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2010 with funding from


University of Ottawa

http://www.archive.org/details/leconqurantjouOOnoll

LE CONQUERANT

DU MME AUTEUR
Format
in-18.

niEN-LE-MABOUL, Roman
V Acadmie franaise)
<LA

{Ouvrage couronn
;

par
1

vol

BARQUE ANNAMITE. Roman

de

murs

tonki\

noises

GENS DE GUERREAU MAROC


LE CHEMIN DE LA VICTOIRE. Roman

Droits de reproduction et de traduction rserves

pour tous

les pays.

Copyrigiit, 1916, by

Cai. m

ann-Le v

-251-16.

Coulommiers. Imp. Paul

BRODARD.

5-16.

vli9fce> o

EMILE NOLLY
(capitaine dktanger)

(^^.ojr.)
I

Grand Prix de Littrature de VAcadmie Franaise

191b

LE CONQURANT
JOURNAL D'UN INDSIRABLE" AU MAROC
*'

PARIS
CALMANN-LVY, DITEURS
3,

1^

RUE AUDER,

Il

a t tir de cet ouvrage

DIX

EXEMPLAIRES

SUR PAPIER

DE HOLLANDE,

tous numrots.

AVANT-PROPOS

UN SOLDAT CRIVAIN

EMILE DTANGER
TU
A

l'ennemi

Maurice Barrs,

de l'Acadmio franaise.

Biarritz, le 2

novembre

1914,

jour des Morts.

Mon

cher ami,

Simplement et fortement, avec cette tenue que vous gardez mme en quittant votre habituelle
rserve et qui donne un charme
dialit,
si

rare votre corla

avec cette haute mine enfin qui est

vtre

et qui s'accorde si bien cette occasion rare et

magnifique,

la

guerre, vous clbrez dans Vcho

de Paris

le

colonel Marchand, hros d'avant-hier,

et
de

d'hier aussi,

vous

me
;

l'apprenez, impatient,
le

l'tre

encore demain

vous
la

remerciez, au

nom

de votre petite patrie et de

grande,
a

comme

IV

AVANT-PROPOS
soldats que bnit la Lorraine et qui,
le

un des

fermant
Marne...
lui

passage de

la Moselle,

permirent

les
la

oprations dcisives de JofTre et la victoire de

Aprs

les roses

de votre jardin, vous

consacrez ce tribut de qualit plus noble


:

encore

une de vos mditations, comme un bou-

quet de vos intimes penses.

ct de ce hros, laissez-moi, de grce, en


autre, au
la

nommer un

mme

titre, oui, pareille-

ment crancier de

Lorraine et de

la

France,

mais crancier pour le prix de tout son gnreux sang, un autre moins connu et qui pourtant le
fut

quelque peu,
le jure,

et qui

mrita doublement, je

vous

de n'tre jamais oubli.

Ne

disposant,

pour

ma

ce n'est

que d'une plus humble offrande, pas sur un lit de bless mxais sur une
part,
qu'il

tombe^ hlas!
et

me

faut apporter

mon

pieux,

tendre souvenir.
*

Le Matin, rcemment, demandait ce qu'tait devenu le capitaine Dtanger, du 43^ rgiment


d'infanterie

coloniale,

bless

grivement,

le

31 aot, en Lorraine, soign l'hpital de Blainville,

prs Lunville,

et,

depuis,

vacu

on ne

savait o...

La semaine suivante,

j'tais

en mesure de

rpondre cette question. De

l'hpital, le 5 sep-

AVANT-PROPOS
tembre, Emile Dlanger,
Nolly,

V
littrature

en

Emile

un

des plus jolis exemplaires que j'aie

rencontrs de Tofficier moderne, accompli tout


la fois selon la tradition franaise et les multiples

ncessits

nouvelles,

d'ordre

social

ou

technique, bon crivain d'ailleurs, observateur


exact, naturellement adroit

composer un dcor,

une scne, un drame,


ou
et

coloriste probe et vigou-

reux, vocateur de personnages vraisemblables


vrais,

fidlement respectueux de notre gnie

classique autant que de la hirarchie militaire

suprmement

humain

au double sens du
auteur,

mot,

comme
le

chef et

comme

et

crateur
:

de trois

livres,

au moins, qui doivent rester


la

Hin

Maboul,

Barque annamite

Gens de

guerre au Maroc^

de l'hpital,

le

5 septem-

bre 1914, g de trente-trois ans, Emile Dtanger


fut port

au cimetire de Blainville-sur-l'Eau, en

cette terre lorraine dont ses

compagnons
douceur
,

et lui

nous ont gard

la divine

en cette

terre

demeure ntre
la

et

dornavant runie, par

la vertu

de leur courage, aux marches reconFrance.


je
l'ai

quises de

Comment

su? Voici.

Dans un autre
ritz,

hpital, improvis depuis quelterritoire, Biar-

ques semaines l'autre bout du

l'air salin et le soleil

conspirent la gu-

rison des plaies,


feuillette

un bless, le coude sur l'oreiller, un volume que vient de lui prter un

VI
visiteur,

AVANT-PROPOS
un habitant de la ville. A la premire trouve une ddicace imprime, remarque
qui, depuis peu, a frapp ses oreilles
:

page,

il

un nom

N'y

a-t-il

pas une infirmire

ici,

fait-il,

qui
fille,

s'appelle de ce nom-l?

On

lui

dsigne

ma

on

la prie

de s'approcher.

Mademoiselle,

dit le convalescent,

connaissez-vous ce livre

et connaissez-vous l'auteur? C'tait


parat-il, qui vient

un

officier,

de mourir...

Ce

livre

tait la
fait

Barque annamite, qu'Emile

Nolly m'a
fut cher,

l'honneur de
m'est prcieux
:

me
I

ddier. S'il

me

cet honneur, ds le principe,


il

combien

dsormais

Inestimable don,

comme

serait celui-ci

l'incorruptible fruit d'un

arbre excellent qu'aurait abattu d'un seul coup

un bcheron aveugle.

D'un seul coup? Non pas. Il l'avait marqu d'abord. Et le jeune tre ainsi touch avait accept volontairement, affront, presque rclam son
destin.

Vers
inscrit

la fin

de septembre, en

effet, le

Journal

officiel dclarait cit l'ordre

du jour de l'arme,

pour

la

croix

Dtanger, capitaine au 43 rgiment d'infan-

terie coloniale. Bless la

main, a tenu conser-

AVANT-PROPOS
ver
e

VU

commandement de

sa

compagnie. Bless
premire

ensuite grivement...

J'avais lu ces lignes,

43*^

et ce fut la

annonce de
dessous

la terrible

chose,

et j'avais lu au

Droin, capitaine au

rgiment d'infanterie
courtois, souriant

coloniale, bless grivement l'paule...

Droin! autre soldat


toujours,

lettr,

Alfred Droin,

le

pote auprs du

un des camarades lus par l'affection d'Emile Dtanger, recommand nagure au public par une prface du prestigieux Lyautey,
prosateur,

son gnral et son ami,

Alfred

Droin, l'auteur
:

de cet harmonieux et pittoresque recueil

Du

Sang sur la Mosque. Avec ces deux-l, continuant la liste sanglante, du sang sur la glbe franaise, du sang dans un troisime capitaine, du mme la tranche! rgiment, et deux lieutenants, du mme encore, inscrits galement pour la croix deux caporaux, un soldat, pour la mdaille militaire... Ah! le rgiment avait bien donn prodigalit

sublime de sa sve, rpandue par tant de saines


et palpitantes artres.

Aussitt parcourue cette


tlgraphe.

liste, j'avais

bondi au
lui faire

Mon

petit

Dtanger 1... Pour

savoir bien vite avec quelle motion, quelle tristesse et quelle fiert j'apprenais la seconde bles-

sure chue

sa

magnanime endurance, pour

VIII

AVANT-PROPOS
moi-mme, sans
s'il

savoir

retard, quelles en taient


ici

les suites el

ne pourrait pas tre

transport,

soign prs de nous, par nous, selon mes


les plus fervents,

vux

o n'ai-je pas tlgraphi, longuement^ instamment, obstinment? A Bordeaux,


Paris,

au ministre de guerre, au dpt du 43% et puis, quelques jours aprs, ayant lu


la

le

Matin, l'hpital de Blainville, certain hpital


la

de Dijon aussi, o ce journal avait dcouvert


prsence du
capitaine
l'hpital
et

Droin...

Celui-ci,

dj

vacu vers

d'Orange,

me

remercia de
lui-

ma

sympathie

de mes inquitudes pour


:

mme, par dpche

Ignore, ajoutait-il, o est

notre cher Dtanger.

Sur son
I

lit

de souf-

france, puisse-t-il l'ignorer encore

Mon

petit Dtanger!... Si je le

revendique

familirement pour mien, c'est qu'il ne


vouerait pas, j'en suis bien sr.
Je
le

me

dsa-

revois, lieutenant

aux

tirailleurs

anna-

mites

ou tonkinois? peu importe,


il

arrivant
la

de l-bas, d'o

m'avait envoy,

Bvue de
manuscrit
cette

Paris, avec une ingnue confiance,

le

de son premier ouvrage; Ilin


confiance, o tes-vous,

le

Maboul. Et

Andr Rivoire, exquis

pote, aujourd'hui mobilis, alors

mon

secrtaire

la Bvue, pour attester, aprs l'auteur,

il

AVANT-PROPOS
VOUS a ddi ce roman,
l'avons trahie?

IX

que ni vous ni moi ne


mon
cabinet,
table de travail, assis au

Donc

je revois

Dtanger dans

spar de moi par

ma

bord d'un profond


fluet,
rillot

et large fauteuil,

mince

et

tout juste Fane, semblait-il, de cet

Aymes'il

qui jadis, au temps de Charlemagne,

faut en croire la
la ville

Lgende des
:

Sicles, prit d'dissaiui


lui aussi,

de Narbonne

il

avait,

mon

petit

Dtanger,
gendarme
doux d'une vierge,

L'air grave d'un

et l'air

avec de beaux yeux calmes o se refltaient en

nuances

la

mlancolie et

la gaiet,

avec

le

sourire

d'une bouche dlicate o dj, sous

la fine

mous-

tache, quelque fivre indochinoise avait assombri


et

comme

laqu tristement

l'ivoire

des dents

aigus.

Sincrement timide parce


et

qu'il tait

modeste,

non pas de

cette modestie assez facile

aux
dis-

gens de
crtion

lettres et

mme
:

d'autres,

la

du paysan qui l'on demande, avant de payer un bol de lait Combien vous dois-je? Ce que vous voudrez , pour et qui rpond obtenir, au lieu d>un gros sou, quelque pice blanche, modeste foncirement, d'une modestie
:

qu'ensuite n'altra point

la

grisante exprience

des premiers succs

docile

aux

avis sans habile

AVANT-PROPOS
la

complaisance et merveilleusement dou pour


gratitude,

mu comme

d'un cadeau, par bont


le

autant que par modestie, de Tencouragement


plus impartial ou du salaire
le
:

mieux gagn.

Relisons Hin

le

Maboul
'<

ce dlicieux portrait

du jeune officier, V Aeul deux galons , prcocement paternel envers ses hommes, qui dans une pitoyable brute veille une me, c'est le portrait du peintre lui-mme, un des curs les plus gentils que j'aie reconnus au cours d'une existence o j'ai pu dchiffrer bien des visages; mais si j'ose le dire aujourd'hui sans peur de lui dplaire, c'est que je lui survis pour le pleurer.

un roman de murs annamites, un second roman du mme que je conauteur, inspir par le mme pays, sidrai comme un devoir civique de publier dans la Revue de Paris, malgr mon coquet souci de renouvellement, de varit perptuelle, et que je publiai donc, par une exception hautement honoQuinze mois plus
tard, ce fut

rable, aprs avoir consult


le

mon minent
Lavisse.

collgue

directeur politique de la Revue, ce grand servi-

teur de la patrie,

mon ami
Vivants,

Les Aeux

et les

ou la Barque annasomme

mite^ puisque ce fut le titre assign finalement au

volume,

n'est-ce pas la

prodigieu-

AVANT-PROPOS

XI

sment substantielle et diversement anime en multiples figures, dans leur cadre naturel d'authentiques et beaux paysages, la somme des hrdits lointaines et des ralits proches qui, toutes

ensemble, constituent

le

fonds moral de notre


fonds moral,
telle

empire asiatique? Et ce
heure o
le travaillaient,

pour notre mal ou notre


le

bien, certains ferments de plus en plus actifs,


n'tait-il

pas urgent de

mettre en

saillie et

en

couleurs sous les yeux de

la

France?
si

Emile Nolly sut


et

le faire

en cette uvre
:

riche

d'une

originalit

singulire

non pas mi-

partie, suivant l'usage

du roman exotique, mais

indigne entirement et purement, l'Europen,


le

Franais n'apparaissant qu' sa limite, objet


la dfiance et
la

de

de

la

haine ou du respect
lui

et
la

de

reconnaissance que

vouera, selon

justice

immanente, l'me

ici

rvle de ses

mys-

trieux sujets.

Quelques annes encore, et, fatigu de lire scrupuleusement des manuscrits et de m'acharner minutieusement sur des preuves, press par les
mdecins de me dtendre et de m'arer, je rsous de couper court et je vais me retirer de la
JRevue^
qu'il m'envoie de Casablanca des notes rdiges entre deux

quand Dtanger m'annonce

XII

AVANT-PROPOS
, et

colonnes

souvent

mme

en colonne

rtape.
C'est durant

cotte expdition,
le

aux

tirailleurs

sngalais, sous

feu des Zar, qu'il avait

gagn

son troisime galon. Et combien de

fois n'avais-je

pas guett ce nom-l, dans les dpches signalant des combats, quelques blessures d'officiers, quel-

ques morts!... Mais non

la

victime tait rserve

suprme d'inaugurer une autre guerre, pour l'honneur de tomber dans une plus
pour cette
joie
illustre occasion.

Et donc,

la

Revue,

mon

dernier soin, je

le

veux, sera de
et
A^oici,

les

dvorer sur-le-champ, ces notes;


peine, autant

pour

ma

de chapitres,

autant de petits chefs-d'uvre qui

me

ravissent

par leur excution parfaite, sans virtuosit vaine,


par leur nergie salubre, exaltante et rassurante.
Aussi bien
n'est-il pas, ce livre,

un miroir de
et

notre arme nouvelle,

officiers

soldats,

en cette veille Gens de guerre au Maroc , des armes que semble tre surtout, aux yeux clairvoyants de l'auteur, cette campagne d'Afrique,
dj longue et dure, annonciatrice de l'autre,
et

de quelle autre, ah! combien attendue, com-

bien plus redoutable et dsirable, et combien


plus dcisive!

la

l'on

marchera comme en
et le

croisade pour

dlivrance de nos frres

salut de notre pays?

Tout chaud de ma

lecture, je transmets

ou

AVANT-PROPOS
plutt je lgue ce manuscrit Lavisse;
il

XIII

me
:

fait

Tamicale surprise de l'agrer sur

mon

seul tmoi-

m'en adresse bientt les preuves c'est moi, dans ma retraite, qui les revois pour l'auteur empch, retenu par le service. L'auteur ne
gnage,
il

reverra lui-mme que celles du volume, son

retour d'Afrique...

Peu avant
parti

ce

retour,

il

avait publi dans le

Figaro un troisime roman,


celui-l,

plein ciir^

mi-

moiti

provincial

ou

parisien,

moiti Indochinois, et naf en quelques points

comme une uvre

de jeunesse, vrai dire, o

se chercherait encore l'auteur de lin le

Maboul;
effet,

peut-tre une

uvre de jeunesse \ en
et

reprise,

acheve loyalement,

rehausse par

des pages o vibre, avec un


militaire,

admirable esprit

avec un particulier amour de l'arme

coloniale,

un sens fatidique de
Ainsi,
le

la

grande guerre
sera justifi
qu'elle

toute

proche...

d'ailleurs,

splendidement
en

titre

nouveau
au

arbora

volume
le

et

qui,

joint

premier,

sonne
:

aujourd'hui

comme trangement
la victoire.

significatif

Sur
c(

chemin de

A
Une

plein cur...

Sur

le

chemin de

la

vic-

autre, antrieure Hin le Maboul, est encore inHeures khmres. Elle sera, quelque jour, d'aprs Andr Rivoire, un rgal de lettrs et de dlicats . Enfin Nolly, dans ces dernires annes, avait donn au qui mrimarocains, pour la plupart, Matin des contes,
1.

dite

teraient assurment d'tre recueillis.

XIV
toire...
)^

AVANT-PROPOS
Non, pas de commentaires. Taisonsse tairaient des fidles touchant de
le

nous,
leurs

comme
mains

sang tout
et

frais

d'un

martyr,

mditant une ardente


vidence.

douloureuse prophtie,
les

adorant avec rsignation

desseins de

la

Pro-

Revenant d'Asie ou d'Afrique, et, chaque fois, non pas vieilli, us, mais comme cisel
davantage, burin plus avant par
les

intempries

de ces climats et parquoiqu'il apprcit

les

rigueurs du mtier,

dlicatement les meilleurs

plaisirs de la paix, la littrature et la


la

musique, et causerie entre gens cultivs, quoique sa jeune


enfin,

sagesse ne s'interdt pas quelque relche et quel-

ques divertissements, quoiqu'il aimt


toute sa tendresse, la vie de famille et

de
la

le sol

de

douce France

pas volontiers aux


taires

Emile Dtanger ne s'attardait loisirs des congs rglemen-

ou dans

le

rgime des garnisons.

A
las

peine remis de quelque dysenterie cochin-

chinoise,

cambodgienne ou tonkinoise, bientt


les

d'une caserne qui donnait sur

boulevards

parisiens,

comme

celle

mandait repartir . o je l'ai pratiqu, instruit de son caractre,


n'ai fait

du Prince-Eugne, il deDans tout l'espace de temps


je

pour

lui

qu'une dmarche

en quelle

cir-

AVANT-PROPOS
conslance?
Il

XV

brlait de l'emporter sur de


aller se battre

nom-

breux concurrents pour

au Maroc.
clata la

Le

3 aot de cette anne-ci,


il

quand

guerre,

se

trouvait,

sans avoir

sollicit

ce

poste, au ministre des colonies, ministre.

Ah!

cette fois,

si

au cabinet du prs du pouvoir, il


il

n'eut pas besoin de


brouilla tout seul
:

mes
il

intrigues,
le

se d-

obtint

commandement

d'une compagnie dans un rgiment qui sans dlai


partait

pour

la frontire,

et,

vers le 10 aot, en
le

Lorraine, sa premire blessure;


seconde...

31 aot, la

L^^autcur est

un

officier, parat-il,

qui vient de

mourir...

son

Ma fille, sa hpital, me rpta

journe

faite,

au

sortir
le

de

cette parole.

Ds

lende-

main, je recherchai l'habitant de Biarritz qui


appartenait
les
le

volume

un de

ses intimes

parmi

contemporains d'Emile Dtanger, son ancien


Pres de Btharram
surlendemain, je
nous,
,

condisciple chez les

Rayonne. Grce
pas devin
si

lui, le

rejoi-

gnais un propre frre de notre ami, que je n'avais


voisin de

ingnieur aux
le fut

Forges de l'Adour,
pre,

comme autrefois

son

au

Boucan, laborieux faubourg de cette

aimable

ville.

XVI
J'arrive

AVANT-PROPOS
au Boucau vers
grise,
la fin

de l'aprs-midi.

Un

vieil

employ, mine de grognard dbon-

naire,

moustache

ruban de

la

mdaille

du veston, va prsenter ma carte Tingnieur. Dans le crpuscule, tandis que j'attends, par del une vaste cour, au-dessous d'une haute chemine d'o s'exhale une fume noirtre, je vois rougeoyer les flammes
militaire la boutonnire

d'une forge.

un brassard de crpe manche gauche, qui me tend la main droite


Et voici
le

frre,

la
:

il

sait
lui

mon
ou

amiti pour
il

le

mort. Sans prcisment

ressembler,

est

du
et

mme
svelte

type; de stature
aussi,
:

gale

presque,
le

mais plus

robuste et

visage moins

effil

il

n'a pas subi

les durets ni les tratrises

de

la vie coloniale.

Au
de

demeurant,

pareille

simplicit,

pareil

air

sang-froid, d'honntet solide et fine.

une

...

Oui, monsieur, dans une tranche o

pleuvaient les projectiles allemands, une balle,


balle de schrapnell,

sans doute, l'atteignit


Il

derrire l'paule, prs de la nuque.

put avertir

son commandant ch
:

qu'il se sentait

gravement touse retira discrfois sorti

((

N'en disons rien, pour ne pas troubler

ma
de

compagnie...

L-dessus,

il

tement... Aid de deux


la

hommes, une
il

zone dangereuse,

se

fit

asseoir au pied

d'un arbre et crayonna quelques lignes, sa dernire

pense, l'adresse de sa famille. Trois

AVANT-PROPOS

XVII

jours durant, rhpital de Blainville-sur-l'Eau,


il

sufoqua,

il

cracha

le

sang. Les

Dames de

la

Croix-Rouge assistrent son agonie; un caporal infirmier, prtre, lui donna les sacrements... Le
5 septembre,

on Tinhuma au cimetire, dans une fosse numrote... Ainsi pourrons-nous le ramener, plus tard, pour qu'il repose avec mon pre
:

c'est notre seule consolation...

Ma mre?

Elle est

auprs de Lyon, au

pays dont nous

sommes

originaires, entoure de
afflige,

mes quatre surs, bien naturellement, courageuse, un peu in-

quite...

Mon

frre an,

capitaine d'infanterie,

se bat quelque part, dans le Nord;

mon

frre

cadet, sergent, se bat quelque part, dans FEst...

Moi, monsieur, je

suis

maintenu

ici,

jusqu'

nouvel ordre, mobilis sur place; on a jug


prsence ncessaire
qu'il est,
:

ma

nous travaillons, l'heure

pour

l'tat.

Et que fabriquez-vous? Des obus.


Voil une famille franaise; voil
porte
le

commente

deuil d'un officier franais.

Tout de mme, aprs

la

guerre, suffira-t-il de

l'enterrer ct de son pre,

Pour nous,

mon petit Dtanger? particulirement, hommes de lettres

XVIII

AVANT-PROPOS
Tembaumer

franais, ne conviendrait-il pas de

notre faon et de Tensevelir dans quelque peu de


gloire?
tre,

Moins rcompens de son vivant peuttant plus loign des lieux o rsident la
re-

plupart des connaisseurs, o se distribue la

nomme, n'est-il pas dsormais, entre Patrice Mahon et Charles Pguy, un de nos saints,
nous, qu'il serait doublement
taire ,

quitable et salu-

comme

dit l'glise catholique,

de chmer

la face

du pays

dlivr,

triomphant?

Maurice Barrs, Lorrain, membre de l'Acadmie franaise, grand crivain grandi encore
la

faveur de cette guerre, puissant auprs de

Topinion publique et du sentiment national, je

vous confie

le

soin d'honorer dignement, par des


inventer, la

moyens que vous saurez


ce martyr^ en la pleine

mmoire de acception du mot, qui

tmoigna

doublement pour nous, par toute sa


et

vie

spirituelle

par Throque beaut de sa

mort.

Et je vous en remercie d'avance, et je vous


prierai de croire alors plus

tout

mon

que jamais, cher ami, affectueux dvouement.

LOUIS GANDERAX
[Le Figaro, 12-13

novembre

1914.)

II

Le Conqurant, journal d'un


Maroc...
fit

indsirable

au

y a plus d'un an que Dtanger m'en parvenir le manuscrit. J'en pris connaissance
Il

au cours des vacances de 1913 et je fis aussitt savoir Tauteur que je le publierais... Des mois passrent, sans que j'eusse l'occasion
de
le revoir...

juillet [1914],

au commencement de ce dner chez Georges Lecomte, o


Puis ce
fut,

nous nous rencontrmes. Je


composait
tour prvu;
ce
la

relisais alors les pre-

miers placards du Conqurant, que l'imprimeur


:

roman

paratra

exactement au

doulaureuse actualit n'y change

que l'me scrupuleuse de Nolly et trouv bon qu'il en ft ainsi... La figure maigre et busque du capitaine s'claira aux compliments sincres que je lui fis; nous tarien et je pense

blmes nos conventions pour


preuves. Je sens encore

le va-et-vient

des

au

moment o nous

XX
nous quillmes
longue
:

AVANT-PROPOS

la

pression

de cette main

la fivre

des colonies laissait

comme un

feu dans les doigts secs.

Quelques semaines aprs,

la

guerre clata...

MARCEL PRVOST,
de l'Acadmie
frarn^aise.

{La Revue de Paris,

i^^

dcembre 1914.)

III

Sans attendre

la fin

de

la

guerre, dans sa sance


franaise
avait

du 18 mars

1915,

l'Acadmie
:

adopt cette rsolution


1915 seront dcerns

Les prix dont l'Acadmie dispose pour Tanne


la

mmoire des hommes


auteurs drama-

de

lettres,

historiens,

potes,

tiques,

morts pour

la Patrie.

Dans sa sance du 29 juillet 1915, l'Acadmie franaise a dcern le Grand Prix de Littrature la mmoire d'Emile NoUy (capitaine Dtanger).

LE CONQURANT
JOURNAL D'UN INDSIRABLE.
AU MAROC

Le diable
tle

soit des musiciens!...

travers la

de

la cloison je perois

chaque syllabe de
ongles sur

leur chant, chaque heurt de leurs


les

boyaux des

guitares,

chaque braiement de

leurs accordons et jusqu'au grincement rgulier

des couchettes o je les devine, assis par

trois

ou quatre, hochant

le

chef et balanant le
Ils

torse au

rythme de leur musique.

sont une

cinquantaine de Catalans qui, depuis Marseille,


sont parqus dans cette cabine de troisime
classe,

une maritime,

batterie ,
et qui,

pour user du jargon

en attendant que se lve

sur l'horizon, l'avant du paquebot, la terre


1

LE CONQURANT
et

marocaine, mangent

boivent

et

fument, sans
dvident,
et

jamais sortir de leur antre,

et

en

s'accompagnant sur

leurs

guitares

leurs

accordons, une interminable srie


plaintes langoureuses et pleurardes...
soit des

de com-

Le diable
ils

musiciens! Hier, avant-hier,


ils

m'agasens
je

aient; ce soir,

me

troublent

je

me

mu, sottement, purilement, au point que

me demande si mes bras ma tte


Allons!

je

ne vais pas enfouir entre


Oui, pleurer....

et pleurer.

allons!...

Des larmes, des soupirs,

des simagres de petite bourgeoise qui a mal

aux

nerfs!...

dans ce carr des


le

troisimes
la

qui empeste la mangeaille,

tabac et

sueur,

o des passagers de

mon

espce, riches ainsi


et

que moi de leurs seules ambitions, ronflent


geignent,

allongs
et

mme
dans

le

linolum

du

plancher

rouls
j'ai

leurs

couvertures
et

puantes!... Et

vingt-sept ans!

demain
rves,

ce navire, qui porte

ma

fortune et

mes

jettera l'ancre dans la rade de Casablanca!...

Allons!
bleu!...

allons!

du cur au ventre,

sacre-

Dix heures du

soir.

Les lampes de cuivre


osciller

suspendues au plafond paraissent

dans

LE CONQUERANT
leurs cardans avec des

mouvements
dans
les

dsortn-

donns

comme

doivent

l'tre,

bres du dehors, les soubresauts de la houle.

Des fuseaux alterns de lumire


voluent sur
les les parois

et

d'ombre
sur

laques de

la salle,

loques terreuses qui recouvrent les dorla


toile cire,

meurs, sur
de
la table

humide

et

grasse,

rectangulaire qui occupe toute la


ce

longueur de ce

dining-room

sur les pages


j'inscris les

du mauvais cahier deux sous o


premires lignes de
bruit,

mon

journal. Pas d'autre

dans cette rgion toute proche de l'trave,

que
de

le

chuchotement de l'eau fendue par


le

l'acier

la

proue, que

frmissement de

la

mem-

brure aux chocs de l'Ocan, que la vibration


imperceptible de
la

carne branle formidablel'hlice,

ment, l-bas, sous l'tambot, par


la

que

mlope gmie par

le

chur

inlassable des

Catalans.

Pas

gaie, leur romance!...

Et puis, l'appel
dans

des notes, tant de fantmes se lvent

ma mmoire,

tant de fantmes que je n'ose


j'ai

regarder en face! J'ai peur, oui,


leurs visages, de leurs

peur de

yeux qui scrutent

ma
et

conscience...

Il

ne faut pas que des regrets

LE CONQURANT

des remords, la veille de la bataille, viennent


distraire

ma

pense du but qu'elle doit viser

uniquement, amollir

ma

volont tendue...

Cette mlope, des mendiants espagnols la


cliantaient,

une

fois

l'an,

aux approches de
le

l'automne, sur la grand'place de Ghadeuil,

hameau

saintongeois

qui

est

le

berceau de
le

notre famille et dont nous portons


taient deux,

nom.

Ils

un

vieil

homme soi-disant aveugle


un tambourin, tous deux
tous

qui grattait de la mandoline, une vieille sorcire qui brandissait

habills
rids.

de guenilles,
le

deux jaunes

et

Dans

cercle de vauriens qui

se for-

mait autour des gueux trangers, je m'insinuais, petit


Petit

bonhomme bonhomme qui

tournure de
coutais,

fillette...

les

mains

fourres dans les poches, la ritournelle andalouse, petit


tu,

bonhomme, pourquoi

ressuscites-

avec ta grosse caboche de garonnet capriet

cieux

gourmand? Pourquoi
moi

viens-tu

me

troubler?

Tu

tais tellement
oisif

dj,

enfant gt

par un pre
frres ni

et

une mre

frivole,

sans

surs qui eussent oppos

ta fantai-

sie la force bienfaisante

de leur dsir contraire;

LE CONQUERANT

pas mauvais, mais pire, bon de celte bont


facile et

veule et craintive de

l'effort,

qui est

celle des faibles;

musard, paresseux, tourdi,

avide outrance de plaisir, brave jusqu' la


tmrit, mais d'une bravoure folle de

gamin

que ne

dirigeait et

ne temprait nulle nergie;


il

volontaire et ttu quand


ser

s'agissait

de

rali-

une de

tes lubies,

mais inapte vouloir,

vouloir fortement et fond!...


ici,

Que cherches-tu
que
les

garonnet coquet
appelaient

et clin
le joli

amies de
, et

ta

maman

vicomte
la

qui

te frottais

voluptueusement

soie de leurs

jupes, et qui mendiais avec des minauderies

de courtisane leurs caresses, leurs louanges


les

et

caramels de leurs bonbonnires? Ah! que

tu tais
Il tait

moi
bien

dj!

moi
ses

aussi, le collgien

que

ses

camarades

et

professeurs

eux-mmes

chrissaient pour son heureux caractre, pour

son lgance, pour toute sa sduction d'aimable


fainant.

Ses bulletins mensuels dploraient


et

invariablement son apathie


le

son ignorance;

palmars ignorait

le

nom

de l'lve

Maxime
mis

de Chadeuil. Mais
ces
vtilles

com ment

tenir rigueur de

l'adolescent toujours bien

LE CONQUERANT

et

suprmement distingu qui

faisait

honneur

l'Institution Saint-Abdon, au

champion de

tennis et de foot-ball, au fin diseur qui, les soirs

de

fte patronale,

cravat et gant de blanc,

la taille

pince dans sa tunique de drap gros

bleu, dbitait avec tant d'onction et tant de

grce aise les bouts-rims du compliment

monseigneur? Et

puis,

il

tait le

fils

unique

du comte de Ghadeuil, seigneur de Malaville,


dont
les

ancdres

avaient

rompu
les

des lances

contre

les

Infidles,
il,

sous

murailles
si

de

Tunis! Et puis,
leur, si
((

tait si

charmant,

enj-

chatte

Petit
lette,

bonhomme

qui ressemblais une


et

fil-

potache lanc

mince qui avais

la figure
.

et

l'me d'une femme, vous tiez

moi

Et,

parce que vous furent pargns, les taloches


paternelles et les pensums, vous avez fait

mon
une

malheur.

