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Mmoires de Vidocq - Tome II

Eugne-Franois Vidocq

Publication: 1828 Catgorie(s): Non-Fiction, Biographie & Autobiographie, Fiction, Policiers & Mystres, Histoire Source: http://www.ebooksgratuits.com

A Propos Vidocq:
Aventurier, voleur, bagnard, puis indicateur de police, il devient chef de la brigade de la Sret parisienne en 1811. En 1827, Vidocq dmissionne de ses fonctions de chef de la Sret. Il s'installe Saint-Mand, prs de Paris, et cre une petite usine de papier. Il invente le papier infalsifiable. En 1828, il publie des Mmoires qui connaissent un grand succs, et qui inspirent notamment Honor de Balzac son personnage de Vautrin. Ruin par son affaire d'usine de papier, il occupe nouveau durant sept mois le poste de chef de la sret en 1832, puis quitte dfinitivement le service public et fonde en 1833 le Bureau de renseignements pour le commerce, la premire agence de dtective prive, qui fournit aux commerants, moyennant finance, des services de renseignement et de surveillance conomique, ainsi que des informations sur les conjoints volages.

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CHAPITRE XV.
Un receleur. Dnonciation. Premiers rapports avec la police. Dpart de Lyon. La mprise.
Daprs les dangers que je courais en restant avec Roman et sa troupe, on peut se faire une ide de la joie que je ressentis de les avoir quitts. Il tait vident que le gouvernement, une fois solidement assis, prendrait les mesures les plus efficaces pour la sret de lintrieur. Les dbris de ces bandes qui, sous le nom de Chevaliers du Soleil ou de Compagnie de Jsus, devaient leur formation lespoir dune raction politique, ajourne indfiniment, ne pouvaient manquer dtre anantis, aussitt quon le voudrait. Le seul prtexte honnte de leur brigandage, le royalisme, nexistait plus, et quoique les Hiver, les Leprtre, les Boulanger, les Bastide, les Jausion, et autres fils de famille, se fissent encore une gloire dattaquer les courriers, parce quils y trouvaient leur profit, il commenait ntre plus du bon ton de prouver que lon pensait bien en sappropriant par un coup de main largent de ltat. Tous ces incroyables, qui il avait sembl piquant dentraver, le pistolet au poing, la circulation des dpches et la concentration du produit des impts, rentraient dans leurs foyers, ceux qui en avaient, ou tchaient de se faire oublier ailleurs, loin du thtre de leurs exploits. En dfinitive,

lordre se rtablissait, et lon touchait au terme o des brigands, quelque ft leur couleur ou leur motif, ne jouiraient plus de la moindre considration. Jaurais eu le dsir, dans de telles circonstances, de menrler dans une bande de voleurs, que, abstraction faite de linfamie que je ne redoutais plus, je men fusse bien gard, par la certitude darriver promptement lchafaud. Mais une autre pense manimait, je voulais fuir, quelque prix que ce fut, les occasions et les voies du crime ; je voulais rester libre. Jignorais comment ce vu se raliserait ; nimporte, mon parti tait pris : javais fait, comme on dit, une croix sur le bagne. Press que jtais de men loigner de plus en plus, je me dirigeai sur Lyon, vitant les grandes routes jusquaux environs dOrange ; l, je trouvai des rouliers provenaux, dont le chargement meut bientt rvl quils allaient suivre le mme chemin que moi. Je liai conversation avec eux, et comme ils me paraissaient dassez bonnes gens, je nhsitai pas leur dire que jtais dserteur, et quils me rendraient un trs grand service, si, pour maider mettre en dfaut la vigilance des gendarmes, ils consentaient mimpatroniser parmi eux. Cette proposition ne leur causa aucune espce de surprise : il semblait quils se fussent attendus que je rclamerais labri de leur inviolabilit. cette poque, et surtout dans le midi, il ntait pas rare de rencontrer des braves, qui, pour fuir leurs drapeaux, sen remettaient ainsi prudemment la garde de Dieu. Il tait donc tout naturel que lon ft dispos men croire sur parole. Les rouliers me firent bon accueil ; quelque argent que je laissai voir

dessein acheva de les intresser mon sort. Il fut convenu que je passerais pour le fils du matre des voitures qui composaient le convoi. En consquence, on maffubla dune blouse ; et comme jtais cens faire mon premier voyage, on me dcora de rubans et de bouquets, joyeux insignes qui, dans chaque auberge, me valurent les flicitations de tout le monde. Nouveau Jean de Paris, je macquittai assez bien de mon rle ; mais les largesses ncessaires pour le soutenir convenablement portrent ma bourse de si rudes atteintes, quen arrivant la Guillotire, o je me sparai de mes gens, il me restait en tout vingt-huit sous. Avec de si minces ressources, il ny avait pas songer aux htels de la place des Terreaux. Aprs avoir err quelque temps dans les rues sales et noires de la seconde ville de France, je remarquai, rue des Quatre-Chapeaux, une espce de taverne, o je pensais que lon pourrait me servir un souper proportionn ltat de mes finances. Je ne mtais pas tromp : le souper fut mdiocre, et trop tt termin. Rester sur son apptit est dj un dsagrment ; ne savoir o trouver un gte en est un autre. Quand jeus essuy mon couteau, qui pourtant ntait pas trop gras, je mattristai par lide que jallais tre rduit passer la nuit la belle toile, lorsqu une table, voisine de la mienne, jentendis parler cet allemand corrompu, qui est usit dans quelques cantons des Pays-Bas, et que je comprenais parfaitement. Les interlocuteurs taient un homme et une femme dj sur le retour ; je les reconnus pour des Juifs. Instruit qu Lyon, comme dans beaucoup dautres villes, les gens de cette

caste tiennent des maisons garnies, o lon admet volontiers les voyageurs en contrebande, je leur demandai sils ne pourraient pas mindiquer une auberge. Je ne pouvais mieux madresser : le Juif et sa femme taient des logeurs. Ils offrirent de devenir mes htes, et je les accompagnai chez eux, rue Thomassin. Six lits garnissaient le local dans lequel on minstalla ; aucun deux ntait occup, et pourtant il tait dix heures ; je crus que je naurais pas de camarades de chambre, et je mendormis dans cette persuasion. mon rveil, des mots dune langue qui mtait familire, viennent jusqu moi. Voil six plombes et une mche qui crossent, dit une voix qui ne mtait pas inconnue ; tu pioncesencore. (Voil six heures et demie qui sonnent ; tu dors encore.) Je crois bien ; nous avons voulu maquiller la sargue chez un orphelin, mais le pautre tait chaud ; jai vu le moment o il faudrait jouer du vingt-deux ; et alors il y aurait eu du raisinet. (Nous avons voulu voler cette nuit chez un orfvre, mais le bourgeois tait sur ses gardes ; jai vu le moment o il faudrait jouer du poignard ; et alors il y aurait eu du sang !) Ah ! ah ! tu as peur daller labbaye de Monte-regret Mais en goupinant comme , on naffurepas dauber. (Ah ! ah ! tu as peur daller la guillotine Mais en travaillant de la sorte, on nattrape pas dargent.) Jaimerais mieux faire suer le chne sur le grand trimard, que dcorner les boucards : on a toujours les

liges sur le dos. (Jaimerais mieux assassiner sur la


grande route que de forcer des boutiques ; on a toujours les gendarmes sur le dos.) Enfin, vous navez rien grinchi Il y avait pourtant de belles foufires, des coucous, des brides dOrient.Le guinal naura rien mettre au fourgat. (Enfin, vous navez rien pris Il y avait pourtant de belles tabatires, des montres, des chanes dor. Le Juif naura rien recler.) Non. Le carouble sest esquint dans la serrante ; le rifflard a battu morasse, et il a fallu se donner de lair. (Non. La fausse clef sest casse dans la serrure ; le bourgeois a cri au secours, et il a fallu se sauver.) H ! les autres, dit un troisime interlocuteur, ne balancez donc pas tant le chiffon rouge ; il y a l un chne qui peut prter loche. (Ne remuez pas tant la langue ; il y a l un homme qui peut prter loreille.) Lavis tait tardif : cependant on se tut. Jentrouvris les yeux pour voir la figure de mes compagnons de chambre, mais mon lit tant le plus bas de tous, je ne pus rien apercevoir. Je restais immobile pour faire croire mon sommeil, lorsquun des causeurs stant lev, je reconnus un vad du bagne de Toulon, Neveu, parti quelques jours avant moi. Son camarade saute du lit, cest Cadet-Paul, autre vad ; un troisime, un quatrime individu se mettent sur leur sant, ce sont aussi des forats. Il y avait de quoi se croire encore la salle n 3. Enfin, je quitte mon tour le grabat ; peine ai-je mis le pied sur le carreau, quun cri gnral slve : Cest Vidocq ! ! ! On

sempresse ; on me flicite. Lun des voleurs du gardemeuble, Charles Deschamps, qui stait sauv peu de jours aprs moi, me dit que tout le bagne tait dans ladmiration de mon audace et de mes succs. Neuf heures sonnent : on memmne djener aux Brotaux, o je trouve les frres Quinet, Bonnefoi, Robineau, Mtral, Lemat, tous fameux dans le midi. On maccable de prvenances, on me procure de largent, des habits, et jusqu une matresse. Jtais l, comme on voit, dans la mme position qu Nantes. Je ne me souciais pas plus quen Bretagne, dexercer le mtier de mes amis,mais je devais recevoir de ma mre un secours pcuniaire, et il fallait vivre en attendant. Jimaginai que je parviendrais me faire nourrir quelque temps sans travailler. Je me proposais rigoureusement de ntre quen subsistance parmi les voleurs ; mais lhomme propose, et Dieu dispose. Les vads, mcontents de ce que, tantt sous un prtexte, tantt sous un autre, jvitais de concourir aux vols quils commettaient chaque jour, me firent dnoncer sous main pour se dbarrasser dun tmoin importun, et qui pouvait devenir dangereux. Ils prsumaient bien que je parviendrais mchapper, mais ils comptaient quune fois reconnu par la police, et nayant plus dautre refuge que leur bande, je me dciderais prendre parti avec eux. Dans cette circonstance, comme dans toutes celles du mme genre o je me suis trouv, si lon tenait tant membaucher, cest que lon avait une haute opinion de mon intelligence, de mon adresse, et surtout de ma force,

qualit prcieuse dans une profession o le profit est trop souvent rapproch du pril. Arrt, passage Saint-Cme, chez Adle Buffin, je fus conduit la prison de Roanne. Des les premiers mots de mon interrogatoire, je reconnus que javais t vendu. Dans la fureur o me jeta cette dcouverte, je pris un parti violent, qui fut en quelque sorte mon dbut dans une carrire tout fait nouvelle pour moi. Jcrivis M. Dubois, commissaire gnral de police, pour lui demander lentretenir en particulier. Le mme soir, on me conduisit dans son cabinet. Aprs lui avoir expliqu ma position, je lui proposai de le mettre sur les traces des frres Quinet, alors poursuivis pour avoir assassin la femme dun maon de la rue Belle-Cordire. Joffris en outre de donner les moyens de se saisir de tous les individus logs tant chez le Juif que chez Caffin, menuisier, rue corche-Buf. Je ne mettais ce service dautre prix que la libert de quitter Lyon. M. Dubois devait avoir t plus dune fois dupe de pareilles propositions ; je vis quil hsitait sen rapporter moi. Vous doutez de ma bonne foi, lui dis-je, la suspecteriez-vous encore, si mtant chapp dans le trajet pour retourner la prison, je revenais me constituer votre prisonnier ? Non, me rpondit-il. Eh bien ! vous me reverrez bientt, pourvu que vous consentiez ne faire mes surveillants aucune recommandation particulire. Il accda ma demande : lon memmena. Arriv au coin de la rue de la Lanterne, je renverse les deux estafiers qui me tenaient sous les bras, et je regagne toutes jambes lHtel de Ville, o je retrouve M. Dubois. Cette prompte

apparition le surprit beaucoup ; mais, certain ds lors quil pouvait compter sur moi, il permit que je me retirasse en libert. Le lendemain, je vis le Juif, quon nommait Vidal ; il mannona que nos amis taient alls loger la CroixRousse, dans une maison quil mindiqua. Je my rendis. On connaissait mon vasion, mais, comme on tait loin de souponner mes relations avec le commissaire gnral de police, et quon ne supposait pas que jeusse devin do partait le coup qui mavait frapp, on me fit un accueil fort amical. Dans la conversation, je recueillis sur les frres Quinet des dtails que je transmis la mme nuit M. Dubois, qui, bien convaincu de ma sincrit, me mit en rapport avec M. Garnier, secrtaire gnral de police, aujourdhui commissaire Paris. Je donnai ce fonctionnaire tous les renseignements ncessaires, et je dois dire quil opra de son ct avec beaucoup de tact et dactivit. Deux jours avant quon effectut, daprs mes indications, une descente chez Vidal, je me fis arrter de nouveau. On me reconduisit dans la prison de Roanne, o arrivrent le lendemain Vidal lui-mme, Caffin, Neveu, Cadet-Paul, Deschamps, et plusieurs autres quon avait pris du mme coup de filet ; je restai dabord sans communication avec eux, parce que javais jug convenable de me faire mettre au secret. Quand jen sortis, au bout de quelques jours, pour tre runi aux autres prisonniers, je feignis une grande surprise de trouver l tout mon monde. Personne ne paraissait avoir la moindre ide

du rle que javais jou dans les arrestations. Neveu, seul, me regardait avec une espce de dfiance ; je lui en demandai la cause ; il mavoua qu la manire dont on lavait fouill et interrog, il ne pouvait sempcher de croire que jtais le dnonciateur. Je jouai lindignation, et, dans la crainte que cette opinion ne prt de la consistance, je runis les prisonniers, je leur fis part des soupons de Neveu, en leur demandant sils me croyaient capable de vendre mes camarades ; tous rpondirent ngativement, et Neveu se vit contraint de me faire des excuses. Il tait bien important pour moi que ces soupons se dissipassent ainsi, car jtais rserv une mort certaine sils se fussent confirms. On avait vu Roanne plusieurs exemples de cette justice distributive que les dtenus exeraient entre eux. Un nomm Moissel, souponn davoir fait des rvlations, relativement un vol de vases sacrs, avait t assomm dans les cours, sans quon pt jamais dcouvrir avec certitude quel tait lassassin. Plus rcemment, un autre individu, accus dune indiscrtion du mme genre, avait t trouv un matin pendu avec un lien de paille aux barreaux dune fentre ; les recherches navaient pas eu plus de succs. Sur ces entrefaites, M. Dubois me manda son cabinet, o, pour carter tout soupon, on me conduisit avec dautres dtenus, comme sil se ft agi dun interrogatoire. Jentrai le premier : le commissaire gnral me dit quil venait darriver Lyon plusieurs voleurs de Paris, fort adroits, et dautant plus dangereux, que, munis de papiers en rgle, ils pouvaient attendre en toute scurit loccasion

de faire quelque coup, pour disparatre aussitt aprs : ctaient Jallier dit Boubance, Bouthey dit Cadet,Garard, Buchard, Mollin dit le Chapellier, Marquis dit Main-dOr,et quelques autres moins fameux. Ces noms, sous lesquels ils me furent dsigns, mtaient alors tout fait inconnus ; je le dclarai M. Dubois, en ajoutant quil tait possible quils fussent faux. Il voulait me faire relcher immdiatement, pour quen voyant ces individus dans quelque lieu public, je pusse massurer sils ne mavaient jamais pass sous les yeux ; mais je lui fis observer quune mise en libert aussi brusque ne manquerait pas de me compromettre vis--vis des dtenus, dans le cas o le bien du service exigerait quon mcrout de nouveau. La rflexion parut juste, et il fut convenu quon aviserait au moyen de me faire sortir le lendemain sans inconvnient. Neveu, qui se trouvait parmi les dtenus extraits en mme temps que moi pour subir linterrogatoire, me succda dans le cabinet du commissaire gnral. Aprs quelques instants, je len vis sortir fort chauff : je lui demandai ce qui lui tait advenu. Croirais-tu, me dit-il, que le curieux mademand si je voulais macaroner des pgres de la grande vergne, qui viennent darriver ici ? Sil ny a que moi pour les enflaquer, ils pourront bien dcarer de belle. (Croirais-tu que le commissaire ma demand si je voulais faire dcouvrir des voleurs qui viennent darriver de Paris ? Sil ny a que moi pour les faire arrter, ils sont bien srs de se sauver.)

Je ne te croyais pas si Job, repris-je, songeant rapidement au moyen de tirer parti de cette circonstance Jai promis de reconobrer tous les grinchisseurs, et de les faire arquepincer. (Je ne te croyais pas si niais Moi, jai promis de reconnatre tous les voleurs, et de les faire arrter.) Comment ! tu te ferais cuisinier ; dailleurs tu ne les conobres pas. (Comment ! tu te ferais mouchard ; dailleurs tu ne les connais pas.) Quimporte ? on me laissera fourmiller dans la vergne, et je trouverai bien moyen de me cavaler, tandis que tu seras encore avec le chat. (Quimporte ? on me laissera courir la ville, et je trouverai bien moyen de mvader, tandis que toi tu resteras avec le gelier.) Neveu fut frapp de cette ide ; il tmoignait un vif regret davoir repouss les offres du commissaire gnral ; et comme je ne pouvais me passer de lui pour aller la dcouverte, je le pressai fortement de revenir sur sa premire dcision ; il y consentit, et M. Dubois, que javais prvenu, nous ft conduire tous deux un soir, la porte du grand thtre, puis aux Clestins, o Neveu me signala tous nos hommes. Nous nous retirmes ensuite, escorts par les agents de police, qui nous serraient de fort prs. Pour le succs de mon plan et pour ne pas me rendre suspect, il fallait pourtant faire une tentative, qui confirmt au moins lespoir que javais donn mon compagnon ; je lui fis part de mon projet : en passant rue Mercire, nous entrmes brusquement dans un passage, dont je tirai la

porte sur nous, et pendant que les agents couraient lautre issue, nous sortmes tranquillement par o nous tions entrs. Lorsquils revinrent, tout honteux de leur gaucherie, nous tions dj loin. Deux jours aprs, Neveu, dont on navait plus besoin, et qui ne pouvait plus me souponner, fut arrt de nouveau. Pour moi, connaissant alors les voleurs quon voulait dcouvrir, je les signalai aux agents de police, dans lglise de Saint-Nizier, o ils staient runis un dimanche, dans lespoir de faire quelque coup la sortie du salut. Ne pouvant plus tre utile lautorit, je quittai ensuite Lyon pour me rendre Paris, o, grce M. Dubois, jtais sr darriver sans tre inquit. Je partis en diligence par la route de la Bourgogne ; on ne voyageait alors que de jour. Lucy-le-Bois, o javais couch comme tous les voyageurs, on moublia au moment du dpart, et lorsque je mveillai, la voiture tait partie depuis plus de deux heures ; jesprais la rejoindre la faveur des ingalits de la route, qui est trs montueuse dans ces cantons ; mais, en approchant Saint-Brice, je pus me convaincre quelle avait trop davance sur moi pour quil me ft possible de la rattraper ; je ralentis alors le pas. Un individu qui cheminait dans la mme direction, me voyant tout en nage, me regarda avec attention, et me demanda si je venais de Lucy-le-Bois ; je lui dis queffectivement jen venais, et la conversation en resta l. Cet homme sarrta Saint-Brice, tandis que je poussai jusqu Auxerre. Excd de fatigue, jentrai dans une auberge, o, aprs avoir dn, je mempressai de demander un lit.

Je dormais depuis quelques heures, lorsque je fus rveill par un grand bruit qui se faisait ma porte. On frappait coups redoubls ; je me lve demi habill ; jouvre, et mes yeux encore troubls par le sommeil entrevoient des charpes tricolores, des culottes jaunes et des parements rouges. Cest le commissaire de police flanqu dun marchal-des-logis et de deux gendarmes ; cet aspect, je ne suis pas matre dune premire motion : Voyez comme il plit, dit-on mes cts Il ny a pas de doute, cest lui. Je lve les yeux, je reconnais lhomme qui mavait parl Saint-Brice, mais rien ne mexpliquait encore le motif de cette subite invasion. Procdons mthodiquement, dit le commissaire : cinq pieds cinq pouces, cest bien , cheveux blonds, sourcils et barbe idem, front ordinaire, yeux gris, nez fort, bouche moyenne, menton rond, visage plein, teint color, assez forte corpulence. Cest lui, scrient le marchal-des-logis, les deux gendarmes et lhomme de Saint-Brice. Oui, cest bien lui, dit son tour le commissaire Redingote bleue, culotte de casimir gris, gilet blanc, cravate noire. Ctait peu prs mon costume. Eh bien ! ne lavais-je pas dit, observe avec une satisfaction marque lofficieux guide des sbires cest un des voleurs ! Le signalement saccordait parfaitement avec le mien, Pourtant je navais rien vol ; mais dans ma situation, je ne devais pas moins en concevoir des inquitudes. Peut-tre ntait-ce quune mprise ; peut-tre aussi lassistance

sagitait, transporte de joie. Paix donc scria le commissaire, puis tournant le feuillet, il continua. On le reconnatra facilement son accent italien trs prononc Il a de plus le pouce de la main droite fortement endommag par un coup de feu. Je parlai devant eux ; je montrai ma main droite, elle tait en fort bon tat. Tous les assistants se regardrent ; lhomme de Saint-Brice, surtout, parut singulirement dconcert ; pour moi, je me sentais dbarrass dun poids norme. Le commissaire, que je questionnai mon tour, mapprit que la nuit prcdente un vol considrable avait t commis SaintBrice. Un des individus souponns dy avoir particip portait des vtements semblables aux miens, et il y avait identit de signalement. Ctait ce concours de circonstances, cet trange jeu du hasard qutait due la dsagrable visite que je venais de recevoir. On me fit des excuses que jaccueillis de bonne grce, fort heureux den tre quitte si bon march ; toutefois, dans la crainte de quelque nouvelle catastrophe, je montai le soir mme dans une patache qui me transporta Paris, do je filai aussitt sur Arras.

CHAPITRE XVI.
Sjour Arras. Travestissements. Le faux Autrichien. Dpart. Sjour Rouen. Arrestation.
Plusieurs raisons que lon devine ne permettaient pas que je me rendisse directement la maison paternelle : je descendis chez une de mes tantes, qui mapprit la mort de mon pre. Cette triste nouvelle me fut bientt confirme par ma mre, qui me reut avec une tendresse bien faite pour contraster avec les traitements affreux que javais prouvs dans les deux annes qui venaient de scouler. Elle ne dsirait rien tant que de me conserver prs delle ; mais il fallait que je restasse constamment cach ; je my rsignai : pendant trois mois, je ne quittai pas la maison. Au bout de ce temps, la captivit commenant me peser, je mavisai de sortir, tantt sous un dguisement, tantt sous un autre. Je pensais navoir pas t reconnu, lorsque tout coup le bruit se rpandit que jtais dans, la ville ; toute la police se mit en qute pour marrter ; chaque instant on faisait des visites chez ma mre, mais toujours sans dcouvrir ma cachette : ce nest pas quelle ne ft assez vaste, puisquelle avait dix pieds de long sur six de large ; mais je lavais si adroitement dissimule, quune personne qui plus tard acheta la maison, lhabita prs de quatre ans sans souponner lexistence de cette pice ; et

probablement elle lignorerait encore, si je ne la lui eusse pas rvle. Fort de cette retraite, hors de laquelle je croyais quil serait difficile de me surprendre, je repris bientt le cours de mes excursions. Un jour de mardi gras, je poussai mme limprudence jusqu paratre au bal Saint-Jacques, au milieu de plus de deux cents personnes. Jtais en costume de marquis ; une femme avec laquelle javais eu des liaisons mayant reconnu, fit part de sa dcouverte une autre femme, qui croyait avoir eu se plaindre de moi, de sorte quen moins dun quart dheure tout le monde su sous quels habits Vidocq tait cach. Le bruit en vint aux oreilles de deux sergents de ville, Delrue et Carpentier, qui faisaient un service de police au bal. Le premier, sapprochant de moi, me dit voix basse quil dsirait me parler en particulier. Un esclandre et t fort dangereux ; je sortis. Arriv dans la cour, Delrue me demanda mon nom. Je ne fus pas embarrass pour lui en donner un autre que le mien, en lui proposant avec politesse de me dmasquer sil lexigeait. Je ne lexige pas, me dit-il ; cependant je ne serais pas fch de vous voir. En ce cas, rpondis-je, ayez la complaisance de dnouer les cordons de mon masque, qui se sont mls Plein de confiance, Delrue passe derrire moi ; au mme instant, je le renverse par un brusque mouvement darrire corps ; un coup de poing envoie rouler son accolyte terre. Sans attendre quils se relvent, je fuis toutes jambes dans la direction des remparts, comptant les escalader et gagner la campagne ; mais peine ai-je fait quelques pas, que,

sans men douter, je me trouve engag dans un cul-de-sac, qui avait cess dtre une rue depuis que javais quitt Arras. Pendant que je me fourvoyais de la sorte, un bruit de souliers ferrs mannona que les deux sergents staient mis ma poursuite ; bientt je les vis arriver sur moi sabre en main. Jtais sans armes Je saisis la grosse clef de la maison, comme si cet t un pistolet ; et, faisant mine de les coucher en joue, je les force me livrer passage. Passe tin quemin, Franois, me dit Carpentier dune voix altre ; nva mie faire de btises . Je ne me le fis pas dire deux fois : en quelques minutes je fus dans mon rduit. Laventure sbruita, malgr les efforts que firent, pour la tenir secrte, les deux sergents quelle couvrit de ridicule. Ce quil y eut de fcheux pour moi, cest que les autorits redoublrent de surveillance, tel point quil me devint tout-fait impossible de sortir. Je restai ainsi claquemur pendant deux mois, qui me semblrent deux sicles. Ne pouvant plus alors y tenir, je me dcidai quitter Arras : on me fit une pacotille de dentelles, et, par une belle nuit, je mloignai, muni dun passe-port quun nomm Blondel, lun de mes amis, mavait prt ; le signalement ne pouvait pas maller, mais faute de mieux, il fallait bien que je men accommodasse ; au surplus, on ne me fit en route aucune objection. Je vins Paris, o, tout en moccupant du placement de mes marchandises, je faisais indirectement quelques dmarches, afin de voir sil ne serait pas possible dobtenir la rvision de mon procs. Jappris quil fallait, au

pralable, se constituer prisonnier ; mais je ne pus jamais me rsoudre me mettre de nouveau en contact avec des sclrats que japprciais trop bien. Ce ntait pas la restreinte qui me faisait horreur ; jaurais volontiers consenti tre enferm seul entre quatre murs ; ce qui le prouve, cest que je demandai alors au ministre finir mon temps Arras, dans la prison des fous ; mais la supplique resta sans rponse. Cependant mes dentelles taient vendues, mais avec trop peu de bnfice pour que je pusse songer me faire de ce commerce un moyen dexistence. Un commis voyageur, qui logeait rue Saint-Martin, dans le mme htel que moi, et auquel je touchai quelques mots de ma position, me proposa de me faire entrer chez une marchande de nouveauts qui courait les foires. La place me fut effectivement donne, mais je ne loccupai que dix mois : quelques dsagrments de service me forcrent la quitter pour revenir encore une fois Arras. Je ne tardai pas reprendre le cours de mes excursions semi-nocturnes. Dans la maison dune jeune personne laquelle je rendais quelques soins, venait trs frquemment la fille dun gendarme. Je songeai tirer parti de cette circonstance, pour tre inform lavance de tout ce qui se tramerait contre moi. La fille du gendarme ne me connaissait pas ; mais comme dans Arras, jtais le sujet presque habituel des entretiens, il ntait pas extraordinaire quelle parlt de moi, et souvent, en des termes fort singuliers. Oh ! me dit-elle un jour, on finira par lattraper, ce coquin-l ; il y a dabord notre lieutenant (M. Dumortier,

aujourdhui commissaire de police Abbeville) qui lui en veut trop pour ne pas venir bout de le pincer ; je gage quil donnerait de bien bon cur un jour de sa paie pour le tenir. Si jtais la place de votre lieutenant, et que jeusse bien envie de prendre Vidocq, repartis-je, il me semble quil ne mchapperait pas. vous, comme aux autres ; il est toujours arm jusquaux dents. Vous savez bien quon dit quil a tir deux coups de pistolets M. Delrue et M. Carpentier Et puis ce nest pas tout, est-ce quil ne se change pas volont en botte de foin. En botte de foin ? mcriai-je, tout surpris de la nouvelle facult quon maccordait en botte de foin ? mais comment ? Oui, monsieur Mon pre le poursuivait un jour ; au moment de lui mettre la main sur le collet, il ne saisit quune botte de foin Il ny a pas dire, toute la brigade a vu la botte de foin, qui a t brle dans la cour du quartier. Je ne revenais pas de cette histoire. On mexpliqua depuis que les agents de lautorit, ne pouvant venir bout de se saisir de moi, lavaient rpandue et accrdite en dsespoir de cause, parmi les superstitieux Artsiens. Cest par le mme motif, quils insinuaient obligeamment que jtais la doublure de certain loup-garou, dont les apparitions trs problmatiques glaaient deffroi les fortes ttes du pays. Heureusement ces terreurs ntaient pas partages par quelques jolies femmes qui jinspirais de lintrt, et si le dmon de la jalousie ne se ft tout coup empar de lune dentre elles, les autorits ne se seraient

peut-tre pas de long-temps occupes de moi. Dans son dpit, elle fut indiscrte, et la police, qui ne savait trop ce que jtais devenu, acquit encore une fois la certitude que jhabitais Arras. Un soir que, sans dfiance et seulement arm dun bton, je revenais de la rue dAmiens, en traversant le pont situ au bout de la rue des Goguets, je fus assailli par sept huit individus. Ctaient des sergents de ville dguiss ; ils me saisirent par mes vtements ; et dj ils se croyaient assurs de leur capture, lorsque, me dbarrassant par une vigoureuse secousse, je franchis le parapet et me jetai dans la rivire. On tait en dcembre ; les eaux taient hautes, le courant trs rapide ; aucun des agents neut la fantaisie de me suivre ; ils supposaient dailleurs quen allant mattendre sur le bord, je ne leur chapperais pas ; mais un gout que je remontai me fournit loccasion de dconcerter leur prvoyance, et ils mattendaient encore, que dj jtais install dans la maison de ma mre. Chaque jour je courais de nouveaux dangers, et chaque jour la ncessit la plus pressante me suggrait de nouveaux expdients de salut. Cependant, la longue, suivant ma coutume, je me lassai dune libert que le besoin de me cacher rendait illusoire. Des religieuses de la rue de mavaient quelque temps hberg. Je rsolus de renoncer leur hospitalit, et je rvai en mme temps au moyen de me montrer en public sans inconvnient. Quelques milliers de prisonniers autrichiens taient alors entasss dans la citadelle dArras, do ils sortaient pour travailler chez les bourgeois, ou dans les campagnes

environnantes ; il me vint lide que la prsence de ces trangers pourrait mtre utile. Comme je parlais allemand, je liai conversation avec lun dentre eux, et je russis lui inspirer assez de confiance pour quil me confesst quil tait dans lintention de svader Ce projet tait favorable mes vues ; ce prisonnier tait embarrass de ses vtements de Kaiserlick ; je lui offris les miens en change, et, moyennant quelque argent que je lui donnai, il se trouva trop heureux de me cder ses papiers. Ds ce moment, je fus Autrichien aux yeux des Autrichiens euxmmes, qui, appartenant diffrents corps, ne se connaissaient pas entre eux. Sous ce nouveau travestissement, je me liai avec une jeune veuve qui avait un tablissement de mercerie dans la rue de ; elle me trouvait de lintelligence ; elle voulut que je minstallasse chez elle ; et bientt nous courmes ensemble les foires et les marchs. Il tait vident que je ne pouvais la seconder quen me faisant comprendre des acheteurs. Je me forgeai un baragouin semi tudesque, semi franais ; que lon entendait merveille, et qui me devint si familier, quinsensiblement joubliai presque que je savais une autre langue. Du reste, lillusion tait si complte, quaprs quatre mois de cohabitation, la veuve ne souponnait pas le moins du monde que le soi-disant Kaiserlick tait un de ses amis denfance. Cependant elle me traitait si bien, quil me devint impossible de la tromper plus long-temps : un jour je me risquai lui dire enfin qui jtais, et jamais femme, je crois, ne fut plus tonne. Mais, loin de me nuire dans son esprit, la confidence ne fit en

quelque sorte que rendre notre liaison plus intime, tant les femmes sont prises parfois de ce qui soffre elles sous les apparences du mystre ou de laventureux ! et puis nprouvent-elles pas toujours du charme connatre un mauvais sujet ? Qui, mieux que moi, a pu se convaincre que souvent elles sont la providence des forats vads et des condamns fugitifs ? Onze mois scoulrent sans que rien vnt troubler ma scurit. Lhabitude quon avait pris de me voir dans la ville, mes frquentes rencontres avec des agents de police, qui navaient mme pas fait attention moi, tout semblait annoncer la continuation de ce bien-tre, lorsquun jour que nous venions de nous mettre table dans larrireboutique, trois figures de gendarmes se montrent, travers une porte vitre ; jallais servir le potage ; la cuillre me tombe des mains. Mais, revenant bientt de la stupfaction o mavait jet cette incursion inattendue, je mlance vers la porte, je mets le verrou, puis sautant par une croise, je monte au grenier, do, gagnant par les toits la maison voisine, je descends prcipitamment lescalier qui doit me conduire dans la rue. Arriv la porte, elle est garde par deux gendarmes Heureusement ce sont des nouveaux venus qui ne connaissent aucune de mes physionomies. Montez donc, leur dis-je, le brigadier tient lhomme, mais il se dbat Montez, vous donnerez un coup de main ; moi je vais chercher la garde. Les deux gendarmes se htent de monter et je disparais. Il tait vident quon mavait vendu la police ; mon amie denfance tait incapable dune pareille noirceur, mais elle

avait sans doute commis quelque indiscrtion. Maintenant quon avait lveil sur moi, devais-je rester Arras ? il et fallu me condamner ne plus sortir de ma cachette. Je ne pus me rsigner une vie si misrable, et je pris la rsolution dabandonner dfinitivement la ville. La mercire voulut toute force me suivre : elle avait des moyens de transport ; ses marchandises furent promptement emballes. Nous partmes ensemble ; et comme cela se pratique presque toujours en pareil cas, la police fut informe la dernire de la disparition dune femme dont il ne lui tait pas permis dignorer les dmarches. Daprs une vieille ide, on prsuma que nous gagnerions la Belgique, comme si la Belgique et encore t un pays de refuge ; et tandis quon se mettait notre poursuite dans la direction de lancienne frontire, nous nous avancions tranquillement vers la Normandie par des chemins de traverse, que ma compagne avait appris connatre dans ses explorations mercantiles. Ctait Rouen que nous avions projet de fixer notre sjour. Arriv dans cette ville, javais sur moi le passe-port de Blondel, que je mtais procur Arras ; le signalement quil me donnait tait si diffrent du mien, quil tait indispensable de me mettre un peu mieux en rgle. Pour y parvenir, il fallait tromper une police devenue dautant plus vigilante et ombrageuse, que les communications des migrs en Angleterre se faisaient par le littoral de la Normandie. Voici comment je my pris. Je me rendis lHtel de Ville, o je fis viser mon passeport pour le Havre. Un visa sobtient dordinaire assez

facilement ; il suffit que le passe-port ne soit pas prim ; le mien ne ltait pas. La formalit remplie, je sors ; deux minutes aprs, je rentre dans le bureau, je minforme si lon na pas trouv un portefeuille personne ne peut men donner des nouvelles ; alors je suis dsespr ; des affaires pressantes mappellent au Havre ; je dois partir le soir mme et je nai plus de passe-port. Nest-ce que cela ? me dit un employ Avec le registre des visas, on va vous donner un passe-port par duplicata. Ctait ce que je voulais ; le nom de Blondel me fut conserv, mais du moins, cette fois, il sappliquait mon signalement. Pour complter leffet de ma ruse, non seulement je partis pour le Havre, ainsi que je lavais annonc, mais encore je fis rclamer par les petites affiches le portefeuille, qui ntait sorti de mes mains que pour passer dans celles de ma compagne. Au moyen de ce petit tour dadresse, ma rhabilitation tait complte. Muni dexcellents papiers, il ne me restait plus qu faire une fin honnte ; jy songeai srieusement. En consquence, je pris, rue Martainville, un magasin de mercerie et de bonneterie, o nous faisions de si bonnes affaires, que ma mre, qui javais fait sous main tenir de mes nouvelles, se dcida venir nous joindre. Pendant un an, je fus rellement heureux ; mon commerce prenait de la consistance, mes relations stendaient, le crdit se fondait, et plus dune maison de banque de Rouen se rappelle peut-tre encore le temps o la signature de Blondel tait en faveur sur la place ; enfin, aprs tant dorages, je me croyais arriv au port, quand un incident

que je navais pu prvoir fit commencer pour moi une nouvelle srie de vicissitudes La mercire avec laquelle je vivais, cette femme qui mavait donn les plus fortes preuves de dvouement et damour, ne savisa-t-elle pas de brler dautres feux que ceux que javais allums dans son cur. Jaurais voulu pouvoir me dissimuler cette infidlit, mais le dlit tait flagrant ; il ne restait pas mme la coupable la ressource de ces dngations bien soutenues, labri desquelles un mari commode peut se figurer quil ignore. Autrefois, je neusse pas subi un tel affront sans me livrer toute la fougue de ma colre : comme lon change avec le temps ! Tmoin de mon malheur, je signifiai froidement larrt dune sparation que je rsolus aussitt : prires, supplications, promesses dune meilleure conduite, rien ne put me flchir : je fus inexorable Jaurais pu pardonner sans doute, ne fut-ce que par reconnaissance ; mais qui me rpondait que celle qui avait t ma bienfaitrice romprait avec mon rival ? et ne devaisje pas craindre que dans un moment dpanchement, elle ne me compromt par quelque confidence ? Nous fmes donc par moiti le partage de nos marchandises ; mon associe me quitta ; depuis, je nai plus entendu parler delle. Dgot du sjour de Rouen par cette aventure, qui avait fait du bruit, je repris le mtier de marchand forain ; mes tournes comprenaient les arrondissements de Mantes, Saint-Germain et Versailles, o je me formai en peu de temps une excellente clientle ; mes bnfices devinrent

assez considrables pour que je pusse louer Versailles, rue de la Fontaine, un magasin avec un pied--terre, que ma mre habitait pendant mes voyages. Ma conduite tait alors exempte de tous reproches ; jtais gnralement estim dans le cercle que je parcourais ; enfin, je croyais avoir lass cette fatalit qui me rejetait sans cesse dans les voies du dshonneur, dont tous mes efforts tendaient mloigner, quand, dnonc par un camarade denfance, qui se vengeait ainsi de quelques dmls que nous avions eus ensemble, je fus arrt mon retour de la foire de Mantes. Quoique je soutinsse opinitrement que je ntais pas Vidocq, mais Blondel, comme lindiquait mon passe-port, on me transfra Saint-Denis, do je devais tre dirig sur Douai. Aux soins extraordinaires quon prit pour empcher mon vasion, je vis que jtais recommand ; un coup dil que je jetai sur la feuille de la gendarmerie me rvla mme une prcaution dun genre tout particulier : voici comment jy tais dsign. SURVEILLANCE SPCIALE. Vidocq (Eugne-Franois), condamn mort par contumace. Cet homme est excessivement entreprenant et dangereux. Ainsi, pour tenir en haleine la vigilance de mes gardiens, on me reprsentait comme un grand criminel. Je partis de Saint-Denis, en charrette, garrott de manire ne pouvoir faire un mouvement, et jusqu Louvres lescorte ne cessa davoir les yeux sur moi ; ces dispositions annonaient des rigueurs quil mimportait de prvenir ; je retrouvai toute

cette nergie laquelle javais dj d tant de fois la libert. On nous avait dposs dans le clocher de Louvres, transform en prison ; je fis apporter deux matelas, une couverture et des draps, qui, coups et tresss, devaient nous servir descendre dans le cimetire ; un barreau fut sci avec les couteaux de trois dserteurs enferms avec nous ; et deux heures du matin, je me risquai le premier. Parvenu lextrmit de la corde, je maperus quil sen fallait de prs de quinze pieds quelle natteignt le sol : il ny avait pas hsiter ; je me laissai tomber. Mais, comme dans ma chute sous les remparts de Lille, je me foulai le pied gauche, et il me devint presque impossible de marcher ; jessayais nanmoins de franchir les murs du cimetire, lorsque jentendis tourner doucement la clef dans la serrure. Ctait le gelier et son chien, qui navaient pas meilleur nez lun que lautre : dabord le gelier passa sous la corde sans la voir, et le mtin prs dune fosse o je mtais tapis, sans me sentir. Leur ronde faite, ils se retirrent ; je pensais que mes compagnons suivraient mon exemple ; mais personne ne venant, jescaladai lenceinte ; me voil dans la campagne. La douleur de mon pied devient de plus en plus aigu Cependant je brave la souffrance ; le courage me rend des forces, et je mloigne assez rapidement. Javais peu prs parcouru un quart de lieue ; tout coup jentends sonner le tocsin ; on tait alors la mi-mai. Aux premires lueurs du jour, je vois quelques paysans arms sortir de leurs habitations pour se rpandre dans la plaine ; probablement ils ignoraient de quoi il

sagissait ; mais ma jambe clope tait un indice qui devait me rendre suspect ; jtais un visage inconnu ; il tait vident que les premiers qui me rencontreraient voudraient, tout vnement, sassurer de ma personne Valide, jeusse dconcert toutes les poursuites ; il ny avait plus qu me laisser empoigner, et je navais pas fait deux cents pas, que, rejoint par les gendarmes, qui parcouraient la campagne, je fus apprhend au corps, et ramen dans le maudit clocher. La triste issue de cette tentative ne me dcouragea pas. Bapaume, on nous avait mis la citadelle, dans une ancienne salle de police, place sous la surveillance dun poste de conscrits du 30e de ligne ; une seule sentinelle nous gardait ; elle tait au bas de la fentre, et assez rapproche des prisonniers pour quils pussent entrer en conversation avec elle ; cest ce que je fis. Le soldat qui je madressai me parut dassez bonne composition ; jimaginai quil me serait ais de le corrompre Je lui offris cinquante francs pour nous laisser vader pendant sa faction. Il refusa dabord, mais, au ton de sa voix et certain clignotement de ses yeux, je crus mapercevoir quil tait impatient de tenir la somme ; seulement il nosait pas. Afin de lenhardir, jaugmentai la dose, je lui montrai trois louis, et il me rpondit quil tait prt nous seconder ; en mme temps, il mapprit que son tour reviendrait de minuit deux heures. Nos conventions faites, je mis la main luvre ; la muraille fut perce de manire nous livrer passage ; nous nattendions plus que le moment opportun pour sortir. Enfin, minuit sonne, le soldat vient mannoncer

quil est l ; je lui donne les trois louis, et jactive les dispositions ncessaires. Quand tout est prt, jappelle : Est-il temps ? dis-je la sentinelle. Oui, dpchezvous , me rpondit-elle, aprs avoir un instant hsit. Je trouve singulier quelle ne mait pas rpondu de suite ; je crois entrevoir quelque chose de louche dans cette conduite ; je prte loreille, il me semble entendre marcher ; la clart de la lune, japerois aussi lombre de plusieurs hommes sur les glacis ; plus de doute, nous sommes trahis. Cependant, il peut se faire que jaie trop prcipit mon jugement ; pour men assurer, je prends de la paille, je fais la hte un mannequin, que jhabille ; je le prsente lissue que nous avions pratique ; au mme instant, un coup de sabre pourfendre une enclume mapprend que je lai chapp belle, et me confirme de plus en plus dans cette opinion, quil ne faut pas toujours se fier aux conscrits. Soudain la prison est envahie par les gendarmes ; on dresse un procs-verbal, on nous interroge, on veut tout savoir ; je dclare que jai donn trois louis ; le conscrit nie ; je persiste dans ma dclaration ; on le fouille, et largent se retrouve dans ses souliers ; on le met au cachot. Quant nous, on nous fit de terribles menaces, mais comme on ne pouvait pas nous punir, on se contenta de doubler nos gardes Il ny avait plus moyen de schapper, moins dune de ces occasions que jpiais sans cesse ; elle se prsenta plus tt que je ne laurais espr. Le lendemain tait le jour de notre dpart ; nous tions descendus dans la cour de la caserne ; il y rgnait une grande confusion, cause par la prsence simultane

dun nouveau transport de condamns et dun dtachement de conscrits des Ardennes, qui se rendaient au camp de Boulogne. Les adjudants disputaient le terrain aux gendarmes pour former les pelotons et faire lappel. Pendant que chacun comptait ses hommes, je me glisse furtivement dans la civire dune voiture de bagage qui se disposait sortir de la cour Je traversai ainsi la ville, immobile, et me faisant petit autant que je le pouvais, afin de ntre pas dcouvert. Une fois hors des remparts, il ne me restait plus qu mesquiver ; je saisis le moment o le charretier, toujours altr, comme les gens de son espce, tait entr dans un bouchon pour se rafrachir ; et tandis que ses chevaux lattendaient sur la route, jallgeai sa voiture dun poids dont il ne la supposait pas charge. Jallai aussitt me cacher dans un champ de colza ; et quand la nuit fut venue, je morientai.

CHAPITRE XVII.
Le camp de Boulogne. La rencontre. Les recruteurs sous lancien rgime. M. Belle-Rose.
Je me dirigeai travers la Picardie sur Boulogne. cette poque, Napolon avait renonc son projet dune descente en Angleterre ; il tait all faire la guerre lAutriche avec sa grande arme ; mais il avait encore laiss sur les bords de la Manche de nombreux bataillons. Il y avait dans les deux camps, celui de gauche et celui de droite, des dpts de presque tous les corps et des soldats de tous les pays de lEurope, des Italiens, des Allemands, des Pimontais, des Hollandais, des Suisses, et jusqu des Irlandais. Les uniformes taient trs varis ; leur diversit pouvait tre favorable pour me cacher Cependant je crus que ce serait mal me dguiser que demprunter lhabit militaire. Je songeai un instant me faire soldat en ralit. Mais, pour entrer dans un rgiment, il et fallu avoir des papiers ; et je nen avais pas. Je renonai donc mon projet. Cependant le sjour Boulogne tait dangereux, tant que je naurais pas trouv me fourrer quelque part. Un jour que jtais plus embarrass de ma personne et plus inquiet que de coutume, je rencontrai sur la place de la haute ville un sergent de lartillerie de marine, que javais

eu loccasion de voir Paris ; comme moi, il tait Artsien ; mais, embarqu presque enfant sur un vaisseau de ltat, il avait pass la plus grande partie de sa vie aux colonies ; depuis, il ntait pas revenu au pays, et il ne savait rien de ma msaventure. Seulement il me regardait comme un bon vivant ; et quelques affaires de cabaret, dans lesquelles je lavais soutenu avec nergie, lui avaient donn une haute opinion de ma bravoure. Te voil, me dit-il, Roger-Bontemps ; et que fais-tu donc Boulogne ? Ce que jy fais ? Pays, je cherche memployer la suite de larme. Ah ! tu cours aprs un emploi ; sais-tu que cest diablement difficile de se placer aujourdhui ; tiens, si tu veux suivre un conseil Mais, coute, ce nest pas ici que lon peut sexpliquer son aise ; entrons chez Galand. Nous nous dirigemes vers une espce de rogomiste, dont le modeste tablissement tait situ lun des angles de la place. Ah ! bonjour, Parisien, dit le sergent au cantinier. Bonjour, pre Dufailli, que peut-on vous offrir ? une pote ; du doux ou du rude ? Vingt-cinq dieu ! papa Galand, nous prenez-vous pour des rafals ? Cest la fine rmoulade quil nous faut, et du vin trente, entendez-vous ? Puis il sadressa moi : Nest-il pas vrai, mon vieux, que les amis des amis sont toujours des amis. Tope l , ajouta-t-il en me frappant dans la main ; et il mentrana dans un cabinet o M. Galand recevait les pratiques de prdilection. Javais grand apptit, et je ne vis pas sans une bien vive satisfaction les apprts dun repas dont jallais prendre ma part. Une femme de vingt-cinq trente ans, de la taille, de

la figure, et de lhumeur de ces filles qui peuvent faire le bonheur de tout un corps de garde, vint nous mettre le couvert : ctait une petite Ligeoise bien vive, bien enjoue, baragouinant son patois, et dbitant tout propos de grosses polissonneries, qui provoquaient le rire du sergent, charm quelle et autant desprit. Cest la bellesur de notre hte, me dit-il ; jespre quelle en a des bossoirs ; cest gras comme une pelotte, rond comme une boue ; aussi est-ce un plaisir. En mme temps Dufailli, arrondissant la forme de ses mains, lui faisait des agaceries de matelot, tantt lattirant sur ses genoux (car il tait assis), tantt appliquant sur sa joue luisante un de ces baisers retentissants, qui rvlent un amour sans discrtion. Javoue que je ne voyais pas sans peine ce mange, qui ralentissait le service lorsque mademoiselle Jeannette (ctait le nom de la belle-sur de M. Galand) stant brusquement chappe des bras de mon Amphitryon, revint avec une moiti de dinde fortement assaisonne de moutarde, et deux bouteilles quelle plaa devant nous. la bonne heure ! scria le sergent ; voil de quoi chiquer les vivres et pomper les huiles, et je vais men acquitter du bon coin. Aprs , nous verrons, car, dans la cassine, tout est notre discrtion ; je nai qu faire signe. Nest-il pas vrai, mademoiselle Jeannette ? Oui, mon camarade, continua-t-il, je suis le patron de cans. Je le flicitai sur tant de bonheur ; et nous commenmes lun et lautre manger et boire

largement. Il y avait long-temps que je ne mtais trouv pareille fte ; je me lestai dimportance. Force bouteilles furent vides ; nous allions, je crois, dboucher la septime, lorsque le sergent sortit, probablement pour satisfaire un besoin, et rentra presque aussitt, ramenant avec lui deux nouveaux convives ; ctaient un fourrier et un sergent-major. Vingt-cinq dieu ! jaime la socit, scria Dufailli ; aussi, Pays, viens-je de faire deux recrues : je my entends recruter ; demandez plutt ces Messieurs. Oh, cest vrai, rpartit le fourrier, lui le coq, le papa Dufailli, pour inventer des emblmes et embter le conscrit : quand jy pense, fallait-il que je fusse loff pour donner dans un godan pareil ! Ah ! tu ten souviens encore ? Oui, oui, notre ancien, je men souviens, et le major aussi, puisque vous avez eu le toupet de lengager en qualit de notaire du rgiment. Eh bien ! na-t-il pas fait son chemin ? et, mille noms dune pipe ! ne vaut-il pas mieux tre le premier comptable dune compagnie de canonniers, que de gratter le papier dans une tude ? Quen dis-tu, fourrier ? Je suis de votre avis ; pourtant Pourtant, pourtant, tu me diras peut-tre, toi, que tu tais plus heureux, quand, ds le patron minet, il te fallait empoigner larrosoir, et te morfondre jeter du ratafia de grenouilles sur tes tulipes. Nous allions nous embarquer Brest sur lInvincible ; tu ne voulais partir que comme jardinier fleuriste du bord : allons tai-je dit, va pour jardinier fleuriste ; le capitaine aime les fleurs, chacun son got, mais aussi chacun son mtier ; jai fait le mien. Il me semble que je te vois encore : tais-tu emprunt, lorsquau

lieu de temployer cultiver des plantes marines, comme tu ty attendais, on tenvoya faire la manuvre de haubans sur du trente-six, et lorsquil te fallut mettre le feu au mortier sur la bombarde ! ctait l le bouquet ! Mais ne parlons plus de a, et buvons un coup. Allons, Pays, verse donc boire aux camarades. Je me mis en train demplir les verres. Tu vois, me dit le sergent, quils ne men veulent plus : aussi nous trois maintenant ne faisons-nous plus quune paire damis. Ce nest pas lembarras, je les ai fait joliment donner dans le panneau ; mais tout nest rien ; nous autres recruteurs de la marine, nous ne sommes que de la Saint-Jean auprs des recruteurs dautrefois ; vous tes encore des blancs-becs, et vous navez pas connu Belle-Rose ; cest celui-l qui avait le truque. Tel que vous me voyez, je ntais pas trop niolle, et cependant il memmaillota le mieux du monde. Je crois que je vous ai dj cont , mais, tout hasard, je vais le rpter pour le Pays. Dans lancien rgime, voyez-vous, nous avions des colonies, lle de France, Bourbon, la Martinique, la Guadeloupe, le Sngal, la Guyane, la Louisiane, SaintDomingue, etc. prsent, fait brosse ; nous navons plus que lle dOlron ; cest un peu plus que rien, ou, comme dit cet autre, cest un pied terre, en attendant le reste. La descente aurait pu nous rendre tout . Mais bah ! la descente, il ny faut plus songer, cest une affaire faite : la flottille pourrira dans le port et puis on fera du feu avec la dfroque. Mais je maperois que je cours une borde et que je vais la drive ; en avant donc Belle-

Rose ! car je crois que cest de Belle-Rose que je vous parlais. Comme je vous le disais ctait un gaillard qui avait le fil ; et puis dans ce temps l les jeunes gens ntaient pas si allurs quaujourdhui. Javais quitt Arras quatorze ans, et jtais depuis six mois Paris en apprentissage chez un armurier, quand un matin le patron me chargea de porter au colonel des carabiniers, qui demeurait la Place Royale, une paire de pistolets quil lui avait remis en tat. Je macquittai assez lestement de la commission ; malheureusement ces maudits pistolets devaient faire rentrer dix-huit francs la boutique ; le colonel me compta largent et me donna la pice. Jusque l ctait merveille ; mais ne voil-t-il pas, quen traversant la rue du Plican, jentends frapper un carreau. Je mimagine que cest quelquun de connaissance, je lve le nez, quest-ce que je vois ? une madame de Pompadour qui, ses appas lair, se carrait derrire une vitre plus claire que les autres ; et qui, par un signe de la tte, accompagn dun aimable sourire, mengageait monter. On et dit dune miniature mouvante dans son cadre. Une gorge magnifique, une peau blanche comme de la neige, une poitrine large, et par-dessus le march une figure ravissante, il nen fallait pas tant pour me mettre en feu ; jenfile lalle, je monte lescalier quatre quatre, on mintroduit prs de la princesse : ctait une divinit ! Approche, mon miston, me dit-elle, en me frappant lgrement sur la joue, tu vas me faire ton petit cadeau, nest-ce pas ?

Je fouille alors en tremblant dans ma poche, et jen tire la pice que le colonel mavait donne. Dis donc petit, continua-t-elle, je crois, ma foi de Dieu, que tes Picard. Eh bien ! je suis ta payse : oh ! tu paieras bien un verre de vin ta payse ! La demande tait faite de si bonne grce ! je neus pas la force de refuser ; les dix huit francs du colonel furent entams. Un verre de vin en amne un autre, et puis deux, et puis trois et puis quatre, si bien que je menivrai de boisson et de volupt. Enfin la nuit arriva, et, je ne sais comment cela se fit, mais je mveillai dans la rue, sur un banc de pierre, la porte de lhtel des Fermes Ma surprise fut grande, en regardant autour de moi ; elle fut plus grande encore quand je vis le fond de ma bourse : les oiseaux taient dnichs Quel moyen de rentrer chez mon bourgeois ? O aller coucher ? Je pris le parti de me promener en attendant le jour ; je navais point dautre but que de tuer le temps, ou plutt de mtourdir sur les suites dune premire faute. Je tournai machinalement mes pas du ct du march des Innocents. Fiez-vous donc aux payses ! me disais-je en moi-mme ; me voil dans de beaux draps ! encore sil me restait quelque argent Javoue que, dans ce moment, il me passa de drles dides par la tte Javais vu souvent affich sur les murs de Paris : Portefeuille perdu, avec mille, deux mille et trois mille francs de rcompense qui le rapporterait. Est-ce que je ne mimaginai pas que jallais trouver un de ces portefeuilles ; et dvisageant les pavs un un, marchant

comme un homme qui cherche quelque chose ; jtais trs srieusement proccup de la possibilit dune si bonne aubaine, lorsque je fus tir de ma rverie par un coup de poing qui marriva dans le dos. Eh bien ! Cadet, que faistu donc par ici si matin ? Ah ! cest toi, Fanfan, et par quel hasard dans ce quartier cette heure ? Fanfan tait un apprenti ptissier, dont javais fait la connaissance aux Porcherons ; en un instant, il meut appris que depuis six semaines il avait dsert le four, quil avait une matresse qui fournissait aux appointements, et que, pour le quart dheure, il se trouvait sans asile, parce quil avait pris fantaisie au monsieur de sa particulire de coucher avec elle. Au surplus, ajouta-t-il, je men bats lil ; si je passe la nuit la Souricire, le matin je reviens au gte, et je me rattrape dans la journe. Fanfan le ptissier me paraissait un garon dgourdi ; je supposais quil pourrait mindiquer quelque expdient pour me tirer daffaire ; je lui peignis mon embarras. Ce nest que a, me dit-il ; viens me rejoindre midi au cabaret de la barrire des Sergents ; je te donnerai peut-tre un bon conseil : dans tous les cas, nous djenerons ensemble. Je fus exact au rendez-vous. Fanfan ne se fit pas attendre ; il tait arriv avant moi : aussitt que jentrai, on me conduisit dans un cabinet o je le trouvai en face dune cloyre dhutres, attabl entre deux femelles, dont lune, en mapercevant, partit dun grand clat de rire. Et qua-t-elle donc celle-l, scria Fanfan ? Eh ! Dieu me pardonne, cest le pays ! Cest la payse ! dis-je mon tour, un peu

confus. Oui, mon minet, cest la payse. Je voulus me plaindre du mchant tour quelle mavait jou la veille ; mais, en embrassant Fanfan, quelle appelait son lapin, elle se prit rire encore plus fort, et je vis que ce quil y avait de mieux faire, tait de prendre mon parti en brave. Eh bien ! me dit Fanfan, en me versant un verre de vin blanc, et mallongeant une douzaine dhutres, tu vois quil ne faut jamais dsesprer de la Providence ; les pieds de cochon sont sur le gril : aimes-tu les pieds de cochon ? Je navais pas eu le temps de rpondre sa question, que dj ils taient servis. Lapptit avec lequel je dvorais tait tellement affirmatif, que Fanfan neut plus besoin de minterroger sur mon got. Bientt le Chablis meut mis en gaiet ; joubliai les dsagrments que pourrait me causer le mcontentement de mon bourgeois, et comme la compagne de ma payse mavait donn dans lil, je me lanai lui faire ma dclaration. Foi de Dufailli ! elle tait gentille croquer ; elle me rendit la main. Tu maimes donc bien, me dit Fanchette, ctait le nom de la pronnelle. Si je vous aime ! Eh bien ! si tu veux, nous nous marierons ensemble. Cest a, dit Fanfan, mariez-vous ; pour commencer, nous allons faire la noce. Je te marie, Cadet, entends-tu ? Allons, embrassezvous ; et en mme temps, il nous empoigna tous deux par la tte pour rapprocher nos deux visages. Pauvre chri, scria Fanchette, en me donnant un second baiser, sans laide de mon ami ; sois tranquille, je te mettrai au pas. Jtais aux anges ; je passai une journe dlicieuse.

Le soir, jallai coucher avec Fanchette ; et, sans vanit, elle sy prit si bien quelle et tout lieu dtre satisfaite de moi. Mon ducation fut bientt faite. Fanchette tait toute fire davoir rencontr un lve qui profitait si bien de ses leons ; aussi me rcompensait-elle gnreusement. cette poque, les notables venaient de sassembler. Les notables taient de bons pigeons ; Fanchette les plumait, et nous les mangions en commun. Chaque jour ctaient des bombances nen plus finir. Nous ont-ils fait faire des gueuletons, ces notables, nous en ont-ils fait faire ! Sans compter que javais toujours le gousset garni ! Fanchette et moi nous ne nous refusions rien : mais que les instants du bonheur sont courts ! Oh ! oui, trs courts ! Un mois de cette bonne vie stait peine coul, que Fanchette et ma payse furent arrtes et conduites la Force. Quavaient-elles fait ? je nen sais rien ; mais comme les mauvaises langues parlaient du saut dune montre rptition, moi, qui ne me souciais pas de faire connaissance avec M. le lieutenant gnral de police, je jugeai prudent de ne pas men informer. Cette arrestation tait un coup que nous navions pas prvu ; Fanfan et moi, nous en fmes attrs. Fanchette tait si bonne enfant ! Et puis, maintenant que devenir, plus de ressources, me disais-je ; la marmite est renverse ; adieu les hutres, adieu le Chablis, adieu les petits soins. Naurait-il pas mieux valu rester mon tau ? De son ct, Fanfan se reprochait davoir renonc ses brioches. Nous nous avancions ainsi tristement sur le quai de la

Ferraille, lorsque nous fmes tout coup rveills par le bruit dune musique militaire, deux clarinettes, une grosse caisse et des cymbales. La foule stait rassemble autour de cet orchestre port sur une charrette, au-dessus de laquelle flottaient un drapeau et des panaches de toutes les couleurs. Je crois quon jouait lair, O peut-on tre mieux quau sein de sa famille ? Quand les musiciens eurent fini, les tambours battirent un banc ; un monsieur galonn sur toutes les coutures se leva et prit la parole, en montrant au public une grande pancarte sur laquelle tait reprsent un soldat en uniforme. Par lautorisation de Sa Majest, ditil, je viens ici pour expliquer aux sujets du roi de France les avantages quil leur fait en les admettant dans ses colonies. Jeunes gens qui mentourez, vous ntes pas sans avoir entendu parler du pays de Cocagne ; cest dans lInde quil faut aller pour le trouver ce fortun pays ; cest l que lon a de tout gogo. Souhaitez-vous de lor, des perles, des diamants ? les chemins en sont pavs ; il ny a qu se baisser pour en prendre, et encore ne vous baissez-vous pas, les Sauvages les ramassent pour vous. Aimez-vous les femmes ? il y en a pour tous les gots : vous avez dabord les ngresses, qui appartiennent tout le monde ; viennent ensuite les croles, qui sont blanches comme vous et moi, et qui aiment les blancs la fureur, ce qui est bien naturel dans un pays o il ny a que des noirs ; et remarquez bien quil nest pas une delles qui ne soit riche comme un Crsus, ce qui, soit dit entre nous, est fort avantageux pour le mariage.

