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Lettre Hrodote

picure
(Traduction anonyme; source : Diogne Larce, X, 35-83)




uvre de Michelle Riendeau
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picure Hrodote, salut.
Comme il y a beaucoup de personnes, cher Hrodote, qui ne sont
pas en tat dtudier avec soin tout ce que jai crit sur la Nature, ni
dexaminer attentivement mes ouvrages plus tendus, jai compos
un abrg de toute ma philosophie, afin quelles gardent bien dans
la mmoire les doctrines principales et puissent, dans la mesure o
elles sappliquent ltude de la Nature, y recourir chaque instant
pour les points les plus importants. Et ceux mmes qui sont
suffisamment avancs dans linvestigation de lunivers doivent
avoir en mmoire le caractre fondamental de toute la doctrine. Car
de la vue densemble nous avons souvent besoin, mais il nen est
pas de mme des dtails. Il faut par consquent, dune part,
progresser continuellement dans linvestigation de lunivers et,
dautre part, fixer dans la mmoire autant quil est ncessaire pour
avoir une vue principale des choses ; et lon parviendra aussi, une
fois que les caractres principaux auront t bien compris et
retenus, une connaissance complte des dtails. Car mme celui
qui est parfaitement instruit tirera de la connaissance complte et
prcise cet avantage capital de manier les notions avec finesse, en
ramenant toutes choses des lments simples et des formules.
Car il nest pas possible de connatre la masse accumule par
ltude persvrante de lunivers, si lon nest pas capable tout la
fois dembrasser par lesprit, au moyen de formules brves, les
dtails explors avec soin. tant donn donc quune telle mthode
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est utile tous ceux qui sadonnent aux recherches physiques et que
je recommande ltude constante de la Nature, grce laquelle je
jouis dans ma vie dune srnit parfaite, jai compos pour toi cet
abrg et expos lmentaire de toutes mes doctrines.
En premier lieu, cher Hrodote, il faut dcouvrir ce qui est
la base des mots, afin que, en y ramenant les opinions ou les objets
en discussion ou les sujets de doute, nous puissions juger et que
toutes choses ne restent incertaines pour nous et nous obligent les
prouver indfiniment, ou nous ne possderions que des mots vides.
En effet, il est ncessaire que la signification primitive de chaque
mot soit mise en vidence et nait plus besoin de preuve, si toutefois
nous voulons possder quelque chose quoi nous puissions
rapporter lobjet en discussion ou le sujet de doute ou lopinion. Il
faut de plus observer dune manire complte les sensations et les
notions relles, soit de lesprit soit de nimporte quel critre, de
mme encore les affections dominantes, afin de pouvoir, leur aide,
donner des indications sur ce qui est en suspens et sur linvisible.
Ces points tant tablis, il convient maintenant de fixer lattention
sur les choses invisibles.
Tout dabord, rien ne nat de rien, autrement tout pourrait
natre de tout sans avoir besoin daucune semence. Et si ce qui
disparat tait rduit rien, toutes choses auraient dj pri, tant
donn que celles en lesquelles elles se sont dissoutes nexisteraient
pas. Lunivers a toujours t le mme quil est maintenant et sera le
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mme dans toute ternit. En effet, il ny a rien en quoi il puisse se
transformer, car il nexiste rien en dehors de lunivers qui puisse y
pntrer et produire un changement.
Lunivers est constitu de corps et de lieu. Que les corps
existent, la sensation latteste en toute occasion, et cest
ncessairement en conformit avec elle quon fait, par le
raisonnement, des conjectures sur linvisible, comme je lai dit plus
haut. Si, dautre part, il ny avait pas ce que nous appelons vide,
espace ou nature impalpable, les corps nauraient pas o se placer ni
o se mouvoir, ce quils semblent bien faire. En dehors de ces
choses on ne peut rien concevoir, ni par gnralisation ni par
analogie, qui puisse tre pris pour des substances parfaites et non
pas pour ce quon appelle attributs ou accidents de ces dernires.
Parmi les corps il y en a qui sont composs et dautres dont
les composs sont constitus. Ceux-ci sont indivisibles et
immuables, si lon ne veut pas que toutes choses soient rduites au
non-tre, mais quil reste, aprs les dissolutions des composs, des
lments rsistants dune nature compacte et ne pouvant daucune
manire tre dissous. Donc, les principes indivisibles sont de toute
ncessit les substances des corps.
