termin Spike l prinse n *rae. @n doctor c/emat n gra* l consult i diagnosticul lui se dovedi mai ncura!ator dect ndrznise s spere Spike. 5sndu"l pe *trnul zdro*it n gri!a !upnesei, Spike se ntoarse la porile castelului, unde afl c fuseser primite ordine noi de la 5ondra. 5a ora unu noaptea urma s ai* loc atacul. Se uit la ceasB era ora zece " ora fatal pentru micul grup de prizonieri nc/ii n celulele ngrozitoare ale castelului 9arre. Capitolul *0. INUNDA+IA Pe 5ac( ncepuser s"l doar mem*rele cnd auzi pai pe coridor. Se g/emui la loc, dei era att de ntuneric, nct era imposi*il ca *trnul s"l vad. 7 lamp sclipi deasupra i domnul 3ellam( trecu pe grila!. $omnule 3ellam(, opti 5ac( disperat. 3ellam( se ntoarse *rusc. Hei, cum ai a!uns acolo% u strigai, pentru numele lui $umnezeu8 zise 5ac(. $in fericire, aa dup cum se ateptase, zgomotul ciocniturilor de dedesu*t acoperea vocea *trnului. #e vrei% l ntre* acesta mai ncet. $ai"mi drumul8 l implor 5ac(. +"au pus aici ca s pndesc. -u un revolver i m"au nvat s strig n clipa cnd vei aprea.
('-

3trnul ls lampa !os, scoase ceva din *uzunar, se duse n colul camerei i aprinse o lumin. >cu acelai lucru n cellalt col. $omnule 3ellam(, dai"mi drumul0 6"am spus c0 Cim auzi urletul sfietor i se repezi pe scri c/iar n clipa cnd *trnul se aplecase asupra grila!ului. 'rase de dou ori, dar gloanele nimerir prea sus. Se uit n !ur i vzu o scnteie. 5a pmnt8 strig el. Sri de pe scri i czu n genunc/i. -tunci rsun prima e&plozie. )gomotul l asurzi. ,&plozia urmtoare guri acoperiul i mprtie *ucele de piatr n toate direciile. #e"i asta% ntre* Culius ngrozit. Stai lng gaura aia8 l repezi Cim. 4i tu, 5ac(, vino ncoace8 $e ce nu mi"ai spus c"i *trnul acolo% u l"am vzut0 " ncepu 5ac(. 5"ai vzut i l"ai auzit. -i ncercat s"l convingi s" i dea drumul, i pe noi s ne lase s murim ca nite o*olani. #e"i zgomotul sta% ntre* Culius speriat. , ceea ce ateptam, i rspunse Cim. 5ampa de gaz mai ardea nc i celula era sla* luminat. -vem o singur ans " spuse Cim i oc/ii i czur pe trapa cimentat. u, sunt dou, adug el i lovi n placa de ciment aezat de 3ellam(. $e deasupra se auzi un *u*uit continuu i nfundat. #e"i asta% #e"i asta% *ol*orosi 5ac(. #e face 3ellam(% -i s vezi ntr"o clip, zise Cim. .n timp ce vor*ea, pe scri se revrs un adevrat torent de ap. Se rostogolea pe trepte n valuri, nct
('+

prea front masiv, o cascad imens. $uumeaua se acoperi imediat. Cim lucra n ap pn la glezne. .n fiecare moment, nivelul apei urca. u reuesc, spuse el i lovi violent cu ciocanul n mi!locul dalei. .n urma ocului puternic vzu aprnd o crptur. 5ovi din nou, dar de fiecare dat mai greu, cci tre*uia s loveasc prin ap, care atenua fora ocului. .n cele din urm renun. Culius se afla n dosul grila!ului. 5ac( se strecurase i el alturi de femei. Cim sri peste grmada de paturi, sofale i mese. .mpreun cu Culius, ncepu s lucreze ne*unete ca s *loc/eze gaura. .ngrmdeau nuntru aternuturile de pat, pentru a mai sl*i fora apei. u cred c a!ut mult " spuse Cim i co*or ud din cap pn n picioare. 3trnul a spart conductele de ap. -pa ptrunsese n camera din mi!loc, dar datorit *aricadei, torentul se transformase ntr"o uvi de ap. Cim i ddu seama c pe msur ce crete presiunea apei, crete i prime!dia. Sistemul de ventilaie se gsea la nivelul plafonului. -sta era singura consolare n situaia de acum. Se ntre* n ct timp o s se ridice apa. >cu un calcul sumar, *azat pe ritmul n care se umpluse celula. 6olumul apei l surprinsese. Socoti c cel mult n dou ore, apa avea s a!ung la plafon. S ieim mai *ine i s ne urcm pe treptele ce duc la *i*liotec, zise el. $oamnele au s stea pe treapta de sus, tu i 5ac( pe urmtoarea, iar eu pe cea de a treia. u fac acte de eroism, spuse el. 'oate capetele au s fie la aproape acelai nivel cu tavanul iar pentru asta tre*uie s lsm doamnele mai sus. Precauiile lui se dovedir !ustificate. .nainte de a se urca lng ei pe trepte, Cim nc/ise toate ro*inetele de gaz. ici nu apuc s ias din camer, c se auzi o *ufnitur i *aricada ced. #nd a!unse la scar, apa i se
('.