J'ai

manqu ma
:

vie,
c'est

je

suis

pave, un rat, un vaincu


tes responsables,

vous qui en

vous

et

les

parents et les

matres qui ont

failli

leur tche!...

Bon! une larme sur


va!

mon

papier! Imbcile,

femmelette!
fois

Ne peux-tu regarder une

bonne

ton pass sans pleurnicheries gro-

LE CONQUERANT
tesques mais en face, bien en face,

comme un
au lieu

homme, pour dnombrer


de gmir sur
elles, tirer

tes erreurs et,

de leur chiffre et de leur


ton avenir? Force-

normit une leon


toi

utile

donc

le

dvisager, afin de graver dans

ton cerveau les images de tes sottises, de tes


crimes...

Mon

pass!

Ah!

il

n'est pas reluisant!

Deux
:

annes de droit
l'histoire

la

Facult de Bordeaux

banale de l'tudiant qui s'amuse, du


qui

joyeux

drille
et les

dbauche
l,

les
fois

ouvrires en

modes

plante

une

repu; qui

des marchandes d'amour un peu blettes dispensent gratuitement leurs faveurs, parce qu'elles

ont

le

bguin

, et qui,

ayant

fait

des dettes,

omet de

les teindre toutes.

Trois annes de
:

service militaire,
le

aux dragons de Compigne

meilleur temps de

ma

vie,

le

seul propre.

Puis,

mes parents

disparus, on m'envoie en
pater-

possession de la fortune maternelle et


nelle
et l're

s'ouvre des grandes folies.

La

course l'abme dure deux annes, deux annes de

noce

frntique, de frasques reten-

tissantes, d'orgies stupides.

Ces deux ans ache-

vs,

il

ne

me

reste plus, de

mon

million et

LE CONQUERANT
c'est la

demi, que des bribes. Et

dgringolade.

Comment

ai-je

vcu, de quels expdients, de

quels trafics inavouables, de quelles vilaines

combinaisons? Je
je

me

suis

vendu moi-mme,

me

suis prostitu de toutes les manires. J'ai


le

tout essay, sauf

vritable et franc labeur, le

labeur reintant et sain auquel je ne

me

rsol-

vais pas. J'ai tout tent, aA^ec l'pre et poignant


dsir de la russite,
dbile,
tirais

mais avec, dans

mon cur
la

la

conviction
et,

sourde que je n'abou-

pas

d'avance, le renoncement
difficile

victoire, trop

violer. Dsirer, soit;

mais vouloir

tait

au-dessus de mes forces. D-

vorer des yeux


rudes
le

le but, soit;

mais accepter

les

moyens

d'y atteindre, allons donc!

Dans

crime,

car j'ai

commis un

crime,

je
et,

n'ai agi

que parce

qu'il n'tait

pas ncessaire

d'oser, parce qu'il n'y avait qu'un geste faire,

un geste

insignifiant,

tendre

la

main,

devant moi, qu'une

crature

dsarme, une

femme

Une femme!... Les femmes


dsastre de

ont

consomm

le

ma vie,

toutes, oui, toutes, et celles


et celles qui

que

j'ai

domines,

m'ont asservi,
les

chambrires vicieuses que je lutinais dans

LE CONQUERANT
couloirs du chteau, amies de

ma mre
,

qui

jouaient dniaiser

le joli

vicomte

filles

que

je ramassais

aux

trottoirs

du quartier

latin

ou des boulevards pour en

faire

mes matresses
demi-

d'une semaine ou d'un mois, bourgeoises neurasthniques


et

assoiffes
,

d'imprvu,

mondaines,

thtreuses

cabotines qui m'ont


qui m'ont
et

aid croquer
fait

mon. patrimoine, ou

tenir l'emploi

d'amant de cur

pis

encore,

femmes qui ont vcu de moi, femmes


vcu, toutes, oui, toutes ont travaill

dont

j'ai

ma

perte.

Et je

les hais!...

Je

les hais d'au:

tant plus qu'elles

me me

font peur

je sais trop

elles

m'ont conduit!...
voici,

Et maintenant

passager de troiet

sime classe sur ce paquebot


le

voguant vers

Maroc.

Un
fait

article

de journal lu dans un

autobus a
l'air,

surgir l'ide vague, le projet en

qui sont devenus bientt une tentation

obsdante. Et je suis parti et

me

voici en route

pour

la terre

vierge o je veux conqurir la

toison d'or.

Je veux! je veux

je veux!...

De

toute

ma
fai-

volont qui se tend et qui plus jamais ne


blira, je

veux russir

et je russirai. L'nergie,
1.

10
la tnacit,

LK CONQURANT

renttement farouche,

la confiance

en moi,

la foi

dans

ma
ma

chance, toutes les armes

ncessaires au conqurant sont


glaives affils, sur
ntrables. Je

mon

poing,

poitrine, cuirasses imp-

me

battrai, sans

dfaillance et

sans merci. Et je vaincrai, parce que je veux


vaincre!...

Dans ma poche, quelques


peine,

milliers de francs
illimit d'es-

mais en moi un capital

poir indomptable.
j'accderai

la

J'ignore par quelles voies

fortune,

mais qu'importe

la

route suivie,

pourvu qu'au terme

de l'tape

mes

doigts se referment sur l'or fluide de la

toison merveilleuse?
Il

n'est pas trop tard

je n'ai

que vingt-sept

ans.

Ma

jeunesse n'est pas

finie,

ma

vigueur

intellectuelle et

physique

est intacte.

Dans

la

glace ternie qui occupe tout

un panneau du

dining-room

je viens de considrer

mon

ima2:e d'Ars^onaute dont la nef va toucher au


port. Elle est telle

que

j'attendais.

Ce gars trop

long

et

trop troit d'paules, qui ressemble

quelque seigneur espagnol de Ribera avec ses

cheveux d'bne
rend plus
clairs

reluisant, son teint

mat qui
Fia-

encore

les

yeux bleus de

LE CONQURANT

11

mand, avec son nez busqu,


taclie

sa courte

mous-

comme

trace l'encre de

Chine en deux
la

coups de pinceau, 'au-dessus de

bouche un
le

peu fminine, ce grand gars dont

regard

assur et direct rpondait l'interrogation de

mon
des

regard,
petites

il

n'a plus rien


et

du belltre ador
petites

madames

des

femmes

de Paris. Sur les caravelles qui emmenaient aux

Indes Occidentales les compagnons de Pizarre


et

de Cortez, peut-tre y avait-il quelque gen-

tilhomme de

ma

sorte,

vad

pass tumultueux et qui


vers
l'air vivifiant

comme moi d'un s'lanait comme moi


dans
la poussire,

du

large, vers les batailles


soleil,

magnifiques au grand

dans

le

vent

et

dans

la joie. Peut-tre est-il reest-il

venu, ce sosie dfunt, peut-tre

revenu de

l'pique randonne riche de gloire et d'or, des


pierreries la garde d'or de son pe, d'autres
pierreries et de l'or son pourpoint de soie, de
l'or et

des meraudes et des rubis plein les po-

ches de son haut de-chausses, plein les coffres

de sa cabine, plein
tre...

la cale

de son galion... Peut-

Oui, peut-tre... Qui sait?...

Les musiciens se sont

tus.

Je n'entends plus

12

LE CONQURANT
le

que
que
le
011

ronronnement

touff

des machines,

la plainte discrte des

vagues tranches par


la salle

navire brutal et qui se hte. Dans

dorment

les

migrants allongs sous leurs


veiller...

couvertures miteuses, je suis seul

La

veille

des armes!...

Et personne qui

m'assiste,

d'une

me rconforte, qui rafrachisse main amie mon front brl par la fivre!
qui

Je suis tout seul, frissonnant la pense que,

dans

quelques heures,

il

me

faudra bondir,

tte basse et

poings en avant, dans l'pouvan-

table mle, suant d'angoisse devant les per-

spectives troubles de l'nigmatique

demain

en proie aux

affres

d'une vritable agonie...


vil

L'agonie de l'homme

que je

fus et qui se
le

meurt

et

qui souffre avant d'exhaler

dernier

soupir...

Que

je suis las et

comme je

voudrais

dormir, dormir ternellement, ne plus penser,

ne plus

agir,

dormir! dormir sans

fin!...

Lche, va!

II

a
mon
lit

n'existe pas

L'agaante phrase qui brise net l'essor de

imagination retentit pour

la

dixime

fois,

articule d'un ton coupant qui m'te toute vel-

de rplique. Jean de Mallande l'accomd'ailleurs d'un regard bref,

pagne

de ce regard
incisifs et

particulier ses
froids
:

yeux bleus

d'acier,

un regard qui vous pntre jusqu'au


la

fond de

conscience

et

que

je

ne puis soutenir.

Lorsque Mallande profre sa sentence, je balbutie piteusement, furieux contre


et je

moi-mme,
verre.

me tais,
collge,

le

nez plong dans

mon

Au

o nous tions compagnons de


avait dj sur

classe,

mon camarade

ma

non-

14

LE
et

NQ UUANT

chalance

ma

faiblesse de

nerveux

cet ascen-

dant de

l'tre sain,

vigoureux

et rsolu, et qui

sait ce qu'il

veut
lui,

et qui le

veut jusqu'au bout.

Un mot
songes
gissais
faute.
Il

de

une lueur chappe de ces yeux

clairs arrtaient sur


et

mes

lvres le flux des

men-

des inventions baroques, et je rou-

de honte parce qu'il m'avait pris en

me

mdusait, positivement. Je l'admi-

rais et je le rvrais.

Quand
chose
:

il

avait dit

Il

ne faut pas
pas, et

faire cette
il

, je

ne la

faisais

quand

avait dit
,

Tu

as

commis une

mauvaise action

l'horreur de
Il

m'arrachait des larmes.

tait

mon
Je

ange gardien. Que

n'est-il,

mon pch mon juge et toute ma vie


le

durant, demeur
le

mes

cts!

considre, renvers contre

dossier de

sa chaise, le front noble et haut sous la brosse

de

cheveux blonds

et

drus, le nez court et


tirant

droit, la

moustache de guerrier gaulois

ses longues pointes contre les joues rases et

brunes,

le

menton volontaire marqu d'une


:

cicatrice violtre

un coup de sabre berbre


son galon de capitaine
et

qui valut
la croix

mon ami

pingle son dolman carlate de spahi


sa magnifique stature, ses paules

J'envie

LE CONQUERANT
puissantes et sa
taille

15
l'iieure,

mince qui tout

dans

la

rue du Commandant-Provost,

lui

mri-

taient les illades des belles

dames revenant du

tennis. J'envie plus encore cet air de tranquille

franchise, d'quilibre et d'nergie, qui pare ce

visage de beau soldat d'un charme

si

mle

et si

imprieux. Celui-l est matre de sa destine!


Celui l est

un

homme
la

Comme
et

tombait

nuit sur la ruelle tor-

tueuse qui est l'artre principale de Casablanca

comme
tendit la

s'allumaient les rverbres,


face. Il

nous
et

nous trouvmes face

me

reconnut

me

main

Il

Bonjour, Maxime

Viens dner avec moi.

m'entrana tandis que je bgayais des forpolitesse.

mules de
rant, et l,

Nous dnmes au

restau-

dans

le

brouhaha des conversations,

dans

la

lumire aveuglante des lampes incan-

descence, dans la chaleur des vins de France,


je parlai, je parlai, je parlai. Je prorai tort
et travers, dtaillant

avec fougue

et

incohIl

rence

mes rves
sans

et

mes

projets d'avenir.

m'coutait

broncher,

sans
et

donner

le

moindre signe d'impatience

sans cesser de

sourire, lchant seulement par intervalles, au

16

i:

NQU ERA NT

moment o
videmment
ronnait...

je reprenais souffle,
!

un

Oui...

qui

m'exasprait

et

m'pe-

Dehors,

il

prit

mon
pas,

bras et dit froidement


tout
!

n'existe
l.

ce

que tu m'as

racont
veses

n'existe pas

Sottises et bille-

!...

Tache

d'ire prcis enfin. Qu'as-tu,

exactement, l'intention de faire ici?

Et

me

voil reparti

dans mes divagations


et

fumeuses, qu'il ponctuait


agaant
:

hachait de son

ce

n'existe pas!...
il

Une

fois

encore,

vient

de
il

me

jeter la
:

figure sa

maudite phrase. Puis

ajoute

Taisons-nous une minute. Je veux voir

sauter cette petite

bonne femme
dans

et

entendre

la

musique de

sa danse.
installs
le

Nous sommes
vendredi

promenoir

d'un music-hall de planches o vient, chaque


soir,
le

tout-Casablanca. J'examine,
les

pendant que prludent


chestre, l'tablissement
duit.

violons de

l'or-

o Mallande m'a conhangar gigantesque

C'est

une

sorte de

aux parois badigeonnes de chaux, que font


plus blanches et plus dsoles les flammes
li-

vides des quinquets actylne. Des essaims

LE CONQUERANT

17

de mouches constellent de grappes immobiles


les solives

du plafond. Des banderoles de paaux poutres


et

pier et d'tamine accroches

aux

chevrons de

la

charpente se balancent lourde-

ment dans

l'air

puant
et

et dense.

L'norme halle

de bois, de torchis

de tle ondule semble


forain. Il

une grange transforme en thtre


fait

horriblement chaud, une chaleur d'tuvc


et

charge de relents de crasse

de sueur; l'acre

fume des cigares


vant

et

des cigarettes roule de-

les affiches et les


;

rclames du pourtour ses

volutes bleutres l'odeur ignoble et sucre des


alcools
et

des sirops se mlange au parfum


et

curant des essences, des pommades


lotions.

des
la

Cela
et le

sent

l'officine

de

coiffeur,

chambre

mauvais

lieu.

Je pourrais

me

figurer que je bois

mon

verre

de

kummel dans quelque

beuglant de sous-pr-

fecture ou quelque

mchant casino-cinma de

petite plage, n'tait le public des fauteuils d'or-

chestre,
noir.

du

parterre, des galeries et

du prome-

Des

militaires, des quantits de militaires de

tous grades et de toutes armes en uniformes de


toute nuance, en toile kaki, en cheviotte r-

18

LECONQUERANT
drap beige, uss

sda, en

dteints par les

tapes dans la brousse; des militaires qui ne

semblent avoir avec


rects de

les soldats

poupins

et cor-

nos garnisons mtropolitaines aucune

parent, tant sont bronzes leurs faces maigres

qui respirent l'nergie, l'audace, l'allgresse,


soif

la

gamine du

plaisir htif et violent entre les


et les risques

randonnes prilleuses d'hier

de

demain

de joyeux gars presss de vivre et

contents de leur vie ardente et simple. Quel-

ques femmes

d'officiers,

chapeautes

et nip-

pes l'avant-dernire

mode

et qui jacassent

chiffons avec des voix perantes.

Des civils, moins nombreux que les


Je note l'impossibilit absolue o je

militaires.

me

trouve

de

les classer d'aprs leur

mise, de les cataloartisans, terriens,


la

guer par castes,

bourgeois,
dans

comme je

l'eusse fait

mtropole.
:

Ils

sont identiques quant au costume

feutre

larges bords, veston, culotte, jambires de cuir fauve, perons la chevalire


et,

au poing, une
les mollets

cravache qui leur sert se tapoter

ou

marteler la tle peinte des tables. Quelques-

uns,

bien
la

peu, ont des visages panouis de


plupart, des

repus;

masques tragiques de

LE CONQUERANT
flibustiers, des profils cruels d'oiseaux

19

de proie.
le

Tous mnent grand tapage, battent du talon

plancher, rient bruyamment. Chez tous, qu'ils


soient Franais de Provence, de Gascogne, de

rile-de-France, du Lyonnais,

reconnaissables

leurs accents caractristiques,


Italiens,

qu'ils soient

Espagnols, Maltais, Grecs, Allemands,

Anglais, Levantins, chez tous, j'aperois l'angoisse inavoue, la fivre de la lutte, qui crispe
leurs traits et brle leurs yeux. Cette baraque
est
le

gte

d'une heure o

ils

cherchent
passs
et

s'tourdir,
futurs.
cette
Il

oublier

leurs soucis

Aurai-je,

dans

quelques

semaines,

mine inquite de bte froce affame?


y a des
Juifs,

de jeunes

hommes
des

d'Isral

dguiss en Europens et qui jouent de leur

mieux

les

Brummel. H y

courtisanes

juives, fagotes tant bien


selles

que mal en demoiet

de France,

effroyablement poudres

maquilles, mais gardant, sur les coques huileuses de leur chevelure, le

mouchoir de
y a des

soie

bigarre de leurs aeules.

Il

mou-

khres

des Marocaines, drapes dans des coet

tonnades crmeuses

qui cartent leurs voiles

pour montrer aux Roumis luxurieux leur mi-

20

LE CONQUERANT

nois basan, leur nez ovin, leur

menton tatou

de bleu.

Une

dizaine de Marocains, en djellabas


et

marron, graves

majestueux, lampent silen-

cieusement des coupes de Champagne. Et enfin,

une nue de ribaudes, venues de tous


de
la

les ports

Mditerrane, de Marseille, de Naples,

d'Alger, de Tunis, de

Smyrne, de Port-Sad,
ou
jolies, tiques

jeunes ou

vieilles, laides

ou

grasses faire

peur,

harnaches pompeuse-

ment ou en

guenilles, l'cume de la
la

vague

for-

midable qui a roul sur

plage du pays neuf...


;

Regarde,
tion, ce

dit

mon ami

par

excep-

numro

n'est pas trop mdiocre.

Sur

la scne,

une danseuse s'avance

petits

pas presss que scandent les notes aigres du


piano. Les feux blafards de la

rampe

criblent

d'tincelles les perles d'acier et le satin

mauve
la

du corsage

bas,

irisent

de lueurs fugaces
jaillit

chair nacre du buste qui

de la cuirasse

paillete et les bras qu'enserrent, au-dessus

du

coude, des rubans de velours rouan. Le tulle


raide, grenat et

saumon, de
les

la

jupe vase dfines,

couvre jusqu' mi-cuisse


tes de soie

jambes
la

gan:

rose.

Pas vilaine,

danseuse

une poupe blonde,

dix-huit ans au plus,

LE CONQUERANT
figure allonge et plotte de petite aurait
fille

21

qui

un corps muscl

et plein

de Diane chas-

seresse.
lire

De

ce contraste

une sduction singules

mane, qui fouette

nerfs des mles

entasss et refoule dans les gosiers les rires et


les

beuglements.

Elle danse, les talons joints, les


rire la

mains der-

nuque, roulant des hanches aux prela

mires mesures de

mlodie andalouse, lenvite, jus-

tement d'abord, puis de plus en plus

qu' excuter une sorte de danse du ventre fr-

ntique et lascive, sans que bougent les jambes


gaines de soie, ni
la

gorge, ni les bras, sans

que cessent de sourire presque douloureuse-

ment

les lvres

saignantes de fard et les yeux


le

pervenche d'enfant ingnue. Et


les notes

piano grne

chevrotantes de la habanera, un de

ces vieux airs

les

musiciens espagnols,

fils

des conqurants maures et des

nomades

gitanes,
la

ont insinu toute l'ardeur sauvage et toute

mlancolie atavique de leur race.

1.

Ole, chiquita

susurrent

des Catalans

aials sur leurs chaises et prts se

pmer.

Bravo, petite!

22

LE CONQUERANT
fl, la crcelle

Pourquoi, au lieu du piano


des guitares,
le

ronflement des tambours de


des
castagnettes
la

basque

et

le

cliquetis

ne

rglent-ils pas le
les

dhanchement de

danseuse,

ondulations des bras qui se sont dploys


vers les paillettes et
le

et s'abattent

clinquant
des

de

la

jupe

et

remontent, palpitants

comme

ailes

de mouette, les torsions des mains qui


les frises leurs

tournent vers
ses, le
et

paumes renvertendent,

frmissement des jambes qui s'cartent


rassemblent,
se

se

plient

et

se

tantt avec

une aisance molle, tantt brusquela

ment, suivant

cadence ralentie ou prcipite

de la complainte?

et

Ole, chiquita!
et

Pourquoi aussi ce visage puril


pourquoi
la

innocent
ce corps

mimique impudique de
de la foule?...

promis
se,

la sensualit
la

Mallande

formule l'instant

Ma mme

pen:

Dommage
damne

que

cette petite fille soit confille


!

n'tre qu'une
oui...

Dommage,
la

Chute du rideau, applaudissements, hurlements, rappels... Le rideau ne se relve pas,

danseuse ne revient pas

les

grondements

LE CONQUERANT
s'apaisent

23

quand

elle

a[>parat

dans

la

salle,

enveloppe d'un
tussor,

pauvre

cache-poussire

en
cir-

une

sbile d'tain

aux doigts. Elle

cule entre les tables, se penche vers les con-

sommateurs qui

jettent de gros sous dans son

cuelle et tachent, avec des rires pais, de frler


ses bras nus.

Jean

lui fait

signe

elle accourt.

C'est

une
l'a

enfant, mais dj sa

besogne dgradante
:

marque des stigmates professionnels


pires fripes, cerne

pau-

mauve,

pli

la

commis-

sure des lvres. Qu'elle est frle, qu'elle est

touchante, cette crature dlicate!... Oui, c'est

dommage... Pendant que


as^ec la quteuse, les

mon ami
purils

bavarde

yeux

m'examinent
sans anti-

la

drobe,

et,

me

semble-t-il,

pathie...

Au

revoir, capitaine!

chante la voix

un peu rauque.

Au revoir, gentille demoiselle! Au revoir, monsieui


...

C'est

moi

qu'elle s'adresse, en
fluette
et

me

tendant
sur

une

menotte

veine de

bleu

laquelle j'applique

mes moustaches.

__ Oh!

fait-elle.

24

r.E

CONQUERANT
flatte

Et je

la

devine

de l'hommage inat-

tendu

et public.

Elle s'en va, trottinante et

menue,

si

atten-

drissante sous la

mousse vaporeuse des che-

veux

bouriffs!
Jolie, ta petite amie.

Jean
aigus.

me

dcoche un de ses regards

les plus

Elle

n'est pas

mon amie
n'est

au sens o tu

veux l'entendre. Elle


j'ai piti et

qu'une gamine dont


les sales

dont je voudrais carter

oiseaux de proie qui la guettent.

Impossible...
Difficile!...

Je ne prtends pas jouer


m'est simplement pnible

les

rdempteurs.
le

Il

d'imaginer
et

sort prochain de cet tre faible

dsarm... Mais je sais que l'irrvocable


Baste!...

s'accomplira...

Tiens,

allons

faire
fini-

quelques centaines de pas dehors. Nous


rons de parler de
toi et

de

tes projets.

III

Nous avions gagn

la

rue du

Commandantrouls
la tte

Provost o dormaient

les

Marocains gardiens
le trottoir et

des boutiques, allongs sur

dans leurs burnous. J'avais encore dans


toute la lumire et tout le fracas
cert et je

du caf-contourner

marchais en

sifflotant, faisant

ma

canne, lorsque Mallande


et

me

lana,
:

du ton

brusque

cassant qui lui est habituel

En
tuation?

somme,

quelle est exactement ta

si-

Ma... ma situation? balbutiai-je. Oui. Qu'as-tu jusqu' ce jour?


fait

Que

comptes-tu

faire

dsormais?
il

Ron gr mal

gr,

me

fallut

exposer
2

mon

26

LE CONQUERANT
l'tat

impitoyable camarade

fcheux de mes

finances et quelles folies (j'omis dessein les


canailleries) m'avaient
faite.
Il

amen

la ruine par-

coupa court mes souvenirs

et ce

Bon! Rsumons-nous
tes

tu as croqu le

magot de

pres, sauf quelques billets de

mille qui constituent, avec une malle de linge

complet vert mousse, ton capital actuel.


le

Voil pour
l'avenir.

pass et pour

le prsent.

Voyons

Tu
:

es

venu au Maroc

afin de rdifer

ta fortune

par quels moyens?


Je

Je
avec

lutterai...

me

battrai corps corps

la chance...

Ne

rdite pas tes divagations

du diner

a n'existe pas... As-tu quelque ide en

tte,

quelque ide prcise?

Non, avouai-je piteusement. Quand es-tu dbarqu? y a huit jours. A quoi as-tu employ
Il

tes loisirs

depuis

ton arrive?

Un

geste d'impatience m'chappa, que Mal-

lande surprit. Sa main osseuse et brunie par


le soleil treignit

fortement

mon

paule.

LE CONQUERANT

27

avec

Comprends,

me

dit-il,

comprends

que ce questionnaire n'a qu'un but m'clairer,


inspirer le conseil que je te donnerai finalement,

mon

exprience de vieux coureur du hled

africain et toute
tiel est

mon

amiti pour

toi.

L'essen-

que je sache.

Comment rsister ce diable d'homme? Et me voil lanc, narrant les pripties de mon
dbarquement sur
vais,
la terre d'exil...

Je les revid'initia-

au fur

et

mesure, ces heures

tion

ma

vie nouvelle, et la fivre qui m'avait

brl

durant cette premire

tape revenait

chauler
Jet
laient

mes

veines.

du paquebot dans une barcasse o brailune douzaine de rameurs

demi nus,

je

m'tais trouv, aprs vingt minutes de sauts et

de plongeons travers les houles de la rade,

debout sur
et

les dalles

du quai, entre
et

ma

valise

ma

malle,

ma

canne

mon

parapluie aux
tourdi par
le

doigts,

aveugl par

le soleil,

vacarme des grues haletantes, par

les piaille-

ments des portefaix arabes courant

la

queue

leu leu et courbs sous des sacs d'orge, par le

grouillement de

la foule

qui se dmenait avec

frnsie et vocifrait, bouscul par des marins

28

LE CONQURANT
ti-

qui mettaient l'eau une chaloupe, par des


railleurs algriens
et
les

que leurs

officiers

rangeaient

comptaient

comme

des ttes de btail, par


se chamaillaient au-

gamins loqueteux qui

tour de

mes bagages.
o fumaient trente navires

Derrire moi tait la baie demi-circulaire, lu-

mineuse

et bleue,

l'ancre;

ma

droite, la darse

j'avais atterri;

et

ma

gauche, des piles formidables de ballots


les

de caisses que dominaient

charpentes
et,

mtalliques d'un dock gigantesque,


l'horizon

barrant

mon

regard perdu, les remparts


cit fodale,

de Casablanca,

des murailles de
d'o
jaillissait

en pis
rousses

et

en moellons, hautes de trente pieds,


fauves, perces de meurtrires et
et

et

de crneaux,

un entassement

chaotique de cubes d'une blancheur clatante

ou d'un outremer insoutenable, maisons des


premiers occupants du
sol,

Arabes

et Juifs.

Par l-dessus, deux ou


drangulaires,

trois

minarets qua-

gaufrs d'arabesques, quelques

hampes o
europens;

flottaient les
et

drapeaux des rsidents


d'un azur intense et

puis le

ciel,

frmissant, peine glac d'or et d'argent par la


clart merveilleuse

du jeune matin.

LE CONQURANT

29
et rustres
et

Des commis de douane, insolents


souhait,
flair

aA^aient

dplac

mes chemises

ma

trousse de toilette. Aprs que j'avais

subi une heure d'attente devant leur ignoble

cahute, l'un d'eux condescendait tracer d'une


craie ngligente sur

mes

colis

quelques hiro-

glyphes indchiffrables.
Et je franchissais enfin
le

seuil de la ville

par la Porte de la Marine, une poterne basse

que

les

embruns avaient comme givre de


cts trottinaient

sel.

A mes
sous

un anon, qui
et

pliait

le faix

de mes bardes,

son propritaire,

un Marocain trouss jusqu'aux hanches, qui

me

tenait,

en sabir, des propos tout


de temps autre,

fait inin-

telligibles et,

criait pleins

poumons
nai

ce

Balek^l... balek!...

Station au consulat de France, o je dcli-

mes nom, prnoms


la

et qualits.

Mon

titre

de comte et

profession de touriste que je

m'attribuai impressionnrent favorablement le

jeune employ,
Anglais, qui
ter de sa

pommad

et

ras

voulut bien, en
sa cigarette

comme un mon honneur,


gyptienne
et

bouche

1.

Attention!...

2.

30

LE CONQUERANT
articuler

mme

quelques

aimables

Oui,

monsieur... Entendu, monsieur...

Aprs quoi,
et four-

reprenant son air de ddain suprieur


rant ses mains dans ses poches,
il

interpella

en termes grossiers trois ou quatre pauvres


migrants qui attendaient dans une courette,
accroupis prs de leur minable bagage, et qui
avaient l'immense tort de
n'tre

point ns,

eux,

et

de ne point venir au Maroc en tou-

ristes...

Mallande

s'tait esclaff

Trs
sulat!...

quai d'Orsay

ton attach de con-

Continue,

mon

vieux.
parat-il!

Le calvaire

classique,

avait

commenc,
gnes,

la

course d'htel en htel, presque

tous identiques, anciens logis de notables indi-

avec une cour centrale

qui avait t
et

un

patio,

avec des escaliers de marbre

de

mo-

saques violemment barioles, avec des chambres dplorablement sombres et d'une propret

douteuse,

presque

tous appartenant des


et
:

Espagnols olivtres
daient uniformment

hautains

qui rponplace...

Pas de

On

va vous mettre un matelas dans


Et nous repartions, moi,

le salon...

mon

nier et

son

LE CONQURANT
a ne, travers le

31

ddale des petites rues mal-

odorantes, paves de galets pointus.

Une auberge, tenue par un mnage


m'avait

maltais,

finalement

donn

asile.

J'avais lu

domicile, pour quarante sous par jour, dans

une chambrette de planches


tout

et

de tle dont
lit

l'ameublement consistait en un

de

sangle, en

un bureau-table de
rotin,

toilette,

en une

chaise

de

sans
et

compter quelques

myriades de mouches
moustiques.

quelques douzaines de

Mais de

mon

perchoir, rig

sur la dernire terrasse de Timmeuble, je pouvais, sans

bourse

dlier, jouir

du panorama

le

plus admirable, embrasser du regard le

champ

de mes exploits futurs.


Il

se droulait
:

mes

pieds

comme
o

sur une
se balan-

carte gante
aient,

l'anse demi-circulaire
la

au gr de

houle, les paquebots, les

cargo-boats et les barques de pche; la ville


serre

dans son

corset

de remparts

et

qui

dessinait sur le rivage, en carreaux blancs et


bleus, la

forme d'un croissant aux deux pointes

orientes vers le large*;


croissant,

la

corne ouest du
de
l'ancienne

l'enceinte

crnele

casbah, qu'avaient dfonce

les

obus de

la

32

LE CONQUERANT

Gloire et qui enfermait aujourd'hui les bti-

ments crpis
la corne est,
et

la

chaux de

Flipital militaire;

une plage jalonne de cabanes

de guinguettes, puis les avenues rectilignes

du

faubourg

la ville

nouvelle que hris-

saient des btisses cinq tages, des chafau-

dages, des pylnes de fer et de ciment arm, des

chemines d'usines;
mdiocres

sur une ligne de collines


\elles-mmes un arc de

et figurant

cercle dont les extrmits touchaient, d'un ct,

au faubourg,

et,

de

l'autre, l'hpital, le

camp,

formidable agglomration de baraquements,


de tentes-marabouts
struction...
et

de casernes

en con-

Entre

les

deux

croissants, civil et

militaire, sur la pente insensible des collines,

des villas et des jardins... Partant des trois


portes principales,

l'orient,
;

Bab-es-Souk;

au midi, Bab-Marrakech
de l'Hpital,

l'occident, la Porte
filaient tout droit

des routes qui

vers la plaine peine ondule, verte d'orge et

de bl naissants, vers Rabat, vers Marrakech,


vers Mazagan, vers les rgions

soumises de

l'Empire chrifien,

le

bled makhzen,

des conquistadors de

mon

espce

difiaient

leurs fortunes de nababs, vers les pres

mon-

LE CONQUERANT
tagnes
Siba,

33

des tribus

dissidentes,

le

hled-esles
et

o, pour nous frayer des chemins,


ma

gens de guerre conduisaient leurs colonnes


btissaient des postes...
J'avais song, accoud au parapet de
rasse,

ter-

tandis que venait j'avais song


:
:

le soir violet et

que

glapissaient les muezzins sur les tours des

mos-

ques,

Que

sera demain?...