Lunivers est infini. En effet, ce qui est fini a une extrmit ; or,
celle-ci est considre par rapport quelque chose qui lui est
extrieur, de sorte que sil na pas dextrmit il na pas de fin ;
mais sil na pas de fin il est infini et non pas fini.
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Lunivers est encore infini quant la quantit des corps et
ltendue du vide. Car, si le vide tait infini et le nombre des corps
fini, ceux-ci ne resteraient nulle part, mais seraient transports et
disperss travers le vide infini, puisquils nauraient pas de points
dappui et ne seraient pas arrts par les chocs. Si, dautre part, le
vide tait limit, il ny aurait pas de place pour contenir les corps en
nombre infini.
En outre, les corps indivisibles et compacts, dont les
composs sont forms et en lesquels ils se rsolvent, sont dune
varit de formes indfinie. Il ne pourrait pas, en effet, rsulter tant
de varits des mmes formes en nombre limit. Chaque forme est
reprsente par un nombre infini datomes ; quant la diversit des
formes, leur nombre nest pas absolument infini, mais seulement
indfini, moins quon ne savise de regarder aussi les grandeurs
des atomes comme pouvant stendre linfini.
Les atomes se meuvent continuellement de toute ternit, et
les uns en sentrechoquant scartent loin les uns des autres, les
autres, en revanche, entrent en vibration aussitt quil leur arrive
dtre lis par lentrelacement ou quand ils sont envelopps par les
atomes propres sentrelacer. Car il est dans la nature du vide de
sparer les atomes les uns des autres, puisquil ne peut pas leur
fournir un support ; et la duret inhrente aux atomes produit le
rebondissement aprs le choc, dans la mesure o lentrelacement
leur permet de revenir aprs le choc ltat antrieur. Il ny a pas de
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commencement ces processus, tant donn que les atomes et le
vide existent de toute ternit.
Le bref expos de tous ces faits, dignes dtre retenus par la
mmoire, offre un plan suffisant pour la rflexion sur la nature des
choses.
Les mondes de mme sont en nombre infini, aussi bien ceux
qui ressemblent au ntre que ceux qui en diffrent. En effet, les
atomes tant en nombre infini, comme il vient dtre dmontr, ils
sont aussi emports extrmement loin. Car ces atomes qui donnent
naissance un monde, ou qui le constituent, ne sont pas puiss par
la formation dun seul monde ou de plusieurs en nombre fini, ni par
tous ceux qui se ressemblent, ni par tous ceux qui diffrent de ces
derniers. Rien, par consquent, ne soppose lexistence dune
infinit de mondes.
En outre il y a des images qui ont la mme forme que les
objets rels et se distinguent des phnomnes par leur finesse
extrme. Il nest nullement impossible que de telles manations se
produisent dans latmosphre, ni quil y ait des conditions
favorables pour la production de formes creuses et tnues, ni que les
effluves gardent la position relative et lordre quils avaient dans les
objets rels. Nous appelons ces images simulacres. Dans leur
mouvement travers le vide ils parcourent, si aucun obstacle d la
collision des atomes nintervient, toute distance imaginable dans un
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temps imperceptible. Car la rsistance et la non-rsistance prennent
laspect de lenteur et de vitesse.
Le mme corps en mouvement ne peut pas, dans des temps
concevables par la raison, arriver simultanment en plusieurs lieux,
cela est inconcevable ; et sil arrivait dans un temps sensible de
nimporte o de linfini, il ne viendrait pas du lieu do nous le
voyons partir ; il sera, en effet, lexpression de la collision
datomes, bien que nous ayons concd jusqu prsent que la
vitesse du mouvement nest pas entrave. Il est utile de retenir aussi
ce principe fondamental.
Que les simulacres soient dune finesse insurpassable, aucun
phnomne ne le contredit ; de l vient quils sont aussi anims de
vitesses insurpassables, tous trouvant un passage appropri, parce
quun nombre infini dentre eux ne rencontre aucun ou peu
dobstacles, tandis que les atomes en nombre infini rencontrent
aussitt quelque obstacle.