urcase pn la genunc/i. $e ce"ai stins lumina% ntre* 5ac( furios. 7 s murim pe ntuneric. 4i dac lsm luminile aprinse murim sigur n ntuneric, amice, spuse Cim. 're*uie s folosim tot aerul de aici, i dac lsm luminile aprinse, n cteva minute am fi respirat gaz. Amase pe cea de"a cincea treapt de !os i n curnd simi apa la picioare. $up alte cinci minute, apa a!unsese la glezne. -tept pn ce a!unse la genunc/i, apoi mai urc o treapt. 6alerie, vrei s vii aici% >ata se apropie de el n ntuneric, iar el o cuprinse cu *raul. Se afla pe cea mai nalt treapt pe oare putea sta. -pa nu a!unsese nc la el. $ar nu mai avea mult de ateptat. Picioarele i erau att de ude, nct nici nu simea apa cnd urc. Se aplec i"i ddu seama c"i a!unsese la genunc/i. 2 se prea c se ridic ntr"o vitez din ce n ce mai mare. $"mi ciocanul, Savini. -m s ncerc s sparg lactul de deasupra. "am adus ciocanul, spuse Culius. 5"am lsat n celul. Se aternu o tcere dureroas. u cred c era mare lucru de fcut, n orice caz. 5actul sta n"ar fi fost deloc uor de forat. -pa i a!unsese la talie. -erul era curat nc i nu se simea nici o presiune. u ndrznea s se gndeasc la ce se va ntmpla cnd apa va a!unge la ventilatoare. ivelul ei se ridica tot mai mult. 7 simi la piept. 7 ridic pe 6alerie la nlimea lui i o srut. 7 moarte ciudat, spuse el, i simi c apa i"a a!uns la *r*ie. Capitolul *1. ULTIMA #I1IT A ARCA&ULUI #ERDE
(''

-*e 3ellam( sttea la fereastra dormitorului, cu puca pe pervaz, i se uita n curtea ntunecoas. -utoritile militare stinseser toate luminile din sat. #/iar i ferestrele caselor fuseser camuflate, ceea ce era oarecum n avanta!ul lui, cci lumina i"ar fi venit n oc/i. -vea o vedere perfect. )ri trei oameni furindu"se n sus pe alee. .i opri cu o mpuctur. 6zuser ns flacra glonului i o mitralier desc/ise focul. .ntins pe duumea, 3ellam( auzi gloanele fluierndu"i pe deasupra capului. #urnd focul ncet i 3ellam( trase cu oc/iul afar. 6eneau alii. 'rase din nou i de data asta nimeri pe cineva. -uzi un strigt. 7*serv c se retrag i profit de prile! ca s co*oare n camera de gard. $in conductele sparte, apa se revrsa n dou uvoaie al*"verzui. 'recu peste o*stacolul ridicat de el, se apropie prin ap, de grila! i aprinse o lantern. -pa a!unsese aproape su* treapta superioar. $du satisfcut din cap. "aveau s soseasc la timp ca s"i salveze de la moarte pe aceti o*olani. .n /ol l gsi pe Sen. .i spuse *om*nind s se ntoarc la main. +utul art spre u i 3ellam( nelese. 3nuia ce"au s fac cei de afar. -veau s dinamiteze ua i s dea nval nuntru. Aeveni n camera de gard, nc/ise i ncuie ua i fcu acelai lucru cu cea care da din /ol n coridor. 7 s treac ceva vreme pn s"i dea seama ce s"a ntmplat i s opreasc scurgerea apei. imic nu"i mai putea salva dumanii. #u acest gnd plcut, i relu poziia n pragul uii de la *i*liotec, ateptnd e&plozia final. 3i*lioteca avea dou intrri. Prima, din /ol, iar cea de a doua, de la piciorul unei scri strmte, care urca la odaia unde sttuse ascuns 5ac(. #ea de a doua u era de o*icei zvort, dar *trnul o descuiase pentru un caz
('/

disperat. E-pa le"a a!uns la cap acumF " se gndi el. 3nui c se urcaser pe scar. .n zece minute aveau s moar. imeni n"ar fi tiut cum au murit dac ar fi putut s trag conducta pn n camera de su* *i*liotec. -cum sigur vor ti cum au murit cei din celuleL asta poate c are s"i satisfac. >usese silit s fac o sprtur ntre cele dou celule, astfel ca apa s ptrund n fosta locuin a doamnei crunte. $e ce nu era i ea acolo8 Singurul lui regret era c ea scpase. #ontinua s reflecteze, cnd auzi un *u*uit formida*il la u, o e&plozie care zgli castelul din temelii. @rm imediat o alta. .nelese c ua dinafar fusese do*ort i nu mai rmnea dect ua de piatr, cptuit cu oelL ea va rezista mai mult. 2ntr n *i*liotec, lsndu"l pe Sen g/emuit cu puca pe genunc/i i ateptndu"i soarta cu o fa impertur*a*il. 3ellam( se pregtise s moar. $orea doar s fie sigur c tot ce"i propusese avea s se realizeze. $up aceea nu mai e&ista nici un motiv pentru ca s triasc. )gomotul uii care se desc/ise n spatele lui l fcu s se ntoarc *rusc. Ami pe loc8 i spuse noul venit cu o voce grav. + cunoti, nu"i aa, -*e 3ellam(% 2ntrusul rmase eapn o vreme, cu arcul ncordat la ma&imum, nct mna dreapt i a!unsese aproape de urec/e. Sttea ca o statuie, amenintor " o adevrat ntruc/ipare a destinului, iar lumina din lampa de argint strlucea pe sgeata verde, aintit spre inima lui -*e 3ellam(. $ac te miti te ucid8 4i nu vreau s mori pn nu afli. -rcaul 6erde8 spuse 3ellam( cu o voce
('&

sugrumat. 'u0 tu eti -rcaul 6erde0 Qi"am ucis rnd pe rnd complicii, ticloasele tale unelte folosite pentru a"i nenoroci pe cei nevinovai i a"i asupri pe cei sla*i. @nul dup altul, -*e 3ellam(. #e"ai de spus ca s nu te condamn la moarte% #uvintele sunau straniu i nfiortor. $ei 3ellam( nu le tia, erau scoase cuvnt cu cuvnt din sentina de condamnare la moarte pronunat de tri*unalul din -nglia. 'u0 eti -rcaul 6erde% mai putu el s e&clame, cu mintea complet zpcit. Amase fascinat de aceast siluet sinistr. 7*serv detalii mrunte, ca prezena unei a doua sgei ntre degetele desfcute ale minii stngi a arcaului. Se ntre* prostete dac nu era un efort prea mare s in arcul att de ncordat i nemicat. Aevolverul lui 3ellam( se gsea pe *irou. $in doi pai putea s"l a!ung. #alcul micarea cu gri!, numai c -rcaul 6erde i g/ici planul. 're*uia s ctige timp. -m fcut tot ce"am putut ca s ndrept, pltind cu *ani0 #u *ani8 i rspunse arcaul dispreuitor. #um poi s"mi oferi mie *ani% Pot s rscumpere *anii anii de c/in prin care a trecut, datorit ie, o femeie nevinovat% Pot s rscumpere *anii *iciuirea i cicatricele lsate unui om pedepsit din ordinul tu i datorit mainaiilor tale% Pot *anii0 Stai8 Stai8 strig 3ellam( disperat. .i pot oferi ceva care s"i plac. #eva care o s"l ncnte pe -rcaul 6erde. Pleoapele omului cu arcul se ngustar. #e anume% l ntre* el gr*it. Sunt toi acolo8 3ellam( aproape c url cuvintele. .necai ca nite o*olani8 'oi8 -u a!uns n iad acum, i >eat/erstone, i 6alerie HoGett8 2ar pe tine s te ia dracu8
(/*