Avez-vous la passion du vin ? cest comme les femmes, il y en a de toutes les couleurs, du malaga, du bordeaux, du champagne, etc. Par exemple, vous ne devez pas vous attendre rencontrer souvent du bourgogne ; je ne veux pas vous tromper, il ne supporte pas la mer, mais demandez de tous les autres crus du globe, six blancs la bouteille, vu la concurrence, on sera trop heureux de vous en abreuver. Oui, messieurs, six blancs, et cela ne vous surprendra pas quand vous saurez que, quelquefois cent, deux cents, trois cents navires tous chargs de vins, sont arrivs en mme temps dans un seul port. Peignez-vous alors lembarras des capitaines : presss de sen retourner, ils dposent leur cargaison terre, en faisant annoncer que ce sera leur rendre service de venir puiser gratis mme les tonneaux. Ce nest pas tout : croyez-vous que ce ne soit pas une grande douceur que davoir sans cesse le sucre sous sa main ? Je ne vous parle pas du caf, des limons, des grenades, des oranges, des ananas, et de mille fruits dlicieux qui viennent l sans culture comme dans le Paradis terrestre ; je ne dis rien non plus de ces liqueurs des les, dont on fait tant de cas, et qui sont si agrables, que, sauf votre respect, il semble, en les buvant, que le bon Dieu et les anges vous pissent dans la bouche. Si je madressais des femmes ou des enfants, je pourrais leur vanter toutes ces friandises ; mais je mexplique devant des hommes. Fils de famille, je nignore pas les efforts que font

ordinairement les parents pour dtourner les jeunes gens de la voie qui doit les conduire la fortune ; mais soyez plus raisonnables que les papas et surtout que les mamans. Ne les coutez pas, quand ils vous diront que les Sauvages mangent les Europens la croque-au-sel : tout cela tait bon au temps de Christophe Colomb, ou de Robinson Cruso. Ne les coutez pas, quand ils vous feront un monstre de la fivre jaune ; la fivre jaune ? eh ! messieurs, si elle tait aussi terrible quon le prtend, il ny aurait que des hpitaux dans le pays : et Dieu sait quil ny en a pas un seul ? Sans doute on vous fera encore peur du climat, je suis trop franc pour ne pas en convenir : le climat est trs chaud, mais la nature sest montre si prodigue de rafrachissements, quen vrit il faut y faire attention pour sen apercevoir. On vous effraiera de la piqre des maringouins, de la morsure des serpents sonnettes. Rassurez-vous ; navezvous pas vos esclaves toujours prts chasser les uns ? quant aux autres, ne font-ils pas du bruit tout exprs pour vous avertir ? On vous fera des contes sur les naufrages. Apprenez que jai travers les mers cinquante sept fois ; que jai vu et revu le bon homme tropique ; que je me soucie daller dun ple lautre comme davaler un verre deau, et que sur lOcan o il ny a ni trains de bois, ni nourrices, je me crois plus en sret bord dun vaisseau de 74, que dans les

casemates du coche dAuxerre, ou sur la galiote qui va de Paris Saint-Cloud. En voil bien assez pour dissiper vos craintes. Je pourrais ajouter au tableau de ces agrments ; je pourrais vous entretenir de la chasse, de la pche : figurez-vous des forts o le gibier est si confiant, quil ne songe pas mme prendre la fuite, et si timide, quil suffit de crier un peu fort pour le faire tomber ; imaginez des fleuves et des lacs o le poisson est si abondant, quil les fait dborder. Tout cela est merveilleux, tout cela est vrai. Jallais oublier de vous parler des chevaux : des chevaux, messieurs, on ne fait pas un pas sans en rencontrer par milliers ; on dirait des troupeaux de moutons ; seulement ils sont plus gros : tes-vous amateurs ? voulez-vous monter ? vous prenez une corde dans votre poche ; il est bon quelle soit un peu longue ; vous avez la prcaution dy faire un nud coulant ; vous saisissez linstant o les animaux sont patre, alors ils ne se doutent de rien ; vous vous approchez doucement, vous faites votre choix, et quand votre choix est fait, vous lancez la corde ; le cheval est vous, il ne vous reste plus qu lenfourcher ou lemmener la longe, si vous le jugez propos : car notez bien quici chacun est libre de ses actions. Oui, messieurs, je le rpte, tout cela est vrai, trs vrai, excessivement vrai : la preuve, cest que le roi de France, Sa Majest Louis XVI, qui pourrait presque mentendre de son palais, mautorise vous offrir de sa part tant de bienfaits. Oserais-je vous mentir si prs de lui ? Le roi veut vous vtir, le roi veut vous nourrir, il veut

vous combler de richesses ; en retour, il nexige presque rien de vous : point de travail, bonne paie ; bonne nourriture, se lever et se coucher volont, lexercice une fois par mois, la parade la Saint-Louis ; pour celle-l, par exemple, je ne vous dissimule pas que vous ne pouvez pas vous en dispenser, moins que vous nen ayez obtenu la permission, et on ne la refuse jamais. Ces obligations remplies, tout votre temps est vous. Que voulez-vous de plus ? un bon engagement ? vous laurez ; mais dpchezvous, je vous en prviens ; demain peut-tre il ne sera plus temps ; les vaisseaux sont en partance, on nattend plus que le vent pour mettre la voile Accourez donc, Parisiens, accourez. Si, par hasard, vous vous ennuyez dtre bien, vous aurez des congs quand vous voudrez : une barque est toujours dans le port, prte ramener en Europe ceux qui ont la maladie du pays ; elle ne fait que a. Que ceux qui dsirent avoir dautres dtails viennent me trouver ; je nai pas besoin de leur dire mon nom, je suis assez connu ; ma demeure est quatre pas dici, au premier rverbre, maison du marchand de vin. Vous demanderez M. Belle-Rose. Ma situation me rendit si attentif ce discours, que je le retins mot pour mot, et quoiquil y ait bientt vingt ans que je lai entendu, je ne pense pas en avoir omis une syllabe. Il ne fit pas moins dimpression sur Fanfan. Nous tions nous consulter, lorsquun grand escogriffe, dont nous ne nous occupions pas le moins du monde, appliqua une calotte Fanfan, et fit rouler son chapeau par terre. Je tapprendrai, lui dit-il, Malpot, me regarder de travers.

Fanfan tait tout tourdi du coup ; je voulus prendre sa dfense ; lescogriffe leva son tour la main sur moi ; bientt nous fmes entours ; la rixe devenait srieuse, le public prenait ses places ; ctait qui serait aux premires. Tout coup un individu perce la foule ; ctait M. Belle-Rose : Eh bien ! quest-ce quil y a ? dit-il ; et en dsignant Fanfan, qui pleurait, je crois que monsieur a reu un soufflet : cela ne peut pas sarranger ; mais monsieur est brave, je lis a dans ses yeux ; cela sarrangera. Fanfan voulut dmontrer quil navait pas tort, et ensuite quil navait pas reu de soufflet. Cest gal, mon ami, rpliqua BelleRose ; il faut absolument sallonger. Certainement, dit lescogriffe, cela ne se passera pas comme a. Monsieur ma insult, il men rendra raison ; il faut quil y en ait un des deux qui reste sur la place. Eh bien ! soit, lon vous rendra raison, rpondit BelleRose ; je rponds de ces messieurs : votre heure ? La vtre ? Cinq heures du matin, derrire larchevch. Japporterai des fleurets. La parole tait donne, lescogriffe se retira, et BelleRose frappant sur le ventre de Fanfan, lendroit du gilet o lon met largent, y fit rsonner quelques pices, derniers dbris de notre splendeur clipse : Vraiment, mon enfant, je mintresse vous, lui dit-il, vous allez venir avec moi ; monsieur nest pas de trop, ajouta-t-il en me frappant aussi sur le ventre, comme il avait fait Fanfan. M. Belle-Rose nous conduisit dans la rue de la Juiverie, jusqu la porte dun marchand de vin, o il nous fit entrer. Je nentrerai pas avec vous, nous dit-il ; un homme

comme moi doit garder le dcorum ; je vais me dbarrasser de mon uniforme, et je vous rejoins dans la minute. Demandez du cachet rouge et trois verres. M. Belle-Rose nous quitta. Du cachet rouge, rpta-t-il en se retournant, du cachet rouge. Nous excutmes ponctuellement les ordres de M. Belle-Rose, qui ne tarda pas revenir, et que nous remes chapeau bas. Ah ! mes enfants, nous dit-il, couvrez-vous ; entre nous, pas de crmonies ; je vais masseoir ; o est mon verre ? le premier venu, je le saisis la premire capucine, (il lavale dun trait). Javais diablement soif ; jai de la poussire plein la gorge. Tout en parlant, M. Belle-Rose lampa un second coup ; puis, stant essuy le front avec son mouchoir, il se mit les deux coudes sur la table, et prit un air mystrieux qui commena nous inquiter. Ah ! mes bons amis, cest donc demain que nous allons en dcoudre. Savez-vous, dit-il Fanfan, qui ntait rien moins que rassur, que vous avez affaire forte partie, une des premires lames de France : il pelotte SaintGeorges. Il pelotte Saint-Georges ! rptait Fanfan dun ton piteux en me regardant. Ah mon Dieu oui, il pelotte Saint-Georges ; ce nest pas tout, il est de mon devoir de vous avertir quil a la main extrmement malheureuse. Et moi donc ! dit Fanfan. Quoi ! vous aussi ? Parbleu ! je crois bien, puisque, quand jtais chez mon bourgeois, il ne se passait pas de jour que je ne cassasse quelque chose, ne ft-ce quune assiette. Vous ny tes pas, mon garon, reprit Belle-Rose : on dit dun homme quil a la main

malheureuse, quand il ne peut pas se battre sans tuer son homme. Lexplication tait trs claire ; Fanfan tremblait de tous ses membres ; la sueur coulait de son front grosses gouttes ; des nuages blancs et bleus se promenaient sur ses joues rosaces dapprenti ptissier, sa face salongeait, il avait le cur gros, il suffoquait ; enfin il laissa chapper un norme soupir. Bravo ! scria Belle-Rose, en lui prenant la main dans la sienne ; jaime les gens qui nont pas peur Nest-ce pas que vous navez pas peur ? Puis, frappant sur la table : Garon ! une bouteille, du mme, entends-tu ? cest monsieur qui rgale Levez-vous donc un peu, mon ami, fendez-vous, relevez-vous, alongez le bras, pliez la saigne, effacez-vous ; cest a. Superbe, superbe, dlicieux ! Et pendant ce temps, M. Belle-Rose vidait son verre. Foi de Belle-Rose, je veux faire de vous un tireur. Savez-vous que vous tes bien pris ; vous seriez trs bien sous les armes, et il y en a plus de quatre parmi les matres qui navaient pas autant de dispositions que vous. Que cest dommage que vous nayez pas t montr. Mais non, cest impossible ; vous avez frquent les salles. Oh ! je vous jure que non, rpondit Fanfan. Avouez que vous vous tes battu. Jamais. Pas de modestie ; quoi sert de cacher votre jeu ? est-ce que je ne vois pas bien Je vous proteste, mcriai-je alors, quil na jamais tenu un fleuret de sa vie. Puisque monsieur latteste, il faut bien que je men rapporte : mais, tenez, vous tes deux malins, ce nest pas aux vieux singes quon enseigne faire des

grimaces : confessez-moi la vrit, ne craignez-vous pas que jaille vous trahir ? ne suis-je plus votre ami ? Si vous navez pas de confiance en moi, il vaut autant que je me retire. Adieu messieurs, continua Belle-Rose dun air courrouc, en savanant vers la porte, comme pour sortir. Ah ! monsieur Belle-Rose, ne nous abandonnez pas, scria Fanfan ; demandez plutt Cadet si je vous ai menti : je suis ptissier de mon tat ; est-ce de ma faute si jai des dispositions ? jai tenu le rouleau, mais Je me doutais bien, dit Belle-Rose, que vous aviez tenu quelque chose. Jaime la sincrit ; la sincrit, vous lavez ; cest la principale des vertus pour ltat militaire ; avec celle-l lon va loin ; je suis sr que vous ferez un fameux soldat. Mais pour le moment, ce nest pas de cela quil sagit. Garon, une bouteille de vin. Puisque vous ne vous tes jamais battu, le diable memporte si jen crois rien et aprs une minute de silence : cest gal ; mon bonheur moi, cest de rendre service la jeunesse : je veux vous enseigner un coup, un seul coup. (Fanfan ouvrait de grands yeux.) Vous me promettez bien de ne le montrer qui que ce soit. Je le jure, dit Fanfan. Eh bien, vous serez le premier qui jaurai dit mon secret. Faut-il que je vous aime ! un coup auquel il ny a pas de parade ! un coup que je gardais pour moi seul. Nimporte, demain il fera jour, je vous initierai. Ds ce moment Fanfan parut moins constern, il se confondit en remercments envers M. Belle-Rose, quil regardait comme un sauveur ; on but encore quelques rasades au milieu des protestations dintrt dune part, et de reconnaissance de lautre ; enfin, comme il se faisait

tard, M. Belle-Rose prit cong de nous, mais en homme qui connat son monde. Avant de nous quitter, il eut lattention de nous indiquer un endroit o nous pourrions aller nous reposer. Prsentez-vous de ma part, nous dit-il, au Griffon, rue de la Mortellerie ; recommandez-vous de moi, dormez tranquilles, et vous verrez que tout se passera bien. Fanfan ne se fit pas tirer loreille pour payer lcot ; au revoir, nous dit Belle-Rose, je vendrai vous rveiller. Nous allmes frapper la porte du Griffon, o lon nous donna coucher. Fanfan ne put fermer lil : peut-tre tait-il impatient de connatre le coup que M. Belle-Rose devait lui montrer ; peut-tre tait-il effray ; ctait plutt a. la petite pointe du jour, la clef tourne dans la serrure : quelquun entre, cest M. Belle-Rose. Morbleu ! est-ce quon dort les uns sans les autres ? branle-bas gnral partout, scrie-t-il. En un instant nous sommes sur pied. Quand nous fmes prts, il disparut un moment avec Fanfan, et bientt aprs ils revinrent ensemble. Partons, dit Belle-Rose ; surtout pas de btises ; vous navez rien faire, quarte bande, et il senfilera de lui-mme. Fanfan, malgr la leon, ntait pas la noce : arriv sur le terrain, il tait plus mort que vif ; notre adversaire et son tmoin taient dj au poste. Cest ici quon va saligner, dit Belle-Rose, en prenant les fleurets quil mavait remis, et dont il fit sauter les boutons ; puis, mesurant les lames : Il ny en aura pas un qui en ait dans le ventre six pouces de plus que lautre. Allons ! prenez moi

, M. Fanfan, continua-t-il, en prsentant les fleurets en croix. Fanfan hsite ; cependant, sur une seconde invitation, il saisit la monture, mais si gauchement quelle lui chappe. Ce nest rien, dit Belle-Rose en ramassant le fleuret quil remet la main de Fanfan, aprs lavoir plac vis--vis de son adversaire. Allons ! en garde ! on va voir qui est-ce qui empoignera les zharicots. Un moment, scrie le tmoin de ce dernier, jai une question faire auparavant. Monsieur, dit-il en sadressant Fanfan, qui pouvait peine se soutenir, nest ni prvt ni matre ? Quest-ce que cest ? rpond Fanfan du ton dun homme qui se meurt. Daprs les lois du duel, reprit le tmoin, mon devoir moblige vous sommer de dclarer sur lhonneur si vous tes prvt ou matre ? Fanfan garde le silence et adresse un regard M. Belle-Rose, comme pour linterroger sur ce quil doit dire. Parlez donc, lui dit encore le tmoin. Je suis, je suis, je ne suis quapprenti, balbutia Fanfan. Apprenti, on dit amateur, observa Belle-Rose. En ce cas, continua le tmoin, monsieur lamateur va se dshabiller, car cest sa peau que nous en voulons. Cest juste, dit Belle-Rose, je ny songeais pas ; on se dshabillera : vite, vite, M. Fanfan, habit et chemise bas. Fanfan faisait une fichue mine ; les manches de son pourpoint navaient jamais t si troites : il se dboutonnait par en bas et se reboutonnait par en haut. Quand il fut dbarrass de son gilet, il ne put jamais venir bout de dnouer les cordons du col de sa chemise, il fallut

les couper ; enfin, sauf la culotte, le voil nu comme un ver. Belle-Rose lui redonne le fleuret : Allons ! mon ami, lui ditil, en garde ! Dfends-toi, lui crie son adversaire ; les fers sont croiss, la lame de Fanfan frmit et sagite : lautre lame est immobile ; il semble que Fanfan va svanouir. Cen est assez, scrient tout--coup Belle-Rose et le tmoin, en se jetant sur les fleurets ; cen est assez, vous tes deux braves ; nous ne souffrirons pas que vous vous gorgiez ; que la paix soit faite, embrassez-vous, et quil nen soit plus question. Sacredieu ! il ne faut pas tuer tout ce qui est gras Mais cest un intrpide ce jeune homme. Appaisez-vous donc, M. Fanfan. Fanfan commena respirer ; il se remit tout--fait quand on lui eut prouv quil avait montr du courage ; son adversaire fit pour la frime quelques difficults de consentir un arrangement ; mais la fin il se radoucit ; on sembrassa ; et il fut convenu que la rconciliation sachverait en djenant au parvis Notre-Dame, la buvette des chantres : ctait l quil y avait du bon vin ! Quand nous arrivmes, le couvert tait mis, le djener prt : on nous attendait. Avant de nous attabler, M. Belle-Rose prit Fanfan et moi en particulier. Eh bien ! mes amis, nous dit-il, vous savez prsent ce que cest quun duel ; ce nest pas la mer boire ; je suis content de vous, mon cher Fanfan, vous vous en tes tir comme un ange. Mais il faut tre loyal jusquau bout : vous comprenez ce que parler veut dire ; il ne faut pas souffrir que ce soit lui qui paie. ces mots le front de Fanfan se rembrunit, car il

connaissait le fond de notre bourse. Eh ! mon Dieu, laissez bouillir le mouton, ajouta Belle-Rose, qui saperut de son embarras, si vous ntes pas en argent, je rponds pour le reste ; tenez, en voulez-vous de largent ? voulezvous trente francs ? en voulez-vous soixante ? entre amis, on ne se gne pas ; et l-dessus il tira de sa poche douze cus de six livres : vous deux, dit-il, ils sont tous la vache, cela porte bonheur. Fanfan balanait : Acceptez, vous rendrez quand vous pourrez. cette condition, on ne risque rien demprunter. Je poussai le coude Fanfan, comme pour lui dire : prends toujours. Il comprit le signe, et nous empochmes les cus, touchs du bon cur de M. BelleRose. Il allait bientt nous en cuire. Ce que cest quand on na pas dexprience. Oh ! il avait du service M. Belle-Rose ! Le djeuner se passa fort gaiement : on parla beaucoup de lavarice des parents, de la ladrerie des matres dapprentissage, du bonheur dtre indpendant, des immenses richesses que lon amasse dans lInde : les noms du Cap, de Chandernagor, de Calcutta, de Pondichry, de Tipoo-Sab, furent adroitement jets dans la conversation ; on cita des exemples de fortunes colossales faites par des jeunes gens que M. Belle-Rose avait rcemment engags. Ce nest pas pour me vanter, dit-il, mais je nai pas la main malheureuse ; cest moi qui ai engag le petit Martin, eh bien ! maintenant, cest un Nabab ; il roule sur lor et sur largent. Je gagerais quil est fier ; sil me revoyait, je suis sr quil ne me reconnatrait

plus. Oh ! jai fait diablement des ingrats dans ma vie ! Que voulez-vous ? cest la destine de lhomme ! La sance fut longue Au dessert, M. Belle-Rose remit sur le tapis les beaux fruits des Antilles ; quand on but des vins fins : Vive le vin du Cap ; cest celui-l qui est exquis, scriait-il ; au caf, il sextasiait sur le Martinique ; on apporta du Coignac : Oh ! oh ! dit-il, en faisant la grimace, a ne vaut pas le tafia, et encore moins lexcellent rhum de la Jamaque ; on lui versa du parfait-amour : se laisse boire, observa Belle-Rose, mais ce nest encore que de la petite bierre auprs des liqueurs de la clbre madame Anfous. M. Belle-Rose stait plac entre Fanfan et moi. Tout le temps du repas il eut soin de nous. Ctait toujours la mme chanson : videz donc vos verres, et il les remplissait sans cesse. Qui ma bti des poules mouilles de votre espce ? disait-il dautres fois ; allons ! un peu dmulation, voyez-moi, comme javale . Ces apostrophes et bien dautres produisirent leur effet. Fanfan et moi, nous tions ce quon appelle bien panss, lui surtout. M. Belle-Rose, cest-il encore bien loin les colonies, Chambernagor, Sering-a-patame ? cestil encore bien loin ? rptait-il de temps autre, et il se croyait embarqu, tant il tait dans les branguesindes. Patience ! lui rpondit enfin Belle-Rose, nous arriverons : en attendant, je vais vous conter une petite histoire. Un jour que jtais en faction la porte du gouverneur Un jour quil tait gouverneur, redisait aprs lui Fanfan. Taisezvous donc, lui dit Belle-Rose, en lui mettant la main sur la

bouche, cest quand je ntais encore que soldat, poursuivit-il. Jtais tranquillement assis devant ma gurite, me reposant sur un sopha, lorsque mon ngre, qui portait mon fusil Il est bon que vous sachiez que dans les colonies, chaque soldat a son esclave mle et femelle ; cest comme qui dirait ici un domestique des deux sexes, part que vous en faites tout ce que vous voulez, et que sils ne vont pas votre fantaisie, vous avez sur eux droit de vie et de mort, cest--dire que vous pouvez les tuer comme on tue une mouche. Pour la femme, a vous regarde encore, vous vous en servez votre ide jtais donc en faction, comme je vous disais tout lheure ; mon ngre portait mon fusil M. Belle-Rose peine achevait de prononcer ces mots, quun soldat en grande tenue entra dans la salle o nous tions, et lui remit une lettre quil ouvrit avec prcipitation : Cest du ministre de la marine, dit-il ; M. de Sartine mcrit que le service du roi mappelle Surinam. Eh bien ! va pour Surinam. Diable, ajouta-t-il en sadressant Fanfan et moi, voil pourtant qui est embarrassant ; je ne comptai pas vous quitter sitt ; mais, comme dit cet autre, qui compte sans son hte compte deux fois ; enfin, cest gal. M. Belle-Rose, prenant alors son verre, de la main droite, frappait coups redoubls sur la table. Pendant que les autres convives sesquivaient un un, enfin une fille de service accourut. La carte, et faites venir le bourgeois. Le bourgeois arrive en effet, avec une note de la dpense. Cest tonnant ! comme cela se monte ! observa Belle-

Rose, cent quatre-vingt-dix livres douze sols, six deniers ! Ah ! pour le coup, M. Nivet, vous voulez nous corcher tout vifs ? Voil dabord un article que je ne vous passerai pas : quatre citrons vingt-quatre sols. Il ny en a eu que trois ; premire rduction. Peste, papa Nivet, je ne suis plus surpris si vous faites vos orges. Sept demi-tasses ; cest joli ; il parat quil fait bon vrifier : nous ntions que six. Je suis sr que je vais encore dcouvrir quelque erreur Asperges, dix-huit livres ; cest trop fort. En avril ! dit M. Nivet, de la primeur ! Cest juste, continuons : petits pois, artichaux, poisson. Le poisson davril nest pas plus cher que lautre, voyons un peu les fraises vingt-quatre livres il ny a rien dire Quant au vin, cest raisonnable prsent, cest laddition que je vous attends : pose zro, retiens un, et trois de retenus Le total est exact, les 12 sols sont rabattre, puis les 6 deniers, reste 190 livres. Me trouvez-vous bon pour la somme, papa Nivet ? Oh ! oh ! rpondit le traiteur, hier oui, aujourdhui non ; crdit sur terre tant que vous voudrez, mais une fois que vous serez dans le sabot, o voulez-vous que jaille vous chercher ? Surinam ? au Diable les pratiques doutre-mer ! Je vous prviens que cest de largent quil me faut, et vous ne sortirez pas dici sans mavoir satisfait. Dailleurs, je vais envoyer chercher le guet, et nous verrons M. Nivet sortit fort courrouc en apparence. Il est homme le faire, nous dit Belle-Rose ; mais il me vient une ide, aux grands maux les grands remdes. Sans doute que vous ne vous souciez pas plus que moi

dtre conduits M. Lenoir, entre quatre chandelles. Le roi donne 100 francs par homme qui sengage ; vous tes deux, cela fait 200 francs, vous signez votre enrlement, je cours toucher les fonds, je reviens et je vous dlivre. Quen dites-vous ? Fanfan et moi nous gardions le silence. Quoi ! vous hsitez ? javais meilleure opinion de vous, moi qui me serais mis en quatre et puis, en vous engageant vous ne faites pas un si mauvais march Dieu ! que je voudrais avoir votre ge, et savoir ce que je sais ! Quand on est jeune il y a toujours de la ressource. Allons ! continua-t-il en nous prsentant du papier, voil le moment de battre monnaie, mettez votre nom au bas de cette feuille. Les instances de M. Belle-Rose taient si pressantes, et nous avions une telle apprhension du guet, que nous signmes. Cest heureux, scria-t-il. prsent, je vais payer ; si vous tes fchs, il sera toujours temps, il ny aura rien de fait, pourvu cependant que vous rendiez les espces ; mais nous nen viendrons pas l Patience, mes bons amis, je serai promptement de retour. M. Belle-Rose sortit aussitt, et bientt aprs nous le vmes revenir. La consigne est leve, prsent, nous ditil, libre nous dvacuer la place ou de rester ; mais vous navez pas encore vu madame Belle-Rose, je veux vous faire faire connaissance avec elle ; cest a une femme ! de lesprit jusquau bout des ongles. M. Belle-Rose nous conduisit chez lui ; son logement ntait pas des plus brillants : deux chambres sur le derrire dune maison dassez mince apparence,

quelque distance de larche Marion. Madame Belle-Rose tait dans un alcove au fond de la seconde pice, la tte ex-hausse par une pile doreillers. Prs de son lit taient deux bquilles, et non loin de l, une table de nuit, sur laquelle taient un crachoir, une tabatire en coquillage, un gobelet dargent et une bouteille deau de vie en vuidange. Madame Belle-Rose pouvait avoir de quarante-cinq cinquante ans ; elle tait dans un nglig galant, une fontange et un peignoir garnis de malines. Son visage lui faisait honneur. Au moment o nous parmes, elle fut saisie dune quinte de toux. Attendez quelle ait fini, nous dit M. Belle-Rose. Enfin, la toux se calma. Tu peux parler, ma mignonne ? Oui mon minet, rpondit-elle. Eh bien ! tu vas me faire lamiti de dire ces messieurs quelle fortune on fait, dans les colonies. Immense, M. BelleRose, immense ! Quels partis on y trouve pour le mariage. Quels partis ? superbes, M. Belle-Rose, superbes ! la plus mince hritire a des millions de piastres. Quelle vie on y fait ? Une vie de chanoine, M. Belle-Rose. Vous lentendez, dit le mari, je ne le lui fais pas dire. La farce tait joue. M. Belle-Rose nous offrit de nous rafrachir dun coup de rhum : nous trinqumes avec son pouse, en buvant sa sant, et elle but notre bon voyage. Car je pense bien, ajouta-t-elle, que ces messieurs sont des ntres. Cher ami, dit-elle Fanfan, vous avez une figure comme on les aime dans ce pays-l : paules carres, poitrine large, jambe faite au tour, nez la Bourbon. Puis, en sadressant moi : Et vous aussi ; oh !

vous tes des gaillards bien membrs Et des gaillards qui ne se laisseront pas marcher sur le pied, reprit BelleRose ; monsieur, tel que tu le vois, a fait ses preuves ce matin. Ah ! monsieur a fait ses preuves, je lui en fais mon compliment, approchez donc, mon pauvre Jsus, que je vous baise ; jai toujours aim les jeunes gens, cest ma passion moi ; chacun la sienne. Tu nes pas jaloux, BelleRose, nest-ce pas ? Jaloux ! et de quoi ? monsieur sest conduit comme un Bayard : aussi jen informerai le corps ; le colonel le saura ; cest de lavancement tout de suite, caporal au moins, si on ne le fait pas officier ; Hein ! quand vous aurez lpaulette, vous redresserez-vous ! Fanfan ne se sentait pas de joie. Quant moi, sr de ntre pas moins brave que lui, je me disais : Sil avance, je ne reculerai pas. Nous tions tous deux assez contents. Je dois vous avertir dune chose, poursuivit le recruteur : recommands comme vous ltes, il est impossible que vous ne fassiez pas des jaloux ; dabord, il y a partout des envieux, dans les rgiments comme ailleurs, mais souvenez-vous que si lon vous manque dune syllabe, cest moi quils auront affaire Une fois que jai pris quelquun sous ma protection enfin, suffit. crivez-moi. Comment ! dit Fanfan, vous ne partez donc pas avec nous ? Non, rpondit Belle-Rose, mon grand regret ; le ministre a encore besoin de moi : je vous rejoindrai Brest. Demain, huit heures, je vous attends ici, pas plus tard ; aujourdhui je nai pas le loisir de rester plus long-temps avec vous ; il faut que le service se fasse ; demain.

Nous prmes cong de madame Belle-Rose, qui voulut aussi membrasser. Le lendemain nous accourmes sept heures et demie, rveills par les punaises qui logeaient avec nous au Griffon. Vivent les gens qui sont exacts ! scria Belle-Rose, en nous voyant ; moi je le suis aussi. Puis, prenant le ton svre : Si vous avez des amis et des connaissances, il vous reste la journe pour leur faire vos adieux. Actuellement, voici votre feuille de route : il vous revient trois sous par lieue et le logement, place au feu et la chandelle. Vous pouvez brler des tapes tant quil vous plaira, ne me regarde pas ; mais noubliez pas surtout que si lon vous rencontre demain soir dans Paris, cest la marchausse qui vous conduira votre destination. Cette menace cassa bras et jambes Fanfan ainsi qu moi. Le vin tait tir, il fallait le boire : nous primes notre parti. De Paris Brest, il y a un fameux ruban de queue ; malgr les ampoules, nous faisions nos dix lieues par jour. Enfin nous arrivmes ; et ce ne fut pas sans avoir mille fois maudit Belle-Rose. Un mois aprs, nous fmes embarqus. Dix ans aprs, jour pour jour, je passai caporal demble, et Fanfan devint appoint ; il est crev SaintDomingue pendant lexpdition de Leclerc ; cest le pian des Ngres qui la emport : ctait un fameux lapin. Quant moi, jai encore bon pied bon il ; le coffre est solide, et sil ny a pas davarie, je me fais fort de vous enterrer tous. Jai essuy bien des traverses dans ma vie ; jai t trimball dune colonie lautre ; jai roul ma bosse partout, je nen ai pas amass davantage ; cest gal, les enfants de la joie ne priront pas Et puis, quand il ny en

a plus il y en a encore , poursuivit le sergent Dufailli, en frappant sur les poches de son uniforme rp, et en relevant son gilet pour nous montrer une ceinture de cuir qui crevait de plnitude. Je dis quil y en a du beurre la cambuse, et du jaune, sans compter quavant peu les Anglais nous feront le prt. La compagnie des Indes me doit encore un dcompte ; cest quelque trois mts qui me lapporte. En attendant, il fait bon avec vous, pre Dufailli, dit le fourrier. Trs bon, rpta le sergent-major. Oui, trs bon, pensai-je tout bas, en me promettant bien de cultiver une connaissance que le hasard me rendait si propos.

CHAPITRE XIX
Continuation de la mme journe. La Contemporaine. Un adjudant de place. Les filles de la mre Thomas. Le lion dargent. Le capitaine Paulet et son lieutenant. Les corsaires. Le bombardement. Le dpart de lord Landerdale. La comdienne travestie. Le bourreau des crnes. Neuvime Henri et ses demoiselles. Je membarque. Combat naval. Le second de Paulet est tu. Prise dun brick de guerre. Mon sosie ; je change de nom. Mort de Dufailli. Le jour des rois. Une frgate coule. Je veux sauver deux amants. Une tempte. Les femmes des pcheurs.
Tout en faisant la scne du recruteur, le pre Dufailli avait bu presque chaque phrase. Il tait dopinion que les paroles coulent mieux quand elles sont humectes ; il aurait pu tout aussi bien les tremper avec de leau, mais il en avait horreur, depuis, disait-il, quil tait tomb la mer : ctait en 1789 que cet accident lui tait arriv. Aussi advint-il que, moiti parlant, moiti buvant, il senivra sans sen apercevoir. Enfin il vint un moment o il fut saisi dune incroyable difficult de sexprimer : il avait ce quon appelle la langue paisse. Ce fut alors que le fourrier et le sergentmajor songrent se retirer.

Dufailli et moi nous restmes seuls ; il sendormit, se pencha sur la table, et se mit ronfler, pendant quen digrant de sang-froid, jtais livr mes rflexions. Trois heures staient coules, et il navait pas achev son somme. Quand il se rveilla, il fut tout surpris de voir quelquun auprs de lui ; il ne maperut dabord qu travers un pais brouillard, qui ne lui permit pas de distinguer mes traits ; insensiblement cette vapeur se dissipa, et il me reconnut ; ctait tout ce quil pouvait. Il se leva en chancelant, se fit apporter un bol de caf noir, dans lequel il renversa une salire, avala ce liquide petites gorges et, ayant pass son demi-espadon, il se pendit mon bras, en mentranant vers la porte ; mon appui lui tait on ne peut plus ncessaire : il tait la vigne qui sattache lormeau. Tu vas me remorquer, me dit-il, et moi je te piloterai. Vois-tu le tlgraphe, quest-ce quil dit avec ses bras en lair ? il signale que le Dufailli est vent dessus vent dedans ; le Dufailli, mille Dieu ! navire de trois cents tonneaux au moins. Ne tinquite pas, il ne perd pas le nord Dufailli. En mme temps, sans me quitter le bras, il retira son chapeau, et le posant sur le bout de son doigt, il le fit pirouetter. Voil, ma boussole ; attention ! Je retiens la corne du ct de la cocarde ; le cap sur la rue des Prcheurs ; en avant, marche ! commanda Dufailli, et nous prmes ensemble le chemin de la basse ville, aprs quil se ft recoiff en tapageur. Dufailli mavait promis un conseil, mais il ntait gures en tat de me le donner. Jaurais bien dsir quil recouvrt sa raison ; malheureusement le grand air et le mouvement

avaient produit sur lui un effet tout contraire. En descendant la grande rue, il nous fallut entrer dans cette multitude de cabarets dont le sjour de larme lavait peuple ; partout nous faisions une station plus ou moins longue, que javais soin dabrger le plus possible ; chaque bouchon, selon lexpression de Dufailli, tait une relche quil tait indispensable de visiter, et chaque relche augmentait la charge quil avait dj tant de peine porter. Je suis soul comme un gredin, me disait-il par intervalles, et pourtant je ne suis pas un gredin, car il ny a que les gredins qui se solent, nest-ce pas, mon ami ? Vingt fois je fus tent de labandonner, mais Dufailli jeun pouvait tre ma providence ; je me rappelai sa ceinture pleine, et pour le perdre de vue, je comprenais trop bien quil avait dautres ressources que sa paie de sergent. Parvenu en face de lglise, sur la place dAlton, il lui prit la fantaisie de faire cirer ses souliers. la cire franaise, dit-il, en posant le pied sur la sellette : cest de luf, entends-tu ? Suffit, mon officier, rpondit lartiste. ce moment, Dufailli perdit lquilibre ; je crus quil allait tomber, et mapprochai pour le soutenir. Eh ! pays, nastu pas peur, parce quil y a du roulis ? jai le pied marin. En attendant, le pinceau, remu avec agilit, donnait un nouveau lustre sa chaussure. Quand elle fut compltement barbouille de noir : Et le coup de fion, dit Dufailli, cest-il pour demain ? En mme temps il offrait un sou pour salaire. Vous ne me faites pas riche, mon sergent. Je crois quil raisonne : prends garde que je te f ma botte Dufailli fait le geste ; mais, dans ce

mouvement, son chapeau branl tombe terre ; chass par le vent, il roule sur le pav ; le dcrotteur court aprs et le lui rapporte. Il ne vaut pas deux liards, scrie Dufailli ; nimporte, tu es un bon enfant. Puis, fouillant dans sa poche, il en ramne une poigne de guines : Tiens, voil pour boire ma sant. Merci, mon colonel, dit alors le dcrotteur, qui proportionnait les titres la gnrosit. Actuellement, me dit Dufailli, qui semblait peu peu reprendre ses esprits, il faut que je te mne dans les bons endroits. Jtais dcid laccompagner partout ou il irait ; je venais dtre tmoin de sa libralit, et je nignorais pas que les ivrognes sont gens les plus reconnaissants du monde envers les personnes qui se dvouent leur faire compagnie. Je me laissai donc piloter suivant son dsir, et nous arrivmes dans la rue des Prcheurs. la porte dune maison neuve dune construction assez lgante, tait une sentinelle et plusieurs soldats de planton : Cest l, me dit-il. Quoi ! cest l ? est-ce que vous me conduisez ltat-major ? Ltat-major, tu veux rire ; je te dis que cest l la belle blonde, Magdelaine ; ou, pour mieux dire, madame quarante mille hommes, comme on lappelle ici. Impossible, pays, vous vous trompez. Je nai pas la berlue peut-tre, ne vois-je pas le factionnaire ? Dufailli savana aussitt, et demande si lon peut entrer. Retirez-vous, lui rpond brusquement un marchal-deslogis de dragons, vous savez bien que ce nest pas votre jour. Dufailli insiste. Retirez-vous, vous dis-je, reprend

le sous-officier, o je vous conduis la place. Cette menace me fit trembler. Lobstination de Dufailli pouvait me perdre ; cependant il net pas t prudent de lui communiquer mes craintes ; ce ntait dailleurs pas le lieu : je me bornai lui faire quelques observations quil rtorquait toujours, il ne connaissait rien. Je me f de la consigne, le soleil luit pour tout le monde : libert, galit ou la mort, rptait-il, en se tordant pour chapper aux efforts que je faisais afin de le retenir. galit, te dis-je ; et, dans une attitude renverse, il me regardait sous le nez avec cette fixit stupide de lhomme que lexcs des liqueurs fermentes a rduit ltat de la brute. Je dsesprais den venir bout, lorsqu ce cri : Aux armes, suivi de cet avis : Canonnier, sauvez-vous, voil ladjudant, voil Bvignac , il se redresse tout coup. Une douche qui descend de cinquante pieds, sur la tte dun maniaque, na pas un effet si rapide, pour le rendre son bon sens. Ce nom de Bvignac fit une singulire impression sur les militaires qui formaient tapisserie devant le rez-de-chausse de lhabitation occupe par la belle blonde. Ils sentre-regardaient les uns les autres sans oser, pour ainsi dire, respirer, tant ils taient terrifis. Ladjudant, qui tait un grand homme sec, dj sur le retour, se mit les compter en gesticulant avec sa canne ; jamais je navais vu de visage plus courrouc ; sur cette face maigre et allonge, quaccompagnaient deux ailes de pigeon sans poudre, il y avait quelque chose qui indiquait

que, par habitude, M. Bvignac tait en rvolte ouverte contre lindiscipline. Chez lui la colre tait passe ltat chronique ; ses yeux taient pleins de sang ; une horrible contraction de sa mchoire annona quil allait parler. Trou d dious ! tout est tranquille ! vous savez lordre, rien qui les officiers, trou d dious ! et chaque son tour. Puis, nous apercevant, et avanant sur nous la canne leve : Eh ! quest-ce quil fait ici ce sergent des biguernaux ? Jimaginai quil voulait nous frapper. Allons ! cest rien, poursuivit-il, je vois qu tu es ivre, sadressant Dufailli ; un coup de boisson, cest pardonnable, mais va t coucher, et qu j t rencontr plus. Oui mon commandant, rpondit Dufailli, lexhortation, et nous redescendmes la rue des Prcheurs. Je nai pas besoin de dire quelle tait la profession de la belle blonde, je lai suffisamment indique. Magdelaine la Picarde tait une grande fille, ge de vingt-trois ans environ, remarquable par la fracheur de son teint autant que par la beaut de ses formes ; elle se faisait gloire de nappartenir personne, et par principe de conscience, elle croyait se devoir tout entire larme et larme tout entire : fifre ou marchal dempire, tout ce qui portait luniforme tait galement bien accueilli chez elle ; mais elle professait un grand mpris pour ce quelle appelait les pquins. Il ny avait pas un bourgeois qui pt se vanter davoir eu part ses faveurs ; elle ne faisait mme pas grand cas des marins, quelle qualifiait de culs goudronns, et quelle ranonnait plaisir, parce quelle ne pouvait pas se dcider les regarder comme des soldats : aussi

disait-elle plaisamment quelle avait la marine pour entreteneur, et la ligne pour amant. Cette fille, que jeus loccasion de visiter plus tard, fit long-temps les dlices des camps, sans que sa sant en ft altre ; on la supposait riche. Mais, soit que Magdelaine, comme jai pu men convaincre, ne ft pas intresse, soit que, comme dit le proverbe, ce qui vient de la flte sen retourne au tambour, Magdelaine mourut en 1812 lhpital dArdres, pauvre, mais fidle ses drapeaux ; deux ans de plus, et comme une autre fille trs connue dans Paris, depuis le dsastre de Waterloo, elle aurait eu la douleur de se dire la

veuve de la grande arme.


Le souvenir de Magdelaine vit encore dissmin sur tous les points de la France, je dirais mme de lEurope, parmi les dbris de nos vieilles phalanges. Elle tait la Contemporaine de ce temps-l, et si je navais pas la certitude quelle nest plus, je croirais la retrouver dans la Contemporaine de ce temps-ci. Toutefois, je ferai observer que Magdelaine, bien quelle et les traits un peu hommasses, navait rien dignoble dans la figure ; la nuance de ses cheveux ntait pas de ce blond fade qui frise la filasse ; les reflets dors de ses tresses taient en parfaite harmonie avec le bleu tendre de ses yeux ; son nez ne se dessinait point disgracieusement dans la courbe anguleuse de la prominence aquiline. Il y avait du messalin dans sa bouche, mais aussi quelque chose de gracieux et de franc ; et puis, Magdelaine ne faisait que son mtier ; elle ncrivait pas, et ne connaissait de la police que les sergents de ville ou les gardes de nuit, qui

elle payait boire pour son repos. La satisfaction que jprouve, aprs plus de vingt ans, tracer le portrait de Magdelaine, ma fait un instant oublier Dufailli. Il est bien difficile de draciner une ide dun cerveau troubl par les fumes du vin. Dufailli avait fourr dans sa tte de terminer la journe chez les filles ; il nen voulut pas dmordre. peine avions-nous fait quelques pas, que, regardant derrire lui. Il est fil, me dit-il, allons ! viens ici, et, abandonnant mon bras, il monta trois marches pour heurter une petite porte, qui, aprs quelques minutes, sentrouvrit afin de livrer passage un visage de vieille femme. Qui demandez-vous ? Qui nous demandons, rpondit Dufailli ; et nom dun nom ! vous ne reconnaissez plus les amis ? Ah ! cest vous, papa Dufailli ; il ny a plus de place. Il ny a plus de place pour les amis ! ! ! tu veux rire, la mre, cest un plan que tu nous tires l. Non, foi dhonnte femme ; tu sais bien, vieux coquin, que je ne demanderais pas mieux ; mais jai Thrse, mon ane, qui est en occupation avec le capitaine des guides-interprtes, et Pauline, la cadette, avec le gnral Chamberlhac ; repassez dans un quart dheure mes enfants. Vous serez bien sages, nest-ce pas ? qui dites-vous a ? est-ce que nous avons lair de tapageurs ? Je ne dis pas, mes enfants ; mais, voyezvous, la maison est tranquille ; jamais plus de bruit que vous nen entendez ; aussi cest tous gens comme il faut qui viennent ici : le gnral en chef, le commissaireordonnateur, le munitionnaire gnral ; ce ne sont pas les pratiques qui manquent, Dieu merci ! jaurais cinquante

filles que je nen serais pas embarrasse. Cest a une bonne mre, scria Dufailli. Ah ! maman Thomas, reprit-il, en se posant sur lil une pice dor, tu ny songes pas, de vouloir nous faire droguer pendant un quart dheure ; est-ce quil ny aurait pas quelque petit coin ? Toujours farceur comme son ordinaire, papa Dufailli ; il ny a pas mche lui refuser : allons ! vite, vite, entrez quon ne vous voie pas ; cachez-vous l, mes enfants, et

motus.
Madame Thomas nous avait mis en entrept derrire un vieux paravent, dans une salle basse, quil tait indispensable de traverser pour sortir. Nous nemes pas le temps de perdre patience : mademoiselle Pauline vint nous trouver la premire ; aprs avoir reconduit le gnral, elle dit quelques paroles loreille de sa mre, et sattabla avec nous autour dun flacon de vin du Rhin. Pauline navait pas encore atteint sa quinzime anne, et dj elle avait le teint plomb, le regard impudique, le langage ordurier, la voix rauque, et le dgotant fumet de nos courtisanes de carrefour. Cette ruine prcoce mtait destine ; ce fut moi quelle prodigua ses caresses. Thrse tait mieux assortie au front chauve de mon compagnon, qui il tardait quelle ft libre ; enfin, un mouvement rapide de bottes la hussarde, garnies de leurs perons, annona que le cavalier prenait cong de sa belle. Dufailli, trop empress, se lve brusquement de son sige, mais ses jambes se sont embarrasses dans son demi-espadon ; il tombe, entranant avec lui le paravent, la table, les bouteilles et les verres. Excusez, mon

capitaine, dit-il, en cherchant se remettre debout ; cest la faute de la muraille. Oh ! il ny a pas dindiscrtion, repartit lofficier, qui, bien quun peu confus, se prtait de bonne grce le relever, pendant que Pauline, Thrse et leur mre, taient saisies dun rire inextinguible. Dufailli une fois sur ses pieds, le capitaine se retira, et comme la chute navait occasionn ni contusion ni blessure, rien nempcha de nous livrer la gat. Je jetterai un voile sur le reste des vnements de cette soire : nous tions dans un des bons endroits que connaissait Dufailli, tout sy passa comme dans un mauvais lieu. Plus dun de mes lecteurs sait quoi sen tenir ; quil me suffise de leur apprendre qu une heure du matin jtais enseveli dans le plus profond sommeil, lorsque je fus subitement rveill par un pouvantable vacarme. Sans souponner ce que ce pouvait tre, je mhabillai en toute hte, et bientt les cris la garde, lassassin, pousss par la mre Thomas, mavertirent que le danger approchait de nous. Jtais sans armes ; je courus aussitt la chambre de Dufailli, pour lui demander son briquet, dont jtais assur de faire un meilleur usage que lui. Il tait temps, le gte venait dtre envahi par cinq ou six matelots de la garde, qui, le sabre en main, accouraient tumultueusement pour nous remplacer. Ces messieurs ne staient promis ni plus ni moins que de nous faire sauter par la fentre ; et comme ils menaaient, en outre, de mettre tout feu et sang dans la maison, madame Thomas, de sa voix aigu, sonnait tue tte un tocsin dalarme qui mit tout le quartier en moi. Quoique je ne fusse pas homme meffrayer facilement,

javoue que je ne pus me dfendre dun mouvement de crainte. La scne quelle quelle ft, pouvait avoir pour moi un dnouement trs fcheux. Toutefois, jtais rsolu faire bonne contenance. Pauline voulait toute force que je menfermasse avec elle. Mets le verrou, me disait-elle, mets le verrou, je ten supplie. Mais le galetas dans lequel nous tions ntait pas inexpugnable ; je pouvais y tre bloqu ; je prfrai dfendre les approches de la place, plutt que de mexposer y tre pris comme un rat dans la souricire. Malgr les efforts de Pauline pour me retenir, je tentai une sortie. Bientt je fus aux prises avec deux des assaillants : je fonai sur eux, le long dun troit corridor, et jy allais avec tant dimptuosit, quavant quils se fussent reconnus, acculs, en rompant prcipitamment, la dernire marche dune espce dchelle de meunier par laquelle ils taient monts, ils firent la culbute en arrire et dgringolrent jusquen bas, o ils sarrtrent moulus et briss. Alors Pauline, sa sur, et. Dufailli, pour rendre la victoire plus dcisive, lancrent sur eux tout ce qui leur tomba sous la main, des chaises, des pots de chambre, une table de nuit, un vieux dvidoir et divers autres ustensiles de mnage. chaque projectile qui leur arrivait, mes adversaires, tendus sur le carreau, poussaient des cris de douleur et de rage. En un instant lescalier fut encombr. Ce tapage nocturne ne pouvait manquer de donner lveil dans la place : des gardes de nuit, des agents de police et des patrouilles sintroduisirent dans le domicile de madame Thomas. Il y avait, je crois, plus de

cinquante hommes sous les armes ; il se faisait un tumulte pouvantable. Madame Thomas essayait de dmontrer que sa maison tait tranquille ; on ne lcoutait pas ; et ces mots, dont quelques-uns taient trs significatifs : Emmenez cette femme ! allons, coquine, suis-nous allez chercher une civire empoignez-moi tout a, nous arrivaient du rez-de-chausse. Rafle gnrale, rafle gnrale, et dsarmez-les. Je vous apprendrai, tas d canaille, faire du train. Ces paroles, prononces avec laccent provenal et entremles de quelques interjections occitaniques, qui, de mme que lail et le piment, sont des fruits du pays, nous firent assez connatre que ladjudant Bvignac tait la tte de lexpdition. Dufailli ne se souciait pas de tomber en son pouvoir. Quant moi, on sait que javais dexcellentes raisons pour vouloir lui chapper. lescalier, bloquez l passage, lescalier, trou d dious, commandait Bvignac. Mais pendant quil spoumonait de la sorte, javais eu le temps dattacher un drap la croise, et les obstacles qui nous sparaient de la force arme, navaient pas encore disparu, que Pauline, Thrse, Dufailli et moi, tions dj hors datteinte. Cette menace : Ne vous inquitez pas, je vous repcherai, que nous entendmes de loin, ne fit quexciter notre hilarit ; le danger tait pass. Nous dlibrmes o nous irions achever la nuit ; Thrse et Pauline proposrent de sortir de la ville et de faire une excursion pastorale dans la campagne, o il y a toujours des lits pour tout le monde. Non, non, dit Dufailli,

au plus prs, au Lion dargent, chez Boutrois . Il fut convenu que lon se rfugierait dans cet htel. M. Boutrois, bien quil ft heure indue, nous ouvrit avec une cordialit enchanteresse. Eh bien ! dit-il Dufailli, jai appris que vous aviez touch votre part des prises ; cest fort bien fait vous de venir nous voir ; jai de lexcellent Bordeaux. Ces dames souhaitent-elles quelque chose ? Une chambre deux lits, je vois . En mme temps M. Boutrois, arm dun trousseau de clefs et la chandelle la main, se mit en devoir de nous conduire la chambre quil nous destinait. Vous serez l comme chez vous. Dabord, on ne viendra pas vous troubler ; quand on donne la pte au commandant darmes, au chef militaire de la marine et notre commissaire gnral de police, vous sentez quon noserait pas Par exemple, ajouta-t-il, il y a madame Boutrois qui ne plaisante pas ; aussi me garderai-je bien de lui dire que vous ntes pas seuls ; cest une bonne femme madame Boutrois, mais les murs ; voyez-vous, les murs ! sur cet article elle nentend pas raison ; elle est stricte. Des femmes ici ! si elle le souponnait seulement, elle croirait que tout est perdu : avec a quelle a des filles ! Eh ! mon Dieu, ne faut-il pas vivre avec les vivants ? Je suis philosophe moi, pourvu quil ny ait pas de scandale Et quand il y en aurait ; chacun se divertit sa manire, lessentiel est que a ne porte prjudice personne. M. Boutrois nous dbita encore bon nombre de maximes de cette force, aprs quoi il nous dclara que sa cave tait bien fournie, et quelle tait toute notre service. Quant la crmaillre, ajouta-t-il, lheure quil est, elle est un peu

froide, mais que votre seigneurie donne ses ordres, et en deux coups de temps tout sera prt. Dufailli demanda du bordeaux et du feu, quoiquil ft assez chaud pour que lon pt sen passer. On apporta le bordeaux ; cinq ou six grosses bches furent jetes dans le foyer, et une ample collation stala devant nous ; une volaille froide occupait le centre de la table, et formait la pice de rsistance dun repas improvis, o tout avait t calcul pour un norme apptit. Dufailli voulait que rien ne nous manqut, et M. Boutrois, certain dtre bien pay, tait de son avis. Thrse et sa sur dvoraient tout des yeux ; pour moi, je ntais pas non plus en trop mauvaise disposition. Pendant que je dcoupais la volaille, Dufailli dgustait le bordeaux. Dlicieux ! dlicieux ! rptait-il, en le savourant en gourmet ; puis il se mit boire grand verre, et peine avions-nous commenc manger, quun sommeil invincible le cloua dans son fauteuil, o il ronfla jusquau dessert comme un bienheureux. Alors il se rveille : Diable, dit-il, il vente grand frais ; o suis-je donc ? Est-ce quil glerait par hasard ? Je suis tout je ne sais comment ? Oh ! il a plus de la moiti de son pain de cuit, scria Pauline, qui me tenait tte ni plus ni moins quun sapeur de la garde. Il est mort dans le dos le papa, dit son tour Thrse, en ouvrant une espce de bonbonnire dcaille, dans laquelle tait du tabac ; une prise, mon ancien, vous claircira la vue. Dufailli accepta la prise ; et si je mentionne cette circonstance, trs peu importante en elle-mme, cest que joubliais de dire

que la sur de Pauline avait dj dpass la trentaine, et que de ce seul fait quelle reniflait du tabac comme un greffier ou comme un clerc de commissaire, on peut, aisment tirer la consquence quelle ntait plus de la premire jeunesse. Quoi quil en soit, Dufailli en faisait ses choux gras. Je laime la petite, scria-t-il quelquefois ; cest une bonne enfant. Oh ! tu ne mapprends rien de neuf, lui rpondait Thrse, depuis quil y a une pniche dans la rade, il nest pas un quipage que je naie pass en revue, et je dfie quun matelot puisse me dire plus haut que mon nom ; quand on sait se faire respecter Lenfant dit vrai, reprenait Dufailli, je laime, moi, parce quelle est franche ; aussi prtends-je lui faire un sort. Ah ! ah ! ah ! un sort, scria Pauline en riant ; puis sadressant moi, et toi, men feras-tu un de sort ? La conversation allait se continuer sur ce pied, lorsque nous entendmes venir du ct du port une troupe dhommes botts qui faisaient grand bruit en marchant. Vive le capitaine Paulet ! criaient-ils, vive le capitaine ! Bientt cette troupe sarrta devant lhtel. Eh ! pre Boutrois, pre Boutrois , appelait-on coup sur coup et en mme temps. Les uns essayaient dbranler la porte, dautres secouaient le marteau dune force incroyable, ceux-ci se pendaient au cordon de la sonnette, ceux-l lanaient des pierres dans les volets. ce carillon, je tressaillis, jimaginais que notre asile allait tre viol de nouveau ; Pauline et sa sur ntaient

pas trop rassures ; enfin lon descend lescalier quatre quatre, la porte souvre, il semble que ce soit une digue qui vient de se briser. Le torrent se prcipite, un mlange confus de voix articule des sons auxquels nous ne comprenons rien. Pierre, Paul, Jenny, Elisa, toute la maison ; ma femme, lve-toi. Ah ! mon Dieu ! ils dorment comme des souches. On et dit que le feu tait la maison. Bientt nous entendmes aller et venir les portes ; cest un mouvement, un bruit inconcevables, cest une servante qui se plaint en termes grossiers dune familiarit indcente, ce sont des clats dun rire bruyant ; des bouteilles sentrechoquent. Les plats, les assiettes, les verres remus prcipitamment, le tournebroche quon remonte, concourent ce charivari ; largenterie rsonne, et des jurons anglais et franais, jets ple-mle au milieu du vacarme, font retentir les airs. Pays, me dit Dufailli, cest de la joie, ou je ne my connais pas. Quont-ils donc ces mtins-l, quont-ils donc ? Est-ce quils ont enlev les gallions dEspagne ? ce nest pas la route pourtant ! Dufailli se creusait lesprit pour trouver la cause de cette allgresse, sur laquelle je ne pouvais lui donner aucun claircissement, quand M. Boutrois, la face toute radieuse, entra pour nous demander du feu. Vous ne savez pas, nous dit-il, la Revanche vient de rentrer dans le port. Notre Paulet a encore fait des siennes : a-t-il du bonheur ! une capture de trois millions sous le canon de Douvres. Trois millions ! scria Dufailli, et je ny tais pas ! Dis donc, ma sur, trois millions ! scria de son ct Pauline, en bondissant comme un jeune chevreau. Trois millions !

rpta Thrse ; Dieu ! que je suis contente ! allons-nous en avoir ! Voil bien les femmes, reprit Dufailli, lintrt avant tout ; et songez donc plutt votre mre, dans ce moment peut-tre, elle est lombre. La mre Thomas, une vieille, je nose pas rpter ici la qualification que lui donna Thrse. Cest joli ! observa M. Boutrois, une fille ! tes pre et mre honorera, afin de vivre longuement. Je nen puis pas revenir, trois millions, disait Dufailli ; conteznous donc a, papa Boutrois Notre hte sexcusa sur ce quil nen avait pas le loisir ; dailleurs, ajouta-t-il, je ne sais pas, et je suis press. Le tintamarre se continue ; je reconnais que lon range des chaises ; un instant aprs, le silence qui se fit mannona que les mchoires taient occupes. Il tait vraisemblable que la suspension du tapage serait de quelques heures ; je proposai alors la socit de se mettre dans le portefeuille ; chacun fut de mon avis, nous nous couchmes pour la seconde fois, et comme nous touchions aux approches du jour ; pour ne pas tre incommods par la lumire, et rcuprer notre aise le temps perdu, nous emes la prcaution de tirer le rideau Le lecteur ne trouvera pas mauvais que la cotonnade flambe qui devait prolonger pour nous la dure de cette nuit orageuse, drobe ses regards les actes clandestins dune orgie dont il ne tardera pas connatre le dnouement. Tout ce que je puis dire, cest que notre rveil tait moins loign que je ne le pensais ; les marins mangent vite et

boivent long-temps. Des chants faire frmir les vitres vinrent tout coup interrompre notre repos ; quarante voix discordantes entre elles rptaient en chur, le refrain fameux de lhymne de Roland. Au Diable les chanteurs ! scria Dufailli, je faisais le plus beau rve ; jtais Toulon : y es-tu all Toulon, pays ? Je rpondis Dufailli, que je connaissais Toulon, mais que je ne voyais pas quel rapport il pouvait y avoir entre le plus beau rve et cette ville. Jtais forat, reprit-il, je venais de mvader. Dufailli saperoit que le rcit de ce songe fait sur moi une impression pnible, que je ntais pas le matre de dissimuler. Eh ! bien, quas-tu donc, pays ? nest-ce pas un rve que je te raconte ? je venais de mvader ; ce nest pas un mauvais rve, je crois, pour un forat ; mais ce nest pas tout, je mtais enrl parmi des corsaires, et javais de lor gros comme moi. Quoique je naie jamais t superstitieux, javoue que je pris le rve de Dufailli pour une prdiction sur mon avenir ; ctait peut-tre un avis du ciel pour me dicter une dtermination. Cependant, disais-je en moi-mme, jusqu prsent, je ne vaux gure la peine que le ciel soccupe de moi, et je ne vois pas non plus quil sen soit trop occup. Bientt, je fis une autre rflexion ; il me passa par la tte, que le vieux sergent pourrait bien avoir voulu faire une allusion. Cette ide mattrista ; je me levai, Dufailli saperut que je prenais un air plus sombre que de coutume. Eh ! quas-tu donc, pays ? scria-t-il ; il est triste comme un bonnet de nuit. Est-ce que par hasard on taurait vendu des pois qui ne veulent pas cuire ? me dit