Il faut en outre ajouter que la gense des simulacres a lieu
avec la rapidit de la pense et que lmanation de la surface des
corps est continue, sans quune diminution y soit visible, parce que
la perte est rpare. Les simulacres conservent longtemps lordre et
la position des atomes dans lobjet, bien quils sembrouillent
parfois, et comme il nest pas ncessaire quils soient remplis, des
assemblages serrs se forment rapidement dans latmosphre ; cest
encore de certaines autres manires que les phnomnes de ce genre
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peuvent se produire. Rien de tout cela nest contredit par le
tmoignage des sens, si, dune manire dtermine, on fixe son
regard sur les perceptions claires, auxquelles on ramnera aussi les
rapports naturels que les objets extrieurs ont avec nous.
Il convient encore de noter que cest parce que quelque
chose des objets extrieurs pntre en nous que nous voyons les
formes et que nous pensons. Car les objets ne pourraient pas, par
lintermdiaire de lair se trouvant entre nous et eux, ni au moyen
de rayons lumineux ou dmanations quelconques allant de nous
eux, imprimer en nous leurs couleurs et leurs formes aussi bien
quau moyen de certaines copies qui sen dtachent, qui leur
ressemblent par la couleur et la forme et qui, selon leur grandeur
approprie, pntrent dans nos yeux ou dans notre esprit. Elles se
meuvent trs rapidement, et cest pour cette raison quelles
reproduisent limage dun tout cohrent, en gardant avec lui le
rapport naturel grce la pression uniforme qui vient de la vibration
des atomes lintrieur du corps solide. Et quelle que soit limage
que nous recevons, immdiatement par lesprit ou par les sens,
dune forme ou dattributs, cest la forme de lobjet rel produite
par la frquence successive ou le souvenir du simulacre. Mais le
faux jugement et lerreur rsident toujours dans ce qui est ajout par
lopinion.
Et les images quon voit, par exemple, dans un miroir, celles
qui apparaissent dans le sommeil, celles qui sont contenues dans
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certaines notions de lentendement, ou dans les autres critres,
nauraient pas de ressemblance avec les objets appels rels et
vrais, si ceux-ci ne les mettaient pas. Et lerreur nexisterait pas, si
nous nprouvions dans notre intrieur un certain mouvement qui
est certes li la facult imaginative, mais qui cependant prsente
une particularit distinctive ; si celle-ci nest pas confirme ou est
infirme, nous sommes dans lerreur, mais si elle est confirme ou
nest pas infirme, nous sommes ans le vrai. Il importe beaucoup de
retenir ce principe, afin que les critres vidents ne soient pas
dtruits et que lerreur, tant raffermie comme la vrit, ne mette
tout en dsordre.
Laudition aussi a pour cause un courant partant dun objet,
qui produit soit un phonme, soit un son, soit un bruit ou une
affection auditive quelconque. Ce courant se propage par parties
semblables, qui gardent entre elles un certain rapport et une unit
caractristique, laquelle se rattache lobjet metteur et produit, le
plus souvent, la sensation qui lui correspond, ou rend simplement
manifeste lexistence de lobjet extrieur. Car, sans un certain
rapport avec celui-ci, une sensation de ce genre ne pourrait pas
natre.
Il ne faut pas, par consquent, croire que lair mme soit
model par la voix ou par des sons semblables il sen faut de
beaucoup quil puisse en subir cette influence , mais que la
percussion qui se produit en nous, aussitt que nous mettons un
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son, engendre une pousse de certains corpuscules qui forment un
courant du mme genre que le souffle, lequel nous procure la
sensation auditive.
Notons encore que, de mme que lobjet sonore, lobjet
odorant ne pourrait jamais produire de sensation, sil ne sen
dtachait certaines particules propres exciter lorgane olfactif : les
unes dune manire dsordonne et dsagrable, les autres dune
manire ordonne et agrable.
Il faut en outre admettre que les atomes nont aucune autre
qualit phnomnale en dehors de la pesanteur, de la grandeur, de la
forme et de tout ce qui est ncessairement inhrent cette dernire.