0 Sri, i n clipa cnd se ridic n aer auzi cea de a treia e&plozie. @n sunet de clopot fune*ru, un salut solemn adus celui ce nu se temea nici de $umnezeu, nici de om, i nici de !udecata lui. Capitolul *2. APA "E RIDIC .n vreme ce -*e 3ellam( se afla n capel, pipindu"i eava fier*inte a putii, n pivnia de dedesu*t cinci persoane ateptau moartea. 5ac(, al* de fric, cei doi Savini, g/emuii mpreun i resemnai. >eat/erstone. Cim nu rspunse. $ac *ancnotele se ud mai sunt *une% 5ac( scnci. - fost singurul rspuns primit de Culius. -tunci se ntmpl un miracol. -pa ncepu s co*oare, mai repede c/iar dect urcase. #e s"a ntmplat% -vem o pauz, i se rspunse sarcastic. - cedat clapa de la celulele de !os i apa nvlete acolo. #nd *olta inferioar se va umple, apa va urca din nou. u putem s ieim% gemu 5ac(. 'u n"ai dect s mori, eti poliist, i se presupune c tre*uie s riti. , de datoria ta s ne scoi de aici0 9ura8 ip Culius la el. 5ac( era ns nne*unit de fric. +i"ai luat *anii, Savini. Houle8 +i i"ai luat cnd am fost leinat. Cim auzi o micare i un ipt al lui >a(. @rm apoi o *ufnitur i o plescitur. Culius a czut n ap8 url fata. -re s se nece8 3estia8
(/1

@rm o nou plesnitur i iptul lui 5ac( n clipa cnd a!unse n ap. Cim co*or n fug treptele. -pa continua s se retrag, deci nu era nici un pericol de nec. Pi pe pardoseal i i croi drum prin ap spre locul unde se auzise zgomotul unei lupte. +inile lui ntinse ddur peste un cap, pe care l apuc de pr i"l trase violent napoi. @rc pe scar, ticlosule8 uier el. 5ac( se ntoarse i, drept rspuns, l nfc. 6alerie rmase paralizat de groaz. ,ra o *ezn total. u vedea nimic din lupta ce se ddea n ntuneric. @rletele lui 5ac(, aproape ne*uneti, rsunau nfricotor. Simi c >a( trece pe lng ea i co*oar. Culius8 Strigtul ei disperat rsuna ca un ecou prin acest cavou. Sunt aici. @nde"i cpitanul% -ici, lng trepte8 ip ea i se arunc spre locul de unde se auzea un zgomot infernal. #zu e&act peste 5ac(, care l apucase pe Cim de gt i i inea capul cu fora su* ap. Sosirea providenial a lui >a( rsturn situaia. @rc ndrt pe scar, gfi Cim. .n primele momente ale luptei se lovise cu capul de zidul de stnc. Simea cum i iroiete sngele pe o*raz. #nd cei doi se ncletar din nou, >a( czu pe spate. .ntre timp, Culius a!unse la ei i, prin eforturile lor unite ne*unul fu nvins. -du"l sus pe scar repede. -pa urc din nou8 spuse Cim, i amndoi l traser pe 5ac( de"a lungul treptelor. Se ridica o pro*lem la care Cim nu se gndise. u mai avea nici o importan c tre*uiau s moar cu toii, dar pentru nervii lor ncordai prezena acestui individ
(/,

dezlnuit devenise insuporta*il. 5ac( se z*tea i suitul lui pe scar se dovedi un comar. -m s"l in n faa mea, spuse Cim cnd atinse limita treptelor. u vreau s mor8 u vreau s mor8 S te ia dracu, >eat/erstone8 +"ai mai *tut o dat, cine8 'u m"ai adus aici8 "a fi a!uns niciodat la 9arre, dac n"ai fi fost tu8 'aci din gur, c te strng de gt8 +inile lui Cim l nfcar de gtle!. 5ac( deveni neputincios. +"ai pus pe o treapt mai de !os ca s m nec primul, /o/oti el. Pcat c n"a ucis"o #old/ar*our pe fata asta8 -tunci n"am fi a!uns aici8 #apul tu e la nlimea tavanului. +ai sus ca att nu se poate. 5inite8 Cim auzi voci deasupra. 6or*eau doi oameni. @nul era 3ellam(. Pe cellalt nu"l recunoscu. $ac striga dup a!utor, nsemna s se epuizeze. Simi c atinge cu gam*a ceva. .ntinse mna i descoperi o msu care plutea prin celul. 7 trase spre el, ntre*ndu"se la ce putea folosi. .i veni o idee. 7 ntoarse cu picioarele n sus. $ac o putea sui pe fat pe mas, picioarele mesei aveau s se propteasc de tavan, o*innd astfel un mic suport, un mic spaiu de respiraie su* cupola tavanului. Aeflect i i ddu seama c astfel nu fcea dect s prelungeasc agonia fetei. -tunci i fcu vnt mesei cu piciorul. +i"a a!uns apa la gt, gfi 5ac( i ncepu s se z*at. $"mi drumul, *lestematule8 'e"arunc pe scar dac nu te liniteti8 i rspunse Cim aspru. 7mul se smuci, scp i l lovi. 'rase ns n gol. .l auzir cznd n ap. Strigtele lui o fcur pe 6alerie s se cutremure. u tiu s not8 -!utor8
(/(