Pauline en me saisissant brusquement par le bras, comme pour me tirer de ma rverie. Est-il maussade, observa Thrse. Taisez-vous, reprit Dufailli ; vous parlerez quand on vous le permettra ; en attendant, dormez ; dormez esclaves, rpta-t-il, et ne bougez pas ; nous allons revenir. Aussitt il me fit signe de le suivre ; jobis, et il me conduisit dans une salle basse, o tait le capitaine Paulet, avec les hommes de son quipage, la plupart ivres denthousiasme et de vin. Ds que nous parmes, ce ne fut quun cri : Voil Dufailli ! voil Dufailli ! Honneur lancien, dit Paulet ; puis, offrant mon compagnon un sige ct de lui : Pose toi l, mon vieux : on a bien raison de dire que la providence est grande. M. Boutrois, appelait-il, M. Boutrois, du bichops, comme sil en pleuvait ; va ! il ny aura pas de misre aprs ce temps-ci, reprit Paulet, en pressant la main de Dufailli. Depuis un moment Paulet ne cessait pas davoir les yeux sur moi. Il me semble que je te connais, me dit-il ; tu as dj port le hulot, mon cadet. Je lui rpondis que javais t embarqu sur le corsaire le Barras, mais que quant lui, je pensais ne lavoir jamais vu. En ce cas nous ferons connaissance ; je ne sais, ajouta-t-il, mais tu mas encore lair dun bon chien ; dun chien tout faire, comme on dit. Eh ! les autres, nest-ce pas quil a lair dun bon chien ? jaime des trognes comme a. Assieds-toi ma droite, main fieux, queu carrure ! en at-il des paules ! Ce blondin fera encore un fameux

pqueux de rougets (pcheur dAnglais.) En achevant de prononcer ces mots, Paulet me coiffa de son bonnet rouge. Il ne lui sied point mal, cet fant, remarqua-t-il avec un accent picard, dans lequel il y avait beaucoup de bienveillance. Je vis tout dun coup que le capitaine ne serait pas fch de me compter parmi les siens. Dufailli, qui navait pas encore perdu lusage de la parole, mexhorta vivement profiter de loccasion ; ctait le bon conseil quil avait promis de me donner, je le suivis. Il fut convenu que je ferais la course et que, ds le lendemain, on me prsenterait larmateur, M. Choisnard, qui mavancerait quelquargent. Il ne faut pas demander si je fus ft par mes nouveaux camarades ; le capitaine leur avait ouvert un crdit de mille cus dans lhtel, et plusieurs dentre eux avaient en ville des rserves dans lesquelles ils allrent puiser. Je navais pas encore vu pareille profusion. Rien de trop cher ni de trop recherch pour des corsaires. M. Boutrois, pour les satisfaire, fut oblig de mettre contribution la ville et les environs ; peut-tre mme dpcha-t-il des courriers, afin dalimenter cette bombance, dont la dure ne devait pas se borner un jour. Nous tions le lundi, mon compagnon ntait pas dgris le dimanche suivant. Quant moi, mon estomac rpondait de ma tte, elle ne reut pas le moindre chec. Dufailli avait oubli la promesse que nous avions faite nos particulires ; je len fis souvenir, et, quittant un instant la socit, je me rendis auprs delles, prsumant bien

quelles simpatientaient de ne pas nous voir revenir. Pauline tait seule ; sa sur tait alle sinformer de ce qutait devenue sa mre : elle rentra bientt. Ah ! malheureuses que nous sommes, scria-t-elle en se jetant sur le lit, avec un mouvement de dsespoir. Eh ! bien, quy a-t-il donc ? lui dis-je. Nous sommes perdues, me rpondit-elle, le visage inond de larmes : on en a transport deux lhpital ; ils ont les reins casss ; un garde de nuit a t bless, et le commandant de place vient de faire fermer la maison. Quallons-nous devenir ? o trouver un asile ? Un asile, lui dis-je, on vous en trouvera toujours un ; mais la mre, o est-elle ? Thrse mapprit que sa mre, dabord emmene au violon, venait dtre conduite la prison de la ville, et quil tait bruit quelle nen serait pas quitte bon march. Cette nouvelle me donna de srieuses inquitudes : la mre Thomas allait tre interroge, peut-tre avait-elle dj comparu au bureau de la place, ou chez le commissairegnral de police : sans doute quelle aurait nomm ou quelle nommerait Dufailli. Dufailli compromis, je ltais aussi ; il tait urgent de prvenir le coup. Je redescendis en toute hte pour me concerter avec mon sergent, sur le parti prendre. Heureusement, il ntait pas encore hors dtat dentendre raison : je ne lui parlai que du danger qui le menaait ; il me comprit, et, tirant de sa ceinture une vingtaine de guines : Voil, me dit-il, de quoi massurer du silence de la mre Thomas ; Puis, appelant un domestique de lhtel, il lui remit la somme, en lui recommandant de la faire tenir sur-le-champ la

prisonnire. Cest le fils du concierge, me dit Dufailli ; il a les pieds blancs, il passe partout, et avec , cest un garon discret. Le commissionnaire fut promptement de retour ; il nous raconta que la mre Thomas, interroge deux fois, navait nomm personne ; quelle avait accept avec reconnaissance la gratification, et quelle tait bien rsolue, la tte sur le billot, ne rien dire qui pt nous porter prjudice ; ainsi, il devint clair pour moi que je navais rien craindre de ce ct. Et les filles, quen ferons-nous, disje Dufailli ? Les filles, il ny a qu les emballer pour Dunkerque, je fais les frais du voyage. Aussitt nous montons ensemble pour signifier lordre de ce dpart. Dabord, elles parurent tonnes ; cependant, aprs quelques raisonnements pour leur prouver quil tait de leur intrt de ne pas rester plus long-temps Boulogne ; elles se dcidrent nous faire leurs adieux. Ds le soir mme elles se mirent en route. La sparation sopra sans efforts ; Dufailli avait largement financ ; et puis, il y avait de lespoir que nous nous reverrions : deux montagnes ne se rencontrent pas on sait le reste du proverbe. En effet, nous devions les retrouver plus tard, dans un musicos quachalandait la grande renomme du clbre Jean-Bart, dont une descendante, au sein de sa patrie mme, se consacrait aux plaisirs des mules de son aeul. La mre Thomas recouvra sa libert, aprs une dtention de six mois. Pauline et sa sur, ramenes dans le giron maternel, par lamour du sol natal, reprirent leur train de vie habituel. Jignore si elles ont fait fortune ; ce ne

serait pas impossible. Mais faute de renseignements, je termine ici leur histoire, et je continue la mienne. Paulet et les siens staient peine aperus de notre absence ; que dj nous tions de retour, lon chanta, lon but, lon mangea, alternativement, et tout la fois, sans dsemparer, jusqu minuit, confondant ainsi tous les repas dans un seul. Paulet et Fleuriot, son second, taient les hros de la fte : au physique comme au moral, ils taient les vritables antipodes lun de lautre. Le premier tait un gros homme court, rbl, carr ; il avait un cou de taureau, des paules larges, une face rebondie, et dans ses traits quelque chose du lion ; son regard tait toujours ou terrible ou affectueux ; dans le combat, il tait sans piti, partout ailleurs il tait humain, compatissant. Au moment dun abordage, ctait un dmon ; au sein de sa famille, prs de sa femme et de ses enfants, sauf quelque reste de brusquerie, il avait la douceur dun ange ; enfin ctait un bon fermier, simple, naf et rond comme un patriarche, impossible de reconnatre le corsaire ; une fois embarqu, il changeait tout coup de murs et de langage, il devenait rustre et grossier outre mesure, son commandement tait celui dun despote dOrient, bref et sans rplique ; il avait un bras et une volont de fer, malheur qui lui rsistait. Paulet tait intrpide et bon homme, sensible et brutal, personne plus que lui navait de la franchise et de la loyaut. Le lieutenant de Paulet tait un des tres les plus singuliers que jeusse rencontrs : dou dune constitution des plus robustes, trs jeune encore, il lavait use dans

des excs de tous genres ; ctait un de ces libertins qui, force de prendre par anticipation des -compte sur la vie, dvorent leur capital en herbe. Une tte ardente, des passions vives, une imagination exalte, lavaient de bonne heure pouss en avant. Il ne touchait pas sa vingtime anne et le dlbrement de sa poitrine, accompagn dun dprissement gnral, lavaient contraint de quitter larme de lartillerie dans laquelle il tait entr dix-huit ans ; maintenant, ce pauvre garon navait plus que le souffle, il tait effrayant de maigreur ; deux grands yeux, dont la noirceur faisait ressortir la pleur mlancolique de son teint, taient en apparence tout ce qui avait survcu dans ce cadavre, o respirait cependant une me de feu. Fleuriot nignorait pas que ses jours taient compts. Les oracles de la facult lui avaient annonc son arrt de mort, et la certitude de sa fin prochaine lui avait suggr une trange rsolution : voici ce quil me conta ce sujet. Je servais, me dit-il, dans le cinquime dartillerie lgre, o jtais entr comme enrl volontaire. Le rgiment tenait garnison Metz : les femmes, le mange, les travaux de nuit au polygone, mavaient mis sur les dents ; jtais sec comme un parchemin. Un matin on sonne le bouteselle ; nous partons ; je tombe malade en route, on me donne un billet dhpital, et, peu de jours aprs, les mdecins voyant que je crache le sang en abondance, dclarent que mes poumons sont hors dtat de saccommoder plus longtemps des mouvements du cheval : en consquence, on dcide que je serai envoy dans lartillerie pied ; et peine suis-je rtabli, que la mutation propose par les

docteurs est effectue. Je quitte un calibre pour lautre, le petit pour le gros, le six pour le douze, lperon pour la gutre ; je navais plus panser le poulet-dinde, mais il fallait faire valser la demoiselle sur la plate-forme, embarrer, dbarrer la chvre, rouler la brouette, piocher lpaulement, endosser la bricolle, et, pis que cela, me coller sur lchine la valise de La Rame, cette ternelle peau de veau, qui a tu elle seule plus de conscrits que le canon de Marengo. La peau de veau me donna comme on dit, le coup de bas ; il ny avait plus moyen dy rsister. Je me prsente la rforme, je suis admis ; il ne sagissait plus que de passer linspection du gnral ; ctait ce gueusard de Sarrazin ; il vint moi : Je parie quil est encore poitrinaire celui-l ; nest-ce pas que tu es poitrinaire ? Phtysiaque du second degr, rpond le major. Cest a, je men doutais ; je le disais, ils le seront tous, paules rapproches, poitrine troite, taille effile, visage maci. Voyons tes jambes ; il y a quatre campagnes l dedans, continua le gnral, en me frappant sur le mollet : maintenant que veux-tu ? ton cong ? tu ne lauras pas. Dailleurs, ajouta-t-il, il ny a de mort que celui qui sarrte : vas ton train un autre Je voulus parler un autre, rpta le gnral, et tais-toi. Linspection termine, jallai me jeter sur le lit de camp. Pendant que jtais tendu sur la plume de cinq pieds, rflchissant la duret du gnral, il me vint la pense que peut-tre je le trouverais plus traitable, si je lui tais recommand par un de ses confrres. Mon pre avait t li avec le gnral Legrand ; ce dernier tait au camp

dAmbleteuse ; je songeai men faire un protecteur. Je le vis. Il me reut comme le fils dun ancien ami, et me donna une lettre pour Sarrazin, chez qui il me fit accompagner par un de ses aides de camp. La recommandation tait pressante, je me croyais certain du succs. Nous arrivons ensemble au camp de gauche, nous nous informons de la demeure du gnral, un soldat nous lenseigne, et nous voici la porte dune baraque dlabre, que rien ne signale comme la rsidence du chef ; point de sentinelle, point dinscription, pas mme de gurite. Je heurte avec la monture de mon sabre : Entrez, nous crie-t-on, avec laccent et le ton de la mauvaise humeur, une ficelle que je tire soulve un loquet de bois, et le premier objet qui frappe nos regards en pntrant dans cet asile, cest une couverture de laine dans laquelle, couchs cte cte sur un peu de paille, sont envelopps le gnral et son ngre. Ce fut dans cette situation quils nous donnrent audience. Sarrazin prit la lettre, et, aprs lavoir lue sans se dranger, il dit laide de camp : Le gnral Legrand sintresse ce jeune homme, eh bien ! que dsire-t-il ? que je le rforme ? il ny pense pas. Puis, sadressant moi : Tu en seras bien plus gras quand je taurai rform ! oh ! tu as une belle perspective dans tes foyers : si tu es riche, mourir petit feu par le supplice des petits soins ; si tu es pauvre, ajouter la misre de tes parents, et finir dans un hospice : je suis mdecin, moi, cest un boulet quil te faut, la gurison au bout ; si tu ne lattrapes pas, le sac sera ton affaire, ou bien la marche et lexercice te remettront, cest encore une chance. Au surplus, fais comme moi, bois du

chenic, cela vaut mieux que des juleps ou du petit-lait. En mme temps il tendit le bras, saisit par le cou une norme dame-jeanne qui tait auprs de lui, et emplit une canette quil me prsenta ; jeus beau men dfendre, il me fallut avaler une grande partie du liquide quelle contenait ; laide de camp ne put pas non plus se drober cette trange politesse : le gnral but aprs nous, son ngre, qui il passa la canette, acheva ce qui restait. Il ny avait plus despoir de faire rvoquer la dcision de laquelle javais appel ; nous nous retirmes trs mcontents. Laide de camp regagna Ambleteuse, et moi le fort Chtillon, o je rentrai plus mort que vif. Ds ce moment, je fus en proie cette tristesse apathique qui absorbe toutes les facults ; alors jobtins une exemption de service ; nuit et jour je restais couch sur le ventre, indiffrent tout ce qui se passait autour de moi, et je crois que je serais encore dans cette position, si, par une nuit dhiver, les Anglais ne se fussent aviss de vouloir incendier la flottille. Une fatigue inconcevable, quoique je ne fisse rien, mavait conduit un pnible sommeil. Tout coup je suis rveill en sursaut par une dtonation ; je me lve, et, travers les carreaux dune petite fentre, japerois mille feux qui se croisent dans les airs. Ici ce sont des tranes immenses comme larc-en-ciel ; ailleurs des toiles qui semblent bondir en rugissant. Lide qui me vint dabord fut celle dun feu dartifice. Cependant un bruit pareil celui des torrents qui se prcipitent en cascades du haut des rochers, me causa une sorte de frmissement ;

par intervalles, les tnbres faisaient place cette lumire rougetre, qui doit tre le jour des enfers ; la terre tait comme embrase. Jtais dj agit par la fivre, je mimagine que mon cerveau grossit. On bat la gnrale ; jentends crier aux armes ! et de la plante des pieds aux cheveux, la terreur me galope ; un vritable dlire sempare de moi. Je saute sur mes bottes, jessaie de les mettre ; impossible, elles sont trop troites ; mes jambes sont engages dans les tiges, je veux les retirer, je ne puis pas en venir bout. Durant ces efforts, chaque seconde accrot ma peur : enfin tous les camarades sont habills ; le silence qui rgne autour de moi mavertit que je suis seul, et tandis que de toutes parts on court aux pices, sans minquiter de lincommodit de ma chaussure, je fuis en toute hte travers la campagne, emportant mes vtements sous mon bras. Le lendemain, je reparus au milieu de tout mon monde, que je retrouvai vivant. Honteux dune poltronnerie dont je mtonnais moi-mme, javais fabriqu un conte qui, si on et pu le croire, maurait fait la rputation dun intrpide. Malheureusement on ne donna pas dans le paquet aussi facilement que je lavais imagin ; personne ne fut la dupe de mon mensonge ; ctait qui me lancerait des sarcasmes et des brocards ; je crevais dans ma peau, de dpit et de rage, dans toute autre circonstance, je me serais battu contre toute la compagnie ; mais jtais dans labattement, et ce ne fut que la nuit suivante que je recouvrai un peu dnergie. Les Anglais avaient recommenc bombarder la ville ;

ils taient trs prs de terre, leurs paroles venaient jusqu nous, et les projectiles des mille bouches de la cte, lancs de trop haut, ne pouvaient plus que les dpasser. On envoya sur la grve des batteries mobiles, qui, pour se rapprocher deux le plus possible, devaient suivre le flux et reflux. Jtais premier servant dune pice de douze ; parvenus la dernire limite des flots, nous nous arrtons. Au mme instant, on dirige sur nous une grle de boulets ; des obus clatent sous nos caissons, dautres sous le ventre des chevaux. Il est vident que malgr lobscurit, nous sommes devenus un point de mire des Anglais. Il sagit de riposter, on ordonne de changer dencastrement, la manuvre sexcute ; le caporal de ma pice, presquaussi troubl que je ltais la veille, veut sassurer si les tourillons sont passs dans lencastrement de tir, il y pose une main ; soudain il jette un cri de douleur que rptent tous les chos du rivage ; ses doigts se sont aplatis sous vingt quintaux de bronze ; on sefforce de les dgager, la masse qui les comprime ne pse plus sur eux, quil se sent encore retenu ; il svanouit, quelques gouttes de chenaps me servent le ranimer, et je moffre le ramener au camp ; sans doute on crut que ctait un prtexte pour mloigner. Le caporal et moi nous cheminions ensemble : au moment dentrer dans le parc, que nous devions traverser, une fuse incendiaire tombe entre deux caissons pleins de poudre ; le pril est imminent ; quelques secondes encore, le parc va sauter. En gagnant au large, je puis trouver un abri ; mais je ne sais quel changement sest opr en moi,

la mort na plus rien qui meffraie ; plus prompt que lclair, je mlance sur le tube de mtal, do schappent le bitume et la roche enflamms : je veux touffer le projectile, mais, ne pouvant y parvenir, je le saisis, lemporte au loin, et le dpose terre, dans linstant mme o les grenades quil renferme clatent et dchirent la tle avec fracas. Il existait un tmoin de cette action : mes mains, mon visage, mes vtements brls, les flancs dj charbonns dun caisson, tout dposait de mon courage. Jaurais t fier sans un souvenir ; je ntais que satisfait : mes camarades ne maccableraient plus de leurs grossires plaisanteries. Nous nous remettons en route. peine avons-nous fait quelques pas, latmosphre est en feu, sept incendies sont allums la fois, le foyer de cette vive et terrible lumire est sur le port ; les ardoises ptillent mesure que les toits sont embrass ; on croirait entendre la fusillade ; des dtachements, tromps par cet effet, dont ils ignorent la cause, circulent dans tous les sens pour chercher lennemi. Plus prs de nous, quelque distance des chantiers de la marine, des tourbillons de fume et de flamme slvent dun chaume, dont les ardents dbris se dispersent au gr des vents ; des cris plaintifs viennent jusqu nous, cest la voix dun enfant ; je frmis ; il nest plus temps peut-tre ; je me dvoue, lenfant est sauv, et je le rends sa mre, qui, stant carte un moment, accourait plore pour le secourir. Mon honneur tait suffisamment rpar : on net plus os me taxer de lchet ; je revins la batterie, o je reus les flicitations de tout le monde. Un chef de bataillon qui

nous commandait alla jusqu me promettre la croix, quil navait pu obtenir pour lui-mme, parce que, depuis trente ans quil servait, il avait eu le malheur de se trouver toujours derrire le canon, et jamais en face. Je me doutais bien que je ne serais pas dcor avant lui, et grces ses recommandations, je ne le fus pas non plus. Quoi quil en soit, jtais en train de millustrer, toutes les occasions taient pour moi. Il y avait entre la France et lAngleterre des pourparlers pour la paix. Lord Lauderdale tait Paris en qualit de plnipotentiaire, quand le tlgraphe y annona le bombardement de Boulogne ; ctait le second acte de celui de Copenhague. cette nouvelle, lEmpereur, indign dun redoublement dhostilits sans motif, mande le lord, lui reproche la perfidie de son cabinet, et lui enjoint de partir sur-le-champ. Quinze heures aprs, Lauderdale descend ici au Canon dOr. Cest un Anglais, le peuple exaspr veut se venger sur lui ; on sattroupe, on sameute, on se presse sur son passage, et quand il parat, sans respect pour luniforme des deux officiers qui sont sa sauve-garde, de toutes parts on fait pleuvoir sur lui des pierres et de la boue. Ple, tremblant, dfait, le lord sattend tre sacrifi ; mais, le sabre au poing, je me fais jour jusqu lui : Malheur qui le frapperait ! mcriai-je alors. Je harangue, jcarte la foule, et nous arrivons sur le port, o, sans tre expos dautres insultes, il sembarque sur un btiment parlementaire. Il fut bientt bord de lescadre anglaise, qui, le soir mme, continua de bombarder la ville. La nuit suivante, nous tions encore sur le sable. une heure du matin, les Anglais, aprs avoir

lanc quelques congrves [1], suspendent leur feu : jtais excd de fatigue, je mtends sur un afft, et je mendors. Jignore combien de temps se prolongea mon sommeil, mais quand je mveillai, jtais dans leau jusquau cou, tout mon sang tait glac, mes membres engourdis, ma vue, comme ma mmoire, stait gare. Boulogne avait chang de place, et je prenais les feux de la flottille pour ceux de lennemi. Ctait l le commencement dune maladie fort longue, pendant laquelle je refusai opinitrement dentrer lhpital. Enfin lpoque de la convalescence arriva ; mais comme jtais trop lent me rtablir, on me proposa de nouveau pour la rforme, et cette fois je fus congdi malgr moi, car jtais maintenant de lavis du gnral Sarrazin. Je ne voulais plus mourir dans mon lit, et mappliquant le sens de ces paroles, il ny a de mort que celui qui sarrte, pour ne pas marrter, je me jetai dans une carrire o, sans travaux trop pnibles, il y a de lactivit de toute espce. Persuad quil me restait peu de temps vivre, je pris la rsolution de bien lemployer : je me fis corsaire ; que risquais-je ? je ne pouvais qutre tu, et alors je perdais peu de chose ; en attendant, je ne manque de rien, motions de tous les genres, prils, plaisirs, enfin je ne marrte pas. Le lecteur sait, prsent quels hommes taient le capitaine Paulet et son second. peine restait-il le souffle ce dernier, et au combat, comme partout, il tait le bouteen-train. Parfois semblait-il absorb dans de sombres penses, il sen arrachait par une brusque secousse, sa

tte donnait limpulsion ses nerfs, et il devenait dune turbulence qui ne connaissait pas de bornes : point dextravagance, point de saillie singulire dont il ne ft capable ; dans cette excitation factice, tout lui tait possible, il et tent descalader le ciel. Je ne puis pas dire toutes les folies quil fit dans le premier banquet auquel Dufailli mavait prsent ; tantt il proposait un divertissement, tantt un autre ; enfin le spectacle lui passa par lesprit : Que donne-t-on aujourdhui ? Misanthropie et Repentir. Jaime mieux les Deux Frres. Camarades ! qui de vous veut pleurer ? Le capitaine pleure tous les ans sa fte. Nous autres garons, nous navons pas de ces joies-l. Ce que cest quand on est pre de famille ! Allezvous quelquefois la comdie, notre suprieur ? il faut voir , il y aura foule. Tout beau monde, des pcheuses de crevettes en robes de soie ; cest la noblesse du pays. Dieu ! le ciel est poignard ! des manchettes des cochons. Nimporte, il faut la comdie ces dames ; encore, si elles entendaient le franais ? le franais ! ah bien oui ! allez donc vous y faire mordre ; je me souviens du dernier bal ; des particulires, quand on les invite danser, qui vous rpondent, je suis reteinte. Ah ! auras-tu bientt fini dcorner le pays ? dit Paulet son lieutenant, quaucun des corsaires navait interrompu. Capitaine, reprit celui-ci, jai fait ma motion ; personne ne dit mot, personne ne veut pleurer ; au revoir, je vais pleurer tout seul. Fleuriot sortit aussitt ; alors le capitaine commena de

nous faire son loge : Cest un cerveau brl, dit-il, mais pour la bravoure, il ny a pas son pareil sous la calotte des cieux. Puis il poursuivit en nous racontant comment il devait la tmrit de Fleuriot la riche capture quil venait de faire. Le rcit tait anim et piquant, malgr les cuirs dont lassaisonnait Paulet, qui avait une habitude bien bizarre, celle de fausser la liaison en prodiguant le t toutes les fois quil tait avec ses compagnons de bord, et ls lorsque, dans les relations civiles, ou dans les jours de fte, il se croyait oblig plus durbanit : ce fut avec force t quil fit la description presque burlesque dun combat dans lequel, suivant sa coutume, il avait avec la barre du cabestan assomm une douzaine dAnglais. La soire savanait ; Paulet, qui navait pas encore revu sa femme et ses enfants, allait se retirer, lorsque revint Fleuriot ; il ntait pas seul : Capitaine, dit-il, en entrant, comment trouvez-vous le gentil matelot que je viens dengager ? jespre que le bonnet rouge na jamais coiff un plus joli visage ? Cest vrai, rpondit Paulet, mais est-ce un mousse que tu mamnes-l ? il na pas de barbe eh ! parbleu, ajouta-t-il, en levant la voix avec surprise, cest une femme ! Puis continuant avec un tonnement encore plus marqu : Je ne me trompe pas, cest la Saint *** [2]. Oui, reprit Fleuriot, cest Elisa, laimable moiti du directeur de la troupe qui fait les dlices de Boulogne, elle vient avec nous se rjouir de notre bonheur. Madame parmi des corsaires, je lui en fais mon compliment, poursuivit le capitaine, en lanant la comdienne travestie ce regard du mpris qui nest que trop expressif ;

elle va entendre de belles choses ; il faut avoir le diable au corps ; une femme ! Allons donc ! notre chef, scria Fleuriot, ne dirait-on pas que des corsaires sont des cannibales ; ils ne la mangeront pas. Dailleurs, vous savez le refrain :

Elle aime rire, elle aime boire, Elle aime chanter comme nous
Quel mal y a-t-il a ? Aucun, mais la saison est propice pour la course, tout mon quipage est en parfaite sant, et il ny a pas besoin ici de madame pour quil se porte bien. ces mots, prononcs avec humeur, Elisa baissa la vue. Chre enfant, ne rougissez pas, dit Fleuriot, le capitaine plaisante Non, morbleu ! je ne plaisante pas, je me souviens de la Saint-Napolon, o tout ltat-major, commencer par le marchal Brune, tait pied ; il ny eut pas de petite guerre ce jour-l : madame sait pourquoi, ne me forcez pas en dire davantage. lisa, que ce langage humiliait, ntait pas se repentir davoir accompagn Fleuriot : dans le trouble qui lagitait, elle essaya de justifier son apparition au Lion dargent, avec cette douceur de ton, ces manires gracieuses, cette amnit de physionomie, que des murs trs licencieuses semblent exclure : elle parla dadmiration, de gloire,de vaillance, dhrosme, et, afin de prendre Paulet par les sentiments, elle fit un appel sa galanterie, en le qualifiant de chevalier franais. La flatterie a toujours plus ou moins dempire sur les mes ; Paulet devint presque poli, les s lui revinrent la bouche avec autant de profusion que sil et

t endimanch ; il sexcusa du mieux quil put, obtint son pardon dElisa, et prit cong de ses convives, en leur recommandant de samuser : sans doute, ils ne sennuyrent pas. Quant moi, il me fut impossible de rester veill ; je gagnai donc mon lit, o je ne vis et nentendis rien. Le lendemain, jtais frais et gaillard Fleuriot me conduisit chez larmateur, qui, sur ma bonne mine, me fit lavance de quelques pices de cinq francs. Sept jours aprs, huit dentre nos camarades taient entrs lhpital Le nom de l comdienne Saint *** avait disparu de laffiche. On dit quafin de se mettre promptement en lieu sr, elle avait profit de la chaise de poste dun colonel, qui, tourment du besoin de jouer jusquaux plumets de son rgiment, avait fait tout exprs le voyage de Paris. Jattendais avec impatience le moment de nous embarquer. Les pices de cinq francs de M. Choisnard taient comptes, et si elles me faisaient vivre, elles ne me mettaient gure mme de faire figure ; dun autre ct, tant jtais terre, javais redouter quelque fcheuse rencontre : Boulogne tait infest dun grand nombre de mauvais garnements. Les Mansui, les Tribout, les Sal, tenaient des jeux sur le port, o ils dpouillaient les conscrits, sous la direction dun autre bandit, le nomm Canivet, qui, la face de larme et de ses chefs, osait sintituler le bourreau des crnes. Il me semble encore voir cette lgende sur son bonnet de police, o taient figurs une tte de mort, des fleurets et des ossements en sautoir. Canivet tait comme le fermier ou plutt le suzerain de petit

paquet, des ds, etc. Ctait de lui que relevaient une foule de matres, prvts, btonistes, tireurs de savattes et autres praticiens, qui lui payaient tribut pour avoir le droit dexercer le mtier descroc ; il les surveillait sans cesse, et quand il les souponnait de quelquinfidlit, dordinaire il les punissait par des coups dpe. Jimaginais que dans cette lie, il tait impossible quil ny et pas quelque chapp des bagnes ; je craignais une reconnaissance, et mes apprhensions taient dautant plus fondes, que javais entendu dire que plusieurs forats librs avaient t placs, soit dans le corps des sapeurs, soit dans celui des ouvriers militaires de la marine. Depuis quelque temps, on ne parlait que de meurtres, dassassinats, de vols, et tous ces crimes prsentaient les caractres auxquels on peut reconnatre luvre de sclrats exercs ; peut-tre dans le nombre des brigands sen trouvait-il quelques-uns de ceux avec qui javais t li Toulon. Il mimportait de les fuir, car, mis de nouveau en contact avec eux, jaurais eu bien de la peine viter dtre compromis. On sait que les voleurs sont comme les filles : quand on se propose dchapper leur socit et leurs vices, tous se liguent pour empcher la conversion ; tous revendiquent le camarade qui renonce au mal, et cest pour eux une espce de gloire de le retenir dans ltat abject dont ils ne veulent ni sortir, ni laisser sortir les autres. Je me rappelais mes dnonciateurs de Lyon, et les motifs qui les avaient ports me faire arrter. Comme lexprience tait rcente, je fus dispos tout naturellement en faire mon profit et me mettre sur mes gardes : en consquence, je

me montrais dans les rues le plus rarement possible ; je passais presque tout mon temps la basse ville, chez une madame Henri, qui prenait des corsaires en pension, et leur faisait crdit sur la perspective de leurs parts de prises. Madame Henri, dans la supposition o elle aurait t marie, tait une fort jolie veuve encore trs avenante, bien quelle approcht de ses trente-six ans ; elle avait auprs delle deux filles charmantes, qui, sans cesser dtre sages, avaient la bont de donner des esprances tout beau garon que la fortune favorisait. Quiconque dpensait son or dans la maison tait le bien venu ; mais celui qui dpensait le plus tait toujours le plus avant dans les bonnes grces de la mre et des filles, aussi longtemps quil dpensait. La main de ces demoiselles avait t promise vingt fois, vingt fois peut-tre elles avaient t fiances, et leur rputation de vertu nen avait reu aucun chec. Elles taient libres dans leurs paroles ; dans leur conduite elles taient rserves, et quoiquelles ne se fissent pas blanches de leur innocence, personne ne pouvait se vanter de leur avoir fait faire un faux pas. Cependant, combien de hros de la mer avaient subi linfluence de leurs attraits ! combien de soupirants, tromps par des agaceries sans consquence, staient flatts dune prdilection qui devait les conduire au bonheur ! et puis, comment ne pas se mprendre sur les vritables sentiments de ces chastes personnes, dont lamabilit constante avait toujours lair dune prfrence ? Le matador daujourdhui tait ft, choy ; on lui prodiguait mille petits soins, on lui permettait certaines privauts, un

baiser, par exemple, pris la drobe ; on lencourageait par des illades, on lui donnait des conseils dconomie, en poussant adroitement la consommation ; on rglait lemploi de son argent, et si les fonds baissaient, ce qui avait lieu ordinairement son insu, ce ntait que par loffre gnreuse dun prt quil apprenait la pnurie de ses finances ; jamais on ne lconduisait : sans tmoigner ni indiffrence ni tideur, on attendait que la ncessit et lamour le fissent voler de nouveaux prils. Mais peine le navire qui emportait lamant avait-il mis la voile, et voguait-il vers les chances heureuses sur lesquelles taient hypothqus un hymen ventuel et une somme lgre que lon avait pris lengagement de rendre au centuple, que dj il tait remplac par quelquautre fortun mortel ; si bien que dans la maison de madame Henri, les adorateurs faisaient la navette, et que ses deux demoiselles taient comme deux citadelles qui, toujours investies, toujours prs de se rendre, en apparence, ne succombaient jamais. Quand lun levait le sige, lautre le reprenait ; il y avait de lillusion pour tout le monde, et il ny avait que de lillusion. Ccile, lune des filles de madame Henri, avait pourtant dpass sa vingtime anne ; elle tait enjoue, rieuse lexcs, coutait tout sans rougir, jusqu la gravelure, et ne se fchait qu lattouchement. Hortense, sa sur, ne sen fchait mme pas ; elle tait plus jeune, et son caractre tait plus naf ; parfois elle disait des choses mais il semblait que du miel et de leau de fleur dorange coulaient dans les veines de ces deux enfants, tant, en toute occasion, elles taient douces et calmes. Dans leur cur,

il ny avait rien dinflammable, et quoiquelles ne se signassent pas pour un propos leste, ou quelles ne stonnassent pas du geste un peu trop familier dun matelot, elles nen mritaient pas moins, assure-t-on, le surnom quon a donn la bergre de Vaucouleurs, ainsi qu une petite ville de la Picardie. Ce fut au foyer de cette famille si recommandable, que je vins masseoir pendant un mois avec une assiduit dont je mtonnais moi-mme, partageant mes heures entre le piquet, la gandriole et la petite bire : cet tat dune inaction qui me pesait, cessa enfin. Paulet voulut reprendre le cours de ses exploits habituels : nous nous mmes en chasse ; mais les nuits ntaient plus assez obscures, et les jours taient devenus trop longs : toutes nos captures se rduisirent quelques misrables bateaux de charbon, et un sloop de peu de valeur, sur lequel nous trouvmes je ne sais plus quel lord, qui, dans lespoir de recouvrer de lapptit, avait entrepris avec son cuisinier une promenade maritime. On lenvoya dpenser ses revenus et manger des truites Verdun. La morte-saison approchait, et nous navions presque pas fait de butin. Le capitaine tait taciturne et triste comme un bonnet de nuit ; Fleuriot se dsesprait, il jurait, il temptait du matin au soir ; du soir au matin il tait dans un vritable accs de rage ; tous les hommes de lquipage, suivant une expression fort usite parmi les gens du peuple, se mangeaient les sangs Je crois quavec des dispositions semblables, nous aurions attaqu un vaisseau trois ponts. Il tait minuit : sortis dune petite

anse auprs de Dunkerque, nous nous dirigions vers les ctes dAngleterre ; tout coup la lune, apparaissant travers une clairire de nuages, rpand sa lumire sur les flots du dtroit ; peu de distance, des voiles blanchissent ; cest un brick de guerre qui sillonne la vague luisante ; Paulet la reconnu : Mes enfants, nous crie-t-il, il est nous, tout le monde plat ventre, et je vous rponds du poste. En un instant il nous eut conduits labordage. Les Anglais se dfendaient avec fureur ; une lutte terrible sengagea sur leur pont. Fleuriot, qui, selon sa coutume, y tait mont le premier, tomba au nombre des morts : Paulet fut bless ; mais il se vengea, et vengea son second : il assomma tout autour de lui ; jamais je navais vu une boucherie pareille. En moins de dix minutes, nous fmes les matres du bord, et le pavillon aux trois couleurs fut hiss la place du pavillon rouge. Douze des ntres avaient succomb dans cette action, o de part et dautre fut dploy un gal acharnement. Entre ceux qui avaient pri, tait un nomm Lebel, dont la ressemblance avec moi tait si frappante, que journellement elle donnait lieu aux plus singulires mprises. Je me rappelai que mon Sosie avait des papiers fort en rgle. Parbleu ! ruminai-je en moi-mme, loccasion est belle ; on ne sait pas ce qui peut arriver : Lebel va tre jet aux poissons ; il na pas besoin de passe-port, et le sien mirait merveille. Lide me paraissait excellente : je ne craignais quune chose, ctait que Lebel net dpos son portefeuille dans les bureaux de larmateur. Je fus au comble de la joie, en le

palpant sur sa poitrine ; aussitt je men emparai sans tre vu de personne, et quand on eut lanc la mer les sacs de sable, dans lesquels, pour mieux les retenir fond, on avait plac les cadavres, je me sentis soulag dun grand poids, en songeant que dsormais jtais dbarrass de ce Vidocq qui mavait jou tant de mauvais tours. Cependant, je ntais pas encore compltement rassur ; Dufailli, qui tait notre capitaine darmes, connaissait mon nom. Cette circonstance me contrariait : pour navoir rien redouter de lui, je rsolus de le dterminer me garder le secret, en lui faisant une fausse confidence. Inutile prcaution : jappelle Dufailli, je le cherche sur le brick, il ny tait pas ; je vais bord de la Revanche, je cherche, jappelle encore, point de rponse ; je descends dans la soute aux poudres, pas de Dufailli. Quest-il devenu ? Je monte la cambuse : auprs dun baril de genivre et de quelques bouteilles, japerois un corps tendu : cest lui ; je le secoue, je le retourne il est noir il est mort. Telle fut la fin de mon protecteur, une congestion crbrale, une apoplexie foudroyante ou une asphyxie, cause par livresse, avait termin sa carrire. Depuis quil existait des sergents dartillerie de marine, on nen citait pas un qui et bu avec autant de persvrance. Un seul trait le caractrisera : ce prince des ivrognes le racontait comme le plus beau de sa vie. Ctait le jour des Rois, Dufailli avait attrap la fve : pour honorer sa royaut, ses camarades le font asseoir sur une civire porte par quatre canonniers ; ctait le pavois sur lequel on llevait.

chaque brancard pendaient des bidons deau-de-vie provenant de la distribution du matin ; juch sur cette espce de palanquin improvis, Dufailli faisait une pose devant chaque baraque du camp, o il buvait et faisait boire aux acclamations dusage. Ces stations furent si souvent ritres, qu la fin la tte lui tourna, et que sa majest phmre, introduite dans une escouade, avala, presque sans la mcher, une livre de lard quelle prit pour du fromage de Gruyre : la substance tait indigeste, Dufailli, rentr dans sa baraque, se jette sur son lit ; il prouve des soulvements de cur, il veut rprimer ces mouvements expansifs, lruption a lieu, la crise passe, il sendort, et nest tir de sa lthargie profonde que par le grognement dun chien et les coups de griffes dun chat, qui, posts proximit du cratre, se disputaient dignit de lhomme, qutais-tu devenue ? ce hideux tableau, qui ne reconnatrait que nul, plus que Dufailli, ntait fait pour donner des leons de temprance aux enfants des Spartiates ? Je me suis arrt un instant pour donner un dernier coup de pinceau mon pays ; il nest plus, que Dieu lui fasse paix ! Je reviens bord du brick, o Paulet mavait laiss avec le capitaine de prise et cinq hommes de lquipage de la Revanche. peine avions-nous ferm les coutilles pour nous assurer de nos prisonniers, que nous nous rapprochmes de la cte afin de la longer le plus possible jusqu Boulogne ; mais quelques coups de canon, tirs par les Anglais avant labordage, avaient appel dans

notre direction une de leurs frgates. Elle fora de voiles pour nous canonner, et bientt elle fut si prs de nous, que ses boulets nous dpassrent ; elle nous suivit ainsi jusqu la hauteur de Calais. Alors la mer devenant houleuse, et un vent imptueux chassant au rivage, nous crmes quelle sloignerait, dans la crainte de se briser sur des rcifs ; elle ntait dj plus matresse de ses manuvres ; pousse vers la terre, elle eut lutter la fois contre tous les lments dchans : schouer tait pour elle lunique moyen de salut, il ne fut pas tent. En un clin dil, la frgate fut prcipite sous les feux croiss des batteries de la cte de fer, dela jete, du fort Rouge : de partout on faisait pleuvoir sur elle des bombes, des boulets rams et des obus. Au milieu du bruit effroyable de mille dtonations, un cri de dtresse se fait entendre, et la frgate sabme dans les flots, sans quil soit possible de lui porter secours. Une heure aprs, le jour parut ; de loin en loin ; soulevs par les vagues, flottaient quelques dbris. Un homme et une femme staient attachs sur un mt, ils agitaient un mouchoir ; nous allions doubler le cap Grenet lorsque nous apermes leurs signaux. Il me semblait que nous pouvions sauver ces malheureux ; jen fis la proposition au capitaine de prises, et sur son refus de mettre la chaloupe notre disposition, dans llan dune piti que je navais pas encore ressentie, je me laissai emporter la menace de lui faire sauter la cervelle. Allons donc ! me dit-il avec un sourire ddaigneux, et en haussant les paules, le capitaine Paulet a plus dhumanit que toi, il les a vus, et

ne bouge pas : cest quil ny a rien faire. Ils sont l-bas, nous sommes ici, avec le gros temps, chacun pour soi ; nous avons fait assez de perte comme a, quand il ny aurait que Fleuriot. Cette rponse me rendit mon sang-froid, et me fit comprendre que nous courions nous-mmes un danger plus grand que je ne le supposais : en effet, les vagues samoncelaient ; au-dessus ; se jouant les guoilans et les mauves qui mlaient leurs cris aigus au sifflement de laquilon ; lhorizon, de plus en plus obscurci, se projetaient de longues bandes noires et rouges ; laspect du ciel tait affreux, tout annonait une tempte. Heureusement Paulet avait habilement calcul le temps et les distances ; nous manqumes la passe de Boulogne, mais, non loin de l, au Portel, nous trouvmes un refuge et la scurit du rivage. En dbarquant dans cet endroit, nous vmes couchs sur la grve les deux infortuns que jaurais si bien voulu secourir ; le reflux les avait apports sans vie sur la terre trangre, o nous devions leur donner la spulture : ctaient peut-tre deux amans. Je fus touch de leur sort, mais dautres soins marrachrent mes regrets. Toute la population du village , femmes, enfants, vieillards, tait accourue sur la cte. Les familles de cent cinquante pcheurs se livraient au dsespoir, la vue de frles embarcations que foudroyaient six vaisseaux de ligne anglais, dont les masses solides affrontaient la mer en courroux. Chaque spectateur, avec une anxit quil est plus ais de concevoir que de dcrire, ne suivait des yeux que la barque laquelle il sintressait, et, selon quelle

tait submerge ou se trouvait hors de pril, ctaient des cris, des pleurs, des lamentations, ou des transports dune joie extravagante. Des femmes, des filles, des mres, des pouses, sarrachaient les cheveux, dchiraient leurs vtements, se roulaient par terre, en vomissant des imprcations et des blasphmes ; dautres, sans croire insulter tant de douleur, et sans songer remercier le ciel, vers lequel linstant dauparavant elles levaient des mains suppliantes, dansaient, chantaient, et, le visage encore inond de pleurs, manifestaient tous les symptmes de lallgresse la plus vive, les vux les plus fervents, le patronage du bienheureux saint Nicolas, lefficacit de son intercession, tout tait oubli. Peut-tre un jour plus tard, allait-on sen souvenir, peut-tre devait-il y avoir un peu de compassion pour le prochain, mais pendant la tempte lgosme tait l On me lavait dit :

chacun pour soi.

CHAPITRE XX
Je suis admis dans lartillerie de marine. Je deviens caporal. Sept prisonniers de guerre. Socits secrtes de larme les olympiens. Duels singuliers. Rencontre dun forat. Le comte de L***, mouchard politique. Il disparat. Lincendiaire. On me promet de lavancement. Je suis trahi. Encore une fois la prison. Licenciement de larme de la Lune. le soldat graci. Un de mes compagnons est pass par les armes. Le bandit pimontais. Le sorcier du camp. Quatre assassins mis en libert. Je mvade.
Ds le soir mme je retournai Boulogne, o jappris que, daprs un ordre du gnral en chef, tous les individus qui, dans chaque corps, taient signals comme mauvais sujets, devaient tre immdiatement arrts et embarqus bord des btiments arms en course. Ctait une espce de presse quon allait exercer pour purger larme, et mettre un terme sa dmoralisation, qui commenait devenir alarmante. Ainsi, dsormais il ny avait plus moyen de misoler quen quittant la Revanche, sur laquelle, pour rparer les pertes du dernier combat, larmateur ne manquerait pas denvoyer quelques-uns de ces hommes dont le gnral jugeait propos de se dfaire. Puisque Canivet et ses affids ne devaient plus reparatre dans les

camps, je crus quil ny avait plus aucun inconvnient me faire soldat. Muni des papiers de Lebel, je menrlai dans une compagnie de canonniers de marine, qui faisait alors le service de la cte ; et comme Lebel avait autrefois t caporal dans cette arme, jobtins ce grade la premire vacance, cest--dire quinze jours aprs mon admission. Une conduite rgulire et la parfaite intelligence des manuvres, que je connaissais comme un artilleur de la vieille roche, me valurent promptement la bienveillance de mes chefs. Une circonstance qui aurait d me la faire perdre acheva de me concilier leur estime. Jtais de garde au fort de lEure ; ctait pendant les grandes mares, il faisait un temps affreux : des montagnes deau balayaient la plate-forme avec une telle violence, que les pices de trente-six ntaient plus immobiles dans leurs embrasures ; chaque renouvellement de la lame, on et dit que le fort entier allait tre emport. Tant que la Manche ne serait pas plus calme, il tait plus quvident quaucun navire ne se montrerait : la nuit venue, je supprimai donc les sentinelles, permettant ainsi aux soldats du poste que je commandais de goter les douceurs du lit de camp jusquau lendemain. Je veillais pour eux, ou plutt je ne dormais pas, parce que je navais pas besoin de sommeil, lorsque sur les trois heures du matin, quelques mots que je reconnais pour de langlais, frappent mon oreille, en mme temps que lon heurte la porte place au bas de lescalier qui conduit la batterie. Je crus que nous tions surpris : aussitt jveille tout le monde ; je fais charger les armes, et dj je mapprte

vendre chrement ma vie quand, travers la porte, jentends la voix et les gmissements dune femme qui implore notre assistance. Bientt je distingue clairement ces paroles franaises : Ouvrez, nous sommes des naufrags. Jhsite un moment ; cependant, aprs avoir pris mes prcautions, pour immoler le premier qui se prsenterait avec des intentions hostiles, jouvre, et je vois entrer une femme, un enfant et cinq matelots, qui taient plus morts que vifs. Mon premier soin fut de les faire rchauffer ; ils taient mouills jusquaux os et transis de froid. Mes canonniers et moi, nous leur prtmes des chemises et des vtements, et ds quils se furent un peu remis, ils me racontrent laccident qui nous procurait lhonneur de leur visite. Partis de la Havane sur un troismts, et la veille de terminer une heureuse traverse, ils taient venus se briser contre le mle de pierre qui nous renfermait, et navaient chapp la mort quen se prcipitant des hunes sur la batterie. Dix-neuf de leurs compagnons de voyage, parmi lesquels le capitaine, avaient t engloutis dans les flots. La mer nous tint encore bloqus huit jours, sans que lon ost envoyer une chaloupe pour nous relever. Au bout de ce temps, je fus ramen terre avec mes naufrags, que je conduisis moi-mme chez le chef militaire de la marine, qui me flicita comme si je les eusse fait prisonniers. Si ctait l une brillante capture, ctait bien le cas de dire quelle ne mavait cot quune peur. Quoi quil en soit, dans la compagnie, elle fit concevoir la plus haute opinion de moi.

Je continuai remplir mes devoirs avec une exactitude exemplaire ; trois mois scoulrent, et je ne mritais que des loges ; je me proposais den mriter toujours ; mais une carrire aventureuse ne cesse pas de ltre tout dun coup. Une fatale propension laquelle jobissais malgr moi, et souvent mon insu, me rapprochait constamment des personnes ou des objets qui devaient le plus sopposer ce que je matrisasse ma destine : ce fut cette singulire propension, que, sans tre agrg aux socits secrtes de larme, je dus dtre initi leurs mystres. Cest Boulogne que ces socits prirent naissance. La premire de toutes, quoi quen ait pu dire M. Nodier, dans son histoire des philadelphes [3], fut celle des olympiens, dont le fondateur apparent fut un nomm Crombet de Namur ; elle ne se composa dabord que daspirants et denseignes de la marine, mais elle ne tarda pas prendre de laccroissement, et lon y admit les militaires de toutes les armes, principalement de lartillerie. Crombet, qui tait fort jeune, (il ntait quaspirant de premire classe), se dmit de son titre de chef des olympiens, et rentra dans les rangs des frres, qui lurent u n vnrable, et se constiturent avec des formes maonniques. La socit navait pas encore de but politique, ou du moins si elle en avait un, il ntait connu que des membres influents. Le but avou tait lavancement mutuel : lolympien qui slevait devait concourir de tout son pouvoir llvation des olympiens

qui taient dans des grades infrieurs. Pour tre reu, si lon appartenait la marine, il fallait tre au moins aspirant de seconde classe, et au plus capitaine de vaisseau ; si lon servait dans les troupes de terre, la limite allait du colonel ladjudant-sous-officier exclusivement. Je nai pas entendu dire que dans leurs runions, les olympiens aient jamais agit des questions qui eussent trait la conduite du gouvernement, mais on y proclamait lgalit, la fraternit, et lon y prononait des discours qui contrastaient beaucoup avec les doctrines impriales. Boulogne, les olympiens se rassemblaient habituellement chez une Mme Hervieux, qui tenait une espce de caf borgne peu frquent. Ctait l quils tenaient leurs sances, et quils faisaient leurs rceptions, dans une salle qui leur tait consacre. Il y avait lcole militaire, ainsi qu lcole polytechnique, des loges qui taient affilies aux olympiens. En gnral, linitiation se rduisait des mots de passe, des signes et des attouchements que lon enseignait aux rcipiendaires ; mais les vritables adeptes savaient et voulaient autre chose. Le symbole de la socit expliquait assez les intentions de ces derniers ; un bras arm dun poignard sortait de la nue ; au-dessous lon voyait un buste renvers : ctait celui de Csar. Ce symbole, dont le sens se rvle de lui-mme, tait empreint sur le sceau des diplmes. Ce sceau avait t model en relief par un canonnier nomm Beaugrand ou Belgrand, employ la direction de lartillerie ; on en avait ensuite obtenu le creux en cuivre au moyen de la fonte

rectifie par la ciselure. Pour tre reu olympien, il fallait avoir fait preuve de courage, de talent et de discrtion. Les militaires dun mrite distingu taient ceux que lon cherchait enrler de prfrence. On faisait en sorte, autant que possible, dattirer dans la socit les fils des patriotes qui avaient protest contre lrection du trne imprial, ou qui avaient t perscuts. Sous lempire, il suffisait dappartenir une famille de mcontents, pour se trouver dans la catgorie des admissibles. Les chefs vritables de cette association taient dans lombre, et ne communiquaient pas leurs projets. Ils complotaient le renversement du despotisme, mais ils ne mettaient personne dans leur confidence. Il fallait que les hommes au moyen desquels ils espraient que ce rsultat saccomplirait, fussent des conjurs leur insu. Personne ne devait leur proposer de conspirer, mais ils devaient en trouver la force et la volont dans leur propre situation. Cest en vertu de cette combinaison que les olympiens finirent par se recruter jusque dans les derniers rangs des armes tant de terre que de mer. Un sous-officier ou un soldat marquait-il, par son instruction, par lnergie de son caractre, par sa fermet, par son esprit dindpendance, les olympiens lattiraient eux, et bientt il entrait dans cette confraternit, o lon sengageait, sous la foi du serment, se donner les uns aux autres aide et protection. Lappui rciproque que lon se promettait semblait tre le seul lien de la socit ; mais au fond il y avait une prmditation cache. On savait,

daprs une longue exprience, que sur cent individus admis, peine dix obtiendraient un avancement proportionn leur mrite : ainsi, sur cent individus, il tait probable quavant peu dannes on compterait quatrevingt-dix ennemis de lordre de choses dans lequel il leur avait t impossible de se caser. Ctait le comble de ladresse davoir class de la sorte, sous une dnomination commune, des hommes entre lesquels on tait certain quil y aurait plus tard laffinit du mcontentement, des hommes qui seraient irrits, et qui, fatigus de linjustice, ne manqueraient pas de saisir avec empressement loccasion de se venger. Ainsi se trouvait fomente une ligue qui, pour signorer elle-mme, nen avait pas moins une existence moins relle. Les lments dune conspiration taient rapprochs : ils se perfectionnaient, se dveloppaient de plus en plus ; mais il ne devait point y avoir de conspirateurs tant que cette conspiration nclaterait pas ; on attendait le moment propice. Les olympiens prcdrent de plusieurs annes les philadelphes, avec lesquels ils se confondirent plus tard. Lorigine de leur socit est un peu antrieure lpoque du sacre de Napolon. On assure quils se runirent pour la premire fois loccasion de la disgrce de lamiral Truguet, destitu parce quil avait vot contre le consulat vie. Aprs la condamnation de Moreau, la socit, constitue sur des bases plus larges, compta un grand nombre de Bretons et de Francs-Comtois. Parmi ces

derniers, tait Oudet, qui puisa chez les olympiens la premire ide de la philadelphie. Les olympiens existrent prs de deux annes sans que le gouvernement part sen inquiter. Enfin, en 1806, M. Devilliers, commissaire-gnral de police Boulogne, crivit Fouch pour lui dnoncer leurs rassemblements ; il ne les signalait pas comme dangereux, mais il croyait de son devoir de les faire surveiller, et il navait prs de lui aucun agent qui il pt confier une pareille tche ; il priait, en consquence, le ministre denvoyer Boulogne un de ces mouchards exercs que la police politique a toujours sous la main. Le ministre rpondit au commissairegnral, quil le remerciait beaucoup de son zle pour le service de lEmpereur, mais que depuis long-temps on avait lil sur les olympiens, ainsi que sur plusieurs autres socits du mme genre ; que le gouvernement tait assez fort pour ne pas les craindre dans le cas o elles conspireraient ; que, dailleurs, il ne pouvait plus y avoir que des trames didologues, dont lEmpereur ne se souciait nullement, et que, selon toute apparence, les olympiens taient des rveurs, et leur runion une de ces purilits maonniques inventes pour amuser des niais. Cette scurit de Fouch ntait pas relle, car peine eut-il reu lavis qui lui avait t transmis par M. Devilliers, quil manda dans son cabinet le jeune comte de L, qui tait initi aux secrets de presque toutes les socits de lEurope. Lon mcrit de Boulogne, lui dit-il, quil vient de se former dans larme une espce de socit secrte sous le titre dolympiens : on ne me fait pas connatre le but

de lassociation, mais on mannonce quelle a des ramifications trs tendues Peut-tre se rattache-t-elle aux conciliabules qui se tiennent chez Bernadotte ou chez la Stal. Je sais bien ce qui se passe ici : Garat, qui me croit son ami, et qui a la bonhomie de supposer que je suis encore patriote, ni plus ni moins quen 93, me raconte tout. Il y a des jacobins qui imaginent que je regrette la rpublique, et que je pourrais travailler la rtablir : ce sont des sots que jexile ou que je place, suivant que cela me convient Truguet, Rousselin, Ginguen ne font pas un pas, ne disent pas un mot que je nen sois aussitt averti Ce sont des gens peu redoutables, comme toute la clique de Moreau ; ils bavardent beaucoup et agissent peu. Cependant, depuis quelque temps, ils semblent vouloir se faire un parti dans larme ; il mimporte de savoir ce quils veulent ; les olympiens sont peut-tre une de leurs crations. Il serait bien utile que vous vous fissiez recevoir olympien ; vous me rvleriez les mystres de ces messieurs, et alors je verrais quelles mesures il faut prendre. Le comte de L*** rpondit Fouch que la mission quil lui proposait tait dlicate ; que les olympiens ne faisaient probablement aucune rception sans avoir pris auparavant des informations sur le compte du rcipiendaire ; quen outre, on ne pouvait pas tre admis, si lon nappartenait pas larme. Fouch rflchit un instant sur ces obstacles, puis, prenant la parole : Jai, dit-il, dcouvert un moyen de vous faire initier promptement. Vous vous rendrez Gnes : l vous trouverez un dtachement de

conscrits liguriens qui doivent incessamment tre dirigs sur Boulogne, pour y tre incorpors dans le huitime rgiment dartillerie pied. Parmi eux est un comte Boccardi, que sa famille a vainement cherch faire remplacer Vous offrez de partir la place du noble Gnois ; et, pour lever cet gard toute espce de difficults, je vous fais remettre un certificat constatant que vous avez, sous le nom de Bertrand, satisfait aux lois sur la conscription. Au moyen de cette pice, vous tes agr, et vous partez avec le dtachement. Arriv Boulogne, vous aurez affaire un colonel [4] fanatique de maonnerie, dilluminisme, dhermtisme, etc. Vous vous ferez reconnatre, et comme vous tes dans les hauts grades, il ne manquera pas de vous protger. Vous pourrez alors lui faire, au sujet de votre origine, toutes les ouvertures que vous jugerez propos. Ces confidences auront dabord pour effet dattnuer lespce de dfaveur qui sattache toujours la qualit de remplaant ; elles vous attireront ensuite la considration des autres chefs. Mais ils est indispensable que lon croie quil y a eu pour vous ncessit de vous faire soldat. Sous votre vritable nom, vous tiez en butte des perscutions de la part de lEmpereur : cest pour chapper la proscription que vous vous tes cach dans un rgiment. Voil votre histoire : elle circulera dans les camps, et lon ne doutera pas que vous ne soyez une victime et un ennemi du systme imprial Je nai pas besoin dentrer dans de plus longs dtails Le reste seffectuera tout seul Au surplus, je men remets entirement votre sagacit.

Muni de ces instructions, le comte de L*** partit pour lItalie, et bientt aprs il revint en France avec les conscrits liguriens. Le colonel Aubry laccueillit comme un frre que lon revoit aprs une longue absence. Il le dispensa des manuvres et de lexercice, assembla la loge du rgiment pour le recevoir et le fter, lui fit mille politesses, lautorisa se mettre en bourgeois, et le traita, en un mot, avec la plus grande distinction. En peu de jours, toute larme sut que M. Bertrand tait un personnage : on ne pouvait pas lui donner les paulettes ; on le nomma sergent, et les officiers, oubliant pour lui seul quil tait sur les degrs infrieurs de la hirarchie militaire, nhsitrent pas ladmettre dans leur intimit. M. Bertrand tait devenu vritablement loracle du corps ; il avait de lesprit, une instruction trs varie, et lon tait dispos le trouver plus instruit et plus spirituel encore quil ne ltait. Quoi quil en fut, il ne tarda pas se lier avec plusieurs olympiens, qui tinrent singulier honneur de le prsenter leurs frres. M. Bertrand fut initi, et ds quil eut russi se mettre en communication avec les sommits de lOlympe, il adressa des rapports au ministre de la police. Ce que je viens de raconter de la socit des olympiens et de M. Bertrand, je le tiens de M. Bertrand lui-mme, et pour lgitimer la vrit de mon rcit, il ne sera peut-tre pas superflu de dire par quelles circonstances il fut amen me faire confidence de la mission dont il tait charg et me rvler des particularits dont il est fait mention ici pour la premire fois.

Rien de plus frquent Boulogne que le duel, dont la funeste manie avait gagn jusquaux paisibles Nerlandais de la flottille sous les ordres de lamiral Werhwel. Il y avait surtout, non loin du camp de gauche, au pied dune colline, un petit bois dans le voisinage duquel on ne passait jamais, quelle que fut lheure du jour, sans voir sur la lisire une douzaine dindividus engags dans ce quon appelle une affaire dhonneur. Cest dans cet endroit quune amazone clbre, la demoiselle Div, tomba sous le fer dun ancien amant, le colonel Camb, qui ne layant pas reconnue sous des habits dhomme, avait accept delle une provocation un combat singulier. La demoiselle Div, quil avait abandonne pour une autre, avait voulu prir de sa main. Un jour que, de lextrmit du plateau que peuplait la longue file des baraques du camp de gauche, jabaissais mon regard sur le thtre de cette scne sanglante, japerus quelque distance du petit bois deux hommes dont lun marchait sur lautre, qui battait en retraite travers la plaine ; leurs pantalons blancs, je reconnus les champions pour Hollandais ; je marrtai un instant les considrer. Bientt lassaillant rtrograde son tour ; enfin se faisant mutuellement peur, ils rtrogradrent en mme temps, en agitant leurs sabres, puis lun deux venant senhardir, lana son briquet son adversaire, et le poursuivit jusqu la berge dun foss, que cet adversaire ne put franchir. Alors chacun deux renonant se servir de son sabre, mme comme projectile, un combat coups de poing sengagea entre ces hommes qui vidrent ainsi leur

querelle. Je mamusais de ce duel grotesque, quand je vis tout prs dune ferme o nous allions quelquefois manger d u codiau (espce de bouillie blanche faite avec de la farine et des ufs), deux individus qui, dbarrasss de leurs habits, se prparaient mettre lpe la main, en prsence de leurs tmoins, qui taient dun ct un marchal-des-logis du dixime rgiment de dragons, et de lautre, un fourrier de lartillerie. Bientt les fers se croisrent ; le plus petit des combattants, tait un sergent des canonniers ; il rompait avec une intrpidit sans gale ; enfin aprs avoir parcouru de la sorte une cinquantaine de pas, je crus quil allait tre perc de part en part, lorsque tout coup il disparut comme si la terre se fut entrouverte sous lui ; aussitt un grand clat de rire se fit entendre. Aprs ce premier mouvement dune gaiet bruyante, les assistants se rapprochrent, je les vis se baisser. Pouss par un sentiment de curiosit, je me dirigeai vers eux, et jarrivai fort propos pour les aider retirer dun trou pratiqu pour lcoulement dune auge pourceaux, le pauvre diable dont la disparition subite mavait frapp dtonnement. Il tait presque asphyxi, et tout couvert de fange des pieds la tte ; le grand air lui rendit assez vite lusage de ses sens, mais il nosait respirer, il craignait douvrir la bouche et les yeux, tant le liquide dans lequel il avait t plong tait infect. Dans cette fcheuse situation, les premires paroles quil entendit furent des plaisanteries : je me sentis rvolt de ce manque de gnrosit, et cdant ma trop juste indignation, je lanai lantagoniste de la victime ce coup

dil provocateur qui, de soldat soldat, na pas besoin dtre interprt. Il suffit, me dit-il, je tattends de pied ferme. peine suis-je en garde, que sur ce bras qui oppose un fleuret celui que jai ramass, je remarque un tatouage quil me semble reconnatre : ctait la figure dune ancre, dont la branche tait entoure des replis dun serpent. Je vois la queue, mcriai-je, gare la tte ; et en donnant cet avertissement, je me fendis sur mon homme que jatteignis au tton droit. Je suis bless, dit-il alors, est-ce au premier sang ? Oui, au premier sang, lui rpondis-je. et sans plus attendre, je me mis en devoir de dchirer ma chemise, pour panser sa blessure. Il fallut lui dcouvrir la poitrine ; javais devin la place de la tte du serpent, qui venait comme lui mordre lextrmit du sein ; ctait l que javais vis. En voyant que jexaminais alternativement ce signe et les traits de son visage, mon adversaire ne laissait pas de concevoir de linquitude ; je mempressai de le rassurer, par ces paroles : que je lui dis loreille : Je sais qui tu es ; mais ne crains rien, je suis discret. Je te connais aussi, me rpondit-il, en me serrant la main, et je me tairai. Celui qui me promettait ainsi son silence, tait un forat vad du bagne de Toulon. Il mindiqua son nom demprunt, et mapprit quil tait marchal-des-logis-chef au 10e de dragons, o il clipsait par son luxe tous les officiers du rgiment. Tandis quavait lieu cette reconnaissance, lindividu dont javais pris la dfense, en vritable redresseur de torts,

essayait de laver, dans un ruisseau, le plus gros de la souillure dont il tait couvert ; il revint promptement auprs de nous : tout le monde tait plus calme ; il ne fut plus question du diffrend, et lenvie de rire avait fait place un dsir sincre de rconciliation. Le marchal-des-logis-chef, que je navais bless que trs lgrement, proposa de signer la paix au Canon dor, o il y avait toujours dexcellentes matelottes, et des canards plums davance. Il nous y paya un djener de prince, qui se prolongea jusquau souper, dont sa partie adverse fit les frais. La journe complte on se spara. Le marchal-deslogis-chef me fit promettre de le revoir, et le sergent ne fut pas content que je ne leusse accompagn chez lui. Ce sergent tait M. Bertrand ; il occupait dans la haute ville, un logement dofficier suprieur ; ds que nous y fmes seuls, il me tmoigna sa reconnaissance avec toute la chaleur dont est capable, aprs boire, un poltron que lon a sauv dun grand danger : il me fit des offres de service de toute espce, et comme je nen acceptais aucune : Vous croyez peut-tre, me dit-il, que je ne puis rien ; il nest point de petit protecteur, mon camarade ; si je ne suis que sous-officier, cest que je ne veux pas tre autre chose ; je nai point dambition, et tous les olympiens sont comme moi ; ils font peu de cas dune misrable distinction de grade. Je lui demandai ce qutaient les olympiens. Ce sont, me rpondit-il, des gens qui adorent la libert et prconisent lgalit : voudriez-vous tre olympien ? pour peu que cela vous tente, je me charge de vous faire

recevoir. Je remerciai M. Bertrand, et jajoutai que je ne voyais pas trop la ncessit de menrler dans une socit sur laquelle devait tt ou tard se porter lattention de la police. Vous avez raison, reprit-il, en me marquant un vritable intrt, ne vous faites pas recevoir, car tout cela finira mal. Et alors il commena me donner sur les olympiens les dtails que jai consigns dans ces mmoires ; puis comme il tait encore sous linfluence confidentielle et singulirement expansive du champagne, dont nous nous tions abreuvs : il me rvla sous le sceau du secret, la mission quil tait venu remplir Boulogne. Aprs cette premire entrevue, je continuai de voir M. Bertrand, qui resta encore quelque temps son poste dobservateur. Enfin, lpoque arriva o, suffisamment instruit, il demanda et obtint un cong dun mois : il allait, disait-il, recueillir une succession considrable ; mais le mois expir, M. Bertrand ne revint pas ; le bruit se rpandit quil avait emport une somme de douze mille francs que lui avait confie le colonel Aubry, qui il devait ramener un quipage et des chevaux : une autre somme destine des emplettes pour le compte du rgiment, tait passe de la mme manire dans lactif de M. Bertrand. On sut qu Paris, il tait descendu rue Notre-Dame-des-Victoires, lhtel de Milan, o il avait exploit outrance un crdit imaginaire. Toutes ces particularits constituaient une mystification, dont les dupes nosrent pas mme se plaindre srieusement. Seulement il fut constat que M. Bertrand

avait disparu : on le jugea, et comme dserteur il fut condamn cinq ans de travaux publics. Peu de temps aprs, arriva lordre darrter les principaux dentre les olympiens, et de dissoudre leur socit. Mais cet ordre ne put tre excut quen partie : les chefs, avertis que le gouvernement allait svir contre eux, et les jeter dans les cachots de Vincennes, ou de toute autre prison dtat, prfrrent la mort une si misrable existence. Cinq suicides eurent lieu le mme jour. Un sergent-major du vingt-cinquime de ligne et deux sergents dun autre corps, se firent sauter la cervelle. Un capitaine qui, la veille, avait reu son brevet de chef de bataillon, se coupa la gorge avec un rasoir Il tait log au Lion dargent ; laubergiste, M. Boutrois, tonn de ce que, suivant sa coutume, il ne descendait pas pour djeuner avec les autres officiers, frappe la porte de sa chambre : le capitaine tait alors plac au-dessus dune cuvette quil avait dispose pour recevoir son sang ; il remet prcipitamment sa cravate, ouvre, essaie de parler, et tombe mort. Un officier de marine qui montait une prame charge de poudre, y mit le feu, ce qui entrana lexplosion de la prame voisine. La terre trembla plusieurs lieues la ronde ; toutes les vitres de la basse ville furent brises ; les faades de plusieurs maisons sur le port scroulrent ; des dbris de grement, des mtures brises, des lambeaux de cadavres furent jets plus de dix-huit cents toises. Les quipages des deux btiments prirent Un seul homme fut sauv, comme par miracle : ctait un matelot qui tait dans les hunes ; le mt avec lequel il fut emport jusque dans la nue,

retomba perpendiculairement dans la vase du bassin, qui tait sec, et sy planta une profondeur de plus de dix pieds. On trouva le matelot vivant ; mais ds ce moment il eut perdu loue et la parole, quil ne recouvra jamais. Boulogne, on fut surpris de la concidence de ces vnements. Des mdecins prtendirent que cette simultanit de suicides avait t dtermine par une disposition rsultant dun tat particulier de latmosphre. Ils invoquaient lappui de leur opinion une observation faite Vienne en Autriche, o, lt prcdent, grand nombre de jeunes filles, entranes comme par une sorte de frnsie, staient prcipites le mme jour. Quelques personnes croyaient expliquer ce quil y avait dextraordinaire dans cette circonstance, en disant que rarement un suicide, quand il est bruit, nest pas accompagn de deux ou trois autres. En rsum, le public sut dautant moins quoi sen tenir, que la police, qui craignait de laisser apercevoir tout ce qui pouvait caractriser lopposition au rgime imprial, faisait, dessein, circuler les bruits les plus tranges ; les prcautions furent si bien prises qu cette occasion le nom dolympien ne fut pas mme prononc une seule fois dans les camps ; cependant la cause de tant daventures tragiques tait dans les dnonciations de M. Bertrand. Sans doute il fut rcompens, jignore de quelle manire ; mais ce qui me parat probable, cest que la haute police, satisfaite de ses services, dut continuer de lemployer, puisque, quelques annes plus tard, on le rencontra en Espagne, dans le rgiment dIsembourg, o devenu

lieutenant, il ntait pas regard comme un moins bon gentilhomme que les Montmorenci, les Saint-Simon, et autres rejetons de quelques-unes des plus illustres maisons de France qui avaient t placs dans ce corps. Peu de temps aprs la disparition de M. Bertrand, la compagnie dont je faisais partie fut dtache SaintLonard, petit village une lieue de Boulogne. L notre tche se bornait la garde dune poudrire, dans laquelle avait t emmagasine une grande quantit de munitions de guerre. Le service ntait pas pnible, mais le poste tait rput dangereux : plusieurs factionnaires y avaient t assassins, et lon croyait que les Anglais avaient rsolu de faire sauter ce dpt. Quelques tentatives du mme genre, qui avaient eu lieu dans les dunes sur divers points, ne laissaient aucun doute cet gard. Nous avions donc des raisons assez fortes pour dployer une continuelle vigilance. Une nuit que ctait mon tour de garde, nous sommes subitement rveills par un coup de fusil : aussitt tout le poste est sur pied ; je mempresse, suivant lusage, daller relever la sentinelle : ctait un conscrit dont la bravoure ne minspirait pas une grande confiance ; je linterroge ; et, daprs ses rponses, je conclus quil sest effray sans motif. Je visite les dehors de la poudrire, qui tait une vieille glise ; je fais fouiller les approches : on naperoit rien, aucun vestige de pas dhomme. Persuad alors que ctait une fausse alerte, je rprimande le conscrit, et le menace de la salle de police. Cependant, de retour au corps de garde, je lui fais de nouvelles questions, et le ton

affirmatif avec lequel il proteste quil a vu quelquun, les dtails quil me donne, commencent me faire croire quil ne sest point laiss aller une vaine terreur ; il me vient des pressentiments ; je sors, et me dirige une seconde fois vers la poudrire, dont je trouve la porte entre-baille ; je la pousse, et, de lentre, mes regards sont frapps des faibles reflets dune lumire qui se projette entre deux hautes ranges de caisses cartouches. Jenfile prcipitamment cette espce de corridor ; parvenu lextrmit, je vois une lampe allume sous une des caisses qui dbordait les autres ; la flamme touche au sapin, et dj se rpand une odeur de rsine. Il ny a pas un instant perdre ; sans hsiter je renverse la lampe, je retourne la caisse, et avec mon urine jteins les restes de lincendie. Lobscurit la plus complte me garantissait que javais coup court lembrasement. Mais je ne fus pas sans inquitude tant que lodeur ne se fut pas entirement dissipe. Jattendis ce moment pour me retirer. Quel tait lincendiaire ? je lignorais, seulement il slevait de fortes prsomptions dans mon esprit ; je souponnais le gardemagasin, et afin de connatre la vrit, je me rendis sur-lechamp son domicile. Sa femme y tait seule ; elle me dit que, retenu Boulogne pour des affaires, il y avait couch, et quil rentrerait le lendemain matin. Je demandai les clefs de la poudrire ; il les avait emportes. Lenlvement des clefs acheva de me convaincre quil tait coupable. Toutefois, avant de faire mon rapport, je revins dix heures pour massurer sil tait de retour ; il navait pas encore reparu.