Mallande jeta

Voil

pour

la

topographie. Parlons main-

tenant ethnographie.

Je dus confesser que je m'y perdais. Huit

jours durant, j'avais err, sans but, travers


Casablanca, roulant de caf en caf, djeunant

dans un htel, dnant dans un autre, ahuri


par
la

cohue cosmopolite qui

refluait

dans

la

rue, dans les estaminets, dans les salles de res-

taurant. Je n'tais

parvenu distinguer netles

tement que deux catgories de bipdes,

Europens
derniers,

et

les

indignes,

et,

parmi ces

deux subdivisions aisment reconnaisl'Arabe, son burnous ou sa djel sa souquenille noire.

sabls

laba;

le Juif,

Ce
Mallande.

n'est dj

pas

si

mal!

remarqua
tu

Avec

un peu d'entranement,

34

LE CONQURANT

parviendras bien vite discerner les courants

principaux des races, des castes et des professions.

Voici

quelques donnes

lmentaires

qui faciliteront ta tche, en ce qui concerne nos

compatriotes.

Du

cours succinct et limpide qu'il


il

me

ft

en

quelques phrases,

rsultait

que je pouvais

choisir entre trois classes :les gros bonnets ,

pour user de son


membres
des

expression,

industriels,

colons, commerants,

architectes,

banquiers,

syndicats

puissants

qui

trafi-

quaient des peaux, de l'orge, du bl, spculaient


sur les terrains, sur les immeubles du faubourg
et de la banlieue, agents

grassement pays d'im

portantes socits mtropolitaines; les

risque-

menu
rade,

comme

les dsignait

boutiquiers de la rue

mon camadu Comman

dant-Provost, tenanciers de modestes htelleries,

emplo3^s la solde des gros bonnets

ou

des administrations, comptables, contrematres,


chefs de chantiers; la plbe, enfin, multitude
htroclite, individus

dpourvus de pcune
et

et

trop

frquemment de prjugs
ou

qui assu-

raient leur vie misrable par toute sorte d'ex-

pdients

licites

illicites,

coiffeurs qui

LE CONQUERANT
accolaient leur officine

35

un bar peupl de

ser-

vantes tout
des affaires

faire,

mercantis qui brassaient


et

invraisemblables
le

quelquefois

rprouves par
et

Gode, aigrefins de tout poil

de toute plume, chevaliers complaisants de

demoiselles lgres, surintendants


et

de tripots

de bouges, gardiens

de harems plus ou
la police urbaine.
:

moins soumis au contrle de

Cette classification n'tait pas absolue

il

n'y

avait pas entre les trois compartiments de cloi-

sons tanches; d'une couleur l'autre, on rencontrait toutes les nuances intermdiaires.

Mme mthode pour


les colonies trangres,

t'y

reconnatre dans

allemande, anglaise, au-

trichienne, portugaise, espagnole, italienne...

A signaler cependant l'afflux d'immigrants espagnols


et italiens

venus

ici

sans espoir de retour

la terre natale, exerant le mtier qui, dans

leur pays, ne les nourrissait plus

terrassiers,

manuvres, maons

et autres

ouvriers qui font

la main-d'uvre indigne une concurrence


srieuse et que les Marocains hassent, pour ce
motif, de toute leur

me

positive...
est

Notons

ce

propos que

le

Marocain

un autre travailleur
et la

que l'Algrien, dont^l'insouciance

fainan-

36
tisc

LE CONQUERANT
sont proverbiales. C'est un laboureur aussi
terre

amoureux de son lopin de

que peut

l'tre

de son champ notre paysan franais, un artisan


actif et adroit,

un commerant avis

et

soucieux

de ses intrts, quelqu'un enfin avec qui l'on


doit compter.
d'ailleurs,
. .

comme nous comptons avec lui,


le fusil
!

quand,

au poing,

il

s'oppose

notre intrusion

Et

les Juifs?

Des gens extraordinaires. Une race


sicles, a

qui,

pendant des

vcu sous

la botte

des

oppresseurs berbres, ranonne et dcime


intervalles presque fixes, et qui a russi vivre

pourtant. Ce qu'elle a souffert est inimaginable,

mais

elle vivait, force

d'endurance, de courage

passif,

de courbettes et d'astuce. Le jour de

gloire est arriv


son

pour

elle

nous avons mis

fin

martyre. Les Juifs ont pris peine


et

le

temps de respirer

se

sont remis
est

leur

besogne traditionnelle qui


l'argent.

de gagner de

Tu ne Je ne
reconnais

les les

aimes gure...

aime ni ne

les hais.

Je rends

hommage aux

qualits solides de ce peuple; je

qu'il

prpar

et

facilit

notre

LE CONQUERANT

37

uvre, grce principalemenl aux coles de


l'Alliance Isralite...

Mais

il

n'est pas

bon que

notre victoire puisse apparatre aux yeux de


l'lment l'lment

arabe
juif,
..

et

berbre une revanche de


cela...

Laissons

Qu'as-tu exac-

tement l'intention de

faire,

au Maroc?

J'avouai que je n'en savais trop rien.

Quelles sont Quelques


sement corn.

tes ressources actuelles?

billets

de mille, dont un srieu-

Diable!

diable!...

Pas de chques?... pas

de carnet de compte dans quelque bonne banque

de Casablanca?

Rien. Embtant,
Mallande

trs embtant...

s'absorba

dans
le

une

mditation

laborieuse que trahissait


ses doigts tordant sa

geste machinal de

longue moustache. Puis,

comme nous
t-il.

arrivions

ma

porte

As-tu au moins quelque ide? demanda Tu


jouer
lieu... heu...

ne peux cependant pas continuer

les touristes...

Dans

trois mois, ton der-

nier billet de mille serait claqu...

Te prter
3

38

LE CONQURANT
te

quelque argent?... Ne
de protester,

donne pas
ne

la

peine pas un

Maxime

je

te prterai

sou, parce que je n'ai que

ma
et

solde pour vivre.


fait

Les Mallande ne possdent, en

de biens

au
tier

soleil,

que leur blason,

moi, unique hri-

du nom, que

mon

pe... Dis donc,

mon

vieux...

Quoi? Retourne en France. Non!... Je suis venu au


la toison d'or
:

Maroc conqurir
y

je la conquerrai, devrais-je
'

laisser

ma

peau!

Il

n'y a pas de toison d'or

ici

pour

les

hommes
Il

de ta sorte.
s'il le

Je me dclasserai, n'est pas question de


pour

faut.

cela. Il te
,

manque,
capitaux.

tre

un

gros bonnet

les

Risque-menu

tu gagneras le pain de chaque

jour, pas une once de plus...

Tu ne

me

vois pas en gratte-papier, der-

rire le grillage d'un

comptoir?
en
effet!
:

Je ne
Comme

te vois pas,
il

se taisait

ensuite, je conclus

Reste
un
c(

donc

la troisime

hypothse

tre

indsirable ...

LE CONQUERANT
Il

39
et

me

considm, un moment,
:

pronona de

sa voix la plus rude

J'ai

peur,

Maxime,

j'ai

peur

que tu

n'choues finalement dans


sirables...

la

tourbe des ind-

Son regard

acr arrta

dans

ma

gorge

l'exclamation de fureur qui allait en

jaillir.
:

Je

te

connais,

mon

pauvre Maxime

tu

n'as de volont
crises.
.

que par accs, d'nergie que par

Quelles aptitudes possdes-tu? Aucune,


. .

n'est-ce pas?.

Sans ressources pcuniaires, sans

connaissances professionnelles, sans caractre,

que peux-tu? Rien... Tu vas

la bataille sans

armes

et

sans troupes

tu es vaincu d'avance.
:

Je voulus crier, je ne pus que gmir

Non... Je serai vainqueur!

Vaincu,
Je
sais, je sais

te dis-je,

vaincu d'avance...
te

quels gredins

tendront

les bras,

voudront t'associer leurs louches ngoces,


leurs spculations de terrains inexistants

ou de

mines chimriques... Je
te
le

sais quels

compagnons
Reprends
y a l-bas,

guettent, et quelles compagnes...

paquebot, rentre en France


les

il

pour

faibles

comme

toi,

des sincures

occuper, des hritires pouser...

40

LE COiNQUERANT

Je serai vainqueur! Vaincu... Tu marqu


es

pour

la dfaite...

Ilentre en France.

Non... J'y

Il

suis brl, d'ailleurs...

y aurait une solution, mais accepteras-

tu? T'engager, sous

un faux nom, dans

la

L-

gion trangre... Dans l'arme, tu auras un


caractre,

une nergie

le

caractre et l'nergie

de

tes chefs et

de tes camarades, de la masse

tu seras noy.

Tu

auras un but, celui que


:

s'est

assign l'arme tout entire

faire

pour

le

mieux l'humble devoir quotidien, sans


et

discuter
le

sans se casser

la tte

rechercher

pour-

quoi de chaque chose.

Tu

oublies que

j'ai

vingt-sept ans.

Et

puis, quelles perspectives?


et le rata, trois

La soupe,

le

buf

sous par jour et

la gloire par-

dessus

le

march...

Coucher onze mois sur


dans
la fosse

douze en plein

air et finir

ano-

nyme, aprs

quelque

pitre
:

escarmouche...

Grand merci. Mallande


ment, tu

je crois que, dcidniais!

me

prend-s

pour un

J'touffais de rage et je trpignais

comme un

enfant.

Jean haussa

les

paules

LE CONQUERANT

41
te

de
te

Calme-toi. Je

me

devais et je

devais

mettre en face de la vrit toute nue.

C'est fait

maintenant

tu as

pu contempler

ton aise cette


ture.

dame

et tu es difi sur sa struc-

Sois

persuad

que

j'ai

agi

pour ton

bien.

Tu m'as

coup

les ailes!

murmurai-je
le

d'une voix basse et douloureuse.

Je

t'ai

empch de sauter dans

vide

avec des ailes de carton... Allons, bonsoir!

Adieu. Bonsoir
Je
file

et

sans rancune, n'est-ce pas?...


les

demain chez

Zar avec

mon

escadron.

Je reviendrai dans un mois, inch' Allah/...


seras en France, je suppose...

Tu

Tu

me

retrouveras

ici,

Jean, en train de

combattre.

Vaincu dj. Non! debout


d'estoc et de taille!

dans

la

mle

et

frappant

Vaincu!
Je suis seul, seul enfin dans
seul avec

ma

chambre,
et

mon dcouragement effroyable


De mes

ma
mes

lassitude infinie.

esprances, de

42
illusions,
il

LE CONQURANT
ne subsiste que des cendres. Je

me
les

suis jet sur

ma

couchette et
le

j'ai

ferm

yeux, attendant que

sommeil vnt pa-

cifier

mon

cerveau tumultueux. Mais trop de

visions dsolantes m'assaillaient, trop de faces


railleuses
et

narquoises

grimaaient
closes,

devant
trop

mes paupires obstinment

de

penses confuses se pressaient dans

mon
Tu

ima-

gination en droute... L'obsdante parole r-

sonnait trop haut

mon
me

oreille

es

un

vaincu
Je

. .

me

suis lev, je

suis assis devant

ma

table souille de taches et boiteuse, j'ai noirci

quelques

feuillets

de

mon journal... Le journal


un vaincu! Et

d'un vaincu!...

Eh

bien, non! Je ne serai pas

Mallande a menti!...

Quel silence

terrible m'entoure, quel silence

lourd de menace et d'hostilit!...


terrasses

Sous
de

ces

de

pis,

sous

ces

toits

tuiles,

tant d'tres

humains reposent, qui sont mes


point broy

adversaires, et que je devrai abattre, que je

devrai

broyer pour n'tre

par

eux

! .

Eh

bien, je

me battrai!... Debout!

debout!...

LE CONQUERANT

43

En
Il

avant, Chadeuil, pour le combat, pour la

victoire!...

En

avant!...

faudra que je tche de revoir cette petite

personne blonde qui dansait l'Alhambra...

IV

A tienne, Chadeuil! A votre sant, monsieur Pinguet. De quoi? de quoi? tu ne peux pas
la

me

tutoyer?...

On

est des copains, cette heure.

Pas

vrai,
!

vieux

Chadeuil?...

Rponds, h!

empot
Et,

d'une tape formidable sur l'paule,

le

nomm
bas de

Pinguet manque de

me

prcipiter

mon

escabeau.

Dis voir un peu...


n'est pas des
:

On

est des copains,

ou on

copains?

Je bgaye

Mais, certainement, on Alors on un autre


siffle

l'est...

kummel... Ma-

LE CONQUERANT
daine La, une autre tourne...
C'est

45

Du

mme...

moi qui

rgale.

Une
vahit

griserie singulire et dlicieuse

m'en-

mesure que

l'alcool doucetre insinue


Il

son poison plus avant dans mes fibres.

me
en

semble que chaque


ai-je bu,

petit verre

combien
mon

au

fait?

veille

dans

cerveau

des lgions d'ides merveilleusement belles qui


se dressent toutes

ensemble

et se

bousculent,

que chaque gorge de liqueur suscite en moi


des vaillances et des audaces irrsistibles.

Mes
d'uu

angoisses de la veille, j'en


rire

ris

aux

clats,

nerveux

et

bruyant qui m'emplit de larmes

les

paupires et dchane l'hilarit de M. Pin-

guet,

Qu'as-tu Rien...
de Mallande, de

te tordre,

camarade?

rien...
la

Et je m'esclaffe

pense que, pour quel-

ques neries profres par ce cuistre galonn


j'ai

pu dsesprer de

mon

avenir,

mon

resplendissant avenir, douter de moi,

Ghadeuil, l'invincible conquistador!

La grosse La, sous couleur de dnombrer


nos soucoupes, appuie contre
rebondie qui fleure l'ambre

ma joue
et
le

sa gorge
elle

musc,
3.

46

LE CONQUERANT

presse

du genou
la

mon

genou.

Une

illade
les

rcompense
couperoses

gnreuse dame dont

joues

et fardes s'embrasent, aussi flamles

boyantes que
ruque.

bandeaux onduls de

sa per-

La vie belle! Ne nous frappons pas! rpond en cho


est

M. Pinguet.

A
dans

travers le brouillard opaque,

cigarettes et
le

fumes de

l'ivresse,

fume des qui

flotte

bar, j'aperois

vaguement

la face rubi-

conde

et

congestionne de

mon

nouvel ami, sa

face hilare et brutale d'hercule forain, oii scintillent les

dents de loup, sa trogne pate de

bouledogue.

Nous nous sourions;


entre
ses

il

crase

mes deux mains


s'lve

pattes massives,

hrisses de poils fauves, et sa voix raille


:

Copains

la vie, copains la mort!...

C'est jur, Chadeuil?

C'est jur, Pinguet. Chadeuil, on des


est
Il

frres,

nous deux...

faut

que

je t'embrasse.
les verres

Par-dessus la table, o

culbutent

avec fracas, nous nous treignons virilement.

LE CONQUERANT

47

Tu verras ce qu'on va en
nous deux...

faire,

des choses,
affaires,
Il

On va

en brasser des
le

vieux Chadeuil!... Je connais

pays, moi!
bosse...

y a quatre ans que

j'y roule

ma

Pas

moyen de me
du Mellah,
ce qu'ils
les

berner. Les Arbis, les crochus

requins peau blanche, je sais


sac malices et

ont dans leur


il

de

quelle faon

faut les mener...

Tu

verras,

mon

garon...

Quelle poigne! Je masse furtivement

mes

ctes endolories et je contemple avec admiration la carrure de Pinguet. C'est

un homme!...
la bataille,

En
chir

voil

un qui doit foncer dans

droit devant lui

comme un
qu'il a
Il

boulet, sans rflqu'il n'a pas


:

aux chances
indemne!

ou

de

s'en tirer

m'enchante

j'envie son

assurance de brute magnifique. Sa vue seule


m'inspire confiance et courage.
Il

me

semble

qu'auprs de

lui je tenterais

sans peur les aven-

tures les plus extravagantes et que, chaque fois,

avec un

alli

de cette trempe, je dompterais

la chance...
si

Brave Pinguet! Je l'aime


depuis
des annes
il

comme
sous
le

nous vivions
toit,

mme

et

pourtant,

y a

trois

quarts

d'heure environ, quand je pntrai dans ce

48
bar,

LE CONQURANT

nous tions l'un pour

l'autre des incon-

nus.

Aprs un djeuner
j'avais

solitaire et

sinistre

mch

et

remch

les cruels pronostics

de Mallande, aprs une lamentable course par


les ruelles

de la
ce

ville, j'avais avis

dans

la

rue

Provost ce
tire

Snob-Bar

que fermait une por-

de perles multicolores. Pinguet y sirotait


la

du kummel en compagnie de

patronne, la

flamboyante La. Je m'assis une table voisine de la sienne et

commandai
,

ce

une

fine ,

puis une autre fine

puis une autre encore,

pour m'tourdir, pour chapper mes rflexions


lugubres
et

moi-mme. Gomment

la

conver-

sation s'engagea-t-elle?

Comment

en sommes-

nous venus nous

offrir, ainsi

que des maons

dans un estaminet des boulevards extrieurs,


des tournes

successives? Je ne

me

rappelle

pas, et puis qu'importe?

Nous sommes amis


seul, et

Je ne

suis plus

tout

Pinguet

s'offre

me

servir de guide

travers
le

ma

nouvelle existence, de second dans


vais engager avec le
Il s'est

duel que je

Destin.

Brave, brave Pinguet!...


sans

racont moi>

embarras

et

sans rticences.

Ses trois

LE CONQURANT

49

annes de service militaire tires aux bataillons


d'Afrique,

o quelque peccadille
est venu

l'avait

fait

envoyer,
les

il

au Maroc

il

y a tenu tous

emplois, successivement gcheur de pltre,

que

son ancien mtier,

puis entrepreneur,
goutte, puis

puis coiffeur, puis

marchand de

sais-je encore!...
J'ai suivi les

colonnes du Tadla, en 1910,


troupe. Sale pays! et

pour vendre du
quelle chaleur,

tafia la

mon

petit!

En

trois jours, la

Lgion a vid mes

barils...

Tu
j'ai

parles d'une
j'ai

noce, au retour!... L'an pass, quand

su

qu'on

allait et

marcher sur Fez,


et

lou un cha-

meau
une

une bourrique,
:

me

voil parti avec


fil,

pacotille

des aiguilles, du

des boutons,
let-

des flacons d'alcool de menthe, du papier


tre...

Fameuse
les

opration!... Mais tout a, c'est


*
:

bon pour

meskine

on gagne trop peu


officiers

et

on risque trop gros. Les

sont toujours

vos trousses,. pendant les tapes, pour vous


forcer rejoindre le

convoi; au bivouac,
et

ils

consignent votre gourbi

flanquent devant

votre porte une sentinelle sngalaise qui ne

1.

Malheureux, besoigneux,

pouilleux

50

LE CONQUERANT

plaisante pas; les convoyeurs kabyles se saoulent avec votre

rhum

et

vous paient en coups de


Il

matraque ou de
ques de nuit
dans
les
le
:

surin...

y a aussi

les atta-

les balles des

Marocains tombent

camp au

petit

bonheur, aussi bien sur


les autres...

non-combattants que sur

Je

voudrais
tion.

me

lancer dans la grande spcula-

Je

lui ai

rendu confidences pour confidences.

Et nous avons dcid que nous ferions ensemble


quelque chose. Quoi? Nous l'ignorions encore,

mais nous buvions, en attendant d'tre


la

fixs,

russite de nos vastes projets. Casablanca

est nous, le

Maroc,

le

monde

entier et Paris,

Paris o nous
en nababs, vingt
lionnaires!

rentrerons en triomphateurs,
fois, trente fois,

cent fois mil-

C'est a qui patera mes poteaux du XI^..


C'est l

que

je

suis

n,

moi, au 33

bis

de

l'impasse de la Baleine, sixime au-dessus de


l'entresol...
Ils

en baveront, quand je revien-

drai,

en carrosse quatre chevaux...


la

A tienne, Pinguet! A tienne, Chadeuil! La vie belle!


la

est

LE CONQURANT

51

Et comment!
La tignasse ardente de La
Le rideau de
vont
et

frle

ma

tempe.
oii

perles laisse entrevoir la ru

viennent, au radieux soleil de l'aprs-

midi, les officiers en uniformes de drap rsda,


les

Europennes en
de ct sur
le

toilettes claires, les

Arabes

assis

bt de leurs nes et criant


:

d'une voix languissante

ce

Balek! halek!

sans se dpartir de leur impassibilit hautaine,


les Juifs

qui ont conserv la dfroque tradi-

tionnelle,
lotte

la lvite

de satinette noire
et qui

et la ca-

de drap noir,

et

marchent en cour-

bant l'chin
furtifs.

et jetant

de ct des coups d'il

Sur

le seuil

d'une boutique, un Syrien

menace de

la

voix

du bton des garonnets

marocains qui collent obstinment aux vitres


de la devanture leurs museaux malpropres et
merveills.

Un

tirailleur algrien,

qui porte

sur la

manche de son bolro bleu

ciel le bras-

sard numrot des agents de police, dambule

avec la gravit d'un vritable sergent de


et,

ville

soudain furieux, pourchasse grands mouson gourdin un gueux misrable qu'en-

linets de

veloppe, en guise de burnous, un vieux sac

de

toile grossire.

Devant une automobile qui

52
tient

LE CONQURANT
presque toute
la

largeur de la chausse et
trpide, hurle,

qui

fait

un vacarme du diable,

souffle des

vapeurs empestes, des mules capa-

raonnes de velours et d'acier niell trottinent


placidement,
et

leurs

cavaliers,
et

de

notables

musulmans, encapuchonns
et

draps de soie

de laine blanche, ddaignent de dtourner

vers la bruyante voiture des

Roumis

leurs vi-

sages basans et graves.

L'trange artre, tout en zigzags, en crochets, en angles aigus,

o l'Europe

et l'x^frique
et leurs

heurtent leurs civilisations, leurs styles


tendances,
sa royaut

celle-ci

imposant
les

le

souvenir de

dchue par

frontons de ses ter-

rasses, par les saillies triangulaires


lais

que

ses pa-

dsaffects projettent au-dessus des trotet

toirs

qui rompent

si

brutalement

la ligne

chre nos yeux de septentrionaux, par ses


loggias closes de grilles maussades et de verres

de couleur, par
les recluses des et

les

meurtrires invisibles d'o


piaient jadis les alles
celle-l,
le

harems

venues des passants^;


installant

l'Europe contranquille

qurante,

avec

plus

sans-gne ses ouvriers

et ses industries

dans

les

cadres antiques, ouvrant des fentres bantes

LE CONQUERANT
dans
les

53

murailles

que de simples

mchi-

coulis entaillaient autrefois, largissant les ta-

nires des boutiquiers disparus pour y loger


ses

magasins, ses

piceries,

ses

bazars tout

scintillants de glaces et de lettres dores, pa-

voises d'affiches, de pancartes et de rclames

L'trange rue o se coudoient et se

dm-

nent
races
!

et
. .

tournoient les reprsentants de cent

J'ai

trop bu, beaucoup trop!...

Les gens

n'apparaissent plus
l'ivresse

mon

regard troubl par

que sous l'apparence de silhouettes


dans un halo de clart

vagues

et sautillantes,

rousstre.

A quoi que tu penses, Chadeuil? Heu... heu... faut secouer, bonhomme!


Il

te

11

n'y a

pas de pain ni de beurre


la-lune.
Il

ici

pour

les

croqueet le

faut

tre

un gars d'attaque,

poing toujours prt taper.

Taper... sur qui?... sur quoi? H! on verra bien!


La toussote pour
attirer notre attention et
:

susurre, d'une voix onctueuse

Moi, j'aurais peut-tre une proposition

54

LE CONQUERANT

srieuse vous faire... Je songe cder


fonds...

mon

Pinguet se lve demi

et

hurle

Tu

entends,

Chadeuil?...
le

Elle

cderait

son fonds!...
installe

On

rachte,
joli

nous deux; on
brin

au comptoir un

de

fille,

accueillante et roublarde... Et, chaque fin de

mois, on passe
fices,

la

caisse...

Avec
:

les

bn-

on monte une autre

affaire

on spcule

sur les terrains de la route de Mdiouna et du

camp

sngalais; on btit des bicoques de bois

derrire les casernes et

on

les

loue des mla forte

nages de terrassiers

italiens.

On gagne

somme

alors,

on organise un service de
les transports mili-

camions automobiles pour


taires sur

Rabat
la

et

Marrakech... La fortune,

mon

bon!

grosse fortune... Qu'est-ce que tu

dis de a?

Heu... heu... Cornes du diable!


Je bgaye, furieux de
les

tu es

mou, Chadeuil!

ma

lenteur trouver

mots
.

Et. l'argent? o prendrons-nous L'argent?... La accommodante. N'est.

et.

le.

est

ce pas, La?

LE CONQUERANT

55

La chevelure flamboyante

frle de plus prs

ma

moustache

et les

yeux noisette

se font plus

langoureux.

Pour sur

...

Je m'entendrais toujours avec


J'ai confiance

monsieur de Chadeuil...

en

moneu

sieur de Chadeuil... C'est drle

comme
Nous
aprs

j'ai

tout de suite confiance en lui!...


rons,

causedner,

voulez-vous?...

Ce

soir,

vous reviendrez au

bar...

Les mains runies de Pinguet dessinent sur nos ttes un geste bnisseur.

C'est a,

vous causerez... Dis donc, La,


si

va donc voir un peu dehors


besoin de parler

j'y suis!... J'ai

mon

ami, entre

hommes.
une
nuque,
:

La grosse femme

s'clipse et Pinguet,

patte pose fraternellement sur


souffle

ma

me

au nez son haleine vineuse


as

Tu bien quelques sous, camarade? Heu... heu... quatre...


trois...

billets

de

mille.

Hurrah
dis donc, tu

. .

Il

faut

que je t'embrasse

...

Eh

bien, nous allons

marcher carrment... Mais,

ne t'imagines pas, je suppose, que


te rouler,

je suis

un type

t'emmancher dans
billets bleus

une

sale

combinaison, rafler tes

56

LE CONQURANT

et te laisser barboter?...

Tu ne

crois pas a,

hein?..^ tu ne le crois pas?...

Je proteste, sincrement indign

pas

Je jure que tu es

le

meilleur et

le

plus

fidle des amis.

Merci,
tout le

mon

vieux...
;

Tu
mes

sais, je

ne suis

un ange de vertu

j'ai

dfauts,

comme
mfies

monde, parbleu! Mais jouer un tour


Rpte que tu ne
te

un

frre, jamais!...

pas de ton vieux Pinguet.


Je rpte, et nous nous accolons de nouveau.

C'est bon,
deuil?...

l'amiti!... Pas,
la

camarade Cha-

Et maintenant,

besogne!... Voil

mon
Il

plan...
se lance

dans des explications que je suis

de

mon

mieux, tandis que devant mes pau-

pires battantes les vases nickels, les fioles,


les

hauts tabourets, le rideau de perles excu-

tent des cabrioles fantastiques, tandis


la

que de

rue assombrie

me

parvient un brouhaha

confus et assourdissant.
Je crois entendre qu'il est question d'un certain Mchain,

qui sera l'intermdiaire oblig


et

de notre ngociation,

d'une certaine Aline,

qui doit tre notre associe.

LE CONQUERANT

57

Elle a de
femme...
patronne!

la galette.

Et

c'est

une matresse

Tu

verras a,

mon

gars...

H!

la

Lca
fille

reparat,

toujours avec son sourire de

accueillante et

bonne

tout

un chacun.
o

Elle repousse la

main que

je lui tends et

tremble une pice de cent sous.

La dernire tourne,
monsieur
riez,

c'est

moi qui

l'offre,

le

comte...

Si! si!

vous

me

peinere-

voyez-vous!...

Vous me promettez de
oui!

venir ce soir?

Mais oui! mais


ramnerai.
Je rcupre

Il

reviendra. Je te

le

quistador et

mon large ma cravache.


la raie et

feutre gris de con-

Pinguet

vrifie detoi-

vant une glace

irrprochable de sa

son chtain,

frise

boucle, onctueuse de
et coiffe sa vaste

pommade

et

de brillantine,

casquette de maquignon. Et nous dmarrons,

bras dessus, bras dessous,

suivies

par

le

regard

attendri de La, debout entre les perles multi-

colores de sa porte.

ami,

Je

crois,
je

me

confie

mon

cynique
ta

crois
joli

qu'elle

en tient pour
11

bobine de

garon...

faudra la

con-

58

LE CONQUERANT

tenter, cette
cher...

femme

ne

te

cotera

pas

Jusqu'
et

la nuit,

nous avons arpent

les rues

couru

les estaminets,
frais

en qute de l'introu-

vable Mchain. L'air

du

soir,

que

la

mare

montante imprgnait d'armes


d'aplomb.
laisse

salins,

m'a remis
ne

Mon

ivresse,

peu peu

dissipe,

plus dans

mes veines qu'une chaleur

bienfaisante,

dans

mon

cerveau qu'une

all-

gresse

fluide,

qu'un

incroyable

besoin

de

bouger, de bondir et d'agir.

Aussi bien l'ambiance, dfaut de


suffirait

l'alcool,

m'lectriser.

Calfeutr jusqu'

ce

jour dans

mon

taudis, ou, lors de

mes prome-

nades

solitaires,

vitant la cohue, je n'avais

pas eu encore
polite l'heure

le spectacle

de la ville cosmo-

la

brle d'une flamme plus

ardente sa fivre spciale.

cette

heure o s'allumaient

les

lampes

actylne sous les vitres des rverbres vieillots,


c'tait

dans

la

rue du Gommandant-Provost une


et grouillante

mle touffue

d'tres

humains,

reprsentants de tous les peuples et de toutes


les races, habills

de costumes incroyablement

LE CONQUERANT

59

divers, jacassant dans toutes les langues et dans

tous les dialectes, se coudoyant, se bousculant.


Parnii
le

tohu-bohu des automobiles qui mu-

gissaient de leurs trompes, des fouets qui cla-

quaient
rettes

comme
les

des coups de fusil, des char-

dont

jantes de fer scintillaient, reten-

tissaient sur le

pav

disjoint, des halek! balek!

vocifrs pleine gorge par les chameliers

ma-

rocains,

un torrent d'hommes

et

de femmes

ruisselait et bouillonnait
les

en tous sens devant

choppes, maigrement claires d'un lumise tenaient accroupis la


juifs,

gnon fumeux, o

turque des brocanteurs

devant

les vitrines

tincelantes et resplendissantes des piceries et

des bazars europens.

Une ardeur
courus de
neuve,
bataille
si

terrible

et

frmissante transfi-

gurait, et-on dit, ces dracins qui taient ac-

loin

pour s'abattre sur


le

la

terre

comme
:

des corbeaux sur


la

champ de

ardeur de
et

cure un instant interle

rompue
soleil

qui

demain reprendrait sous


et affolant.

implacable
et

Dans

les

masques

basans

momifis, les prunelles brillaient


les

d'un clat insoutenable;

bras n'esquissaient

que

des gestes brefs et saccads de soldats

CO

LE CONQUERANT
les

au combat;

voix pres sonnaient

comme

devaient jadis, quand on se battait corps


corps avec la hache et l'pe, sonner les dfis des hros.

