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OLIVIER IHL, professeur l'Institut d'tudes politiques de Grenoble
Si la dimension symbolique de ce btiment est moins prsente aujourd'hui, elle incarne toujours
la prpondrance du pouvoir politique sur les pouvoirs spirituels et conomiques
La mairie reste le lieu emblmatique de la Rpublique
La mairie est-elle indissociable
de l'ide de Rpublique?
Olivier Ihl : La mairie est avant tout un
lieu symbolique. Avec son monogramme
R.F. grav sur sa faade, la prsence
d'une devise - Libert, galit, Fraternit
-l'omniprsence du buste de Marianne,
ce btiment est devenu, notamment
partir de la fin du XIX" sicle, un lment
essentiel pour mettre en
scne la Rpublique. Elle tire
aussi sa force vocatrice de
sa fonction. C'est un lieu o
s'affirme la fois l'identit
d'un territoire, l'apparte-
nance une communaut
et la puissance de l'tat cen-
tral dont le maire est le re-
prsentant administratif.
C'est galement un lieu de
sociabilit: on s'y marie, on
y consigne les vnements familiaux
l'tat civil, on y proclame les rsultats
lectoraux, on y dpose des gerbes pour
clbrer les grands vnements de l'his-
toire nationale. Comme l'cole est sou-
vent, dans les petites communes, adosse
la mairie, elle reprsente aussi la foi
dans l'instruction publique et la marche
du progrs.
Les institutions communales
ont pourtant prcd la Rpublique ?
O. 1. : Les deux histoires se sont mles.
C'est vrai que les institutions communales
existaient depuis le Moyen ge. Le maior
est apparu au XIIe sicle. Il y avait une sorte
de maillage territorial mais qui tait clat
entre l'chevinage, les seigneuries ou la
paroisse. Avec la Rvolution franaise, vont
se mettre en place des principes communs
qui assurent une uniformit sur tout le
territoiI:e. Apparaissent alors pour repr-
senter cette organisation municipale toute
une srie de symboles qui varient selon les
poques et les rgimes: aigle imprial sous
l'Empire, fleurs de lys lors la Monarchie de
Juillet, ou coq gaulois. C'est cependant avec
la Ille Rpublique qu'on va entrervrita-
blement dans un usage moderne de la
mairie. Chaque commune doit se doter
d'un btiment spcifique et de vastes pro-
grammes architecturaux redfinissent
l'aspect extrieur des btiments publics.
Au fond, la mairie est-elle davantage
un symbole qu'un lieu rel de pouvoir?
O. 1.: Le maire exerce des comptences
particulires qui lui ont t confres en
1789 puis surtout par la loi d'avril 1884.
C'est vrai que jusqu'en 1871, le maire
nomm par le prfet ou l'autorit centrale
est avant tout un reprsentant de l'tat. Il
a dj beaucoup moins de pouvoir que ses
homologues dans d'autres pays europens,
notamment ceux de tradition fdrale.
Jusqu'aux lois de dcentralisation de 1982,
le maire n'a gure eu d'autonomie de d-
cision.Il joue essentiellement un rle d'in-
terface entre deux figures de la souverai-
net : la commune et l'tat.
On a souvent oppos le maire
et le cur. La mairie est-elle le symbole
de la transmission du pouvoir spirituel
au pouvoir temporel?
O. 1.: civil qui passe des paroisses
aux communes lors de la Rvolution illustre
elle seule ce transfert. Un mouvement de
scularisation puis de lacisation va s'affir-
mer tout au long du XIX" sicle avec le d-
veloppement d'une bureaucratie territo-
rialise. C'est au moment de la
Ille Rpublique que les conflits entre le
maire et le cur vont s'intensifier, autour
de l'cole mais aussi - on l'a oubli - autour
de l'utilisation des cloches. Celles-ci sont
le vecteur de la dimension publique et fes-
tive de la communaut. TIntement, carillon,
vole: elles sonnent les vpres, l'anglus,
le glas ou le tocsin en cas de danger. Rsul- .
tat: l'accs au clocher qui reprsente la
matrise du temps mais aussi l'accs la
chose publique, constituera la source de
conflit la plus importante du XIX" sicle.
D'o l'expression querelle de clochers
puis Clochemerle pour voquer, souvent
avec ddain, les conflits villageois.
La mairie ne s'est-elle pas banalise
au ru du temps et reprsente-t-elle
encore un symbole aux yeux
des Franais ?
O. C'est vrai que les mairies se sont
fonctionnalises du fait de la croissance de
leurs services techniques et du nombre
d'employs. Elles gardent toutefois leur
valeur symbolique. Ne serait-ce qu'en rai-
son de la place qu'occupe le politique, en
France, par rapport aux pouvoirs spirituels
ou conomiques, en raison aussi des codes
architecturaux et ornementaux qui sont le
propre d'un grand nombre de btiments.
La Rpublique y a grav son histoire. Une
dimension qui peut sembler lointaine sauf
lorsqu'un vnement grave, crise ou guerre,
surgit: elle retrouve alors toute sa vigueur.
RECUEILLI PAR CLINE ROUDEN