Car toute qualit change, les atomes, par contre, ne subissent aucun
changement, puisquil faut quil reste dans les dissolutions des
composs quelque chose de solide et dindissoluble, qui aura pour
effet que les changements ne finiront pas en non tre et ne viendront
pas du non tre, mais, dans beaucoup de corps, des dplacements
des atomes et aussi de leur augmentation et de leur diminution.
Il en rsulte avec ncessit que les lments qui se dplacent
sont indestructibles et ne possdent rien de la nature changeante ; ils
ont des masses et des formes propres, qui sont ncessairement
permanentes. Dans les choses, en effet, qui se transforment sous nos
yeux, la forme est considre comme leur tant inhrente ; mais il
nen est pas des qualits comme de cette dernire, qui disparaissent
entirement du corps qui change.
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Il ne faut pas croire non plus, si lon ne veut pas se mettre en
contradiction avec le tmoignage des phnomnes, que les atomes
puissent avoir toutes les grandeurs possibles ; mais il faut admettre
une certaine varit de ces dernires. En accordant ceci on pourra
mieux expliquer les affections et les sensations. Il nest mme
daucune utilit, pour rendre compte de la varit des qualits, de
supposer lexistence de toute grandeur possible ; car alors il devrait
y avoir des atomes visibles, ce qui ne sest jamais produit et on ne
voit pas comment cela pourrait jamais se produire.
Il ne faut pas en outre croire quil puisse exister, dans le
corps limit, des atomes en nombre infini et de nimporte quelle
grandeur. Il devient ainsi ncessaire non seulement de rejeter la
divisibilit en parties de plus en plus tnues linfini, pour viter
que tout ce qui existe ne devienne dbile et que nous ne soyons
forcs, dans nos conceptions des masses atomiques, danantir les
choses force de les rduire, mais aussi de ne pas admettre que,
dans les corps limits, le passage dun point un autre puisse se
faire linfini, ni mme dune partie une partie toujours plus
petite.
Si quelquun savisait de dire quun corps fini contient des
atomes en nombre infini et de nimporte quelle grandeur, on serait
dans limpossibilit de le comprendre. Car, comment un tel corps
pourrait-il encore tre dune grandeur finie ? Il est, en effet, vident
que les atomes en nombre infini doivent avoir une certaine
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grandeur ; or, quelles que soient leurs grandeurs, celle du corps
devra de mme tre infinie. tant donn, dautre part, que le corps
limit a une extrmit discernable, bien quelle ne soit pas visible
en soi, on ne peut pas concevoir que celle qui vient sa suite ne soit
pas de mme caractre et quen passant ainsi successivement dune
extrmit une autre on puisse de la sorte aller, par la pense,
linfini.
Le minimum sensible ne doit tre conu, ni comme tant de
mme nature que le corps permettant le passage dune partie une
autre, ni comme en tant compltement diffrent, mais comme
ayant une certaine communaut avec lui. Mais quand, par suite de
la ressemblance rsultant de cette dernire, nous croyons y
distinguer quelque partie en de et au-del, ce doit tre un
minimum semblable qui se prsente nous. Nous considrons ces
minima, en commenant par le premier, successivement et non dans
lensemble, ni comme parties contigus dautres, mais dans leur
nature particulire et mesurant les grandeurs, tant plus nombreux
dans les grandeurs considrables et moins nombreux dans les
grandeurs moindres. Il faut supposer que le minimum dans latome
est quelque chose danalogue. Car, bien quil soit manifeste quil se
distingue du minimum sensible par sa petitesse, lanalogie est la
mme. Cest, en effet, par analogie avec les objets sensibles que
nous avons affirm que latome a une grandeur, en rduisant la
petitesse lextrme.
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Il faut de plus regarder les minima indivisibles, comme limites des
longueurs et fournissant naturellement la rflexion de la raison sur
les invisibles la mesure originaire pour les grandeurs suprieures et
infrieures. Laffinit entre ces minima et les particules immuables
est propre achever le sujet trait jusquici, mais il est impossible
que le groupement vienne de ces minima en mouvement.
Il ne faut pas en outre attribuer linfini le haut ou le bas
dans le sens de haut absolu ou de bas absolu. Car, si haut que nous
nous levions, du lieu o nous sommes placs, au-dessus de la tte
vers linfini, jamais ne nous apparatra le point extrme ; ce qui,
dautre part, stend linfini au-dessous de ce lieu imagin ne peut
pas tre la fois haut et bas par rapport au mme point ; cela est
tout fait inconcevable.