Des

officiers passaient,
et

par groupes de trois

ou quatre, maigres

bronzs, en uniformes

extraordinaires de couleurs et de coupe,

tunikaki,

ques rsda, bleu


gilets

ciel,

rouge sang,

lilas,

cramoisis entre les pans dgrafs des

dolmans, culottes de velours, bottes de cuir

jaune

et

de cuir vermillon.
leur

Leur entrain,
et
:

ceux-l,

entrain

endiabl

gamin, je
le

savais quelle source l'alimentait

got ata-

vique,

national,

du risque, des chevauches

hasardeuses, des beaux coups assns ou reus,


la vieille furia francese qui, l-bas,

dans

les

brousses

du

Bled-es-Siba,

se
les

donnait libre
rires francs et

cours. Les rires vibrants,


sains,

qui jaillissaient de ces bouches! Je les

enviais, ces lurons qui parlaient de leur tche

magnifique
nile,

et

propre avec tant de gat juvsi

qui changeaient avec une insouciance


:

crne des mots parfums de poudre

Mar-

rakech... Demnat... Mogador... , des phrases

nerveuses qui rappelaient aussitt les exploits

LE CONQUERANT

61

des camarades morts et toute l'pope entame

par leurs anciens, poursuivie par eux

mes
le

J'tais

au Tafoudet...

J'ai

charg avec

spahis pour tcher de reprendre aux Zaan

corps de ce pauvre Battaille... Je n'ai rien


les
fait

trouv que
qui s'taient

cadavres de quatre Sngalais

massacrer sur place plutt que

d'abandonner leur lieutenant.

Le Rsident rentre dans

trois jours...

Penses-tu qu'il aura obtenu du gouvernement


l'autorisation de foncer vers
l'espre bien...

Taza?

Je On va Taza, Latour? On y va. Toi, avec Manteaux-Rouges;


tes

moi, avec mes Pieds-Noirs.


De-ci, de-l, au passage d'un sabreur, Pin-

guet tait sa casquette, lanait un

Bonjour,

mon

capitaine

et

me

confiait
le

Celui-l commandait
pendant
la

convoi numro

2,

marche sur
la

Fez. J'ai eu affaire lui.

Le cur sur
sacr lapin!

main, mais pas commode.

Un

Nos

pareils,

les

conquistadors

civils,

monles

traient des allures aussi tranchantes,

mais

besognes moins nettes


taient sur les visages

et

moins nobles metclart.

moins de

J'imagine
4

62

LE CONQUERANT
aussi, le regard avide

que je devais avoir, moi


et cruel et inquiet

de bte froce aux aguets que

je surprenais dans ces faces tourmentes.

Bien

peu,

comme Pinguetdont je jalousais l'encolure


et la

de taureau, respiraient la force paisible

confiance en soi. Chez les autres, chez presque


tous,

on devinait, sous
l'attente

l'affectation

d'assu-

rance,

anxieuse du lendemain. Mer-

veilleux demain, libral en appts peut-tre illusoires,

prodigue d'esprances qui seront peut-

tre dues, offrant souhait des perspectives

de richesse, d'or

et

de ripaille! C'est, vers


le

lui

que

se ruait,

son insu,

troupeau ondoyant

et pitinant,

vers lui que s'orientaient toutes les


lui

penses, vers

que

se bandaient les

muscles

de ces aventuriers, franais, anglais, allemands,


grecs, espagnols, italiens,

cume de

la

volute

norme qui sans

cesse s'crasait sur les plages


c'est lui

de la terre promise;

qu'piaient les

gros bonnets qui accaparaient les terrains

achets pour quelques pesetas aux misrables


indignes, qui difiaient les

immeubles cinq

tages de la ville nouvelle, qui lanaient par


les routes

peine bauches leurs convois de

marchandises,

lui aussi

qu'invoquaient les

LE CONQURANT

63
le

gueux de mon espce, essayant

possible et

l'impossible pour emplir leur besace...

Je cueillais au vol des lambeaux de conversation


:

Trois
mtre...

francs

le

mtre...

Dix francs

le

Et

il

les a

eus deux sous, aprs

le

bom-

bardement...

Tche donc de persuader Ben-Ghli. C'est un Juif! Rien moins d'avoir sans
faire
les Juifs,

des capitaux.

Ben-Ghli
de la banlieue.

est propritaire des trois quarts

Ah!
choires

si

on

le tenait

dans un coin!...

Les poings ferms se levaient

comme pour
les

assommer des adversaires


s'abaissaient

invisibles,

m-

comme pour mordre.


femmes
commer-

travers cette tourbe grondante, des

allaient et venaient, la raquette de tennis la

main, pimpantes

et smillantes,

des

ants authentiques, *des colons vritables, en

veston

et la

canne accroche au bras, paisibles


si,

et sereins,
le

comme

au lieu de la rue Provost,

boulevard des Capucines et prt ses trot-

64

LE CONQUERANT

toirs d'asphalte leur

promenade de
Pinguet

travail-

leurs regagnant le logis familial.

Les sans-le-sou,

les

et les

Ghadeuil,
le

spadassins arms jusqu'aux crocs pour

guetloyal,

apens

et

l'embuscade,

et

non pour le duel

ne pouvaient que har bassement, ignoblement,


l'vidente
tranquillit

de ces aristocrates. Je

les dtestais

de toutes mes forces, cramponn


et forgeant,

au bras de

mon ami
que

au feu de

mon
les

imagination,
dtestais parce

mes rves chimriques. Je


je pressentais

obscurment

qu'ils taient, eux, les matres

de ce magique

demain

qui, sans

doute,

chapperait

mes

griffes perdues...

Je suis

las,

effroyablement

las.

Cette course

puisante

la

poursuite de l'insaisissable M-

chain, les alcools que j'ai ingurgits, l'atmo-

sphre de fivre o

j'ai

vcu toute

cette jouros.

ne d'hier, m'ont rompu jusqu'aux

Je ne

me

sens pas

le

cur de

sortir

de

ma

tanire,

de rder travers

la ville
si

par ce matin d'avril


caressante et
si

baign d'une lumire

vi-

brante, d'aller vers la plage que j'aperois, de

mon

perchoir, rose et grise au bord de la

mer

azure et scintillante.

Mieux vaut

rester

ici,

entre ces quatre

murs

crpis la chaux, et continuer de noircir les

pages de

mon

journal.

en

tais-je?...

Ah!
!
.

que

je suis las, las de tout, las de

moi-mme
4.

66

LE CONQURANT
Cette soire d'orgie dont j'ai entrepris la re-

lation minutieuse et complte,

il

faut pourtant

que

je dise

comment

elle

s'acheva puisque

aussi bien elle est grosse d'actions qui m'en-

gagent gravement, qui


et

me

conduisent, pieds
dfini.

poings

lis,

vers

un avenir encore mal

Allons, Chadeuil, lche et faible Chadeuil, raconte-toi

toi-mme
le

comment

tu as fait tes doit

premiers pas dans


te

chemin boueux qui

mener vers

la toison d'or.

Raconte, conquis-

tador,

comment
pour

des truands et des ribaudes


la

t'ont racol

mle

et le pillage...

Vers minuit, au Caf-Glacier. Sa terrasse

donne sur

le

Socco,

la place

du march,

que
pous-

dlimitent les remparts de la ville arabe et les


btisses

du faubourg neuf,
011

l'aire vide et

sireuse

viennent aboutir
fois

les

boulevards du

camp

et,

une

dpasses les deux poternes

accoles de Bab-es-Souk, la rue du

Comman-

dant-Provost.

Les mmes figurants s'y entassaient que j'avais

dnombrs
des
filles

la

chute du jour, ple-mle avec

empanaches de plumes extravagantes


de bijoux arabes en filigrane

et resplendissantes

LE CONQUERANT
d'or, ple-mle

67

avec des troupiers permission-

naires de la nuit, zouaves profils smites, l-

gionnaires allemands en borde, turcos ivres et


braillant dans leur sabir extraordinaire, soldats

coloniaux, spahis, convoyeurs kabyles mines

de bandits,
hurlant, se
laiteuse
et

tout ce monde buvant, jacassant,


dmenant dans
la

nappe de
les

clart

brutale qu'pandaient

globes

lectriques.

Sur

la

houle bigarre des coiffures


qui

et

des
airs

paules

ondulaient au

rythme des

corchs par un violoniste valaque et un

fltiste
le

andalou, et que rayait d'un clair fugace

galon d'or d'un kpi ou l'acier d'un sabre,

une femme

se dressait,

chanteuse ou danseuse,

efflanque ou obse, mais toujours dcollete

jusqu'au

nombril,

sangle

dans l'invitable
et

robe-cuirasse

paillettes

d'acier

de

jais,

gambadant selon d'immuables


sant

rites

ou

glapis-

avec

des

intonations

et

des mimiques
les

prvues.

Les regards

de

tous

mles se

braquaient aussitt sur


et

la chair

de sa poitrine

de ses bras qui reluisait d'onguents et de


et les

crmes,

yeux des Marocains en guenilles


au bord du
trottoir

pits sur quatre rangs

68
ptillaient

LE CONQUERANT
sous les

capuchons des burnous.

Nous
cercle

tions une demi-douzaine formant le

autour d'une table

rutilaient

les

verres liqueur. Pinguet, saoul depuis long-

temps, son encolure de buf

comme

avale par

son dos monstrueux d'hercule de


face rubiconde

foire, sa large

au nez trop court plisse par


de bon poivrot
,

un

rire inextinguible

ses

mains en battoirs poses

plat sur le velours

ctes de son vaste pantalon, Pinguet tait le

prsident de cette assemble htroclite o je


tenais

moi-mme,

assis la droite

de

mon com-

pre, l'emploi

du noble

invit.

A sa gauche, La,

langoureuse

et

panouie dans sa robe floue,

tulle gris perle sur taffetas gris taupe;

aprs La, Mchain, un

Moco

de Marseille,
olive

court et trapu, frtillant, brun

comme une

confite dans l'huile, l'air d'une fouine, rus et

peureux, effront et humble, en habits rps,


frottant

sans discontinuer ses paumes l'une


l'autre,

contre

avec mille grimaces

de son

museau
une

rid et tann.

Aprs Mchain, Aline,

petite

femme

osseuse et dessche, pare

comme une
les

chsse, le buste raidi, jouant avec


et

anneaux de son sautoir

me

dvisagea'nt

LE CONQURANT

69

de ses yeux inquitants, de ses yeux durs et


brillants

comme deux

tessons de porcelaine
la tiUette

bleu de Prusse. Entre Aline et moi,


qui

dansait l'autre soir l'Alhambra et qui

vient de m'apprendre son


roses
,

nom
et

Lilette

Des-

d'une voix basse

un peu rauque,
s'entrecouper de

toujours
sanglots.
frle

prte, dirait-on,

Une

fillette,

vraiment,

menue

et

dans son manteau de soie noire collet


et

marin

qui m'attendrit infiniment, tant ses

yeux

purils, d'un bleu ple vein d'meraude,


et d'ingnuit!...

rayonnent de candeur

Douce

Lilette

au prnom enfantin

et prin-

tanier, je la revois assise bien


le

sagement sur
at-

bord de sa chaise, feignant de prter une

tention polie aux propos que nous changions,


et si lointaine pourtant,
si

diffrente de nous,
!

agnelle gare parmi les chacals

Nous devions ressembler, en


que nous jetions
les bases

effet,

pendant

de notre union,

des chacals dpeant une charogne.

ment a

Il

ne faut pas que a trane


d'exorde,

avait prode dix mi-

nonc, en guise

Pinguet parfaite-

lucide malgr son ivresse.


n'avait pas tran.

Au bout

70

LE CONQURANT

nutes, l'accord tait conclu et le bar de La


tait

devenu notre proprit. Aline, qui

se

rservait le comptoir et la grance de l'ta-

blissement, versait deux mille francs et recevrait quatre diximes des bnfices. Pinguet,

inventeur

et initiateur

de la combinaison, tou-

cherait pour sa part

deux diximes. Le

reste

m'tait attribu en change de deux billets de


mille,

que je remis, sans plus attendre,

la

smillante La.
Elle glissa le prcieux papier dans son rti-

cule mailles d'argent dor, en minaudant

Ce
deuil.

n'tait pas press,

monsieur de Chacela tout

Vous

auriez

pu me donner

l'heure, chez moi.

quoi la sche Aline s'empressa de rpli-

quer, du bout de ses lvres minces et sans se


dpartir de sa raideur souveraine
:

Monsieur de Chadeuil ne pourra pas


Il

vous accompagner, madame.


accepter de

a bien voulu

me

reconduire jusqu'

ma

villa,

o nous avons
de
dtail.

arrter quelques dispositions

la

C'est vrai,

monsieur

le

comte?

cria

grosse commre, toute congestionne.

LE CONQUERANT
Les yeux imprieux
et

71

durs

me

dictrent la
:

rponse que je balbutiai piteusement

Oui...
Il

J'ai promis...

Vous

m'excuserez...

Pinguet cependant chuchotait

mon

oreille

ne faut pas vexer Aline, tu


:

sais,

mon

vieux. Mets-toi bien avec elle


femelle-l,
il

cette satane

vaut mieux tre dans ses papiers...

Elle a de la tte et de la galette... Si elle


lchait,

nous

nous serions

fichus.

Sa bonne physionomie exprimait une


qui le matre a montr le

df-

rence et une crainte sans mesure de bouledogue

manche du

fouet.

Ne

ressentais-je

pas

moi-mme un malaise
je mentais

bizarre, l'instant
plaire ce tyran en

pour com-

jupons?
la

Mchain, courb sur

table

et

lanant

chacun de nous des coups d'il

furtifs,

mur-

murait avec son accent faussement puril de


mridional
:

Je vous propose, mesdames


patronne nouvelle,
la belle et

et

messieurs,

de boire la prosprit du Snob-Bar, sa


gracieuse Aline!

Nous choqumes nos


Mchain

verres, la stupfac-

tion des Marocains empils devant la terrasse.


profita

du remue-mnage qui s'en-

72

LE CONQUERANT

suivit ])()ur insinuer sa chaise prs de la


et

mienne

entamer tout bas un loge dithyrambique

de

mes

associs.

avez

Mon
fait

cher monsieur de Chadeuil, vous

une excellente
est

affaire,

croyez-moi.

Pinguet

un brave garon

qui je confiesi j'tais

rais sans hsiter

ma

fortune,

autre

chose qu'un gueux.

Madame

Aline, qui veut


la

bien m'honorer de son estime, vous

verrez

l'uvre et vous l'apprcierez bien vite. C'est

un cerveau admirable... Et un cur!


cur!...

oui,

un

Vous

lui tes

infiniment S3^mpathique,
le dire...

permettez-moi de vous
Je tournai
retraite
le

dos au bavard, qui battit en


et,

avec un ricanement discret,


lui, ni

sans

plus m'occuper de

de La qui

me

dco-

chait des illades dsespres, ni de Pinguet


affal et

somnolent, ni de l'impntrable Aline,


en devoir de drider Lilette.
bien
,

je

me mis

selle?

Vous vous ennuyez

mademoiun sou-

Oh non!

protesta-t-elle avec

rire timide.

Vous ne dansez

pas, ce soir?

Non

j'tais

un peu fatigue; monsieur

LE CONQURANT
Simonids,
le

73

directeur de l'Alhambra, m'a

donn

la

permission de la soire.
ces gens-l?

Vous connaissez tous


Je
suis
:

alle
j'y ai

quelquefois

au

bar

de

madame La
vos amis.

rencontr ces messieurs,

Oh!...
amis,
ces
attabl.

mes

amis!...

C'est vrai qu'ils devaient passer

pour mes
j'tais

louches individus avec qui


il

Mais

m'tait dsagrable que Lilette


et

nous

classt,

eux

moi, dans

la

mme

cat-

gorie sociale.

taire.

Je ne suis

expliquai-je

rudement

que leur associ, ou plutt leur commandi-

Un comte

de Ghadeuil peut frayer avec


tre

cette

sorte de gens sans

pour cela leur

pareil.

Je retrouvais, devant cette enfant, un reste

de

fiert, et je

me

demandais, je

me demande

pourquoi
tait

cette rvolte insolite.

Que m'impor-

l'opinion que se formait de

ma

personnatout,

lit la

pauvre

Lilette,

une cabotine, aprs

une htare pareille aux autres htares de son

beuglant

une ribaude parmi

les

ribaudes

occupes, au Maroc, piller les pillards? Mais


5

74

LE CONQUERANT
je la devinais, je la voulais, je la savais

non!

tout autre que ses misrables surs...

Sans

insister davantage, elle

murmura
beau

Vous

tes

comte?...

C'est

d'tre

comte!

Son pitoyable

sourire de petite

fille

dcou-

vrait ses quenottes de ses joues trop poudres

poupe, creusait dans

deux

fossettes

moupoi-

vantes.

Une commisration
si

indicible
si

me

gnait la voir

gracieuse et

fragile,

considrer l'ovale rgulier de son visage gamin


et

pourtant frip,

le

nez droit aux ailes un

peu retrousses,

la

mousse lgre

et

vapo-

reuse des cheveux blonds et surtout ses yeux

immenses,
les

ses

yeux d'un bleu plissant d'o


jaillir,

larmes semblaient toujours prtes

ses

yeux implorants de biche traque.


les

Je pris ses menottes, dont je pressai


doigts exsangues.

Voulez-vous,
ti? Elle

Lilette,

voulez-vous de

mon

amiti? Et voulez-vous

me

fera

me donner votre amidu bien. Je me dbats au mi-

lieu de soucis cuisants, de difficults effroyables. Je suis seul et pas heureux...

Pourquoi

me

suis-je

confi cette inno-

LE CONQUERANT
cente et pourquoi lui ai-je
cri

75

mon

pou-

vante de
instinctif

la

solitude et de la

mle? Besoin
rchauffer

de m'appuyer, de

me

une

affection, ressouvenir

du giron maternel,
la

qui jette, inconscient,

l'homme vers

femme
se

aux heures de dtresse.


Lilette s'incline
blottir

vers

moi comme pour

au creux de

mon paule et sa
: .

voix brise

prononce doucement

et

Vous

tes gentil..

Moi non

plus, je ne

suis pas heureuse.

Tout bas,

elle

me

raconte l'histoire banale


Fille
et

lamentable de son pass.

petite-

fille

d'ouvriers dauphinois, elle a pris, aprs

les

sommaires

leons

de

l'cole

laque,

le

chemin de

l'atelier.
l'a

Elle

avait dix-sept ans,


Il l'a

lorsqu'un apprenti

sduite.

emmene

Grenoble, puis Lyon, puis Paris, et puis


l'a

plante l

un beau matin.

ces,

Et ensuite?
les rticen-

Ensuite? J'imagine aisment sous

sous les clats de rire qui sonnent

comme

des sanglots, les phases classiques de la chute

au ruisseau,
cd, plus

les

entreteneurs qui se sont suc-

ou moins gnreux, plus ou moins

76

LE CONQUERANT

intresss, de jeunes

hommes

avides et froces,

de vieux messieurs cossus et exigeants, toutes


les misres, les

ignominies
faible

et les

fanges o

elle

du marcher,

crature

condamne

vivre de son corps...

Son corps menu

et frle

sous

le

manteau de

taffetas!...

Un

cabotin mar-

seillais lui a

enseign, coups de botte et de


l'a

cravache, les rudiments de son art et

exhi-

be sur
Il est

les trteaux des

beuglants de province.
et Lilette, dlivre

mort d'une embolie,


faire

et

ne sachant que

de sa libert, est venue

au Maroc, parle hasard d'un engagement sign


chez
le

directeur d'une agence artistique.

Il

a deux mois qu'elle est Casablanca.

Seule, Lilette?

Elle rougit jusqu' la racine de ses cheveux


bouriffs, et

murmure

Non.
Pourquoi
cette rponse, attendue cependant,

m'a-t-elle empli soudain d'une tristesse

amre?

Quoi! quoi!

n'est-elle

pas,

celle-l,

toutes les autres,

xomme Aline,
faut-il

comme comme La,


pille, elle le

une ribaude? Ne
aussi, les

pas qu'elle

vainqueurs enrichis par

pillage?

Et puis, que m'importe!...

LE CONQUERAiNT
Je

77

me

renverse sur
les

ma

chaise et je

compare
rve de

en silence,

paupires closes,
ralit

mon
:

conqute
jouer

et la

malpropre
voici
affili

parti

pour

les Pizarre,

me

une asso-

ciation de plats gredins,

commanditaire d'un

caf borgne, et buvant, en


fins et

compagnie d'aigre-

de prostitues, au succs de

mon

entre-

prise... EtLilette n'est, elle aussi,

qu'une pros-

titue!...

Les brutales prdictions de Mallande


la

me

reviennent

mmoire... J'acquiers tout


infaillibilit,

coup la notion de leur


veulerie incurable et de

de

ma Un

mon

impuissance, et

j'entrevois avec nettet le plongeon final.

inexprimable dcouragement
trine et

me

creuse la poila table

me

voiite le dos.

Courb sur

scintillent les tranes

de sirop, je rumine

mon curement, mon


Joli

dgot,

ma

lassitude...

conqurant

Brusquement, je
bref
:

me

lve, je

grommelle un

Bonsoir

et je

fonce travers les

Arabes qui s'cartent avec des grognements


peureux. Je cours me' rfugier dans

ma

tanire,

comme un

loup bless.

VI

Que
claire
!

cette

matine de mai
et

tait frache et

Je marchais allgre

comme

gris par

la divine

lumire du jour, je marchais dans les

ruelles resserres et tortueuses de la ville indi-

gne, lisant les

noms

inscrits
:

en

lettres blan-

ches sur des plaques bleues


rue

rue Sidi-Fatah,

de Marrakech,

rue

Djem-ech-Chleuh.
les galets

J'allais

au hasard, trbuchant sur

arrondis du pavage, enchant du radieux soleil

qui poudrait d'or l'azur argent du

ciel, la

chaux tincelante des maisons arabes,

l'outre-

mer des maisons


pourchassant

juives. Les niers marocains

passaient au petit trot, jambes et bras nus,

avec

des

hurlements

rauques

LE CONQUERANT
leurs bourriquets chargs

79

de tonnelets. Des
serpil-

gamins costums sommairement d'une


lire

gambadaient dans l'ombre


faisait

violette
le

des

murs, qui
leurs

plus luisant

regard de

yeux fauves.
croisais

Je

des

files

muettes de femmes,

spectres alourdis de voiles, de

gandouras

et

de tuniques,

et

qui

se dandinaient sur leurs

pieds rougis au henn, des Juifs habills de

souquenilles

noires,

coiffs

de

calottes

de

drap noir d'o sortaient


et graisseuses

les spirales

emmles

de leur tignasse. Je levais

ma

canne

et ils s'cartaient,

obsquieux, penchant
:

la tte sur l'paule

avec un sourire

le

vieux

geste de soumission...

Combien
et

faudra-t-il d'an-

nes de

paix,

de scurit

d'indpendance
la

pour restituer ces mes misrables


gnit

di-

humaine que des

sicles

d'oppression

ont abolie en elles?... Les autres,

les repr-

sentants de la -race dominatrice, pasteurs dra-

ps dans leurs burnous de laine grossire, et


qui cheminaient grandes foules, la faon

des dromadaires, ngociants immobiles, dans


leurs djellabas de drap

marron, devant leurs


et

boutiques de bimbeloterie

de bric--brac,

80
soldats

LE CONQUERANT

du tabor en tuniques

carttes lon-

gues jupes, marchands d'eau plies en deux


sous
leurs

outres
le

gonfles

et

ruisselantes,

garonnets dont
la

crne ras portait


la

comme
le

houppe d'un bonnet

mche unique du
en

vrai croyant,
trottoir,

les autres,

me

cdant

me

dvisageaient avec un coup


et

d'oeil

direct et assur

qui semblait dire


le

Tu

m'as vaincu parce que tu es


qu'Allah
l'a

plus fort et

permis

je

m'incline devant ta

puissance, mais je ne consens pas


lier...

m'humigail-

Diablement sympathiques, ces

lards bronzs et maigres, aux

yeux

brillants,
la d-

aux nez busqus en bec de vautour,

marche

fire

J'allais,

heureux de

l'air vif,

du

ciel

mira-

culeusement pur o

filaient des hirondelles et

que dcoupaient en polygones extravagants de


puzzle les fantaisistes zigzags des faades, des

balcons

et

des loggias, souriant aux dignes

vieillards accroupis

au fond de leurs niches de


avec
le

rtisseurs,

humant
le

dlices

les

odeurs
l'eau de

diverses de la cit arabe,

parfum de

rose

comme

relent abominable

du beurre

rance. Je dambulais, parfaitement oublieux

LE CONQUERANT

81

de mes proccupations, redevenu l'insouciant

badaud des boulevards, lorsque j'aperus, venant en sens contraire, sautillant


le sieur

et frtillant,

Mchain.
il

Le temps d'esquisser une volte-face,


dait sur moi, les

fon-

deux mains tendues

que

T! bonjour, monsieur de Chadeuil


cette petite

Et

comment va
je vois.

sant? Pas mal, ce


tant mieux!...

Tant mieux,

Moi

aussi, a va...

Et autrement?

Quoi, autrement?

Les

affaires?...

Vous ne vous occupez


monsieur de Chadeuil.

pas beaucoup des affaires, h?... Mais nous


travaillons pour vous,

On en

fait,

de la besogne, cette semaine, et


!

de la bonne, allez

Aline et moi, nous avons

install le bar. C'est superbe,

maintenant.

Un

comptoir de pitchpin,
cocktails, de

et

garni de gobelets
et

coupes Champagne
Contre
les

de chry-

santhmes

striliss.

murs, des guir;

landes de lierre et de belles affiches

au pla-

fond, des drapeaux* en papier, des drapeaux

de toutes les couleurs. Devant

le

comptoir, de

grands tabourets,
ricains. Derrire

comme dans
le

les bars

amAline

comptoir,

madame
5.

82

LE CONQUERANT
et

bien ondule

couverte de bijoux. a
. .

reluit,
!

a tincelle, a clate.

C'est magnifique, quoi

Quand viendrez-vous
taire?

faire le tour

du propri-


Il

Pieu... heu...
li! dites,

un de

ces soirs, peut-tre...

vous n'tes gure press!

m'agaait, l'animal! Je ripostai brutale:

ment

ses

Qu'est-ce que a peut bien vous faire?


ter-

Ses joues olivtres prirent une teinte

reuse; sous les paupires sans cesse battantes,

yeux noirs de Sarrasin s'humectrent; son


le

dos rond, qui bombait


davantage.

veston rp, se vota

froiss.

Monsieur

le

comte,

dit-il
si

(et

sa
ai

voix tremblait),

excusez-moi

je

vous

J'eus piti

du

petit

Provenal qui

se

cour-

bait et s'humiliait sous l'affront. Je lui tendis

ma

main,

qu'il serra

fortement de ses deux

pattes poilues et grassouillettes.

Vous me
Vous
dional
tes

faites plaisir,

monsieur le comte.

un

homme

de cur.

On
je

s'entendra,
suis mri-

nous deux... Vous comprenez,


:

j'ai

mes

dfauts de mridional; je

me

LE CONQUERANT
mle, des
fois,

83

de ce qui ne

me

regarde pas,

avec

les

meilleures intentions. Mais a ne plat


le

pas tout
fort

monde, bien entendu


:

C'est plus

que moi

je

veux rendre

service, je

veux
rap-

bouger, m'agiter,

mme

lorsque a ne

me

porte rien du tout, pour le plaisir de ne pas


rester en place. Et, des fois,
la niche,

on

me

renvoie
Je sais

comme vous
l'ai

venez de

le faire.

bien que je ne

pas vol. Mais a m'afflige


je suis sen-

quand mme... Que voulez-vous?


sible,

moi!

Rassrn par
sait
rais,

ma
et

poigne de main,

il

jacas-

avec rondeur

bonhomie. Je

le

consid-

trottinant auprs de moi, gesticulant et


et,

grimaant comme un singe

comme un singe,

multipliant dans toutes les directions des clins


d'il furtifs.
Il

ressemblait un singe, positil'ha-

vement, un singe apprivois qui aurait

bitude des horions et qui, sans cesse, guetterait la

mornifle venir.
et

Au

passage de ce pan-

tin

bedonnant

trapu qui remuait en parlant

ses bras trop courts et jetait de droite et de

gauche ses jambes arques,

les

indignes se
Il

retournaient, surpris et railleurs.

tait fou,
si

bien sur,

ce

Roumi

trpidant et d'aspect

84

LE CONQUERANT

comique!...

Tous

les

Roumis,

d'ailleurs,

ne

sont-ils pas plus

ou moins
le

fous?...

Ecoutez,
suis

monsieur

comte, je vais tre


voyez-vous, je

franc avec vous... Parce que,

un brave garon

et

j'aime bien qu'on ne


la dissi-

s'abuse pas sur

mon

compte. Et puis,

mulation, c'est trop fort pour

mon

caractre de

Moco

exubrant. Et puis, vous m'inspirez une

vritable sympathie...

Oh!

trs respectueuse,

croyez-le bien! Je n'oublie pas qui je suis et

qui vous tes.

C'est
ment, en

bon, c'est bon!

hs-je aimable-

lui

tapant sur l'paule.

Allez,
espce.

allez,

monsieur le comte, lanoblesse,


toujours les gueux de

a impressionne

mon
des

On

a a dans le sang, quoi! depuis le


les tenanciers

temps o nos aieux taient


vtres... J'ai

donc pour vous du respect


si

et aussi

de
je

la

sympathie,

vous

me

le

permettez. Et
antipathique.

ne voudrais

pas

vous

tre

Alors, je vais vous dire ce que je suis exacte-

ment, moi, Mchain.


ce

Un

pauvre diable, voil

que je

suis...

Oui, un pauvre diable, pas de gagner

mchant, pas
ici sa

trs fort et qui tche vie.

pauvre diablesse de

Et a ne va pas

LE CONQURANT
tout seul... Je ne vous ennuie pas avec

85

mes

confidences, h?

Mais non... Au a me soulage,


Nous
le
ils

contraire!...

Aoyez-vous...

tions parvenus l'ancien Mellah,

quartier autrefois rserv aux Juifs et d'o

ne pouvaient sortir que de l'aube au cousoleil.

cher du

ils

exeraient jadis leurs

sordides mtiers de gagne-petit, humbles chacals qui taillaient sur la proie

du

lion arabe

leur chtive part, vite enferme en quelque tanire et chaque jour grossie, couve avec une
sollicitude inquite.

se ruaient les hordes

hurlantes des massacreurs marocains, affams

de

viol,

de pillage

et

de meurtre, avaut que

vnt s'embosser dans la rade le croiseur bat-

tant pavillon tricolore.

Les maisons, perces de fentres europennes, avaient gard leur badigeon outremer, et
le

soleil,

rverbr par ces murailles bleues,


la

imprgnait d'indigo flambant jusqu'

p-

nombre des

ruelles trangles

o nous trbu-

chions. Derrire les portes massives frettes de


ferrailles et

fermes de cadenas normes, des

voix pointues psalmodiaient des airs hbreux

86

LE CONQUERANT
et

mlancoliques

graves, et qui ressemblaient

de faon curieuse notre plain-chant.

Mchain poursuivait sa confession

Je suis ce qu'on peut appeler un rat

primaire.

Des bonshommes de mon


obligatoire
et

acabit,

l'instruction

gratuite en

con-

fectionne par douzaines et par grosses.

Vous

connaissez

l'antienne,

h? Le

fils

d'ouvrier
le

qui a russi au certificat d'tudes et que

papa vaniteux pousse jusqu'au brevet


tudie pour faire

et

qui

un

instituteur,

un monsieur.
le

Les annes d'Ecole normale,


joint.

stage d'ad-

Et puis, on lche

la

craie et la
le

gram-

maire parce qu'on trouve

traitement trop

maigre

et

indigne de la dose de connaissances

que l'on
class,

croit possder.

Et alors on

est

un

d-

un propre

rien, bouffi de suffisance et


la terre

de sottise, reni par ceux de

qui rica-

nent en lorgnant vos mains blanches, repouss


par les

bourgeois qui ont t sur


et

les

bancs

du collge

ne vous y ont point coudoy...


en
sait

On dcouvre qu'on
un ouvrier, pas un ingnieur, un

trop

pour tre

assez pour

un bureaucrate,
marine,

crivassier enfin. Alors les


l'infanterie

uns s'engagent dans

de

, .