Stai pe loc, >eat/erstone8 spuse >a( cu o not de comand, n cteva minute se termin cu el. ,ra ns prea trziu. Cim intrase n ap i"l trgea afar pe 5ac(. -cesta se smiorcia, plngea, mai mult mort dect viu. Cim se /otr s"i spun lui 6alerie tot ce gndea. .i aplec fruntea spre ea. 6alerie " spuse el " s tii c am fost gelos pe Co/n 1ood. $e asta m"am temut i eu, rspunse ea calm. .ntr" adevr, m fascineaz. +i"e c/iar drag. $ar e altceva dect dragostea pe care o simt pentru tine. .i ls capul n !os i *r*ia i atinse apa. .nc/ise oc/ii. -far de smiorciturile lui 5ac(, domnea o tcere deplin. u mai aveau dect sperana de a se arunca n ap i de a ncerca s pluteasc pn cnd i vor lsa puterile. Cim se nl n vrful picioarelor ca s"i mai in gura afar din ap i o sftui pe 6alerie s procedeze la fel. #e"i asta% ntre* n oapt Culius. $easupra se auzi un zgomot nfundat, ca i cum ar fi czut o mo*il. -coperind zgomotul, o voce rsun de fcu apa s tremure. 5a *uzele lui Cim a!unser mici valuri. .i ddu seama c undeva prin apropiere se produsese o e&plozie. $ac poliia ar intra n castel la timp8 $evenise o pro*lem de minute, cci apa nu se mai ridica totui cu aceeai vitez. Piedicile opuse de cadrul uilor mriser volumul i presiunea. -tunci, deasupra capului rsun un clinc/et. Su* oc/ii lor, n ap se reflect o dr de lumin. 'rapa se desc/idea8 Cim ridic mna i mpinse, dar tre*uia s trag mai nti partea cealalt, din ap, a trapei. Savini, 6alerie, a!utai"m s mping8 gfi el.
(/-

+inile lor se nlar ncet i trapa se mic. #ineva apsa deasupra, pe cealalt parte a dalei, pentru a o ridica. Suntei toi acolo% ntre* o voce. $a. Putei s tragei de captul ridicat al dalei% $in dosul pietrei apru o mn, o mn *run, musculoas, i trapa fu urcat n poziie vertical. >a( iei prima i se pr*ui sfrit pe covorul din faa cminului. 7 urm Culius, apoi 5ac(, care i croi drum ne*unete, lovind *ezmetic n dreapta i n stnga. 6alerie se prinse de marginea trapei i Culius o trase afar. Se uit napoi. Cim dispruse, iar ea rmase cu privirea aintit n apa ntunecoas. @nde"i0 Cim% strig ea disperat. 7mul sta l"a aruncat ndrt n ap8 Culius i scoase /aina leoarc i co*or din nou treptele. u mai era loc de notat. 're*uia s plon!eze. >r s ezite, se arunc n *ezn. 6edea ptratul de lumin lsat de trapa desc/is. #urnd, mna lui ddu peste o /ain pe care o apuc. 'rgnd cu toat fora, l aduse pe >eat/erstone, care leinase, la captul scrilor inundate. Peste cteva clipe, Cim se afla afar. #nd desc/ise oc/ii, primul lucru pe care l vzu fu un soldat cu puca n mn i *aioneta strlucind. Soldatul sttea n cadrul uii i se /ol*a la -*e 3ellam(, ce zcea ntins pe spate, cu *raele desfcute. -vea nfipte n inim dou sgei, att de aproape una de alta, nct preau c se ating. #ine a fcut asta% ntre* soldatul. Cim se scul n picioare i se uit prin camer. $ar cel care le desc/isese trapa i ucisese monstrul dispruse. Se ntlnir n /ol cu domnul HoGett, care o ndeprt pe fiica lui de trupul eapn al oferului. Cim o ls pe fat n gri!a tatlui ei i se ntoarse
(/+

mpleticindu"se n camer, sl*it i cu dureri mari. 5ac( l lovise n plin i, o clip, leinase. -pa se revrsase pe parc/et i ncepuse s inunde coridorul ce ducea n sufragerie, curgnd valuri pe scara din /ol. 'rimise un poliist s gseasc contuarul principal i s nc/id apa. -poi, cu a!utorul lui Cackson, unul dintre primii care intraser n castel, ridic pe sofa cadavrul lui 3ellam( i"l perc/eziion. Spike Holland intr n camer c/iar n clipa cnd Cim se ocupa de acest lucru. , mort% ntre* Spike. Cim ddu din cap. ,l e mort de"a *inelea, iar eu aproape mort. #/eam o am*ulan s ridice asta. E-staF era 5ac(, care zcea nc pe covor i gemea. #nd Spike se ntoarse, l gsi pe Cim pe sofa, cu capul n mini, alturi de cadavrul lui 3ellam(. 5a intrarea lui Spike, nl capul. @nde"i Savini i cu nevast"sa% ntre* el. 2"am trimis la /an, n camera mea. Savini era curios s tie dac arde focul n camer sau dac apa stric *ancnotele. Cim zm*i sla*. $ac -rcaul 6erde l"a ucis pe 3ellam(, tre*uie s se afle nc n castel " spuse Spike, aezat la mas i ateptnd s"i vin legtura telefonic. "a putut s scape prin su*teran. #are su*teran% #ea care vine de la 5ad(Ds +anor% $e ce n"a putut s vin pe acolo% >iindc toate uile sunt *aricadate pe dinuntru. #um termin cu telegrama asta la ziar, m duc s m ncredinez din nou. $e data asta c/iar c l"am descoperit pe -rcaul 6erde, Holland, spuse Cim i se ridic eapn. ,u l"am descoperit mai de mult, rspunse Spike
(/.