Il faut ainsi considrer distinctement le mouvement qui seffectue
linfini vers le haut et celui qui seffectue linfini vers le bas,
mme si le mobile qui se dirige vers le haut touche mille et mille
fois les pieds de ceux qui habitent au-dessus de nous, ou que celui
qui se dirige vers le bas touche mille et mille fois la tte de ceux qui
se trouvent au-dessous de nous. Le mouvement dans son ensemble
nest pas moins conu comme seffectuant dans des sens opposs
lun lautre linfini.
Les atomes ont ncessairement la mme vitesse quand, en se
dplaant travers le vide, ils ne rencontrent aucun obstacle. Car
les atomes lourds ne se meuvent pas plus rapidement que ceux qui
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sont petits et lgers, du moment que rien ne leur rsiste. Les petits
atomes, dautre part, ne se meuvent pas plus rapidement que les
gros, tant donn quils trouvent tous un passage facile quand eux
non plus ne rencontrent aucun obstacle. Il ny a pas non plus de
diffrence de vitesse entre le mouvement vers le haut et le
mouvement oblique, dtermin par les chocs, et celui qui seffectue
vers le bas en vertu de la pesanteur propre des atomes. Car, tant que
latome conservera lun ou lautre de ces mouvements, il se
dplacera avec la rapidit de la pense jusquau moment o, soit par
une cause extrieure, soit par sa pesanteur propre, il sera amen
ragir contre limpulsion reue.
Toutefois, en ce qui concerne les composs, lun se meut plus
rapidement que lautre, bien que les atomes soient de vitesse gale,
parce que les atomes contenus dans les agrgats tendent vers le
mme lieu dans le minimum de temps continu, tandis quils
narrivent pas au mme lieu dans lintervalle de temps concevable
par la raison ; mais ils se heurtent souvent avant que la continuit de
leur mouvement devienne perceptible par les sens.
En effet, ce que la pense ajoute au sujet des choses
invisibles, savoir que mme les intervalles de temps concevables
par la raison contiennent la continuit du mouvement, nest pas vrai
dans des cas de ce genre. On ne doit considrer comme vrai que ce
quon peut rellement voir, ou ce qui est immdiatement saisi par la
pense.
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Aprs cela il faut reconnatre, en se rfrant aux sensations
et aux sentiments car en procdant ainsi on arrivera la certitude
inbranlable que lme est un corps compos de particules
subtiles, qui est dissmin dans tout lagrgat constituant notre
corps et qui ressemble de plus un souffle ml de chaleur, se
rapprochant en partie de lun, en partie de lautre. Mais une certaine
partie de lme se distingue notablement de ces dernires proprits
par sa tnuit extrme et est de la sorte mle plus intimement
notre corps. Cest ce que mettent en vidence les forces de lme,
ses affections, la facilit de ses mouvements, ses penses et tout ce
dont la privation entrane notre mort. Il faut en outre retenir que
lme est la cause principale de la sensibilit. Mais elle ne pourrait
pas ltre si elle ntait pas en quelque sorte abrite par lorganisme.
Celui-ci, en permettant lme de produire la sensibilit, en reoit
sa part, pas cependant de toutes les proprits quelle possde. Cest
pourquoi il perd la sensibilit sitt que lme se retire. Car le corps
na pas acquis de lui-mme cette facult, mais cest lme, ne avec
lui, qui la lui a procure. Quand elle a, grce lexcitation,
pleinement dvelopp sa puissance, elle acquiert la sensibilit que,
par suite de leur contigut et conformit, elle communique au
corps, comme je lai dj dit.
Cest pourquoi tant que lme est prsente dans le corps elle
ne cesse jamais de sentir, mme si quelque partie sest dtache de
lui ; et quelle que soit la perte quelle subit quand le corps se
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relche, soit tout entier, soit dans quelque partie, pourvu quelle
subsiste, elle conservera la sensibilit. Au contraire, lorganisme qui
reste, soit entirement, soit en partie, ne possde plus de sensibilit
si la quantit datomes appartenant la nature de lme a disparu.