LE CONQUERANT
les

87

autres

bricolent

ici

et

puis

ailleurs

comme moi,

essayant tous les mtiers sans


Il

jamais russir.

y en a qui finissent par rales trottoirs

masser des bouts de cigarette sur

de Paris ou par vendre aux terrasses des cafs


des cartes transparentes... Moi,
taire d'un
j'ai t

secr-

agent lectoral qui, une

fois la

beso-

gne

finie,

m'a mis

la

porte; j'ai gratt

du
.

papier chez un chiffonnier d'Aix-en-Provence.

Et qu'est-ce que je n'ai pas


suis
Il

t!...

Puis, je

venu au Maroc...
s'pongea
Il

le

front et cracha.
je

y a six ans que


de

m'y

dcarcasse...

Correspondant

journaux

mtropolitains,
et

auxquels j'envoyais des articles

des photo-

graphies et que j'abandonnai pour tenir les


critures

d'un brocanteur juif;

pourvoyeur

d'avous plus ou

moins diplms, commis-

sionnaire, courtier, intermdiaire dans toutes


les

combinaisons possibles, cicrone de tou-

ristes, qu'est-ce

que

je n'ai pas t,

au Maroc

aussi bien qu'en France?... Et voil que j'ai

quarante ans bien sonns. Et

mon

porte-mon-

naie est toujours aussi plat... Mais maintenant

que vous acceptez

d'tre notre associ...

88

LK CONQUERANT
Je
le toisai,

cet individu grotesque et falot

qui

me nommait

son associ

Tant
moi,

Je ne crois pas

fis-je

que nous puisle

sions nous allier jamais!

H! tant
pis

pis,

monsieur
pis

comte!...
seret

pour vous, tant

pour votre

viteur!... Isols,
et les

nous sommes perdus, vous

camarades. Que v^oulez-vous que


les

nous ayons tenter contre


de finance qui traitent

gros seigneurs

les affaires srieuses? Il


le capital,. et,

nous manque, tous,

chacun

en particulier, quelque ressort indispensable.


Coaliss,

nous nous compltons

les

uns
flair,

les

autres. J'apporte

mon

astuce,

mon
et

ma

connaissance de tous

les

milieux

de tous les

bipdes qu'on y rencontre, europens et indignes. Pinguet reprsente la force brute,


l'-

nergie aveugle et entte et qui n'est pas ron-

ge par

le

doute

et

par la peur... Vous seriez,

vous, monsieur de Ghadeuil, notre porte-respect, notre prsident de conseil d'administration.

Rien que votre

nom

et A^otre particule, a

vaut une devanture de banque avec des

lettres

d'or sur la glace. Et notre belle amie Aline


figurerait,

dans l'association,

le

cerveau... C'est

LE CONQURANT

89
tte...

une

tte,

cette

femme-l... une

et

un

cur.
Il

ajoutait, d'un ton confidentiel

Elle vous veut du bien, monsieur de Ghadeuil. Je

vous conseille de ne pas


d'elle,

la fuir,

de

vous rapprocher
bien vous

au contraire... Je peux
pas? Notre amie

le dire,

n'est-ce

s'tonne et s'afflige de votre disparition... Son-

gez un peu, h? Huit jours que vous

avez

passs sans donner signe de vie, sans venir


faire

un tour dans notre


moins
rare,

bar...

Croyez-moi,
le

il

faut tre

monsieur

comte.

elle

Qu'a-t-elle besoin de

moi? J'ai fourni mon


convenu. Que veut-

appoint

comme
lui

il

tait

de plus? Elle n'attend pas, je suppose,


j'aille

que

tenir

compagnie... D'ailleurs,

ces huit jours, je les ai


fivre,

employs suer

la

dans

mon

lit...

Je ne mentais pas.

Une semaine
dans

durant, la

livre m'avait brl et clotr


dis, la fivre

mon

tau-

qui est

le tribut

invitable pay

la terre africaine

par ses enfants d'adoption.

Je n'ai de comptes rendre personne.

Je suis

mon

matre, monsieur Mchain.

H! vous vous emballez, vous prenez

90
la

LE CONQURANT
mouche... Qui vous parle de rendre des
le

comptes ou de siger derrire

comptoir?

Aline sait bien qui vous tes et ce qu'elle vous


doit...

Mais enfin

elle serait

heureuse de vous
vous... Je

voir, cette

femme, de causer avec


lui tes trs
:

vous rpte que vous


Je
le toisai

sympathique.

derechef

Monsieur Mchain, votre insistance


moins
Il

est

au

singulire.

plia de

nouveau son chine habitue aux


le

coups de cravache, baissa


lets

nez vers les ga-

du pavage

et

se

mit parler d'une voix

sourde,

toufe.

Longuement, pniblement,
o nous
l'au-

avec des rticences, des ellipses et des sousentendus,


il

m'expliqua

la ncessit

nous trouvions de rester unis, d'accepter


torit

d'un chef, et
qu'Aline.

comment
Que

ce chef ne pouft
elle

vait tre

celle-ci

une drpossdait

lesse vieillissante, possible.


le

Mais

sens de l'intrigue, mais elle disposait de re-

lations tendues et varies,

mais

elle avait,

au

fond de cachettes d'elle seule connues, les subsides qui

nous faisaient dfaut, mais

elle tait

puissante, toute-puissante et quiconque n'tait

pas avec elle tait contre

elle.

LE CONQUERANT

91

A travers le verbiage ambigu et confus de mon interlocuteur, une figure nigmatique


et

redoutable se dessinait progressivement, la

figure de cette Aline, impratrice et reine des

truands, mercantis et autres indsirables,

de

nous tous
pntrable
infini.

enfin,
et

souveraine au masque imle

dont

pouvoir occulte

tait

Il

Il

ne faut pas

la

mcontenter, monsieur

de Chadeuil.
frissonnait et je ressentais, le considrer
et grelottant,

courb

un singulier malaise.

Que me

veut-elle, enfin?

Mchain leva

ses

deux ailerons
flancs. Il

et les laissa

retomber contre ses


Vraiment,
il

ne savait pas.

ne savait pas. Mais Aline avait

exprim

le

dsir formel de

me

voir.

Il fallait

obir, obir tout

de

suite...
il

Et,
:

tremblant

d'une terreur abjecte,

marmottait

Ne

refusez

pas,

monsieur

le

comte...

Allons, allons, so3^ez conciliant, que diable!

Nous

atteignions la^Porte de la Marine.

Dans

l'ogive basse de la poterne, la rade s'encadrait,

fumante de navires

l'ancre,

grouillante de

barcasses et de chalands qui s'entre-croisaient.

92
et la darse et les

LE CONQUERANT

les

vedettes et les remorqueurs

chaloupes entre-clioquaient leurs coques


fret et

dbordantes de
plein

de passagers, et
les

le terrefiles

du quai

o serpentaient

de
les

portefaix ahanant sous leurs charges,

et

docks o s'amoncelaient
les ballots,

les ferrailles, les sacs,

lments des fortunes qui se btis-

saient sur le sol vierge de l'Eldorado.

Des

se-

conds-matres rglaient, aux modulations


dentes

stri-

de leurs

sifflets,

le

va-et-vient d'une

grue vapeur qui soulevait une pice de 75,


grise et bleue;

une quipe de matelots guidait

vers la pointe du mle et les terrains vagues

de

la

plage de Sidi-Bliout des compagnies

de zouaves dbarqus du courrier d'Algrie;


des convoyeurs kabyles harnachaient de cuirs

neufs les mulets du Poitou qu'un palan saisissait

dans une barque

et dposait,

un par un,

sur une litire de paille.

Hommes,
et se ruait
sait

btes et engins, tout s'engouffrait

de l'Ocan vers la terre qu'il s'agisle

de conqurir pour
le

plus grand profit de

quelques lus. Pour

plus grand profit, par

exemple, de ces deux jeunes gens qui surveillaient, les

mains derrire

le

dos

et le

monocle

LE CONQUERANT
dans
l'arccide

93

sourcilire,

le

montage d'un

camion automobile.
Ces lus,
il

fallait

en

tre.

Et

si,

pour avoir
prter de

une place

la cure, je

devais

me

louches ngoces, m'associer avec des gredins,

avec

des

filles,

avec un

Mcliain,

avec une

Aline, eh bien, qu'importait!

Je saisis

le

bras de

mon compagnon

Allons

voir notre bar!

VII

Aline est

ma

matresse. Elle l'est dans toute

l'acception de ce vieux

mot

franais qui

mar-

que

la

possession physique mais aussi l'em-

prise morale. Je suis son

amant

et je suis

en

mme temps son esclave, sa ma chair soit asservie, mais


femme
inform
le

chose.

Non que

parce que cette

dominatrice-ne, ainsi que m'en avait


clairvoyant et

peureux Mchain,

exerce sur
irrsistible

ma

veulerie et sur

ma

mollesse une

fascination.

Sa froide rsolution,
que traduisent l'accent
et

sa volont inflexible,

imprieux de ses courtes phrases


d'acier bleui, ont

son regard

impos bien

vite

mon

ca:

ractre indcis. Elle

commande,

elle dcrte

LE CONQUERANT
j'obis,

95

sans

discuter,

sans

songer

mme

soulever une objection quelconque.


Cette aptitude inconcevable la soumission,

comment
ture.

l'expliquer? Par le
la supriorit

fait,

apparem-

ment, que je sens

de cette craelle le
(si

Par

le

fait

que

je reconnais en

chef,

comme

le

reconnurent en Bonaparte
les

j'ose cette

comparaison sacrilge)

soudards

intraitables et indisciplins de l'arme d'Italie.

Je ne puis admettre que je sois parvenu ce

degr de terreur abjecte qui ploie, devant Aline,


le

dos rond de Mchain. Et pourtant ce

ma-

laise qui

me

saisit

en sa prsence,

ma

hte

excuter ses

commandements, ne

sont-ils pas

des indices de crainte secrte?


Elle a voulu

que nous fussions amant


le

et

amante. Nous

fmes

le

soir

mme

de ce

jour o Mchain vint

me

qurir dans les im-

passes du quartier Isralite. Ds l'aube du len-

demain,
de

j'installais

mes bardes

et la

ma

trousse

toilette

dans sa maison de

rue Djem-

ech-Ghleuh.
C'est

une btisse arabe qu'elle a europa-

nise en coiffant d'une verrire le patio central


et

en perant des fentres dans

les murailles.

96

LE CONQURANT

J'occupe une chambre du rez-de-chausse, une


salle

rectangulaire, large de trois

mtres

et

longue de huit, qui donne, par une porte

deux vantaux de cdre

sculpt, sur le patio.

Des nattes recouvrent

le

dallage; des tapis de


les

Rabat violemment colors cachent


de

parois

mon

alvole; des plateaux de cuivre, des

fusils pierre, des

couteaux lame courbe

et

poigne d'argent niell brillent sur le fond

vermillon
lit

et

cinabre des tapis. D'un ct, un


le

de cuivre, sous

dais

immacul de
table

sa

moustiquaire; de l'autre,

ma

crire,

drape d'une couverture

indigne rayures

fauves et grenat; dans l'intervalle, des matelas


habills de soieries et de velours brods, des

coussins, des oreillers, tout l'appareil habituel

des boudoirs masculins invents, pour leurs


siestes indfinies
et leurs rvasseries

somnodu
far-

lentes, par les Arabes, ces dilettantes

niente.

Deux pices salle manger


borent
et

de dimensions identiques, une


(style

Henri

II, telle

que

les la-

les artistes

du faubourg Saint-Antoine)
le

une cuisine, ouvrent sur

patio

leurs

portes,

en cdre

ouvrag, bien entendu.

LE CONQUERANT

07
:

Au

premier, les appartements d'Aline

trois
et

chambres disposes de semblable manire


runies par une galerie de bois.

Sur

les

mosaques du patio, des chaises lonsont ranges en ventail, suivant


la

gues de

toile

un ordre immuable que


une ngresse hideuse

camriste Acha,
tintinnabu-

et criarde et

lante de pendeloques, de breloques, de bracelets,

de

colliers,

dtermin

une

fois

pour

toutes et s'e^ntend maintenir. L'une d'elles

m'est affecte

j'y ai pass

mon

aprs-midi,

grillant des cigarettes et des cigares.

Etendu

la renverse, je considrais les

vosur

lutes bleutres et grises de


les vitres

ma fume

et,

du
et

toit,

l'agonie flamboyante

du jour.

Les mille

une rumeurs du crpuscule mafracheur et d'une langueur


si

rocain, d'une

pntrantes, venaient du dehors, assourdies et

musicales, meubler

le

dlicieux nant de

ma

pense

sonnettes de marchands d'eau; clale silex

quements des babouches indignes sur


bossel des ruelles
;

appels stridents des gamins


;

se hlant d'une courette l'autre

querelles de

femmes qui

piaillaient sur leurs terrasses de

pis; complaintes

glapies en

chur par des


6

98

LE CONQURANT

chanteurs nomades sous les balcons grillags


de

mon

voisin le kaouadji* Abdallah; lamentaet

tion

monotone

lugubre du mendiant aveugle

accroupi dans ses guenilles sa place coutumire, derrire l'glise catholique; ronflements

de castagnettes, notes grles et sautillantes de


guitares pinces dans une posada par des terrassiers

espagnols;

nasillements

de

phonoIsralite

graphe dans l'choppe du brocanteur

qui reprend lui-mme, interminablement, son

gmissement d'une

tristesse affreuse...

Et enfin,

lorsque la nuit eut noy la ville de son ombre

d'un violet vaporeux


le cri

et fourmillante d'toiles,

surhumain

et

poignant du muezzin qui

tombait d'un minaret tout proche, indicible-

ment

distinct et

mlodieux,
serait
ciel.

comme une

voix

surnaturelle
teurs infinies

qui

descendue des hau-

du

La maussade Acha m'a


son langage rauque
tait

fait

savoir,

dans

et guttural,

que

ma lampe

allume

j'ai

gagn

suis

enferm pour ajouter


feuillets.

mon repaire et m'y mon journal quel-

ques

1.

Cafetier.

LE CONQUERANT
J'attends, en

99

barbouillant

du papier, que

vienne

ma

matresse. Elle fera son entre tout

l'heure, jettera sur

une des chaises longues son


et

ombrelle
mains.

et

son chapeau,

tapera trois fois des

ce signal connu, je la rejoindrai; elle

offrira sa

joue

mon

baiser et nous

commen-

cerons de savourer les ratatouilles succulentes,


grillades de
sucreries,

mouton, couscouss,

fruits confits,

que l'experte Acha nous prsentera

en grondant. Nous changerons quelques vues


sur la temprature, sur les nouvelles du bled,

sur les dcisions rcentes des autorits.

Aprs
la table,

le dessert,

Aline, les

deux coudes sur


:

me

posera la question classique

Qu'avez-vous fabriqu aujourd'hui?


Bon
gr mal gr, je lui rendrai des comptes
:

minutieux

Promen sur
gnifique opration.

le

mle. Rencontr

mon ami

Pinguet qui maqaignonne, prtend-il, une ma-

Je suis au courant. Et aprs? Aprs? Visit camp sngalais.


le.

Des

demoiselles bambaras, de quatre ou cinq ans,


excutaient des danses fort plaisantes,

ma

foi

Aprs?

100

LE GONQUEUAN
la

Aprs? Rentr
m'avez remise.

maison. Recopi cette

traduction de documents cadastraux que vous

Bien. Donnez-moi ces


De quoi
peuvent servir
de
le lui

pices.

ces paperasses, relatives des ter^

rains sis quelque part dans la banlieue de Rabat,

ma
:

matresse, je n'aurai garde


est

demander. Elle

ma

matresse, je

suis son serviteur


d'ailleurs, l'envie
le

le droit
fait

m'est dni

et,

me

dfaut!

de fourrer
ensemble

nez dans ses affaires.

Vers

neuf

heures,

nous

irons

couter, l'Alhambra ou dans tout autre beuglant,


ler,

quelques chansonnettes grivoises, ava-

la terrasse

du Glacier ou de

l'Industrie,

des chopes de bire et des grogs, et nous re-

gagnerons, vers minuit, notre palais.


Aline dclarera
:

Ou

bien

Je vous rends votre


vous chantera.
J'ai

libert. Allez faire

un
il

tour ou restez dans votre chambre,

comme

rendez-vous avec quelqu'un.

Qui
pas.

est ce

quelqu'un ? a ne

me

regarde

Elle rentrera trs tard, en

compagnie de

ce

mystrieux personnage,

et

souvent de quelques

LE CONQUERANT
autres individus, mles et femelles.

101

Un

conci-

liabule se tiendra, dont je ne percevrai

que

les

chos. Et puis, lorsque les gonds de fer rouill

de

la

porte auront grinc, annonant l'exode

des visiteurs, je verrai apparatre Aline,

en

galant dshabill de crpon aubergine, farde


et

poudre

comme pour
l'oreille,

le bal,

une rose pique,


coques noires

au-dessus de

dans

les

de son chignon. Nous causerons quelques minutes, en

humant

des tasses de th la menthe

prpar par l'infatigable Acha, et nous nous

coucherons.

Ma

partenaire est dpourvue de ce temples physiologistes

rament que

ou

les

psycho-

logues prtent aux dames tant soit peu mures.


Elle
est

dans l'intimit

la

plus
:

intime

ce

qu'elle est dans la vie courante

une crature
sa
lucidit.

positive

et

qui jamais ne
cela

perd

Pourquoi,

tant

admis,

m'a-t-elle

lu?

J'avoue n'avoir sur ce

menu problme aucune


une
fois teret

sorte de clart. Je ne puis dire,

mines nos raisonnables


vues, qu'elle
ait

peu houleuses entre-

frissonn du grand frisson.

Alors, quoi? Alors, pourquoi moi, plutt que


tel

ou

tel?
6.

'102

LE CONQUERANT

Et puis, qu'est-elle exactement? Aprs tout,


je ne connais de cette
et

femme que son prnom

quelques avatars secondaires qui

me

furent

conts,

un

soir

de beuverie, par cette bonne

bte alcoolique de Pinguet. Elle a dbarqu

Casablanca

trois

semaines aprs que

les

obus

de

la Gloire

eurent brch les vieux remparts.

Elle y a

gagn de l'argent en

bricolant

pour user de l'expression qu'employa mon quelques mois parat qu'elle compre.
Il

fut,

durant, l'pouse -illgitime d'un officier suprieur, qui

achalanda pour

elle,

au

moment

des

adieux, une boutique de modes. Ce dont je ne


puis douter, c'est qu'elle acquit en trafiquant

de ses charmes une part rondelette de

son

actuel capital. Mais le reste, d'o lui vient le


reste? Et qu'tait, avant sa
cette Aline?

venue au Maroc,

Bah! ne nous cassons pas

la tte...

Dix heures du

soir.

La crmonie
puis a dcamp.

classique a droul

ses rites

successifs. Aline a

prononc

Vous

tes libre ,

Me

voici de

nouveau dans ma

cellule, griffonnant et rflchissant.

LE CONQUERANT

103

Je mdite sur les propos singuliers qu'a tenus

Aline au
doir de
ses

moment du

caf.

Appuye

sur l'accou-

ma

chaise, elle feignait de jouer avec


et je et

bagues

devinais cependant que son

regard insistant

aigu

me
:

scrutait et cherchait

mon

regard. Aprs

cinq minutes de pnible

silence, elle m'interrogea

Combien
Je
tressaillis,

a-t-il

de

jours

que

nous

sommes ensemble, mon cher?


saisi

par

la

soudainet
:

et

l'tranget de son attaque. Elle continua

Quinze jours,
ami?

je crois... N'est-ce pas,

mon

Oui... peut-tre... oui, quinze jours. C'est bien ce me semblait...


qu'il

Le
nant

silence
et

rgna.

Puis Aline reprit, tour:

retournant ses bagues

Vous ne paraissez gure vous soucier de

votre avenir, Maxime.

Je voulus protester

Mais... Ne vous rcriez pas.


l'argent et
ils

Vous

tes

noble

les

nobles n'ont aucun got pour les choses de


n'y

comprennent

rien. Je trouve
Il

naturel votre ddain de ces ralits.

faut bien

104

LE CONQUERANT

pourtant vous en inquiter, de temps autre,

ou que vos amis s'en inquitent pour vous. Je


vous rendrai ce service
suis
trs volontiers.
vrit...
actif.

Je confus, en Prcisons d'abord votre


Trs

Dans votre

portefeuille et dans vos poches?

exactement, deux mille deux cent

soixante-dix francs et des centimes.

Le

passif est reprsent par

une coupure

de cinq cents que je vous prierai d'ajouter


votre apport primitif
:

les frais

de premire

installation de notre bar ont excd sensible-

ment nos

prvisions.

Donc, cinq cents dduire

de votre capital.

Voici Mettez

la

coupure.
mainte-

a sur la table. Passons

nant vos dpenses mensuelles, qui avant peu


constitueront du passif.

Vos menus dbours

quotidiens, caf, tabac, Alhauibra, nous pou-

vons

les

estimer

approximativement

trois

cents francs par mois...

ce propos, je
fait

vous

prviens que je juge tout

superflus les

bouquets

et les

botes de

bonbons que vous

m'offrez sept fois la semaine.

Mais, ma chre Aline...

LE CONQUERANT

105

si

Chut! Je ne veux pas vous tre charge

d'une faon quelconque. Votre budget est dj


mince!... Je
finis

mon
:

calcul.

Cent francs

de chambre, cent cinquante de pension, cin-

quante de

frais

divers

au

total,

un mini-

mum
sou.

de cinq cents francs par mois...

la fin

du prsent trimestre, vous n'aurez plus un

Les revenus Le plus que


porter, c'est

du Snob-Bar...
le

Snob-Bar puisse vous rapde mille au bout de l'an.

un

billet

Notez que votre placement vous paiera du quarante pour cent


:

c'est coquet,

mais

insuffisant.

Qu'en pensez-vous?

Je
courage

suis de votre avis.

Puis je lanai, prenant deux poings

mon
j'ai

Vous oubliez
un
sourire.
cela.

les dettes

d'honneur que

contractes envers vous...

Le visage blafard

et pltr

d'Aline grimaa

Laissons
temps que

Vous ne me devez
pas

rien,

que

vos conseils et votre aide quand j'en aurai besoin. N'tes-vous

mon

associ

en

mme

mon ami?

106

LE CONQUERANT

Je baisai la main osseuse et glace qui s'allongeait sur

mon

bras.

Il

vous manquera donc, pour vivre dcem-

ment, au moins quatre cents francs par mois.

Gomment

les

gagnerez-vous?
l'ignore...
Je... je chercherai...

Je... je

Peut-tre trouverai-je un emploi... dans une

banque... chez un avou...

Comptable!
d'ailleurs
le
:

vous!

le

comte de Chadeuil,

comptable! Ce serait drle!... C'est impossible,

vous n'avez aucune aptitude pour


il

mtier de mcheur d'additions... Et puis,


:

n'y a pas que la matrielle


avez,

j'imagine que vous

comme

tout le

monde, rv de conqurir
n'est pas en tranant

une fortune au Maroc. Ce

sur un rond de cuir que vous gagnerez des


millions.

Ainsi la

faillite

de

mes esprances

qu'avait

prophtise Mallande, Aline


fatale,
et

me
le

la

montrait

dans des termes identiques ou peu

s'en fallait. Je n'eus

mme

pas

sursaut de

rvolte qui m'avait dress contre

rade
petit

j'tais,

devant cette
et

mon camafemme, comme un

Alors?

garon dfrant

soumis.

soufflai-je.

LE CONQUERANT

101

Alors?...
vos
allis

Soyez convaincu,

mon cher, que


la

ne vous abandonneront pas. Moi

premire, je suis rsolue vous prter assistance. Je suis votre allie, je le rpte

De nouveau
qui caressait

je baisai la

main sche

et froide

ma

joue rase.

Vous tes infiniment bonne... Je vous aime, Maxime, plus encore que
vous ne pouvez
entirement.
le croire...

Comptez sur moi

Merci. Comptez sur moi... comme je compte sur


vous... J'aurai, quelque jour,
peut-tre, besoin de vous.

prochainement

Je suis tout votre disposition. Je suis insuffisamment seconde. Mchain,


qui m'a quelques
obligations, m'est absoluc'est

ment dvou, mais


ne peut, dans
rien.

un individu

tar et qui

le cas particulier,

me

servir de

Pinguet

est

une brute, un ivrogne, bon


les

tout au plus

pour

coups de force.

Il

me

faut quelqu'un de srieux, qui reprsente, qui


n'ait

jamais

compromis...

J'ai

song

vous...

Vous avez eu

raison, Aline.

108

Ll'

CONQUERANT

Sans discontinuer de meurtrir mes joues dv


ses bagues, elle gmissait
:

La

vie n'est pas toujours facile...

On

bien du mal quelquefois... Si vous saviez!...

Une minute,
secrte,

elle

m'apparaissait capable de

s'mouvoir, humanise par sa proccupation

moins nigmatique. moins

effrayante,

plus femme...
vai aussitt

Une minute,

peine... Je retrou-

mon Aime,
:

distante et raide.

Sa

voix redevenait pre

Nous causerons demain ou aprs-demain.


J'ai

rendez-vous en
ami...

ville...

Vous

tes

libre,

mon

Puis, soudain, tout en enfonant des pingles

dans son chapeau

J'ai rencontr, cette

aprs-midi, au Caf-

Glacier,

une personne qui m'a demand de vos

nouvelles. Devinez qui?

Mallande? Le capitaine

de Maliande est en colonne

chez les Zar et son escadron ne ralliera Casa-

blanca que dans un mois, pas plus


n'tait pas lui. D'ailleurs, ce

tt...

Ce
ja-

monsieur n'a

mais daign m'adresser


sonne
tait

la parole... Cette per-

une dame...

LE CONQURANT

109

Une dame? Une dame blonde, mince... Je ne vois Cherchez... Allons, je ne veux
pas...
faire languir
:

pas vous

cette

dame

dansait,

il

y a quelque

temps, l'Alhambra.


rait.

Lilette!

m'criai-je.
et railleur.

Aline eut un sourire lger


J'tais sre

que

cette nouvelle

vous rjoui-

Avouez que vous avez eu un bguin pour


dis-je rsolument.

cette petite.

Non!
lerais fort

Et je regardai fixement Aline.


Elle eut l'intuition, peut-tre, que j'accueil-

mal toute

plaisanterie

ou toute

allu-

sion et que l'esclave


la rvolte ouverte.

irait, s'il le fallait,

jusqu'

Ne prenez pas ces


elle

airs belliqueux je n'atta:

que pas votre protge. Nous nous sommes vues,

m'a parl devons,

je

vous

le dis

un

point,

c'est tout... Elle est

charmante, cette
r-ptai-je

Lilette.

Charmante,
rait,

en cho.

Tout en boutonnant

ses gants, Aline


:

murmuSon

comme pour soi-mme


trois

Elle a dans,

semaines, Rabat.
7

110

LE CONQUERANT
elle est

engagement fini,

revenue Casablanca...
soirs... J'in-

Je l'inviterai souper, un de ces


viterai aussi

son protecteur.
son protecteur?

Qui

est

questionnai-je,

en simulant de

mon mieux

l'indiffrence.

Salomon Ben-Lahan, le fils du gros Iakoub

Ben-Lahan.

--Ah!

Trs

gentil, le

jeune Salomon. Vous ferez

une paire d'amis, j'en suis convaincue.

Permettez-moi d'en
n'aime gure ces gens-l.

douter,

ma

chre

je

Votre
l'heure!...
dit
:

antipathie ne rsistera pas son

amabilit... Allons, je

vous

quitte...

tout
ai

Et rappelez-vous ce que je vous

j'aurai

prochainement besoin de vous...


le

Et nous vous mettrons enfin

pied

l'trier...

Vous

serez millionnaire,

un jour, monsieur de

Chadeuil.

Oh! oh!
!

Millionnaire
mon

Et voil! Je vais entrer en ligne, dgainer


sabre de conqurant,

me

battre...

Contre
vi-

qui?... Contre quels

moulins vais-je foncer,

LE CONQUERANT
sire basse et lance sous l'aisselle?...

m
A
quelle

sorte de bataille
licites

me
se

conduit-on?

quels actes,

ou

illicites,

serai-je contraint de colla-

borer?

Comment

marquera

cette collabora-

tion? Autant d'nigmes.

Je ne sais qu'une chose, c'est que l'occasion


m'est offerte enfin d'aller de l'avant. L'occasion!... Chadeuil,

mon

vieux, chausse tes broet coiffe

dequins de mobilisation

ton

heaume

En

route pour les cavernes o gt la toison d'or,


!

sous la garde de l'horrifique dragon

Je

Lilette... Lilette... Lilette...

redis

insatiablement ce
Lilette, si

nom
et si

puril

et
si

fleuri.

Douce

blonde

menue,

pitoyable!... Je vais revoir Lilette!...


parat, tout s'annihile

Tout

dis-

devant

la

pense de ce

revoir prochain...

Douce

Lilette,

pure agnelle

parmi

les

loups carnassiers!

Une motion joyeuse me


Il

soulve et m'agite.

me

semble que

la lutte, elle prsente,

me

sera

plus facile et moins rude, que je combattrai

avec un merveilleux
Il

e'ntrain...

Douce

Lilette!...

faut

que je

la revoie...

demain... ce soir

mme...

Ma

canne,

mon

chapeau... Je vais
elle

bondir jusqu' l'Alhambra, o, sans doute,

112

LE CONQUERANT

danse de nouveau... Mais non! je


rais ce

me

heurteet

Ben-Lahan,

assis

devant un bock

tmoignant par sa mimique, par ses minauderies,

que

Lilette

lui

appartient...

Attendons

jusqu' demain.

Mais

qu'est-il, ce

Ben Lahan?... Pinguet me

documentera.

Lilette... Lilette...

Dans

la

vasque du patio,

le jet

d'eau grne

son interminable sanglot


enfantin
:

et je rpte le

nom

Lilette... Lilette...

VIII

La logeuse de Pinguet, une accorte Milanaise,

rousse et mamelue, m'a inspect, les


les

deux poings sur

hanches,

et, satisfaite

pro
il

bablement de l'examen, m'a rvl qu'

signor Pingouet tait absent, qu'il devait se


trouver, sauf erreur toujours possible avec

un

vaurien de cette envergure, chez un Espagnol

nomm

Tonio.

Et o perche ce signor Tonio? Dans une cabane de bois, prs du


sngalais.

camp

En

route pour la cabane du sieur Tonio

!...

11 tait

deux heures de l'aprs-midi. Le


l'air,

soleil

blouissant embrasait

dorait les trombes

114

LE CONQUERANT
et

de terre pulvrise

pourpre qui tourbillonSocco, calci-

naient sur la place dserte du

nait les faades blanches et bleues des maisons

arabes et juives qui se haussaient au-dessus des

remparts couleur de

fer rouill.
l'aise

Protg

{)ar

mon

casque de lige,

dans

mon complet

de coutil, je m'engageai bravement dans l'ave-

nue qui monte, travers des


grouillants de

terrains vagues,

chameaux

affals, vers les barala

ques de l'tat-major. Les pieds dans


sire molle, le crne

pous-

dans

le feu, je

marchai,

fermant demi mes paupires endolories par


la rverbration.