Un inventaire auquel on procda dans la mme journe, prouva que le garde devait avoir le plus grand intrt anantir le dpt qui lui tait confi : ctait lunique moyen de couvrir les vols considrables quil avait commis. Quarante jours se passrent sans quon st ce que cet homme tait devenu. Des moissonneurs trouvrent son cadavre dans un champ de bl ; un pistolet tait prs de lui. Ctait ma prsence desprit qui avait prvenu lexplosion de la poudrire : jen fus rcompens par de lavancement ; je devins sergent, et le gnral en chef, qui voulut me voir, promit de me recommander la bienveillance du ministre. Comme je me croyais le pied ltrier, et que je dsirais faire mon chemin, je mappliquais surtout faire perdre Lebel toutes les mauvaises habitudes de Vidocq, et si la ncessit dassister aux distributions de vivres, ne mavait de temps autre appel Boulogne, jaurais t un sujet accompli ; mais chaque fois que je venais en ville, je devais une visite au marchaldes-logis-chef des dragons, contre lequel javais pris le parti de M. Bertrand, non quil lexiget ; mais je sentais la ncessit de le mnager : alors ctait un jour entier consacr la ribotte, et malgr moi je drogeais mes projets de rforme. laide de la supposition dun oncle snateur, dont la succession, disait-il, lui tait assure, mon ancien collgue du bagne menait une vie fort agrable ; le crdit dont il jouissait en sa qualit de fils de famille tait en quelque sorte illimit. Point de richard boulonnais qui ne tnt honneur dattirer chez lui un personnage dune si haute

distinction. Les papas les plus ambitieux ne souhaitaient rien tant que de lavoir pour gendre, et parmi les demoiselles, ctait qui russirait fixer son choix ; aussi avait-il le privilge de puiser volont dans la bourse des uns, et de tout obtenir de la complaisance des autres. Il avait un train de colonel, des chiens, des chevaux, des domestiques : il affectait le ton et les manires dun grand seigneur, et possdait au suprme degr lart de jeter de la poudre aux yeux et de se faire valoir. Ctait au point que les officiers eux-mmes, qui dordinaire sont si btement jaloux des prrogatives de lpaulette, trouvaient trs naturel quil les clipst. Ailleurs qu Boulogne, cet aventurier et tard dautant moins tre reconnu pour un chevalier dindustrie, quil navait, pour ainsi dire, reu aucune ducation ; mais, dans une cit o la bourgeoisie, de cration toute rcente, navait pu encore adopter de la bonne compagnie que le costume, il lui tait facile den imposer. Fessard tait le vritable nom du marchal-des-logischef, que lon ne connaissait dans le bagne que sous celui dHippolyte ; il tait, je crois, de la Basse-Normandie : avec tous les dehors de la franchise, une physionomie ouverte et lair vapor dun jeune tourdi, il avait ce caractre cauteleux que la mdisance attribue aux habitants de Domfront ; ctait, en un mot, un garon retors, et pourvu de toutes les rubriques propres inspirer de la confiance. Un pouce de terre dans son pays lui aurait fourni loccasion de mille procs, et serait devenu son point de dpart pour arriver la fortune en ruinant le voisin ; mais

Hippolyte ne possdait rien au monde ; et, ne pouvant se faire plaideur, il stait fait escroc, puis faussaire, puis on va voir ; je nanticiperai pas sur les vnements. Chaque fois que je venais en ville, Hippolyte me payait dner. Un jour, entre la poire et le fromage, il me dit : Saistu que je tadmire ; vivre en ermite la campagne, se mettre la portion congrue, et navoir pour tout potage que vingt-deux sous par jour ; je ne conois pas que lon puisse se condamner des privations pareilles ; quant moi, jaimerais mieux mourir. Mais tu fais tes chopins (coups) la sourdine, et tu nes pas sans avoir quelque ressource. Je lui rpondis que ma solde me suffisait, que dailleurs jtais nourri, habill, et que je ne manquais de rien. la bonne heure, reprit-il ; cependant il y a ici des grinchisseurs, et tu as sans doute entendu parler de larme de la Lune ; il faut te faire affilier ; si tu veux, je tassignerai un arrondissement : tu exploiteras les environs de Saint-Lonard. Jtais instruit que larme de la Lune tait une association de malfaiteurs, dont les chefs staient jusquel drobs aux investigations de la police. Ces brigands, qui avaient organis lassassinat et le vol dans un rayon de plus de dix lieues, appartenaient tous les rgiments. La nuit, ils rdaient dans les camps ou sembusquaient sur les routes, faisant de fausses rondes et de fausses patrouilles, et arrtant quiconque prsentait lespoir du plus lger butin. Afin de nprouver aucun obstacle dans la circulation, ils avaient leur disposition des uniformes de tous les

grades. Au besoin, ils taient capitaines, colonels, gnraux, et ils faisaient propos usage des mots dordre et de ralliement, dont quelques affids, employs probablement ltat-major, avaient soin de leur communiquer la srie par quinzaine. Daprs ce que je savais, la proposition dHippolyte tait bien faite pour meffrayer : ou il tait un des chefs de larme de la Lune, ou il tait un des agents secrets envoys par la police pour prparer le licenciement de cette arme, peut-tre tait-il lun et lautre Ma situation vis--vis de lui tait embarrassante Le fil de ma destine allait se nouer encore je ne pouvais plus, comme Lyon, me tirer daffaire en dnonant le provocateur. quoi met servi la dnonciation dans le cas o Hippolyte aurait t un agent ? Je me bornai donc rejeter sa proposition, en lui dclarant avec fermet que jtais rsolu rester honnte homme. Tu ne vois pas que je plaisante, me dit-il, et tu prends la chose au srieux : je voulais seulement te sonder. Je suis charm, mon camarade, de te trouver dans de tels sentiments. Cest tout comme moi, ajouta-t-il ; je suis rentr dans le bon chemin ; le Diable prsent ne men ferait pas sortir. Puis, la conversation changeant dobjet, il ne fut plus question de larme de la Lune. Huit jours aprs lentrevue pendant laquelle Hippolyte mavait fait une ouverture si promptement rtracte, mon capitaine, en passant linspection des armes, me condamna vingt-quatre heures de salle de police, pour une tache quil prtendait avoir aperu dans mon fourniment. Cette maudite tache, jeus beau me crever les

yeux pour la dcouvrir, je ne pus jamais en venir bout. Quoi quil en soit, je me rendis la garde du camp sans me plaindre : vingt-quatre heures, cest sitt coul ! Ctait le lendemain midi que devait expirer ma peine cinq heures du matin, jentends le trot des chevaux, et bientt aprs le dialogue suivant stablit : Qui vive ? France. Quel rgiment ? Corps imprial de la gendarmerie. ce mot de gendarmerie, jprouvai un frmissement involontaire. Tout coup la porte souvre, et lon appelle Vidocq. Jamais ce nom, tomb limproviste au milieu dune troupe de sclrats, ne les a plus consterns que je ne le fus en ce moment. Allons, suisnous, me cria le brigadier ; et, pour tre sr que je ne mchapperai pas, il prend la prcaution de mattacher. On me conduisit aussitt la prison, o je me fis donner un lit la pistole. Jy trouvai nombreuse et bonne compagnie. Ne le disais-je pas ? scrie, en me voyant entrer, un soldat de lartillerie, qu son accent je reconnais pour Pimontais ; tout le camp va arriver ici En voil encore un denflaqu ; je parie ma tte couper que cest ce gueux de marchal-des-logis-chef de dragons qui lui a jou le tour. On ne lui cassera pas la gueule ce brigand-l ! Et va donc le chercher, ton marchal-des-logis-chef, interrompit un second prisonnier, qui me parut aussi tre du nombre des nouveaux venus ; sil a march toujours, il est bien loin prsent, depuis la semaine dernire quil a lev le pied. Tout de mme, avouez, camarades, que cest un fin matois. En moins de trois mois, quarante mille francs de dettes dans la ville. Cest-il a du bonheur ! Et les

enfants quil a faits Pour ceux-l je ne voudrais pas tre oblig de les reconnatre Six demoiselles enceintes, des premires bourgeoises ! ! ! Elles croyaient tenir le bon Dieu par les pieds les voil bien loties ! Oh ! oui, dit un porte-clefs qui soccupait de prparer mon coucher ; il a fait bien du dgt, ce monsieur ; aussi gare lui, sil se laisse mettre le grappin dessus : on la port dserteur. On le rattrapera. Prends garde de le perdre, repartis-je ; on le rattrapera comme on a rattrap M. Bertrand. Et quand on le rattraperait, reprit le Pimontais, a mempcherait-il daller me faire guillotiner Turin ? Dailleurs, je le rpte ! je parierais bien ma tte couper Eh ! que veut-il donc, le boudsarone, avec sa tte couper ? scria un quatrime interlocuteur ; nous sommes enfoncs ; il ny a plus y revenir. Eh bien ! nimporte par qui ! Ce dernier avait raison. Dailleurs, il tait tout fait superflu de sgarer dans le champ des conjectures, et il fallait tre aveugle pour ne pas reconnatre dans Hippolyte lauteur de notre arrestation. Quant moi, je ne pouvais pas my tromper, puisqu Boulogne il tait le seul qui st que je fusse un vad du bagne. Plusieurs militaires de diffrentes armes vinrent contre leur gr complter une chambre, dans laquelle taient runis les principaux chefs de larme de la Lune. Rarement la prison dune petite ville prsente un plus curieux assemblage de dlinquants : le prvt, cest--dire lancien de la salle, nomm Lelivre, tait un pauvre diable de soldat qui, condamn mort depuis trois ans, avait

sans cesse en perspective la possibilit de lexpiration du sursis en vertu duquel il vivait encore. Lempereur, la clmence de qui il avait t recommand, lui avait fait grce ; mais comme ce pardon navait point t constat, et que lavis officiel indispensable pour quil ret son effet navait pas t transmis au grand-juge, Lelivre continuait tre retenu prisonnier ; tout ce que lon avait os en faveur de ce malheureux, ctait de suspendre lexcution jusquau moment o se prsenterait une occasion dappeler une seconde fois sur lui lattention de lempereur. Dans cet tat, o son sort tait fort incertain, Lelivre flottait entre lespoir de la libert et la crainte de la mort : il sendormait avec lun et sveillait avec lautre. Tous les soirs il se croyait la veille de sortir, et tous les matins il sattendait tre fusill ; tantt gai jusqu la folie, tantt sombre et rveur, il navait jamais un instant de calme parfait. Faisait-il sa partie la drogue ou au mariage, tout coup il sinterrompait au milieu de son jeu, jetait les cartes, se frappait le front avec les poings, faisait cinq ou six sauts, en se dmenant comme un possd, puis finissait par se jeter sur son grabat, o, couch sur le ventre, il restait des heures entires dans labattement. Lhpital tait la maison de plaisance de Lelivre, et sil sennuyait par trop, il allait y chercher les consolations de sur Alexandrine, qui avait toutes les dvotions du cur, et sympathisait avec toutes les infortunes. Cette fille si compatissante sintressait vivement au prisonnier, et il le mritait, car Lelivre ntait point un criminel, mais une victime, et larrt port contre lui tait leffet injuste de cette

conviction trop souvent impose aux Conseils de guerre, que, dt prir linnocent, quand il y a urgence de rprimer certains dsordres, la conscience et lhumanit des juges doivent se taire devant la ncessit de faire un exemple. Lelivre tait du trs petit nombre de ces hommes qui, bronzs contre le vice, peuvent sans danger pour leur moralit rester en contact avec ce quil y a de plus impur. Il sacquittait des fonctions de prvt avec autant dquit que sil et t revtu dune magistrature relle : jamais il ne ranonnait un arrivant ; se bornant lui expliquer la rgle de ses devoirs de dtenu, il tchait de lui rendre plus supportables les premiers instants de sa captivit, et faisait en quelque sorte plutt les honneurs de la prison, quil nen exerait lautorit. Un autre caractre sattirait le respect et laffection des prisonniers, Christiern, que nous nommions le Danois, ne parlait pas franais, il ne comprenait que par signes, mais son intelligence semblait deviner la pense ; il tait triste, mditatif, bienveillant ; dans ses traits, il y avait un mlange de noblesse, de candeur et de mlancolie, qui sduisait et touchait en mme temps. Il portait lhabit de matelot, mais les boucles flottantes et artistement arranges de sa longue chevelure noire, lclatante blancheur de son linge, la dlicatesse de son teint et de ses manires, la beaut de ses mains, tout annonait en lui un homme dune condition plus releve. Quoique le sourire ft souvent sur ses lvres, Christiern paraissait en proie un profond chagrin, mais il le renfermait en lui, et personne ne savait mme pour quelle cause il tait dtenu. Un jour cependant

on lappelle ; il tait occup tracer sur la vitre avec un silex le dessin dune marine, ctait l sa seule distraction ; quelquefois ctait le portrait dune femme dont il aimait reproduire la ressemblance. Nous le vmes sortir ; bientt aprs on le ramena, et peine le guichet se fut-il referm sur lui, que tirant dun petit sac de cuir un livre de prires, il y lut avec ferveur. Le soir il sendormit comme de coutume jusquau lendemain, que le son du tambour nous avertit quun dtachement pntrait dans la cour de la prison ; alors il shabilla prcipitamment, donna sa montre et son argent Lelivre, qui tait son camarade de lit ; puis, ayant bais plusieurs reprises un petit Christ, quil portait habituellement sur la poitrine, il serra la main chacun de nous. Le concierge, qui avait assist cette scne, tait vivement mu. Lorsque Christiern fut parti : On va le fusiller, nous dit-il, toute la troupe est assemble : ainsi dans un quart dheure tous ses maux seront finis. Voyez un peu ce que cest quand on nest pas heureux. Ce matelot, que vous avez pris pour un Danois, est n natif de Dunkerque ; son vritable nom est Vandermot ; il servait sur la corvette lHirondelle, quand il fut fait prisonnier par les Anglais ; jet bord des pontons, comme tant dautres, il tait fatigu de respirer un air infect, et de crever de faim, lorsquon lui offrit de le tirer de ce tombeau sil consentait sembarquer sur un btiment de la compagnie des Indes. Vandermot accepta, au retour le btiment fut captur par un corsaire. Vandermot fut conduit ici avec le reste de lquipage. Il devait tre transfr Valenciennes mais, au moment du dpart, un interprte linterroge, et lon

saperoit ses rponses quil nest pas familiaris avec la langue anglaise : aussitt des soupons slvent, il dclare quil est sujet du roi de Danemarck, mais comme il ne peut fournir aucune preuve lappui de cette dclaration, on dcide quil restera sous ma garde jusqu ce que le fait soit clairci. Quelques mois scoulent : on ne songeait plus vraisemblablement Vandermot : une femme, accompagne de deux enfants, se prsente la gele ; elle demande Christiern ; Mon mari ! scrie-t-elle, en le voyant. Mes enfants, ma femme ! et il se prcipite dans leurs bras. Que vous tes imprudent ? dis-je tout bas loreille de Christiern. Si je ntais pas seul ! Je lui promis dtre discret, il ntait plus temps : dans la joie de recevoir de ses nouvelles, sa femme, qui il avait crit, et qui le croyait mort, avait montr sa lettre ses voisins, et dj parmi eux des officieux lavaient dnonc : les misrables ! ce sont eux aujourdhui qui lenvoient la mort. Pour quelques vieux pierriers dont tait arm le navire quil montait, un navire qui a amen sans combattre, on le traite comme sil avait port les armes contre sa patrie. Convenez que les lois sont injustes. Oh ! oui, les lois sont injustes, rptrent plusieurs des assistants, que je vis se grouper autour dun lit pour jouer aux cartes, et boire du chenic. la ronde, mon pre en aura, dit lun deux en faisant passer le verre. Allons donc ! dit un second, qui remarquait lair de consternation de Lelivre, dont il secoua le bras, ne va-t-il pas se dsoler celui-l ? aujourdhui son tour, demain le ntre. Ce colloque, atrocement prolong, dgnra en

horribles plaisanteries ; enfin le son du tambour et des fifres, que lcho de la rive rptait sur plusieurs points, nous indiqua que les dtachements des divers corps se mettaient en marche pour regagner le camp. Un morne silence rgna dans la prison pendant quelques minutes ; nous pensions tous que Christiern avait subi son sort ; mais au moment o, les yeux couverts du fatal bandeau, il venait de sagenouiller, un aide-de-camp tait accouru, et avait rvoqu le signal donn la mousqueterie. Le patient avait revu la lumire ; il allait tre rendu sa femme et ses enfants, et ctait au marchal Brune, qui avait accd leurs prires, quil tait redevable du bienfait de la vie. Christiern, ramen sous les verrous, ne se possdait pas de joie ; on lui avait donn lassurance quil recouvrerait promptement sa libert. Lempereur tait suppli de lui accorder sa grce, et la demande, faite au nom du marchal lui-mme, tait si gnreusement motive, quil tait impossible de douter du succs. Le retour de Christiern tait un vnement dont nous ne manqumes pas de le fliciter : on but la sant du revenant, et larrive de six nouveaux prisonniers, qui payrent leur bienvenue avec une grande libralit, fut un sujet de plus de rjouissance. Ces derniers, que javais connus la plupart pour avoir fait partie de lquipage de Paulet, venaient subir une dtention de quelques jours, punition qui leur avait t inflige parce que, laisss bord dune prise, ils avaient, au mpris des lois de la guerre, dpouill un capitaine anglais. Comme ils navaient pas t contraints restituer, ils apportaient avec eux des

guines, quils dpensaient rondement. Nous tions tous satisfaits : le gelier, qui recueillait jusquaux moindres gouttes de cette pluie dor, tait si content de ses htes nouveaux, quil se relchait plaisir de sa surveillance. Cependant, il y avait dans notre salle trois individus condamns la peine capitale, Lelivre, Christiern et le Pimontais Orsino, ancien chef de barbets, qui, ayant rencontr, prs dAlexandrie, un dtachement de conscrits dirigs sur la France, stait gliss dans leurs rangs, o il avait pris la place et le nom dun dserteur de bonne volont. Orsino, depuis quil tait sous les drapeaux, avait tenu une conduite irrprochable ; mais il stait perdu par une indiscrtion : sa tte avait t mise prix dans son pays, et ctait Turin quelle devait tomber. Cinq autres prisonniers taient sous le poids de graves accusations. Ctaient dabord quatre marins de la garde, deux Corses et deux Provenaux, qui lon imputait lassassinat dune paysanne dont ils avaient vol la croix dor et les boucles dargent. Le cinquime avait, ainsi queux, fait partie de larme de la Lune ; on lui attribuait dtranges facults : au dire des soldats, il avait la puissance de se rendre invisible ; il se mtamorphosait aussi comme il lui plaisait, et avait en outre le don de lomniprsence ; enfin ctait un sorcier, et tout cela parce quil tait bossu ad libitum, factieux, caustique, grand conteur, et quayant escamot sur les places, il excutait assez adroitement quelques tours de gibecire. Avec de tels pensionnaires, peu de geliers neussent pas pris des prcautions extraordinaires ; le ntre ne nous considrait que comme

dexcellentes pratiques, il fraternisait avec nous. Puisque, moyennant salaire, il pourvoyait tous nos besoins, il ne pouvait pas se figurer que nous voulussions le quitter, et jusqu un certain point il avait raison ; car Lelivre et Christiern navaient pas la moindre envie de svader ; Orsino tait rsign ; les marins de la garde ne se doutaient pas mme que lon pt leur faire un mauvais parti, le sorcier comptait sur linsuffisance de preuves, et les corsaires, toujours en goguette, nengendraient pas la mlancolie. Jtais le seul nourrir des projets ; mais, justement pour ne pas me laisser pntrer, jaffectais dtre sans souci, si bien quil semblait que la prison ft mon lment, et que chacun tait induit prsumer que je my trouvais comme le poisson dans leau. Je ne my grisai pourtant quune seule fois, ce fut en lhonneur du retour de Christiern. La nuit tout le monde ronflait, sur les deux heures du matin, jprouve une soif ardente, javais le feu dans le corps ; je me lve et demi veill je me dirige vers la croise : je veux boire ; infernale mprise ! Je maperois quau lieu de puiser au bidon, cest dans le baquet que jai puis mon gogueneau ; je suis empoisonn. Au jour, je ntais pas encore parvenu rprimer les plus pouvantables contractions destomac ; un porte-clefs entre pour annoncer que lon va faire la corve : cest une occasion de prendre le grand air, et cela contribuera peut-tre me remettre le cur ; je moffre la place dun corsaire, dont je revts les habits ; et, en traversant la cour, je rencontre un sous-officier de ma connaissance, qui arrivait la capote sur le bras. Il

mannona quayant fait du bruit au spectacle, et condamn un mois de prison, il venait de lui-mme se faire crouer. En ce cas, lui dis-je, tu vas commencer tes fonctions ds prsent ; voici le baquet. Le sous-officier tait accommodant ; il ne se fit pas tirer loreille ; et pendant quil faisait la corve, je passai roide devant la sentinelle, qui ne fit pas attention moi. Sorti du chteau, je pris aussitt mon essor vers la campagne, et ne marrtai quau pont de brique, dans un petit ravin, o je rflchis un instant aux moyens de djouer les poursuites ; jeus dabord la fantaisie de me rendre Calais, mais ma mauvaise toile minspira de revenir Arras. Ds le soir mme, jallai coucher dans une espce de ferme qui tait un relais de mareyeurs. Lun deux, qui tait parti de Boulogne trois heures aprs moi, mapprit que toute la ville tait plonge dans la tristesse par lexcution de Christiern. On ne parle que de a, me ditil ; on sattendait que lEmpereur lui ferait grce, mais le tlgraphe a rpondu quil fallait le fusiller Il lavait dj chapp belle ; aujourdhui on lui a fait son affaire. Ctait une piti de lui entendre demander pardon ! pardon ! en essayant de se relever, aprs la premire dcharge ; et les cris des chiens qui se trouvaient derrire, et qui avaient attrap des balles ! il y avait de quoi arracher lme, mais ils ne lont pas moins achev bout portant ; cest-il a, une destine ! Quoique la nouvelle que me donnait le mareyeur maffliget, je ne pus pas mempcher de penser que la mort de Christiern faisait diversion mon vasion, et

comme rien de ce quil me disait ne mindiquait quon se ft aperu que je manquais lappel, jen conus une trs grande scurit. Jarrivai Bthune sans accident ; je voulus aller y loger chez une ancienne connaissance de rgiment. Je fus fort bien accueilli, mais, quelque prudent que lon soit, il y a toujours des imprvisions. Javais prfr lauberge lhospitalit dun ami : jtais venu me brler la chandelle, car lami stait mari rcemment, et le frre de sa femme tait du nombre de ces rfractaires dont le cur, insensible la gloire, ne palpitait que pour la paix. Il sensuivait tout naturellement que le domicile que javais choisi, et mme celui de tous les parents du jeune homme, tait frquemment visit par messieurs les gendarmes. Ces derniers envahirent la demeure de mon ami long-temps avant le jour ; sans respecter mon sommeil, ils me sommrent dexhiber mes papiers. dfaut de passe-port que je pusse leur montrer, jessayai de leur donner quelques explications ; ctait peine perdue. Le brigadier, qui depuis un instant me considrait avec une attention toute particulire, scria tout coup : Je ne me trompe pas, cest bien lui, jai vu ce drle Arras : cest Vidocq ! Il fallut me lever, et un quart dheure aprs jtais install dans la prison de Bthune. Peut-tre quavant daller plus loin le lecteur ne sera pas fch dapprendre ce que devinrent les camarades de captivit que javais laisss Boulogne ; je puis ds prsent satisfaire leur curiosit, du moins lgard de quelques-uns. On a vu que Christiern avait t fusill ; ctait un excellent sujet. Lelivre, qui tait galement un

brave homme, continua desprer et de craindre jusquen 1811, que le typhus mit un terme cette alternative. Les quatre matelots de la garde taient des assassins : par une belle nuit ils furent mis en libert, et envoys en Prusse, o deux dentre eux reurent la croix dhonneur sous les murs de Dantzick ; quant au sorcier, il fut aussi relax sans jugement. En 1814, il se nommait Collinet, et tait devenu quartier-matre dun rgiment westphalien, dont il avait imagin de sauver la caisse son profit. Cet aventurier, press de placer son argent, se dirigeait tire dailes sur la Bourgogne, lorsquaux environs de Fontainebleau, il tomba au milieu dun pulk de cosaques, qui il fut oblig de rendre ses comptes ; ce fut son dernier jour, ils le turent coups de lance. Mon sjour Bthune ne fut pas long : ds le lendemain de mon arrestation, on me mit en route pour Douai, o je fus conduit sous bonne escorte.

CHAPITRE XXI
On me ramne Douai. Recours en grce. Ma femme se marie. Le plongeon dans la Scarpe. Je voyage en officier. La lecture des dpches. Sjour Paris. Un nouveau nom. La femme qui me convient. Je suis marchand forain. Le commissaire de Melun. Excution dHerbaux. Je dnonce un voleur ; il me dnonce. La chane Auxerre. Je mtablis dans la capitale. Deux chapps du bagne. Encore ma femme. Un recel.
peine avais-je mis le pied dans le prau, que le procureur-gnral Rauson, que mes vasions ritres avaient irrit contre moi, parut la grille, en scriant : Eh bien ! Vidocq est arriv ? Lui a-t-on mis les fers ? Eh ! monsieur, lui dis-je, que vous ai-je donc fait pour me vouloir tant de mal ? Parce que je me suis vad plusieurs fois ? est-ce donc un si grand crime ? Ai-je abus de cette libert qui a tant de prix mes yeux ? Lorsquon ma repris, ntais-je pas toujours occup de me crer des moyens honntes dexistence ? Oh ! je suis moins coupable que malheureux ! Ayez piti de moi, ayez piti de ma pauvre mre ; sil faut que je retourne au bagne, elle en mourra ! Ces paroles et laccent de vrit avec lequel je les prononai, firent quelque impression sur M. Rauson : il

revint le soir, me questionna longuement sur la manire dont javais vcu depuis ma sortie de Toulon, et comme lappui de ce que je disais, je lui offrais des preuves irrcusables, il commena me tmoigner quelque bienveillance. Que ne formez-vous, me dit-il, une demande en grce, ou tout au moins en commutation de peine ? Je vous recommanderai au grand juge. Je remerciai le magistrat de ce quil voulait bien faire pour moi ; et, le mme jour, un avocat de Douai, M. Thomas, qui me portait un vritable intrt, vint me faire signer une supplique quil avait eu la bont de rdiger. Jtais dans lattente de la rponse, lorsquun matin on me fit appeler au greffe : je croyais que ctait la dcision du ministre quon allait me transmettre. Impatient de la connatre, je suivis le porte-clefs avec la prestesse dun homme qui court au-devant dune bonne nouvelle. Je comptais voir le procureur-gnral, cest ma femme qui soffre mes regards ; deux inconnus laccompagnent. Je cherche deviner quel peut tre lobjet de cette visite, lorsque, du ton le plus dgag, Mme Vidocq me dit : Je viens vous faire signifier le jugement qui prononce notre divorce : comme je vais me remarier, il ma fallu remplir cette formalit. Au surplus, voici lhuissier qui va vous donner lecture de lacte. Sauf ma mise en libert, on ne pouvait rien mannoncer de plus agrable que la dissolution de ce mariage ; jtais jamais dbarrass dun tre que je dtestais. Je ne sais plus si je fus le matre de contenir ma joie, mais coup sr ma physionomie dut lexprimer, et si, comme jai de fortes

raisons de le croire, mon successeur tait prsent, il put se retirer convaincu que je ne lui enviais nullement le trsor quil allait possder. Ma dtention Douai se prolongeait horriblement. Jtais lombre depuis cinq grands mois, et rien narrivait de Paris. M. le procureur gnral mavait tmoign beaucoup dintrt, mais linfortune rend dfiant, et je commenai craindre quil met leurr dun vain espoir, afin de me dtourner de menfuir jusquau moment du dpart de la chane : frapp de cette ide, je revins avec ardeur mes projets dvasion. Le concierge, le nomm Wettu, me regardant davance comme amnisti, avait pour moi quelques gards ; nous dnions mme frquemment tte tte dans une petite chambre, dont lunique croise donnait sur la Scarpe. Il me sembla quau moyen de cette ouverture, quon avait nglig de griller, sur la fin du repas, un jour ou lautre, il me serait facile de lui brler la politesse ; seulement il tait essentiel de massurer dun dguisement, la faveur duquel, une fois sorti, je pourrais me drober aux recherches. Je mis quelques amis dans ma confidence, et ils tinrent ma disposition une petite tenue dofficier dartillerie lgre, dont je me promettais bien de faire usage la premire occasion. Un dimanche soir, jtais table avec le concierge et lhuissier Hurtrel ; le Beaune avait mis ces messieurs en gaiet ; jen avais fait vernir force bouteilles. Savez-vous, mon gaillard, me dit Hurtrel, quil naurait pas fait bon vous mettre ici, il y a sept ans. Une fentre sans barreaux ! Peste ! je ne my serais pas

fi. Allons donc, papa Hurtrel, il faudrait tre de lige, lui rpliquai-je, pour se risquer faire le plongeon de si haut ; la Scarpe est bien profonde pour quelquun qui ne sait pas nager. Cest vrai, observa le concierge ; et la conversation en resta l ; mais mon parti tait pris. Bientt il survint du monde, le concierge se mit jouer, et au moment o il tait le plus occup de sa partie, je me prcipitai dans la rivire. Au bruit de ma chute, toute la socit courut la fentre, tandis que Wettu appelait grands cris la garde et les porte-clefs pour se mettre ma poursuite. Heureusement le crpuscule permettait peine de distinguer les objets ; mon chapeau, que javais dailleurs jet dessein sur la rive, fit croire que jtais immdiatement sorti de la rivire, pendant que je continuai nager dans la direction de la porte deau, sous laquelle je passai avec dautant plus de peine, que jtais transi de froid, et que mes forces commenaient spuiser. Une fois hors la ville, je gagnai la terre ; mes vtements, tremps deau, pesaient plus de cent livres ; je nen pris pas moins ma course, et ne marrtai quau village de Blangy, situ deux lieues dArras. Il tait quatre heures du matin ; un boulanger qui chauffait son four, fit scher mes habits, et me fournit quelques aliments. Ds que je fus restaur, je me remis en route, et me dirigeai vers Duisans, o restait la veuve dun ancien capitaine de mes amis. Ctait chez elle quun exprs devait mapporter luniforme que lon stait procur pour moi Douai. Je ne leus pas plutt reu, que je me rendis Hersin, o je ne me cachai que peu de jours chez

un de mes cousins. Des avis, qui me parvinrent fort propos, mengagrent dguerpir : je sus que la police, convaincue que jtais dans le pays, allait ordonner une battue ; elle tait mme sur la voie de ma retraite ; rsolu lui chapper, je ne lattendis pas. Il tait clair que Paris seul pouvait moffrir un refuge : mais pour aller Paris, il tait ncessaire de revenir sur Arras, et si je passais dans cette ville, jtais infailliblement reconnu. Javisai donc au moyen dluder la difficult : la prudence me suggra de monter dans la carriole dosier de mon cousin, qui avait un excellent cheval, et tait le premier homme du monde pour la connaissance des chemins de traverse. Il me rpondit, sur sa rputation de parfait conducteur, de me faire tourner les remparts de ma cit natale ; il ne men fallait pas davantage, mon travestissement devant faire le reste. Je ntais plus Vidocq, moins quon ny regardt de trop prs ; aussi en arrivant au pont de Gy, vis-je sans trop deffroi, huit chevaux de gendarmes attachs la porte dune auberge. Javoue que je me fusse bien pass de la rencontre, mais elle se prsentait face face, et ce ntait quen laffrontant quelle pouvait cesser dtre prilleuse. Allons ! dis-je mon cousin, cest ici quil faut payer de toupet ; pied terre, et vite, vite, fais-toi servir quelque chose. Aussitt il descend et se prsente dans lauberge avec cette allure dun luron dgourdi, qui ne redoute pas lil de la brigade. Eh bien ! lui dirent les gendarmes, est-ce ton cousin Vidocq que tu conduis ? Peut-tre, rpondit-il en riant, regardezy. Un gendarme sapprocha en effet de la carriole, mais

plutt par un simple mouvement de curiosit que pouss par un soupon. la vue de mon uniforme, il porta respectueusement la main au chapeau. Salut, capitaine me dit-il, et bientt aprs il monta cheval avec ses camarades. bon voyage, leur cria mon cousin, en faisant claquer son fouet ; si vous lempoignez, vous nous lcrirez. Va ton train, reprit le marchal-des-logis qui commandait le peloton, nous savons le gte, et le mot dordre est Hersin : demain, cette heure, il sera coffr. Nous continumes notre route fort paisiblement ; cependant il me vint une crainte : des insignes militaires pouvaient mexposer quelques chicanes qui auraient pour moi un rsultat dsagrable. La guerre de Prusse tait commence, et lon voyait peu dofficiers lintrieur, moins quils ny fussent ramens par quelque blessure. Je me dcidai porter le bras en charpe : ctait Ina que javais t mis hors de combat, et si lon minterrogeait, jtais prt donner sur cette journe, non seulement tous les dtails que javais lus dans les bulletins, mais encore tous ceux que javais pu recueillir, en entendant une foule de rcits vrais ou mensongers faits par des tmoins, oculaires ou non. Au total, jtais ferr sur ma bataille dIna, et je pouvais en parler tout venant avec connaissance de cause : personne nen savait plus long que moi : je macquittai parfaitement de mon rle Beaumont, o la lassitude du cheval, qui avait fait trentecinq lieues en un jour et demi, nous obligea de faire halte. Javais dj pris langue dans lauberge, lorsque je vis un marchal-des-logis de gendarmes aller droit un officier

de dragons, et linviter exhiber ses papiers. Je mapprochai mon tour du marchal-des-logis et je le questionnai sur le motif de cette prcaution. Je lui ai demand sa feuille de route, me rpondit-il, parce que quand tout le monde est larme, ce nest pas en France quest la place dun officier valide. Vous avez raison mon camarade ! lui dis-je, il faut que le service se fasse ; et en mme temps, pour quil ne lui prt pas la fantaisie de sassurer si jtais en rgle, je linvitai dner avec moi. Pendant le repas, je gagnai tellement sa confiance, quil me pria, quand je serais Paris, de moccuper de lui faire obtenir son changement de rsidence. Je promis tout, et il tait content ; car, afin de le servir, je devais user de mon crdit, qui tait trs grand, et de celui des autres, qui ltait encore davantage. En gnral, on nest pas chiche de ce quon na pas. Quoi quil en soit, les flacons se vidaient avec rapidit, et mon convive, dans lenthousiasme dune protection qui lui venait si propos, commenait me tenir de ces discours sans suite, prcurseurs de livresse, lorsquun gendarme lui remit un paquet de dpches. Il rompit les bandes dune main incertaine, et voulut essayer de lire, mais ses yeux obscurcis ayant rendu inutile toute tentative de ce genre, il me pria de le suppler dans ses fonctions ; jouvre une lettre, et les premiers mots qui frappent mes regards sont ceux-ci : Brigade dArras. Je parcours de la vue, ctait lavis de mon passage Beaumont ; on ajoutait que je devais avoir pris la diligence du Lion dargent. Malgr mon trouble, je lus le signalement

en le dnaturant : Bon ! bon ! dit le trs sobre et trs vigilant marchal-des-logis, la voiture ne passe que demain matin, on sen occupera , et il voulut recommencer boire sur de nouveaux frais, mais ses forces tromprent son courage ; on fut oblig de lemporter dans son lit, au grand scandale de toute lassistance, qui rptait avec indignation : Un marchal-des-logis ! un homme grad ! se mettre dans des tats pareils ! On pense bien que je nattendis pas le rveil de lhomme grad ; cinq heures, je pris place dans la diligence de Beaumont, qui le mme jour me conduisit sans encombre Paris, o ma mre, qui navait pas cess dhabiter Versailles, vint me rejoindre. Nous demeurmes ensemble quelques mois dans le faubourg Saint-Denis, o nous ne voyions personne, lexception dun bijoutier, nomm Jacquelin, que je dus, jusqu un certain point, mettre dans ma confidence, parce qu Rouen il mavait connu sous le nom de Blondel. Ce fut chez Jacquelin que je rencontrai une dame de B, qui tient le premier rang dans les affections de ma vie. Madame de B, ou Annette, car cest ainsi que je lappelais, tait une assez jolie femme, que son mari avait abandonne par suite de mauvaises affaires. Il stait enfui en Hollande, et depuis long-temps il ne lui donnait plus de ses nouvelles. Annette tait donc entirement libre ; elle me plut ; jaimai son esprit, son intelligence, son bon cur ; josai le lui dire ; elle vit dabord, sans trop de peine, mes assiduits, et bientt nous ne pmes plus exister lun sans lautre. Annette vint demeurer avec moi ; et, comme je reprenais ltat de

marchand de nouveauts ambulant, il fut dcid quelle maccompagnerait dans mes courses. La premire tourne que nous fmes ensemble fut des plus heureuses. Seulement, linstant o je quittais Melun, laubergiste chez lequel jtais descendu mavertit que le commissaire de police avait tmoign quelque regret de navoir pas examin mes papiers, mais que ce qui tait diffr ntait pas perdu, et qu mon prochain passage, il se proposait de me faire une visite. Lavis me surprit ; il fallut que jeusse t dj dsign comme suspect. Aller plus loin, ctait peut-tre me compromettre : je rabattis aussitt sur Paris, me promettant bien de ne plus faire dexcursion tant que je naurais pas russi rendre moins dfavorables les chances qui se runissaient contre moi. Parti de trs grand matin, jarrive de bonne heure au faubourg Saint-Marceau : mon entre, jentends des colporteurs hurler cette finale : qui condamne deux

particuliers trs connus tre fait mourir aujourdhui en place de Grve. Jcoute : il me semble que le nom
dHerbaux a rsonn mon oreille ; Herbaux, lauteur du faux qui a caus tous mes malheurs ! Jcoute plus attentivement encore, mais avec un saisissement involontaire, et cette fois le crieur, dont je me suis approch, rpte la sentence avec des variantes : Voici

larrt du tribunal criminel du dpartement de la Seine, qui condamne la peine de mort les nomms Armand Saint-Lger, ancien marin, n Bayonne, et Csar Herbaux, forat libr, n Lille, atteints et convaincus

dassassinat, etc.
Il ny avait plus en douter : le misrable qui mavait perdu allait porter sa tte sur lchafaud. Lavouerai-je ? ce fut une impression de joie que je ressentis, et pourtant je frmissais. Tourment de nouveau dans mon existence, agit dinquitudes sans cesse renaissantes, jeusse voulu anantir cette population des prisons et des bagnes, qui, aprs mavoir lanc dans labme, pouvait my maintenir par ses cruelles rvlations. On ne stonnera donc pas de lempressement avec lequel je courus au Palais de Justice, afin de massurer par moi-mme de la vrit : il ntait pas encore midi, et jeus toutes les peines du monde arriver jusqu la grille, auprs de laquelle je pris position, en attendant linstant fatal. Quatre heures sonnent enfin. Le guichet souvre : un homme parat le premier dans la charrette ; cest Herbaux. La figure couverte dune pleur mortelle, il affiche une fermet que dment lagitation convulsive de ses traits. Il affecte de parler son compagnon, qui dj est hors dtat de lentendre. Au signal du dpart, Herbaux, dun front quil sefforce de rendre audacieux, promne ses regards sur la foule ; ses yeux rencontrent les miens Il fait un mouvement ; son teint sanime Le cortge a pass. Je restai aussi immobile que les faisceaux de bronze auxquels je mtais attach, et je me serais sans doute encore long-temps oubli dans cette attitude, si un inspecteur du Palais ne met enjoint de me retirer. Vingt minutes aprs, une voiture charge dun panier rouge, et escorte par un gendarme, traversa au trot le Pont-au-

Change, se dirigeant vers le cimetire des condamns. Alors, le cur serr, je mloignai, et regagnai le logis en faisant les plus tristes rflexions. Jai appris depuis que, pendant sa dtention Bictre, Herbaux avait exprim le regret de mavoir fait condamner innocent. Le crime qui avait conduit ce sclrat lchafaud tait un assassinat commis de complicit avec Saint-Lger sur une dame de la place Dauphine. Ces deux misrables staient introduits chez leur victime, sous le prtexte de lui donner des nouvelles de son fils, quils avaient vu, disaient-ils, larme. Quoiquen dfinitive lexcution dHerbaux ne dt avoir aucune influence directe sur ma position, elle me consterna : jtais pouvant de mtre trouv en contact avec des brigands, destins au bourreau ; mes souvenirs me ravalaient mes propres yeux ; je rougissais en quelque sorte en face de moi-mme ; jaurais souhait perdre la mmoire, et mener une dmarcation impntrable entre le pass et le prsent, car, je ne le voyais que trop, lavenir tait dans la dpendance du pass, et jtais dautant plus malheureux quune police qui il nest pas toujours donn dagir avec discernement, ne me permettait pas de moublier. Je me voyais de nouveau la veille dtre traqu comme une bte fauve. La persuasion quil me serait interdit de devenir honnte homme me livrait presque au dsespoir : jtais silencieux, morose, dcourag. Annette sen aperut ; elle demanda me consoler ; elle proposait de se dvouer pour moi ; elle me pressait de questions ; mon secret mchappa : je nai

jamais eu lieu de men repentir. Lactivit, le zle et la prsence desprit de cette femme me devinrent trs utiles. Javais besoin dun passe-port ; elle dtermina Jacquelin me prter le sien ; et, pour me mettre mme den faire usage, celui-ci me donna, sur sa famille et sur ses relations, les renseignements les plus complets. Muni de ces instructions, je me remis en voyage, et parcourus toute la Basse-Bourgogne. Presque partout il me fallut montrer que jtais en rgle : si lon et compar lhomme avec le signalement, il et t facile de dcouvrir la fraude ; mais nulle part on ne me fit dobservation ; et, pendant plus dun an, quelques alertes prs qui ne valent pas la peine dtre ici mentionnes, le nom de Jacquelin me porta bonheur. Un jour que javais dball Auxerre, en me promenant tranquillement sur le port, je rencontrai le nomm Paquay, voleur de profession, que javais vu Bictre, o il subissait une dtention de six annes. Il met t fort agrable de lviter, mais il maccosta presque limproviste ; et, ds les premires paroles quil madressa, je pus me convaincre quil ne serait pas prudent dessayer de le mconnatre. Il tait trs curieux de savoir ce que je faisais ; et comme jentrevis dans sa conversation quil se proposait de massocier des vols, jimaginai, pour me dbarrasser de lui, de parler de la police dAuxerre, que je lui reprsentai comme trs vigilante, et par consquent trs redoutable. Je crus observer que lavis faisait impression ; je chargeai le tableau, jusqu ce quenfin, aprs mavoir cout avec une trs inquite attention, il scria tout

coup : Diable ! il parat quil ne fait pas bon ici ; le coche part dans deux heures ; si tu veux, nous dtalerons. Cest cela, lui rpondis-je ; sil sagit de filer, je suis ton homme. Puis, sur ce, je le quittai, aprs avoir promis de le rejoindre aussitt que jaurais termin quelques prparatifs qui me restaient faire. Cest une si pitoyable condition que celle du forat vad, que, sil ne veut pas tre dnonc, ou tre impliqu dans quelque attentat, il est toujours rduit prendre linitiative, cest--dire se faire dnonciateur. Rendu lauberge, jcrivis donc la lettre suivante au lieutenant de gendarmerie, que je savais tre la piste des auteurs dun vol rcemment commis dans les bureaux de la diligence. MONSIEUR, Une personne qui ne veut pas tre connue, vous prvient que lun des auteurs du vol commis dans les bureaux des messageries de votre ville, va partir, six heures, par le coche, pour se rendre Joigny, o lattendent probablement ses complices. Afin de ne pas le manquer, et de larrter en temps utile, il serait bon que deux gendarmes dguiss montassent avec lui dans le coche ; il est important que lon sy prenne avec prudence, et quon ne perde pas de vue lindividu, car cest un homme fort adroit. Cette missive tait accompagne dun signalement si minutieusement trac, quil tait impossible de sy mprendre. Linstant du dpart arriv, je me rends sur les quais en prenant des chemins dtourns, et de la fentre dun cabaret, o je mtais post, japerois Paquay qui

entre dans le coche : bientt aprs sembarquent les deux gendarmes, que je reconnais certaine encolure que lon conoit, mais quon ne saurait analyser. Par intervalles, ils se passent mutuellement un papier sur lequel ils jettent les yeux ; enfin leurs regards sarrtent sur mon homme, dont le costume, contre lhabitude des voleurs, tait une mauvaise enseigne. Le coche dmarre, et je le vois sloigner avec dautant plus de plaisir, quil emporte tout la fois Paquay, ses propositions et mme ses rvlations, si, comme je nen doutais pas, il avait eu la fantaisie den faire. Le surlendemain de cette aventure, tandis que jtais en train de faire linventaire de mes marchandises, jentends un bruit extraordinaire, je mets la tte la fentre : cest la chane, que conduisent Thiry et ses argouzins ! cet aspect si terrible et si dangereux pour moi, je me retire brusquement, mais dans mon trouble je casse un carreau ; soudain tous les regards se portent de ce ct ; jaurais voulu tre aux entrailles de la terre. Ce nest pas tout, pour mettre le comble mon inquitude, quelquun ouvre ma porte, cest laubergiste du Faisan, Madame Gelat. Venez donc, M. Jacquelin, venez donc voir passer la chane, me crie-t-elle ! Oh ! il y a long-temps quon nen a pas vu une si belle ! ils sont au moins cent cinquante, et de fameux gaillards encore ! Entendez-vous comme ils chantent ? Je remerciai mon htesse de son attention, et, feignant dtre occup, je lui dis que je descendrais dans un moment. Oh ! ne vous pressez pas, me rpondit-elle, vous avez le temps, ils couchent ici dans nos curies. Et

puis, si vous souhaitez causer avec leur chef, on va lui donner la chambre ct de la vtre. Le lieutenant Thiry, mon voisin ! cette nouvelle, je ne sais pas ce qui se passa dans moi ; mais je pense que si Madame Gelat met observ, elle aurait vu mon visage plir et tous mes membres sagiter comme par une espce de tressaillement. Le lieutenant Thiry, mon voisin ! Il pouvait me reconnatre, me signaler, un geste, un rien pouvait me trahir : aussi me donnais-je bien garde de me montrer. La ncessit dachever mon inventaire lgitimait mon manque de curiosit. Je passai une nuit affreuse. Enfin, quatre heures du matin, le dpart de linfernal cortge me fut annonc par le cliquetis des fers : je respirai. Il na pas souffert celui qui na pas connu des transes pareilles celles dans lesquelles me jeta la prsence de cette troupe de bandits et de leurs gardiens. Reprendre des fers que javais briss au prix de tant defforts, cette ide me poursuivait sans cesse : mon secret, je ne le possdais pas seul, il y avait des forats par le monde, si je les fuyais, je les voyais prts me livrer : mon repos, mon existence taient menacs partout, et toujours. Un coup dil, le nom dun commissaire, lapparition dun gendarme, la lecture dun arrt, tout devait exciter et entretenir mes alarmes. Que de fois jai maudit les pervers qui, trompant ma jeunesse, avaient souri llan dsordonn de mes passions, et ce tribunal qui, par une condamnation injuste, mavait prcipit dans un gouffre dont je ne pouvais plus secouer la souillure, et ces institutions qui ferment la porte au repentir ! Jtais hors

de la socit, et pourtant je ne demandais qu lui donner des garanties ; je lui en avais donn, jen atteste ma conduite invariable la suite de chacune de mes vasions, mes habitudes dordre, et ma fidlit scrupuleuse remplir tous mes engagements. Maintenant il slevait dans mon esprit quelques craintes au sujet de ce Paquay, dont javais provoqu larrestation ; en y rflchissant, il me sembla que dans cette circonstance javais agi bien lgrement ; javais le pressentiment de quelque malheur : ce pressentiment se ralisa. Paquay, conduit Paris, puis ramen Auxerre pour une confrontation, apprit que jtais encore dans la ville ; il mavait toujours souponn de lavoir dnonc, il prit sa revanche. Il raconta au gelier tout ce quil savait sur mon compte. Celui-ci fit son rapport lautorit, mais ma rputation de probit tait si bien tablie dans Auxerre, o je faisais des sjours de trois mois, que, pour viter un clat fcheux, un magistrat dont je tairai le nom me fit appeler et mavertit de ce qui se passait. Je neus pas besoin de lui confesser la vrit, mon trouble la lui rvla tout entire ; je neus que la force de lui dire : Ah ! monsieur ! je voulais tre honnte homme ! Sans me rpondre, il sortit et me laissa seul ; je compris son gnreux silence. En un quart dheure jeus perdu de vue Auxerre, et, de ma retraite, jcrivis Annette, pour linstruire de cette nouvelle catastrophe. Afin de dtourner les soupons, je lui recommandai de rester encore une quinzaine de jours au Faisan, et de dire tout le monde que jtais all Rouen pour y faire des emplettes, ce

terme expir, Annette devait me rejoindre Paris ; elle y arriva en effet le jour que je lui avais indiqu. Elle mapprit que le lendemain de mon dpart, des gendarmes dguiss staient prsents mon magasin pour marrter, et que ne mayant pas trouv, ils avaient dit quon ne sen tiendrait pas l, et quon finirait par me dcouvrir. Ainsi on allait continuer les recherches : ctait l un contre-temps qui drangeait tous mes projets : signal sous le nom de Jacquelin, je me vis rduit le quitter et renoncer encore une fois lindustrie que je mtais cre. Il ny avait plus de passe-port, quelque bon quil ft, qui pt me mettre labri dans les cantons que je parcourais dordinaire ; et dans ceux o lon ne mavait jamais vu, il tait vraisemblable que mon apparition insolite veillerait des soupons. La conjoncture devenait terriblement critique. Quel parti prendre ? ctait l mon unique proccupation, lorsque le hasard me procura la connaissance dun marchand tailleur de la cour SaintMartin : il dsirait vendre son fonds. Jen traitai avec lui, persuad que je ne serais nulle part plus en sret quau cur dune capitale, o il est si ais de se perdre dans la foule. En effet, il scoula prs de huit mois sans que rien vnt troubler la tranquillit dont nous jouissions, ma mre, Annette et moi. Mon tablissement prosprait : chaque jour il prenait de laccroissement. Je ne me bornais plus, comme mon prdcesseur, la confection des habits ; je faisais aussi le commerce des draps, et jtais peut-tre sur le chemin de la fortune, quand tout pour un matin, mes tribulations recommencrent.

Jtais dans mon magasin ; un commissionnaire se prsente et me dit que lon mattend chez un traiteur de la rue Aumaire ; je prsume quil sagit de quelque march conclure, je me rends aussitt dans lendroit indiqu. On mintroduit dans un cabinet, et jy trouve deux chapps du bagne de Brest : lun deux tait ce Blondy, quon a vu diriger la malheureuse vasion de Pont--Luzen : Nous sommes ici depuis dix jours, me dit-il, et nous navons pas le sou. Hier, nous tavons aperu dans un magasin ; nous avons appris quil tait toi, et a ma fait plaisir, je lai dit lami Maintenant nous ne sommes plus si inquiets, car on te connat, tu nes pas homme laisser des camarades dans lembarras. Lide de me voir la merci de deux bandits que je savais capables de tout, mme de me vendre la police, ne ft-ce que pour me faire pice, quitte se perdre euxmmes, tait accablante. Je ne laissai pas dexprimer combien jtais satisfait de me trouver avec eux ; jajoutai que ntant pas riche, je regrettais de ne pouvoir disposer en leur faveur que de cinquante francs : ils parurent se contenter de cette somme, et, en me quittant, il mannoncrent quils taient dans lintention de se rendre Chlons-sur-Marne, o ils avaient, disaient-ils, des affaires. Jeusse t trop heureux quils se fussent pour toujours loigns de Paris, mais, en me faisant leurs adieux, ils me promettaient de revenir bientt, et je restais effray de leur prochain retour. Nallaient-ils pas me considrer comme leur vache lait, et mettre un prix leur discrtion ? Ne seraient-ils pas insatiables ? Qui me rpondrait que

leurs exigences se borneraient la possibilit ? Je me voyais dj le banquier de ces messieurs et de beaucoup dautres, car il tait prsumer que, suivant la coutume usite parmi les voleurs, si je me lassais de les satisfaire, ils me repasseraient leurs connaissances pour me ranonner sur de nouveaux frais ; je ne pouvais tre bien avec eux que jusquau premier refus ; parvenu ce terme, il tait hors de doute quils me joueraient quelque mchant tour. Avec de tels garnements mes trousses, on comprendra que je ntais pas mon aise ! Il sen fallait que ma situation ft plaisante, elle fut encore empire par une bien funeste rencontre. On se souvient, ou on ne se souvient pas, que ma femme, aprs son divorce, avait convol de secondes noces : je la croyais dans le dpartement du Pas-deCalais, tout occupe de faire son bonheur et celui de son nouveau mari, lorsque dans la rue du Petit-Carreau, je me trouvai nez nez avec elle ; impossible de lviter, elle mavait reconnu. Je lui parlai donc, et, sans lui rappeler ses torts mon gard, comme le dlbrement de sa toilette me montrait de reste quelle ntait pas des plus heureuses, je lui donnai quelque argent. Peut-tre imagina-t-elle alors que ctait l une gnrosit intresse, cependant il nen tait rien. Il ne mtait pas mme venu la pense que lexdame Vidocq pt me dnoncer. la vrit en me remmoriant plus tard nos anciens dmls, je jugeai que mon cur mavait tout--fait conseill dans le sens de la prudence ; je mapplaudis alors de ce que javais fait, et il me parut trs convenable que cette femme, dans sa

dtresse, pt compter sur moi pour quelques secours ; dtenu ou loign de Paris, je ntais plus mme de soulager sa misre. Ce devait tre pour elle une considration qui devait la dterminer garder le silence, je le crus du moins ; on verra plus tard si je mtais tromp. Lentretien de mon ex-femme tait une charge laquelle je mtais rsign, mais cette charge, je nen connaissais pas tout le poids. Une quinzaine stait coule depuis notre entrevue ; un matin, on me fait prier de passer rue de lchiquier : je my rends, et au fond dune cour, dans un rez-de-chausse assez propre quoique mdiocrement meubl, je revois non seulement ma femme, mais encore, ses nices et leur pre, le terroriste Chevalier, qui venait de subir une dtention de six mois, pour vol dargenterie : un coup dil suffit pour me convaincre que ctait une famille qui me tombait sur les bras. Tous ces gens-l taient dans le plus absolu dnuement ; je les dtestais, je les maudissais, et pourtant je navais rien de mieux faire que de leur tendre la main. Je me saignai pour eux. Les rduire au dsespoir, cet t me perdre, et plutt que de revenir en la puissance des argouzins, jtais rsolu faire le sacrifice de mon dernier sou. cette poque, il semblait que le monde entier se ft ligu contre moi ; chaque instant il me fallait dnouer les cordons de ma bourse, et pour qui ? pour des tres qui, regardant ma libralit comme obligatoire, taient prts me trahir aussitt que je ne leur paratrais plus une ressource assure. Quand je rentrai de chez ma femme, jeus encore une preuve du malheur attach la condition

de forat vad, Annette et ma mre taient en pleurs. En mon absence, deux hommes ivres mavaient demand, et sur la rponse que je ny tais pas, ils staient rpandus en invectives et en menaces, qui ne me laissaient aucun doute sur la perfidie de leurs intentions. Au portrait que me fit Annette de ces deux individus, il me fut ais de reconnatre Blondy et son camarade Duluc. Je neus pas la peine de deviner leurs noms ; dailleurs ils avaient donn une adresse avec injonction formelle dy porter quarante francs, ctait plus quil ne fallait pour me mettre sur la voie ; car, Paris, il ny avait queux capables de mintimer un pareil ordre. Je fus obissant, trs obissant ; seulement, en payant ma contribution ces deux coquins, je ne pus mempcher de leur faire observer quils avaient agi fort inconsidrment. Voyez le beau coup que vous avez fait, leur dis-je, on ne savait rien la cassine et vous avez mang le morceau ! (vous avez tout dit) ma femme, qui a ltablissement en son nom, va peut-tre vouloir me mettre la porte, et alors il me faudra gratter les pavs (vivre dans la misre). Tu viendras grinchir (voler) avec nous, me rpondirent les deux brigands. Jessayai de leur dmontrer quil vaut infiniment mieux devoir son existence au travail que davoir sans cesse redouter laction dune police, qui, tt ou tard, enveloppe les malfaiteurs dans ses filets. Jajoutai que souvent un crime conduit un autre ; que tel croit risquer le carcan, qui court tout droit la guillotine, et la conclusion de mon discours fut quils feraient sagement de renoncer la

prilleuse carrire quils avaient embrasse. Pas mal ! scria Blondy, quand jeus achev ma mercuriale Pas mal ! Pourrais-tu pas en attendant nous indiquer quelque cambriole rincer (quelque chambre dvaliser) ? Cest que, vois-tu, nous sommes comme Arlequin, nous avons plus besoin dargent que davis. Et ils me quittrent en me riant au nez. Je les rappelai pour leur protester de mon dvouement, et les priai de ne plus reparatre la maison. Si ce nest que , me dit Duluc, on sen abstiendra. Eh ! oui, lon sen abstiendra, rpta Blondy, puisque dplat madame. Ce dernier ne sabstint pas long-temps. Ds le surlendemain, la tombe de la nuit, il se prsenta mon magasin, et demanda me parler en particulier. Je le fis monter dans ma chambre. Nous sommes seuls me ditil, en faisant dun coup dil la revue du local ; et quand il se crut assur quil ny avait pas de tmoins, il tira de sa poche onze couverts dargent et deux montres dor, quil posa sur le guridon : Quatre cents balles (francs) tout cela ce nest pas cher les bogues dorient et la blanquette (les montres dor et largenterie). Allons, aboule du carle (compte-moi de largent). Quatre cents balles, rpondis-je tout troubl par une aussi brusque sommation, je ne les ai pas. Peu mimporte. Va bloquir (vendre). Mais si lon veut savoir ! Arrange-toi ; il me faut du poussier (de la monnaie), ou si tu aimes mieux, je tenverrai des chalands de la prfecture Tu entends ce que parler veut dire Du poussier, et pas tant de faons.