Mais lorsque lorganisme tout entier sest dissous, lme se
disperse, ne possde plus les mmes facults, nest plus excite et
est de la sorte prive de sensibilit. Car on ne peut concevoir que
lme qui nest plus dans cet organisme puisse nanmoins, quand
son enveloppe protectrice nest pas telle que celle o elle se trouve
prsent, prouver les mmes excitations que dans cette dernire.
Ajoutons en outre que nous appelons incorporel daprs
lusage le plus frquent de ce terme, ce qui peut tre conu comme
existant en soi. Mais, le vide tant mis part, il nest pas possible
de concevoir lincorporel en soi. Le vide ne peut ni agir ni ptir, il
permet seulement aux corps deffectuer leurs mouvements. Ceux
donc qui disent que lme est incorporelle parlent sottement. Car si
elle tait telle, elle ne pourrait ni agir ni ptir. Il est cependant
certain que nous distinguons en elle ces deux genres de
manifestations. En appliquant, par suite, tous ces raisonnements
concernant lme aux sentiments et aux sensations et en se
rappelant ce qui a t dit au dbut, on verra aisment quils sont
embrasss par des formules au moyen desquelles on pourra tudier
les dtails dune faon sre.
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Les formes et les couleurs, les grandeurs et les poids, ainsi
que toutes les autres qualits quon affirme du corps et qui sont des
attributs de tous les objets, ou de ceux qui sont visibles et
connaissables par la sensation quils nous donnent, ne doivent pas
tre regards comme des natures ayant une existence indpendante
cela est inconcevable ni comme tant totalement privs
dexistence, ni comme certaines natures incorporelles appartenant
au corps, ni comme parties de ce dernier, mais il faut reconnatre
que le corps entier tient absolument sa nature durable de toutes ces
proprits, sans en tre dailleurs le simple assemblage, comme il
arrive quand un complexe suprieur est form, soit dlments
primaires, soit de grandeurs qui lui sont infrieures. Cest de toutes
ces proprits, comme je lai dj dit, quil tient sa nature durable.
Elles dterminent aussi des perceptions et des notions propres,
pourvu que lagrgat leur soit associ et nen soit jamais spar ;
cest en effet grce la notion densemble quil reoit lattribut de
corps.
Il arrive souvent que les corps aient des proprits qui ne les
accompagnent pas dune manire permanente, qui ne se trouvent
pas parmi les substances invisibles et qui ne sont pas non plus
incorporelles. En employant ce terme dans son acception courante,
nous rendons manifeste que les proprits accidentelles ne
possdent ni la nature du complexe, que nous appelons corps quand
nous le saisissons dans sa totalit, ni celle des proprits
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permanentes, sans lesquelles le corps ne peut tre conu. Et cest en
conformit avec certaines notions de la masse qui leur est connexe
quelles sont dnommes, mais au moment seulement o chacune
delles se manifeste, tant donn quelles ne lui sont pas attaches
dune faon permanente.
Et il ne faut pas exclure de ltre ces proprits videntes
sous prtexte quelles ne possdent pas la nature du tout o elles
apparaissent et que nous appelons corps, ni celles des proprits qui
lui sont attaches dune manire permanente. Il ne faut pas non plus
croire quelles existent en soi (cela nest concevable ni delles ni
des qualits permanentes), mais les regarder toutes ensemble, ce qui
est parfaitement vident, comme des accidents du corps et non
comme des attributs qui les accompagnent ternellement, ni comme
ayant rang de substances par elles-mmes ; il faut observer de
quelle faon la sensation produit leur caractre particulier.
Nous devons maintenant insister avec force sur le fait
suivant. Il ne faut pas explorer le temps de la mme manire que les
autres phnomnes, comme ceux, par exemple, qui ont leur sige
dans un objet concret, en nous reportant aux prnotions que nous
constatons en nous-mmes, mais prendre comme point de dpart du
raisonnement le fait vident qui nous conduit affirmer que le
temps est long ou court, en lui appliquant ce qualificatif par
analogie.