Le camp m'ouvrait

ses boulevards rectilignes,

jalonns d'arbres qui, dans quelque vingt ans,


avaient des chances d'pandre sur ce plateau

un peu d'ombre

bienfaisante, mais qui n'taient,

l'heure actuelle, que de simples btons, pro-

tgs par des ronces. Pass la Poste aux armes,

une

btisse enguirlande fort joliment de

lierre et taire
et

de volubilis,

pass
grenades

le

Cercle mili-

son jardinet o des

artistes

avaient

dessin^

avec des plantes grasses


les

et des gra-

niums poudreux,

et les

bombes

et les croissants et les

canons entre-croiss des

LE CONQUERANT

115

armes

reprsentes au Maroc, ce n'taient,

ma

droite et

ma

gauche, que longues


toits

baraques de planches

de tle ondule

dplorablement

scintillants,

qu'alignements de

tentes-marabouts coniques champignons de


cuir noir, de tentes-abris dressant quelques

centimtres du sol la pointe de leurs angles


aigus, qu'chafaudages de balles de foin press,

de traverses, de

rails,

d'obus, de caisses de
et d'ara-

cartouches, que parcs de fourragres

bas disposes selon la rgle, roue contre roue


et

timons parallles.
Derrire les ranges de carapaces de tle

miroitante, les premires collines de


levaient leurs croupes bigarres,

la

Chaoua

vertes de
se suc-

jeune

bl,

rouges de coquelicots, jaunes de

soucis, glauques de palmiers nains,

cdant jusqu' l'horizon, pareilles les unes aux


autres

comme

les

lames d'une houle, sans une


la

cime de chne qui repost


et

vue, engourdies

muettes sous

la

bue papillotante.
civils

Sur l'avenue, pas d'autres


et

que moi

quelques bonnes femmes, juives ou espa-

gnoles, assises au revers des fosss entre leurs


couffins d'oranges et d'arachides. Mais des sol-

116

LE CONQURANT

dats, des multitudes de soldats, affaires, haletants, suants,

courant en tous sens

comme

des

fourmis, poussant des wagonnets sur la voie

Decauville

d'un tramway traction animale

qui possdait,
s'intitulait

ma

foi

une gare authentique


:

et

pompeusement

ce

Chemin de
des spahis

fer

de

Casablanca Ber-Rchid
l'abreuvoir toute une
sants

menant

file
;

d'talons bondis-

comme

des chvres

des convoyeurs ka-

byles harnachant des mulets placides et capa-

raonns de cicatrices, amarrant des ballots


sur la bosse de

chameaux qui exhalaient


marsouins

leur

fureur en interminables gargouillements; des


coloniaux, des

tirant et pous-

sant avec des jurons


artilleurs hissant

un tonneau d'arrosage; des


cercueil sur

un

un fourgon;

des troupiers du gnie conduisant au chantier


des sections de coolies marocains... Et tout ce

monde

tique, basan, l'il cave, et gai cepenla caract-

dant de cette gat ptillante qui est

ristique de nos guerriers, indignes aussi bien

que franais.

Un
dans

quart d'heure de marche, et je pntrais


la Ville- en-Bois. C'est, l'extrmit

mri-

dionale du camp, au point o s'chappent vers

LE CONQUERANT
le

117
et

bled les pistes de Marrakech

de Maza-

gan, une agglomration htroclite et dsor-

donne de cabanes de planches, un indescriptible fouillis

de huttes

et

de masures, quelque
les

chose

comme un

bivouac de zoniers sur

glacis des fortifications parisiennes.

En bordure
et,

du chemin qui longe


de
l, file

le

quartier des zouaves

vers les casernes du tabor espagnol

et vers la

plage ouest, des cahutes se succdent,


et

minables

branlantes et toutes portant, sur


sur
:

des panneaux grossirement barbouills,

des pancartes d'toffe, l'invitable inscription


Bar... Dbit...
S""

Estaminet...

Caf...

Caf du

zouaves...

Au

rendez-vous des coloniaux...

Au

beau

^aisin

d'Afrique... Bai' de la Lgion


l

trangre...

Autant

qu'autre part!...

Neuf
un

sur dix de ces guinguettes adjoignent, naturel-

lement, leur
((

commerce
,

d'alcool frelat

salon de coiffure

autre corde

l'arc des

immigrs...
C'tait
Ils

vraiment

la

mtropole des mercantis.

y pullulaient, debout au seuil de leurs assommoirs, grillant des cigarettes et jacassant dans leurs dialectes mditerranens.

Des

nues

de

marmots,

dpenaills

et

crasseux
7.

118

LE CONQURANT
savent
l'tre seuls les rejetons

comme

des races

prtendues latines, s'battaient

et

piaillaient
et

dans l'eau fangeuse d'un ruisselet


potagers
d'alos.

dans

les

arides

que dlimitaient

des

haies

Des commres

dpoitrailles jasaient

entre voisines, en espagnol, en italien, en pi-

montais, en sabir franco-algrien, en langue


franaise agrmente de locutions et d'accents

cosmopolites.

On

s'gorge, le soir, tous les carrefours de

la Yille-en-Bois.

Les soudards qui ont absorb

trop de poison dans les tavernes des indsirables jouent de la baonnette


et

du mous-

queton. Les indsirables rpondent coups de

navaja

et

de revolver. Et la police, figure


et

par deux douzaines de gendarmes


tirailleurs oranais

quelques

transforms en agents, les

patrouilles dpches par la Place, ramassent

foison les blesss et les morts.

Des vendettas

s'panouissent dans ce maquis. Des intrigues

d'amour, dont

les

hrones sont des blanchisfilles

seuses algroises et des Juives


s'y

d'auberge,

dnouent par des


par ces

rixes, des pillages et quel

quefois
prises,

nfras

qui mettent aux

en batailles ranges, des escouades en-

LE CONQUERANT
tires deturcos, de spahis

H9
tringlots
le

ou de

arms

pour

la

bonne cause

et

mus

par

redoutable

esprit de corps.

Mais dans l'aprs-midi


revt

la cit

des truands

un aspect dbonnaire de hameau


.

ban-

lieusard

On

se

promne en manches de che-

mise, on
et

fait

de bourgeoises parties de boules


le

de bouchon, on coute, en taillant dans


sifflets

sureau des

pour
les

les

bambini,

le

phonoet les

graphe qui nasille

Addio, Napoli!
le

Santa Lucia; on va contempler


toujours divertissant des

spectacle

mamans
rires

sngalaises,

noires gaillardes aux


tue de leur village
celui des tirailleurs
,

homriques, qui

palabrent, accroupies en rond sur la terre bat l'ombre des figuiers,


et

bambaras

ouolofs qui

tressent des toitures de paille pour leurs gourbis tronconiques.

Et l'on

jouit,

en bons

fils

des

lazzaroni et des nervis, en bons petits-fls des

Maures, on jouit de

la

magnifique chaleur

et

du

soleil

gnreux.

Dans
par

l'arrire-salle

d'une posada, bien close


trnait,

crainte

des

mouches, Pinguet

hilare et rubicond, encadr par l'indispensable

Mchain

et par le sieur Tonio,

un Basque espa-

120

LE CONQUERANT

gnol, rong de tuberculose et gure plus haut

que

ma

botte.

En

face de lui,
et

un

joyeux

mine patibulaire
couch sur

blme d'apache, demi


avec l'intonation

la table, prorait

tranante et canaille approprie sa ressem-

blance.
rent

Des exclamations de surprise

accueilli-

mon

entre. Pinguet mit, en m'treignant

de sa poigne formidable, des mugissements


inarticuls.

Mchain

se tortilla et glapit de res:

pectueux

et

suraigus

Bonjour, monsieur

le

comte

l'apache en uniforme porta la

main

son kpi avachi et vas qui avait forme de

casquette trois ponts, et Tonio se cassa posi-

tivement en deux pour excuter une rvrence

de

tratre

de mlodrame.

La
guet.

porte! ferme la porte!

beugla Pinbourdonnaient

Des

milliers,

des

myriades de mouches,

veilles par la clart reparue,


et bruissaient, s'battaient

sur la table rustique


et

o serpentaient des tranes de bire


environnaient de leurs essaims
le

de vin,

crne chauve

de Mchain criblaient de zbrures fourmillantes


le

comptoir de zinc visqueux,

les tagres

des bouteilles vides alternaient avec des paquets

LE CONQURANT
de tabac,
les

121

chromos
les

et les

rclames cloues

aux
fond

cloisons,
:

planches disjointes du pla-

Tonio
et,

se rua, tira

violemment
le

Tais ver-

moulu,

dans l'ombre rtablie,

vol des

redoutables diptres cessa de vibrer.

Une

canette,

moussu?

Assis la droite de

mon

compre, j'avalai
et fadasse.

une gorge de liquide nausabond

Et autrement, demanda
vent vous amne?

le

Moco,

et

autrement, monsieur de Chadeuil, quel bon

ici?

Oui!

ajouta rudement mon voisin,


t'a dit

d'abord, qui est-ce qui

que nous tions

Ses

yeux troubles

et

glauques,

presque

imperceptibles sous les plis de la chair boursoufle et rouge,

me

scrutaient; le regard sourglissait oblique-

nois et fuyant

du Provenal

ment, entre

les

paupires dnudes, dans


et^

ma
jus-

direction; Tonio, le gringalet trpidant

qu'aux pommettes, violet de barbe mal rase,


piait

ma rponse,

inclin sur

moi
te

et toussotant.

Talogeuse... Je voulais
ques renseignements sur
les

demander quel-

Ben-Lahan.

Ah!...

bien!... Parfait... parfait...

122

LE CONQUERANT
le

H! soyez donc
Je
les

bienvenu.

drangeais, videmment. Leurs mines


d'oeil furtifs, le silence

embarrasses, leurs clins

qui succda, tout m'indiquait surabondamment

que

mon

irruption dans l'arrire-salle

du Bon

Cidre des Provinces basques leur semblait plus


qu'intempestive.
J'tais las, la fin,

de ces palabres d'o l'on

me

tenait

soigneusement loign, de ces mys-

tres, de ces cachotteries.

Il

parat

dclarai-je
:

d'un ton rogue

que je

suis de trop

je

me
:

retire.

Mchain, dsol, gmit

H!

vous voil fch contre nous, mon-

sieur le comte...

La toux du rachitique
rpugnant couvre-chet"

se

fit

dchirante.

Le

joyeux assura sur sa tignasse pommade son


et se leva,
:

comme

prt

au dpart. Et Pinguet bredouilla

Allons,
nous excitons
tu penses!

allons,
pas...

ma

vieille branche...

Ne

On ne

se mfie pas de toi,

Si
!

criai-je

en frappant la table du poing.


le

Dans
et

le

mufle du bouledogue,

nez aplati

comique devint cramoisi.

LE CONQUERANT

123

Ne

crois pas a... Rassieds-toi, rasseyezsiffler

vous tous. Et on va
IN'est-ce pas,

d'autres canettes...

ma

vieille?...

Je t'expliquerai tout hidalgo


:

l'heure...

Apporte

ta salet,

c'est

moi qui
en cinq

rgale. Et
secs...

on va rgler

cette histoire

Mon ami

Chadeuil est discret.

Chacun rintgra
gobelet.

sa place et

empoigna son

La gne qui

avait suivi cet esclandre

achevait de s'vaporer quand Tonio, toujours

aux aguets, revint annoncer qu'un gendarme


rdait autour de la bicoque.

Z'ai

vou son

casque...

Une seconde
lgers
et
le

plus tard, le joyeux et Mchain

s'taient clipss,

comme

par miracle,

plus

plus

vloces

que des ombres. Et


de
l'autorit,

lorsque

reprsentant

ayant

pouss

l'huis,
il

apparut dans une aurole de

mouches,

ne trouva plus que Tonio, confondu


et

en salamalecs

en gnuflexions, Pinguet maIl

jestueux et moi.

nous considra, un
et

instant,
les

m'adressa un salut rglementaire


talons.

tourna

Bon
a

voyage!

marmonna Pinguet.
la haute. 11
s'il

l'a sidr,

de butter sur un de

n'a pas pip, hein?...

Mince d'insolence,

124

LE CONQUERANT
ici

n'y avait eu

que ton serviteur

et le

gars

Tonio!

O sont se
Ils

les

autres?
des pieds,
et

tirent

comment!...
lui

Mcliain,

quand on parle de Pandore, a


Le biffm,
lui,

flanque
raisons.

la droute...

avait ses

Lesquelles?

il

Hum... hum... Quoi!

on peut bien

te

mettre au courant. C'est un brave garon qui

en a par-dessus

la tte

de la corve militaire;
borde.

y a quinze jours

qu'il tire sa

Mais H!
ma
du

c'est

un dserteur!
aprs?... C'est
t'effare pas,

oui,

un dserteur! Et

pas son droit, cet


vieille...

homme? Ne
il

Je vas

te dire...

Avec des

rires gras,

a soulev

une

partie

voile. Ai-je bien

compris?

S'agissait-il vrai-

ment de
de

favoriser la fuite d'un soldat indigne,

lui fournir,
civile,

moyennant
lui

finance,

une dfro-

que
il

de

mnager une cachette d'o

pourrait, par quelque nuit sans lune, gagner

le port,

puis une barcasse marocaine, puis le

steamer tranger prt l'appareillage clandestin?... Oui, c'est

bien cela qu'a chuchot Pin-

LE CONQUERANT
guet, SOUS

125

promesse de ne rien divulguer de

ses confidences, pas

mme

ma

matresse. Et

parce que, devant l'expos de l'entreprise criminelle, je ne

me

suis pas

dress, bouillant

d'indignation,

parce que je n'ai pas menac

Pinguet de dnoncer au consulat de France


l'abominable complot, parce que je n'ai pas
crach au visage du Judas inconscient, parce

que

je n'ai pas cingl de

ma badine cet immonde


ses gencives

Tonio qui ricanait en exhibant


exsangues
et sa

denture pourrie, l'tendue de

ma

dchance, la profondeur de l'abme o je

roule fatalement,

me

sont rvles. Puisque

l'ignominie

des indsirables ne m'a

pas r-

volt, je suis bien des leurs, je suis

moi-mme,

irrvocablement, un indsirable.

Je n'ai pas bronch, je n'ai pas interrompu


d'un mot, d'un geste,
gne.
Il

les
il

confidences de l'ivrose figure certainement

pu

se figurer,

que

mon
il

approbation ou tout au moins


est

mon
sa

indulgence

acquise

aux

menes de

bande;

a estim qu'on avait eu grand tort

de m'imputer des scrupules bourgeois.

Enhardi par
complaisance

mon

mutisme,

il

dtaillait

avec
ses

et fiert les

manuvres de

126

LE CONQURANT

acolytes et l'emploi que chacun s'tait attribu

dans

la triste
et

comdie.
les

Lui

Mchain s'abouchaient dans

guin-

guettes avec des militaires ivres, joyeux

de l'infanterie lgre d'Afrique ou lgionnaires,

cerveaux brls qu'affolait


ttes

l'alcool,

mauvaises
exasp-

que

les rigueurs

de

la discipline

raient, souteneurs

que hantait

la nostalgie des

bals de barrire, demi-fous que tracassaient la

manie ambulatoire
Ils

et l'apptit

de

l'cc

ailleurs .

compatissaient leurs maux, offraient une

tourne de

dur

choisissaient dans le trou-

peau geignant
endoctrinaient,

le sclrat

ou
et

le

nigaud

qu'ils

cajolaient,

finissaient

par

convaincre. Le

Bon Cidre

des Provinces bas-

ques donnait asile au nophyte, que Tonio travestissait en civil grce la collection varie

de casquettes, de vestons

et

de culottes dissi-

mule dans
Toute

ses malles.

la confrrie

des aisrrefns et des

fai-

nants de Casablanca, mercantis, ouvriers soidisant sans travail-, amants gags de


filles

pu-

bliques, recruteurs pour maisons closes, toute


la clique

des gens sans aveu s'adonnait la pras'il fallait

tique de ce ngoce,

en croire Pinguet.

LE CONQUERANT

127

a rapporte gros,
ce qu'on risque?

mon

vieux. Les types

casquent ferme, bien entendu!... Etpuis, qu'est-

Le conseil de guerre? Penh!


Il

Les militaires ont d'autres chats fouetter.

faut organiser les colonnes, ravitailler les postes,

construire les baraques, courir aprs des tribus


dissidentes... D'ailleurs,

un commissaire-rapcapacits

porteur, a n'a

pas les

d'un juge

d'instruction; a hsite, a craint les histoires

avec

les consulats des puissances, qui

rclament

leurs nationaux, avec le

consulat de France,

qui est enchant de faire des niches aux porteurs de galons... Les types, une fois bord

du caboteur, gagnent un port de

la

zone espa-

gnole, ou bien Tanger ou bien Algsiras. Et on


n'a plus jamais de leurs nouvelles...

n'est
:

pas une grosse perte pour leur compagnie

tu

supposes bien que ce ne sont pas

les

meilleurs

qui lchent la gamelle... Hein? quoi? Qu'est-ce

que tu dis?

Rien.
Rien, en
effet.

Nous avons quitt


la nuit tombante.

la

posada, Pinguetet moi,


cte

Nous avons chemin

128

LE CONQUERANT

cte sur la route qui, entre des parcs et des

jardins clos de murailles moussues et de haies


d'glantiers, descend de la zone militaire vers
le

Socco.

La brume accourue du large nous enveloppait de son ouate

humide

et glaciale.

Des Maro-

cains juchs sur leurs nes et remorquant leurs

dromadaires passaient
dans
le

comme

des

spectres

brouillard,

marmottant des complaintes


Les rumeurs famila terre

larmoyantes

et dsespres.

lires des soirs


d'exil.

de France s'levaient de

La cloche d'une

glise sonnait petits

coups touffs l'angelus. Les chiens jappaient


dans leurs niches. Le marteau
tintait sur l'enclume.

dun

forgeron

Une femme

rassemblait

sa marmaille, grands cris perdus et tranants.

Derrire les persiennes d'une villa qui laissaient


filtrer

entre leurs lames des lueurs de lampe,

un

pianiste

inexpriment, une

fillette,

sans
les

doute, jouait lentement, avec des

arrts,

premires mesures du quadrille des Lanciers.

Mon me
me
savourer
la

d'enfant ressuscita en moi,


et

mon
pour

tourdie

nave.
et la

Je

retrouvai,

douceur

mlancolie de l'heure,

mon

insouciance,

ma

srnit de

gamin inno-

LE CONQUERANT
cent.

129

Le temps

et l'espace s'abolirent et je

ne

fus plus

qu'un garonnet coutant, au hameau


les

de Saintonge,

pas de la nuit qui approche.

Et quand s'vanouit l'illusion fugitive, quand


je

me

revis

marchant ct de Pinguet dans


de l'avenue, quand revinrent s'imtoutes les malproprets

les ornires

poser

ma mmoire

et toutes les infamies

du prsent, une horreur

indicible

me

saisit,

une honte cuisante, une

amertume

afreuse, et je fus tent de dtaler

toutes jambes, dem'enfuir... M'enfuir, m'vader


d'entre ces gredins, d'entre ces courtisanes!...
Partir! partir!...

Alors, dans les tnbres accrues, le rire pais

de

mon compagnon

retentit

Ha! ha! ha!... Dis donc, ma


avons oubli, avec tout
des Ben-Lahan!... Hein?
a,

vieille,

nous

de causer un peu

Oui... donc manger avec moi


V^iens

le fricot

de

ma

logeuse

et je te refilerai les fins

tuyaux...
affai! . .

Ah! mon

gaillard, tu

veux manigancer des


!
. .

res avec les

Ah mon gaillard Son poing monstrueux martelait mon paule,


Ben-Lahan
. !

son

rire

norme de colosse bien portant em-

130
plissait

LE CONQUERANT

mes
et

oreilles. J'oubliai

ma

dfaillance

passagre

mes curements

ridicules et

mes

ridicules vellits de fuite... Voil

un

homme

qui ne s'encombre pas de prjugs dsuets et

de morales vieillottes

et

qui fonce tout droit

devant

lui

comme un

buffle. Il a raison, sacre-

bleu! mille fois raison! Le

Maroc

n'est pas la

France

et

Casablanca n'est pas Landerneau. Ce

qui pouvait au comte de Chadeuil sembler cou-

pable et dshonorant, Chadeuil


serait bien sot

le

conquistador

de

le tenir

pour autre chose que

peccadilles. Si les grandes rengaines de justice,

de bont, de vertu, devaient tre

ici,

comme
pas

sur les bords fleuris de la Seine, invoques


tout bout

de champ, ne

conviendrait-il

d'abord,

pour mettre en harmonie avec nos

principes nos actes, que nous, les envahisseurs,

qui n'avons notre service que

le

droit de

notre force, pliions bagage et rtrocdions le


sol

aux Marocains,

ses lgitimes propritaires?

Cortez, Pizarre et leurs suivants ne s


traient pas de tant

emp-

de rflexions
Ils

et

de tant

d'examens de conscience.

avanaient, leurs
:

regards rivs sur ce but unique


l'or
!

conqurir de

Tous

les

moyens

leur taient bons, ceux

LE CONQUERANT

131

que
cites

les lois

de l'Ancien

Monde

dclaraient

li-

comme

ceux qu'elles rprouvaient. Per

fas et nefas! Ils n'taient pas de petits saints,


les

gentilshommes
lits

castillans

qui

couchaient
Indes occi-

sur des

de braise

les princes des

dentales. Les

mineurs du Klondyke non plus


saints, qui recourent
et
si

ne sont pas des

promp-

tement au revolver

au machete, ni

les

Yan-

kees du Far-West, ni les gauchos des pampas


brsiliennes.

Quand Quand

dpouillerai-je

donc

le vieil

homme?
ducation

rejetterai-je le

manteau de grotesque
et

pudeur dont

mon

hrdit

mon
des

persistent vouloir m'affubler?


cerai-je

Quand renonflibustiers

geindre parce que

auront, sous

mes yeux, exhib leurs


et

coutelas?...
l'attentat

Pharisien que rebute

qu'pouvante

contre le pacte social, mais qui se rsignerait

aux

pires compromissions,
article

aux pires

tratrises,

du moment que nul


voit le chtiment,
tiers

du Code n'en pr-

qui transigerait volonla limite

avec sa conscience, mais jusqu'

seulement au del de laquelle pourrait surgir


le

bicorne du gendarme!

Parce que des

Frres de la Cte se sont glorifis tout haut

132
(le

LE CONQUERANT
leurs exploits, tu blmis, tu rougis et tu

pleures ta pure enfance. Souviens-toi donc de


cette crature

dsarme chez qui, un

soir

de

novembre... Pharisien! pharisien!...

bra,

Allons manger

le fricot

de ta logeuse,

brave Pinguet. Ensuite, nous irons l'Alham-

o certaine danseuse doit avoir repris du


soyons gais,

service. Et

mon compre!
et

Et

comme un

loqueteux arabe, chapp du


de quin-

Socco tout flambant de lanternes

quets actylne, ne s'cartait pas assez pres-

tement de
gorge
loux...

mon

chemin, je l'empoignai par

la

et l'envoyai

rouler sur un tas de cail-

Ah

mais! ah mais!...

IX

l'Alhambra... Pinguet gratifie d'une bour-

rade fraternelle chacun des trois contrleurs

improviss qui furent, voil quelques mois,


m'explique-t-il, ses

compagnons de chantier

et

qui portent de

si

cocasse manire l'habit noir.


et bal-

Et nous entrons, tout de suite engloutis


lotts par la

cohue qui

pitine, tournoie, tour-

billonne dans les couloirs du promenoir, entre


les traves

du

parterre, entre les guridons et

les chaises du. foyer, et

qui dferle et qui reflue


et dcroissantes

avec des rumeurs croissantes


de

mer en

furie.

Nous nous

laissons porter,

un

moment, par
kaki,

le flot

des militaires en uniforme

des civils coiffs de l'invitable feutre


8

134

LK CONQUERANT

matador

et

des

femmes galantes

le

public accoutum des soires du vendredi.

Par-dessus les kpis


ois

et les

chapeaux, j'aper-

un pan de

la scne,

une perruque blonde,


cuir,

une colichemarde fourreau de


de dentelle.
cueille

un

tablier

Quand

s'apaise

le

brouhaha, je

au vol quelques raclements de contre-

basse, quelques flonflons de trombone, et des

piaillements aigres de choristes. Dieu

me

par-

donne! on joue

la

Mascotte
et

ce

coquin

de

Simonids, directeur

propritaire de l'Alla

hambra, ce Grec qui pratique ouvertement


traite des

blanches, a transform ses danseuses

et ses

pitres

en comdiens
il

et se lance

dans

l'oprette.

Et

fait recette!

Incroyable!

Pinguet, massif et cramoisi, la casquette sur


l'oreille,

avance travers

la

houle

comme un
le pas,

vaisseau de haut bord. Je lui embote


garanti des

remous par
:

ses paules de lutteur.

Nous

voici au port

un coin de

table inoccup,

deux escabeaux dont nous nous emparons.

Une
rade

demoiselle juive, connue de


qui rpond au

mon cama-

et

prnom

biblique d'Es-

ther, vient solliciter

une invitation boire en

notre noble compagnie. Elle parle un franais

LE CONQUERANT
baroque,

135
est

mais suffisamment
la

intelligible,

nippe

franaise,

mais a gard, bien


le

entendu, sur sa tignasse huileuse,


de soie bigarre.

mouchoir

Fiche-nous la paix, hein?

vocifre

le

peu amne Pinguet, qui frappe dans

ses pattes

poilues et grasses de boucher pour appeler

un

garon.

Esther s'incline, avec une rsignation


tonnire, et disparat.

mouami.

Tu
Tu

as

vu

le

produit? grogne

mon

connaissais?

Non. Tu ne connais
les botes

rien.
:

Je te mnerai dans

du Mellah

on

fera la bombe...

Deux
qui

menthes
Je

l'eau, garon.

Et trottez sec!

la

me
le

suis

accoud

balustrade

spare

foyer du promenoir, et je somnole,

engourdi par une batitude exquise. Cette sensation de

demi-sommeil, de tide langueur,

j'en suis redevable certain asti

spumante que

l'apptissante Tina, la logeuse de Pinguet, a

dnich pour nous dans un coin secret de sa


cave...

Le

bel animal

que

cette Tina!

Heureux
la

Pinguet, qui a su se concilier les faveurs de

130

LE CONQUERANT
et l'amiti

femme

du mari,

le

signor Spinetta,

un Pimontais rouquin
Et quel repas succulent
de
la

et grl et

par

la variole.

plantureux, au fond

buvette o des compatriotes du maigre et


les

roux Spinetta fredonnaient


leur pays natal!
L'asti aidant, je

complaintes de

gote l'heure qui passe, avec


et placide

la philosophie indulgente

d'un trs

vieux

mandarin gav d'opium. Je retrouve

l'insouciance incomparable de

mes vingt

ans.

Je m'intresse,

comme

jadis sous le pristyle


des-

des Folies-Bergre, au maquillage savant

demi-mondaines qui

me

frlent, les paupires

franges de koheul, les lvres saignantes de


raisin et entr'ouvertes sur les dents mailles. Je

m'amuse d'un galon


et

d'or qui scintille

sur

le

drap satin

pourpre d'une manche. La

gesticulation forcene des conquistadors, qui

m'inquitait,
veillait

il

y a peu de jours, parce qu'elle


la

en moi l'ide de

lutte

proche, je
naturel

l'interprte aujourd'hui
et

comme un
des

effet

normal de l'atmosphre empuantie


des

et suffo-

cante,

bousculades,
.

libations,

de

r ambiance

Ces pauvres diables ont trop


:

bu, et de dtestable vinasse

quoi d'tonnant.

LE
aprs cela,
si

CONQUERANT

137
si

leurs regards sont troubles,


si

la

sueur coule sur leurs joues mal rases, voix montent, rudes
ruisselant de bue?
Il fait

leurs
toit

et

rauques, vers

le

une chaleur atroce.

Un

brouillard opa-

que, fume de cigarettes et poussire, roule ses

volutes rougetres autour des globes lectriques, voile de nues les barbouillages grossiers des murailles.

Des verres s'entre-choquent,

des cannes s'abattent sur les tables, des buveurs


braillent.

Etje ne distingue rien, que la rumeur


de
la et
les

incessante

foule,

que

le

pitinement
dfile,

ininterrompu
empil entre

sourd du troupeau qui


barrires de planches.

Une moukhre

tout de blanc vtue penche

vers moi, entre les plis du hak neigeux, son

minois basan o flambent des yeux fauves de


chvre, immenses, et marmotte des mots qui
se perdent
la

dans l'infernal tintamarre. Pinguet


d'un signe,
et

congdie,

la

dame

voile

s'loigne, digne et majestueuse et mystrieuse,

sous les cotonnades retombantes,

comme une
de cina-

princesse des Mille et une Nuits... Toute la

magie de l'Orient

tait

dans

la trane

bre qui divisait son menton pointu, dans les

138

LE CONQUERANT

bijoux barbares qui luisaient ses doigts, ses


poignets, sa ceinture.

Qui est-ce? Rien... Tamou...


un
soir...

Nous

irons chez

elle,

Viens

faire

un tour

la roulette.
:

Le thtre-beuglant
admirable
sive
!

se double d'un tripot

Yoil qui apparente de faon dci-

Casablanca aux villes-champignons des

Eldorados amricains. Je soulve une tenture


et

nous pntrons dans


aussi

le

sanctuaire.
et aussi

Le

mme

brouillard,

dense

malodorant,

remplit de ses vapeurs rougeoyantes la salle


troite

o sont entasss

les fidles;

mais

ici le

silence

rgne, un silence imposant que romla

pent seuls
ds
:

psalmodie monotone de Simoni-

Faites vos jeux... Les jeux sont faits?...


houit!... et les
le

Rien ne va plous... Le

chu-

chotements des croupiers,


lin des pices d'or

tintement

cristal-

dans

les sbiles

de cuivre
le

et le

choc des rteaux d'bne sur

feutre

vert des tapis.


Ils

sont dans cet antre une centaine qui suiles

vent

dandinements de

la

boule de caout-

chouc
ces

et

attendent l'arrt du dieu Hasard avec


clins

mines renfrognes, ces

d'yeux fbriles

LE CONQURANT
et cette affectation

139

d'indiffrence dont je

me

gaussais autrefois Monte-Carlo et Biarritz.

Quelques

officiers,
et

quelques

filles,

quelques

gros bonnets

une majorit de gueux,

genre Pinguet ou genre Mchain,

qui ris-

quent des cus, des louis, voire des coupures


acquises Dieu sait quelle foire d'empoigne!

Les ampoules du lustre baignent de clarts


blafardes les traits contracts, les mchoires

claquantes,
hrisses,

les

nez crochus, les

moustaches

les

gueules de loups affams qui,

avant-hier encore, m'effaraient et m'effrayaient.

On met
Pinguet.

chacun une thune?

propose

Allons-y!
A
bras
l'instant

je m'allge,

ma

foi,

d'un beau
saisit le

louis tout battant neuf, quelqu'un


:

me

je

me
Je

retourne, furieux. Aline! c'est


oublie,
celle-l.

Aline!...

l'avais

Et

me

voici, tout

de suite penaud
:

et

petit

garon,

bgayant des excuses

Vous me pardonnerez... Dn avec un


devons
prvenir...
la

ami... Oubli

J'attends

rplique

ddaigneuse

et

cin-

glante. J'attends, les paules rentres et l'pi-

140

LE CONQURANT

gastre en feu. Mais quoi! Aline est tout sucre


et tout

miel

Vous jouez, mon cher? Hum... non... je Le cinq! glapit Simonids,


c'est--dire...

jouaille..
bouffi,

verdtre et glabre.

Vous avez gagn, Maxime


et

ramassez vite
artistes.

accompagnez-moi au foyer des


J'empoche

mon
et

argent et je suis Aline, en


craintif.

toutou docile

Nous atteignons

le

foyer des artistes, un rduit contigu aux coulisses


et

qui pue

le

musc

et

la

peinture

frache.

Des seigneurs en oripeaux d'tamine devisent, adosss

aux traverses d'un

trteau.
et

Une

cabotine

quadragnaire, boulotte

minau-

dire, califourchon

sur un banc, enduit de


et

blanc gras
cou.

la

peau fane

couperose de son

Les vocalises du tnor


percent les
peint,

et

de la prima donna
et

cloisons

de

lattes

de papier

mles aux grincements des violons,

aux meuglements des saxophones, aux piaulements des


livide
fltes.
jaillit

La flamme
d'un

tressaillante et

qui

quinquet actylne

LE CONQUERANT
rend plus dsol
le crpi

141
si

et

plus sinistre,

possible,

des murs, o sont accrochs des accescarton et des liardes... Pas gai, le

soires de

foyer des artistes!...