*ine dispus. Se numete domnul HoGett, dar nu tiu dac am s pu*lic tirea asta. $ac ai s"o faci " spuse Cim " ar nsemna s pu*lici ceva cu totul fals. -rcaul 6erde e0 -poi se rzgndi. #ine"i -rcaul 6erde% insist Spike. Spune"mi, >eat/erstone, mai am nc timp s prind prima ediie. Cim se tr spre u i ntoarse capul. Poate c n"am s"i spun niciodat, zise el. Capitolul *3. JULIU" U"UC BANII 5a E+istreul al*astruF, Cim descoperi c fidelul su valet -ngus sosise, aducnd cu el un sc/im* de /aine, n ateptarea eli*errii stpnului o atenie pe care cpitanul >eat/erstone o aprecie foarte mult. $e ndat ce se sc/im* i se *r*ieri, plec la 5ad(Ds +anor, spernd s"o gseasc pe fat adormit. Spre surprinderea lui, 6alerie se gsea n salon, mpreun cu Co/n 1ood. >ata se ndrept spre el cu *raele ntinse i"l m*ri. 6oiam s rmn cu tine, dar tata m"a adus n gra* aici, spuse ea. .l cunoti pe domnul 1ood. Cim se nclin n faa lui 1ood, iar acesta, cu un zm*et pe *uzele sale fine, l fi& cu privirea. -m o mare surpriz pentru tine, Cim, spuse ea. S"a ntmplat cel mai e&traordinar lucru. 9/ici pe cine am gsit cnd m"am ntors aici% Cim fcu un semn cu capul c nu tie. Pe mama8 .n timp ce ea vor*ea, ua se desc/ise i domnul HoGett intr la *ra cu o femeie frumoas i delicat. Cim remarc imediat asemnarea dintre ele.
(/'

Qi"l prezint pe Cim, mam. @ltimul cuvnt l pronun timid. -i auzit de Cim >eat/erstone% $oamna Held i lu amndou minile. 6 datorez foarte mult, cpitane >eat/erstone " zise ea " i cred c v vei gsi rsplata. 7c/ii ei trecur de la Cim la omul de pe sofa. $oamna Held zm*i. 6i"l prezint pe fiul meu, cpitane >eat/erstone, spuse ea. >iul dumneavoastr8 e&clam Cim. $oamna Held surse de uimirea lui. Co/n 1ilfred 3ellam(, zise ea calm. Cim, care tia attea, ignorase acest fapt vital. -runc o privire uimit de la unul la altul. Aesimea nc efectele luptei din ap cnd a!unse n sat i se ndrept spre /an. .n ciuda orei trzii, strdua era plin de oameni, iar lampagiii reddeau satului lumina lui o*inuit. .l gsi pe Spike vesel la *ar, n mi!locul unei mulimi de colegi. Cim nu"i fcea nici o iluzie asupra fericirii lui Spike. Pe ziarist l interesa mai mult din punct de vedere profesional dect afectiv dac -*e 3ellam( reuea sau nu n ori*ila sa ncercare de a"i distruge dumanii. Aeporta!ul i provoca lui Spike o *un dispoziie att de ne*un, nct Cim intr la idei. u, nu sunt *eat, dac asta vrei s spui. - zice mai degra* c sufr de o e&cesiv poft de trncneal. -m uitat cine a spus asta, dar cred c era un nou recrut al profesiei de reporter de teren. @nde"i Culius% 6ino s"l vezi8 Spike urla de veselie. St n faa focului i usuc *ancnote de zece lire. >a( a mprumutat un fier de clcat de la proprietreas i e&ecut o trea* n faa creia i un specialist s"ar ngl*eni de invidie. Cim l urm pe scar. .n camera mare ocupat de Spike de la venirea lui la 9arre, i devenit locul de
(//

ntlnire i clu*ul fr pretenii al reporterilor nou"sosii, Culius Savini usca *ancnote. Sttea turcete n faa cminului, m*rcat n pi!amaua lui Spike, i inea naintea focului, cu a!utorul unui vtrai, o *ucat de /rtie al*. #red c asta"i gata, >a( " spuse el i se uit mulumit la /rtie. >a( lu *ancnota din vtrai, o aez pe o crp i o clc ncet cu fierul. .l vzu pe Cim i zm*i. Proprietara roc/iei pe care o purta era scund i gras. >a( era nalt i su*iric. ,fectul era amuzant. -i venit la timp, >eat/ers. Culius usuc *ancnotele pe care *trnul 3ellam( i le"a dat cnd ne"a vrt n celul. e aparin " adug ea cu oarecare demnitate " iar dac srmanul la de 5ac(, n ne*unia lui, are s pretind c Culius l"a !efuit, am s"i cer s"l *agi la zdup. #i *ani sunt acolo, >a(% o ntre* Cim amuzat. -proape zece mii de lire. u i"am numrat nc, dar cam att e. e sta*ilim la ar i desc/idem o ferm de psri. 7ule au fost ntotdeauna pasiunea mea. @nde"i 5ac(% 5"am internat n spitalul cel mai apropiat i nu cred c tre*uie s"i faci gri!i din cauza lui. 5"am perc/eziionat nainte de a"l trimite i sergentul Cackson a descoperit o sum considera*il n *uzunarele lui. 3anii lui 5ac( nu ne intereseaz, zise >a( cu un aer superior. u"i aa, Culius% Culius cltin din cap, evitnd privirea detectivului. S nu invidiezi pe nimeni. -sta"i motto"ul meu, >eat/erstone. Sunt ncntat dac nenorocitul la are *ani. @nde"i inea% -m uitat. #red c ntr"un *uzunar de su* /aina aia verde carag/ioas, la un loc cu ceilali *ani. #are ceilali *ani% ntre* >a(, fcnd pe nevinovata. ,rau muli%0 + refer la cei pe care i"ai gsit.
(/&