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Pour dsigner le temps, il faut se servir de termes qui sont en
usage, et ne pas lui en substituer dautres sous prtexte quils sont
meilleurs. Il ne faut pas non plus lui attribuer des caractres
trangers et prtendre quils sont identiques ce qui constitue sa
nature propre (ce que font en effet certaines gens), mais considrer
principalement avec quoi nous formons cette notion particulire et
comment nous la mesurons. Or, il suffit dune simple rflexion,
sans quil soit besoin de recourir une dmonstration, pour se
convaincre que nous la formons avec les jours et les nuits et avec
leurs divisions, ainsi quavec les affections et les tats apathiques,
avec les mouvements et les tats de repos, supposant dans toutes ces
choses une certaine caractristique particulire que nous appelons
temps.
Il faut ajouter ce qui vient dtre dit que les mondes, et tout
groupe datomes limit qui est de mme espce que les objets que
nous voyons constamment autour de nous, viennent de linfini ; car
tous les mondes, les grands aussi bien que les petits, ont leur origine
dans des tourbillons dtermins. Et toutes choses se dissolvent de
nouveau, les unes plus rapidement, les autres plus lentement, les
unes par suite de telle cause, les autres par suite de telles autres. Il
ne faut pas, en outre, croire que les mondes aient ncessairement
une forme unique. Personne ne saurait dmontrer que ces sortes de
germes, do sont sortis les tres vivants, les plantes et toutes les
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autres choses visibles, pourraient ou non exister dans tel monde et
ne le pourraient pas dans tel autre.
Il convient de noter que la nature humaine acquiert des
connaissances nombreuses et varies grce au contact quelle prend
avec les choses et sous lempire de la ncessit. La raison explore
ensuite minutieusement ce que la nature lui a donn et y ajoute de
nouvelles dcouvertes : dans tel domaine plus rapidement, dans tel
autre plus lentement. Ses progrs sont plus considrables dans telle
priode et moindres dans telle autre. Cest pourquoi les noms ne
sont pas lorigine de pures conventions, mais cest la constitution
physique des hommes de chaque peuple qui, prouvant des
sentiments particuliers et recevant des images particulires des
objets, expire lair dune manire spciale, model quil est par
chacune des affections et des images, selon la diversit des peuples
qui vient des lieux quils habitent.
Chaque peuple a ensuite tabli pour son usage commun des
termes appropris, afin que ses membres disposent de significations
moins ambigus et plus concises. Ceux enfin qui ont introduit
certaines choses quils connaissaient parfaitement, mais qui taient
inconnues avant eux, furent forcs de crer certains termes pour les
dsigner. Les autres, en appliquant les procds du raisonnement,
adoptrent ces termes et les interprtrent selon le motif
prdominant.
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20
En ce qui concerne les corps clestes, il ne faut pas croire
que leurs mouvements, leurs changements de direction, leurs
clipses, leurs levers et leurs couchers, et tous les autres
phnomnes du mme genre, soient dus laction dun tre qui les
rgle, ou qui les a rgls, et qui jouirait en mme temps de la flicit
absolue et de limmortalit. Car les occupations et les soucis, les
colres et les faveurs ne saccordent pas avec la flicit, mais sont
lis la faiblesse, la peur et ltat de dpendance de nos
semblables. Il ne faut pas croire non plus que les corps clestes,
forms de feu conglob, soient en possession de la flicit et quils
excutent tous ces mouvements en vertu de leur volont propre.
Mais il convient de garder tout le respect ces ides,
conformment aux termes ou dnominations quon leur applique, si
toutefois il ny a rien en eux qui paraisse y tre contraire. Si on ne
le fait pas, le contraste portera le plus grand trouble dans les mes.
Cest pourquoi il faut supposer que cest depuis lorigine, suivant
les rpartitions de ces masses agglomres au moment de la
formation du monde, que saccomplit avec ncessit ce mouvement
priodique.
Il faut ensuite se pntrer de lide que cest la tche de la physique
de rechercher avec soin la cause des faits principaux, que notre
flicit consiste dans la connaissance des phnomnes clestes et
dans la dtermination de leur nature, ainsi que de tous les
phnomnes semblables dont ltude exacte contribue au bonheur.
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Il nest pas, en outre, permis de soutenir que toutes ces choses
pourraient sexpliquer de diverses faons ou quelles pourraient tre
autres quelles ne sont, car il ny a absolument rien, dans la nature
immortelle et bienheureuse, qui soit capable dengendrer la
discordance ou le dsordre. Il est facile de saisir par lintelligence
quil en est rellement ainsi.