Je ne lentendais que trop bien Je me voyais dj dnonc, priv de ltat que je mtais fait, reconduit au bagne Les quatre cents francs furent compts.

CHAPITRE XXII
Encore un brigand. Ma carriole dosier. Arrestation des deux forats. Dcouverte pouvantable. SaintGermain veut membaucher pour un vol. Joffre de servir la police. Perplexits horribles. On veut me prendre au chaud du lit. Ma cachette. Aventure comique. Travestissements sur travestissements. Chevalier ma dnonc. Annette au dpt de la Prfecture. Je me prpare quitter Paris. Deux faux monnoyeurs. On me saisit en chemise. Je suis conduit Bictre.
Me voil recleur ! Jtais criminel malgr moi ; mais enfin je ltais, puisque je prtais les mains au crime : on ne conoit pas denfer pareil celui dans lequel je vivais. Sans cesse jtais agit ; remords et crainte, tout venait massaillir la fois ; la nuit, le jour, chaque instant, jtais sur le qui vive. Je ne dormais plus, je navais plus dapptit, le soin de mes affaires ne moccupait plus, tout mtait odieux. Tout ! non, javais prs de moi Annette et ma mre. Mais ne me faudrait-il pas les abandonner ? Tantt, je frmissais cette rminiscence de mes apprhensions, ma demeure se transformait en un abominable repaire, tantt elle tait envahie par la police, et la perquisition mettait au grand jour les preuves dun mfait qui allait attirer sur moi la vindicte des lois. Harcel par la famille

Chevalier, qui me dvorait ; tourment par Blondy, qui ne se lassait pas de me soutirer de largent ; pouvant de ce quil y avait dhorrible et dincurable dans ma position, honteux dtre tyrannis par les plus viles cratures que la terre et port, irrit de ne pouvoir briser cette chane morale qui me liait irrvocablement lopprobre du genre humain, je me sentis pouss au dsespoir, et pendant huit jours je roulai dans ma tte les plus sinistres projets. Blondy, lexcrable Blondy, tait celui surtout contre qui se tournait toute ma rage. Je laurais trangl de bon cur, et pourtant je laccueillais encore, je le mnageais. Emport, violent comme je ltais, tant de patience tait un miracle, ctait Annette qui me le commandait. Oh ! que je faisais alors des vux bien sincres pour que, dans une des excursions frquentes que faisait Blondy, quelque bon gendarme pt lui mettre la main sur le collet ! Je me flattais que ctait l un vnement trs prochain, mais chaque fois quune absence un peu plus longue que de coutume me faisait prsumer que jtais enfin dlivr de ce sclrat, il reparaissait, et avec lui revenaient tous mes soucis. Un jour, je le vis arriver avec Duluc et un ex-employ des droits runis, nomm Saint-Germain, que javais connu Rouen, o, comme tant dautres, il ne jouissait que provisoirement de la rputation dhonnte homme. SaintGermain, pour qui jtais le ngociant Blondel, fut fort tonn de la rencontre ; mais il suffit de deux mots de Blondy pour lui donner la clef de toute mon histoire : jtais un fieff coquin ; la confiance prit la place de ltonnement, et Saint-Germain, qui, mon aspect, avait dabord fronc

le sourcil, se drida. Blondy mapprit quils allaient partir tous trois pour les environs de Senlis, et me pria de lui prter la carriole dosier dont je me servais pour courir les foires. Heureux dtre dbarrass de ces garnements ce prix, je mempressai de leur donner une lettre pour la personne qui la remisait. On leur livra la voiture avec les harnais ; ils se mirent en route, et je restai dix jours sans recevoir de leurs nouvelles : ce fut Saint-Germain qui men apporta. Un matin, il entra chez moi ; il avait lair effar et paraissait excd de fatigue. Eh bien ! me dit-il, les camarades sont arrts. Arrts ! mcriai-je, dans le transport dune joie que je ne pus contenir ; mais, reprenant aussitt mon sang-froid, je demandai des dtails, en affectant dtre constern. Saint-Germain me raconta fort brivement comme quoi Blondy et Duluc avaient t arrts, uniquement parce quils voyageaient sans papiers ; je ne crus rien de ce quil disait, et je ne doutai pas quils neussent fait quelque coup. Ce qui me confirma dans mes soupons, cest qu la proposition que je fis de leur envoyer de largent, Saint-Germain rpondit quils nen avaient que faire. En sloignant de Paris, ils possdaient cinquante francs eux trois ; certes, avec une somme aussi modique, il leur aurait t bien difficile de faire des conomies ; comment advenait-il quils ne fussent pas encore au dpourvu ? la premire ide qui me vint fut quils avaient commis quelque vol considrable, dont ils ne se souciaient pas de me faire confidence ; je dcouvris bientt quil sagissait dun attentat beaucoup plus grave. Deux jours aprs le retour de Saint-Germain, il me prit la

fantaisie daller voir ma carriole, quil avait ramene : je remarquai dabord quon en avait chang la plaque. En visitant lintrieur, japerus sur la doublure de coutil blanc et bleu des taches rouges frachement laves ; puis, ayant ouvert le coffre pour prendre la clef dcrou, je le trouvai rempli de sang, comme si lon y et dpos un cadavre. Tout tait clairci, la vrit sannonait plus pouvantable encore que mes conjectures ; je nhsitai pas : plus intress peut-tre que les auteurs du meurtre, en faire disparatre les traces, la nuit suivante je conduisis la voiture sur les bords de la Seine ; parvenu au-dessus de Bercy, dans un lieu isol, je mis le feu de la paille et du bois sec dont je lavais bourre, et je ne me retirai que lorsquelle eut t rduite en cendres. Saint-Germain, qui je communiquai le lendemain mes remarques, sans lui dire toutefois que jeusse brl ma carriole, mavoua enfin que le cadavre dun roulier assassin par Blondy, entre Louvres et Dammartin, y avait t cach jusqu ce quon et trouv loccasion de le jeter dans un puits. Cet homme, lun des plus audacieux sclrats que jaie rencontrs, parlait de ce forfait comme sil se ft entretenu de laction la plus innocente : ctait le rire sur les lvres et du ton le plus dtach, quil en numrait jusquaux moindres circonstances. Il me faisait horreur, je lcoutais dans une sorte de stupfaction ; quand je lentendis me dclarer quil lui fallait lempreinte des serrures dun appartement dont je connaissais le locataire, mes terreurs furent leur comble. Je voulus lui faire quelques observations. Et que a me fait moi ?

me rpondit-il, en affaires comme en affaires ; parce que tu le connais ! raison de plus : tu sais les tres, tu me conduiras et nous partagerons Allons ! ajouta-t-il, il ny a pas tortiller, il me faut lempreinte. Je feignis de me rendre son loquence. Des scrupuleux comme a ! tais-toi donc ! reprit Saint-Germain, tu me fais suer (lexpression dont il se servit tait un peu moins congrue). Enfin, prsent cest dit, nous sommes de moiti. Grand Dieu ! quelle association ! ce ntait gure la peine de me rjouir de la msaventure de Blondy : je tombais vritablement de fivre en chaud mal. Blondy pouvait encore cder certaines considrations, Saint-Germain jamais, et il tait bien plus imprieux dans ses exigences. Expos me voir compromis dun instant lautre, je me dterminai faire une dmarche auprs de M. Henry, chef de la division de sret la prfecture de police : jallai le voir ; et aprs lui avoir dvoil ma situation, je lui dclarai que si lon voulait tolrer mon sjour Paris, je donnerais des renseignements prcieux sur un grand nombre de forats vads, dont je connaissais la retraite et les projets. M. Henry me reut avec assez de bienveillance ; mais, aprs avoir rflchi un moment ce que je lui disais, il me rpondit quil ne pouvait prendre aucun engagement vis-vis de moi. Cela ne doit point vous empcher de me faire des rvlations, continua-t-il, on jugera alors quel point elles sont mritoires, et peut-tre Ah ! Monsieur, point de peut-tre, ce serait risquer ma vie : vous nignorez pas de quoi sont capables les individus que je dsire vous signaler, et si je dois tre reconduit au bagne aprs que

quelque partie dune instruction juridique aura constat que jai eu des rapports avec la police, je suis un homme mort. En ce cas, nen parlons plus. Et il me laissa partir sans mme me demander mon nom. Javais lme navre de linsuccs de cette tentative. Saint-Germain ne pouvait manquer de revenir : il allait me sommer de lui tenir ma parole ; je ne savais plus que faire : devais-je avertir la personne que nous tions convenus de dvaliser ensemble ? Sil et t possible de me dispenser daccompagner Saint-Germain, il aurait t moins dangereux de donner un pareil avis ; mais javais promis de lassister, il ny avait pas dapparence que je pusse, sous aucun prtexte, me dgager de ma promesse ; je lattendais comme on attend un arrt de mort. Une semaine, deux semaines, trois semaines se passrent dans ces perplexits. Au bout de ce temps je commenai respirer ; aprs deux mois je fus tranquillis tout fait ; je croyais que, comme ses deux camarades, il stait fait arrter quelque part. Annette, je men souviendrai toujours, fit une neuvaine, et brla au moins une douzaine de cierges, leur intention. Mon Dieu ! scriait-elle quelquefois, faites-moi la grce quils restent o ils sont ! La tourmente avait t de longue dure ; les instants de calme furent bien courts, ils prcdrent la catastrophe qui devait dcider de mon existence. Le 3 mai 1809, au point du jour, je suis veill par quelques coups frapps la porte de mon magasin ; je descends pour voir de quoi il sagit, et je me dispose ouvrir, lorsque jentends un colloque voix basse : Cest

un homme vigoureux, disent les interlocuteurs, prenons nos prcautions ! Plus de doute sur le motif de cette visite matinale ; je remonte la hte dans ma chambre ; Annette est instruite de ce qui se passe ; elle ouvre la fentre, et, tandis quelle entame la conversation avec les agents, mesquivant en chemise par une issue qui donne sur le carr, je gagne rapidement les tages suprieurs. Au quatrime, je vois une porte entre ouverte, et mintroduis : je regarde ; jcoute : je suis seul. Dans un renfoncement au-dessous du lambris, se trouve un lit cach par un lambeau de damas cramoisi en forme de rideau : press par la circonstance, et certain que dj lescalier est gard, je me jette sous les matelas ; mais peine my suis-je blotti, quelquun entre ; on parle, je reconnais la voix, cest celle dun jeune homme nomm Foss, dont le pre, monteur en cuivre, tait couch dans la pice contigu ; un dialogue stablit : SCNE PREMIRE

Le Pre, la Mre, le Fils. Le fils. Vous ne savez pas, papa ? on cherche le


tailleur ; on veut larrter ; toute la maison est en lair Entendez-vous la sonnette ? Tiens, tiens, les voil qui sonnent chez lhorloger. La mre. Laisse-les sonner, ne te mle pas de a ; les affaires des autres ne nous regardent pas : ( son mari.)allons mon homme, habille-toi donc, ils nauraient qu venir.

Le pre. (Billant ; il est prsumer quen mme

temps il se frottait le front). Le diable les emporte ! et


quest-ce quils veulent donc au tailleur ? Le fils. Je ne sais pas, papa ; mais ils sont joliment du monde, et des mouchards, et des gendarmes, qui mnent le commissaire avec eux. Le pre. Cest pttre rien du tout seulement. La mre. Et quest-ce quil peut avoir fait ? Un tailleur ! Le pre. Quest-ce quil peut avoir fait ? il peut avoir fait ; ah ! jy suis ! puisquil vend du drap ; il aura fait des habits avec des marchandises anglaises. La mre. Il aura, comme on dit, employ des denres coloniales ; tu me fais rire, toi : est-ce quon larrterait pour a ? Le pre. Je le crois bien quon larrterait pour a, et le blocus continental, cest-il pour des prunes quon la dcrt ? Le fils. Le blocus continental ! quest-ce que a veut dire papa ? a va-t-il sur leau ? La mre. Ah ! oui, dis-nous donc ce que a veut dire, et mets-nous a au plus juste ? Le pre. a veut dire que le tailleur va pttre bien tre bloqu. La mre. Oh ! mon Dieu ! le pauvre homme ! je suis sre quils vont lemmener des criminels comme a, qui ne sont pas coupables, si a ne dpendait que de moi je crois que je les cacherais dans ma chemise. Le pre. Sais-tu qui fait du volume, le tailleur ? cest un fameux corps !

La mre. Cest gal, je le cacherais tout de mme. Je voudrais quil vienne ici. Tu te souviens de ce dserteur ? Le pre. Chut ! chut ! les voil qui montent. SCNE DEUXIME Les prcdents, le commissaire, des gendarmes, des mouchards.
Dans ce moment, le commissaire et ses estafiers, aprs avoir parcouru la maison du haut en bas, arrivent sur le palier du quatrime. Le commissaire. Ah ! la porte est ouverte. Je vous demande pardon du drangement, mais cest dans lintrt de la socit Vous avez pour voisin un grand sclrat, un homme capable de tuer pre et mre. La femme. Quoi, monsieur Vidocq ? Le commissaire. Oui, Vidocq, madame, et je vous enjoins, dans le cas o vous ou votre mari lui auriez donn asile, de me le dclarer sans dlai. La femme. Ah ! monsieur le commissaire, vous pouvez chercher partout, si a vous fait plaisir, nous, donner asile quelquun ! Le commissaire. Dabord, cela vous regarde, la loi est excessivement svre ! cest un article sur lequel elle ne plaisante pas, et vous vous exposeriez des peines trs graves ; pour un condamn la peine capitale, il ny va rien moins que de Le mari (vivement). Nous ne craignons rien, monsieur le commissaire.

Le commissaire. Je le crois, je men rapporte parfaitement vous. Cependant pour navoir rien me reprocher, vous me permettrez de faire ici une petite perquisition, cest une simple formalit dusage. (Sadressant sa suite.) Messieurs, les issues sont bien gardes ? Aprs une visite assez minutieuse de la pice du fond, le commissaire revient dans celle o je suis. Et dans ce lit ? dit-il, en levant le lambeau de damas cramoisi, pendant que du ct des pieds, je sentais remuer un des coins du matelas, que lon laissa retomber nonchalamment. Pas plus de Vidocq que sur la main. Allons ! il se sera rendu invisible, reprit le commissaire, il faut y renoncer. On nimaginerait jamais de quel norme poids ces paroles me soulagrent. Enfin toute la bande des alguasils se retira ; la femme du monteur en cuivre les accompagna avec force politesses, et je me trouvais seul avec le pre, le fils et une petite fille, qui ne me croyaient pas si prs deux. Je les entendis me plaindre. Mais bientt madame Foss accourut en montant lescalier quatre quatre ; elle tait tout essouffle ; jeus encore la venette [5]. SCNE TROISIME Le mari, la femme et le fils. La femme. Oh ! mon Dieu ! mon Dieu ! Combien quil
y a de monde damass dans la rue Allez ! on en dit de belles sur le compte de M. Vidocq, jespre quon en dgoise, et de toutes les couleurs. Tout de mme, il faut quil y ait quelque chose de vrai ; il ny a jamais de feu sans

fume Je sais bien toujours que ctait un fier faigniant que ton monsieur Vidocq : pour un matre tailleur, il avait plus souvent les bras que les jambes croises. Le mari. Te voil encore comme les autres faire des suppositions : vois-tu comme tes mauvaise langue ; dailleurs, il ny a quun mot qui serve, a ne nous regarde pas. Je suppose encore que a nous regarderait ; eh bien ! de quoi quils laccusent, quest-ce quils chantent ? je ne suis pas curieux La femme. Quest-ce quils chantent, a fait trembler seulement rien que dy penser Quand on dit dun homme quil a t condamn tre fait mourir pour assassinat. Je voudrais que tentendes le petit tailleur de dessus de la place. Le mari. Bah ! jalousie de mtier. La femme. Et la portire du n 27, qui dit comme a quelle est bien sre quelle la vu sortir tous les soirs avec un gros bton, si bien dguis quelle ne le reconnaissait pas. Le mari. La portire dit a ? La femme. Et quil allait attendre le monde dans les Champs-lyses. Le mari. Faut-il que tu sois bte ! La femme. Ah ! faut-il que je sois bte ! le rogomiste est pt-tre bte aussi, quand il dit que cest tous voleurs qui viennent l-dedans, et quil a vu M. Vidocq avec des visages qui avaient mauvaise mine. Le mari. Eh bien ! qui avaient mauvaise mine, aprs

La femme. Aprs, aprs, toujours est-il que le commissaire a dit lpicier que cest rien qui vaille, et pire que a, puisquil a ajout que ctait un grand coupable, que la justice ne pouvait venir bout de rattraper. Le mari. Et tu la gobes tes joliment encore de ton pays ; tu crois le commissaire, toi, tu ne vois pas que cest un quart quil bat ; et puis, tiens, on ne me mettra jamais dans la tte que M. Vidocq soit un malhonnte homme, il mest avis, au contraire, que cest un bon enfant, un homme rang. Au surplus, quil soit ce quil voudra, a nous regarde pas, mlons-nous de notre ouvrage ; voil lheure qui savance, il faut valser. Allons, preste au travail !
La sance est leve : le pre, la mre, le fils et une petite fille, toute la famille Foss part, et je reste sous clef, rflchissant aux insinuations perfides de la police, qui, pour me priver de lassistance des voisins, sattachait me reprsenter comme un infme sclrat. Jai vu souvent depuis employer cette tactique, dont le succs se fonde toujours sur datroces calomnies, tactique rvoltante, en ce quelle est injuste ; tactique maladroite, en ce quelle produit un effet tout contraire celui quon en attend, puisque alors les personnes qui eussent prt main-forte pour larrestation dun voleur, peuvent en tre empches par la crainte de lutter contre un homme que le sentiment de son crime et la perspective de lchafaud doivent pousser au dsespoir.

Il y avait prs de deux heures que jtais enferm : il ne se faisait aucun bruit dans la maison, ni dans la rue ; les groupes staient disperss ; je commenais me rassurer, lorsquune circonstance bien ridicule vint compliquer ma situation. Un besoin des plus pressants sannonait par des coliques dune telle violence, que, ne voyant dans la chambre aucun vase appropri la ncessit, je me trouvai dans le plus cruel embarras ; force de fureter dans tous les coins et recoins, japerois enfin une marmite en fonte Il tait temps, je la dcouvre, et peine ai-je termin, que jentends fourrer une clef dans la serrure ; je replace prcipitamment le couvercle, et vite je me glisse de nouveau dans ma retraite : on entre, cest la femme Foss avec sa fille ; un instant aprs viennent le pre et le fils. SCNE DERNIRE

Le pre, la mre, les enfants et moi. Le pre. Eh bien ! ce restant de soupe dhier nest pas
encore rchauff ? La mre. Il nest pas arriv quil crie dj : on va le mettre sur le feu, ton restant de soupe ; avec lui, on dirait que la foire est sur le pont. Le pre. Est-ce que tu crois quils nont pas faim, ces enfants ? La mre. Eh mon Dieu ! on ne peut pas aller plus vite que les violons ; ils attendront ; ils feront comme moi : tu ferais bien mieux de souffler, que de bougonner. Le pre (soufflant). Elle est donc gele ta marmite ?

ah je crois quelle chante, entends-tu ? La mre. Non ; mais je sens, ce nest pas possible autrement, il y a quelquun Le pre. Cest les choux dhier ; cest pttre bien toi ? Franois rit, je parie que cest lui ? Le fils. Voil comme il est papa, il inculpe tout le monde. Le pre. Cest que vois-tu, comme on connat les singes on les adore ; je sais que tu es un cadet sujet caution. Oh Dieu ! que a pue ! ah ? crois-tu tre dans une curie ? (haussant le ton) ? Est-ce dans une curie que tu crois tre (sadressant sa femme) ? Voyons, si cest toi, dis-le moi ? La mre. Est-il drle, prsent ? il veut toujours que ce soit moi ; cest quelle ne se passe pas cette odeur. Le pre. Cest de plus fort en plus fort. La petite fille. Maman, a bout. La mre. Maudit couvercle ! je me suis brle. Tous ensemble. Dieu ! quelle infection ! La mre. Cest une peste : on ny tient pas Foss ouvre donc la fentre. Le pre. Vous le voyez, madame, cest encore un des tours de votre fils. Le fils. Papa, je te jure que non. Le pre. Tais-toi, fichu paresseux la preuve nest pas convaincante ? monsieur ne peut pas aller au cinquime ; il serait trop fatigu de monter un tage ; il se foulerait la rate, tu plains donc bien tes pas ; sois

tranquille, je te corrigerai. Le fils. Mais papa Le pre. Ne me raisonne pas, tu vois ce manche balai, il ne tient rien que je te le casse sur le dos : avance ici que je te donne ta danse avance, te dis-je ? je tapprendrai Ah ! tu me nies Le fils (pleurant). Mais, oui, puisque ce nest pas moi. Le pre. Tu es capable de tout : comme dit cet autre, tous menteurs, tous voleurs. La mre. Pourquoi ne pas dire la vrit ? Le pre. Oh non ! il aimera mieux que je lui fiche une paye, daussi bien, il va lavoir Ah ! tu veux que je te donne la tourne ? ma femme, ferme la fentre, cause des voisins. La mre. Gare toi ! Franois, a se gte, gare toi ! Nul doute, laction va sengager ; sans hsiter, je soulve matelas, draps, couverture, et cartant brusquement le lambeau de damas, je me montre la famille stupfaite de mon apparition. On imaginerait difficilement quel point ces braves gens furent surpris. Pendant quils sentreregardent sans mot dire, jentreprends de leur raconter le plus brivement possible comme quoi je mtais introduit chez eux ; comme quoi je mtais cach sous les matelas, comme quoi Il est inutile de dire que lon rit beaucoup de laventure de la marmite, et quil ne fut plus question de battre personne. Le mari et la femme stonnaient que je

neusse pas t touff dans ma cachette ; ils me plaignirent, et, avec une cordialit dont les exemples ne sont pas rares parmi les gens du peuple, ils moffrirent des rafrachissements, qui taient bien ncessaires aprs une matine si laborieuse. On doit penser que je fus sur les pines, aussi longtemps que cette scne neut pas touch au dnouement Je suais grosses gouttes ; dans tout autre moment, je men fusse amus ; mais je songeais aux suites de la dcouverte invitable qui se prparait, et personne moins que moi ntait en tat dapprcier tout ce quil y avait de burlesque dans la situation Me croyant perdu, jaurais pu hter linstant fatal ; cet t couper court mes perplexits : une rflexion sur la mobilit des circonstances minspira de voir venir : je savais par plus dune exprience quelles dconcertent quelquefois les plans les mieux conus, comme aussi elles triomphent des cas les plus dsesprs. Daprs laccueil que me faisait la famille Foss, il tait probable que je naurais pas me repentir davoir attendu lvnement : toutefois je ntais pas pleinement rassur ; cette famille ntait pas heureuse ; et ne pouvait-il pas se faire que cette premire impression de bienveillance et de compassion, dont ne se dfendent pas toujours les hommes les plus pervers, fit place lespoir dobtenir quelque rcompense en me livrant la police ? et puis, en supposant mme que mes htes fussent ce quon appelle francs du collier, tais-je labri dune indiscrtion ? Sans tre dou dune grande perspicacit, Foss devina le

secret de mes inquitudes, quil russit dissiper par des protestations dont la sincrit ne devait pas se dmentir. Ce fut lui qui se chargea de veiller ma sret ; il commena par pousser des reconnaissances la suite desquelles il minforma que les agents de police, persuads que je navais pas quitt le quartier, staient tablis en permanence dans la maison et dans les rues adjacentes ; il mapprit aussi quil tait question de faire une seconde visite chez tous les locataires. De tous ces rapports, je conclus quil tait urgent de dguerpir, car il tait vraisemblable que cette fois lon fouillerait fond les logements. La famille Foss, comme la plupart des ouvriers de Paris, tait dans lusage daller souper chez un marchand de vin du voisinage, o elle portait ses provisions ; il fut convenu que jattendrais ce moment pour sortir avec elle. Jusqu la nuit, javais le temps de prendre mes mesures : je moccupai dabord faire parvenir de mes nouvelles Annette : ce fut Foss qui organisa le message. Il et t de la dernire imprudence quil se mt en communication directe avec elle. Voici ce quil fit : il se rendit dans la rue de Grammont, o il acheta un pt, dans lequel il glissa le billet quon va lire : Je suis en sret. Tiens-toi sur tes gardes : ne te fie personne. Ne te laisse pas prendre des promesses quon na ni lintention ni le pouvoir de tenir. Renferme-toi dans ces quatre mots, je ne sais pas. Fais la bte, cest le meilleur moyen de me prouver que tu as de lesprit. Je ne peux pas te donner de rendez-vous, mais quand tu sortiras,

prends toujours la rue Saint-Martin et les boulevards. Surtout ne te retourne pas, je rponds de tout. Le pt confi un commissionnaire de la place Vendme, et adress madame Vidocq, tomba, ainsi que je lavais prvu, dans les mains des agents qui en permirent la remise, aprs avoir pris connaissance de la dpche ; ainsi je me trouvais avoir atteint deux buts la fois, celui de les tromper, en leur persuadant que je ntais plus dans le quartier, et celui de rassurer Annette, en lui faisant savoir que jtais hors de danger. Lexpdient mavait russi ; enhardi par ce premier succs, je fus un peu plus calme pour effectuer les prparatifs de ma retraite. Quelquargent que javais pris tout hasard sur ma table de nuit, servit me procurer un pantalon, des bas, des souliers, une blouse ainsi quun bonnet de coton bleu destin complter mon dguisement. Quand lheure du souper fut venue, je sortis de la chambre avec toute la famille, portant sur ma tte, par surcrot de prcautions, une norme plate de haricots et de mouton, dont lapptissant fumet expliquait assez quel tait le but de notre excursion. Le cur ne men battit pas moins en me trouvant face face, sur le carr du second, avec un agent que je navais pas dabord aperu, cach dans une encoignure. Soufflez votre chandelle, cria-t-il brusquement Foss. Et pourquoi ? rpliqua celui-ci, qui navait pris de la lumire que pour ne pas veiller les soupons. Allons ! pas tant de raisons, reprit le mouchard, et il souffla luimme la chandelle. Je laurais volontiers embrass ! Dans lalle, nous tombmes encore sur plusieurs de ses

confrres qui, plus polis que lui, se rangrent pour nous livrer passage. Enfin nous tions dehors. Lorsque nous emes dtourn langle de la place, Foss prit le plat, et nous nous sparmes. Afin de ne pas attirer lattention, je marchai fort lentement jusqu la rue des Fontaines : une fois l, je ne mamusai pas, comme disent les Allemands, compter les boutons de mon habit, je pris ma course dans la direction du boulevard du Temple, et fendant lair, jtais arriv la rue de Bondy, quil ne mtait pas encore venu lide de me demander o jallais. Cependant il ne suffisait pas davoir chapp une premire perquisition, les recherches pouvaient devenir des plus actives. Il mimportait de drouter la police, dont les nombreux limiers ne manqueraient pas, suivant lusage, de tout ngliger pour ne soccuper que de moi. Dans cette conjoncture trs critique, je rsolus dutiliser pour mon salut les individus que je regardais comme mes dnonciateurs. Ctaient les Chevalier, que javais vus la veille, et qui dans la conversation que javais eue avec eux, avaient laiss chapper quelques-uns de ces mots quon ne sexplique quaprs coup : convaincu que je navais plus aucun mnagement garder vis--vis de ces misrables, je rsolus de me venger deux, en mme temps que je les forcerais rendre gorge autant quil dpendrait de moi. Ctait une condition tacite que je les avais obligs, ils avaient viol la foi des traits, contrairement leur intrt mme, ils avaient fait le mal, je me proposais de les punir davoir mconnu leur intrt. Le chemin nest pas trop long du boulevard la rue de

lchiquier ; je tombai comme une bombe au domicile des Chevalier, dont la surprise en me voyant libre, confirma tous mes soupons. Chevalier imagina dabord un prtexte pour sortir ; mais, fermant la porte double tour, et mettant la clef dans ma poche, je sautai sur un couteau de table, et dis mon beau-frre que sil poussait un cri, ctait fait de lui et des siens. Cette menace ne pouvait manquer de produire son effet ; jtais au milieu dun monde qui me connaissait, et que devait pouvanter la violence de mon dsespoir. Les femmes restrent plus mortes que vives, et Chevalier, ptrifi, immobile comme la fontaine de grs sur laquelle il sappuyait, me demanda, dune voix teinte, ce que jexigeais de lui : Tu vas le savoir, lui rpondis-je. Je dbutai par la rclamation dun habit complet que je lui avais fourni le mois dauparavant, il me le rendit ; je me fis donner en outre une chemise, des bottes et un chapeau ; tous ces objets avaient t achets de mes deniers, ctait une restitution qui mtait faite. Chevalier sexcuta en rechignant ; je crus lire dans ses yeux quil mditait quelque projet, peut-tre avait-il sa disposition un moyen de faire savoir aux voisins lembarras dans lequel le jetait ma prsence : la prudence me prescrivit dassurer ma retraite en cas dune perquisition nocturne. Une fentre donnant sur un jardin tait ferme par deux barreaux de fer, jordonnai Chevalier den enlever un, et comme, en dpit de mes instructions, il sy prenait avec une excessive maladresse, je me mis moi-mme louvrage, sans quil sapert que le couteau qui lui avait tant inspir deffroi tait pass de mes mains dans les

siennes. Lopration termine, je ressaisis cette arme. Maintenant, lui dis-je, ainsi quaux femmes, qui taient terrifies, vous pouvez aller vous coucher. Quant moi, je ntais gure en train de dormir ; je me jetai sur une chaise, o je passai une nuit fort agite. Toutes les vicissitudes de ma vie me revinrent successivement lesprit ; je ne doutais pas quil ny et une maldiction sur moi ; en vain fuyais-je le crime, le crime venait me chercher, et cette fatalit contre laquelle je me roidissais avec toute lnergie de mon caractre, semblait prendre plaisir bouleverser mes plans de conduite en me mettant incessamment aux prises avec linfamie et la plus imprieuse ncessit. Au point du jour je fis lever Chevalier, et lui demandai sil tait en fonds. Sur sa rponse, quil ne possdait que quelques pices de monnaie, je lui fis linjonction de se munir de quatre couverts dargent quil devait ma libralit, de prendre son permis de sjour et de me suivre. Je navais pas prcisment besoin de lui, mais il et t dangereux de le laisser au logis, car il aurait pu donner lveil la police et la diriger sur mes traces avant que jeusse pu prendre mes dimensions. Chevalier obit. Je redoutais moins les femmes : comme jemmenais avec moi un otage prcieux, et que dailleurs elles ne partageaient pas tout fait les sentiments de ce dernier, je me contentai, en partant, de les enfermer double tour, et par les rues les plus dsertes de la capitale, mme en plein midi, nous gagnmes les Champs-lyses. Il tait quatre heures du matin ; nous ne rencontrmes personne. Ctait moi qui portais les couverts ; je me serais bien

gard de les laisser mon compagnon, il fallait que je pusse disparatre sans inconvnient, sil lui tait arriv de sinsurger ou de faire un esclandre. Heureusement, il fut fort docile ; au surplus, javais sur moi le terrible couteau, et chevalier, qui ne raisonnait pas, tait persuad quau moindre mouvement quil ferait, je le lui plongerais dans le cur : cette terreur salutaire, quil prouvait dautant plus vivement quil ntait pas irrprochable, me rpondait de lui. Nous nous promenmes long-temps aux alentours de Chaillot ; Chevalier, qui ne prvoyait pas comment tout cela finirait, marchait machinalement mes cts ; il tait ananti et comme frapp didiotisme. huit heures, je le fis monter dans un fiacre et le conduisis au passage du bois de Boulogne, o il engagea en ma prsence, et sous son nom, les quatre couverts, sur lesquels on lui prta cent francs. Je memparai de cette somme ; et, satisfait davoir si propos recouvr en masse ce quil mavait extorqu en dtail, je remontai avec lui dans la voiture, que je fis arrter sur la place de la Concorde. L, je descendis, mais aprs lui avoir fait cette recommandation : Souviens-toi dtre plus circonspect que jamais ; si je suis arrt, quel que soit lauteur de mon arrestation, prends garde toi. Jintimai au cocher de le mener grand train, rue de lchiquier, n 23 ; et pour tre certain quil ne prenait pas une autre direction, je restai un instant lexaminer ; ensuite de quoi je me rendis en cabriolet, chez un fripier de la CroixRouge, qui me donna des habits douvrier en change des

miens. Sous ce nouveau costume, je macheminai vers lesplanade des Invalides, pour minformer sil y aurait possibilit dacheter un uniforme de cet tablissement. Une jambe de bois, que je questionnai sans affectation, mindiqua, rue Saint-Dominique, un brocanteur chez qui je trouverais lquipement complet. Ce brocanteur tait, ce quil parat, assez bavard de son naturel. Je ne suis pas curieux, me dit-il (cest le prambule ordinaire de toutes les demandes indiscrtes) : vous avez tous vos membres, sans doute luniforme nest pas pour vous. Pardon, lui rpondis-je ; et comme il manifestait de ltonnement, jajoutai que je devais jouer la comdie. Et dans quelle pice ? Dans lAmour filial. Le march conclu, jallai aussitt Passy, o, chez un logeur qui tait dans mes intrts, je me htai deffectuer la mtamorphose. Il ne fallut pas cinq minutes pour faire de moi le plus manchot des invalides ; mon bras rapproch vers le dfaut de ma poitrine et tenu adhrent au torse par une sangle et par la ceinture de ma culotte, dans laquelle il tait engag, avait entirement disparu : quelques chiffons introduits dans la partie suprieure dune des manches, dont lextrmit venait se rattacher sur le devant du frac, jouaient le moignon sy mprendre, et portaient lillusion au plus haut degr : une pommade dont je me servis pour teindre en noir mes cheveux et mes favoris, acheva de me rendre mconnaissable. Sous ce travestissement, jtais tellement sr de dconcerter le savoir physiognomonique des observateurs de la rue de Jrusalem et autres, que ds le soir mme, josai me montrer dans le quartier Saint-

Martin. Jappris que la police, non-seulement occupait toujours mon logement, mais encore quon y faisait linventaire des marchandises et du mobilier. Au nombre des agents que je vis allant et venant, il fut ais de me convaincre que les recherches se poursuivaient avec un redoublement dactivit bien extraordinaire pour cette poque o la vigilante administration ntait pas trop zle toutes les fois quil ne sagissait pas darrestations politiques. Effray dun semblable appareil dinvestigations, tout autre que moi aurait jug prudent de sloigner de Paris sans dlai, au moins pour quelque temps. Il et t convenable de laisser passer lorage ; mais je ne pouvais me dcider abandonner Annette au milieu des tribulations que lui causait son attachement pour moi. Dans cette occasion, elle eut beaucoup souffrir ; enferme au dpt de la prfecture, elle y resta vingt-cinq jours au secret, do on ne la tirait que pour lui faire la menace de la faire pourrir Saint-Lazare, si elle sobstinait ne pas vouloir indiquer le lieu de ma retraite. Le poignard sur le sein, Annette naurait pas parl. Quon juge si jtais chagrin de la savoir dans une si dplorable situation ; je ne pouvais pas la dlivrer : ds quil dpendit de moi, je mempressai de la secourir. Un ami qui javais prt quelques centaines de francs, me les ayant rendus, je lui fis tenir une partie de cette somme ; et, plein de lespoir que sa dtention finirait bientt, puisque aprs tout on navait lui reprocher que davoir vcu avec un forat vad, je me disposai quitter Paris, me rservant, si elle ntait pas largie avant mon dpart, de lui faire connatre plus tard sur

quel point je me serais dirig. Je logeais rue Tiquetonne, chez un mgissier, nomm Bouhin, qui sengagea, moyennant rtribution, prendre pour lui, un passe-port quil me cderait. Son signalement et le mien taient exactement conformes : comme moi, il tait blond, avait les yeux bleus, le teint color, et, par un singulier hasard, sa lvre suprieure droite tait marque dune lgre cicatrice ; seulement sa taille tait plus petite que la mienne ; mais pour se grandir et atteindre ma hauteur, avant de se prsenter sous la toise du commissaire, il devait mettre deux ou trois jeux de cartes dans ses souliers. Bouhin recourut en effet cet expdient, et bien quau besoin je pusse user de ltrange facult de me rapetisser volont de quatre cinq pouces, le passeport quil me vendit me dispensait de cette rduction. Pourvu de cette pice, je mapplaudissais dune ressemblance qui garantissait ma libert, lorsque Bouhin (jtais install dans son domicile depuis huit jours) me confia un secret qui me fit trembler : cet homme fabriquait habituellement de la fausse monnaie, et pour me donner un chantillon de son savoir-faire, il coula devant moi huit pices de cinq francs, que sa femme passa dans la mme journe. On ne devine que trop tout ce quil y avait dalarmant pour moi dans la confidence de Bouhin. Dabord jen tirai la consquence que vraisemblablement, dun instant lautre, son passe-port serait une trs mauvaise recommandation aux yeux de la gendarmerie ; car, daprs le mtier quil faisait, Bouhin devait tt ou tard se trouver sous le coup dun mandat

damener ; partant, largent que je lui avais donn tait furieusement aventur, et il sen fallait quil y et de lavantage tre pris pour lui. Ce ntait pas tout : vu cet tat de suspicion qui, dans les prventions du juge et du public, est toujours insparable de la condition de forat vad, ntait-il pas prsumable que Bouhin, traduit comme faux monnayeur, je serais considr comme son complice ? La justice a commis tant derreurs ! condamn une premire fois quoique innocent, qui me garantissait que je ne le serais pas une seconde ? Le crime, qui mavait t tort imput, par cela seul quil me constituait faussaire, rentrait nominalement dans lespce de celui dont Bouhin se rendait coupable. Je me voyais succombant sous une masse de prsomptions et dapparences telles, peut-tre, que mon avocat, honteux de prendre ma dfense, se croirait rduit implorer pour moi la piti de mes juges. Jentendais prononcer mon arrt de mort. Mes apprhensions redoublrent, quand je sus que Bouhin avait un associ : ctait un mdecin nomm Terrier, qui venait frquemment la maison. Cet homme avait un visage patibulaire ; il me semblait qu la seule inspection de sa figure, toutes les polices du monde dussent se mettre ses trousses ; sans le connatre, je me serais fait lide quen le suivant il tait presque impossible de ne pas remonter la source de quelque attentat. En un mot il tait une fcheuse enseigne pour tout endroit dans lequel on le voyait entrer. Persuad que ses visites porteraient malheur au logis, jengageai Bouhin renoncer une industrie aussi chanceuse que celle quil exerait ;

les meilleures raisons ne purent rien sur son esprit ; tout ce que jobtins force de supplications, fut que, pour viter de donner lieu une perquisition qui certainement me livrerait la police, il suspendrait et la fabrication, et lmission des pices aussi long-temps que je resterais chez lui, ce qui nempcha pas que deux jours aprs je le surprisse travailler encore au grand uvre. Cette fois je jugeai propos de madresser son collaborateur ; je lui reprsentai sous les couleurs les plus vives les dangers auxquels ils sexposaient. Je vois, me rpondit le mdecin, que vous tes encore un peureux comme il y en a tant. Quand on nous dcouvrirait, quest-ce quil en serait ? il y en a bien dautres qui ont fait le trbuchet sur la place de Grve ; et puis nous nen sommes pas l : voil quinze ans que jai pris messieurs de la chambre pour mes changeurs, et personne ne sest jamais dout de rien : a ira tant que a ira : au surplus, mon camarade, ajouta-t-il avec humeur, si jai un conseil vous donner, cest de vous mler de vos affaires. la tournure que prenait la discussion, je vis quil tait superflu de la continuer, et que je ferais sagement de me tenir sur mes gardes : je sentis plus que jamais la ncessit de quitter Paris le plus tt possible. On tait au mardi ; jaurais voulu partir ds le lendemain ; mais averti quAnnette serait mise en libert la fin de la semaine, je me proposais de diffrer mon dpart jusqu sa sortie, lorsque le vendredi, sur les trois heures du matin, jentendis frapper lgrement la porte de la rue : la nature du coup, lheure, la circonstance, tout me fait pressentir que lon

vient marrter : sans rien dire Bouhin, je sors sur le carr ; je monte : parvenu au haut de lescalier, je saisis la gouttire, je grimpe sur le toit, et vais me blottir derrire un tuyau de chemine. Mes pressentiments ne mavaient pas tromp : en un instant la maison fut remplie dagents de police, qui furetrent partout. Surpris de ne pas me trouver, et avertis sans doute par mes vtements laisss auprs de mon lit, que je mtais enfui en chemise, ce qui ne me permettait pas daller bien loin, ils induisirent que je ne pouvais pas avoir pris la voie ordinaire. dfaut de cavaliers que lon pt envoyer ma poursuite, on manda des couvreurs, qui explorrent toute la toiture, o je fus trouv et saisi, sans que la nature du terrain me permt de tenter une rsistance qui naurait abouti qu un saut des plus prilleux. quelques gourmades prs, que je reus des agents, mon arrestation noffrit rien de remarquable : conduit la prfecture, je fus interrog par M. Henry, qui, se rappelant parfaitement la dmarche que javais faite quelques mois auparavant, me promit de faire tout ce qui dpendrait de lui pour adoucir ma position ; on ne men transfra pas moins la Force, et de l Bictre, o je devais attendre le prochain dpart de la chane.

CHAPITRE XXIII
On me propose de mvader. Nouvelle dmarche auprs de M. Henry. Mon pacte avec la police. Dcouvertes importantes. Coco-Lacour. Une bande de voleurs. Les inspecteurs sous clef. La marchande dasticots et les assassins. Une fausse vasion.
Je commenais me dgoter des vasions et de lespce de libert quelles procurent : je ne me souciais pas de retourner au bagne ; mais, tout prendre, je prfrais encore le sjour de Toulon celui de Paris, sil met fallu continuer de recevoir la loi dtres semblables aux Chevalier, aux Blondy, aux Duluc, aux Saint-Germain. Jtais dans ces dispositions, au milieu de bon nombre de ces piliers de galres, que je navais que trop bien eu loccasion de connatre, lorsque plusieurs dentre eux me proposrent de les aider tenter une fugue par la cour des Bons Pauvres. Autrefois le projet met souri ; je ne le rejetai pas, mais jen fis la critique en homme qui a tudi les localits, et de manire me conserver cette prpondrance que me valaient mes succs rels, et ceux que lon mattribuait, je pourrais dire aussi ceux que je mattribuais moi-mme ; car ds quon vit avec des coquins, il y a toujours avantage passer pour le plus sclrat et le plus adroit : telle tait aussi ma rputation trs

bien tablie. Partout o lon comptait quatre condamns, il y en avait au moins trois qui avaient entendu parler de moi ; pas de fait extraordinaire depuis quil existait des galriens, quon ne rattacht mon nom. Jtais le gnral qui lon fait honneur de toutes les actions des soldats : on ne citait pas les places que javais emportes dassaut, mais il ny avait pas de gelier dont je ne pusse tromper la vigilance, pas de fers que je ne vinsse bout de rompre, pas de muraille que je ne russisse percer. Je ntais pas moins renomm par mon courage et mon habilet, et lon avait lopinion que jtais capable de me dvouer en cas de besoin. Brest, Toulon, Rochefort, Anvers, partout enfin, jtais considr parmi les voleurs comme le plus rus et le plus intrpide. Les plus malins briguaient mon amiti, parce quils pensaient quil y avait encore quelque chose apprendre avec moi, et les plus novices recueillaient mes paroles comme des instructions dont ils pourraient faire leur profit. Bictre, javais vritablement une cour, on se pressait autour de ma personne, on mentourait, ctait des prvenances, des gards, dont on se ferait difficilement une ide Mais maintenant toute cette gloire des prisons mtait odieuse ; plus je lisais dans lme des malfaiteurs, plus ils se mettaient dcouvert devant moi, plus je me sentais port plaindre la socit de nourrir dans son sein une engeance pareille. Je nprouvais plus ce sentiment de la communaut du malheur qui mavait autrefois inspir ; de cruelles expriences et la maturit de lge mavaient rvl le besoin de me distinguer de ce peuple de brigands, dont je

mprisais les secours et labominable langage. Dcid, quoi quil en pt advenir, prendre parti contre eux dans lintrt des honntes gens, jcrivis M. Henry pour lui offrir de nouveau mes services, sans autre condition que de ne pas tre reconduit au bagne, me rsignant finir mon temps dans quelque prison que ce ft. Ma lettre indiquait avec tant de prcision lespce de renseignements que je pourrais donner, que M. Henry en fut frapp ; une seule considration larrtait, ctait lexemple de plusieurs individus prvenus ou condamns, qui, aprs avoir pris lengagement de guider la police dans ses recherches, ne lui avaient donn que des avis insignifiants, ou bien encore avaient fini eux-mmes par se faire prendre en flagrant dlit. cette considration si puissante, jopposai la cause de ma condamnation [6] Douai, le 20 janvier 1809. Le PROCUREUR-GNRAL IMPRIAL prs la cour de justice criminelle du dpartement du Nord, Atteste que le nomm Vidocq a t condamn le 7 nivose an 5, huit ans de fers, pour avoir fait un faux ordre de mise en libert. Quil parat que Vidocq tait dtenu pour cause dinsubordination, ou autre dlit militaire, et que le faux pour raison duquel il a t condamn na eu dautre but que celui de favoriser lvasion dun de ses compagnons de prison. Le procureur gnral atteste encore, daprs les renseignements par lui pris au greffe de la Cour, que ledit Vidocq sest vad de la maison de justice au moment o

lon allait le transfrer au bagne, quil a t repris, quil sest encore vad, et que repris de nouveau, M. Ranson, alors procureur-gnral a eu lhonneur dcrire son Excellence le ministre de la justice pour le consulter sur la question de savoir, si le temps coul depuis la condamnation de Vidocq et sa rarrestation pourrait compter pour le librer de sa peine. Quune premire lettre tant reste sans rponse, M. Ranson en a crit plusieurs, et que Vidocq interprtant le silence de son Excellence dune manire dfavorable pour lui, sest vad de rechef. Le procureur-gnral ne peut reprsenter aucune de ces lettres, parce que les registres et papiers de M. Ranson, son prdcesseur, ont t enlevs par sa famille, qui a refus de les rintgrer au parquet. ROSIE.], la rgularit de ma conduite toutes les fois que javais t libre, la constance de mes efforts pour me procurer une existence honnte ; enfin jexhibai ma correspondance, mes livres, ma comptabilit, et jinvoquai le tmoignage de toutes les personnes avec lesquelles je mtais trouv en relation daffaires, et spcialement celui de mes cranciers, qui tous avaient la plus grande confiance en moi. Les faits que jallguais militaient puissamment en ma faveur : M. Henry soumit ma demande au prfet de police M. Pasquier qui dcida quelle serait accueillie. Aprs un sjour de deux mois Bictre, je fus transfr la Force ; et, pour viter de my rendre suspect, on affecta de rpandre parmi les prisonniers que jtais retenu comme

impliqu dans une fort mauvaise affaire dont linstruction allait commencer. Cette prcaution, jointe ma renomme, me mit tout--fait en bonne odeur. Pas de dtenu qui ost rvoquer en doute la gravit du cas qui mtait imput. Puisque javais montr tant daudace et de persvrance pour me soustraire une condamnation de huit ans de fers, il fallait bien que jeusse la conscience charge de quelque grand crime, capable si jamais jen tais reconnu lauteur, de me faire monter sur lchafaud. On disait donc tout bas et mme tout haut, la Force, en parlant de moi : Cest un escarpe (un assassin) ; et comme dans le lieu o jtais, un assassin inspire dordinaire une grande confiance, je me gardais bien de rfuter une erreur si utile mes projets. Jtais alors loin de prvoir quune imposture que je laissais volontairement saccrditer, se perptuerait au-del de la circonstance, et quun jour, en publiant mes Mmoires, il ne serait pas superflu de dire que je nai jamais commis dassassinat. Depuis quil est question de moi dans le public, on lui a tant dbit de contes absurdes sur ce qui mtait personnel ! quels mensonges nont pas invents pour me diffamer des agents intresss me reprsenter comme un vil sclrat ! Tantt javais t marqu et condamn aux travaux forcs perptuit ; tantt lon ne mavait sauv de la guillotine qu condition de livrer la police un certain nombre dindividus par mois, et aussitt quil en manquait un seul, le march devenait rsiliable ; cest pourquoi, affirmait-on, dfaut de vritables dlinquants, jen amenais de ma faon. Nest-on pas all jusqu maccuser davoir, au caf

Lamblin, introduit un couvert dargent dans la poche dun


tudiant ? Jaurai plus tard loccasion de revenir sur quelques-unes de ces calomnies dans plusieurs chapitres des volumes suivants, o je mettrai au grand jour les moyens de la police, son action, ses mystres ; enfin tout ce qui ma t dvoil, tout ce que jai su. Lengagement que javais pris ntait pas aussi facile remplir que lon pourrait le croire. la vrit, javais connu une foule de malfaiteurs, mais, incessamment dcime par les excs de tous genres, par la justice, par laffreux rgime des bagnes et des prisons, par la misre, cette hideuse gnration avait pass avec une inconcevable rapidit ; une gnration nouvelle occupait la scne, et jignorais jusquaux noms des individus qui la composaient : je ntais pas mme au fait des notabilits. Une multitude de voleurs exploitaient alors la capitale, et il maurait t impossible de fournir la plus mince indication sur les principaux dentre eux ; il ny avait que ma vieille renomme qui pt me mettre mme davoir des intelligences dans ltat-major de ces Bdouins de notre civilisation ; elle me servit, je ne dirai pas au-del, mais autant que je pouvais le dsirer. Il narrivait pas un voleur la Force quil ne sempresst de rechercher ma compagnie ; ne met-il jamais vu, pour se donner du relief aux yeux des camarades, il tenait amour-propre de paratre avoir t li avec moi. Je caressais cette singulire vanit ; par ce moyen, je me glissai insensiblement sur la voie des dcouvertes ; les renseignements me vinrent en abondance, et je nprouvai plus dobstacles macquitter

de ma mission. Pour donner la mesure de linfluence que jexerais sur lesprit des prisonniers, il me suffira de dire que je leur inoculais volont mes opinions, mes affections, mes ressentiments ; ils ne pensaient et ne juraient que par moi : leur arrivait-il de prendre en grippe un de nos co-dtenus, parce quils croyaient voir en lui ce quon appelle un mouton, je navais qu rpondre de lui, il tait rhabilit sur-le-champ. Jtais la fois un protecteur puissant et un garant de la franchise quand elle tait suspecte. Le premier dont je me rendis ainsi caution tait un jeune homme que lon accusait davoir servi la police, en qualit dagent secret. On prtendait quil avait t la solde de linspecteur gnral Veyrat, et lon ajoutait quallant au rapport chez ce chef, il avait enlev le panier largenterie Voler chez linspecteur, ce ntait pas l le mal, mais aller au rapport ! Tel tait pourtant le crime norme imput Coco Lacour, aujourdhui mon successeur. Menac par toute la prison, chass, rebut, maltrait, nosant plus mme mettre le pied dans les cours, o il aurait t infailliblement assomm, Coco vint solliciter ma protection, et pour mieux me disposer en sa faveur, il commena par me faire des confidences dont je sus tirer parti. Dabord jemployai mon crdit lui faire faire sa paix avec les dtenus, qui abandonnrent leurs projets de vengeance ; on ne pouvait lui rendre un plus signal service. Coco, autant par reconnaissance que par dsir de parler, net bientt plus rien de cach pour moi. Un jour, il

venait de paratre devant le juge dinstruction : Ma foi, ditil son retour, je joue de bonheur, aucun des plaignants ne ma reconnu : cependant, je ne me regarde pas comme sauv ; il y a par le monde un diable de portier qui jai vol une montre dargent : comme jai t oblig de causer long-temps avec lui, mes traits ont d se graver dans sa mmoire ; et sil tait appel, il pourrait bien se faire quil y et du dchet la confrontation ; dailleurs, ajouta-t-il, par tat, les portiers sont physionomistes. Lobservation tait juste ; mais je fis observer Coco quil ntait pas prsumable que lon dcouvrt cet homme, et que vraisemblablement il ne se prsenterait jamais de luimme, puisque jusqualors il avait nglig de le faire ; afin de le confirmer dans cette opinion, je lui parlai de linsouciance ou de la paresse de certaines gens, qui naiment pas se dplacer. Ce que je dis du dplacement amena Coco nommer le quartier dans lequel habitait le propritaire de la montre : sil mavait indiqu la rue et le numro, je naurais eu plus rien dsirer. Je me gardai bien de demander un renseignement si complet, cet t me trahir ; et puis la donne pour linvestigation me semblait suffisante : je ladressai M. Henry, qui mit en campagne ses explorateurs. Le rsultat des recherches fut tel que je lavais prvu ; on dterra le portier, et Coco, confront avec lui, fut accabl par lvidence. Le tribunal le condamna deux ans de prison. cette poque, il existait Paris une bande de forats vads, qui commettaient journellement des vols, sans quil y et espoir de mettre un terme leurs brigandages.

Plusieurs dentre eux avaient t arrts et absous faute de preuves : opinitrement retranchs dans la dngation, ils bravaient depuis long-temps la justice, qui ne pouvait leur opposer ni le flagrant dlit ni des pices de conviction ; pour les surprendre nantis il aurait fallu connatre leur domicile, et ils taient si habiles le cacher, quon ntait jamais parvenu le dcouvrir. Au nombre de ces individus tait un nomm France, dit Tormel, qui en arrivant la Force, neut rien de plus press que de me faire demander dix francs pour passer la pistole : jtais tout aussi press de les lui envoyer. Ds lors il vint me rejoindre, et comme il tait touch du procd, il nhsita pas me donner toute sa confiance. Au moment de son arrestation, il avait soustrait deux billets de mille francs aux recherches des agents de police, il me les remit, en me priant de lui avancer de largent au fur et mesure de ses besoins. Tu ne me connais pas, me dit-il, mais les billets rpondent ; je te les confie, parce que je sais quils sont mieux dans tes mains que dans les miennes : plus tard nous les changerons, aujourdhui a serait louche, il vaut mieux attendre. Je fus de lavis de France, et, suivant quil le dsirait, je lui promis dtre son banquier : je ne risquais rien. Arrt pour vol avec effraction, chez un marchand de parapluies du passage Feydeau, France avait t interrog plusieurs fois, et constamment il avait dclar navoir point de domicile. Pourtant la police tait instruite quil en avait un ; et elle tait dautant plus intresse le connatre, quelle avait presque la certitude dy trouver des

instruments voleurs, ainsi quun dpt dobjets vols. Cet t l une dcouverte de la plus haute importance, puisqualors on aurait eu des preuves matrielles. M. Henry me fit dire quil comptait sur moi pour arriver ce rsultat : je manuvrai en consquence, et je sus bientt quau moment de son arrestation, France occupait, au coin de la rue Montmartre et de la rue Notre-Dame-des-Victoires, un appartement lou au nom dune receleuse appele Josphine Bertrand. Ces renseignements taient positifs ; mais il tait difficile den faire usage sans me compromettre vis--vis de France, qui, ne stant ouvert qu moi seul, ne pourrait souponner que moi de lavoir trahi : je russis cependant, et il se doutait si peu que jeusse abus de son secret, quil me racontait toutes ses inquitudes, mesure que se poursuivait lexcution du plan que javais concert avec M. Henry. Du reste, la police stait arrange de telle sorte, quelle semblait ntre guide que par le hasard : voici comment elle sy prit. Elle mit dans ses intrts un des locataires de la maison quavait habite France ; ce locataire fit remarquer au propritaire que depuis environ trois semaines on napercevait plus aucun mouvement dans lappartement de Madame Bertrand : ctait donner lveil et ouvrir le champ aux conjectures. On se souvint dun individu qui allait et venait habituellement dans cet appartement ; on stonna de ne plus le rencontrer ; on parla de son absence, le mot de disparition fut prononc, do la ncessit de faire intervenir le commissaire, puis louverture en prsence de

tmoins ; puis la dcouverte dun grand nombre dobjets vols dans le quartier, et, enfin, la saisie des instruments dont on stait servi pour consommer les vols. Il sagissait maintenant de savoir ce qutait devenue Josphine Bertrand : on alla chez les personnes quelle avait indiques pour les informations lorsquelle tait venue louer, mais on ne put rien apprendre sur le compte de cette femme ; seulement on sut quune fille Lambert, qui lui avait succd dans le logement de la rue Montmartre, venait dtre arrte ; et comme cette fille tait connue pour la matresse de France, on en avait conclu que les deux individus devaient avoir un gte commun. France fut en consquence conduit sur les lieux : reconnu par tous les voisins, il prtendit quil y avait mprise de leur part ; mais les jurs devant qui il fut amen en dcidrent autrement, et il fut condamn huit ans de fers. France une fois convaincu, on put aisment se porter sur les traces de ses affilis : deux des principaux taient les nomms Fossard et Legagneur. On se ft empar deux, mais la lchet et la maladresse des agents les firent chapper aux recherches que je dirigeais. Le premier tait un homme dautant plus dangereux, quil excellait dans la fabrication des fausses clefs. Depuis quinze mois, il semblait dfier la police, lorsquun jour jappris quil demeurait chez un perruquier Vieille rue du Temple, en face de lgout. Larrter hors de chez lui tait chose peu prs impossible, attendu quil tait fort habile se dguiser, et quil devinait un agent de plus de deux cents pas ; dun autre ct, il valait bien mieux le saisir au milieu

de lattirail de sa profession et des produits de ses labeurs. Mais lexpdition prsentait des obstacles ; Fossard, quand on frappait la porte, ne rpondait jamais, et il tait probable quen cas de surprise, il stait mnag une issue et des facilits pour gagner les toits. Il me parut que le seul moyen de semparer de lui, ctait de profiter de son absence pour sintroduire et sembusquer dans son logement. M. Henry fut de mon avis : on fit crocheter la porte en prsence dun commissaire, et trois agents se placrent dans un cabinet contigu lalcve. Prs de soixante et douze heures se passrent sans que personne arrivt : la fin du troisime jour, les agents, dont les provisions taient puises, allaient se retirer, lorsquils entendirent mettre une clef dans la serrure : ctait Fossard qui rentrait. Aussitt deux des agents, conformment aux ordres quil avaient reus, slancent du cabinet et se prcipitent sur lui ; mais Fossard sarmant dun couteau quils avaient oubli sur la table, leur fit une si grande peur, quils lui ouvrirent eux-mmes la porte que leur camarade avait ferme ; aprs les avoir mis son tour sous clef, Fossard descendit tranquillement lescalier, laissant aux trois agents tout le loisir ncessaire pour rdiger un rapport auquel il ne manquait rien, si ce nest la circonstance du couteau, que lon se garda bien de mentionner. On verra dans la suite de ces Mmoires comment, en 1814, je parvins arrter Fossard ; et les particularits de cette expdition ne sont pas les moins curieuses de ce rcit. Avant dtre transfr la Conciergerie, France, qui navait pas cess de croire mon dvouement, mavait

recommand lun de ses amis intimes : ctait Legagneur, forat vad, arrt rue de la Mortellerie, au moment o il excutait un vol laide de fausses clefs, cet homme priv de ressources par suite du dpart de son camarade, songea retirer de largent quil avait dpos chez un receleur de la rue Saint-Dominique, au Gros-Caillou. Annette, qui venait me voir trs assidment la Force, et me secondait quelquefois avec beaucoup dadresse dans mes recherches, fut charge de la commission ; mais, soit mfiance, soit volont de sapproprier le dpt, le receleur accueillit fort mal la messagre, et comme elle insistait, il alla jusqu la menacer de la faire arrter. Annette revint nous annoncer quelle avait chou dans sa dmarche. cette nouvelle, Legagneur voulait dnoncer le receleur : cette rsolution ntait que leffet dun premier mouvement de colre. Devenu plus calme, Legagneur jugea plus convenable dajourner sa vengeance, et surtout de se la rendre profitable. Si je le dnonce, me dit-il, non seulement il ne men reviendra rien, mais il peut se faire quon ne le trouve pas en dfaut, jaime mieux attendre ma sortie, je saurai bien le faire chanter (contribuer). Legagneur nayant plus despoir en son receleur, se dtermina crire deux de ses complices, Marguerit et Victor Desbois, qui taient des voleurs en renom : convaincu de cette vrit bien ancienne, que les petits prsents entretiennent lamiti, en change des secours quil demandait, il leur envoya quelques empreintes de serrures quil avait prises pour son usage particulier. Legagneur eut encore recours lintermdiaire dAnnette ;

elle trouva les deux amis rue des Deux-Ponts, dans un misrable entresol, espce de taudis o ils ne se rendaient jamais sans avoir pris auparavant toutes leurs prcautions. Ce ntait pas l leur demeure. Annette, qui javais recommand de faire tout ce qui dpendrait delle pour la connatre, eut le bon esprit de ne pas les perdre de vue. Elle les suivit pendant deux jours sous des dguisements diffrents, et, le troisime, elle put maffirmer quils couchaient petite rue Saint-Jean, dans une maison ayant issue sur des jardins. M. Henry, qui je ne laissai pas ignorer cette circonstance, prescrivit toutes les mesures quexigeait la nature de la localit, mais ses agents ne furent ni plus braves ni plus adroits que ceux qui Fossard avait chapp. Les deux voleurs se sauvrent par les jardins, et ce ne fut que plus tard que lon parvint les arrter rue Saint-Hyacinthe-Saint-Michel. Legagneur ayant t son tour conduit la Conciergerie, fut remplac dans ma chambre par le fils dun marchand de vin de Versailles, le nomm Robin, qui, li avec tous les escrocs de la capitale, me donna par forme de conversation, les renseignements les plus complets, tant sur leurs antcdents que sur leur position actuelle et leurs projets. Ce fut lui qui me signala comme forat vad le prisonnier Mardargent, qui ntait retenu que comme dserteur. Celui-ci avait t condamn vingtquatre ans de fers. Il avait vcu dans le bagne ; laide de mes notes et de mes souvenirs, nous fmes promptement en pays de connaissance ; il crut, et il ne se trompait pas, que je serais joyeux de retrouver danciens compagnons

dinfortune ; il men indiqua plusieurs parmi les dtenus, et je fus assez heureux pour faire rintgrer aux galres bon nombre de ces individus, que la justice, dfaut de preuves suffisantes, aurait peut-tre lancs de nouveau dans la circulation sociale. Jamais on navait fait de plus importantes dcouvertes que celles qui marqurent mon dbut dans la police : peine mtais-je enrl dans cette administration, et dj javais fait beaucoup pour la sret de la capitale et mme pour celle de la France entire. Raconter tous mes succs en ce genre, ce serait abuser de la patience des lecteurs ; cependant je ne crois pas devoir passer sous silence une aventure qui prcda de peu de mois ma sortie de prison. Une aprs-midi, il se manifesta quelque tumulte dans la cour ; il sy livrait un furieux combat coups de poings. pareille heure, ctait un vnement fort ordinaire, mais cette fois il y avait autant sen tonner que dun duel entre Oreste et Pilade. Les deux champions, Blignon et Charpentier, dit Chante--lheure, taient connus pour vivre dans cette intimit rvoltante qui na pas mme dexcuse dans la plus rigoureuse claustration. Une rixe violente stait engage entre eux ; on prtendait que la jalousie les avait dsunis : quoi quil en soit, lorsque laction eut cess, Chante--lheure, couvert de contusions, entra la cantine pour se faire bassiner ; je faisais alors ma partie de piquet. Chante--lheure, irrit de sa dfaite, ne se possdait plus ; bientt leau-de-vie du pansement quil buvait sans sen apercevoir, lanimant encore, il se trouva dans cette

situation desprit o les panchements deviennent un besoin. Mon ami, me dit-il, car tu es mon ami, toi, vois-tu comme il ma arrang, ce gueux de Blignon ? mais il ne le portera pas en paradis ! Laisse tout cela, lui rpartis-je, il est plus fort que toi, il faut prendre ton parti. Quand tu te ferais assommer une seconde fois ? Oh ! ce nest pas a que je veux dire ! Si je voulais, il ne battrait plus personne, ni moi, ni dautres. On sait ce que lon sait ! Eh ! que sais-tu ? mcriai-je, frapp du ton dont il avait prononc ces derniers mots. Oui, oui, reprit Chante--lheure, toujours plus exaspr, il a bien fait de me pousser bout ; je naurais qu jaspiner (jaser) Il serait bientt fauch (guillotin). Eh ! tais-toi donc, lui dis-je en affectant dtre incrdule ; vous tes tous taills sur le mme patron ; quand vous en voulez quelquun, on dirait quil ny a qu souffler sur sa tte pour la faire tomber. Tu crois a, scria Chante--lheure, en frappant du poing sur la table ; et si je te disais quil a escarp une largue (assassin une femme) ! Pas si haut, Chante--lheure, pas si haut, lui dis-je, en me mettant mystrieusement un doigt sur la bouche. Tu sais bien qu la Lorcefe (la Force) les murs ont des oreilles. Il ne sagit pas de servir de belle (dnoncer faux) un camarade.