6reo dou mii, spuse Cim. >a( scoase o e&clamaie de ciud. -i auzit, Culius% strig ea. -vea dou mii de lire n *uzunar8 >cu un efort ca s"i revin. + *ucur " spuse ea cu mai puin *un dispoziie " dei sunt o groaz de *ani aruncai, fiindc un individ ca 5ac( n"o s tie cum s"i c/eltuiasc. #/eltuitul e o art, >eat/ers. 're*uie s fi fost educat pentru asta. 3nuiesc c"i inea n *uzunarul din stnga al pantalonilor ia ridicoli, nu"i aa% u sunt c/iar sigur, >a(, dar cred c acolo erau zise Cim. Qi"am spus eu, Culius0 " ncepu ea pe un ton de repro. Culius tui. Qi"am spus eu " continu ea " s"i iei revolverul i s lai *anii acolo. 6ezi, >eat/ers, ce frumos s"a purtat Culius% Hai s fim serioi, >a(. -i de gnd ntr"adevr s desc/izio ferm% >a( ddu din cap. 7 s ne a!ute domnul HoGett, spuse ea. 4i nu uita, >eat/ers, c n ciuda capitalului nostru, *anii economisii de Culius, dup ani de munc grea0 Cim rse. u m intereseaz cum a o*inut Culius *anii " spuse el " dar am s accept povestea pe care mi"ai spus"o acum, c *trnul i"ar fi dat lui *anii. 7 lu de umeri i, n faa oc/ilor ptrunztori, dar indulgeni ai lui Culius, o srut uor pe o*raz. ,ti o femeie drgu, prea cumsecade i prea cinstit, n fond, ca s fii o escroac. $ac Culius te mai vr n vreo escroc/erie, n"am s"l iert niciodat. >a( nu vor*i dect dup plecarea lui Cim. -i vzut, Culius% ntre* ea cam nesigur. +i"a
(&*

plcut cnd m"a srutat. Se pare c te place " spuse Culius fi&nd o *ancnot de cincizeci de lire, moale i ud, la captul vtraiului. 3iatul sta e prea cumsecade ca s fie poliist. ,&ist tot felul de puncte de vedere. Capitolul *!. "ECRETUL ARCA&ULUI #ERDE - doua zi dimineaa, Cim se ntlni cu domnul HoGett, aa cum se neleseser din a!un. 6alerie plecase n ora cu mama ei, aa c Cim i HoGett rmaser singuri. 3trnul i recptase vigoarea. 7c/ii lui *lnzi, strlucind n dosul lentilelor puternice, i pstraser vec/ea for, vec/ea intensitate. +i se pare c ar tre*ui s cunoti ntreaga istorie de la nceput la sfrit, cpitane >eat/erstone. #red c 6alerie i"a spus cte ceva ntre timp. -m s ncep ns mai *ine cu nceputul. -u fost doi fraiB -*el i +ic/ael 3ellam(. -*el era cu ase ani mai mare ca +ic/ael. 6iaa lor s"a desfurat la fel ca a mea. -dic la nceput au fost sraci, iar lui -*e prinii n"au putut s"i dea educaia pe care a primit"o mai trziu fratele lui, +ic/ael. -*e i"a urt fratele din prima clip, i cnd a crescut i a vzut diferena dintre ei pe plan social, ura lui s"a intensificat. -*e a ctigat *ani aproape de la nceput, speculnd aciunile societilor de construcii. 3anii i veneau cu nemiluita. #u toate acestea nu"i ierta fratele pentru avanta!ele ce i le oferea educaia sau poate din cauza preferinei artate fratelui mai mic. $up moartea prinilor, se gr*i s pregteasc ruina fratelui su. Poate c s"ar fi plictisit i de aceast pasiune, dar, din nefericire sau, din nenorocire, fratele su +ic/ael s"a ndrgostit de o femeie, singura femeie de pe lume care"i
(&1

inspirase lui -*e un sentiment vag, asemntor dragostei. Se numea Held, ,laine Held, o fat de familie *un, care comisese indiscreia de a"i arta lui 3ellam( ct de mult o ngrozea urenia lui. #u o*iceiurile lui *rutale, -*e s"a dus la tatl fetei i i"a oferit o sum mare de *ani ca s se opun cstoriei lui ,laine cu +ic/ael, i s"o conving pe fat s"l ia pe el. 'atl, un om din *una societate a #leveland"ului, a respins indignat sugestia lui, iar cstoria a avut loc. ,ra prima nfrngere suferit de -*e 3ellam( n cariera lui. Se simi att de lovit, nct lucr ani de zile ca s pun la punct ruina fratelui su. $in cnd n cnd mai ncerca s"o conving pe ,laine s divoreze pe un motiv oarecare i s se cstoreasc cu el. ,laine nu i"a destinuit niciodat soului ei i, pn la moartea lui, *ietul +ic/ael 3ellam( n"a cunoscut fora care l"a ruinat. ,laine a nscut un copil, un *iat, i o vreme -*e 3ellam( i"a ncetat persecuiile. $up naterea celui de"al doilea copil, ntlnind"o ntr"o zi ntmpltor pe ,laine la eG Iork, vec/ea lui pasiune pru s renasc. .i rennoi cererea. ,a i respinse propunerea n aa fel nct nu"i ls nici o ndoial asupra sentimentelor ei n ce"l privea. -*e plec i !ur s se rz*une. Peste o lun, fetia, ce"l de"al doilea copil, fu scoas la plim*are de guvernanta ei. .n timp ce atenia acesteia era ndreptat n alt parte, fetia a fost rpit. -*e ncerc s ndeprteze *nuielile lor, fcnd pe prietenul dezinteresat. Se oferi s c/eltuiasc o mare stim de *ani pentru a regsi copilul. .n secret i transmisese femeii preul pe care tre*uia s"l plteasc, i anume, acelai de totdeaunaB s divoreze i s se mrite cu el. ,laine nu avu cura!ul s"i spun lui +ic/ael, dei *nuia c -*e pusese la cale rpirea. u"i rmnea dect s se roage ca inima acestuia s se m*uneze i s"i
(&,