En ce qui concerne ltude du coucher et du lever des astres,
des solstices et des clipses, et de tous les phnomnes analogues,
elle ne contribue en rien la flicit qui est attache la
connaissance, car ceux qui savent cela, mais qui ignorent la nature
et les causes principales des choses, prouvent autant de craintes
que sils ne le savaient pas. Peut-tre mme en prouvent-ils de plus
grandes, si ltonnement rsultant de la connaissance de ces faits
narrive pas se dissiper en prsence de lordonnance des faits
principaux. Cest pourquoi nous pouvons imaginer plusieurs causes
pour les couchers et les levers des astres, les solstices et les
clipses, et les autres phnomnes du mme genre, comme on le
constate dans les phnomnes particuliers. Et il ne faut pas croire
que la question concernant ces choses nait pas t tudie avec le
soin quil est ncessaire pour quelle nous procure la tranquillit de
lme et la flicit. En observant de combien de manires un mme
fait se manifeste autour de nous, nous devrons ensuite chercher la
cause des phnomnes se produisant dans les rgions suprieures et
de tout ce qui est encore inconnu. Il ne faut avoir aucune estime
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pour ceux qui mconnaissent ce qui existe ou se produit dune seule
manire et ce qui arrive de plusieurs manires, qui ne tiennent pas
compte de lillusion due aux distances et qui, de plus, ignorent dans
quels cas il nest pas possible de jouir de la tranquillit dme et
dans quels cas il est possible den jouir.
Si donc nous croyons possible quun phnomne se
manifeste de telle ou telle manire, le fait de savoir quil pourrait se
manifester de plusieurs autres manires ne nous empchera pas de
jouir de la mme tranquillit dme que dans le premier cas.
Aprs toutes ces considrations il faut se mettre dans lesprit
que le plus grand trouble est engendr dans les mes humaines par
le fait quon regarde ces corps clestes comme des tres
bienheureux et immortels, et quon leur attribue en mme temps des
proprits opposes, telles que des dsirs, des actes et des motifs ;
parce quon attend ou quon suspecte, en croyant aux mythes,
quelque torture ternelle et quon craint mme linsensibilit de la
mort, comme si elle avait quelque rapport avec nous ; et, enfin,
parce que toutes ces affections ne proviennent pas dune opinion
philosophique, mais dun sentiment irrflchi, de sorte que, faute de
dlimiter ce qui est craindre, on prouve un trouble aussi grand ou
mme plus grand que si lon avait une opinion bien fonde l-
dessus. La tranquillit dme nest possible que si lon sest
affranchi de tout cela et quon garde constamment dans la mmoire
les principes gnraux de lensemble des choses.
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Cest pourquoi il faut fixer notre esprit sur les affections
prsentes et les sensations, sur les communes quand il sagit de
quelque chose de commun, et sur les individuelles quand il sagit de
quelque chose dindividuel, ainsi que sur la parfaite vidence
inhrente chaque critre. Car, en nous attachant lexamen
attentif de toutes ces choses, nous parviendrons dcouvrir les
motifs vritables du trouble et de la peur, et en dterminant la cause
des phnomnes clestes et des autres vnements, nous serons
dlivrs de ce qui effraie lextrme les autres hommes.
Voici, cher Hrodote, brivement rsumes, les ides
principales sur la nature de lUnivers. Notre doctrine peut de la
sorte tre comprise avec exactitude, et je suis persuad que celui qui
la suivra, tout en ne pntrant pas le dtail de toutes choses, aura
une incomparable supriorit sur les autres hommes. Car il
claircira de lui-mme beaucoup de sujets que nous avons tudis
minutieusement dans notre oeuvre et ces ides, une fois graves
dans la mmoire, lui seront dun secours constant. Elles sont, en
effet, dune nature telle que ceux-l mmes qui ont dj explor,
dune manire suffisante ou complte, les choses dans leurs dtails,
poursuivront leurs recherches en sappuyant sur ces notions. Et
ceux qui ne sont pas des chercheurs accomplis pourront, sans tre
instruits de vive voix, acqurir pour leur apaisement, par leur seule
pense, un aperu des vrits fondamentales.
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