Quappelles-tu servir de belle, rpliqua-t-il, plus irrit mesure que je feignais de vouloir lempcher de parler, quand je te dis quil ne tient qu moi de lui donner un redoublement de fivre (rvler un nouveau fait charge). Tout cela est bon, repris-je, mais pour faire mettre un homme sur la planche au pain (traduire devant la cour dassises), il faut des preuves ! Des preuves, est-ce que le boulanger (le diable) en manque jamais ? coute tu connais bien la marchande dasticots qui se tient au bas du pont NotreDame ? Une ancienne ogresse (femme qui loue des effets aux filles), la matresse de Chatonnet, la femme du bossu. Tout juste ! Eh bien ! il y a trois mois que Blignon et moi nous tions bouffarder tranquillement dans un estaminet de la rue Planche-Mibray, lorsquelle vint nous y trouver. Il y a gras, nous dit-elle, et pas loin dici, rue de la Sonnerie ! Puisque vous tes de bons enfants, je veux vous lenseigner. Cest une vieille femme qui reoit de largent pour beaucoup de monde ; il y a des jours quelle a quinze et vingt mille francs, or ou billets ; comme elle rentre souvent la sorgue ( la nuit), il faudrait lui couper le cou et la f la rivire, aprs avoir poiss ses philippes (pris son argent). Dabord quelle nous a fait la proposition, nous ne voulions pas en entendre parler, parce que nous ne faisons pas lescarpe (lassassinat), mais cette emblmeuse nous a tant tourments, en nous rptant quil y avait gras (beaucoup dargent), et que dailleurs il ny

avait pas grand mal tourdir (tuer) une vieille femme, que nous nous sommes laisss aller. On tomba daccord que la marchande dasticots nous avertirait du jour et du moment favorables. a me contrariait pourtant de menflaquer ldedans, parce que, vois-tu, quand on nest pas habitu faire la chose, a fait toujours un effet. Enfin, nimporte, tout tait convenu, lorsque le lendemain, aux QuatreChemines, prs de Svres, nous avons rencontr Voivenel avec un autre grinche (voleur). Blignon leur a parl de laffaire, mais en tmoignant quil avait de la rpugnance pour le crime. Alors ils proposrent de nous donner un coup de main, si toutefois nous y consentions. Volontiers, rpondit Blignon, quand il y en a pour deux, il y en a pour quatre. Voil donc quest dcid, ils devaient tre de mche (de complicit) avec nous. Depuis ce jour le camarade de Voivenel tait toujours sur notre dos ; il naspirait quau moment. Enfin la marchande dasticots nous fait prvenir ; ctait le 30 dcembre. Il faisait du brouillard. Cest pour aujourdhui, me dit Blignon. Vous me croirez si vous le voulez, foi de grinche, javais envie de ne pas y aller, mais entran, je suivis la vieille avec les autres, et, le soir, au moment o, sa recette termine, elle sortait de chez un M. Rousset, loueur de carrosses, dans le culde-sac de la Pompe, nous lavons expdie. Cest lami de Voivenel qui la chourine (frappe coups de couteau), pendant que Blignon, aprs lavoir entortille dans son mantelet, la tenait par-derrire. Il ny a que moi qui ne men suis pas ml, mais jai tout vu puisquils mavaient plant

faire le gaf (le guet), et jen sais assez pour faire gerber la passe (guillotiner) ce gueux de Blignon. Chante--lheure me raconta en dtail et avec une rare insensibilit toutes les circonstances de ce meurtre. Jentendis jusquau bout ce rcit abominable, faisant chaque instant dincroyables efforts pour cacher mon indignation : chaque parole quil prononait tait de nature faire dresser les cheveux de lhomme le moins susceptible dmotions. Quand ce sclrat eut achev de me retracer avec une horrible fidlit les angoisses de la victime, je lengageai de nouveau ne pas perdre son ami Blignon ; mais, en mme temps, je jetai habilement de lhuile sur le feu, que je semblais vouloir teindre. Je me proposais damener Chante--lheure faire de sang-froid lautorit lhorrible rvlation laquelle lavait pouss la colre. Je dsirais en outre pouvoir fournir la justice les moyens de conviction qui lui taient ncessaires pour frapper les assassins. Il y avait beaucoup claircir. Peuttre Chante--lheure ne mavait-il fait quune fable qui lui aurait t suggre par le vin et lesprit de vengeance. Quoi quil en soit, je fis M. Henry un rapport, dans lequel je lui exposais mes doutes, et bientt il me fit savoir que le crime que je lui dnonais ntait que trop rel. M. Henry mengageait en mme temps faire en sorte de lui procurer des renseignements prcis sur toutes les circonstances qui avaient prcd et suivi lassassinat, et ds le lendemain je dressai mes batteries pour les obtenir. Il tait difficile de faire arrter les complices sans que lon

pt souponner do partait le coup ; dans cette occasion comme dans beaucoup dautres, le hasard se mit de moiti avec moi. Le jour venu, jallai veiller Chante-lheure qui, encore malade de la veille, ne put se lever ; je massis sur son lit, et lui parlai de ltat complet divresse dans lequel je lavais vu, ainsi que des indiscrtions quil avait commises : le reproche parut ltonner ; je lui rptai un ou deux mots de lentretien que javais eu avec lui, sa surprise redoubla ; alors il me protesta quil tait impossible quil eut tenu un pareil langage, et soit queffectivement il eut perdu la mmoire, soit quil se dfit de moi, il essaya de me persuader quil navait pas le moindre souvenir de ce qui stait pass. Quil mentt ou non, je saisis cette assertion avec avidit, et jen profitai pour dire Chante--lheure quil ne stait pas born me raconter confidentiellement toutes les circonstances de lassassinat, mais encore quil les avait exposes haute voix dans le chauffoir, en prsence de plusieurs dtenus qui avaient tout aussi bien entendu que moi. Ah ! malheureux que je suis, scria-t-il, en montrant la plus grande affliction : quai-je fait ? prsent comment me tirer de l ? Rien de plus ais, lui rpondis-je, si lon te questionne au sujet de la scne dhier, tu diras : ma foi, quand je suis ivre, je suis capable de tout, surtout si jen veux quelquun, je ne sais pas ce que je ninventerais pas. Chante--lheure prit le conseil pour argent comptant. Le mme jour, un nomm Pinson qui passait pour un mouton

fut conduit de la Force la prfecture de police : cette translation ne pouvait seffectuer plus propos ; je mempressai de lannoncer Chante--lheure, en ajoutant que tous les prisonniers pensaient que Pinson ntait extrait que parce quil allait faire quelques rvlations. cette nouvelle, il parut constern. tait-il dans le chauffoir ? me demanda-t-il aussitt ; je lui dis que je ny avais pas fait attention. Alors il me communiqua plus franchement ses alarmes, et jobtins de lui de nouveaux renseignements qui, transmis sur-le-champ M. Henry, firent tomber sous la main de la police tous les complices de lassassinat, parmi lesquels la marchande dasticots et son mari. Les uns et les autres furent mis au secret ; Blignon et Chante--lheure, dans le btiment neuf ; la marchande dasticots, son mari, Voivenel et le quatrime assassin dans linfirmerie, o ils restrent trs long-temps. La procdure sinstruisit, et je ne men occupai plus : elle neut aucun rsultat, parce quelle avait t mal commence ds le principe ; les accuss furent absous. Mon sjour, tant Bictre qu la Force, embrasse une dure de vingt et un mois, pendant laquelle il ne se passa pas de jours que je ne rendisse quelque important service ; je crois que jaurais t un mouton perptuel, tant on tait loin de supposer la moindre connivence entre les agents de lautorit et moi. Les concierges et les gardiens ne se doutaient mme pas de la mission qui mtait confie. Ador des voleurs, estim des bandits les plus dtermins, car ces gens-l ont aussi un sentiment quils appellent de lestime, je pouvais compter en tout temps sur leur

dvouement : tous se seraient fait hacher pour moi ; ce qui le prouve cest qu Bictre le nomm Mardargent, dont jai dj parl, sest battu plusieurs fois contre des prisonniers qui avaient os dire que je ntais sorti de la Force que pour servir la police. Coco-Latour et Goreau, dtenus dans la mme maison comme voleurs incorrigibles, ne prirent pas ma dfense avec moins de gnrosit. Alors, peuttre, auraient-ils eu quelque raison de me taxer dingratitude puisque je ne les ai pas plus mnags que les autres, mais le devoir commandait ; quils reoivent aujourdhui le tribut de ma reconnaissance, ils ont plus concouru quils ne pensent aux avantages que la socit a pu retirer de mes services. M. Henry ne laissa pas ignorer au prfet de police les nombreuses dcouvertes qui taient dues ma sagacit. Ce fonctionnaire, qui il me reprsenta comme un homme sur qui lon pouvait compter, consentit enfin mettre un terme ma dtention. Toutes les mesures furent prises pour que lon ne crt pas que jeusse recouvr ma libert. On vint me chercher la Force, et lon memmena sans ngliger aucune des prcautions les plus rigoureuses : on me mit les menottes, et je montai dans la cariole dosier, mais il tait convenu que je mvaderais en route ; et en effet je mvadai. Le mme soir toute la police tait ma recherche. Cette vasion fit grand bruit, surtout la Force, o mes amis la clbrrent par des rjouissances : ils burent ma sant et me souhaitrent un bon voyage !

CHAPITRE XXIV
M. Henry surnomm lAnge malin. MM. Bertaux et Parisot. Un mot sur la Police. Ma premire capture. Boubin et Terrier sont arrts daprs mes indications.
Les noms de M. le baron Pasquier et de M. Henry ne seffaceront jamais de mon souvenir. Ces deux hommes gnreux furent mes librateurs ! Combien je leur dois dactions de grces ! ils mont rendu plus que la vie ; pour eux je la sacrifierais mille fois, et je pense que lon me croira quand on saura que souvent je lexposai pour obtenir deux une parole, un regard de satisfaction. Je respire, je circule librement, je ne redoute plus rien : devenu agent secret, jai maintenant des devoirs tracs, et cest le respectable M. Henry qui se charge de men instruire : car cest sur lui que repose presque toute la sret de la capitale. Prvenir les crimes, dcouvrir les malfaiteurs, et les livrer lautorit, cest ces points principaux que lon doit rapporter les fonctions qui mtaient confies. La tche tait difficile remplir. M. Henry prit le soin de guider mes premiers pas ; il maplanit les difficults, et si par la suite jai acquis quelque clbrit dans la police, je lai due ses conseils, ainsi quaux leons quil ma donnes Dou dun caractre froid et rflchi, M. Henry possdait au plus haut degr ce

tact dobservation qui fait dmler la culpabilit sous les apparences les plus innocentes ; il avait une mmoire prodigieuse, et une tonnante pntration : rien ne lui chappait ; ajoutez cela quil tait excellent physionomiste. Les voleurs ne lappelaient que lAnge malin, et tous gards il mritait ce surnom ; car chez lui lamnit tait la compagne de la ruse. Rarement un grand criminel, interrog par lui, sortait de son cabinet sans avoir avou son crime, ou donn son insu quelques indices qui laissaient lespoir de le convaincre. Chez M. Henry, il y avait une sorte dinstinct qui le conduisait la dcouverte de la vrit ; ce ntait pas de lacquis, et quiconque aurait voulu prendre sa manire pour arriver au mme rsultat, se serait fourvoy ; car sa manire nen tait pas une ; elle changeait avec les circonstances : personne plus que lui ntait attach son tat : il couchait comme on dit dans louvrage, et tait toute heure la disposition du public. On ntait pas oblig alors de ne venir dans les bureaux qu midi, et de faire souvent antichambre pendant des quarts de journes, ainsi que cela se pratique aujourdhui. Passionn pour le travail, il ntait rebut par aucune espce de fatigue ; aussi aprs trente-cinq ans de service, est-il sorti de ladministration accabl dinfirmits. Jai vu quelquefois ce chef passer deux ou trois nuits par semaine, et la plupart du temps pour mditer sur les instructions quil allait me donner, et pour parvenir la prompte rpression des crimes de tout genre. Les maladies, il en a eu de trs graves, ninterrompaient presque pas ses labeurs : ctait dans son cabinet quil se

faisait traiter : enfin ctait un homme comme il y en a peu : peut-tre mme comme il ny en a point. Son nom seul faisait trembler les voleurs, et quand ils taient amens devant lui, tant audacieux fussent-ils, presque toujours ils se troublaient, ils se coupaient dans leurs rponses ; car tous taient persuads quil lisait dans leur intrieur. Une remarque que jai souvent eu loccasion de faire, cest que les hommes capables sont toujours les mieux seconds ; serait-ce en vertu de ce vieux proverbe, qui se ressemble sassemble ? Je nen sais rien ; mais ce que je nai pas oubli, cest que M. Henry avait des collaborateurs dignes de lui : de ce nombre tait M. Bertaux, interrogateur dun grand mrite : il avait un talent particulier pour saisir une affaire, quelle quelle ft : ses trophes sont dans les dossiers de la prfecture. Prs de lui, jaime mentionner le chef des prisons, M. Parisot, qui supplait M. Henry avec une grande habilet. Enfin, MM. Henry, Bertaux et Parisot formaient un vritable triumvirat qui conspirait sans cesse contre le brigandage : lextirper de Paris, et procurer aux habitants de cette immense cit une scurit toute preuve, tel tait leur but, telle tait leur unique pense, et les effets rpondaient pleinement leur attente. Il est vrai qu cette poque, il existait entre les chefs de la police une franchise, un accord, une cordialit qui ont disparu depuis cinq six ans. Aujourdhui, chefs ou employs, tous sont dans la dfiance les uns des autres ; tous se craignent rciproquement ; cest un tat dhostilits continuelles ; chacun dans son confrre redoute un dnonciateur, il ny a

plus de convergence, plus dharmonie entre les divers rouages de ladministration : et do cela vient-il ? de ce quil ny a plus dattributions distinctes et parfaitement dfinies ; de ce que personne, commencer par les sommits, ne se trouve sa place. Dordinaire son avnement, le prfet lui-mme tait tranger la police ; et cest dans lemploi le plus minent quil vient y faire son apprentissage : il trane sa suite une multitude de protgs, dont le moindre dfaut est de navoir aucune qualit spciale ; mais qui, faute de mieux, savent le flatter et empcher la vrit darriver jusqu lui. Cest ainsi que tantt sous une direction, tantt sous une autre, jai vu sorganiser, ou plutt se dsorganiser la police : chaque mutation de prfet y introduisait des novices, et faisait liminer quelques sujets expriments. Je dirai plus tard quelles sont les consquences de ces changements, qui ne sont commands que par le besoin de donner des appointements aux cratures du dernier venu. En attendant, je vais reprendre le fil de ma narration. Ds que je fus install en qualit dagent secret, je me mis battre le pav, afin de me reconnatre, et de me mettre mme de travailler utilement. Ces courses, dans lesquelles je fis un grand nombre dobservations, me prirent une vingtaine de jours, pendant lesquels je ne fis que me prparer agir : jtudiais le terrain. Un matin, je fus mand par le chef de la division : il sagissait de dcouvrir un nomm Watrin, prvenu davoir fabriqu et mis en circulation de la fausse monnaie et des billets de banque. Watrin avait dj t arrt par les inspecteurs de

police ; mais suivant leur usage, ils navaient pas su le garder. M. Henry me donna toutes les indications quil jugeait propres me mettre sur ses traces ; malheureusement ces indications ntaient que de simples donnes sur ses anciennes habitudes ; tous les endroits quil avait frquents mtaient signals ; mais il ntait pas vraisemblable quil y vnt de sitt, puisque dans sa position, la prudence lui prescrivait de fuir tous les lieux o il tait connu. Il ne me restait donc que lespoir de parvenir jusqu lui par quelque voie dtourne ; lorsque jappris que dans une maison garnie o il avait log, sur le boulevard du Mont-Parnasse, il avait laiss des effets. On prsumait que tt ou tard il se prsenterait pour les rclamer ou tout au moins quil les ferait rclamer par une autre personne : ctait aussi mon avis. En consquence, je dirigeai sur ce point toutes mes recherches, et aprs avoir pris connaissance du manoir, je membusquai nuit et jour proximit, afin de surveiller les allant et les venant. Cette surveillance durait dj depuis prs dune semaine ; enfin las de ne rien apercevoir, jimaginai de mettre dans mes intrts le matre de la maison, et de louer chez lui un appartement o je mtablis avec Annette, ma prsence ne pouvait paratre suspecte. Joccupais ce poste depuis une quinzaine, quand un soir, vers les onze heures, je fus averti que Watrin venait de se prsenter, accompagn dun autre individu. Lgrement indispos, je mtais couch plus tt que de coutume : je me lve prcipitamment, je descends lescalier quatre quatre ; mais quelque diligence que je fisse, je ne pus atteindre que le camarade de Watrin. Je

navais pas le droit de larrter ; mais je pressentais quen lintimidant, je pourrais obtenir de lui quelques renseignements ; je le saisis, je le menace, bientt il me dclare en tremblant quil est cordonnier, et que Watrin demeure avec lui, rue des Mauvais-Garons-SaintGermain, n 4 ; il ne men fallait pas davantage. Je navais pass quune mauvaise redingote sur ma chemise : sans prendre dautres vtements, je cours ladresse qui mtait donne, et jarrive devant la maison au moment o quelquun va sortir, persuad que cest Watrin, je veux le saisir, il mchappe, je mlance aprs lui dans lescalier ; mais au moment de latteindre, un coup de pied quil menvoie dans la poitrine me prcipite de vingt marches ; je mlance de nouveau, et dune telle vitesse que pour se drober la poursuite, il est oblig de sintroduire chez lui par une croise du carr : alors heurtant sa porte, je le somme douvrir, il sy refuse. Annette mavait suivi, je lui ordonne daller chercher la garde, et tandis quelle se dispose mobir, je simule le bruit dun homme qui descend. Watrin tromp par cette feinte, veut sassurer si effectivement je mloigne, il met la tte la croise : ctait l ce que je demandais, aussitt je le prends aux cheveux ; il mempoigne de la mme manire, et une lutte sengage. Cramponn au mur de refend qui nous spare, il moppose une rsistance opinitre ; cependant je sens quil faiblit ; je rassemble toutes mes forces pour une dernire secousse ; dj il na plus que les pieds dans sa chambre, encore un effort et il est moi ; je le tire avec vigueur, et il tombe dans le corridor. Lui arracher le tranchet

dont il tait arm, lattacher, et lentraner dehors fut laffaire dun instant : accompagn seulement dAnnette, je le conduisis la prfecture, o je reus dabord les flicitations de M. Henry, et ensuite celles du prfet de police, qui maccorda une rcompense pcuniaire. Watrin tait un homme dune adresse rare, il exerait une profession grossire, et pourtant il stait adonn des contre-faons qui exigent une grande dlicatesse de main. Condamn mort il obtint un sursis lheure mme o il devait tre conduit au supplice ; lchafaud tait dress, on le dmonta et les amateurs en furent pour un dplacement inutile : tout Paris sen souvient. Le bruit stait rpandu quil allait faire des rvlations, mais, comme il navait rien dire, quelques jours aprs la sentence reut son excution. Watrin tait ma premire capture : elle tait importante ; le succs de ce dbut veilla la jalousie des officiers de paix et des agents sous leurs ordres ; les uns et les autres se dchanrent contre moi ; mais ce fut vainement. Ils ne me pardonnaient pas dtre plus adroit queux ; les chefs men savaient au contraire beaucoup de gr. Je redoublai de zle pour mriter de plus en plus la confiance de ces derniers. Vers cette poque, un grand nombre de pices de cinq francs fausses avaient t jetes dans la circulation du commerce. On men montra plusieurs ; en les examinant, il me sembla reconnatre le faire de mon dnonciateur Bouhin et de son ami le docteur Terrier. Je rsolus de massurer de la vrit : en consquence je me mis pier

les dmarches de ces deux individus ; mais comme je ne pouvais les suivre de trop prs, attendu quils me connaissaient, et que je leur aurais inspir de la dfiance, il mtait difficile dobtenir les lumires dont javais besoin. Toutefois, force de persvrance, je parvins acqurir la certitude que je ne mtais pas tromp, et les deux fauxmonnoyeurs furent arrts au moment de la fabrication : quelque temps aprs ils furent condamns mort et excuts. On a rpt dans le public daprs un bruit accrdit par les inspecteurs de police, que le mdecin Terrier avait t entran par moi, et que je lui avais en quelque sorte mis la main les instruments de son crime. Que le lecteur se rappelle la rponse quil me fit lorsque, chez Bouhin, jessayai de le dterminer renoncer sa coupable industrie, et il jugera si Terrier tait homme se laisser entraner.

CHAPITRE XXV
Je revois Saint-Germain. Il me propose lassassinat de deux vieillards. Les voleurs de rverbres. Le petitfils de Cartouche. Discours sur les agents provocateurs. Grandes perplexits. Annette me seconde encore. Tentative de vol chez un banquier de la rue Hauteville. Je suis tu. Arrestation de Saint-Germain et de Boudin, son complice. Portraits de ces deux assassins.
Dans une capitale aussi populeuse que Paris, les mauvais lieux sont dordinaire en assez grand nombre ; cest l que tous les hommes tars se donnent rendezvous : afin de les rencontrer et de les surveiller, je frquentais assiduement les endroits mal fams, my prsentant tantt sous un nom, tantt sous un autre, et changeant trs souvent de costume comme une personne qui a besoin de se drober lil de la police. Tous les voleurs que je voyais habituellement auraient jur que jtais un des leurs. Persuads que jtais fugitif, ils se seraient mis en quatre pour me cacher, car non-seulement ils avaient en moi pleine et entire confiance, mais encore ils maffectionnaient ; aussi minstruisaient-ils de leurs projets, et sils ne me proposaient pas de my associer, cest quils craignaient de me compromettre, attendu ma position de forat vad. Tous navaient pourtant pas cette

dlicatesse, on va le voir. Il y avait quelques mois que je me livrais mes investigations secrtes, lorsque le hasard me fit rencontrer ce Saint-Germain dont les visites mavaient constern tant de fois. Il tait avec un nomm Boudin, que javais vu restaurateur, rue des Prouvaires, et que je connaissais comme on connat un hte chez qui lon va de temps autre prendre sa rfection en payant. Boudin net pas de peine me remettre, il maborda mme avec une espce de familiarit, laquelle jaffectais de ne pas rpondre : Vous ai-je donc fait quelque chose, me dit-il, pour que vous ayiez lair de ne pas vouloir me parler ? Non ; mais jai appris que vous avez t mouchard. Ce nest que a, eh bien ! oui, je lai t mouchard ; mais lorsque vous en saurez la raison, je suis sr que vous ne men voudrez pas. Certainement, me dit Saint-Germain, tu ne lui en voudras pas : Boudin est un bon garon, et je rponds de lui comme de moi. Dans la vie il y a souvent des passes quon ne peut pas prvoir ; si Boudin a accept la place dont tu parles, ce na t que pour sauver son frre ; au surplus, tu dois savoir que sil avait de mauvais principes, je ne serais pas son ami. Je trouvai la garantie de SaintGermain excellente, et je ne fis plus aucune difficult de parler Boudin. Il tait bien naturel que Saint-Germain me racontt ce quil tait devenu depuis sa dernire disparition, qui mavait fait tant de plaisir. Aprs mavoir compliment sur mon vasion, il mapprit que depuis que javais t arrt, il avait recouvr son emploi, mais quil navait pas tard

le perdre de nouveau, et quil se trouvait encore une fois rduit aux expdients. Je le priai de me donner des nouvelles de Blondy et de Duluc. Mon ami, dit-il, les deux qui ont escarp le roulier avec moi, on les a fauchs Beauvais. Quand il mannona que ces deux sclrats avaient enfin port la peine de leurs crimes, je nprouvai quun seul regret, cest que la tte de leur complice ne ft pas tombe sur le mme chafaud. Aprs que nous emes vid ensemble plusieurs bouteilles de vin, nous nous sparmes. En me quittant, Saint-Germain ayant remarqu que jtais assez mesquinement vtu, me demanda ce que je faisais, et comme je lui dis que je ne faisais rien, il me promit de songer moi, si jamais il se prsentait une bonne occasion. Je lui fis observer que, sortant rarement dans la crainte dtre arrt, il pourrait bien se faire que nous ne nous rencontrassions pas de sitt. Tu me verras quand tu voudras, me dit-il, jexige mme que tu viennes me voir ? Quand je le lui eus promis, il me remit son adresse, sans sinformer de la mienne. Saint-Germain ntait plus un tre aussi redoutable pour moi, je me croyais mme intress ne le plus perdre de vue ; car si je devais mattacher surveiller les malfaiteurs, personne plus que lui ntait signal mon attention. Je concevais enfin lespoir de purger la socit dun pareil monstre. En attendant, je faisais la guerre toute la tourbe des coquins qui infestaient la capitale. Il y eut un moment o les vols de tous genres se multiplirent dune manire effrayante : on nentendait parler que de rampes enleves,

de devantures forces, de plombs drobs ; plus de vingt rverbres furent pris successivement, rue Fontaine-auRoi, sans que lon pt atteindre les voleurs qui taient venus les dcrocher. Pendant un mois conscutif, des inspecteurs avaient t aux aguets afin de les surprendre, et la premire nuit quils suspendirent leur surveillance, les rverbres disparurent encore : ctait comme un dfi port la police. Je lacceptai pour mon compte, et, au grand dsappointement de tous les Argus du quai du Nord, en peu de temps je parvins livrer la justice ces effronts voleurs, qui furent tous envoys aux galres. Lun dentre eux se nommait Cartouche : jignore sil avait subi linfluence du nom, ou sil exerait un talent de famille : peut-tre tait-il un descendant du clbre Cartouche ? Je laisse aux gnalogistes le soin de dcider la question. Chaque jour je faisais de nouvelles dcouvertes ; on ne voyait entrer dans les prisons que des gens qui y taient envoys daprs mes indications, et pourtant aucun deux navait mme la pense de maccuser de lavoir fait crouer. Je marrangeai si bien, quau dedans comme audehors, rien ne transpirait ; les voleurs de ma connaissance me tenaient pour le meilleur de leurs camarades, les autres sestimaient heureux de pouvoir minitier leurs secrets, soit pour le plaisir de sentretenir avec moi, soit aussi parfois pour me consulter. Ctait notamment hors barrire que je rencontrais tout ce monde. Un jour que je parcourais les boulevards extrieurs, je fus accost par Saint-Germain, Boudin tait encore avec lui. Ils minvitrent dner ; jacceptai, et au dessert, ils me firent

lhonneur de me proposer dtre le troisime dans un assassinat. Il sagissait dexpdier deux vieillards qui demeuraient ensemble dans la maison que Boudin avait habite rue des Prouvaires. Tout en frmissant de la confidence que me firent ces sclrats, je bnis le pouvoir invisible qui les avait pousss vers moi : jhsitai dabord entrer dans le complot, mais la fin je feignis de me rendre leurs vives et pressantes sollicitations, et il fut convenu quon attendrait le moment favorable pour mettre excution cet abominable projet. Cette rsolution prise, je dis au revoir Saint-Germain ainsi qu son compagnon ; et, dcid prvenir le crime, je me htai de faire un rapport M. Henry, qui me manda aussitt, afin dobtenir de plus amples dtails au sujet de la rvlation que je venais de lui faire. Son intention tait de sassurer si javais t rellement sollicit, ou si, par un dvouement mal entendu, je naurais pas eu recours des provocations. Je lui protestai que je navais pris aucune espce dinitiative, et comme il crut reconnatre la vrit de cette dclaration, il mannona quil tait satisfait ; ce qui ne lempcha pas de me faire sur les agents provocateurs un discours dont je fus pntr jusquau fond de lme. Que ne lont-ils entendu comme moi, ces misrables qui, depuis la restauration, ont fait tant de victimes, lre renaissante de la lgitimit naurait pas, dans quelques circonstances, rappel les jours sanglants dune autre poque ? Retenez bien, me dit M. Henry, en terminant, que le plus grand flau dans les socits est lhomme qui provoque. Quand il ny a point de provocateurs, ce sont les forts qui commettent les crimes,

parce que ce ne sont que les forts qui les conoivent. Des tres faibles peuvent tre entrans, excits ; pour les prcipiter dans labme, il suffit souvent de chercher un mobile dans leurs passions ou dans leur amour-propre : mais celui qui tente ce moyen de les faire succomber est un monstre ! Cest lui qui est le coupable, et cest lui que le glaive devrait frapper. En police, ajouta-t-il, il vaut mieux ne pas faire daffaire que den crer. Quoique la leon ne me ft pas ncessaire, je remerciai M. Henry, qui me recommanda de mattacher aux pas des deux assassins et de ne rien ngliger pour les empcher darriver lexcution. La police, me dit-il encore, est institue autant pour rprimer les malfaiteurs que pour les empcher de faire le mal, et il vaut toujours mieux avant quaprs. Conformment aux instructions que mavait donn M. Henry, je ne laissai pas passer un jour sans voir Saint-Germain et son ami Boudin. Comme le coup quils avaient projet devait leur procurer assez dargent, jen conclus quil ne leur semblerait pas extraordinaire que je montrasse un peu dimpatience. Eh bien ! quand la fameuse affaire ? leur disais-je chaque fois que nous tions ensemble ? quand ? me rpondait SaintGermain, la poire nest pas mre : lorsquil sera temps, ajoutait-il, en me dsignant Boudin, voil lami qui vous avertira. Dj plusieurs runions avaient eu lieu, et rien ne se dcidait ; jadressai encore la question dusage. Ah ! cette fois, me rpondit Saint-Germain, cest pour demain, nous tattendons pour dlibrer. Le rendez-vous fut donn hors de Paris ; je neus garde

dy manquer ; Saint-Germain ne fut pas moins exact. coute, me dit-il, nous avons rflchi laffaire, elle ne peut sexcuter quant prsent, mais nous en avons une autre te proposer, et je te prviens davance quil faut y mettre de la franchise et rpondre oui ou non. Avant de nous occuper de lobjet qui nous amne ici, je te dois une confidence qui nous a t faite hier : le nomm Carr, qui ta connu la Force, prtend que tu nen es sorti qu la condition de servir la police, et que tu es un agent secret. ces mots dagent secret, je me sentis comme suffoqu ; mais bientt je me fus remis, et il faut bien que rien nait parut extrieurement, puisque Saint-Germain qui mobservait attendit que je lui donnasse une explication. Cette prsence desprit qui ne mabandonne jamais me la fit trouver sur-le-champ. Je ne suis pas surpris, lui dis-je, que lon mait reprsent comme un agent secret, je sais la source dun pareil conte. Tu nignores pas que je devais tre transfr Bictre ; chemin faisant, je me suis vad, et je suis rest Paris, faute de pouvoir aller ailleurs. Il faut vivre o lon a des ressources. Malheureusement je suis oblig de me cacher ; cest en me dguisant que jchappe aux recherches, mais il est toujours quelques individus qui me reconnaissent, ceux, par exemple, avec lesquels jai vcu dans une certaine intimit. Parmi ces derniers, ne peut-il pas sen trouver qui, soit dessein de me nuire, soit motif dintrt, jugent propos de me faire arrter ? Eh bien ! pour leur en ter lenvie, toutes les fois que je les ai crus capables de me dnoncer, je leur ai dit que jtais attach la police.

Voil qui est bien, reprit Saint-Germain, je te crois ; et pour te donner une preuve de la confiance que jai en toi, je vais te faire connatre ce que nous devons faire ce soir. Au coin de la rue dEnghien et de la rue dHauteville, il demeure un banquier dont la maison donne sur un assez vaste jardin, qui peut favoriser notre expdition et notre fuite. Aujourdhui le banquier est absent, et la caisse, dans laquelle il y a beaucoup dor et dargent, ainsi que des billets de banque, nest garde que par deux personnes ; nous sommes dtermins nous en emparer ds ce soir mme. Jusqu prsent, nous ne sommes que trois pour excuter le coup, il faut que tu sois le quatrime. Nous avons compt sur toi ; si tu refuses, tu nous confirmeras dans lopinion que tu es un mouchard. Comme jignorais larrire-pense de Saint-Germain, jacceptai avec empressement : Boudin et lui parurent contents de moi. Bientt je vis arriver le troisime, que je ne connaissais pas, ctait un cocher de cabriolet, nomm Debenne ; il tait pre de famille, et stait laiss entraner par ces misrables. Lon se mit causer de choses et dautres ; quant moi, javais dj prmdit comment je my prendrais pour les faire arrter sur le fait, mais quel ne fut pas mon tonnement, lorsquau moment de payer lcot, jentendis Saint-Germain nous adresser la parole en ces termes : Mes amis, quand il sagit de jouer sa tte, on doit y regarder de prs ; cest aujourdhui que nous allons faire cette partie que je ne veux pas perdre ; pour que la chance soit de notre ct, voici ce que jai dcid, et je

suis sr que vous applaudirez tous la mesure : cest vers minuit que nous devons nous introduire tous quatre dans la maison en question ; Boudin et moi nous nous chargeons de lintrieur ; quant vous deux, vous resterez dans le jardin, prts nous seconder en cas de surprise. Cette opration, si elle russit, comme je pense, doit nous donner de quoi vivre tranquilles pendant quelque temps ; mais il importe pour notre sret rciproque que nous ne nous quittions plus jusqu lheure de lexcution. Cette finale, que je feignis de ne pas avoir bien entendue, fut rpte. Pour cette fois, me disais-je, je ne sais pas trop comment je me tirerai daffaire : quel moyen employer ? Saint-Germain tait un homme dune tmrit rare, avide dargent, et toujours prt verser beaucoup de sang pour sen procurer. Il ntait pas encore dix heures du matin, lintervalle jusqu minuit tait assez long ; jesprais que pendant le temps qui nous restait attendre, il se prsenterait une occasion de me drober adroitement, et davertir la police. Quoi quil dt en arriver, jadhrai la proposition de Saint-Germain, et ne fis pas la moindre objection contre une prcaution, qui tait bien la meilleure garantie que lon pt avoir de la discrtion de chacun. Quand il vit que nous tions de son avis, Saint-Germain, qui, par ses qualits nergiques et sa conception, tait vritablement le chef du complot, nous adressa des paroles de satisfaction. Je suis bien aise, nous dit-il, de vous trouver dans ces sentiments ; de mon ct, je ferai tout ce qui dpendra de moi pour mriter dtre long-temps votre ami.

Il tait convenu que nous irions tous ensemble chez lui, lentre de la rue Saint-Antoine ; un fiacre nous conduisit jusqu sa porte. Arrivs l, nous montmes dans sa chambre, o il devait nous tenir en charte prive jusqu linstant du dpart. Confin entre quatre murailles, face face avec ces brigands, je ne savais quel saint me vouer : inventer un prtexte pour sortir tait impossible, Saint-Germain met devin de suite, et au moindre soupon, il tait capable de me faire sauter la cervelle. Que devenir ? je pris mon parti, et me rsignai lvnement, quel quil fut ; il ny avait rien de mieux faire que daider de bonne grce aux apprts du crime : ils commencrent aussitt. Des pistolets sont apports sur la table pour tre dchargs et rechargs : on les examine ; Saint-Germain en remarque une paire qui lui semble hors dtat de faire le service : il la met de ct. Pendant que vous allez dmonter les batteries, nous dit-il, je vais aller changer ces pieds de cochon. Et il se dispose sortir. Un moment, lui fis-je observer, daprs notre convention personne ne doit quitter ce lieu sans tre accompagn. Cest vrai, me rpond-il, jaime que lon soit fidle ses engagements ; aussi, viens avec moi. Mais ces messieurs ? Nous les enfermerons double tour. Ce qui fut dit fut fait : jaccompagne Saint-Germain ; nous achetons des balles, de la poudre et des pierres ; les mauvais pistolets sont changs contre dautres, et nous rentrons. Alors on achve des prparatifs qui me font frmir : le calme de Boudin, aiguisant sur un grs deux couteaux de table, tait horrible voir.

Cependant le temps scoulait, il tait une heure, et aucun expdient de salut ne stait prsent. Je bille, je mtends, je simule lennui, et, passant dans une pice voisine de celle o nous tions, je vais me jeter sur un lit comme pour me reposer : aprs quelques minutes, je parais encore plus fatigu de cette inaction, et je maperois que les autres ne le sont pas moins que moi. Si nous buvions ? me dit Saint-Germain. Admirable ide, mcriai-je en sautant daise, jai justement chez moi un panier dexcellent vin de Bourgogne ; si vous voulez nous allons lenvoyer chercher. Tout le monde fut davis quil ne pourrait arriver plus point, et Saint-Germain dpcha son portier vers Annette, qui il tait recommand de venir avec la provision. On tomba daccord de ne rien dire devant elle, et tandis que lon se promet de faire honneur ma largesse, je me jette une seconde fois sur le lit, et je trace au crayon ces lignes : Sortie dici, dguise toi, et ne nous quitte plus, SaintGermain, Boudin, ni moi ; prends garde surtout dtre remarque : aie bien soin de ramasser tout ce que je laisserai tomber, et de le porter l-bas. Quoique trs courte, linstruction tait suffisante : Annette en avait dj reu de semblables, jtais sr quelle en comprendrait tout le sens. Annette ne tarda pas paratre avec le panier de vin. Son aspect fit renatre la gaiet ; chacun la complimenta ; quant moi, pour lui faire fte, jattendis quelle se dispost repartir, et alors en lembrassant je lui glissai le billet. Nous fmes un dner copieux, aprs lequel jouvris lavis

daller seul avec Saint-Germain reconnatre les lieux, et en examiner de jour la disposition, afin de parer tout en cas daccident. Cette prudence tait naturelle, Saint-Germain ne sen tonna pas ; seulement javais propos de prendre un fiacre, et il jugea plus convenable daller pied. Parvenu lendroit quil me dsigna comme le plus favorable lescalade, je le remarquai assez bien pour lindiquer de manire ce quon ne sy mprt pas. La reconnaissance effectue, Saint-Germain me dit quil nous fallait du crpe noir pour nous couvrir la figure : nous nous dirigeons vers le Palais Royal, afin den acheter, et tandis quil entre dans une boutique, je prtexte un besoin, et vais menfermer dans un cabinet daisance, o jeus le temps dcrire tous les renseignements qui pouvaient mettre la police mme de prvenir le crime. Saint-Germain, qui navait pas cess de me garder vue autant que possible, me conduisit ensuite dans un estaminet, o nous bmes quelques bouteilles de bire. Sur le point de rentrer au repaire, japerois Annette qui piait mon retour : tout autre que moi ne laurait pas reconnue sous son dguisement. Certain quelle ma vu, prs de franchir le seuil, je laisse tomber le papier et mabandonne mon sort. Il mest impossible de rendre toutes les terreurs auxquelles je fus en proie, en attendant le moment de lexpdition. Malgr les avertissements que javais donns, je craignais que les mesures ne fussent tardives, et alors le crime tait consomm : pouvais-je seul entreprendre darrter Saint-Germain et ses complices ? Je leusse

tent sans succs ; et puis, qui me rpondait que, lattentat commis, je ne serais pas jug et puni comme lun des fauteurs ? Il mtait revenu que dans maintes circonstances, la police avait abandonn ses agents ; et que dans dautres elle navait pu empcher les tribunaux de les confondre avec les coupables. Jtais dans ces transes cruelles, lorsque Saint-Germain me chargea daccompagner Debenne, dont le cabriolet destin recevoir les sacs dor et dargent, devait stationner au coin de la rue. Nous descendons ; en sortant je revois encore Annette, qui me fait signe quelle sest acquitte de mon message. Au mme instant Debenne me demande o sera le rendez-vous ; je ne sais quel bon gnie me suggra alors la pense de sauver ce malheureux ; javais observ quil ntait pas foncirement mchant, et il me semblait plutt pouss vers labme par le besoin et par des conseils perfides, que par la funeste propension au crime. Je lui assignai donc son poste un autre endroit que celui qui mavait t indiqu, et je rejoignis Saint-Germain et Boudin, langle du boulevard Saint-Denis. Il ntait encore que dix heures et demie ; je leur dis que le cabriolet ne serait prt que dans une heure, que javais donn la consigne Debenne, quil se placerait au coin de la rue du Faubourg-Poissonnire, et quil accourrait un signal convenu ; je leur fis entendre que trop prs du lieu o nous devions agir, la prsence dun cabriolet pouvant veiller des soupons, javais jug plus convenable de le tenir distance : et ils approuvrent cette prcaution. Onze heures, sonnent : nous buvons la goutte dans le

Faubourg-Saint-Denis, et nous nous dirigeons vers lhabitation du banquier. Boudin et son complice marchaient la pipe la bouche ; leur tranquillit meffrayait. Enfin, nous sommes au pied du poteau qui doit servir dchelle. Saint-Germain me demande mes pistolets ; ce moment je crus quil mavait devin, et quil voulait marracher la vie : je les lui remets ; je mtais tromp : il ouvre le bassinet, change lamorce, et me les rend. Aprs avoir fait une opration semblable aux siens et ceux de Boudin, il donne lexemple de grimper au poteau, et tous deux, sans discontinuer de fumer, slancent dans le jardin. Il faut les suivre ; parvenu, en tremblant, au sommet du mur, toutes mes apprhensions se renouvellent : la police a-telle eu le temps de dresser son embuscade ? SaintGermain ne laurait-il pas devance ? Telles taient les questions que je madressais moi-mme, tels taient mes doutes ; enfin, dans cette terrible incertitude, je prends une rsolution, celle dempcher le crime, duss-je succomber dans une lutte ingale, lorsque Saint-Germain, me voyant encore cheval sur le chaperon, et simpatientant de ma lenteur, me crie : Allons donc ! descends. peine il achevait ces mots, quil est tout coup assailli par un grand nombre dhommes, Boudin et lui font une vigoureuse rsistance. On fait feu de part et dautre, les balles sifflent, et, aprs un combat de quelques minutes, on sempare des deux assassins. Plusieurs agents furent blesss dans cette action ; Saint-Germain et son accolyte le furent aussi. Simple spectateur de lengagement, je ne devais avoir prouv aucun accident

fcheux ; cependant pour soutenir mon rle jusquau bout, je tombai sur le champ de bataille comme si jeusse t mortellement frapp : linstant daprs on menveloppa dans une couverture, et je fus ainsi transport dans une chambre o taient Boudin et Saint-Germain : ce dernier parut vivement touch de ma mort ; il rpandit des larmes, et il fallut employer la force pour lempcher de se prcipiter sur ce quil croyait ntre plus quun cadavre. Saint-Germain tait un homme de cinq pieds huit pouces, dont les muscles taient vigoureusement tracs ; il avait une tte norme et de petits yeux, un peu couverts, comme ceux des oiseaux de nuit ; son visage, profondment sillonn par la petite vrole, tait fort laid, et pourtant il ne laissait pas que dtre agrable, parce quon y dcouvrait de lesprit et de la vivacit : en dtaillant ses traits, on lui trouvait quelque chose de la hyne ou du loup, surtout si lon faisait attention la largeur de ses mchoires, dont les saillies taient des plus prononces. Tout ce qui tait de linstinct des animaux de proie prdominait dans cette organisation ; il aimait la chasse avec fureur, et la vue du sang le rjouissait ; ses autres passions taient le jeu, les femmes et la bonne chair. Comme il avait le ton et les manires de la bonne compagnie, quil sexprimait avec facilit, et tait presque toujours vtu avec lgance, on pouvait dire quil tait un brigand bien lev ; quand il y tait intress, personne navait plus damnit et de liant que lui : dans toute autre circonstance, il tait dur et brutal. quarante-cinq ans, il avait vraisemblablement commis plus dun meurtre, et il

nen tait pas moins joyeux compagnon lorsquil se trouvait avec des gens de son espce. Son camarade Boudin tait dune bien plus petite stature : il avait peine cinq pieds deux pouces ; il tait gros et maigre ; avec un teint livide, il avait lil noir et vif, quoique trs enfonc. Lhabitude de manier le couteau de cuisine, et de couper des viandes, lavait rendu froce. Il avait les jambes arques : cest une difformit que jai observe chez plusieurs assassins de profession, et chez quelques autres individus rputs mchants. Je ne me souviens pas quaucun vnement de ma vie mait procur plus de joie que la capture de ces sclrats : je mapplaudissais davoir dlivr la socit de deux monstres, en mme temps que je mestimais heureux davoir drob au sort qui leur tait rserv, le cocher Debenne, quils eussent entran avec eux. Cependant tout ce que jprouvais de contentement ntait que relatif ma situation, et je nen gmissais pas moins de cette fatalit qui me plaait sans cesse dans lalternative de monter sur lchafaud ou dy faire monter les autres. La qualit dagent secret prservait, il est vrai, ma libert, je ne courais plus les mmes dangers auxquels un forat vad est expos, je navais plus les mmes craintes ; mais tant que je ntais pas graci, cette libert dont je jouissais ntait quun tat prcaire, puisqu la volont de mes chefs, elle pouvait mtre ravie dun instant lautre. Dun autre ct, je nignorais pas quel mpris sattache au ministre que je remplissais. Pour ne pas me dgoter de mes fonctions et des devoirs qui mtaient

prescrits, jeus besoin de les raisonner, et dans ce mpris qui planait sur moi, je ne vis plus que leffet dun prjug. Ne me dvouais-je pas chaque jour dans lintrt de la socit ? Ctait le parti des honntes gens que je prenais contre les artisans du mal, et lon me mprisait ! Jallais chercher le crime dans lombre, je djouais des trames homicides, et lon me mprisait ! Harcelant les brigands jusque sur le thtre de leurs forfaits, je leur arrachais le poignard dont ils staient arms, je bravais leur vengeance, et lon me mprisait ! Dans un rle diffrent, mais plus prs du glaive de Thmis, il y avait de lhonneur provoquer sans prils la vindicte des lois, et lon me mprisait ! Ma raison lemporta, et josai affronter lingratitude, liniquit de lopinion.

CHAPITRE XXVI
Je hante les mauvais lieux. Les inspecteurs me trahissent. Dcouverte dun recleur. Je larrte. Stratagme employ pour le convaincre. Il est condamn.
Les voleurs, un instant effrays par quelques arrestations que javais fait effectuer coup sur coup, ne tardrent pas reparatre plus nombreux et plus audacieux peut-tre quauparavant. Parmi eux taient plusieurs forats vads, qui, ayant perfectionn dans les bagnes un savoir-faire trs dangereux, taient venus lexercer dans Paris, o leur prsence rpandait la terreur. La police rsolut de mettre un terme aux expditions de ces bandits. Je fus en consquence charg de les pourchasser, et je reus lordre de me concerter lavance avec les officiers de paix et de sret, toutes les fois que je serais porte de leur faire oprer une capture : on voit quelle tait ma tche, je me mis parcourir tous les mauvais lieux de lintrieur et des environs. En peu de jours je parvins connatre tous les repaires o je pourrais rencontrer les malfaiteurs : la barrire de la Courtille, celles du Combat et de Mnilmontant taient les endroits o ils se rassemblaient de prfrence. Ctait l leur quartier-gnral, ils y taient constamment en force, et malheur lagent qui serait venu

les y trouver, nimporte pour quel motif : ils lauraient infailliblement assomm ; les gendarmes nosaient mme plus sy montrer, tant cette runion de mauvais sujets tait imposante. Moins timide, je nhsitai pas me risquer au milieu de cette tourbe de misrables, je les frquentais, je fraternisais avec eux, et jeus bientt lavantage dtre regard par eux comme un des leurs. Cest en buvant dans la compagnie de ces messieurs, que japprenais les crimes quils avaient commis ou ceux quils prmditaient ; je les circonvenais avant tant dadresse, quils ne faisaient pas difficult de me dcouvrir leur demeure ou celle des femmes avec lesquelles ils vivaient en concubinage. Je puis dire que je leur inspirais une confiance sans bornes, et si quelquun dentre eux, plus avis que ses confrres, se ft permis dexprimer sur mon compte le moindre soupon, je ne doute pas quils ne len eussent puni linstant mme. Aussi obtins-je deux tous les renseignements dont javais besoin, de telle sorte que quand je donnais le signal dune arrestation, il tait presque certain que les individus seraient pris ou en flagrant dlit ou nantis dobjets vols qui lgitimeraient leur condamnation. Mes explorations intra muros ntaient pas moins fructueuses : je hantais successivement tous les tripots des environs du Palais-Royal, lhtel dAngleterre, les boulevards du Temple, les rues de la Vannerie, de la Mortellerie, de la Planche-Mibray, le march SaintJacques, la Petite-Chaise, les rues de la Juiverie, de la Calandre, le Chtelet, la place Maubert et toute la Cit. Il ne se passait pas de jour que je ne fisse les plus importantes

dcouvertes ; point de crimes commis ou commettre dont toutes les circonstances ne me fussent rvles ; jtais partout, je savais tout, et lautorit, quand je lappelais intervenir, ntait jamais trompe par mes indications. M. Henry stonnait de mon activit et de mon omniprsence : il men flicita, tandis que plusieurs officiers de paix et des agents subalternes ne rougirent pas de sen plaindre. Les inspecteurs, peu habitus passer plusieurs nuits par semaine, trouvaient trop pnible le service en quelque sorte permanent, que je leur occasionnais ; ils murmuraient. Quelques-uns mme furent assez indiscrets, ou assez lches, pour trahir lincognito la faveur duquel je manuvrais si utilement. Cette conduite leur attira des rprimandes svres, mais ils nen furent ni plus circonspects, ni plus dvous. Il ntait gure possible de vivre presque constamment parmi les malfaiteurs, sans quils me proposassent de massocier leurs coups ; je ne refusais jamais, mais lapproche de lexcution, jinventais toujours un prtexte pour ne pas aller au rendez-vous. Les voleurs sont en gnral des tres si stupides, quil ny avait pas dexcuse absurde que je ne pusse leur faire admettre ; jaffirmerai mme que souvent, pour les tromper, il na pas fallu me mettre en frais de ruse. Une fois arrts, ils nen voyaient pas plus clair ; au surplus, en les supposant moins btes, les mesures avaient t prises de telle faon quil ne pouvait pas leur venir la pense de me suspecter. Jen ai vu schapper au moment de larrestation et accourir lendroit o ils savaient me rencontrer, pour me donner la

fcheuse nouvelle de la prise de leurs camarades. Rien de plus ais quand on est bien avec les voleurs, que darriver connatre les recleurs ; je parvins en dcouvrir plusieurs, et les indices que je donnai pour les convaincre furent si positifs, quil ne manqurent pas de suivre leur clientle dans les bagnes. On ne lira peut-tre pas sans intrt, le rcit des moyens que jemployai pour dlivrer la capitale de lun de ces hommes dangereux. Depuis plusieurs annes, on tait sur sa piste, et lon navait pas encore russi le prendre en flagrant dlit. De frquentes perquisitions faites son domicile navaient produit aucun rsultat, pas la moindre marchandise qui pt fournir une preuve contre lui : pourtant on tait assur quil achetait aux voleurs, et plusieurs dentre eux, qui taient loin de me croire attach la police, me lavaient indiqu comme un homme solide, qui lon pouvait se confier. Les renseignements sur son compte ne manquaient pas ; mais il fallait le saisir nanti dobjets vols. M. Henry avait tout mis en uvre pour parvenir ce but : soit maladresse de la part des agents, soit adresse de la part du recleur, on avait toujours chou. On voulut savoir si je serais plus heureux ; je tentai lentreprise, et voici ce que je fis : post quelque distance de la demeure du recleur, je le guettai sortir. Il se montre enfin, ds quil est dehors, je le suis quelques pas dans la rue, et laccoste tout coup en lappelant dun autre nom que le sien ; il affirme que je me trompe, je soutiens le contraire ; il persiste dire que je suis dans lerreur, je lui dclare mon tour que je le reconnais parfaitement pour un individu qui, depuis long-

temps, est lobjet des recherches de la police de Paris et des dpartements. Mais vous vous mprenez, me dit-il, je mappelle un tel, et je demeure tel endroit. Je nen crois rien. Ah ! pour le coup, cest trop fort, voulez-vous que je vous le prouve ? Et je consens ce quil demande, sous la condition quil maccompagnera au poste le plus voisin. Volontiers, me dit-il. Aussitt nous nous acheminons ensemble vers un corps-de-garde, nous entrons ; je linvite mexhiber ses papiers : il nen a pas. Je demande alors quon le fouille, et lon trouve sur lui trois montres et vingt-cinq doubles napolons, que je mets en dpt en attendant quil soit conduit chez le commissaire. Un mouchoir enveloppait ces objets, je men empare ; et aprs mtre dguis en commissionnaire, je cours la maison du recleur : sa femme y tait avec quelques autres personnes ; elle ne me connaissait pas, je lui dis que je dsire lui parler en particulier : et quand je suis seul avec elle, je tire de ma poche le mouchoir, et le lui prsente comme un signe de reconnaissance. Elle ignore encore quel est le motif de ma visite, et pourtant ses traits se dcomposent ; elle se trouble : Je ne vous apporte pas une trop bonne nouvelle, lui dis-je : votre mari vient dtre arrt, on le retient au poste o lon a saisi tout ce quil avait sur lui, et, daprs quelques mots chapps aux mouchards, il craint davoir t vendu ; cest pourquoi il vous prie de dmnager tout de suite ce que vous savez bien, si vous le souhaitez je vous donnerai un coup de main ; mais je vous prviens quil ny a pas de temps perdre.

Lavis tait pressant ; la vue du mouchoir et la description des objets auxquels il avait servi denveloppe, ne laissait aucun doute sur la vrit du message. La femme du recleur donna plein collier dans le pige que je lui tendais. Elle me chargea daller chercher trois fiacres, et de revenir aussitt. Je sortis pour macquitter de la commission ; mais, chemin faisant, je donnai lun de mes affids lordre de ne pas perdre de vue les voitures, et de les faire arrter ds quil en recevrait le signal. Les fiacres sont la porte ; je remonte au logis, et dj le dmnagement se prpare : la maison est encombre dobjets de tous genres, pendules, candlabres, vases trusques, draps, casimirs, toile, mousseline, etc. Toutes ces marchandises taient extraites dun cabinet dont lentre tait masque par une grande armoire si bien adapte, quil aurait t impossible de sapercevoir de la fraude. Jaidai au chargement, et quand il fut termin, larmoire ayant t remise en place, la femme du recleur me pria de la suivre ; je fis ce quelle dsirait, et ds quelle fut dans lun des fiacres prte se mettre en route, je levai une des glaces, et soudain nous fmes entours. Les deux poux, traduits devant la cour dassises, succombrent sous le poids dune accusation lappui de laquelle il existait une masse formidable de tmoignages matriels irrcusables. Peut-tre blmera-t-on le stratagme auquel jai recouru, afin de dbarrasser Paris dun recleur qui tait un vritable flau pour cette capitale. Que lon approuve ou non, jai la conscience davoir fait mon devoir ; dailleurs,

lorsquil sagit datteindre des sclrats qui sont en guerre ouverte avec la socit, tous les moyens sont bons, sauf la provocation.

CHAPITRE XXVII
La bande de Gueuvive. Une fille me met sur les traces du chef. Je dne avec les voleurs. Lun deux me donne coucher. Je passe pour un forat vad. Jentre dans un complot contre moi-mme. Je mattends ma porte. Un vol, rue Cassette. Grande surprise. Gueuvive et quatre des siens sont arrts. La fille Cornevin me dsigne les autres. Une fourne de dixhuit.
peu prs vers le temps o je fis succomber le recleur, une espce de bande stait forme dans le faubourg Saint-Germain, quelle exploitait de prfrence aux autres quartiers de Paris. Elle se composait dindividus qui paraissaient dans la dpendance dun chef, nomm Gueuvive, dit Constantin, dit Antin, par abrviation ; car parmi les voleurs, de mme que parmi les souteneurs de filles, les claqueurs et les escrocs, cest un usage de ne se faire appeler que par la dernire syllabe du prnom. Gueuvive, ou Antin, tait un ancien matre darmes, qui, aprs avoir fait le mtier de spadassin, aux gages des courtisanes du plus bas tage, accomplissait dans ltat de voleur, les vicissitudes de la vie de mauvais sujet. Il tait, assurait-on, capable de tout, et bien quon ne pt pas prouver quil et commis des meurtres, on ne doutait pas

quau besoin il nhsitt pas verser le sang. Sa matresse avait t assassine dans les Champs-lyses, et on lavait fortement souponn dtre lauteur de ce crime. Quoi quil en soit, Gueuvive tait un homme trs entreprenant, dune audace toute preuve, et dune effronterie extraordinaire ; du moins ses camarades le tenaient pour tel, et il jouissait parmi eux dune sorte de clbrit. Depuis long-temps la police avait lil fix sur Gueuvive et sur ses complices ; mais elle navait pu les atteindre, et chaque jour quelque nouvel attentat contre la proprit, annonait quils ntaient pas oisifs. Enfin, on rsolut bien srieusement de mettre un terme aux mfaits de ces brigands, je reus en consquence lordre de me porter leur recherche, et de tcher de les prendre, comme on dit, la main dans le sac. On insistait principalement sur ce dernier point, qui tait de la plus haute importance. Je maffublai donc dun costume convenable, et le soir mme, je me mis en campagne dans le faubourg Saint-Germain, dont je parcourus les mauvais lieux. minuit, jentre chez un nomm Boucher, rue Neuve-Guillemain, je prends un petit verre avec des filles publiques, et tandis que je suis dans leur compagnie, jentends, une table voisine de la mienne, rsonner le nom de Constantin ; jimagine dabord quil est prsent, je questionne adroitement une fille. Il nest pas l, me dit-elle, mais il y vient tous les jours avec ses amis. Au ton dont elle me parla, je crus mapercevoir quelle tait trs au fait des habitudes des ces messieurs : je lengageai souper avec moi, dans lespoir de la faire

jaser ; elle accepta, et lorsquelle fut passablement anime par leffet des liqueurs fermentes, elle sexpliqua dautant plus ouvertement, que mon costume, mes gestes et surtout mon langage la confirmaient dans lide que jtais un ami (voleur). Nous passmes une partie de la nuit ensemble, et je ne me retirai que lorsquelle meut instruit des endroits que frquentait Gueuvive. Le lendemain, midi je me rendis chez Boucher. Jy retrouvai ma particulire de la veille ; peine suis-je entr, elle me reconnat. Te voil, me dit-elle, si tu veux parler Gueuvive, il est ici. Et elle mindiqua un individu de 28 30 ans, vtu assez proprement, quoique en veste ; il avait environ cinq pieds six pouces, une assez jolie figure, des cheveux noirs, de beaux favoris, de belles dents ; ctait bien ainsi quon me lavait dpeint. Sans hsiter, je laccoste, en le priant de me donner une pipe de tabac ; il mexamine, me demande si jai t militaire ; je lui rponds que jai servi dans les hussards, et bientt, le verre la main, nous entamons une conversation sur les armes. Tout en buvant, le temps se passe, on parle de dner, Gueuvive me dit quil a arrang une partie, et que si je veux en tre, je lui ferai plaisir. Ce ntait pas le cas de refuser, je me rends sans plus de faons son invitation, et nous allons la barrire du Maine, o lattendaient quatre de ses amis. En arrivant, nous nous mmes table ; aucun des convives ne me connaissait ; jtais pour eux un visage nouveau ; aussi fut-on assez circonspect. Nanmoins, quelques mots dargot, lchs par intervalles, ne tardrent pas mapprendre que tous les membres de cette

aimable compagnie taient des ouvriers (voleurs). Ils voulurent savoir ce que je faisais ; je leur btis un conte ma manire, et daprs ce que je leur dis, ils crurent non-seulement que je venais de la province, mais encore que jtais un voleur qui cherchait saccrocher quelque chose. Je ne mexpliquai pas positivement cet gard, mais affectant certaines manires qui trahissent la profession, je leur laissai entrevoir que jtais assez embarrass de ma personne. Le vin ne fut pas pargn, il dlia toutes les langues, si bien quavant la fin du repas, je sus la demeure de Gueuvive, celle de Joubert, son digne acolyte, ainsi que les noms de plusieurs de leurs camarades. Au moment de nous sparer, je fis entendre que je ne savais trop o aller coucher ; Joubert offrit de memmener chez lui, et il me conduisit rue Saint-Jacques, n 99, o il occupait une chambre au second tage sur le derrire ; l, je partageai avec lui le lit de sa matresse, la fille Cornevin. Lentretien fut long : avant de nous endormir Joubert maccablait de questions. Il tenait absolument connatre quels taient mes moyens dexistence, il senqurait si javais des papiers, sa curiosit tait inpuisable : pour la satisfaire, jludais ou je mentais, mais en cherchant toujours lui faire concevoir que jtais un confrre. Enfin il me dit, comme sil mavait devin : Ne battez plus, vous tes un grinche. (Ne dissimulez plus, vous tes un voleur.). Je parus ne pas comprendre ces paroles, il me les expliqua en franais ; et ayant lair de prendre la

mouche, je lui rpondis quil se trompait, que sil prtendait me plaisanter de la sorte, je serais oblig de me retirer. Joubert se tut, et il ne fut plus question de rien jusquau lendemain dix heures, que Gueuvive vint nous rveiller. Il fut convenu que nous irions djener la Glacire. Nous partmes. Chemin faisant, Gueuvive me prit part et me dit : coute, je vois que tu es un bon garon, je veux te rendre service ; ne sois pas si dissimul, dis-moi qui tu es et do tu sors ? Quelques demi-confidences lui ayant donn penser que je pourrais bien tre un chapp du bagne de Toulon, il me recommanda dtre discret avec ses camarades : Ce sont, ajouta-t-il, les meilleurs enfants du monde, mais un peu bavards. Oh ! je suis sur mes gardes, lui rpliquai-je ; et puis je ne crois pas moisir Paris, il y a trop de mouchards pour que jy sois en sret. Cest vrai, me dit-il, mais si tu nes pas connu de Vidocq, tu nas rien craindre, surtout avec moi, qui flaire ces gredins-l comme les corbeaux sentent la poudre. Quant moi, repris-je, je ne suis pas si malin. Cependant si jtais en prsence de Vidocq, daprs la description quon men a faite, ses traits sont si bien gravs dans ma tte, quil me semble que je le reconnatrais tout de suite. Tais-toi donc, on voit bien que tu ne connais pas le plerin ! Figure-toi quil se change volont : le matin, par exemple, il sera habill comme te voil ; midi, ce nest plus a ; le soir cest encore autre chose. Pas plus tard quhier, ne lai-je pas rencontr en gnral ? mais je nai

pas t dupe du dguisement ; dailleurs, il a beau faire, lui comme les autres, je les devine au premier coup dil, et si tous mes amis taient comme moi, il y a long-temps quil aurait saut le pas. Bah ! lui fis-je observer, tous les Parisiens en disent autant, et il est toujours l. Tu as raison, me dit-il ; mais pour te prouver que je ne suis pas comme ces badauds, si tu veux maccompagner, ds ce soir nous irons lattendre sa porte, et nous lui ferons son affaire. Jtais bien aise de savoir sil savait effectivement ma demeure ; je lui promis de le seconder, et, vers la brune, il fut convenu que chacun de nous mettrait dans son mouchoir dix pices de deux sous en cuivre, afin den administrer quelques bons coups ce gueux de Vidocq, lorsquil entrerait chez lui ou en sortirait. Les mouchoirs sont prpars, et nous nous mettons en route ; Constantin tait dj un peu dans le train, il nous conduisit rue Neuve-Saint-Franois, tout juste devant la maison n 14, o je demeurais en effet. Je ne concevais pas comment il stait procur mon adresse ; javoue que cette circonstance minquita et que ds lors il me sembla bien trange quil ne me connt pas physiquement. Nous fmes plusieurs heures de faction, et Vidocq, comme on le pense bien, ne parut pas. Constantin tait on ne peut plus contrari de ce contre-temps. Il nous chappe aujourdhui, me dit-il, mais je te jure que je le rencontrerai, et il me paiera cher la garde quil nous a fait monter. minuit, nous nous retirmes, en remettant la partie au

lendemain. Il tait assez piquant de me voir mettre en rquisition pour cooprer un guet-apens dirig contre moi. Constantin me sut beaucoup de gr de ma bonne volont : ds ce moment, il neut plus de secret pour moi ; il projetait de commettre un vol rue Cassette, il me proposa den tre ; je lui promis dy participer, mais en mme temps je lui dclarai que je ne pouvais ni ne voulais sortir la nuit sans papiers. Eh bien ! me dit-il, tu nous attendras la chambre. Enfin le vol eut lieu, et comme lobscurit tait grande, Constantin et ses compagnons, qui voulaient voir clair en marchant, eurent la hardiesse de dcrocher un rverbre, que lun deux portait devant le cortge. En rentrant, ils plantrent ce fanal au milieu de la chambre, et se mirent faire la revue du butin. Ils taient au comble de la joie, en contemplant les rsultats de leur expdition ; mais peine cinquante minutes staient coules depuis leur retour, quon frappe la porte, les voleurs tonns se regardent les uns les autres sans rpondre. Ctait une surprise que je leur avais mnage. On frappe encore ; Constantin alors, commandant par un signe le silence, dit voix basse : Cest la police, jen suis sr. Soudain, je me lve et me glisse sous un lit : les coups redoublent, on est forc douvrir. Au mme instant, un essaim dinspecteurs envahit la chambre, on arrte Constantin et quatre autres voleurs ; on fait une perquisition gnrale : on visite le lit dans lequel est la matresse de Joubert, on sonde mme le dessous de la couchette avec une canne, et lon ne me trouve pas. Je my

attendais. Le commissaire de police dresse un procs-verbal, on inventorie les marchandises voles, et on les emballe pour la prfecture avec les cinq voleurs. Lopration termine, je sortis de ma cachette ; jtais alors avec la fille Cornevin, qui, ne pouvant assez stonner de mon bonheur auquel elle ne comprenait rien, mengagea rester chez elle : Y songez-vous ? lui rpondis-je ; la police naurait qu revenir ! et je la quittai, en lui promettant de la rejoindre lEstrapade. Jallai chez moi prendre du repos, et lheure indique, je fus exact au rendez-vous. La fille Cornevin my attendait. Ctait sur elle que je comptais pour obtenir la liste complte de tous les amis de Joubert et de Constantin : comme jtais bon enfant avec elle, elle me mit promptement en rapport avec eux, et en moins de quinze jours, grce un auxiliaire que je lanai dans la troupe, je russis les faire arrter les mains pleines ; ils taient au nombre de dix-huit : ainsi que Constantin, il furent tous condamns aux galres. Au moment du dpart de la chane, Constantin, mayant aperu, devint furieux ; il voulut se rpandre en invectives contre moi ; mais, sans moffenser de ses grossires apostrophes, je mapprochai de lui et lui dis avec sangfroid, quil tait bien surprenant quun homme tel que lui, qui connaissait Vidocq, et jouissait de la prcieuse facult de sentir un mouchard daussi loin que les corbeaux sentent la poudre, se ft laiss dindonner de la sorte. Atterr, confondu par cette foudroyante rplique,

Constantin baissa les yeux et se tut.