readuc pruncul. .n cele din urm, cnd +ic/ael era gata s anga!eze detectivi ca s"i regseasc fiica, -*e profit de prile!ul catastrofei feroviare de la Aiver 3end i trimise un om s lase un pantofior lng resturile adunate n scopul identificrii. #e"a urmat a fost uor. -u aprut martori fali, care au declarat c au vzut o femeie cu un copil. -stfel, cercetarea a fost a*andonat. u era ns 6alerie, spuse Cim. -sta s"a ntmplat acum douzeci de ani, iar 6alerie a venit n casa dumneavoastr acum douzeci i trei de ani. -u avut loc dou accidente la Aiver 3end. -ici s"a nelat Co/n 3ellam(. Primul a avut loc acum douzeci i trei de ani. -l doilea tot acolo, dar trei ani mai trziu. 1ood, sau 3ellam( cum am s"i spun, nu avea dect informaii reduse dup care s se conduc. -uzise de la mama lui istoria rpirii fetei, i n"a ncercat s verifice data accidentului de la Aiver 3end dect la dispariia mamei sale. #urnd dup aceast ngrozitoare ntmplare, +ic/ael 3ellam( a murit, iar -*e, fr s mai ai* vreo ndoial c ,laine, acum vduv, avea s se mrite cu el, a venit la tnr " era nc tnr pe atunci " i i"a rennoit cererea. - fost din nou respins. - ameninat"o c se va rz*una n toate felurile, iar ea, amintindu"i soarta fiicei ei, de a crei moarte l inea rspunztor pe 3ellam(, a adunat toi *anii ce i"a putut strnge, a vndut mica proprietate pe care i"o lsase soul ei i a plecat n -nglia. -u trecut muli ani pn cnd 3ellam( i"a dat de urm. Se sta*ilise acolo su* numele ei de fat i tria destul de conforta*il ntr"o localitate nu departe de aici, la 9uildford. >iul ei urma o coal te/nic de ingineri. 3ellam( reapru deodat pe scen i, fr s mai propun vreo cstorie, i simulnd c"i regret prostia fcut, o determin s"i retrag economiile, investite ntr"o serioas ntreprindere
(&(

comercial, i s le vre ntr"o speculaie riscant. #a urmare, ,laine i pierdu aproape toi *anii. $du ns dovad de un cura! remarca*il. -dun ce"i mai rmsese din averea ei ruinat i se mut la 5ondra, lund cu ea *iatul. .nc/irie o csu lng colegiul n care i termina studiile copilul. 3ellam( o lovise o dat pe ,laine prin fiica lui. Se /otr s repete operaia. 3iatul se pomeni ncon!urat de oameni gata s"i acorde ospitalitate. >r s *nuiasc ceva, fu dus ntr"o cas din 1est ,nd, unde fraierii cu *ani erau !efuii, la cri, de profesioniti ai !ocurilor de noroc i de amantele lor. 'nrul 3ellam( nu era nici *ogat i nici fraier. #urnd dup ce a!unse n aceast spelunc de lu&, i ddu seama unde se afla. .nainte de a pleca, una dintre femei scoase un ipt i afirm c i s"a furat o *ro cu diamante. >u c/emat poliia i *roa fu gsit n *uzunarul lui 3ellam(, sau mai degra* prins cu un ac nuntrul /ainei sale de sear, pe care o scosese pentru a !uca *iliard. -dus n faa unui !udector, a fost condamnat la ase luni de munc silnic. $e data asta, -*e i dezvlui !ocul. .i mrturisi femeii cine purta rspunderea, fr s"i ascund c el mainase ntreaga afacere, i o amenin cu pedepse i mai grave. #am pe atunci cumpr castelul 9arre, fiind, cred, de la *un nceput, influenat de fora lui i de avanta!ele pe care le oferea faptul de a ine ca prizonier nuntru pe cea care devenise o*iectul urii lui. -*e 3ellam( era un om care se inea de cuvnt. @nul din acoliii lui l"a pus n contact cu un gardian corupt, numit #reager, *nuit de a face afaceri necinstite cu deinuii i care odat fusese ct pe"aci s"i piard slu!*a. Se pare c #reager a fost iniiatorul acelui plan mrav. -*e nu cunotea prea *ine legile din -nglia sau regulamentele nc/isorilor. -a c pro*a*il #reager a fost autorul nscenrii care a urmat.
(&-

.ntr"o diminea s"a auzit un strigt de a!utor din celula lui 3ellam(, iar #reager a ieit dinuntru cu capul plin de snge. Qinei minte c ai dat de o scrisoare n care spunea c e sigur c va fi rnit. S"a rnit singur cu o cazma, care nu avea cum s se gseasc n celul. #reager a !urat mai trziu c unealta fusese introdus pe furi de ctre prizonier, ascuns su* /aine. 'nrul a fost dus ntr"o carcer de pedeaps i, dup o vreme, c/emat din nou n faa !ustiiei. $up cum tii, nu e&ist dect o singur pedeaps pentru un deinut care a atacat un gardian, i anume *iciul. , o pedeaps ori*il, dei pentru unele delicte e poate mai eficace dect nc/isoarea. 3iatul a primit treizeci i cinci de lovituri de *ici i poart i astzi pe umeri urma lor. #nd a ieit de la nc/isoare, a nceput s" i caute mama. $escoperi c ea a disprut. >iind nregistrat la poliie, i sc/im* numele n Co/n 1ood. 5ucr zi i noapte, cnd la strung, cnd cutndu"i mama. Aeui s efectueze o inovaie foarte preioas, pentru care primi un *revet. 2novaia i"a adus o mic avere. .n tot acest timp nu conteni s"o caute pe ,laine Held. 5a iz*ucnirea rz*oiului intr n armat. -ici tre*ui s"i dea numele adevrat, cci autoritile i"au cerut certificatul de natere. - fost dat mort n timpul unui z*or deasupra 9ermaniei. 9reeala a fost descoperit mai trziu i rectificat n *uletinul oficial. @nul dintre aspectele cele mai e&traordinare ale acestui caz e c -*e 3ellam( n"a tiut de aceast rectificare. Pasiunea *iatului pentru creterea copiilor mici s"a dezvoltat o dat cu averea lui. - fondat o serie de cmine pentru copii n 3elgia, i cred s"i e&tind planul n -nglia i -merica. 5s, firete, un testament n favoarea lui Co/n 1ood, deoarece, ca soldat, adunase mai multe
(&+