Un
dsigne

garon accouru sur

nos talons nous

des fauteuils branlants, apporte des


qu'il

coupes de Champagne

dpose sur l'angle

d'une coiffeuse, entre des flacons de


et

crme

de lotions... Trois coupes! Pourquoi trois


cette

coupes? J'achve de formuler part moi


question lorsque

ma

matresse,

de

plus
:

en

plus souriante et gracieuse^ m'interpelle

Mon
Un
et

cher comte, permettez-moi de vous

prsenter monsieur

Salomon Ben-Lahan.
de poil,

freluquet d'une vingtaine d'annes, fluet

vot, invraisemblablement noir


:

m'offre sa dextre en grasseyant

Enchant, monsieur
nor...

le

comte... Trs ho-

N'taient

les

yeux ovins

aux sclrotiques
le

exagrment bombes derrire


lorgnon,
le

cristal

du

nez en trompe pendante et piteuse,


charnues, les oreilles en pavilair, le

les lvres trop

lons de

manches

jeune Salomon pourfois dj

rait passer

pour Espagnol. Maintes

142
cette

LE CONQURANT
ressemblance entre
et

les

deux

races,

la

juive

l'andalouse,

m'a frapp. Nos bons

voisins,

que nous nous enttons proclamer que nous, de


la

issus, ainsi

souche

latine,
fils

ne
de

seraient-ils pas,

plus authentiquement,

pre

maure

et

de mre isralite? Des silhouettes


celle

analogues
j'en
ai

de Salomon

Ben-Lahan,
des grosses

aperu des

douzaines

et

dans

les

arnes de Madrid et sur la plage de


taille,

Saint-Sbastien, courtes de

exigus de

carrure et de hanches, poignets troits, mains

osseuses

et

interminables,

cheveux

friss

et

bleus force d'tre noirs, pommettes saillantes,


teint olivtre,

exsangue sous

le

haie.

tra-

vers les mandres du Mellah, maints lgants

m'ont coudoy, triqus dans leurs complets


de coupe europenne,
natre en
et

j'hsitais

recon-

eux

le

descendant du Cid Campeador

ou

le rejeton

du Peuple Errant.
est

M. Salomon Ben-Lahan

mis

la dernire et

mode. Une jaquette de drap beige


dessine

moussu

irrprochablement son

torse djet;

illet rose la boutonnire, cravate de satin

fauve,

gilet

fantaisie

gris-perle,

chapeau de

velours

rouan,

souliers

yankees semelles

LE CONQUERANT

143

dbordantes. Trop de bagues, par exemple, et


la

canne bquille d'or

est

d'un got dou-

teux.

Je touche la main qui se tend et j'mets un

vague

Charm, monsieur...
:

quoi le

pseudo-hidalgo riposte

Il

Monsieur
Il

le

comte, je suis

flatt

et trs

heureux...

y a longtemps que je brlais de

faire votre connaissance.

s'exprime bien,
n'est pas

M. Salomon,
pour

avec un

aplomb qui

me

surprendre,

mais sans intonation fcheuse ni ttonnements.


Et Mchain, qui a surgi soudain au milieu de
notre petit groupe, sans que je puisse m'expliquer par quel sortilge, et Mchain de
se

rpandre en phrases louangeuses

ville,

Et dire
les

qu'il

y a

six ans peine,


la Gloire se

au

moment o

canons de

prpa-

raient lcher leurs bordes sur notre

bonne

monsieur Salomon

et

ses compatriotes

allaient

encore pieds nus,

tremblants

dans

leurs soutanes de lustrine,

cdant
et

le

trottoir

au moindre vaurien berbre,

ne jacassant
ont
fait

que l'arabe

et leur patois hbreu!... Ils

du chemin, depuis. Voyez monsieur Ben-Lahan

144
fils!
Il

LE CONQUERANT
parle
il

mieux que moi


la porte

le franais.

Et

la

jaquette,

mieux que moi,

h?...

C'est mirobolant,
Il

h?
le

m'exaspre,
oui...

faquin! Je
oui...

bougonne

Mais
Aline

mais

me
:

souffle,

tandis

que

nous nous

asseyons

Soyez aimable.

Souvenez-vous de nos

conventions. Allis, n'est-ce pas?

ment,

iVllis.

J'ai

bais le bout de ses ongles, humble-

comme

le setter

lche le poing

mena-

ant du chasseur. Puis, en tmoignage de soumission, je

me
vrai,

suis fait l'cho

du flagorneur

Mchain

C'est
Salomon

monsieur, que vous possdez

merveille notre langue. se rengorge, tire ses manchettes,

enlve, essuie et remet en place son lorgnon.

Un

vaniteux, timide, au fond, malgr ses


et

atti-

tudes fanfaronnes,

de nerfs peu robustes.


est

Monsieur Mchain

trop
les

gentil.

En

ralit, j'avais

commenc avant
le

vnements

de 1907 d'apprendre

franais l'cole de
classe et

TAUiance

Isralite.

Mes camarades de

LE CONQUERANT
moi, nous avons pu chanter
la

145

Marseillaise
tions dj

quand

dfilaient vos marins...


le

Nous

Franais par
l'tre

cur

et le

langage, avant de
est

de

fait...

La France

une grande na-

tion...

Antienne connue, rpte par des

tas

de

gens qui nous duprent. Grande nation, oui,


la

France, mais combien ont us et abus de


!

sa gnrosit

La rplique brutale que


je vais assner,

je mdite et

que

un

clin d'il d'Aline la refoule

dans

ma

gorge. Mchain, qui a flair l'odeur


:

de la poudre, s'empresse

Remettez-vous donc, monsieur Salomon...


Tenez, ce fauteuil...

Sur un trne de

thtre,

dont

le

velours

lim laisse fuir des touffes de crin vgtal,


le

jeune

homme

s'vertue Drendre des airs

indiffrents, des poses lasses oe

grand seigneur
Il

qui donne audience des manants.


l'une sur l'autre ses

croise
lisse sa

jambes dcharnes,
le

moustache naissante, joue avec

cordon de
et ses

son binocle. Sa lippe ddaigneuse

mi-

nauderies de noceur dsabus rappellent irrsistiblement les grimaces des jolis vendeurs
9

146
(le

LE CONQUERANT
nos boutiques parisiennes (rayon de
la

par-

fumerie), et je suis partag,


vait Paris,
rire

comme

il

m'arri-

entre une formidable envie de


le

et

la

vhmente tentation de botter

derrire de ce polichinelle.

Mais Aline

me

surveille et toute

ma

fureur
:

interne se rsout en

un lche compliment

Vous
sieur.

avez un excellent tailleur,

mon-

Salomon rpond, du ton


vous

le

plus excd
si

Je vous donnerai son adresse,


faire plaisir.
!

cela peut

Merci
Le mot
injure,

a retenti, sec et violent


le

comme une

comme
et

soufflet

dont je voudrais

redresser ce buste pli en trois.


tressaille

Mon homme

blmit

et tracasse

dsesprment

son lorgnon.
Je poursuis, imperturbable
:

Mais qu'est devenu Pinguet?


Les
de
griffes d'Aline s'enfoncent

dans

la chair

I
!

mon

genou,

et

Mchain, plus
:

frtillant et

plus onctueux que jamais, s'crie

H!
consigne.
. .

monsieur

le

comte,

j'ai

mang

la

Monsieur Pinguet a quitt l'Alham-

LE CONQUERANT
bra
:

147
le dire...

il

m'avait charg de vous

Ah!

ma

tte!

ma

tte! C'est le climat,

voyez-vous...
l'In-

Monsieur Pinguet
dustrie.

se rendait

au Caf de

Puis, c'est

le

tour d'Aline

N'aurons-nous pas

le plaisir

de rencon-

trer, ce soir,

votre dlicieuse amie Lilette?

Lilette

ne tardera pas
confrence avec

me
le

rejoindre

ici.

Elle est en

rgisseur de

l'Alhambra.
Quelle exquise petite femme! J'ai bien

souvent chant ses louanges monsieur de


Chadeuil... N'est-ce pas,

Maxime?

Oui...
Mes
vellits

de rvolte se sont vapores.


:

Je n'ai plus qu'une pense Je vais


lette!...

Lilette

va venir.

revoir Lilette... Douce, douce Li-

Pourquoi

tarde-t-elle tant?

La reprsentation
rugit plus; les

a pris

fin.

L'orchestre ne

churs

se sont tus; le flot hu-

main

a cess de battre la cloison et sa


Il

rumeur

a expir.

ne reste plus dans

le

sordide r-

duit que

nous quatre, qui lampons des coupes


le silence

de Champagne. Dans
bli, la

qui s'est ta-

flamme blafarde du quinquet tremblote

J48

LE CONQURANT

avec un grsillement tnu. Des lueurs intermittentes embrasent la soie et les


paillettes

des dfroques appendues aux murs.


J'coute,
alerte
le

cur
sur

battant,
le

un claquement
la salle

de talons

plancher de
:

voisine.

La porte s'ouvre
si

c'est

Lilette!

Si

blonde, et

purile, et

si

attendrissante!...

Ah!

Lilette, Lilette,

que vous avez tard!


d'amiti,

Effusions,

protestations

compli-

ments... Ai-je seulement t

ma

coiffure, ai-je

prononc

les

phrases d'lmentaire politesse?


l,

Je ne sais pas... Et qu'importe!... Elle est


prs de moi, pose sur
le

bord de sa chaise, sa
et souriante,

coupe de

cristal

aux doigts

d'un

sourire inpuisable et enfantin... Mchain, Sa-

lomon, Aline,

tte basse,

changent des propos


font leurs propos?

confidentiels. Mais

que

me

Lilette est l, frle et

menue sous son mansourit.


Il

teau de tussor,

et

me
que

Mon
ble,

regard est riv son visage.


fois

me

sem-

chaque

se lvent les

paupires
il

sur l'eau limpide et dore de ses yeux,

me

semble que je vais


rien,

dfaillir...

Plus ne m'est
et

que

cette

lumire intarissable

merveil-

leuse,

que

la palpitation des cils

soyeux, que

LE CONQUERANT
la

149
le

blancheur rose

et

nacre des joues, que

menton trou d'une


cou dlicat
Petite

fossette,

que

les lvres

qui
le

laissent filtrer le liquide clat des dents,


et tendre...

que

fille,

petite

fille,

que vous

ai-je dit?

que m'avez-vous

dit?...

En
si

vrit, je

ne

sais.

Plus ne m'est rien, que vous, petite


J'avais piti de vous,
et

fille...

gracieuse,

si

faible

qui tes

la

proie des barbares. J'avais piti


la

de moi qui suis effroyablement seul dans

tourmente

et,

d'avance,

si

las

de la lutte!...

J'aurais voulu
sein,

appuyer

mon

front sur votre

m'abandonner

la caresse lente et mis-

ricordieuse de vos menottes fragiles...


J'ai

murmur
Lilette...

tout bas son

nom

Elle a frissonn; le sourire s'est effac de sa

bouche qui
plainte.

se tord

comme pour

exhaler une

et

Lilette...

La voix coupante de

ma

matresse m'veille
:

me

fait

bondir sur mes pieds


rentrons,

Nous

mon

cher.

Il

est

tard

monsieur Simonids nous expulse...


Et nous nous

sommes

spars, crmonieux

150
et glacs.

LE CONQUERANT
Et Salomon Ben-Lahan a

emmen

Lilette et j'ai suivi

ma

dominatrice.

Trois

heures du

matin. Aline

regagn

son appartement. Je puis enfin, hors de toute


prsence hostile, aller
et

venir travers

ma
la

chambre. Le

jet

d'eau qui s'goutte dans

vasque de

la

cour prolonge indfiniment sa

ritournelle mlancolique. Et je

marche grandes

enjambes, allgre
fleuri,

et fivreux, rptant le
:

nom

parfum

et

musical

Lilette... Lilette...

Elle sera

mienne! J'espre,

je crois qu'elle

sera mienne...

Mais que
et

signifie l'insolite amabilit d'Aline


a-t-elle

pourquoi

clbr,

avec

une

si

exceptionnelle bienveillance, la beaut de Lilette,

son charme,
et

les

qualits de son esprit,

de son cur

de son corps?

Ah! Monsieur Maxime


leurs

Lilette!... Lilette!
!

Ensemble nous avions


chevaux cte

jet notre cri de sur-

prise joyeuse, et trois Anglais, qui poussaient cte

dans

les algues

de la

plage, avaient tourn la tte. J'avais saisi les

mains de
et

Lilette, je les serrais

machinalement,

tous deux, face

face, nous nous dvisa-

gions en riant, sans entendre la


sait et brisait ses crtes

mer qui
de

dres-

d'cume, sans voir,


la

l'horizon,

les

premires brumes

nuit

chafauder leurs nuages.

Nous
aride

tions seuls,

sur

l'tendue

de sable

o couraient obliquement

les crabes, entre

152

LE CONQUERANT
la ligne

l'Ocan et

des dunes tachetes de pal-

miers nains. Les guinguettes de planches ranges parmi les amoncellements de varech, de

branchages

et

d'paves enchevtres

taient

dsertes et silencieuses.
infinie

La cendre

et la paix

du crpuscule pleuvaient sur nous, qui


les

nous tenions par

mains, graves mainte-

nant, vitant de croiser nos regards.

l'occident,
les

la

ville

hrissait sur

un

ciel

enflamm

cubes

et les

rectangles bleus et

blancs de ses btisses, les tours carres de ses

minarets. Les steamers l'ancre dans la baie

couchaient bbord

et

tribord leurs mts


s'infl-

barrs de vergues. La courbe du rivage


chissait vers le nord-ouest, de

moins en moins

distincte sous les

vapeurs accourues du large.

Le jour agonisait, vtu de feu rougeoyant,


puis de pourpre, puis de rose. Roses furent un
instant les dos

bombs de
galets

la
la

houle, roses les


grve, roses les

graviers et

les

de

revers des dunes, rose la cit qui haussait, au-

dessus de son carcan de murailles, ses difices


tages.

Rose

tait le

visage de Lilette.

Cela dura quelques secondes.

La

grisaille

funbre du soir triompha

et

tout fut gris, les

LE CONQURANT
vagues o roulaient
le

153

et

tanguaient les navires,

ciel

o vacillrent

les

premires

toiles, la

plaine

qu'emplissaient les

gmissements des

courlis, les

vieux remparts qui semblrent res-

serrer leur treinte autour des

maisons grou-

pes et masses contre les tnbres grandissantes. Les

muezzins clamrent de leurs voix


la prire.

enroues l'appel
Alors

Lilette, le front

contre

mon

paule, se

mit pleurer doucement.

Qu'avez-vous, petite
Uien...

fille?

l^aissez-moi...

Cela

me

fait

du

bien...

Vous avez de
Non...

la peine, Lilette?

Laissez-moi...

C'est

bon,

de

pleurer...
Il

ne

faut

pas

pleurer...

Montrez-moi
le

un peu
fouet...

cette

frimousse de bb qui a reu


!

Oh!

Lilette, quel dsastre


riz

Vos larmes
rouge que

ont dlay la poudre de

et le

vous vous
le

tiez

appliqu sur les pommettes et


tiez

charbon que vous vous

fourr entre

les cils...

a vous apprendra,

vilaine,

vous

maquiller

comme une

vieille actrice!

Elle ne rpondait rien, secoue de sanglots


9,

Iu4

LE CONQURANT

convulsifs,

abme dans l'amre volupt de


de pleurer encore. Je
l'treignis,

pleurer

et

troubl de sentir, contre

ma

poitrine, les seins

mignons

et rigides.

Lilette,

vous

me navrez.
Lilette...

Je voudrais vous

consoler, mais je suis tellement maladroit!...

Voyons, voyons,

Elle s'apaisait peu peu, se


laissait aller

dtendait, se

dans mes bras.


C'est

La

Lchez-moi, monsieur Maxime...

pass...
tte

basse,

comme

honteuse,
ses

elle

tamet

ponnait de

son

mouchoir
:

paupires

essayait de plaisanter

Je vais

tre jolie

pour rentrer en

ville!...

Je dois avoir la figure toute barbouille... Estce bte d'tre aussi gosse!
J'cartai les coudes qui cherchaient dro-

ber

le

visage cramoisi de confusion.


souri, Lilette!

Vous avez vous avez souri! Lchez-moi, monsieur Maxime...


la sotte
:

J'ai fait

qu'allez-voiis penser de

moi?
que
je

Que vous
si

tes gentille croquer,

suis content,

content de vous revoir!

Oh!... c'est vrai? c'est bien vrai?

LE CONQUERANT

155

Pourquoi m'avez-vous
avant-hier, sans

laiss partir ainsi,

un mot d'adieu? Vous aviez


?

donc peur de moi

~0h!

non!

Puis, de nouveau, elle se cachait derrire ses

hras replis.

La nuit tombait,

crible d'toiles,

au chant

innombrable des vagues. Les feux des paquebots dansaient au large

comme

les lanternes
le talus

d'une retraite aux flambeaux. Derrire

des dunes, la terre marocaine s'endormait dans

son manteau de brouillard.

Et je parlais

Avant-hier,
fille...

quand

je

vous

ai

revue,

j'ai

compris quel point vous m'tiez chre, petite


Toutes
les

misres, toutes les salets,

toutes les ignominies qui m'environnent, tout


cela s'est vanoui, parce

que vous

tiez

appa-

rue dans cette niche cabotins. Je n'ai plus su

qu'une chose

vous

tiez l et je
Il

vous aimais...

Je vous aime, Lilette!

faut

m'aimer

aussi,

un peu, un tout

pietit

peu... Je suis tout seul,


et

au milieu d'trangers
rage

d'ennemis, et

le

cou-

me

manque...

Il

faut

m'aimer un peu,

avoir piti de moi... J'ai tant piti de vous!...

156

LE CONQUERANT
petite
fille,

Ah!

que je vous

aime!...

Me

croyez -vous, Lilette?

Oui...

Blottie contre

mon
la

paule, elle

me

confiait,

son tour, sa dtresse d'isole, de crature sans


dfense,
et

voue

prostitution

clandestine

qui jamais n'avait tent de se dbattre et

qui savait l'inutilit de la rsistance et de la


lutte. Elle disait ses

dgots

et ses

pouvantes.

Je
xime.
frre ?

ne suis pas heureuse, monsieur Ma-

Voulez-vous,
Oui...
vous

Lilette,

que

je

sois votre

Frre et sur... Pas autre chose

me

feriez souffrir...
et

Rien que frre


J'tais sincre et

sur.

cependant mes lvres cher-

chaient ses lvres, les meurtrissaient d'un baiser


furieux.
Elle s'abandonnait, passive
et

rsi-

gne, et gmissait faiblement.

Je suppliai, d'une voix entrecoupe

Venez chez moi... Non!

partie ce

cria-t-elle.

Venez chez moi... Aline


matin pour Rabat, o

est

absente

elle doit

passer

LE CONQUERANT
une quinzaine de jours... La maison

157
est moi...

Aline ne saura rien... Je donnerai de l'argent


sa ngresse... Et puis, a m'est gal, qu'elle
sache... Je

me moque

d'elle!...

Je suis

mon

matre, aprs tout... Venez!

tes

Je ne veux pas.

Salomon vous attend? Non... Je suis ce


libre,

soir...

Que vous

mchant

Mais, tout en exhalant sa plainte timide, elle


se laissait entraner, vaincue et docile, dresse

l'obissance et la soumission...

Voil
et

caf

grogn Acha.

Puis elle s'est loigne, tranant ses savates

secouant ses breloques.

Nous
parmi

restons seuls, Lilette et moi, dans

l'-

troite pice,

demi couchs

l'un prs de l'autre


les nattes.
sellette,

les coussins qui

jonchent

La

lampe de

nickel, pose sur

une

pand

travers l'abat-jour de crpon lilas sa clart


paisible qui
les

parsme de flammches immobiles

crosses damasquines des pistolets et les


niells d'argent,
les ors

coutelas
ries,
le

des brodeet

bronze cisel d'un samovar

d'un

158

LE CONQUERANT

brasero, les nacres d'une petite table octogone.

La porte
nuit tide.

est

ouverte deux battants sur


le

la

Dans

lambeau de firmament que


du
toit, le

dcoupent
tincelle.

les crtes

Baudrier d'Orion

Une

flte

soupire quelque part un air

sautillant et saugrenu.

Je rumine

ma

joie,

joie

du retour muet
le

sur la plage euAahie par l'ombre,


la

long de

mer o

bruissaient les vagues, o dansaient

les

feux des navires, sous les remparts o s'ac-

cotaient pour dormir les loqueteux marocains

rouls dans leurs burnous, travers

le

ddale

des ruelles
ntr

moyengeuses

; joie d'avoir p-

dans

la

maison, joie du dner rapide,


joie d'tre tendu,
Lilette,

servi par la
le
tir

morose Acha;

cur bondissant, prs de


contre

de sen-

ma

hanche

la

chaleur de son corps

ferme; joie de

saisir ses

tempes fraches

et

de

contempler interminablement ses 3^eux


bleu vastes
et

gris-

profonds

comme

l'Ocan, ses
fille;

yeux

clairs

et

purils de petite
:

joie de

redire insatiablement

Je vous aime!
:

Joie

d'entendre sa voix brise

Je vous aime!...
est

Et nos lvres s'unissent. Tout

aboli, re-

mords du

pass,

menaces de

l'avenir...

LE CONQURANT

159

Votre caf refroidit, a m'est gal!


Que vous
dgrafe!...
tiez jolie,
et rieuse clans le

Max.

amie

Lilette,

alanguie

dsordre de votre chemisette


tiez l, Lilette, la
et

Vous

nuque sur

ce coussin, rose

blonde, frle et dlicate,

ignorante, vous aussi, de l'heure qui s'enfuyait,

ignorante d'hier et de demain. Et quand je

vous

attirais,

brl par

ma

soif inextinguible
:

de vos baisers, vous gmissiez discrtement

un

cri d'oiseau...

Vos lvres! Les


voici...

Vous

tiez

l'humble servante de
si

mon

dsir
si

exaspr. Et de vous deviner

maniable,

prte l'aveugle respect de la volont mle,


j'ai senti

mes

entrailles la

morsure d'une vio-

lente compassion. J'aurais d. m'agenouiller

vos pieds, que


tant de

les cailloux et les ornires

de

chemins ont

blesss, baiser le bas de

votre robe, que tant de ronces ont lacre, en-

tourer de tendresse et de bont votre fatigue


d'enfant

nomade. Mais non! Je

fus,

en dpit

de l'motion qui
autres

me

poignait, tout pareil aux

hommes,

ceux qui vous pitinrent et

160

'

LE CONQUERANT

VOUS foulrent sans merci. Pardonnez-moi, Lilette!

Votre chair blanche, aperue dans rentre-

billement

du corsage,

m'aiolait.

Je brisai

des agrafes, je dchirai des boutonnires, je

rompis des
statuette,

lacets, et,

lorsque votre corps de

idalement blanc,

rayonna sur

le

velours des coussins, vaines furent vos pauvres


tentatives de rsistance...

Dans
et

cette

chambre d'o vous

tes

partie
il

que

visite le

radieux soleil du matin,


allant
et

me

semble

vous voir encore,

venant,

ppiante et gazouillante
et,

comme un moineau

pourtant, des larmes au bord de vos pau-

pires...

Vous attendiez autre chose que


ivresse.

cette bestiale

Et quelle gratitude cependant expri-

mait votre baiser d'adieu!

XI

Une semaine,
comique
asthmatique
et

dj!...

Dans huit

jours, le

petit train militaire entrera

en gare,
de

poussif, tirant son

wagon

voyageurs

et

sa

rame de plates-formes char-

ges de fantassins. Aline


osseuse,

me

tendra sa main
et

resplendissante de bagues,
:

m'in-

terrogera

Vous tes-vous bien amus en mon ab-

sence,

Maxime?
fouillera et je bgaierai piteu-

Son regard me
sement
:

de

Heu... heu... pas trop...

Brrr!... vilaine perspective, laquelle je

ne

puis songer sans malaise.

La ngresse

se htera

me

vendre, malgr les douros que je glisse

1G2

LE CONQ ITERANT

quotidiennement dans sa paume rose de macaque. Et bien d'autres aussi

me
dans

trahiront,

qui nous ont surpris, Lilette et moi,


lant, bras dessus, bras dessous,

dambu-

les ruelles

bleues du Mellah

Mchain, qui

feignit de

ne

me

point reconnatre et dtourna son


le

mu-

seau de fouine,
tira

gringalet Tonio, qui nous

son bret avec un ignoble sourire d'entreet

metteuse,

La, et Simonids, et
et

tutti

quanti^
la

tous les aigrefins, connus

inconnus,

dvotion de

ma

matresse, reine des truands

et des ribaudes.

Et qu'adviendra-t-il alors?... Baste! nous


verrons bien
!
. . .

Cueillons, cueillons les minutes

fugaces qu'illumine et

qu'embaume

la

prsence

de Lilette... Douce, douce Lilette!...

Que faites-vous, Max? Une une femme?... Non! Je barbouille du papier... Des notes
J'cris.

lettre?

...

sans intrt... des choses ennuyeuses...


Assise
la

turque

sur les
ses
le

nattes,

Lilette
la

reprise prosaquement

bas.

Dans

p-

nombre de

la

chambre,

kimono de mousm

LE CONQUERANT
dont je
lai
ai
fait

163

prsent, et qu'elle revt

chacune de
pourpre
et

ses visites,
le

flamboie de toute

la

de tout

rubis de ses chimres et


la sieste,

de ses lotus. Mal veille encore de


accable par la chaleur qui
filtre

travers les
le rais

moellons de

la

muraille, blouie par

de

soleil qui scintille

sous la porte,

elle s'tire et

geint faiblement. Dehors, c'est le silence l-

thargique des aprs-midi marocaines, lorsque


vibre dans
l'air

en bullition l'haleine suffo-

cante du sirocco.

Quelle heure Max? Trois heures. Dj!... faudra que


est-il,
Il
:

je sois six heures

l'Alhambra

il

y a

rptition...

Vous m'ac-

compagnerez,

dites,

Max?

Est-ce bien prudent? Salomon vous rejoint


l-bas, je crois?

a ne par avoir des soupons... Mais. non, Max... vous aime, ce garon,
fait rien.
Il finira Il
il

vous admire tellement!...

Il

serait

navr

s'il

ne vous rencontrait pas

la rptition.
!...

Pensez

donc

monsieur

le

comte

Alors, nos

promenades

trois, nos

d-

164
nettes
trois,

LE CONQUERANT
a ne lui parait pas suspect?

Mais
gnie de

non, Max.

On

le

voit en
,
:

compale

monsieur

le

comte

monsieur

comte
et trop

y>

l'honore de son amiti

il

est trop fier

content pour songer autre chose... Et


est
si

puis,

il

prsomptueux!... Lui prendre sa

femme,
donc!...

lui,

Salomon Ben-Lahan
le

!...

Allons

On ne

trompe
rire.

pas, lui!

Et Lilette clate de

Elle a

vu

juste, avec son intuition fminine

l'orgueil est le

pch mignon du jeune Bensa caractristique,

Lahan, sa
insens,
vif et

tare,

un orgueil

constamment aux aguets, toujours


moindre heurt,

saignant au

l'orgueil

maladif de sa race. C'est l'orgueil qui inspire

chacun de ses actes


l'orgueil alli

et

chacun de

ses gestes,
et

une inquitude chronique

une crainte perptuelle. Besoin d'agir et de


paratre
et,

avec cela, dfiance atavique de soi:

mme
lence,

et

peur d'autrui

ces lments contra-

dictoires

font de ce Juif le type, par excel-

du Juif marocain.
et

Quel peuple nigmatique

dconcertant!

Ces Juifs du Moghreh sont ptris de contrastes.

LE CONQUERANT

16o

Hapaces, cupides, affams d'intrigues et dvors par la soif de For, vindicatifs, haineux,
iJs

apparaissent nanmoins capables de dsint-

ressement

et

d'abngation et de bont et de

franchise. Ces poltrons invtrs


fois,

domptent parl'exigent,
le

lorsque

les

circonstances

frisson de leurs nerfs et se haussent,

en clale

quant des mchoires, jusqu' l'hrosme


plus authentique. Leur bravoure,

quand

ils

se

dcident faire front, est


Jls

comme
le

dsespre.
l'ini-

ont,

au suprme degr,

sens de

tiative,

mais en

mme

temps l'horreur des


se

res:

ponsabilits.
c'est ainsi!
faillible,

Qu'on dbrouille l-dedans dnichent, avec un


Ils

flair in-

l'entreprise fructueuse et s'vertuent

la

mener

bien avec

une tnacit farouche

mais, tout en osant, tout en se dmenant,

ils

sont en proie aux affres du plus sombre pessi-

misme. Ces

gaillards-l

vont

la victoire

en

pleurant sur les abominations de la dfaite possible.

L'oppression, l'oppression millnaire, voil


ce qui explique et excuse tous leurs dfauts et

tous leurs vices.

Ils

ont pti, des sicles durant,

d'inimaginable manire. Intelligents et

mme

166

LE CONQURANT
il

intellectuels ,

leur fallait admettre et subir

la

domination des pires brutes fodales. Le

suzerain arabe ou berbre les parquait dans


leurs
les

mellalis verrouills la nuit tombante,

contraignait porter,

comme une

livre

d'infamie, la soutanelle d'tamine et la calotte

de drap noir, leur


d'autre

faisait
la

dfense d'enfourcher
le

monture que

mule ou

baudet. Plus

graves que ces vexations taient

les

pogroms

quasi priodiques et leur cortge de pillages,

de viols, de massacres, de ranons desquelles


il

fallait

acheter aux pachas et aux cheiks

le

droit provisoire la libert et la vie.

Mpriss, honnis de tout vritable


pressurs,
battus,
torturs,

musulman,

hants par Fanest-il

goisse de la

mort toujours menaante,


fini

surprenant qu'ils aient

par tre ce point

dprims?
J'ai ide qu'ils se ressaisiront.

D'un peuple

qui a travers de telles ghennes, qui a rsist


de pareilles preuves,
il

serait injuste d'affir-

mer que
1.

sa dgradation est dfinitive.

Ghadeuil use d'un mot russe,

que des

vnements

trop connus ont propag sinistrement et fait passer dans

toutes les langues.

LE CONQUERANT
Et puis,
il

167

y a cette incroyable souplesse,

cette facult merveilleuse d'adaptation et d'assi-

milation, cette aptitude se plier aux circon-

stances et se

conformer aux vnements!


tort,

Mchain n'avait pas


lbrer sur le

somme

toute, de cla

mode dithyrambique
l'Isral

remar-

quable volution de

marocain. Alors

que l'Arabe
leur

et le

Berbre, raidis et figs dans

suffisance

invincible

de

Croyants,

de-

meurent opinitrement
et

rfractaires l'essence
la

aux formes

mme

de

civilisation euro-

penne,

les Juifs,

mieux

avertis et

moins bortemps

ns, se htent d'accueillir l'vangile des

modernes, d'en apprendre


Ils

et la lettre et l'esprit.

s'tudient

copier leurs matres septen-

trionaux, se modlent sur nous avec une inlassable patience et une application soutenue, se

confectionnent une apparence europenne


le

sous

veston de coupe franaise des curs fran-

ais battront,

quelque jour; une

mentalit

franaise se faonnera sous la cape


parisien.
et les

du chapelier
:

Ce sera long, par exemple

les

curs

cerveaux ont tant souffert de l'esclavage!


et

Ces esclaves, affranchis d'hier


butient leurs premires paroles

qui balli-

d'hommes

168
bres,
Il

LE CONQUERANT

Salomon Ben-Lahan en
et

est le prototype.

m'enchante

me

passionne,

comme un
mde-

sujet

rare enchante et passionne son

cin. Il m'attire irrsistiblement,

malgr l'aver-

sion insurmontable que j'prouve son endroit.


Il

est

charmant, certaines heures, aimable

sans excs d'empressement, jovial, spirituel.