CHAPITRE XXVIII
Les agents de police pris parmi les forats librs, les voleurs, les filles publiques et les souteneurs. Le vol tolr. Mollesse des inspecteurs. Coalition des mouchards. Ils me dnoncent. Destruction de trois classes de voleurs. Formation dune bande de nouvelle espce. Les frres Delzve. Comment dcouverts. Arrestation de Delzve jeune. Les trennes dun prfet de police. Je maffranchis du joug des officiers de paix et des inspecteurs. On en veut mes jours. Quelques anecdotes.
Je ntais pas le seul agent secret de la police de sret : un Juif nomm Gaffr mtait adjoint. Il avait t employ avant moi, mais comme ses principes ntaient pas les miens, nous ne fmes pas long-temps daccord. Je maperus quil avait une mauvaise conduite, jen avertis le chef de division, qui, ayant reconnu la vrit de mon rapport, lexpulsa et lui donna lordre de quitter Paris. Quelques individus sans autre aptitude au mtier que cette espce de rouerie que lon acquiert dans les prisons, taient galement attachs la police de sret, mais ils navaient point de traitement fixe, et ntaient rtribus que par capture. Ces derniers taient des condamns librs. Il y avait aussi des voleurs en exercice, dont on tolrait la

prsence Paris, la condition de faire arrter les malfaiteurs quils parviendraient dcouvrir : souvent, quand ils ne pouvaient mieux faire, il leur arrivait de livrer leurs camarades. Aprs les voleurs tolrs, venaient en troisime ou en quatrime ligne, toute cette multitude de mchants garnements qui vivaient avec des filles publiques mal fames. Cette caste ignoble donnait parfois des renseignements fort utiles pour arrter les filous et les escrocs ; dordinaire, ils taient prts fournir toute espce dindications pour obtenir la libert de leurs matresses, lorsquelles taient dtenues. On tirait encore parti des femmes qui vivaient avec ces voleurs connus et incorrigibles quon envoyait de temps en temps faire un tour Bictre : ctait l le rebut de lespce humaine, et pourtant il avait t jusqualors indispensable de sen servir ; car une exprience malheureusement trop longue avait dmontr que lon ne pouvait compter ni sur le zle ni sur lintelligence des inspecteurs. Lintention de ladministration ntait pas demployer la recherche des voleurs des hommes non soudoys, mais elle tait bien aise de profiter de la bonne volont de ceux qui, par un intrt quelconque, ne se dvouaient la police que sous la rserve quils resteraient derrire le rideau et jouiraient de certaines immunits. M. Henry avait compris depuis long-temps combien il tait dangereux de faire usage de ces couteaux deux tranchants ; depuis long-temps il avait song sen dlivrer, et ctait dans cette vue quil mavait enrl dans la police, quil voulait purger de tous les hommes dont le penchant au vol tait bien avr. Il est des

cures que les mdecins noprent quen faisant usage du poison : il peut se faire que la lpre sociale ne puisse se gurir que par des moyens analogues ; mais ici le poison avait t administr trop forte dose : ce qui le prouve, cest que presque tous les agents secrets de cette poque ont t arrts par moi en flagrant dlit, et que la plupart sont encore dans les bagnes. Lorsque jentrai la police, tous ces agents secrets des deux sexes durent naturellement se liguer contre moi ; prvoyant que leur rgne allait finir, ils firent tout ce qui dpendait deux pour le prolonger. Je passais pour inflexible et impartial ; je ne voulais pas ce quils appelaient prendre des deux mains, il tait juste quils se dclarassent mes ennemis. Ils npargnrent pas les attaques pour me faire succomber : inutiles efforts ! je rsistai la tempte, comme ces vieux chnes dont la tte se courbe peine, malgr la violence de louragan. Chaque jour jtais dnonc, mais la voix de mes calomniateurs tait impuissante. M. Henry, qui avait loreille du prfet, lui rpondait de mes actions, et il fut dcid que toute dnonciation dirige contre moi me serait immdiatement communique, et quil me serait permis de la rfuter par crit. Cette marque de confiance me fit plaisir, et sans me rendre ni plus dvou ni plus attach mes devoirs, elle me prouva du moins que mes chefs savaient me rendre justice, et rien au monde naurait t capable de me faire droger au plan de conduite que je mtais trac. En toutes choses, pour russir, il faut un peu

denthousiasme. Je nesprais pas rendre honorable la qualit dagent secret ; mais je me flattais den remplir les fonctions avec honneur. Je voulais que lon me juget intgre, incorruptible, intrpide, infatigable ; jaspirais aussi paratre en toute occasion capable et intelligent : le succs de mes oprations contribua donner de moi cette opinion. Bientt M. Henry ne fit plus rien sans me consulter ; nous passions ensemble les nuits combiner des moyens de rpression, qui devinrent si efficaces, quen peu de temps le nombre des plaintes en vol fut considrablement diminu : cest que le nombre des voleurs de tout genre stait rduit en proportion. Je puis mme dire quil y eut un moment o les voleurs dargenterie dans lintrieur des maisons, ceux qui dvalisent les voitures et chaises de poste, ainsi que les filous faisant la montre et la bourse, ne donnaient plus signe de vie. Plus tard, il devait sen former une gnration nouvelle, mais pour la dextrit il tait impossible quelle galt jamais les Bombance, les Marquis, les Boucault, les Compre, les Bouthey, les Pranger, les Dorl, les La Rose, les Gavard, les Martin, et autres russ coquins, que jai rduits linaction. Je ntais pas dcid laisser leurs successeurs le loisir dacqurir une si rare habilet. Depuis environ six mois, je marchais seul, sans autres auxiliaires que quelques femmes publiques, qui staient dvoues, lorsquune circonstance imprvue vint me faire sortir de la dpendance des officiers de paix, qui jusqualors avaient su adroitement faire rejaillir sur eux le mrite de mes dcouvertes. Cette circonstance eut

lavantage pour moi de mettre en vidence la mollesse et lineptie des inspecteurs, qui staient plaint avec tant damertume de ce que je leur donnais trop doccupations. Pour arriver au fait, je vais reprendre la narration de plus haut. En 1810, des vols dun genre nouveau et dune hardiesse inconcevable vinrent tout coup donner lveil la police sur lexistence dune bande de malfaiteurs dune nouvelle espce. La presque totalit des vols avait t commise laide descalade et deffraction ; des appartements situs au premier et mme au deuxime tage avaient t dvaliss par ces voleurs extraordinaires, qui jusqualors ne staient attaqus quaux maisons riches : il tait mme ais de remarquer que ces coquins sy prenaient de manire indiquer quils avaient une parfaite connaissance des localits. Tous mes efforts pour dcouvrir ces adroits voleurs taient rests sans succs, lorsquun vol dont lexcution semblait prsenter dinsurmontables obstacles fut commis rue Saint-Claude, prs celle de Bourbon-Villeneuve, dans un appartement au deuxime au-dessus de lentresol, dans la maison mme o demeurait le commissaire de police du quartier. La corde de la lanterne suspendue la porte de ce fonctionnaire avait servi dchelle. Une musette (petit sac de toile dans lequel on donne lavoine aux chevaux stationnaires) avait t laisse sur le lieu du crime ; ce qui fit prsumer que les voleurs pouvaient tre des cochers de fiacre, ou tout au moins que des

fiacres avaient aid lexpdition. M. Henry mengagea prendre des renseignements sur les cochers, et je parvins savoir que la musette avait appartenu un nomm Husson, conduisant le fiacre n 712 ; je fis mon rapport, Husson fut arrt, et par lui on eut des notions sur deux frres nomms Delzve, dont lan ne tarda pas non plus tre sous la main de la police : ce dernier, interrog par M. Henry, fut amen faire quelques rvlations importantes, qui firent arrter le nomm Mtral, employ en qualit de frotteur dans la maison de limpratrice Josphine. Ce dernier tait signal comme le recleur de la bande, compose presquen entier de Savoyards, ns dans le dpartement du Lman. La continuation de mes recherches me conduisit massurer de la personne des frres Pissard, d e Grenier, de Lebrun, de Piessard, de Mabou, dit lApothicaire, de Serass, de Durand, enfin de vingt-deux, qui plus tard furent tous condamns aux fers. Ces voleurs taient pour la plupart commissionnaires, frotteurs ou cochers, cest--dire quils appartenaient une classe dindividus dans laquelle la probit tait une tradition, et qui de temps immmorial tait rpute honnte parmi les Parisiens ; tous dans leur quartier taient regards comme des hommes prouvs, incapables de convoiter mme le bien dautrui, et cette considration quon leur accordait les rendait dautant plus redoutables que les personnes qui les employaient, soit scier le bois, soit tout autre ouvrage, taient sans dfiance leur

gard, et les laissaient sintroduire partout. Quand on sut quils taient impliqus dans une affaire criminelle, peine osait-on croire quils fussent coupables ; moi-mme je balanai quelque temps le supposer. Cependant, il fallut se rendre lvidence des faits, et la vieille renomme des Savoyards, dans une capitale o elle tait reste intacte durant des sicles, svanouit sans retour. Dans le courant de 1812, javais livr la justice les principaux membres de la bande. Cependant Delzve jeune navait pas encore t atteint, et continuait de se drober aux investigations de la police, lorsque, le 31 dcembre, M. Henry me dit : Je crois que si nous nous y prenions bien, nous viendrions bout darrter lcrevisse (surnom de Delzve) ; voici le jour de lan, il ne peut manquer daller voir la blanchisseuse qui lui a si souvent donn asile, ainsi qu son frre : jai le pressentiment quil y viendra, soit ce soir, soit dans la nuit, soit enfin demain dans la matine. Je fus de lavis de M. Henry, et il mordonna en consquence daller, avec trois inspecteurs, me placer en surveillance proximit du domicile de la blanchisseuse, qui restait rue des Grsillons, faubourg Saint-Honor, la Petite-Pologne. Je reus cet ordre avec cette satisfaction qui ma constamment prsag la russite. Accompagn des trois inspecteurs, je me rends sept heures du soir au lieu indiqu. Il faisait un froid excessif ; la terre tait couverte de neige, lhiver navait pas encore t si rigoureux. Nous nous postons aux aguets : aprs plusieurs heures,

les inspecteurs transis et ne pouvant plus rsister, me proposent de quitter la station ; jtais moi-mme moiti gel, nayant pour me garantir quun vtement fort lger de commissionnaire ; je fis dabord quelques observations, et quoiquil met t fort agrable de me retirer, il fut convenu que nous resterions jusqu minuit. peine cette heure fixe pour notre dpart a-t-elle sonn, ils me somment de tenir ma promesse, et nous voil abandonnant un poste quil nous tait prescrit de garder jusquau jour. Nous nous dirigeons vers le Palais-Royal, un caf est encore ouvert ; nous entrons pour nous rchauffer, et aprs avoir pris un bol de vin chaud, nous nous sparons, chacun dans lintention de gagner notre logis. Tout en macheminant vers le mien, je rflchis ce que je venais de faire : Eh quoi ! me disais-je, oublier si vite les instructions qui mont t donnes ! tromper de la sorte la confiance du chef, cest une lchet impardonnable ! Ma conduite me semblait, non-seulement rprhensible, mais encore je pensais quelle mritait la punition la plus svre. Jtais au dsespoir davoir suivi limpulsion des inspecteurs : dcid rparer ma faute, je prends le parti de retourner seul au poste qui mtait assign, bien rsolu y passer la nuit, duss-je mourir sur place. Je reviens donc la Pologne, et me blottis dans un coin pour ne pas tre aperu par Delzve, dans le cas o il lui prendrait fantaisie de venir. Il y avait une heure et demie que jtais dans cette position ; mon sang se congelait ; je sentais faiblir mon courage ; tout coup il me vient une ide lumineuse : non

loin de l est un dpt de fumier et dautres immondices, dont la vapeur rvle un tat de fermentation : ce dpt est ce que lon nomme la voirie ; jy cours, et aprs avoir creus dans un endroit une fosse assez profonde pour y descendre jusqu hauteur de la ceinture, je menfonce dans le trou, o une douce chaleur rtablit la circulation dans mes veines. cinq heures du matin, je navais pas quitt ma retraite, o, sauf lodeur, jtais assez bien. Enfin la porte de la maison qui mtait signale souvre pour donner passage une femme qui ne la referme pas. Aussitt, sans faire de bruit, je mchappe de la voirie, et peu dinstants aprs jentre dans la cour ; jexamine, mais je ne vois de lumire nulle part. Je savais que les associs de Delzve avaient une manire de sappeler en sifflant ; leur coup de sifflet qui tait celui des cochers, mtait connu ; je limite, et la deuxime fois jentends crier : Qui appelle ? Cest le Chauffeur (cocher de qui Delzve avait appris conduire) qui siffle lcrevisse. Est-ce toi ? me crie encore la mme voix (ctait Delzve). Oui, cest le Chauffeur qui te demande, descends. Jy vais, attends-moi une minute. Il fait trop froid, lui rpliquai-je ; je vais tattendre chez le rogomiste du coin, dpche-toi, entends-tu ? Le rogomiste avait dj ouvert : on sait quun premier jour de lan, ils ont des pratiques matinales. Quoi quil en

ft, je ntais pas tent de boire. Afin de tromper Delzve par une feinte, jouvre la porte de lalle, et layant laisse bruyamment retomber sans sortir, je vais me cacher sous un escalier dans la cour. Bientt aprs Delzve descend, je laperois : marchant alors droit lui, je le saisis au collet, et lui mettant le pistolet sur la poitrine, je lui notifie quil est mon prisonnier. Suis-moi, lui dis-je, et songe bien quau moindre geste, je te casse un membre : au surplus, je ne suis pas seul. Muet de stupfaction, Delzve ne rpond mot et me suit machinalement ; je lui ordonne de me remettre ses bretelles, il obit ; ds ce moment je fus matre de lui, il ne pouvait plus me rsister ni fuir. Je me htai de lemmener. Lhorloge frappait six heures comme nous entrions dans la rue du Rocher, un fiacre vint passer, je lui fis signe darrter ; ltat o le cocher me voyait dut lui inspirer quelque crainte pour la propret de sa voiture ; mais joffris de lui payer double course ; et, sduit par lappt du gain, il consentit nous recevoir. Nous voici donc roulant sur le pav de Paris. Pour tre plus en sret, je garrotte mon compagnon, qui, ayant repris ses sens, pouvait avoir le dsir de sinsurger ; jaurais pu, comptant sur ma force, ne pas employer ce moyen, mais comme je me proposais de le confesser, je ne voulais pas me brouiller avec lui, et des voies de fait, lors mme quil les aurait provoques par une rbellion, auraient eu infailliblement ce rsultat. Delzve rduit limpossibilit de svader, je tchai de lui faire entendre raison ; afin de lamadouer, je lui offre de

se rafrachir, il accepte ; le cocher nous procure du vin, et sans avoir de but fixe, nous continuons de nous promener en buvant. Il tait encore de bonne heure : persuad quil y aurait quelque avantage pour moi prolonger le tte--tte, je propose Delzve de lemmener djener dans un endroit o nous trouverons des cabinets particuliers. Il tait alors tout--fait apais et paraissait sans rancune ; il ne repousse pas linvitation, et je le conduis au Cadran bleu. Mais avant dy arriver, il mavait dj donn de prcieux renseignements sur bon nombre de ses affids, encore libres dans Paris, et jtais convaincu qu table il se dboutonnerait compltement. Je lui fis entendre que le seul moyen de se rendre intressant aux yeux de la justice, tait de faire des rvlations ; et afin de fortifier sa rsolution, je lui dcochai quelques arguments dune certaine philosophie que jai toujours employe avec succs pour la consolation des prvenus ; enfin, il tait parfaitement dispos quand la voiture sarrta la porte du restaurateur. Je le fis aussitt monter devant moi, et au moment de faire ma carte, je lui dis que, dsirant pouvoir manger avec tranquillit, je le priais de me permettre de lattacher ma manire. Je consentais lui laisser dans toute sa plnitude le jeu des bras et de la fourchette, table on ne saurait dsirer dautre libert. Il ne soffensa point de la prcaution, et voici ce que je fis : avec les deux serviettes, je lui liai chaque jambe aux pieds de sa chaise, trois ou quatre pouces du parquet, ce qui lempchait de tenter de se mettre debout, sans risquer de se briser la

tte. Il djena avec beaucoup dapptit, et me promit de rpter en prsence de M. Henry tout ce quil mavait confess. midi, nous prmes le caf : Delzve tait en pointe de vin, et nous repartmes en fiacre, tout fait rconcilis et bons amis : dix minutes aprs, nous tions la prfecture. M. Henry tait alors entour de ses officiers de paix, qui lui faisaient leur cour du jour de lan. Jentre et lui adresse ce salut : Jai lhonneur de vous souhaiter la bonne et heureuse anne, accompagn du fameux Delzve. Voil ce quon appelle des trennes, me dit M. Henry, en apercevant le prisonnier. Puis sadressant aux officiers de paix et de sret : Il serait dsirer, messieurs, que chacun de vous en et de semblables offrir M. le Prfet. Immdiatement aprs, il me remit lordre de conduire Delzve au dpt, et me dit avec bont : Vidocq, allez vous reposer, je suis content de vous. Larrestation de Delzve me valut dclatants tmoignages de satisfaction ; mais en mme temps elle ne fit quaugmenter la haine que me vouaient les officiers de paix, et leurs agents. Un seul, M. Thibaut, ne cessa de me rendre justice. Faisant chorus avec les voleurs, et les malveillants, tous les employs qui ntaient pas heureux en police, jetaient feu et flamme contre moi : les entendre, ctait un scandale, une abomination, dutiliser mon zle pour purger la socit des malfaiteurs qui troublent son repos. Javais

t un voleur clbre, il ny avait sorte de crimes que je neusse commis : tels taient les bruits quils se plaisaient accrditer. Peut-tre en croyaient-ils une partie ; les voleurs du moins taient persuads que javais, comme eux, exerc le mtier ; en le disant ils taient de bonne foi. Avant de tomber dans mes filets, il fallait bien quils pussent supposer que jtais un des leurs ; une fois pris, ils me regardaient comme un faux frre ; mais je nen tais pas moins, leurs yeux, un grinche de la haute pgre (voleur du grand genre) ; seulement je volais avec impunit, parce que la police avait besoin de moi : ctait l le conte que lon faisait dans les prisons. Les officiers de paix et les agents en sous-ordre ntaient pas fchs de le rpandre comme une vrit, et puis peut-tre, en devenant lcho des misrables qui avaient se plaindre de moi, ne prsumaient-ils pas mentir autant quils le faisaient ; car, en ne se donnant pas la peine de vrifier mes antcdents, jusqu un certain point, ils taient excusables de penser que javais t voleur, puisque de temps immmorial, tous les agents secrets avaient exerc cette noble profession. Ils savaient quainsi avaient commenc les Goupil, les Compre, les Florentin, les Lvesque, les Coco-Lacour, l e s Bourdarie, les Cadet Herriez, les Henri Lami, les Csar Viocque, les Bouthey, les Gaffr, les Manigant, enfin tous ceux qui mavaient prcd ou qui mtaient adjoints ; ils avaient vu la plupart de ces agents tomber en rcidive, et comme je leur semblais, avec raison, beaucoup plus rus, beaucoup plus actif, beaucoup plus

entreprenant queux, ils en conclurent que si jtais le plus adroit des mouchards, cest que javais t le plus adroit des voleurs. Cette erreur de raisonnement, je la leur pardonne ; il nen est pas de mme de cette assertion, intentionnellement calomnieuse, que je volais tous les jours. M. Henry, frapp de labsurdit dune pareille imputation, leur rpondit par cette observation : Sil est vrai, leur dit-il, que Vidocq commette journellement des vols, cest une raison de plus pour vous accuser dincapacit : il est seul, vous tes nombreux, vous tes instruits quil vole, comment se fait-il que vous ne le preniez pas sur le fait ? seul il est parvenu saisir en flagrant dlit plusieurs de vos collgues, et vous ne pouvez, vous tous, lui rendre la pareille ! ! ! Les inspecteurs auraient t fort embarrasss de rpondre, ils se turent ; mais comme il tait trop vident que linimiti quils me portaient irait toujours croissant, le prfet de police prit le parti de me rendre indpendant. Ds ce moment, je fus libre dagir comme je le jugerais convenable au bien du service, je ne reus plus dordre direct que de M. Henry, et ne fus astreint rendre compte de mes oprations qu lui seul. Jeusse redoubl de zle, sil et t possible. M. Henry ne craignait pas que mon dvouement se ralentt ; mais comme dj il se trouvait des gens qui en voulaient mes jours, il me donna un auxiliaire qui fut charg de me suivre distance, et de veiller sur moi, afin de prvenir les coups quon aurait eu lintention de me porter dans lombre. Lisolement dans lequel on mavait plac favorisa

singulirement mes succs ; jarrtai une multitude de voleurs qui auraient encore long-temps chapp aux recherches, si je neusse pas t affranchi de la tutelle des officiers de paix et du cortge des inspecteurs ; mais plus souvent en action, je finis aussi par tre plus connu. Les voleurs jurrent de se dfaire de moi : maintes fois je faillis tomber sous leurs coups ; ma force physique, et, jose dire, mon courage, me firent sortir victorieux des guets-apens les mieux combins. Plusieurs tentatives, dans lesquelles les assaillants furent toujours maltraits, leur apprirent que jtais dcid vendre chrement ma vie.

CHAPITRE XXIX
Je cherche deux grinches fameux. La matresse de piano ou encore une mre des voleurs. Une mtamorphose, ce nest pas la dernire. Quelques scnes dhospitalit. La fabrique de fausses clefs. Combinaison pour un coup de filet superbe. Perfidie dun agent. La mche est vente. La mre Nol se vole et maccuse de lavoir vole. Mon innocence reconnue. La calomniatrice Saint-Lazare.
Il est bien rare quun forat svade avec lintention de samender ; le plus souvent il ne se propose que de gagner la capitale, afin dy exercer la funeste habilet quil a pu acqurir dans les bagnes, qui, ainsi que la plupart de nos prisons, sont des coles o lon se perfectionne dans lart de sapproprier le bien dautrui. Presque tous les grands voleurs ne sont devenus experts quaprs avoir sjourn aux galres plus ou moins de temps. Quelques-uns ont subi cinq ou six condamnations avant dtre des grinches en renom ; tels taient le fameux Victor Desbois et son camarade Mongenet, dit le Tambour, qui, dans diverses apparitions Paris, ont commis un grand nombre de ces vols que le peuple aime raconter comme preuve dadresse et daudace. Ces deux hommes qui, depuis plusieurs annes, taient

de tous les dparts de la chane, et parvenaient toujours schapper, taient encore une fois Paris : la police en fut informe, et je reus lordre de me mettre leur recherche. Tout faisait prsumer quils avaient des accointances avec dautres condamns, non moins dangereux. On souponnait une matresse de piano, dont le fils, le nomm Nol, dit aux besicles, tait un clbre brigand, de donner par fois asile ces derniers. Madame Nol tait une femme bien leve ; elle tait excellente musicienne, et, dans la classe moyenne des bourgeois qui lappelaient donner des leons leurs demoiselles, elle passait pour une artiste distingue. Elle courait le cachet dans le Marais et dans le quartier Saint-Denis, o llgance de ses manires, la puret de son langage, une lgre recherche dans le costume, et certains airs de cette grandeur qui ne sefface pas tout--fait par des revers de fortune, laissaient croire quelle pouvait appartenir lune de ces nombreuses familles auxquelles la rvolution navait plus laiss que de la morgue et des regrets. la voir et lentendre, quand on ne la connaissait pas, Madame Nol tait une petite femme fort intressante ; bien plus, il y avait quelque chose de touchant dans son existence ; ctait un mystre, on ne savait ce qutait devenu son mari. Quelques personnes assuraient quelle tait tombe de bonne heure dans le veuvage ; dautres quelle avait t dlaisse ; on prtendait aussi quelle tait une victime de la sduction. Jignore laquelle de ces conjectures se rapprochait le plus de la vrit, mais ce que je sais bien, cest que Madame Nol tait une petite brune, dont lil vif et le regard lutin,

se conciliaient cependant avec des apparences de douceur que semblaient confirmer lamabilit de son sourire et le son de sa voix, dans laquelle il y avait beaucoup de charme. Il y avait de lange et du dmon dans cette figure, mais plus du dmon que de lange ; car les annes avaient dvelopp les traits qui caractrisent les mauvaises penses. Madame Nol tait obligeante et bonne, mais ctait uniquement pour les individus qui avaient eu quelque dml avec la justice ; elle les accueillait comme la mre dun soldat accueille les camarades de son fils. Pour tre bien venu auprs delle, il suffisait dtre du mme rgiment que Nol aux besicles, et alors, autant par amour pour lui que par got peut-tre, elle aimait rendre service ; aussi tait-elle regarde comme la mre des voleurs, ctait chez elle quils descendaient ; ctait elle qui pourvoyait tous leurs besoins ; elle poussait la complaisance jusqu leur chercher de louvrage, et quand un passe-port tait indispensable pour leur sret, elle ntait pas tranquille quelle net russi le leur procurer. Madame Nol avait beaucoup damies parmi les personnes de son sexe ; ctait dordinaire au nom de lune delles que le passe-port tait pris ; peine tait-il dlivr, une bonne lessive dacide muriatique oxygn faisait disparatre lcriture, et le signalement du monsieur, ainsi que le nom quil lui convenait de prendre, remplaaient le signalement fminin. Madame Nol avait mme dhabitude sous sa main une raisonnable provision de ces passeports

lavs, qui taient comme des chevaux toute selle. Tous les galriens taient les enfants de Madame Nol, seulement elle choyait plus particulirement ceux qui staient trouvs en relation avec son fils : elle avait pour eux un dvouement sans bornes ; sa maison tait ouverte tous les vads dont elle tait le rendez-vous ; et il faut bien que parmi ces gens-l il y ait de la reconnaissance, puisque la police tait informe quils venaient souvent chez la mre Nol pour le seul plaisir de la voir : elle tait la confidente de tous leurs projets, de toutes leurs aventures, de toutes leurs alarmes : enfin ils se confiaient elle sans restriction, et ils taient certains de sa fidlit. La mre Nol ne mavait jamais vu, mes traits lui taient tout--fait inconnus, bien que souvent elle et entendu prononcer mon nom. Il ne mtait donc pas difficile de me prsenter elle sans lui inspirer de craintes, mais lamener mindiquer la retraite des hommes quil mimportait de dcouvrir, tait le but que je me proposais, et je prsumais que je ny parviendrais pas sans beaucoup dadresse. Dabord, je rsolus de me faire passer pour un vad ; mais il tait ncessaire demprunter le nom dun voleur que son fils ou les camarades de son fils lui eussent peint sous des rapports avantageux. Un peu de ressemblance tait en outre indispensable : je cherchai si dans le nombre des forats de ma connaissance il nen existait pas un qui et t li avec Nol aux besicles, et je nen dcouvris aucun qui ft peu prs de mon ge, ou dont le signalement et quelque analogie avec le mien. Enfin, force de me mettre lesprit la torture et de solliciter ma mmoire, je me

souvins dun nomm Germain, dit Royer, dit Capitaine, qui avait t dans lintimit de Nol, et quoiquil ne me ressemblt pas le moins du monde, il fut le personnage que je me proposai de reprsenter. Germain, ainsi que moi, stait plusieurs fois chapp des bagnes, ctait l tout ce quil y avait de commun entre nous ; il avait peu-prs mon ge, mais il tait plus petit que moi : il avait les cheveux bruns, les miens taient blonds ; il tait maigre, et je ne manquais pas dembonpoint ; son teint tait basan, javais la peau trs blanche et le teint fort clair ; ajoutez cela que Germain tait pourvu dun nez excessivement long, quil prenait une grande quantit de tabac, et quil avait constamment au dehors comme au-dedans des narines obstrues par une roupie considrable, ce qui lui donnait une voix nasillarde. Javais fort faire pour jouer le personnage de Germain. La difficult ne meffraya pas : mes cheveux, coups la manire du bagne, furent teints en noir ainsi que ma barbe, aprs que je leus laisse crotre pendant huit jours ; afin de me brunir le visage, je le lavai avec une dcoction de brou de noix ; et pour complter limitation, je simulai la roupie en me garnissant le dessous du nez dune espce de couche de caf rendue adhrente au moyen de la gomme arabique ; cet agrment ntait pas superflu, car il contribuait me donner laccent nasillard de Germain. Mes pieds furent galement arrangs avec beaucoup dart : je me fis venir des ampoules, en me frottant dune espce de composition dont on mavait communiqu la recette Brest. Je dessinai les stigmates des fers ; et quand toute

cette toilette fut termine, je pris laccoutrement qui convient la position. Je navais rien nglig pour donner de la vraisemblance la mtamorphose, ni les souliers ni la chemise marqus des terribles lettres G. A. L. : le costume tait parfait, il ny manquait que quelques centaines de ces insectes qui peuplent les solitudes de la pauvret et qui furent je crois, avec les sauterelles et les crapauds, une des sept plaies de la vieille gypte ; je men procurai prix dargent ; et ds quils se furent acclimats, ce qui est laffaire dune minute, je me dirigeai vers la demeure de la mre Nol, qui restait rue Tiquetonne. Jarrive, je frappe ; elle ouvre, un coup-dil la met au fait ; elle me fait entrer, je vois que je suis seul avec elle, je vais lui dire qui je suis. Ah ! mon pauvre garon, scria-telle, on na pas besoin de demander do vous venez ; je suis sre que vous avez faim ? Ah ! oui, bien faim, lui rpondis-je, il y a vingt-quatre heures que je nai rien pris. Aussitt, sans attendre dexplication, elle sort et revient avec une assiette de charcuterie et une bouteille de vin quelle dpose devant moi. Je ne mange pas, je dvore, je mtouffais pour aller plus vite ; tout avait disparu, quentre une bouche et lautre je navais pas plac un mot. La mre Nol tait enchante de mon apptit ; quand la table fut rase, elle mapporta la goutte. Ah ! maman, lui dis-je, en me jetant son cou pour lembrasser, vous me rendez la vie, Nol mavait bien dit que vous tiez bonne. Et je partis de l pour lui raconter que javais quitt son fils depuis dix-huit jours, et pour lui donner des nouvelles de tous les condamns auxquels elle sintressait. Les dtails

dans lesquels jentrais taient si vrais et si connus, quil ne pouvait lui venir lide que je fusse un imposteur. Vous ntes pas sans avoir entendu parler de moi, continuai-je, jai essuy beaucoup de traverses, on me nomme Germain, dit Capitaine, vous devez me connatre de nom ? Oui, oui, mon ami, me dit-elle, je ne connais que vous, mon Dieu, mon fils et ses amis mont assez entretenu de vos malheurs ; soyez le bienvenu, mon cher Capitaine. Mais grand Dieu ! comme vous tes fait ; vous ne pouvez pas rester dans ltat o je vous vois. Il parat mme que vous tes incommod par un vilain btail qui vous tourmente : attendez, je vais vous faire changer de linge et faire en sorte de vous vtir plus convenablement. Jexprimai ma reconnaissance la mre Nol, et quand je crus pouvoir le faire sans inconvnient, je minformai de ce qutaient devenus Victor Desbois et son camarade Mongenet. Desbois et le Tambour, ah ! mon cher, ne men parlez pas, me rpondit-elle, ce coquin de Vidocq leur a caus bien de la peine : depuis quun nomm Joseph (Joseph Longueville, ancien inspecteur de police), dont ils ont fait deux fois la rencontre dans cette rue, leur a dit quil venait dans ce quartier, pour ne pas tomber sous sa coupe ils ont t contraints dvacuer. Quoi ! ils ne sont plus dans Paris, mcriai-je, un peu dsappoint. Oh ! ils ne sont pas loin, reprit la mre Nol, ils nont pas quitt les environs de la grande vergne, jai mme encore lavantage de les voir de loin en loin, jespre bien

quils ne tarderont pas me faire une petite visite. Je crois quils seront bien aises de vous trouver ici. Oh ! je vous assure, lui dis-je, quils nen seront pas plus satisfaits que moi, et si vous pouviez leur crire, je suis bien certain quils sempresseraient de mappeler auprs deux. Si je savais o ils sont, reprit Madame Nol, jirais moi-mme les chercher pour vous faire plaisir ; mais jignore leur retraite, et ce que nous avons de mieux faire, cest de prendre patience et de les attendre. En ma qualit darrivant, jexcitais toute la sollicitude de la mre Nol, elle ne soccupait que de moi. tes-vous connu de Vidocq et de ses deux chiens, Lvesque et Compre ? me demanda-t-elle. Hlas ! oui, rpondis-je, ils mont dj arrt deux fois. En ce cas, prenez garde, Vidocq est souvent dguis ; il revt tous les costumes pour arrter les malheureux comme vous. Nous causions depuis environ deux heures, lorsque Madame Nol offrit de me faire prendre un bain de pieds ; jacceptai, il fut bientt prt. Quand je me dchaussai, elle faillit se trouver mal. Que je vous plains, me dit-elle dans un accs de sa sensibilit maternelle, combien vous devez souffrir ; mais aussi pourquoi ne pas lavoir dit tout de suite, me mriteriez-vous pas dtre grond ? Et tout en madressant des reproches, elle se mit en devoir de me visiter les pieds ; puis, aprs avoir perc chaque ampoule, elle y passa de la laine, et moignit avec une pommade

dont elle massura que leffet serait des plus prompts. Il y avait quelque chose dantique dans les soins de cette touchante hospitalit, seulement ce qui manquait la posie de laction, cest que je fusse quelque illustre voyageur, et la mre Nol une noble trangre. Le pansement termin, elle mapporta du linge blanc, et comme elle songeait tout, elle me remit en mme temps un rasoir en me recommandant de me faire la barbe. Je verrai ensuite, ajouta-t-elle, vous acheter des vtements douvrier au Temple, cest le vestiaire gnral des gens dans la dbine. Enfin, nimporte, le hasard vaut souvent du neuf. Ds que je fus appropri, la mre Nol me conduisit dans le dortoir : ctait une pice qui servait aussi datelier pour la fabrication des fausses-clefs ; lentre en tait masque par des robes pendues un portemanteau. Voil, me dit-elle, un lit dans lequel vos amis ont couch plus de quatre fois : il ny a pas de danger que la police vous dterre ici ; vous pouvez dormir sur lune et lautre oreille. Ce nest pas sans faute, rpondis-je ; et je sollicitai delle la permission de prendre quelque repos : elle me laissa seul. Trois heures aprs, je fus cens mtre veill ; je me levai et la conversation recommena. Il fallait tre ferr pour tenir tte la mre Nol : pas une habitude des bagnes quelle ne connt sur le bout du doigt : elle avait retenu non seulement les noms de tous les voleurs quelle avait vus ; mais encore elle tait instruite des moindres particularits de la vie de la plupart des autres ; et elle

racontait avec enthousiasme lhistoire des plus fameux, notamment celle de son fils, pour qui elle avait presque autant de vnration que damour. Ce cher fils, vous seriez donc bien contente de le revoir ? lui dis-je. Oh ! oui, bien contente. Eh bien ! cest un bonheur dont je crois que vous jouirez bientt, Nol a tout dispos pour une vasion, prsent il nattend plus que le moment propice. Madame Nol tait heureuse de lespoir dembrasser son fils ; elle versait des larmes dattendrissement. Javoue que jtais moi-mme vivement mu ; ctait au point que je mis un instant en dlibration si, pour cette fois, je ne transigerais pas avec mes devoirs dagent secret ; mais en rflchissant aux crimes que la famille Nol avait commis, en songeant surtout lintrt de la socit, je restai ferme et inbranlable dans ma rsolution de poursuivre mon entreprise jusquau bout. Dans le cours de notre conversation, la mre Nol me demanda si javais quelque affaire en vue (un projet de vol), et aprs avoir offert de men procurer une, dans le cas o je nen aurais pas, elle me questionna pour savoir si jtais habile fabriquer les clefs ; je lui rpondis que jtais aussi adroit que Fossard. Sil en est ainsi, me ditelle, je suis tranquille, vous serez bientt remont, et elle ajouta, puisque vous tes adroit, je vais acheter chez le quincaillier une clef que vous ajusterez mon verrou de sret, afin de la garder sur vous de manire pouvoir entrer et sortir quand il vous plaira.

Je lui tmoignai combien jtais pntr de son obligeance ; et comme il se faisait tard, jallai me coucher en songeant au moyen de me tirer de ce gupier sans courir le risque dtre assassin, si par hasard les coquins que je cherchais y venaient avant que jeusse pris mes mesures. Je ne dormis pas, et me levai aussitt que jentendis la mre Nol allumer son feu : elle trouva que jtais matinal, et me dit quelle allait me chercher ce dont javais besoin. Un instant aprs, elle mapporta une clef non vide, me donna des limes avec un petit tau que je fixai au pied du lit, et ds que je fus pourvu de ces outils, je me mis luvre, en prsence de mon htesse, qui voyant que je my connaissais, me fit compliment sur mon travail ; ce quelle admirait le plus, ctait la manire expditive dont je my prenais ; en effet, en moins de quatre heures jeus fait une clef trs ouvrage ; je lessayai, elle ouvrait presque dans la perfection, quelques coups de lime en firent un chef-duvre ; et, comme les autres, je me trouvai matre de mintroduire au logis quand bon me semblerait. Jtais le pensionnaire de Madame Nol. Aprs le dner, je lui dis que javais envie de faire un tour la brune, afin de massurer si une affaire que javais en vue tait encore faisable, elle approuva mon ide, mais en me recommandant de bien faire attention moi. Ce brigand de Vidocq, observa-t-elle, est bien craindre, et si jtais votre place, avant de rien entreprendre, jaimerais mieux attendre que mes pieds fussent guris. Oh ! je nirai pas loin, lui rpondis-je, et je ne tarderai pas tre de retour.

Lassurance que je reviendrais promptement parut la tirer dinquitude. Eh ! bien allez , me dit-elle, et je sortis en boitant. Jusque-l tout sarrangeait au gr de mes dsirs ; on ne pouvait tre plus avant dans les bonnes grces de la mre Nol : mais en restant dans sa maison, qui me rpondait que je ny serais pas assomm ? Deux ou trois forats ne pouvaient-ils pas venir la fois, me reconnatre et me faire un mauvais parti ? Alors, adieu les combinaisons, il fallait donc sans perdre le fruit des amitis de la mre Nol, me prmunir contre un pareil danger ; il et t trop imprudent de lui laisser souponner que javais des raisons dviter les regards de ses habitus : en consquence, je tchai de lamener mconduire elle-mme, cest--dire me conseiller dans mon intrt de ne plus coucher chez elle. Javais remarqu que la femme Nol tait trs lie avec une fruitire qui habitait dans la maison ; je dtachai cette femme le nomm Manceau, lun de mes affids que je chargeai de lui demander secrtement et avec maladresse des renseignements sur le compte de Madame Nol. Javais dict les questions, et jtais dautant plus certain que la fruitire ne manquerait pas de divulguer la dmarche, que javais prescrit mon affid de lui recommander la discrtion. Lvnement prouva que je ne mtais pas tromp, mon agent neut pas plutt rempli sa mission que la fruitire sempressa daller rendre compte de ce qui stait pass la mre Nol, qui, son tour, ne perdit pas de temps pour me faire part de la confidence. Poste en vedette sur le

pas de la maison de lofficieuse voisine, daussi loin quelle maperut, elle vint droit moi, et sans prambule, elle minvita la suivre ; je rebroussai chemin, et quand nous fmes sur la place des Victoires, elle sarrta, regarda autour delle, et aprs stre assure que personne ne nous avait remarqus, elle sapprocha de moi, et me raconta ce quelle avait appris. Ainsi, dit-elle en finissant, vous voyez, mon pauvre Germain, quil ne serait pas prudent vous de coucher la maison, vous ferez mme bien de vous abstenir dy venir dans le jour. La mre Nol ne se doutait gure que ce contre-temps dont elle se montrait vritablement afflige, tait mon ouvrage. Afin de dtourner de plus en plus les soupons, je feignis dtre encore plus chagrin quelle, je maudis, avec accompagnement de deux ou trois jurons, ce gueux de Vidocq, qui ne nous laissait point de repos ; je pestai contre la ncessit o il me rduisait daller chercher un gte hors de Paris, et je pris cong de la mre Nol, qui, en me souhaitant bonne chance et un prompt retour, me glissa dans la main une pice de trente sous. Je savais que Desbois et Mongenet taient attendus ; jtais en outre inform quil y avait des allants et des venants qui hantaient le logis, que la mre Nol y ft ou quelle ny ft pas ; ctait mme assez ordinairement pendant quelle donnait des leons en ville. Il mimportait de connatre tous ces abonns Pour y parvenir, je fis dguiser quelques auxiliaires, et les apostai au coin de la rue, o, confondus avec les commissionnaires, leur prsence ne pouvait tre suspecte.

Ces prcautions prises, pour me donner toutes les apparences de la crainte je laissai scouler deux jours sans aller voir la mre Nol. Ce dlai expir, je me rendis un soir chez elle, accompagn dun jeune homme que je prsentai comme le frre dune femme avec laquelle javais vcu, et qui mayant rencontr par hasard, au moment o je me disposais sortir de Paris, mavait donn asile. Le jeune homme tait un agent secret ; jeus soin de dire la mre Nol quil avait toute ma confiance, quelle pouvait le considrer comme un second moi-mme, et que comme il ntait pas connu des mouchards, je lavais choisi pour en faire mon messager auprs delle, toutes les fois que je ne jugerais pas prudent de me montrer. Dsormais, ajoutai-je, cest lui qui sera notre intermdiaire, il viendra tous les deux ou trois jours afin davoir de vos nouvelles et de celles de nos amis. Ma foi, me dit la mre Nol, vous avez bien perdu, vingt minutes plus tt vous auriez vu ici une femme qui vous connat bien. Et qui donc ? La sur de Marguerit. Cest juste, elle ma vu souvent avec son frre. Aussi, quand je lui ai parl de vous, vous a-t-elle dpeint trait pour trait ; un maigriot, ma-t-elle dit, qui a toujours du tabac plein le nez. Madame Nol regrettait beaucoup que je ne fusse pas arriv avant le dpart de la sur de Marguerit, mais pas autant sans doute que je mapplaudissais davoir chapp une entrevue qui aurait djou tous mes projets : car si

cette femme connaissait Germain, elle connaissait aussi Vidocq, et il tait impossible quelle prt lun pour lautre, la diffrence tait si grande ! Quoique je me fusse grim de manire faire illusion, la ressemblance, si parfaite dans la description, ntait pas lpreuve dun examen approfondi, et surtout des souvenirs de lintimit. La mre Nol me donna donc un avertissement trs utile, en me racontant quelle avait assez souvent la visite de la sur de Marguerit. Ds lors je me promis bien que cette fille ne me verrait jamais en face, et, pour viter de me trouver avec elle, toutes les fois que je devais venir, je me faisais prcder de mon prtendu beau-frre, qui, lorsquelle ny tait pas, avait ordre de me le faire savoir, en appliquant du bout du doigt un pain cacheter sur la vitre. ce signal, jaccourais, et mon aide-de-camp allait se mettre aux aguets dans les environs, afin de mpargner toute surprise dsagrable. Non loin de l taient dautres auxiliaires qui javais remis la clef de la mre Nol, pour quils fussent prts me secourir en cas de danger ; car, dun instant lautre, il pouvait se faire que je tombasse limproviste au milieu des vads, ou que les vads mayant reconnu tombassent sur moi, et alors un coup de poing lanc dans un carreau de lune des croises, devait indiquer que javais besoin de renfort pour galiser la partie. On voit que toutes mes mesures taient prises. Le dnouement approchait ; nous tions au mardi ; une lettre des hommes que je cherchais annona leur arrive pour le vendredi suivant. Le vendredi devait tre pour eux un jour nfaste. Ds le matin, jallai mtablir dans un cabaret du

voisinage, et afin de ne pas leur fournir une occasion de mobserver, dans la supposition o, suivant leur usage, ils passeraient et repasseraient dans la rue avant dentrer au domicile de la mre Nol, jy envoyai mon prtendu beaufrre, qui revint bientt aprs me dire que la sur de Marguerit ny tait pas, et que je pouvais me prsenter en toute sret. Tu ne me trompes pas ? observai-je cet agent dont la voix me parut sensiblement altre ; aussitt je le regardai de cet il qui plonge jusquau fond de lme, et je crus remarquer dans les muscles de son visage quelques-unes de ces contractions encore mal arrtes qui dnotent un individu qui se compose pour mentir ; enfin, un je ne sais quoi semblait mindiquer que javais affaire un tratre. Ctait la premire impression qui me frappait comme un jet de lumire : nous tions dans un cabinet particulier ; sans balancer, je saisis mon homme au collet, et lui dis, en prsence de ses camarades, que jtais instruit de sa perfidie, et que si, linstant mme, il ne me lavouait pas, en tait fait de lui. pouvant, il balbutia quelques mots dexcuse, et en tombant mes genoux, il confessa quil avait tout dit la mre Nol. Cette indiscrtion, si je ne lavais pas devine, maurait peut-tre cot la vie : cependant je ncoutai pas mon ressentiment personnel, ce ntait que dans lintrt de la socit que jtais fch dchouer si prs du port. Le tratre Manceau fut arrt, et tout jeune quil tait, comme il avait de vieux pchs expier, on lenvoya Bictre, et ensuite lle dOlron, o il a fini sa carrire. On se doute bien que les vads ne revinrent plus dans

la rue Tiquetonne, mais ils nen furent pas moins arrts peu de temps aprs. La mre Nol ne me pardonnait pas le mauvais tour que je lui avais jou ; afin de prendre sa revanche, elle imagina, tout pour un jour, de faire disparatre de chez elle la presque totalit de ses effets, et quand elle eut opr cet enlvement, elle sortit sans fermer sa porte, et revint en criant quelle tait vole. Les voisins sont pris tmoins, une dclaration est faite chez le commissaire, et la mre Nol me dsigne comme le voleur, attendu, assurait-elle, que javais eu une clef de sa chambre. Laccusation tait grave : elle fut envoye sur-le-champ la prfecture de police, et le lendemain jen reus communication. Ma justification ntait pas difficile. M. le prfet ainsi que M. Henry virent de suite limposture, et les perquisitions quils ordonnrent furent si bien diriges, que les effets soustraits par la mre Nol furent tous retrouvs. On eut la preuve quelle mavait calomni, et pour lui donner le temps de sen repentir, on lenferma six mois Saint-Lazare. Telles furent lissue et la suite dune entreprise dans laquelle je navais pourtant pas manqu de prvoyance ; jai souvent russi avec des combinaisons moins faites pour conduire au succs.

CHAPITRE XXX
Les officiers de paix envoys la poursuite dun voleur clbre. Ils ne parviennent pas le dcouvrir. Grande colre de lun dentre eux. Je promets de nouvelles trennes au prfet. Les rideaux jaunes et la bossue. Je suis un bon bourgeois. Un commissionnaire me fait aller. La caisse de la prfecture de police. Me voici charbonnier. Les terreurs dun marchand de vin et de madame son pouse. Le petit Normand qui pleure. Le danger de donner de leau de Cologne. Enlvement de mademoiselle Tonneau. Une perquisition. Le voleur me prend pour son compre. Inutilit des serrures. Le saut par la croise. La glissade, et les coutures rompues.
On a vu quels dsagrments ma caus linfidlit dun agent : je savais depuis long-temps quil nest de secret bien gard que celui quon ne confie pas ; mais la triste exprience quil mavait fallu faire me convainquit de plus en plus de la ncessit doprer seul toutes les fois que je le pourrais, et cest ce que je fis, ainsi quon va le voir, dans une occasion trs importante. Aprs avoir subi plusieurs condamnations, deux vads des les, les nomms Goreau et Florentin, dit Chatelain,

dont jai dj parl, taient dtenus Bictre comme voleurs incorrigibles. Las du sjour dans ces cabanons, o lon est comme enterr vivant, ils firent parvenir M. Henry une lettre dans laquelle ils offraient de fournir des indices, au moyen desquels il serait possible de se saisir de plusieurs de leurs camarades qui commettaient journellement des vols dans Paris. Le nomm Fossard, condamn perptuit, et plusieurs fois vad des bagnes, tait celui quils dsignaient comme le plus adroit de tous, en mme temps quils le reprsentaient comme le plus dangereux. Il tait, crivaient-ils, dune intrpidit sans gale, et il ne fallait laborder quavec des prcautions, attendu que, toujours arm jusquaux dents, il avait form la rsolution de brler la cervelle lagent de police qui serait assez hardi pour vouloir larrter. Les chefs suprieurs de ladministration ne demandaient pas mieux que de dlivrer la capitale dun garnement pareil : leur premire ide fut de memployer le dcouvrir ; mais les donneurs davis ayant fait observer M. Henry que jtais trop connu de Fossard et de sa concubine pour ne pas faire manquer une opration si dlicate, dans le cas o lon men chargerait, il fut dcid que lon recourrait au ministre des officiers de paix. On mit donc leur disposition les renseignements propres les diriger dans leurs recherches ; mais, soit quils ne fussent pas heureux, soit quils ne se souciassent pas de rencontrer Fossard, qui tait arm jusquaux dents, ce dernier continua ses exploits, et les nombreuses plaintes auxquelles son activit donna lieu annoncrent que, malgr

leur zle apparent, ces messieurs, suivant leur coutume, faisaient plus de bruit que de besogne. Il en rsulta que le prfet, qui aimait que lon fit plus de besogne que de bruit, les manda un jour, et leur adressa des reproches qui durent tre assez svres, en juger par le mcontentement quen cette occasion ils ne purent sempcher de manifester. On venait justement de leur laver la tte, lorsquil marriva, sur le march Saint-Jean, de faire la rencontre de M. Yvrier, lun dentre eux : je le salue ; il vient moi, et, presque bouffi de colre, il maborde en me disant : Ah ! vous voil, monsieur le grand faiseur, vous tes la cause que nous venons de recevoir des rprimandes au sujet dun nomm Fossard, forat vad, que lon prtend tre Paris. entendre M. le prfet, on croirait que dans ladministration il nest que vous qui soyez capable de quelque chose. Si Vidocq, nous a-t-il dit, et t envoy sa poursuite, nul doute quil ne ft depuis long-temps arrt. Allons, voyons, M. Vidocq, tchez un peu de le trouver, vous qui tes si adroit, prouvez que vous avez autant de malice que lon vous en attribue. M. Yvrier tait un vieillard, et jeus besoin de respecter son ge pour ne pas rtorquer avec humeur son impertinente apostrophe. Quoique je me sentisse piqu du ton daigreur quil prenait en me parlant, je ne me fchai point, et me contentai de lui rpondre que pour le moment je navais gure le loisir de moccuper de Fossard ; que ctait une capture que je rservais pour le premier janvier, afin de loffrir en trennes M. le prfet, comme lanne

dauparavant javais offert le fameux Delzve. Allez votre train, reprit M. Yvrier, irrit de ce persiflage, la suite nous montrera qui vous tes ; un prsomptueux, un faiseur dembarras. Et il me quitta en murmurant entre ses dents quelques autres qualifications que je ne compris pas. Aprs cette scne, jallai au bureau de M. Henry, qui je la racontai. Ah ! ils sont courroucs, me dit-il en riant ; tant mieux ! cest une preuve quils reconnaissent votre habilet : ces messieurs, je le vois, ajouta M. Henry, sont comme les eunuques du srail, parce quils ne peuvent rien faire, ils ne veulent pas que les autres fassent. Il me donna ensuite lindication suivante :