lucruri, pe care dorea s le recapete, iar aceasta era singura cale. e lovim din nou de faptul c autoritile engleze nu i"au *tut niciodat capul s descopere dac 3ellam( a murit sau nu. -u acceptat informaia oficial, iar 3ellam( a trecut n posesia motenirii pe care i"o lsase singur8 Cim l atept s continue, dar se prea c domnul HoGett terminase. -sta"i toat istoria, cpitane >eat/erstone, spuse el grav. Cim se uit n tavan i trimise n aer un colac de fum. ,&ist o csu la #loister 1ood, spuse el. #sua se afl la e&act cinci mile de aerodromul -ddle(, care i iarna i vara ine o legtur potal zilnic cu 3elgia. -a mi se pare. +i s"a spus " continu Cim cu privirea aintit mai departe n tavan " c domnul 1ood e un pasager frecvent. S"ar putea. -vea o*iceiul s soseasc trziu dup"amiaza i s se ntoarc devreme dimineaa. Se afla ntotdeauna n 3elgia dac i telefonai, aa cum s"a ntmplat dup asasinarea lui #reager. 4i asta s"ar putea, repet domnul HoGett. 7 alt realizare ciudat a lui 1ood 3ellam( e arta lui de a trage cu arcul i sgeata, ceea ce ar putea s fie, dup cum spuneai dumneavoastr, domnule HoGett, n ce v privete, o coinciden. $e unde tii% l ntre* domnul HoGett imediat. -m fcut mai de mult nite cercetri n 3elgia, de fapt dup moartea lui #old/ar*our Smit/, i am descoperit c 1ood se gsea la 5ondra. -m mai descoperit c foarte aproape de 1endu(ne se afl o ntindere larg de nisip unde un om, un englez e&centric " acolo i se spune EenglezulF, dei e american " putea s se
(&.

antreneze la trasul cu arcul mai multe ore pe zi, ceea ce i fcuse ani de zile, c/iar i nainte de rz*oi. 6a tre*ui s recunoatei c i asta e un lucru remarca*il. $omnul HoGett se ntoarse *rusc spre Cim >eat/erstone. -m s v ntre* ceva, >eat/erstone, spuse el. Suntei ofier de poliie i avei unele ndatoriri. 4tiu ns c uneori poliia nc/ide oc/ii, c/iar n faa celor mai ori*ile crime. umii asta Ea aciona n interesul pu*licF. -cest Einteres pu*licF a devenit un feti n -nglia. u sunt prea sigur dac nu"i un feti la care oamenii cumsecade n" ar tre*ui s se nc/ine. #ine e -rcaul 6erde% + ntre*ai serios% spuse Cim. $omnul HoGett ddu din cap. -m s v spun cine e -rcaul 6erde, zise Cim, evitnd nc privirea *trnului. , cel care a scos"o pe ,laine Held din celula unde o nc/isese -*e, a fugit cu ea n miez de noapte i a adus"o la 5ad(Ds +anor, unde a fost descoperit de dumneavoastr i inut la respect cu pistolul pn ce ai aflat adevrul i l"ai a!utat s scape. "am aflat cine era, rspunse domnul HoGett gr*it. -vea o masc pe fa. 'recerea su*teran am descoperit"o mai trziu, ntmpltor. $e fapt, am ptruns o dat n castelul 9arre i am fost vzut de Culius. 3ellam( a fcut o descoperire similar cnd s"a dus n cmar s caute lapte. +i"a spus 5ac( azi" diminea, zise Cim. +i"a mai spus de asemenea c -*e a gsit o *atist, pierdut de 6alerie cnd cerceta castelul i luat apoi de -rcaul 6erde. >emeia care plngea i a crei voce a auzit"o 6alerie era ,laine Held. - fost dus pe un drum ocolit n csua din pdure. -rcaul 6erde e omul a crui *arc ai gsit"o cnd a fost ucis Smit/. , omul care se afla destul de aproape de Spike Holland n /olul /otelului #arlton pentru a"l auzi pe #reager, pe care l"a
(&'

recunoscut, el nefiind ns recunoscut, tot aa cum nu l"a recunoscut nici -*e cnd s"a dus la el s cumpere castelul. 6 spuneam c l"a auzit pe #reager comunicndu"i lui Holland c are s"i spun ceva. -tunci s"a /otrt s"l omoare, dect s apar povestirea, cci i nc/ipuise cu totul eronat c istoria lui #reager va fi despre *iciuirea lui, ceea ce nsemna c va fi trdat, iar vizitele lui nocturne la castelul 9arre vor deveni zadarnice. -rcaul 6erde e omul care a vzut"o pe 6alerie trecnd peste zid n curtea castelului 9arre. Prsindu"i metodele o*inuite, a urmrit"o i a scpat"o de duli. +ai departe " continu Cim " el a fost unul dintre primii oameni care au ntlnit"o pe 6alerie cnd ea a ieit din castel. ,ste omul care a luat !urnalul doamnei 3ellam(, cci carnetul i dezvluia identitatea. #e"avei de gnd s facei% S"l demascai% ntre* domnul HoGett. u"i de Einteres pu*licF s"mi demasc viitorul cumnat " zise Cim " c/iar dac e un uciga sau " i aps pe cuvinte " c/iar dac a acionat ca un clu. 3trnul i ntinse mna. u tiu ce planuri ai, Cim >eat/erstone " zise el " dar am impresia c vei demisiona dintr"o slu!* *un. Poate c ai dreptate. +i s"a spus c ai un venit personal, iar eu i ofer cea mai *un situaie ce"mi st n puteri. - dori s devin ginerele dumneavoastr, spuse Cim i, o clip, faa *trnului se ntunec. #/iar i asta " spuse el gnditor " depinde n ntregime de ce va rspunde ,laine 3ellam( la o ntre*are pe care am s i"o pun n clipa cnd i va reveni destul ca s discute despre cstorie. S>[A42'
(&/

(&&