Fossard demeure Paris, dans une rue qui conduit de la halle au boulevard, cest--dire partir de la rue Comtesse-dArtois jusqu la rue Poissonnire, en passant par la rue Montorgueil, et le Petit-Carreau ; on ignore quel tage il habite ; mais on reconnatra les croises de son appartement des rideaux jaunes en soie, et dautres rideaux en mousseline brode. Dans la mme maison, reste une petite bossue, couturire de son tat, et amie de la fille qui vit avec Fossard.
Le renseignement, ainsi quon le voit, ntait pas tellement prcis que lon pt aller droit au but. Une femme bossue et des rideaux jaunes, avec accompagnement dautres rideaux de mousseline brode, ntaient certes pas faciles trouver sur un espace aussi vaste que celui que je devais explorer. Sans doute le

concours de ces trois circonstances devait sy prsenter plus dune fois. Combien de bossues, tant vieilles que jeunes, ne compte-t-on pas dans Paris ; et puis des rideaux jaunes, qui pourrait les nombrer ? En rsum, les donnes taient assez vagues : cependant il fallait rsoudre le problme. Jessayai si, force de recherches, mon bon gnie ne me ferait pas mettre le doigt sur le bon endroit. Je ne savais pas par o commencer ; toutefois, comme je prvoyais que dans mes courses, ctait principalement des femmes du peuple, cest--dire des commres, filles ou non, que jallais avoir affaire, je fus bientt fix sur lespce de dguisement quil me convenait de prendre. Il tait vident que javais besoin de lair dun monsieur bien respectable. En consquence, au moyen de quelques rides factices, de la queue, du crp frimas, de la grande canne pomme dor, du chapeau trois cornes, des boucles, de la culotte et de lhabit lavenant, je me mtamorphosai en un de ces bons bourgeois de soixante ans, que toutes les vieilles filles trouvent bien conserv : javais tout fait laspect et la mise dun de ces richards du Marais, dont la face rougeaude et engageante accuse laisance, et la vellit de faire le bonheur de quelque infortune sur le retour. Jtais bien sr que toutes les bossues auraient voulu de moi, et puis javais la mine dun si brave homme, quil tait impossible que lon ne se ft pas scrupule de me tromper. Travesti de la sorte, je me mis parcourir les rues, le nez en lair, en prenant note de tous les rideaux de la couleur

qui mtait signale. Jtais si occup de ce recensement, que je nentendais ni ne voyais rien autour de moi. Si jeusse t un peu moins cossu, on met pris pour un mtaphysicien, ou peut-tre pour un pote qui cherche un hmistiche dans la rgion des chemines : vingt fois je faillis tre cras par des cabriolets ; de tous cts jentendais crier gare ! gare ! et en me retournant, je me trouvais sous la roue, ou bien encore jembrassais un cheval ; quelquefois aussi, pendant que jessuyais lcume dont ma manche tait couverte, un coup de fouet marrivait la figure, ou, quand le cocher tait moins brutal, ctaient des gentillesses de la nature de celle-ci : te-toi donc, vieux sourdieau ; on alla mme, je men souviens, jusqu mappeler vieux lampion. Ce ntait pas laffaire dun jour, que cette revue des rideaux jaunes ; jen inscrivis plus de cent cinquante sur mon carnet, jespre quil y avait du choix. Maintenant, navais-je pas travaill, comme on dit, pour le roi de Prusse ? ne se pouvait-il pas que les rideaux derrire lesquels se cachait Fossard, eussent t envoys chez le dgraisseur, et remplacs par des rideaux blancs, verts ou rouges ? nimporte, si le hasard pouvait mtre contraire, il pouvait aussi mtre favorable. Je pris donc courage, et quoiquil soit pnible pour un sexagnaire de monter et de descendre cent cinquante escaliers, cest--dire de passer et de repasser devant environ sept cent cinquante tages ; de dvider plus de trente mille marches, ou deux fois la hauteur du Chimboraao, comme je me sentais bonnes

jambes et longue haleine, jentrepris cette tche, soutenu par un espoir du mme genre que celui qui faisait voguer les Argonautes la conqute de la Toison dor. Ctait ma bossue que je cherchais : dans ces ascensions, sur combien de carrs nai-je pas fait sentinelle pendant des heures entires, dans la persuasion que mon heureuse toile me la montrerait ? Lhroque don Quichotte ntait pas plus ardent la poursuite de Dulcine ; je frappais chez toutes les couturires, je les examinais toutes les unes aprs les autres : point de bossues, toutes taient faites ravir ; ou si, par cas fortuit, elles avaient une bosse, ce ntait point une dviation de la colonne vertbrale, mais lune de ces exubrances qui peuvent se rsoudre la Maternit, ou partout ailleurs, sans le secours de lorthopdie. Plusieurs jours se passrent ainsi, sans que je rencontrasse lombre de mon objet ; je faisais un mtier denfer, tous les soirs jtais chin, et il fallait recommencer tous les matins. Encore si javais os faire des questions, peut-tre quelque me charitable met-elle mis sur la voie ; mais je craignais de me brler la chandelle : enfin, fatigu de ce mange, javisai un autre moyen. Javais remarqu que les bossues sont en gnral babillardes et curieuses ; presque toujours ce sont elles qui font les propos du quartier, et quand elles ne les font pas, elles les enregistrent pour les besoins de la mdisance ; rien ne doit se passer quelles nen soient averties. Partant de cette donne, je fus induit en conclure que, sous le

prtexte de faire sa petite provision, linconnue qui mavait dj fait faire tant de pas, ne devait pas plus que les autres, ngliger de venir tailler la bavette oblige prs de la laitire, du boulanger, de la fruitire, de la mercire ou de lpicier. Je rsolus en consquence de me mettre en croisire porte du plus grand nombre possible de ces organes du cancan ; et comme il nest pas de bossue qui, dans la convoitise dun mari, ne sattache faire parade de tous les mrites de la mnagre, je me persuadai que la mienne se levant matin, je devais, pour la voir, arriver de bonne heure sur le thtre de mes observations : jy vins ds le point du jour. Jemployai la premire sance morienter : quelle laitire une bossue devait-elle donner la prfrence ? nul doute, y et-il un peu plus de chemin faire, que ce ft la plus bavarde et la mieux achalande. Celle du coin de la rue Thvenot me parut runir cette double condition : il y avait autour delle des petits pots pour tout le monde, et au milieu dun cercle trs bien garni, elle ne cessait pas de parler et de servir ; les pratiques y faisaient la queue, et vraisemblablement aussi elle faisait la queue aux pratiques ; mais ce ntait pas ce qui minquitait ; limportant pour moi, cest que javais reconnu un point de runion, et je me promis bien de ne pas le perdre de vue. Jen tais ma seconde sance ; aux aguets comme la veille, jattendais avec impatience larrive de quelque sope femelle, il ne venait que de jeunes filles, bonnes ou grisettes la tournure dgage, la taille svelte, au gentil corsage, pas une delles qui ne ft droite comme un I ; jen

tais au dsespoir Enfin mon astre parat lhorizon ; cest le prototype, la Vnus des bossues. Dieu ! quelle tait jolie, et que la partie la plus sensible de son signalement tait admirablement tourne ; je ne me lassais point de contempler cette saillie que les naturalistes auraient d, je crois, prendre en considration, pour compter une race de plus dans lespce humaine ; il me semblait voir une de ces fes du moyen ge, pour lesquelles une difformit tait un charme de plus. Cet tre surnaturel, ou plutt extra-naturel, sapprocha de la laitire, et aprs avoir caus quelque temps, comme je my tais attendu, elle prit sa crme ; ctait du moins ce quelle demandait ; ensuite elle entra chez lpicier, puis elle sarrta un moment vers la tripire, qui lui donna du mou, probablement pour son chat ; puis, ses emplettes termines, elle enfila, dans la rue du Petit-Carreau, lalle dune maison dont le rez-de-chausse tait occup par un marchand boisselier. Aussitt mes regards se portrent sur les croises ; mais ces rideaux jaunes aprs lesquels je soupirais, je ne les aperus pas. Cependant, faisant cette rflexion, qui stait dj prsente mon esprit, que des rideaux, quelle quen soit la nuance, nont pas linamovibilit dune bosse de premire origine, je projetai de ne pas me retirer sans avoir eu un entretien avec le petit prodige dont laspect mavait tant rjoui. Je me figurais malgr mon dsappointement sur lune des circonstances capitales daprs lesquelles je devais me guider, que cet entretien me fournirait quelques lumires. Je pris le parti de monter : parvenu lentresol, je

minforme quel tage demeure une petite dame tant soit peu bossue. Cest de la couturire que vous voulez parler, me dit-on, en me riant au nez. Oui, cest la couturire que je demande, une personne qui a une paule un peu hasarde. On rit de nouveau, et lon mindique le troisime sur le devant. Bien que les voisins fussent trs obligeants, je fus sur le point de me fcher de leur hilarit goguenarde : ctait une vritable impolitesse ; mais ma tolrance tait si grande que je leur pardonnai volontiers de la trouver comique, et puis ntais-je pas un bon homme ? je restai dans mon rle. On mavait dsign la porte, je frappe, on mouvre : cest la bossue, et aprs les excuses dusage sur limportunit de la visite, je la prie de vouloir bien maccorder un instant daudience ; ajoutant que javais lentretenir dune affaire qui mtait personnelle. Mademoiselle, lui dis-je avec une espce de solennit, aprs quelle meut fait prendre un sige en face delle, vous ignorez le motif qui mamne prs de vous, mais quand vous en serez instruite, peut-tre que ma dmarche vous inspirera quelque intrt. La bossue imaginait que jallais lui faire une dclaration ; le rouge lui montait au visage, et son regard sanimait, bien quelle seffort de baisser la vue : je continuai : Sans doute vous allez vous tonner qu mon ge on puisse tre pris comme vingt ans. Eh ! monsieur, vous tes encore vert, me dit laimable bossue, dont je ne voulais pas plus long-temps prolonger lerreur. Je me porte assez bien, repris-je, mais ce nest pas

de cela quil sagit. Vous savez que dans Paris il nest pas rare quun homme et une femme vivent ensemble sans tre maris. Pour qui me prenez-vous ? monsieur, me faire une proposition pareille ? scria la bossue, sans attendre que jeusse achev ma phrase. La mprise me fit sourire. Je ne viens point vous faire de proposition, repartis-je ; seulement je dsire que vous ayez la bont de me donner quelques renseignements sur une jeune dame qui, ma-t-on dit, habite dans cette maison avec un monsieur quelle fait passer pour son mari. Je ne connais pas cela, rpondit schement la bossue. Alors je lui donnai grosso modo le signalement de Fossard et de la demoiselle Tonneau, sa matresse. Ah ! jy suis, me dit-elle, un homme de votre taille et de votre corpulence peu prs ayant environ de trente trente-deux ans, beau cavalier ; la dame, une brune piquante, beaux yeux, belles dents, grande bouche, des cils superbes, une petite moustache ; un nez retrouss, et avec tout cela une apparence de douceur et de modestie. Cest bien ici quils ont demeur, mais ils sont dmnags depuis peu de temps. Je la priai de me donner leur nouvelle adresse, et sur sa rponse quelle ne la savait pas, je la suppliai en pleurant de maider retrouver une malheureuse crature que jaimais encore malgr sa perfidie. La couturire tait sensible aux larmes que je rpandais ; je la vis tout mue, je chauffai de plus en plus le pathtique. Ah ! son infidlit me causera la mort ; ayez piti dun pauvre mari, je vous en conjure ; ne me cachez

pas sa retraite, je vous devrai plus que la vie. Les bossues sont compatissantes ; de plus, un mari est leurs yeux un si prcieux trsor ; tant quelles ne lont pas en leur possession, elles ne conoivent pas que lon puisse devenir infidle : aussi ma couturire avait-elle ladultre en horreur ; elle me plaignit bien sincrement, et me protesta quelle dsirerait mtre utile. Malheureusement, ajouta-telle, leur dmnagement ayant t fait par des commissionnaires trangers au quartier, jignore compltement o ils sont passs et ce quils sont devenus, mais si vous voulez voir le propritaire ? La bonne foi de cette femme tait manifeste. Jallai voir le propritaire ; mais tout ce quil put me dire, cest quon lui avait pay son terme, et quon ntait pas venu aux renseignements. part la certitude davoir dcouvert lancien logement de Fossard, je ntais gure plus avanc quauparavant. Nanmoins je ne voulus pas abandonner la partie sans avoir puis tous les moyens denqute. Dordinaire, dun quartier lautre, les commissionnaires se connaissent ; je questionnai ceux de la rue du Petit-Carreau, qui je me reprsentai comme un mari tromp, et lun deux me dsigna lun de ses confrres qui avait coopr la translation du mobilier de mon rival. Je vis lindividu qui mtait indiqu, et je lui contai ma prtendue histoire : il mcouta ; mais ctait un malin, il avait lintention de me faire aller. Je feignis de ne pas men apercevoir, et pour le rcompenser de mavoir promis quil me conduirait le lendemain lendroit o Fossard tait emmnag, je lui donnai deux pices de cinq francs, qui

furent dpenses le mme jour, la Courtille, avec une fille de joie. Cette premire entrevue eut lieu le surlendemain de Nol (27 dcembre). Nous devions nous revoir le 28. Pour tre en mesure au 1er janvier, il ny avait pas de temps perdre. Je fus exact au rendez-vous ; le commissionnaire, que javais fait suivre par des agents, neut garde dy manquer. Quelques pices de cinq francs passrent encore de ma bourse dans la sienne ; je dus aussi lui payer djener ; enfin il se dcida se mettre en route, et nous arrivmes tout prs dune jolie maison, situe au coin de la rue Duphot et de celle Saint-Honor. Cest ici, me dit-il ; nous allons voir chez le marchand de vin du bas, sils y sont toujours. Il souhaitait que je le rgalasse une dernire fois. Je ne me fis pas tirer loreille ; jentrai, nous vidmes ensemble une bouteille de beaune, et quand nous lemes acheve, je me retirai avec la certitude davoir enfin trouv le gte de ma prtendue pouse et de son sducteur. Je navais plus que faire de mon guide ; je le congdiai, en lui tmoignant toute ma reconnaissance ; et pour massurer que, dans lespoir de recevoir des deux mains, il ne me trahirait pas, je recommandai aux agents de le veiller de prs, et surtout de lempcher de revenir chez le marchand de vin. Autant que je men souviens, afin de lui en ter la fantaisie, on le mit lombre : dans ce temps-l, on ny regardait pas de si prs ; et puis soyons plus francs : ce fut moi qui le fis coffrer ; ctait une juste reprsaille. Mon ami, lui dis-je, jai remis la police, un billet de cinq cents francs, destin rcompenser celui qui me ferait retrouver

ma femme. Cest vous quil appartient, aussi vais-je vous donner une petite lettre pour aller le toucher. Je lui donnai en effet la petite lettre quil porta M. Henry. Conduisez monsieur la caisse, commanda ce dernier un garon de bureau ; et la caisse tait la chambre Sylvestre, cest-dire le dpt, o mon commissionnaire eut le temps de revenir de sa joie. Il ne mtait pas encore bien dmontr que ce ft la demeure de Fossard qui mavait t indique. Cependant je rendis compte lautorit de ce qui stait pass, et, toute chance, je fus immdiatement pourvu du mandat ncessaire pour effectuer larrestation. Alors le richard du Marais se changea tout coup en charbonnier, et dans cette tenue, sous laquelle ni ma mre ni les employs de la prfecture qui me voyaient le plus frquemment, ne surent pas me deviner, je moccupai tudier le terrain sur lequel jtais appel manuvrer. Les amis de Fossard, cest--dire ses dnonciateurs, avaient recommand de prvenir les agents chargs de larrter, quil avait toujours sur lui un poignard et des pistolets, dont un deux coups tait cach dans un mouchoir de batiste, quil tenait constamment la main. Cet avis ncessitait des prcautions ; dailleurs, daprs le caractre connu de Fossard, on tait convaincu que, pour se soustraire une condamnation pire que la mort, un meurtre ne lui coterait rien. Je voulais faire en sorte de ne pas tre victime, et il me sembla quun moyen de diminuer considrablement le danger tait de sentendre lavance avec le marchand de vin dont Fossard tait le locataire. Ce

marchand de vin tait un brave homme [7], mais la police a si mauvaise renomme, quil nest pas toujours ais de dterminer les honntes gens lui prter assistance. Je rsolus de massurer de sa coopration en le liant par son propre intrt. Javais dj fait quelques sances chez lui sous mes deux dguisements, et javais eu tout le loisir de prendre connaissance des localits, et de me mettre au courant du personnel de la boutique ; jy revins sous mes habits ordinaires, et, madressant au bourgeois, je lui dis que je dsirais lui parler en particulier. Il entra avec moi dans un cabinet, et l je lui tins peu prs ce discours : Je suis charg de vous avertir de la part de la police que vous devez tre vol, le voleur qui a prpar le coup, et qui peut-tre doit lexcuter lui-mme, loge dans votre maison, la femme qui vit avec lui vient mme quelquefois sinstaller dans votre comptoir, auprs de votre pouse, et cest en causant avec elle, quelle est parvenue se procurer lempreinte de la clef qui sert ouvrir la porte par laquelle on doit sintroduire. Tout a t prvu : le ressort de la sonnette destine vous avertir, sera coup avec des cisailles, pendant que la porte sera encore entre-bille. Une fois dedans, on montera rapidement votre chambre, et si lon redoute le moins du monde votre rveil, comme vous avez affaire un sclrat consomm, je nai pas besoin de vous expliquer le reste. On nous escofiera, dit le marchand de vin effray ; et il appela aussitt sa femme pour lui faire part de la nouvelle. Eh bien ! ma chre amie, fiez-vous donc au monde ! cette madame Hazard, qui lon donnerait le bon Dieu sans confession, est-ce

quelle ne veut pas nous faire couper le cou ? Cette nuit mme, on doit venir nous gorger. Non, non, dormez tranquilles, repris-je, ce nest pas pour cette nuit : la recette ne serait pas assez bonne ; on attend que les Rois soient passs ; mais si vous tes discrets, et que vous consentiez me seconder, nous y mettrons bon ordre. Madame Hazard tait la demoiselle Tonneau, qui avait pris ce nom, le seul sous lequel Fossard ft connu dans la maison ; jengageai le marchand de vin et sa femme, qui taient pouvants de ma confidence, accueillir les locataires dont je leur avait rvl le projet, avec la mme bienveillance que de coutume. Il ne faut pas demander sils furent tout disposs me servir. Il fut convenu entre nous que, pour voir passer Fossard et tre plus mme dpier loccasion de le saisir, je me cacherais dans une petite pice au bas dun escalier. Le 29 dcembre, de grand matin, je vins mtablir ce poste ; il faisait un froid excessif ; la faction fut longue, et dautant plus pnible que nous tions sans feu : immobile et lil coll contre un trou pratiqu dans le volet, il sen fallait que je fusse mon aise. Enfin, vers les trois heures, il sort, je le suis : cest bien lui ; jusqualors il mtait rest quelques doutes. Certain de lidentit, je veux sur-le-champ mettre le mandat excution, mais lagent qui maccompagne prtend avoir aperu le terrible pistolet : afin de vrifier le fait, je prcipite ma marche, je dpasse Fossard, et, revenant sur mes pas, jai le regret de voir que lagent ne sest pas tromp. Tenter larrestation, cet t sexposer, et peut-tre inutilement. Je me dcidai donc

remettre la partie, et en me rappelant que quinze jours auparavant, je mtais flatt de ne livrer Fossard que le 1er janvier, je fus presque satisfait de ce retard ; jusque-l je ne devais point me relcher de ma surveillance. Le 31 dcembre, onze heures, au moment o toutes mes batteries taient dresses, Fossard rentre ; il est sans dfiance, il monte lescalier en fredonnant ; vingt minutes aprs, la disparition de la lumire indique quil est couch : voici le moment propice. Le commissaire et des gendarmes avertis par mes soins, attendaient au plus prochain corps-de-garde que je les fisse appeler ; ils sintroduisent sans bruit, et aussitt commence une dlibration sur les moyens de semparer de Fossard, sans courir le risque dtre tu ou bless ; car on tait persuad qu moins dune surprise, ce brigand se dfendrait en dtermin. Ma premire pense fut de ne pas agir avant le jour. Jtais inform que la compagne de Fossard descendait de trs bonne heure pour aller chercher du lait ; on se ft alors saisi de cette femme, et aprs lui avoir enlev sa clef, on serait entr limproviste dans la chambre de son amant ; mais ne pouvait-il pas arriver que, contre son habitude, celui-ci sortt le premier ? cette rflexion me conduisit imaginer un autre expdient. La marchande de vin, pour qui, suivant ce que javais appris, M. Hazard tait plein de prvenances, avait prs delle un de ses neveux : ctait un enfant de dix ans, assez intelligent pour son ge, et dautant plus prcoce dans le

dsir de gagner de largent, quil tait Normand. Je lui promis une rcompense, condition que sous prtexte dindisposition de sa tante, il irait prier madame Hazard de lui donner de leau de Cologne. Jexerai le petit bonhomme prendre le ton pieux qui convient en pareille circonstance, et quand je fus content de lui, je me mis en devoir de distribuer les rles. Le dnouement approchait : je fis dchausser tout mon monde, et je me dchaussai moi-mme, afin de ne pas tre entendu en montant. Le petit bonhomme tait en chemise ; il sonne, on ne rpond pas ; il sonne encore : Qui est l ? demanda-t-on. Cest moi, madame Hazard ; cest Louis ; ma tante se trouve mal et vous prie de lui donner un peu deau de Cologne : elle se meurt ! jai de la lumire. La porte souvre ; mais peine la fille Tonneau se prsente, deux gendarmes vigoureux lentranent en lui posant une serviette sur la bouche pour lempcher de crier. Au mme instant, plus rapide que le lion qui se jette sur sa proie, je mlance sur Fossard, stupfait de lvnement, et dj li, garrott dans son lit ; il est mon prisonnier, quil na pas eu le temps de faire un seul geste, de profrer un seul mot : son tonnement fut si grand, quil fut prs dune heure avant de pouvoir articuler quelques paroles. Quand on eut apport de la lumire, et quil vit mon visage noirci, et mes vtements de charbonnier, il prouva un tel redoublement de terreur que je pense quil se crut au pouvoir du Diable. Revenu lui, il songea ses armes, ses pistolets, son poignard, qui taient sur la table de nuit, son regard se porta de ce ct, il fit un soubresaut,

mais ce fut tout : rduit limpuissance de nuire, il fut souple et se contenta de ronger son frein. Perquisition fut faite au domicile de ce brigand, rput si redoutable, on y trouva une grande quantit de bijoux, des diamants et une somme de huit dix mille francs. Pendant que lon procdait la recherche, Fossard ayant repris ses esprits me confia que sous le marbre du somno, il y avait encore dix billets de mille francs : Prends-les, me dit-il, nous partagerons ou plutt tu garderas pour toi ce que tu voudras. Je pris en effet les billets comme il le dsirait. Nous montmes en fiacre et bientt nous arrivmes au bureau de M. Henry, o les objets trouvs chez M. Fossard furent dposs. On les inventoria de nouveau ; lorsquon vint au dernier article : Il ne nous reste plus qu clore le procs-verbal, dit le commissaire, qui mavait accompagn pour la rgularit de lexpdition. Un moment, mcriai-je, voici encore dix mille francs que ma remis le prisonnier. Et jexhibai la somme, au grand regret de Fossard, qui me lana un de ces coups dil dont le sens est : voil un tour que je ne te pardonnerai pas. Fossard dbuta de bonne heure dans la carrire du crime. Il appartenait une famille honnte, et avait mme reu une assez bonne ducation. Ses parents firent tout ce qui dpendait deux pour lempcher de sabandonner ses inclinations vicieuses. Malgr leurs conseils, il se jeta corps perdu dans la socit des mauvais sujets. Il commena par voler des objets de peu de valeur ; mais bientt ayant pris got ce dangereux mtier et rougissant sans doute dtre confondu avec les voleurs ordinaires, il

adopta ce que ces messieurs appellent un genre distingu. Le fameux Victor Desbois et Nol aux besicles, que lon compte encore aujourdhui parmi les notabilits du bagne de Brest, taient ses associs : ils commirent ensemble les vols qui ont motiv leur condamnation perptuit. Nol, qui son talent de musicien et sa qualit de professeur de piano, donnaient accs dans une foule de maisons riches, y prenait des empreintes, et Fossard se chargeait ensuite de fabriquer les clefs. Ctait un art dans lequel il et dfi les Georget, et tous les serruriers mcaniciens du globe. Point dobstacles quil ne vnt bout de vaincre : les serrures les plus compliques, les secrets les plus ingnieux et les plus difficiles pntrer ne lui rsistaient pas long-temps. On conoit quel parti devait tirer dune si pernicieuse habilet, un homme qui avait en outre tout ce quil faut pour sinsinuer dans la compagnie des honntes gens et y faire des dupes ; ajoutez quil avait un caractre dissimul et froid, et quil alliait le courage la persvrance. Ses camarades le regardaient comme le prince des voleurs ; et de fait, parmi les grinches de la haute pgre, cest--dire, dans la haute aristocratie des larrons, je nai connu que Cognard, le prtendu Pontis, comte de Sainte-Hlne, et Jossas, dont il est parl dans le premier volume de ces Mmoires, qui puissent lui tre compars. Depuis que je lai fait rintgrer au bagne, Fossard a fait de nombreuses tentatives pour svader. Des forats librs qui lont vu rcemment, mont assur quil naspirait

la libert que pour avoir le plaisir de se venger de moi. Il sest, dit-on, promis de me tuer. Si laccomplissement de ce dessein dpendait de lui, je suis sr quil tiendrait parole, ne ft-ce que pour donner une preuve dintrpidit. Deux faits que je vais rapporter donneront une ide de lhomme. Un jour Fossard tait en train de commettre un vol dans un appartement situ un deuxime tage : ses camarades qui faisaient le guet lextrieur, eurent la maladresse de laisser monter le propritaire, quils navaient sans doute pas reconnu : celui-ci met la clef dans la serrure, ouvre, traverse plusieurs pices, arrive dans un cabinet et voit le voleur en besogne : il veut le saisir ; mais Fossard se mettant en dfense, lui chappe ; une croise est ouverte devant lui, il slance, tombe dans la rue sans se faire de mal, et disparat comme lclair. Une autre fois, pendant quil svade, il est surpris sur les toits de Bictre ; on lui tire des coups de fusil ; Fossard, que rien ne saurait dconcerter, continue de marcher sans ralentir ni presser le pas, et parvenu au bord du ct de la campagne, il se laisse glisser. Il y avait de quoi se rompre le cou cent fois, il neut pas la moindre blessure, seulement la commotion fut si forte que tous ses vtements clatrent.

CHAPITRE XXXI
Une rafle la Courtille. La Croix-Blanche. il est avr que je suis un mouchard. Opinion du peuple sur mes agents. Prcis sur la brigade de sret. 772 arrestations. Conversion dun grand pcheur. Biographie de Coco-Lacour. M. Delavau et le trou madame. Enterrinement de mes lettres de grce. Coup-dil sur la suite de ces mmoires. Je puis parler, je parlerai.
lpoque de larrestation de Fossard, la brigade de sret existait dj, et depuis 1812, poque laquelle elle fut cre, je ntais plus agent secret. Le nom de Vidocq tait devenu populaire, et beaucoup de gens pouvaient lappliquer une figure qui tait la mienne. La premire expdition qui mavait mis en vidence, avait t dirige contre les principaux lieux de rassemblement de la Courtille. Un jour M. Henry ayant exprim lintention dy faire une rafle chez Dnoyez, cest--dire, dans la guinguette la plus frquente par les tapageurs et les mauvais sujets de toute espce, M. Yvrier, lun des officiers de paix prsents, observa que pour excuter cette mesure, ce ne serait pas assez dun bataillon. Un bataillon, mcriai-je aussitt, et pourquoi pas la grande arme ? Quant moi, continuai-je, quon me donne huit hommes et je rponds du succs.

On a vu que M. Yvrier est fort irritable de son naturel, il se fcha tout rouge, et prtendit que je navais que du babil. Quoi quil en soit, je maintins ma proposition, et lon me donna lordre dagir. La croisade que jallais entreprendre tait dirige contre des voleurs, des vads, et bon nombre de dserteurs des bataillons coloniaux. Aprs avoir fait ample provision de menottes, je partis avec deux auxiliaires et huit gendarmes. Arriv chez Dnoyez, suivi de deux de ces derniers, jentre dans la salle ; jinvite les musiciens faire silence, ils obissent ; mais bientt se fait entendre une rumeur laquelle succde le cri ritr de la porte, la porte. Il ny a pas de temps perdre, il faut imposer aux vocifrateurs, avant quils schauffent au point den venir des voies de fait. Sur-le-champ jexhibe mon mandat et au nom de la loi, je somme tout le monde de sortir, les femmes exceptes. On fit quelque difficult dobtemprer linjonction ; cependant au bout de quelques minutes, les plus mutins se rsignrent, et lon se mit en train dvacuer. Alors je me postai au passage, et ds que je reconnaissais un ou plusieurs des individus que lon cherchait, avec de la craie blanche je les marquais dune croix sur le dos : ctait un signe pour les dsigner aux gendarmes qui les attendant lextrieur, les arrtaient, et les attachaient au fur et mesure quils sortaient. On se saisit de la sorte de trente-deux de ces misrables, dont on forma un cordon qui fut conduit au plus prochain corps de garde, et de l la prfecture de police. La hardiesse de ce coup de main fit du bruit parmi le peuple qui frquente les barrires ; en peu de temps il fut

avr pour tous les escrocs et autres mchants garnements quil y avait par le monde un mouchard qui sappelait Vidocq. Les plus crnes dentre eux se promirent de me tuer la premire rencontre. Quelquesuns tentrent laventure ; mais ils furent repousss avec perte, et les checs quils prouvrent me firent une telle renomme de terreur, qu la longue elle rejaillit sur tout les individus de ma brigade : il ny avait pas de criquet parmi eux qui ne passt pour un Alcide : ctait au point quoubliant de qui il sagissait je me sentais presque le frisson, lorsque des gens du peuple sans me connatre, sentretenaient en ma prsence, ou de mes agents ou de moi. Nous tions tous des colosses : le vieux de la montagne inspirait moins deffroi, les sides ntaient ni plus dvous, ni plus terribles. Nous cassions bras et jambes ; rien ne nous rsistait ; et nous tions partout. Jtais invulnrable ; dautres prtendaient que jtais cuirass des pieds la tte, ce qui revient au mme quand on nest pas rput peureux. La formation de la brigade suivit de fort prs lexpdition de la Courtille. Jeus dabord quatre agents, puis six, puis dix, puis douze. En 1817 je nen avais pas davantage, et cependant avec cette poigne de monde, du 1er janvier au 31 dcembre, jeffectuai sept cent soixante-douze arrestations et trente-neuf perquisitions ou saisies dobjets vols [8] Assassins ou meurtriers : 15 Voleurs avec attaques ou par violences : 5

Voleurs avec effraction, escalade ou fausses clefs : 108 Voleurs dans les maisons garnies : 12 Voleurs la dtourne et au bonjour : 126 Voleurs la tire et filous : 73 Voleurs la gne et au flouant : 17 Receleurs nantis d'objets vols : 38 vads des fers ou des prisons : 14 Forats librs ayant rompu leur ban : 43 Faussaires, escrocs, prvenus d'abus de confiance : 46 Vagabonds, voleurs renvoys de Paris : 229 En vertu de mandats de Son Excellence : 46 Perquisitions et saisies d'objets vols : 39 TOTAL : 811]. Du moment o les voleurs surent que je devais tre appel aux fonctions dagent principal de la police de sret, ils se crurent perdus. Ce qui les inquitait le plus, ctait de me voir entour dhommes qui, ayant vcu et travaill avec eux, les connaissaient tous. Les captures que je fis en 1813 ntaient pas encore aussi nombreuses quen 1817, mais elles le furent assez pour augmenter leurs alarmes. En 1814 et 1815, un essaim de voleurs parisiens, librs des pontons anglais, o ils taient prisonniers, revint dans la capitale, o ils ne tardrent pas reprendre leur premier mtier : ceux-l ne mavaient jamais vu, je ne les avais pas vus non plus, et ils se flattaient dchapper facilement ma surveillance ; aussi leur dbut furent-ils dune activit et dune audace prodigieuses. En une nuit seulement, il y eut au faubourg Saint-Germain dix vols avec escalade et effraction ;

pendant plus de six semaines, on nentendit parler que de hauts faits de ce genre. M. Henry, dsespr de ne trouver aucun moyen de rprimer ce brigandage, tait constamment aux aguets, et je ne dcouvrais rien. Enfin, aprs bien des veilles, un ancien voleur que jarrtai, me fournit quelques indices, et en moins de deux mois, je parvins mettre sous la main de la justice une bande de vingt-deux voleurs, une de vingt-huit, une troisime de dixhuit, et quelques autres de douze, de dix, de huit, sans compter les isols, et bon nombre de recleurs qui allrent grossir la population des bagnes. Ce fut cette poque que lon mautorisa recruter ma brigade de quatre nouveaux agents, pris parmi les voleurs qui avaient eu lavantage de connatre les nouveaux dbarqus avant leur dpart. Trois de ces vtrans, les nomms Goreau, Florentin, et Coco-Lacour, depuis long-temps dtenus Bictre, demandaient avec instance tre employs, ils se disaient tout--fait convertis, et juraient de vivre dsormais honntement du produit de leur travail, cest--dire du traitement que leur allouerait la police. Ils taient entrs ds lenfance dans la carrire du crime ; je pensais que sils taient fermement dcids changer de conduite, personne ne serait plus mme queux de rendre dimportants services ; jappuyai donc leur demande, et bien que, pour les retenir, on moppost la crainte des rcidives, auxquelles les deux derniers surtout taient sujets, force de sollicitations et de dmarches, motives sur lutilit dont ils pouvaient tre, jobtins quils fussent mis

en libert. Coco-Lacour, contre lequel on tait le plus prvenu, parce qutant agent secret, on lui avait imput tort ou raison, lenlvement de largenterie de linspecteur gnral Veyrat, est le seul qui ne mait pas donn lieu de me repentir davoir en quelque sorte rpondu de lui. Les deux autres me forcrent bientt les expulser : jai su depuis quils avaient subi une nouvelle condamnation Bordeaux. Quant Coco, il me parut quil tiendrait parole et je ne me trompai pas. Comme il avait beaucoup dintelligence et un commencement dinstruction, je le distinguai et jen fis mon secrtaire. Plus tard, loccasion de quelques remontrances que je lui fis, il donna sa dmission, avec deux de ses camarades, Decostard, dit Procureur, et un nomm Chrtien. Aujourdhui que CocoLacour est la tte de la police de sret, en attendant quil publie ses mmoires, peut-tre sera-t-il intressant de montrer par quelles vicissitudes il a d passer avant darriver au poste que jai occup si long-temps. Il y a dans sa vie bien des motifs dtre indulgent son gard, et dans son amendement radical sous les rapports capitaux de puissantes raisons de ne jamais dsesprer quun homme perverti vienne enfin rsipiscence. Les documents daprs lesquels je vais esquisser les principaux traits de lhistoire de mon successeur sont des plus authentiques. Voici dabord quelles traces de son existence, il a laisses la prfecture de police ; jouvre les registres de sret, et je transcris : Lacour, Marie-Barthlemy, g de onze ans,

demeurant rue du Lyce, crou la Force le 9 ventse an IX, comme prvenu de tentative de vol ; et onze jours aprs, condamn un mois de prison par le tribunal correctionnel. Le mme, arrt le 2 prairial suivant, et reconduit de nouveau La Force, comme prvenu de vol de dentelles dans une boutique. Mis en libert ledit jour par lofficier de police judiciaire du 2e arrondissement. Le mme, enferm Bictre le 23 thermidor an X, par ordre de M. le prfet ; mis en libert le 28 pluvise an XI, et conduit la prfecture. Le mme, entr Bictre le 6 germinal an XI, par ordre du prfet ; remis la gendarmerie le 22 floral suivant, pour tre conduit au Havre. Le mme, g de dix-sept ans, filou connu, dj plusieurs fois arrt comme tel, enrl volontairement Bictre, en juillet 1807, pour servir dans les troupes coloniales ; remis le 31 dudit mois la gendarmerie pour tre conduit sa destination. vad de lle de R dans la mme anne. Le mme Lacour dit Coco, (Barthlemy) ou Louis, Barthlemy, g de 21 ans, n Paris, commissionnaire en bijoux, demeurant faubourg Saint-Antoine, n 297. Conduit la Force le 1er dcembre 1809, comme prvenu de vol ; condamn deux ans de prison par jugement du tribunal correctionnel le 18 janvier 1810, conduit ensuite au ministre de la marine comme dserteur. Le mme, conduit Bictre le 22 janvier 1812,

comme voleur incorrigible. Conduit la prfecture le 3 juillet 1816. Lacour dans sa jeunesse a offert un bien triste exemple des dangers dune mauvaise ducation. Tout ce que je sais de lui depuis sa libration semble dmontrer quil tait n avec un excellent naturel. Malheureusement, il appartenait des parents pauvres. Son pre, tailleur et portier dans la rue du Lyce, ne soccupa pas trop de lui pendant ces premires annes do dpend souvent la destine des hommes. Je crois mme que Coco resta orphelin en bas-ge. Ce quil y a de certain, cest quil grandit, pour ainsi dire, sur les genoux de ses voisines, les courtisanes et les modistes du palais galit ; comme elles le trouvaient gentil, elle lui prodiguaient des douceurs et des caresses, et lui inculquaient en mme temps ce quelles appellent de la malice. Ce furent ces dames qui prirent soin de son enfance ; constamment elles lattiraient auprs delles : il tait leur rcration, leur bijou, et lorsque les devoirs de ltat ne leur laissaient pas le loisir de tant dinnocence, le petit Coco allait dans le jardin se mler ces groupes de polissons qui, entre le bouchon et la toupie, tiennent lcole mutuelle des tours de passe-passe. duqu par des filles, instruit par des apprentis filous, il nest pas besoin de dire de quels genres taient les progrs quil fit. La route quil suivait tait seme dcueils. Une femme qui se croyait sans doute appele lui imprimer une meilleure direction, le recueillit chez elle : ctait la Marchal, qui tenait une maison de prostitution, place des Italiens. L Coco fut trs bien nourri, mais sa

complaisance tait la seule des qualits morales que son htesse prt tche de dvelopper. Il devint trs complaisant : il tait au service de tout le monde, et saccommodait tous les besoins de ltablissement dont les moindres dtails lui taient familiers. Cependant le jeune Lacour avait ses jours et ses heures de sortie, il sut, ce quil parat, les employer, puisque avant sa douzime anne il tait cit comme lun des plus adroits voleurs de dentelles, et quun peu plus tard ses arrestations successives lui assignrent le premier rang parmi les voleurs au bonjour, dits les chevaliers grimpants. Quatre ou cinq ans de sjour Bictre o, par mesure administrative, il fut enferm comme voleur dangereux et incorrigible, ne le corrigrent pas ; mais l du moins, il apprit ltat de bonnetier, et reut quelque instruction. Insinuant, flexible, pourvu dune voix douce et dun visage effmin sans tre joli, il plut M. Mulner qui, condamn seize ans de travaux forcs, avait obtenu la faveur dattendre Bictre lexpiration de sa peine. Ce prisonnier, qui tait le frre dun banquier dAnvers, ne manquait pas de connaissances : afin de se procurer une distraction, il fit de Coco son lve, et il est prsumer quil le poussa avec amour, puisque en trs peu de temps Coco fut en tat de parler et dcrire sa langue peu prs correctement. Les bonnes grces de M. Mulner ne furent pas lunique avantage que Lacour dut un extrieur agrable. Durant toute sa captivit, une nomme lisa lAllemande, qui tait prise de lui, ne cessa pas de lui prodiguer des secours :

cette fille qui lui sauva vritablement la vie, na, dit-on, prouv de sa part que de lingratitude. Lacour est un homme dont la taille nexcde pas cinq pieds deux pouces, il est blond et chauve, a le front troit, on pourrait dire humili, lil bleu mais terne, les traits fatigus, et le nez lgrement avin son extrmit : cest la seule portion de sa figure sur laquelle la pleur ne soit pas empreinte. Il aime lexcs la parure et les bijoux, et fait un grand talage de chanes et de breloques ; dans son langage il affectionne aussi beaucoup les expressions les plus recherches dont il affecte de se servir tout propos. Personne nest plus poli que lui, ni plus humble ; mais au premier coup dil on saperoit que ce ne sont pas l les manires de la bonne compagnie : ce sont les traditions du beau monde, telles quelles peuvent encore arriver dans les prisons, et dans les endroits que Lacour a d frquenter. Il a toute la souplesse des reins quil faut pour se maintenir dans les emplois, et de plus, une tonnante facilit de gnuflexion. Tartuffe, avec qui il a, du reste, quelque ressemblance, ne sen acquitterait pas mieux. Lacour, devenu mon secrtaire, ne put jamais comprendre que, pour le decorum de la place quil occupait, sa compagne successivement fruitire et blanchisseuse, depuis quelle ntait plus autre chose, ne ferait pas mal de choisir une industrie un peu plus releve. Une discussion sleva entre nous ce sujet, et plutt que de me cder, il prfra abandonner le poste. Il se fit marchand colporteur et vendit des mouchoirs dans les rues. Mais bientt, rapporte la chronique, il se donna la

congrgation, et senrla sous la bannire des jsuites : ds lors il fut en odeur de saintet auprs de MM. Duplessis et Delavau. Lacour a toute la dvotion qui devait le rendre recommandable leurs yeux. Un fait que je puis attester, cest qu lpoque de son mariage, son confesseur, qui tenait les cas rservs, lui ayant inflig une pnitence des plus rigoureuses, il laccomplit dans toute son tendue. Pendant un mois, se levant laube du jour, il alla les pieds nus de la rue Sainte-Anne au Calvaire, seul endroit o il lui ft encore permis de rencontrer sa femme, qui tait aussi en expiation. Aprs lavnement de M. Delavau, Lacour eut un redoublement de ferveur ; il demeurait alors rue Zacharie, et bien que lglise Saint-Sverin ft sa paroisse, pour entendre la messe il se rendait tous les dimanches Notre-Dame, o le hasard le plaait toujours prs ou en face du nouveau prfet et de sa famille. On ne peut que savoir gr Lacour davoir fait un si complet retour sur luimme ; seulement il est regretter quil ne sy soit pas pris vingt ans plus tt : mieux vaut tard que jamais. Lacour a des murs fort douces, et sil ne lui arrivait pas parfois de boire outre mesure, on ne lui connatrait dautre passion que celle de la pche : cest aux environs du pont Neuf quil jette sa ligne ; de temps autre il consacre encore quelques heures ce silencieux exercice ; prs de lui est assez habituellement une femme, occupe de lui tendre le ver : cest Madame Lacour, habile autrefois prsenter de plus sduisantes amorces. Lacour se livrait cet innocent plaisir, dont il partage le got avec Sa Majest

Britannique et le pote Coupigny, lorsque les honneurs vinrent le chercher : les envoys de M. Delavau le trouvrent sous larche Marion : ils le prirent sa ligne, comme les envoys du snat romain prirent Cincinnatus sa charrue. Il y a toujours dans la vie des grands hommes des rapports sous lesquels on peut les comparer ; peuttre Madame Cincinnatus vendait-elle aussi des effets aux filles de son temps. Cest aujourdhui le commerce de la lgitime moiti de Coco-Lacour : mais cen est assez sur le compte de mon successeur ; je reviens lhistorique de la brigade de sret. Ce fut dans le cours des annes 1823 et 1824 quelle prit son plus grand accroissement : le nombre des agents dont elle se composait fut alors, sur la proposition de M. Parisot, port vingt et mme vingt-huit, en y comprenant huit individus aliments du produit des jeux que le prfet autorisait tenir sur la voie publique [9] PRFECTURE DE POLICE. Paris, le 13 janvier 1823 Nous, conseiller d'tat, prfet de police, etc., Arrtons ce qui suit : compter de ce jour, les sieurs DRISSENN et RIPAUD prcdemment autoriss tenir sur la voie publique un jeu de trou-madame, feront partie de la brigade particulire de sret, sous les ordres du sieur VIDOCQ, chef de cette brigade. Ils continueront tenir ce jeu, mais il leur sera adjoint six autres personnes qui feront galement le service d'agents secrets.

Le conseiller d'tat, prfet, etc. Sign G. DELAVAU. Pour copie conforme, le secrtaire-gnral L. DEFOUGERES ]. Ctait avec un personnel si mince quil fallait surveiller plus de douze cents librs des fers, de la rclusion ou des prisons ; excuter annuellement de quatre cinq cents mandats, tant du prfet que de lautorit judiciaire ; se procurer des renseignements, entreprendre des recherches et des dmarches de toute espce, faire les rondes de nuit si multiplies et si pnibles pendant lhiver ; assister les commissaires de police dans les perquisitions ou dans lexcution des commissions rogatoires, explorer les diverses runions publiques, au dedans comme au dehors ; se porter la sortie des spectacles, aux boulevards, aux barrires, et dans tous les autres lieux, rendez-vous ordinaires des voleurs et des filous. Quelle activit ne devaient pas dployer vingt-huit hommes pour suffire tant de dtails, sur un si vaste espace et sur tant de points la fois. Mes agents avaient le talent de se multiplier, et moi celui de faire natre et dentretenir chez eux lmulation du zle et du dvouement : je leur donnai lexemple. Point doccasion prilleuse o je naie pay de ma personne, et si les criminels les plus redoutables ont t arrts par mes soins, sans vouloir tirer gloire de ce que jai fait, je puis dire que les plus hardis ont t saisis par moi. Agent principal de la police particulire de sret, jaurais pu, en ma qualit de chef, me confiner, rue Sainte-Anne, en mon bureau ; mais, plus activement, et surtout plus utilement occup, je ny venais

que pour donner mes instructions de la journe, pour recevoir les rapports, ou pour entendre les personnes qui, ayant se plaindre de vols, espraient que je leur en ferais dcouvrir les auteurs. Jusqu lheure de ma retraite, la police de sret, la seule ncessaire, celle qui devrait absorber la majeure partie des fonds accords par le budget, parce que cest elle principalement quils sont affects, la police de sret, dis-je, na jamais employ plus de trente hommes, ni cot plus de 50.000 francs par an, sur lesquels il men tait allou cinq. Tels ont t, en dernier lieu, leffectif et la dpense de la brigade de sret : avec un si petit nombre dauxiliaires, et les moyens les plus conomiques, jai maintenu la scurit au sein dune capitale peuple de prs dun million dhabitants ; jai ananti toutes les associations de malfaiteurs, je les ai empches de se reproduire, et depuis un an que jai quitt la police, sil ne sen est pas form de nouvelles, bien que les vols se soient multiplis, cest que tous les grands matres ont t relgus dans les bagnes, lorsque javais la mission de les poursuivre, et le pouvoir de les rprimer. Avant moi, les trangers et les provinciaux regardaient Paris comme un repaire, o jour et nuit il fallait tre constamment sur le qui vive ; o tout arrivant, bien quil ft sur ses gardes, tait certain de payer sa bienvenue. Depuis moi, il nest pas de dpartement o, anne commune, il ne se soit commis plus de crimes, et des crimes plus horribles que dans le dpartement de la

Seine : il nen est pas non plus o moins de coupables soient rests ignors, o moins dattentats aient t impunis. la vrit, depuis 1814 la continuelle vigilance de la garde nationale avait puissamment contribu ces rsultats. Nulle part cette vigilance des citoyens arms ntait plus ncessaire, plus imposante ; mais lon conviendra aussi quau moment o le licenciement forc de nos troupes et la dsertion des soldats trangers dversaient dans nos cits, et plus particulirement dans la mtropole, une multitude de mauvais sujets, daventuriers, et de ncessiteux de toutes les nations, malgr la prsence de la garde nationale, il dt encore beaucoup rester faire, soit la brigade de sret, soit son chef. Aussi avonsnous fait beaucoup, et si jaime payer aux gardes nationaux le tribut dloges quils mritent ; si, clair par lexprience de ce que jai vu durant leur existence et depuis lordonnance de dissolution, je dclare que sans eux Paris ne saurait offrir aucune scurit, cest que toujours jai trouv chez eux une intelligence, une volont dassistance, un concert de dvouement au bien public que je nai jamais rencontrs ni parmi les soldats ni parmi les gendarmes, dont le zle ne se manifeste, la plupart du temps, que par des actes de brutalit, aprs que le danger est pass. Jai cr pour la police de sret actuelle une infinit de prcdents, et les traditions de ma manire ny seront pas de sitt oublies ; mais quelle que soit lhabilet de mon successeur, aussi long-temps que Paris restera priv de sa garde civique, on ne parviendra pas rduire linaction les malfaiteurs dont une gnration nouvelle

slve, du moment quon ne peut plus les surveiller toutes les heures et sur tous les points la fois. Le chef de la police de sret ne peut tre partout, et chacun de ses agents na pas cent bras comme Briare. En parcourant les colonnes des journaux, on est effray de lnorme quantit de vols avec effraction qui se commettent chaque nuit, et pourtant les journaux en ignorent plus des neuf diximes. Il semble quune colonie de forats soit venue rcemment stablir sur les bords de la Seine. Le marchand mme, dans les rues les plus passagres et les plus populeuses, nose plus dormir ; le Parisien apprhende de quitter son logis pour la plus petite excursion la campagne ; on nentend plus parler que descalades, de portes ouvertes laide de fausses clefs, dappartements dvaliss, etc., et pourtant nous sommes encore dans la saison la plus favorable aux malheureux : que sera-ce donc quand lhiver fera sentir ses rigueurs, et que, par linterruption des travaux, la misre atteindra un plus grand nombre dindividus ? car en dpit des assertions de quelques procureurs du Roi, qui veulent toute force ignorer ce qui se passe autour deux, la misre doit enfanter des crimes ; et la misre, dans un tat social mal combin, nest pas un flau dont on puisse se prserver toujours, mme quand on est laborieux. Les moralistes dun temps o les hommes taient clair-sems ont pu dire que les paresseux seuls sont exposs mourir de faim ; aujourdhui tout est chang, et si lon observe, on ne tarde pas se convaincre, non seulement quil ny a pas de louvrage pour tout le monde, mais encore que dans le

salaire de certains labeurs, il ny a pas de quoi satisfaire aux premiers besoins. Si les circonstances se prsentent aussi graves que lon peut les prvoir, quand le commerce est languissant, que lindustrie svertue en vain chercher un coulement ses produits, et quelle sappauvrit mesure quelle cre, comment remdier un mal si grand ? Sans doute il vaudrait mieux soulager les ncessiteux, que de songer rprimer leur dsespoir ; mais, dans limpuissance de faire mieux, et si prs de la crise, ne doit-on pas, avant tout, fortifier les garanties de lordre public ? et quelle garantie est prfrable la prsence continuelle dune garde bourgeoise, qui veille et agit sans cesse sous les auspices de la lgalit et de lhonneur ? Supplera-t-on une institution si noble, si gnreuse par une police lastique, dont les cadres puissent stendre ou se restreindre volont ? ou mettrat-on sur pied des lgions dagents pour les congdier aussitt que lon croira pouvoir se passer de leurs services. Il faudrait ignorer que la police de sret sest recrute jusqu ce jour dans les prisons et dans les bagnes, qui sont comme lcole normale des mouchards voleurs et la ppinire do on doit les tirer. Employez de tels gens en grand nombre, et essayez de les renvoyer aprs quils auront acquis la connaissance des moyens de police, ils reviendront leur premier mtier, avec quelques chances de succs de plus. Toutes les liminations, lorsque jai jug propos den oprer parmi mes auxiliaires, mont dmontr la vrit dune semblable assertion. Ce nest pas que des membres de ma brigade,

et elle tait toute compose dindividus ayant subi des condamnations, ne soient devenus incapables dune action contraire la probit ; jen citerais plusieurs qui je naurais pas hsit confier des sommes considrable sans en exiger de reu ; sans mme les compter, mais ceux qui staient amends de la sorte taient toujours en minorit : ce qui ne veut pas dire (sauf la profession) quil y et l moins dhonntes gens, proportion garde, que dans dautres classes auxquelles il est honorable dappartenir. Jai vu parmi les notaires, parmi les agents de change, parmi les banquiers, des dtenteurs infidles, accepter presque gament linfamie dont ils staient couverts. Jai vu un de mes subordonns, forat libr, se brler la cervelle, parce quil avait eu le malheur de perdre au jeu la somme de cinq cents francs, dont il ntait que le dpositaire. Consignerait-on beaucoup de pareils suicides dans les annales de la Bourse, et pourtant ! mais il ne sagit point ici de faire lapologie de la brigade de sret sous un point de vue tranger son service. Ctait linconvnient dun personnel considrable de mouchards que je me proposais de prouver, et cet inconvnient ressort de tout ce que jai dit, mme abstraction faite du danger quil y a pour la moralit du peuple, le laisser se familiariser avec cette ide que toute condamnation est un noviciat ou un acheminement une existence assure, et que la police nest autre chose que les invalides des galres. Cest partir de la formation de la brigade de sret quaura commenc vritablement lintrt de ces Mmoires. Peut-tre trouvera-t-on que jai trop long-temps

entretenu le public de ce qui ne mtait que personnel, mais il fallait bien que lon st par quelles vicissitudes jai d passer pour devenir cet Hercule qui il tait rserv de purger la terre dpouvantables monstres et de balayer ltable dAugias. Je ne suis pas arriv en un jour ; jai fourni une longue carrire dobservations et de pnibles expriences. Bientt, et jai dj donn quelques chantillons de mon savoir-faire, je raconterai mes travaux, les efforts que jai d entreprendre, les prils que jai affronts, les ruses, les stratagmes auxquels jai eu recours pour remplir ma mission dans toute son tendue, et faire de Paris la rsidence la plus sre du monde. Je dvoilerai les expdients des voleurs, les signes auxquels on peut les reconnatre. Je dcrirai leurs murs, leurs habitudes ; je rvlerai leur langage et leur costume, suivant la spcialit de chacun ; car les voleurs, selon le fait dont ils sont coutumiers, ont aussi un costume qui leur est propre. Je proposerai des mesures infaillibles pour anantir lescroquerie et paralyser la funeste habilet de tous ces faiseurs daffaires, chevaliers dindustrie, faux courtiers, faux ngociants, etc., qui, malgr Sainte-Plagie, et justement en raison du maintien inutile et barbare de la contrainte par corps, enlvent chaque jour des millions au commerce. Je dirai les manges et la tactique de tous ces fripons pour faire des dupes. Je ferai plus, je dsignerai les principaux dentre eux, en leur imprimant sur le front un sceau qui les fera reconnatre. Je classerai les diffrentes espces de malfaiteurs, depuis lassassin jusquau filou, et les formerai en catgories plus utiles que les catgories de

La Bourdonnaie, lusage des proscripteurs de 1815, puisque du moins elles auront lavantage de faire distinguer la premire vue les tres et les lieux auxquels la mfiance doit sattacher. Je mettrai sous les yeux de lhonnte homme tous les piges quon peut lui tendre, et je signalerai au criminaliste des diverses chappatoires au moyen desquels les coupables ne russissent que trop souvent mettre en dfaut la sagacit des juges. Je mettrai au grand jour les vices de notre instruction criminelle et ceux plus grands encore de notre systme de pnalit, si absurde dans plusieurs de ses parties. Je demanderai des changements, des rvisions, et lon accordera ce que jaurai demand, parce que la raison, de quelque part quelle vienne, finit toujours par tre entendue. Je prsenterai dimportantes amliorations dans le rgime des prisons et des bagnes ; et, comme je suis plus touch quaucun autre des souffrances de mes anciens compagnons de misre, condamns ou librs, je mettrai le doigt sur la plaie, et serai peut-tre assez heureux pour offrir au lgislateur philanthrope les seules donnes daprs lesquelles il est possible dapporter leur sort un adoucissement qui ne soit point illusoire. Dans des tableaux aussi varis que neufs, je prsenterai les traits originaux de plusieurs classes de la socit qui se drobent encore la civilisation, ou plutt qui sont sorties de son sein pour vivre ct delle, avec tout ce quelle a de hideux. Je reproduirai avec fidlit la physionomie de ces castes de parias, et je ferai en sorte que la ncessit de quelques institutions propres purer, ainsi qu

rgulariser les murs dune portion du peuple, rsulte de ce quayant t plus porte de les tudier que personne, jai pu en donner une connaissance plus parfaite. Je satisferai la curiosit, sous plus dun rapport ; mais ce nest pas l le dernier but que je me propose, il faut que la corruption en soit diminue, que les atteintes la proprit soient plus rares, que la prostitution cesse dtre une consquence force de certains malheurs de position, et que des dpravations si honteuses, que ceux qui sy abandonnent ont t mis hors la loi pour la peine quelle devrait infliger, comme pour la protection quelle rserve chacun, disparaissent enfin ou ne soient plus, par leur impudente publicit, un perptuel sujet de scandale pour lhomme qui comprend le vu de la nature et sait le respecter. Ici, le mal vient de haut ; pour lextirper, cest aux sommits sociales quil est besoin de sattaquer. De grands personnages sont entachs de cette lpre, qui dans ces derniers temps, a fait deffrayants progrs. laspect des noms vnrs inscrits sur la liste de ces modernes Sardanapales, on ne peut sempcher de gmir sur les faiblesses de lhumanit, et cette liste ne mentionne encore que ceux qui ont t rduits faire ou laisser intervenir la police propos des dsagrments quils staient attirs par leur turpitude. Lon a rpandu dans le public que je ne parlerais pas de la police politique ; je parlerai de toutes les polices possibles, depuis celle des jsuites jusqu celle de la Cour ; depuis la police des filles (bureau des murs) jusqu la police diplomatique (espionnage pour le compte

des trois puissances, la Russie, lAngleterre et lAutriche) ; je montrerai tous les rouages grands et petits de ces machines qui sont toujours montes non en vue du bien gnral, mais pour le service de celui qui y introduit la goutte dhuile, cest--dire pour le compte du premier venu sil dispose des deniers du trsor ; car qui dit police politique dit institution cre et maintenue par le dsir de senrichir aux dpens dun gouvernement dont on entretient les alarmes ; qui dit police politique dit aussi besoin dtre inscrit au budget pour des dpenses secrtes, besoin dassigner une destination occulte des fonds visiblement et souvent illgalement perus (limpt sur les filles et mille autres tributs de dtails), besoin pour certains administrateurs de se rendre indispensables, importants, en faisant croire des dangers pour ltat ; besoin enfin de concussions au profit dun vil ramas daventuriers, dintrigants, de joueurs, de banqueroutiers, de dlateurs, etc. Peut-tre serai-je assez heureux pour dmontrer linutilit de ces agents perptuels destins prvenir des attentats qui ne se rptent que de loin en loin, des crimes quils nont jamais prvus, des complots quils nont jamais djous lorsquils taient rels, ou lorsquils nen avaient pas eux-mmes ourdi la trame. Je mexpliquerai sur toutes ces choses sans mnagements, sans crainte, sans passion ; je dirai toute la vrit, soit que je parle comme tmoin, soit que je parle comme acteur. Jai toujours eu un profond mpris pour les mouchards politiques, par deux motifs : cest que, ne remplissant pas leur mission, ils sont des fripons, et la remplissant, ds

quils arrivent des personnalits, ils sont des sclrats. Cependant, par ma position, je me suis trouv en relation avec la plupart de ces espions gags ; ils mtaient tous connus directement ou indirectement, je les nommerai tous, je le puis, je nai point partag leur infamie ; seulement jai vu la mine et la contre-mine dun peu plus prs quun autre. Je sais quels ressorts les polices et les contre-polices mettent en jeu. Jai appris et jenseignerai comment on peut se garantir de leur action : comment on peut se jouer delles, les drouter dans leurs combinaisons perfides ou malveillantes, et mme quelquefois les mystifier. Jai tout observ, tout entendu, rien ne mest chapp, et ceux qui mont mis mme de tout observer et de tout entendre, ntaient pas de faux-frres, puisque jtais la tte dune des fractions de la police, et quils pouvaient avoir lopinion que jtais un des leurs : ne puisions-nous pas la mme caisse ? Lon me croira ou lon ne me croira pas, mais jusquici jai fait quelques aveux assez humiliants pour que lon ne doute pas que si jeusse t dvou la police politique, je ne le confessasse sans dtours. Les journaux, qui ne sont pas toujours bien informs, ont prtendu que lon mavait aperu dans divers rassemblements ; que javais t dexpdition avec ma brigade pendant les troubles de juin, pendant les missions, lenterrement du gnral Foy, lanniversaire de la mort du jeune Lallemand, aux coles de droit et de mdecine, lorsquil sagissait de faire triompher les doctrines de la congrgation. On aurait pu mapercevoir partout o il y avait foule ; mais quaurait-il t juste den

conclure ? que je cherchais les voleurs et les filous o il est probable quils viendraient travailler. Je surveillais les coupeurs de bourses, partisans ou non de la Charte, mais je dfie quaucun empoign pour cri qualifi sditieux ait pu reconnatre dans lempoigneur lun de mes agents. Il ny a point dchange possible entre le mouchard politique et le mouchard voleurs. Leurs attributions sont distinctes : lun na besoin que du courage ncessaire pour arrter dhonntes gens, qui dordinaire ne font point de rsistance. Le courage de lautre est tout diffrent, les coquins ne sont pas si dociles. Un bruit qui dans le temps prit quelque consistance, cest que, reconnu par un porteur deau, au milieu dun groupe dtudiants qui ne voulaient pas des leons de M. le professeur Rcamier, javais failli tre assomm par eux. Je dclare ici que ce bruit navait aucun fondement. Un mouchard fut effectivement signal, menac et mme maltrait ; ce ntait pas moi, et javoue que je nen fus pas fch ; mais je me fusse trouv en prsence des jeunes gens qui lui firent cette avanie, je naurais pas balanc leur dcliner mon nom ; ils auraient bientt compris que Vidocq ne pouvait avoir rien dmler avec des fils de famille, qui ne faisaient ni la bourse ni la montre. Si je fusse venu parmi eux, je me serais conduit de faon ne mattirer aucune espce de dsagrments, et il aurait t vident pour tous que ma mission ne consistait pas tourmenter des individus dj trop exasprs. Lhomme qui se sauva dans une alle pour se drober leur courroux tait le nomm Godin, officier de paix. Au

surplus, je le rpte, ni les cris sditieux, ni les autres dlits dopinion ntaient de ma comptence, et et-on profr, moi prsent, la plus insurrectionnelle de toutes les acclamations, je ne me serais pas cru oblig de men apercevoir. La police politique se passe de troupes rgulires, elle a toujours pour les grandes occasions des volontaires, solds ou non, prts seconder ses desseins ; en 1793, elle dchana les septembriseurs, ils sortaient de dessous terre, ils y rentrrent aprs les massacres. Les briseurs de vitres, qui, en 1827, prludrent au carnage de la rue Saint-Denis, ntaient pas, je le pense, de la brigade de sret. Jen appelle M. Delavau, jen appelle au directeur Franchet : les condamns librs ne sont pas ce quil y a de pire dans Paris, et dans plus dune circonstance on a pu acqurir la preuve quils ne se plient pas tout ce quon peut exiger deux. Mon rle, en matire de police politique, sest born lexcution de quelques mandats du procureur du roi et des ministres, mais ces mandats eussent t excuts sans moi, et ils prsentaient dailleurs toutes les conditions de la lgalit. Et puis aucune puissance humaine, aucun appt de rcompense, ne maurait dtermin agir conformment des principes et des sentiments qui ne sont pas les miens ; lon restera convaincu de ma vracit en ce point, lorsquon saura pour quel motif je me suis volontairement dmis de lemploi que joccupais depuis quinze ans ; lorsquon connatra la source et le pourquoi de ce conte ridicule, daprs lequel jaurais t pendu Vienne pour avoir tent dassassiner le fils de Napolon ; lorsque jaurai dit

quelle trame jsuitique se rattache le fait controuv de larrestation dun voleur, qui aurait t saisi rcemment derrire ma voiture, au moment o je passais place Baudoyer. En composant ces Mmoires, je mtais dabord rsign des mnagements et des restrictions que prescrivait ma situation personnelle. Ctait l de la prudence. Quoique graci depuis 1818, je ntais pas hors de latteinte des rigueurs administratives : les lettres de pardon que jai obtenues, dfaut dune rvision qui met fait absoudre, ntaient pas entrines ; et il pouvait arriver que lautorit, encore matresse duser envers moi du plus ample arbitraire, me fit repentir de rvlations qui nexcdent pas les limites de notre libert constitutionnelle. Maintenant quen son audience solennelle du 1er juillet dernier, la cour de Douai a proclam que les droits qui mavaient t ravis par une erreur de la justice, mtaient enfin rendus, je nomettrai rien, je ne dguiserai rien de ce quil convient de dire, et ce sera encore dans lintrt de ltat et du public que je serai indiscret : cette intention ressortira de toutes les pages qui vont suivre. Afin de la remplir de manire ne rien laisser dsirer, et de ne tromper sous aucun rapport lattente gnrale, je me suis impos une tche bien pnible pour un homme plus habitu agir qu raconter, celle de refondre la plus grande partie de ces Mmoires. Ils taient termins, jaurais pu les donner tels quils taient, mais, outre linconvnient dune funeste circonspection, le lecteur aurait pu y reconnatre les traces dune influence trangre, quil

mavait fallu subir mon insu. En dfiance contre moimme, et peu fait aux exigences du monde littraire, je mtais soumis la rvision et aux conseils dun soi-disant homme de lettres. Malheureusement, dans ce censeur, dont jtais loin de souponner le mandat clandestin, jai rencontr celui qui, moyennant une prime, stait charg de dnaturer mon manuscrit, et de ne me prsenter que sous des couleurs odieuses, afin de dconsidrer ma voix et dter toute importance ce que je me proposais de dire. Un accident des plus graves, la fracture de mon bras droit dont jai failli subir lamputation, tait une circonstance favorable laccomplissement dun pareil projet. Aussi sest-on ht de mettre profit le temps pendant lequel jtais en proie dhorribles souffrances. Dj le premier volume et partie du second taient imprims lorsque toute cette intrigue sest dcouverte. Pour la djouer compltement, jaurais pu recommencer sur de nouveaux frais mais jusqualors il ne sagissait que de mes propres aventures, et bien quon my montre constamment sous le jour le plus dfavorable, jai espr, quen dpit de lexpression et du mauvais arrangement, puisque, en dernire analyse, les faits sy trouvent, on saurait les ramener leur juste valeur et en tirer des consquences plus justes. Toute cette portion du rcit qui nest relative qu ma vie prive, je lai laisse subsister ; jtais bien le matre de souscrire un sacrifice damour-propre : ce sacrifice, je lai fait, au risque dtre tax dimpudeur pour une confession dont on a dissimul ou perverti les motifs ; il

marque la limite entre ce que je devais conserver et ce que je devais dtruire. Depuis mon admission parmi les corsaires de Boulogne, on sapercevra facilement que cest moi seul qui tiens la plume. Cette prose est celle que M. le baron Pasquier avait la bont dapprouver, pour laquelle il avait mme une prdilection quil ne cachait pas. Jaurais d me souvenir des loges quil donnait la rdaction des rapports que je lui adressais : quoi quil en soit, jai rpar le mal autant quil tait en mon pouvoir, et malgr le surcrot doccupation qui rsulte pour moi de la direction dun grand tablissement industriel que je viens de former, rsolu ce que mes Mmoires soient vritablement la police dvoile et mise nu, je nai pas hsit y reprendre en sous-uvre tout ce qui est relatif cette police. La ncessit dun pareil travail a d occasionner des retards, mais elle les justifie en mme temps, et le public ny perdra rien. Plutt, Vidocq sous le coup dune condamnation, net parl quavec une certaine rserve, aujourdhui, cest Vidocq, citoyen libre, qui sexplique avec franchise.

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[1] [Note - Fuses dites la Congrve , inventes par William Congreve. (Note du correcteur ELG.)] [2] [Note - Le nom tait sur le point de m'chapper, quand je me suis souvenu fort propos qu'il est souvent imprudent de dsigner les masques. Le mari de la femme dont il est ici question a t quelque temps le directeur d'un des thtres de la capitale. Il est vivant ; on ne blmera pas ma discrtion.] [3] [Note - Histoire des Socits secrtes de l'arme, et des Conspirations militaires qui ont eu pour objet la destruction du gouvernement de Bonaparte ; 2e dition, Paris, chez Gide fils, rue St-Marc, n20.] [4] [Note - Le colonel Aubry, inspecteur-gnral de l'artillerie, mort trente-trois ans. Il succomba peu de jours aprs la bataille de Dresde, o il avait eu les deux jambes emportes par un boulet.] [5] [Note - Peur, inquitude. (Note du correcteur ELG.)] [6] [Note - Entre les pices que je produisis tait la suivante que je transcris ici parce quelle relate les motifs de ma condamnation, en mme temps quelle prouve la dmarche faite en ma faveur par M. le procureur-gnral Ranson, pendant ma dernire dtention Douai. [7] [Note - Il est aujourd'hui tabli rue Neuve-de-Seine. Cest sa porte qua t assassine la belle cuillre.] [8] [Note - Le Tableau suivant, qui offre la rcapitulation des

arrestations pendant l'anne 1817, montre l'importance des oprations de la brigade de sret : [9] [Note - Lorsqu'il tait allou des millions pour les dpenses de la police, on ne conoit pas que l'on put recourir de si pitoyables ressources. Du 20 juillet au 4 aot, les jeux tenus sous l'autorisation de M. Delavau rapportrent une somme de 4.364 fr. 20 cent. Ctait l'argent des ouvriers, des apprentis, auxquels on inoculait ainsi la plus funeste de toutes les passions. On ne croirait pas qu'un fonctionnaire, qu'un magistrat essentiellement religieux, ait pu se prter une mesure d'une telle immoralit : qu'on lise cependant la pice suivante.

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