Puis, tout coup, l'instant o je suis prt
le traiter

en camarade,

le voici

qui

rA^le,

d'un

mot malencontreux, d'un


rables
naissante...

sourire, ses dplo-

dessous. Et je refoule

ma

sympathie

Sur

le

terre-plein

du mole o

je vais, ds

l'aube, prendre le frais et flner,

Salomon, en
,

complet de cheviotte beige,


gant,
l'oeillet

poudrederiz

ou

le

granium

la boutonnire,

guette

ma venue

tout en morignant les coolies


l aussi,

de son pre. Le vieux Ben-Lahan est

ventripotent, jaune jusqu'aux poils de la barbe,

drap dans sa redingote tournure de


le

lvite,
,

chef orn

d'un rjouissant

ce

cronstadt

qu'il te

pour

me

saluer en m'honorant d'une


le

grotesque rvrence. J'vite

patriarche, je

touche

la

main du

fils

avec une cjondescendance

LE CONQUERANT

169

hautaine qui l'merveille et lui impose. Sans


plus nous occuper de l'humble Iakoub, nous

avanons jusqu' l'extrmit du mle que soufflettent des fuses

d'cume.
disjoint

Camp
la

sur

un bloc

que l'Ocan

branle de ses coups de blier, je contemple


baie lumineuse et d'un
la

azur argent, o
la

galope

houle moire par

brise,

se

balancent les massives barcasses, o s'affairent


les vedettes,

o sont ancrs

et

tanguent

et

roulent les cargo-boats et les paquebots

em-

panachs de fume

et

de vapeur. Salomon

prore, obsquieux ou familier, suivant qu'il

me

rencontre distant ou affable;


l'effet,

il

pie avec

anxit

heureux ou fcheux, de son

verbiage, panoui pour une onomatope approbative, chagrin et dsol

pour une rebuffade,

mais cuirass d'orgueil, toujours.


Il

vise

m'tonner,

m'blouir, avec la

conviction intime et navre qu'il n'y parvien-

dra jamais. Sa manie de parade et d'ostentation lui dicte de burlesques tirades sur les
affaires colossales
les

que brasse M. Iakoub, sur


et d'ing-

combinaisons, mirifiques d'astuce

niosit, qui ont valu des millions la tribu des


10

170

LE CONQUERANT

Beii-Lalian, sur les terrains qu'elle acquit

pour
fort,

quelques maravdis

et

revendra au prix

sur les bls et les orges qu'elle accapara aux

poques de moissons prospres


l'avis

et

que Iakoub,

Iakoub, tient en rserve dans ses fon-

douks S en attendant que succdent aux annes de vaches grasses les annes de vaches maigres.
Il

vante,
le

en termes d'un lyrisme bien


palais

hbraque,
clan,

somptueux o niche

le

parmi

les jardins

de Bab-Marrakech, et

qu'il faudra

que

je visite.
tard...

Hum... plus Comme vous


il

plaira,

monsieur

le

comte.

Autre guitare

les

bonnes fortunes de Sala

lomon.

Il

dnombre, avec

minutie rigou-

reuse d'un comptable, les folles demoiselles de

l'Alhambra

et autres

cafs-chantants qui
Il

lui

dispensrent leurs faveurs.

insinue qu'il fut

l'amant d'une

dame

qui appartient, de par la


.

fonction de son mari, la socit


je reste impassible,
il

trpigne, lche

Gomme le nom
femme

de

la

personne

et

donne des

dtails. L'histoire
:

banale

et tire

trop d'exemplaires

la

1.

Caravansrails.

LE CONQUERANT

171

du

petit fonctionnaire,

coquette et aiTole de

luxe,

allant jusqu' se prostituer

aux nababs

indignes, arabes ou isralites... Et

Salomon
Rou-

se rengorge, ravi d'avoir fait assavoir au

mi que

les

compagnes des Roumis ne sont pas

inaccessibles.

Je hausse les paules et simule un bille-

ment. Et Salomon, confus, s'excuse de m'avoir

assomm de

ses confidences.
:

Troisime guitare

les services inapprcia-

bles qu'a rendus et rendra encore la cause

franaise la collaboration Isralite.

C'est nous qui vous


qui vous avons ouvert
Exact,
tout au

avons appels, nous

la porte.
Il

moins partiellement.
Isralite,
le

est

indniable
coles,

que

l'Alliance

par

ses

par ses livres, par

contact qu'elle

tablissait entre l'Europe et les

synagogues des

mellahs, a aid puissamment notre travail de


pntration. Mais
cds, et
il

y eut change de bons proest

Salomon en

inform sur

le

ton

qui convient.

Vous

criiez

bien fort sous


n'est-il

le

couteau du

boucher berbre,

pas vrai? Et vos appels

la noble, la gnreuse France n'taient pas

172

LE CONQURANT
n'est pas

absolument dsintresss. Ce

l'amour

seul de la civilisation qui vous arrachait ces

horribles clameurs et qui vous faisait souhaiter notre venue...

Et puis, nous vous avons


lar-

largement pays de vos peines; vous avez


i^ement profit de notre victoire...

Trop largement, selon moi!

Si novice

que

je

puisse tre en la matire, je suis frapp de ce

dbordement des

activits

juives, de la hte

des Juifs s'enrichir aux dpens de ceux qui


si

longtemps

les pressurrent,

prendre leur

revanche.
Cette

revanche,

des sicles de

souffrance

l'expliqueraient

amplement

et la lgitimeraient
il

jusqu' un certain degr. Mais

nous appard'em-

tient de la restreindre en de justes limites et

pcher que l'esclave d'hier ne devienne

le des-

pote de demain. Sinon, le Franais apparatra

au regard simpliste du mahomtan


protecteur

comme

le

du seul

Isralite.

Et cela risque

d'avoir sur l'avenir de notre empire nord-afri-

cain les rpercussions les plus inattendues.

Vous
lomon!
Il

nous compromettez, monsieur Savous manque


le

sens del mesure.

cette conclusion, toute

mon

algarade,

il

LE CONQUERANT

173

ne rpond que par un sourire... Allez donc

vous brouiller avec ce garon-l!...

Vous crivez toujours, Max? Oui... Permettez-vous que m'approche


je
je

et

que

vous donne un baiser?

Non,
il

Lilette

c'est

moi qui

vais aller

vous rendre

visite...

Et votre travail? Oh! pas amusant du tout


n'est

je n'ai

aucun mrite
(xentille

le lcher.
!

Lilette

Que de

gaiet innocente,

que de fatalisme ingnu dans l'eau transparente de ses insondables prunelles!

Je
la vie

n'ai

jamais t aussi heureuse, Max...

Je n'ai jamais t heureuse, d'ailleurs...

Ah!

ne m'a pas gte

Elle parle sans colre et sans rancur, ds-

habitue des tonnements et des rvoltes, un

peu tourdie seulement du bonheur inusit


qui lui choit.
Point
sotte,

point

mchante,

smillante

comme un
allgresses,

pinson,

avec, tout au fond de ses


soi10.

un peu de naturelle mlancolie

174

LE CONQUERANT
cele
elle

gneusement
ni

aux profanes,
est

ni

bgueule
:

effronte,

mieux que gracieuse


la grce aurole

elle est la

grce

mme,

de
la

cheveux blonds qui moussent follement,


grce
qui aurait un visage de
fillette

et

un

corps muscl de Diane chasseresse, la grce en

kimono

japonais!...

Je l'aime,

sans

mytho-

logie, d'ailleurs, ni littrature, je l'aime, sim-

plement, avec mes sens que sa chair bouleverse, avec

mon cur

fltri

et

dsabus qui

retrouve sa fracheur et sa facult d'illusion

pour chrir l'enfant pitoyable.

La

piti!

La
fait

piti

nous runit plus sre-

ment que ne

l'ardeur sensuelle.

Nous nous
misres;

sommes
je lui ai

confesss l'un l'autre ds la predit toutes ses

mire nuit. Lilette m'a


dit toutes

mes

misres.

Puis nous

nous sommes
si

tus,

troitement enlacs,

comme

de nous treindre dt nous garantir plus

efficacement des menaces du sort...

Un
un de

soir

que

je rvais tout haut,

emport par

ces enthousiasmes impulsifs dont je suis


elle

coutumier,

m'a

laiss btir

mes chimriles

ques chteaux, dvelopper complaisamment


tactiques de

mes campagnes prochaines. En-

LE CONQUERANT
suite elle a soupir, avec

175

un sourire de com:

misration et d'incrdulit

Mon pauvre Maxime!...


Je compris que Lilette, aprs Maliande,
tenait

me

pour vaincu d'avance. Alors

j'clatai de

fureur impuissante, je marchai par


bre, balayant

ma cham:

du pied

les

coussins et criant

On

ne m'a pas vu l'uvre encore!

On

se figure que je suis


pable!... C'est

un

irrsolu et

un

inca-

bon

c'est bon!...

On changera

peut-tre bien d'avis...


Elle rpta
:

Mon

pauvre
:

Maxime!...
cela

Asse3?'ez-vous

donc prs de moi


tourner en rond,

vaudra mieux que de


sa cage.
.

comme un ours dans

Nous n'avons
vivons dans
Lilette, sa
le

plus reparl de l'avenir.

Nous

et

prsent enchant qui


fille

sufft

philosophie de

vagabonde

rompue
et

la souffrance, qui suffit


lgret.

ma

paresse

ma

Les jours coulent, fluides


Lilette

et faciles.

est

mienne, exclusivement, l'aprs-

midi. Aussitt chappe de l'Alhambra o Si-

monids oblige

ses

pensionnaires prendre

leurs repas, elle accourt,

bravant

la

canicule

17G

LE CONQUERANT
des

et les grossires galanteries des troupiers et

lazzaroni qui foisonnent

aux abords de

la

Porte

de Marrakech. Nous nous claquemurons dans

mon

logis et
la

nous bavardons
menthe, aprs

et

nous buvons
sous la

du th

la sieste,

moustiquaire bien close.

Lorsque survient

le

crpuscule, j'accompa-

gne

Lilette jusqu'

son beuglant. Nous chela

minons, bras dessus, bras dessous, travers

cohue des indignes


dans l'ombre qui

et

des voyous europens,

s'paissit.

Nous

allons, sa-

vourant notre
africain.

flicit et la

paix infinie du soir

Au

seuil de la cellule

que

le

patron

de l'Alhambra loue Lilette, nous nous sparons, avec de crmonieuses poignes de

main

que doivent commenter, derrire


baisss de leurs niches, les
et les
ce

les

rideaux

mentons bleus

chanteuses de

la

troupe d'oprette.

Et je m'en vais, pour revenir, deux heures plus


tard,

au foyer du caf-concert. Simonids m'y

reoit,

mchonnant son

ternel cigare, et

me

conduit jusqu'

ma

table, prs de la porte


Il

qui donne accs au foyer des artistes.

bavarde,

un moment,

les

deux mains obstinment four-

res dans les poches, des taches de graisse et

LE CONQUERANT
(le

177

peinture aux revers de son smkinj^, et

me

quitte

pour gagner son antre o commencent

se ruer les fanatiques de la roulette.

Le hall de planches

et

de tle s'emplit lente-

ment. Les jeunes lgants du consulat se prlassent dans leur loge avec des airs dgots

de gentilshommes condescendant se donner

en spectacle
plent
les

la canaille.

Des

officiers
les

peu-

fauteuils

d'orchestre,

uns tout
chan-

seuls et les autres,

comme

dans

la vieille

son, avec leurs femmes. Ces

dames

s'adressent

de petites inclinations du buste


des bonbons et jacassent
:

et

croquent

n'taient les uni-

formes de

toile

kaki ou de drap rsda que por-

tent leurs poux, n'taient les allures bien spciales des


les

soudards

et

truands qui s'alignent sur


la sensation

banquettes du parterre, j'aurais

de m'tre fourvoy dans quelque music-hall de

Mourmelon ou de Verdun.
Les demoiselles qui arpentent
les couloirs
c<

du

pourtour contribuent, de leurs


et

pleureuses

de leurs sacs main, donner cette impres-

sion, et l'orchestre fait de


et les

mme,

et les

tnors

soprani qui,

le

rideau lev, massacrent les

calamiteuses romances des Cloches de Corneville

178

LE CONQURANT
Rigolello.
Il

OU de

faut,

pour

restituer ce lieu

sa longitude et sa latitude, les

deux douzaines
et les

de moukhres emmitoufles de haks,

Juives coiffes du mouchoir traditionnel, qui


s'accoudent, en
files

de pingouins, la barrire
et transpor-

du promenoir et suivent, attentives


tes d'admiration, les

incomprhensibles pri11

pties de l'oprette roumi.

faut les

magni-

fiques spahis,

si

nobles sous leur tiare voile de


les

mousseline, et
turcos et
le

convoyeurs kabyles,

et les

Sngalais pilot par un camarade

colonial et dont la gueule noire est fendue d'un


rire inextin<2:uible.

Je grille des cigarettes

et je

hume

des chopes

d'une

bire fadasse,

trouble et terriblement

additionne d'alcool.

Mchain vient excuter

devant moi ses


m'assurer
de

courbettes et ses pirouettes,

son

dvouement inpuisable,

s'enqurir de la prcieuse sant d'Aline, insi-

nuer des allusions au charme de


plongeant dans un
fouine.
a

Lilette, tout

en

erre son
le

museau

inquiet de

Mon mutisme
que
je

consterne; la dfiance

insurmontable que m'inspirent ses flagorneries, et


le flux

ne puis dguiser,
il

tarit

bien vite

de ses compliments et

s'enfuit,

vot

LE CONQUERANT
et chancelant, inconsolable...

179

Je sais qu'il

me

vendra,

non point qu'il veuille se venger de


qu'il

mes rebuffades ou

me
le

hasse,
tient,

mais parce
courb
et

qu'une aveugle dvotion


soumis, aux pieds de
pis!

ma

matresse.

Tant

Et puis, qu'importe!...
et hi-

Lui disparu, voici Pinguet, rubicond


lare,

son mufle bonasse de bouledogue panoui

d'aise

mon

aspect, sa grosse

patte tendue.

Brave Pinguet!
qui,
s'il

Un

fal d'Aline, encore,

mais

est ncessaire,

lchera sa suzeraine

pour dfendre son ami, son

copain

Chadeuil.

L'inexplicable affection qu'il m'a voue, je la

devine solide et cela m'attendrit. Pinguet est


fort loin

d'tre

un

parfait

honnte homme;

seulement, je sais que ce gaillard, l'occasion,

me

prterait l'appui

de son ample car-

rure et le concours de ses poings redoutables,


et je l'aime et je solde

avec plaisir ces


trait.

kumsa

mels

qu'il

avale d'un
dissipent

Sa prsence,
et
le

placidit

l'inquitude

vague

malaise causs par les manires cauteleuses du


iMoco.

Et

la

mme

Lilette,

vieux Chadeuil?... a

biche toujours, vous deux?

180

LE CONQURANT

Hum... H! h!
va!...

vieux Ghadeuil, on ne veut pas


la

te l'enlever... Gentille,

petite!...

Veinard,
trotte
:

Prends du bon temps... Je

me

voil ton rival...

Salomon

s'avance, en

effet,

distribuant

la

ronde des saints protecteurs, suivi par l'admiration des beso<.rneux et des meskine.
\\

r-

clame un cocktail, se plaint de

la glace insuf-

fisamment

pile

et

des

pailles

trop

courtes,

exige qu'on ajoute sa mixture quelques pinces de gingembre. Parce qu'il a surpris dans

mes yeux une lueur de moquerie


ment,
il

et

d'agace-

s'assagit

soudain

et s'applique

en

si-

lence copier

mes habitudes.
entr'acte, l'orchestre

la

fin

du deuxime

entame une de ces habaneras sauvages que l'Andalousie tient des conqurants maures et qui
feront
clos

mes souvenirs,

plus tard,

quand

sera

mon roman
et

d'amour, un accompagnement
saugrenu. Lilette danse. Les

mlancolique

regards brlants des mles sont braqus sur la


chair moite de sa gorge; des exclamations rau-

ques

jaillissent des

bouches avides lorsque


saillir

les

brusques dhanchements font

sous

l'ar-

LE CONQUERANT

181

mure

paillete la pointe d'un sein

ou soulvent

jusqu' mi-cuisse la gaze de la jupe.


jalousie

Une

atroce

me

tenaille le

cur, tandis que Salo-

mon

jubile et dcoche la danseuse illade

sur illade.

Des Espagnols vocifrent des

oie!
le

furi-

bonds, martlent de leurs talons ferrs

plan-

cher vermoulu; je vois un officier glisser sa


carte

un garon

et celui-ci, aussitt le
les coulisses...
la

rideau

tomb, galoper vers


pas
le droit

Et je n'ai
le

d'empoigner par

nuque

mes-

sager d'amour et de lui frotter de

ma

botte le

bas des reins... Salomon n'a rien

flair, rien
affi-

vu, tout son indicible jubilation d'ai^oir

ch ses relations avec

l'toile.

Finie la reprsentation, Lilette nous rejoint


et l'on

soupe. Ben-Lahan

fils

croirait

manquer
soir,
il

aux

rites sacrs

de

la

noce

si,

chaque

n'avalait

du

foie gras et des asperges de conle

serve en sablant

Champagne. Des parasites


:

de tout poil s'invitent nos agapes

tantt

La, toujours roucoulante, tantt une divette

d'un caf-concert concurrent, tantt une

llle

rcemment dbarque
fait le

et

dont Mchain

s'est

cornac, et une tribu de gandins Isralites


il

182

LE CONQUERANT

qui se ressemblent

comme

des frres, nez en

trompe, il ovin

et

prominent, lippe pendante,


et qui

cheveu boucl, ondul ou calamistr,


lorgnent avec effronterie
et ses
le

col

nu de

Lilette

poignets graciles.
des
tables

voisines,

des

capitaines de

l'tat-major traitent quelques pensionnaires de

l'Alhambra, qui, pour obir aux instructions de

Simonids, commandent force bouteilles de

rderer

et

de

mumm et qui mnent grand bruit.


la

Des

civils,

employs de banques ou de maisons


rue Provost, s'empiffrent
:

de commerce de

de victuailles coteuses

de bons jeunes

gens qui, dans

les sous-prfectures

del mtro-

pole, se seraient contents d'un

sandwich

et

d'un bock

et

que leurs appointements plus con-

sidrables incitent au gaspillage et la fte...

Pas

gaie, cette fte, la lueur blafarde


et des

des

quinquets

globes lectriques, sous les

girandoles de papier dteint o sont colls en

grappes des essaims de mouches. Je voudrais,


je voudrais saisir Lilette pleins bras, l'em-

porter hors de ce mauvais lieu, loin

de ce

tapage
brutes

et et

de ces rires grossiers, loin de ces


de ces gourgandines fanes,

dans

LE CONQUERANT
quelque nid douillet
serions seuls, elle et
et

183

silencieux,
!

o nous

moi

tour

de
et

rle,

nous rglons

l'addition,
triste,

8alomon
la sinistre

moi, et nous entreprenons la

tourne des bars, o nous suit notre

cohorte de fcheux, en ces rues dsertes o sommeillent les gardiens des boutiques, en ces impasses o des auberges borgnes, tenues par des
Castillans et des Napolitains,

nous ouvrent pru:

demment

leurs huis cadenasss

nous

siro-

tons d'curantes anisettes, mls aux souteneurs, aux fantassins dbraills, aux coquines
algriennes, maltaises et valaques.

Vers deux heures du matin,


loque.
tgre,

la

troupe se dis-

Salomon
ruminant

et Lilette s'clipsent et je rin-

ma

jalousie et

mes dgots,

mon

logis de la rue

Djem-ech-Chleuh.

Avez-vous Oui, va Dj,


Il

fini d'crire,
fille.

Max?
quitte.

petite
falloir

que je vous
fille?...

petite

Restez encore

un

peu...

Je ne

puis...

Elle a plant sur les torsades bouriffes et

184

LE CONQURANT
le

mousseuses de son chignon


de velours bleu Nattier

cocasse toquet

et se tient

debout prs

du

seuil,

moule par

le

sobre

ce

tailleur de

cheviotte taupe, l'ombrelle en charpe, et considre le bracelet,


clair,

un simple jonc d'or jaune


pass au poignet tout
Lilette.
. .

que je

lui ai

l'heure.

Vous semblez soucieuse,


ne vous
plat pas, peut-tre?
si!...

Ce bijou

Oh
fait

Mais je songe que vous avez


Je ne veux pas que vous dpen-

une

folie.

siez votre argent

pour moi.

Et, tout bas, ses lvres contre

mon
.

oreille

Vous

n'tes plus riche,

Max.

Que devienun

drez-vous lorsqu'il ne vous restera plus un


sou?... J'ai peur...

Vous

devriez chercher

emploi... J'ai peur...

Une grimace
ment une
ment,

de chagrin crispe son minois


;

d'enfant boudeuse

ses pupilles rtrcies expri-

vritable pouvante,

pouvante de
mon
!

ce qui vient nous, pas sournois, mais sreet

que

mon
ne

indolence et

indcision

ne font rien pour arrter.

Lilette,

me

quittez pas

Vous absente,

j'ai si

peu de courage!

LE CONQUERANT

185

Vous devriez chercher un emploi, Max...


N'importe quoi... Une place qui vous permettrait d'attendre...

Je serais

si

contente de vous

savoir occup, de vous savoir indpendant!

Je chercherai, je vous

le

promets... Je

chercherai!
Elle essuie

une larme, qui

a roul sur sa joue,

et sourit. Je l'embrasse et je

me

sens, au baiser

qu'elle pose sur

ma

moustache, envahi d'une

ardeur merveilleuse.

vous

Demain,
le jure!

Lilette, j'aurai

une

place... Je

Je tiendrai
J'tais las,

mon

serment.
cet engourdisse-

aussi bien, de

ment

lthargique. Quoi! quoi! ne suis-je pas,


le

comme

premier venu, capable de gagner

mon

pain quotidien?

l'uvre, Chadeuil! Secoue ton apathie et

ta torpeur!

Qu'as-tu ralis des projets ambitieux qui


t'ont pouss

jusqu'aux plages de l'Eldorado?


n'as russi

Rien!...

Tu

qu' devenir l'amant

mprisable

et

avachi d'une Aline qui te

mne

la baguette...

Tu

as rvass, fln...

Dans ton

186

LE CONQUERANT

portefeuille qui se dgonfle, les billets bleus se

sont volatiliss l'un aprs

l'autre...

Et cette toison d'or que tu devais conqurir,

Argonaute
lche
!
.

la

manque?... Gamin! fainant!

veille-toi, Ghadeuil!

A
J'ai

l'uvre!... Et, cette fois, pour de

bon

promis

Lilette...

Douce

et

chre Lilette!

XII

l'uvre!
liste

Je relus attentivement la

d'adresses que

j'avais releve hier la troisime

page de

la
.

Vigie marocame, rubrique

Petites

Annonces
le

Puis je repliai

la feuille

de papier avec
et je

soin

minutieux d'un business-man


travers le Socco.

m'lanai

La magique lumire de
mire vibrante
et quasi

la matine, cette lu-

palpable qui baigne en


fi-

toute saison la terre marocaine, exaltait la

vreuse allgresse de lion sang. L'azur vaporeux

du

ciel,

l'outremer incandescent des maisons

juives, le blanc insoutenable des btisses arabes, l'ocre dor et

chaud des remparts qui domi-

188

LE CONQUERANT

naient les cahutes du march, la foule invrai-

semblablement bigarre

et

hurlante qui tour-

noyait sur la place, les visages osseux et graves


et

basans des marchands d'eau,

les

burnous

bruns des notables musulmans qui chevauchaient leurs talons rageurs,


le

velours

et le

clinquant et les verroteries des talages de bric-brac,


le

rauque babil

des

femmes arabes
de bl

accroupies en rang d'oignons au bord des trottoirs et tapotant

de

la

paume

les galettes

dur que leur tendaient

les vieilles

boulangres
des momies;

du Mellah, rides
les

et noires

comme

psalmodies assourdissantes des mendiants

aveugles qui dfilaient par troupes de trois ou


quatre, ttant de leurs btons les tnbres; les

piaillements des gamins qui se pourchassaient


et se battaient

en gambadant,

tels

des cabris; la

poussire qui s'levait de la chausse en nues

pourpres,

tout cela
et

se heurtait, se confondait,

s'amalgamait pour composer un tableau extraordinaire de

mouvement

et

de couleur.

La chaleur sche

rude n'avait rien d'acca-

blant. Elle pntrait la


soit
et

peau de son baiser tant

peu cuisant, mais ne procurait aux nerfs


au

cerveau

qu'une sensation de griserie

LE CONQUERANT
tide,

189
et saine.

qu'une excitation raisonnable

La

brise de nord-ouest temprait d'ailleurs de


et tonifiante les

son haleine sale


gnreuses du
sans mesure.

ardeurs trop

soleil

qui triomphait, l-haut,

Des Franaises
la
les

se frayaient

un passage dans

cohue,

l'air affair et

srieux, interpellaient

marachers placides qui leur prsentaient,


et

avec des gestes amples poireaux ou


le

nobles, la botte de

rgime de bananes. Des ma-

trones espagnoles, emptes et obses, la


tille

man-

de dentelle noire sur

le

crne, se dan-

dinaient pesamment, harceles par les imp-

tueux bambins arabes qui, pour quelques centimes, entassent vos paquets dans leurs couffins

de paille

et

vous embotent

le

pas avec une

touchante dignit.
le

Une

soubrette provenale,
les

classique tablier

nou sur

hanches

et

coiffe d'un

casque de sureau,

riait

aux

plai-

santeries d'un galant chasseur d'Afrique, sangl

dans son coquet dolman de coutil


culotte de drap garance.
J'allais, agile et fringant,

et

dans sa

ma

canne empoi

gne plein poing, sans


lek!
f>

me

soucier des

hales

implorants que lanaient tue-tte


11.

190

LE CONQUERANT

chameliers, cramponns des deux paltes l'encolure de leurs vilaines btes. Par les deux poternes accoles de Bab-es-Souk, le
flot

humain

ruisselait sans interruption, sous l'il de l'im-

pitoyable turco qui cinglait de sa matraque les


rustres ignorants de la consigne et les injuriait

en sabir

A droite,
lait

ji ti dis!

droite,

fils

de keih^l
les

Le clocheton persan du minaret que


qurants ont bti l'entre de

con-

la ville tince-

de toutes ses cailles de faence. Les voiles

des

moukhres qui peuplaient

les terrasses cla-

quaient au vent

comme

des oriflammes.
tait suave,

Que l'ombre des murailles


l'aveuglante
feutre et j'pongeai

aprs

fournaise du Socco! J'tai

mon

mes tempes inondes de

sueur.

Consultons

mon programme
24, rue

La

Banque Franco-Tunisienne demande un comptable. Sige social


:

du Capitaine-Ihler.
!

En avant A
!

l'uvre, Chadeuil

...

Tu

as jur

Au

rez-de-chausse
,

d'un

immeuble

trs

modern-style

un

hall identique

ceux du

Crdit Lyonnais et
1.

du Comptoir d'Escompte

Chien.

LE CONQURANT O
j'effeuillais jadis si

191

prestement mes carnets

de chques; derrire un grillage de cuivre, des


bureaucrates manches de lustrine; l'odeur
familire de colle et d'encre.

Un

garon casquette galonne reut

ma

carte et m'introduisit dans


je rongeai

une antichambre o

mon

frein
le

un bon quart d'heure.

En

Monsieur

directeur prie monsieur le


lui.

comte de bien vouloir passer chez


avant!...

Fauteuils de moleskine, cartons verts, lampes rflecteurs de porcelaine.

et

J'ai

bien l'honneur, monsieur... Asseyez-

vous, monsieur.

Ce quadragnaire bedonnant
poupin,
et

et

chauve, rose

qui jouait ngligemment avec

son lorgnon monture d'or, o l'avais-je rencontr dj?

Dans son cabinet de Tagence A K,

boulevard Saint-Germain?...
Caf-Glacier?...
Il

la terrasse

du

mit au point mes souvenirs


pris

Vous avez
l'Htel

quelque temps vos repas


si j'ai

Moderne,

bonne mmoire...

J'y djeune et j'y dne

moi-mme... Excellente
recevoir...

pension... Enchant

devons

192

LE CONQURANT

Enchant... Je vous croyais venu au Maroc en simple


touriste...

Non. Vous
mieux!...

nous

restez?

Tant mieux,

tant

Nous manquons, voyez-vous, de

co-

lons srieux et

munis de capitaux. Trop d'immi-

grants n'apportent au Maroc que leur dsir de


s'enrichir

au plus

vite et leur malle... Ils ont

tt fait d'en rabattre et le


est

pav de Casablanca
ni sou ni

encombr de gueux sans nergie

maille... Dbarrassez-vous

donc de votre cha-

peau.

Monsieur..., commenai-je. A vos ordres. entirement vos ordres.


.

Nous vous ouvrirons,


compte courant.
. .

si

vous

le

dsirez,
cela?.
. .

un
Des

Non? ce n'est pas


folie

achats de terrains, peut-tre?...


les terrains
!

Ah! monsieur,
s'est

La

de spculation qui
le

abattue sur notre cit et sur tout

Maroc!...

cela

nous mnera-t-il?...

Je rassemblai tout

mon

courage

Monsieur,
tiez
frir.

j'ai lu

dans

la Vigie
:

que vous

en qute d'un comptable

je viens m'of-

LE CONQUERANT

193
Il

La stupfaction du bonhomme!...
yeux de porc, leva

devint

cramoisi jusqu'aux poches qui fermaient demi


ses
les

bras

Le comte de Chadeuil, comptable!... Mais


vous n'y pensez pas
impossible!
!
. .
.

C'est impossible, vo3^ons,

Pourquoi, vous plat? Pourquoi? Pourquoi? Mais... Mais je sups'il

posais que vous tiez riche. Je vous ai aperu

deux

fois

abreuvant de Champagne
:

les

princette

cesses de l'Alhambra

la belle Aline...

danseuse... Lilette, n'est-ce pas?...


gros, tout a...

a cote

Je
rieux
:

coupai

court ses

tonnements inju-

Enfin, monsieur, m'acceptez-vous


comptable?
Il
ft

comme

semblant de rflchir
:

et

m'expliqua,

d'un ton mielleux

Je

crains que vous ne possdiez pas les


la science

connaissances professionnelles,
chiffres...

des

J'apprendrai...
ni plus

Je ne suis pas plus bent


:

engourdi qu'un autre

je

me

formerai.

Quoi?

Qu'a-t-il insinu, avec ses phrases qu'il

194

LE CONQUERANT

n'achve pas?... Rputation douteuse?... moralit

suspecte?... Vais-je le gifler?... Oui, je vais

le gifler...

Le garon, accouru au coup de timbre,


ait

s'effale

pour

directeur
siers
:

me me

livrer passage, tandis


jetait,

que M.

par-dessus la pile des dos-

Nous
dis

examinerons votre requte... Nous


crira...

nous renseignerons... On vous


au revoir
,

Je vous

monsieur.
sans
l'aA^oir soufflet...

Et je m'en

fus,

Une
froid et

fois

dehors, je recouvrai
entrain.

mon

sang-

mon

Ce

n'est pas l'insolence

d'un
qui
J'ai

rond de cuir

abruti

par les paperasses


rsolutions.

me dsaronnera et brisera mes


promis
biffai

Lilette!...

En

avant!...

Et je

sur

ma

liste la

Banque Franco-

Tunisienne.

Tentons

la

chance

la

Compagnie de Navi-

gation Mditerranenne...

Comme
Mais
je

sonnaient dix heures l'horloge du

clocheton persan, je
n'avais

me retrouvai sur le Socco. plus mon lan de soldat qui


et

monte

l'assaut.

Echec

mat sur toute la ligne

LE CONQUERANT

195

la

Compagnie de Navigation Mditerra-

nenne, chec; la Socit Foncire Lyonnaise,


chec; l'Union Minire, chec... Echec partout...

Partout,

aprs les empressements du


l'hypothtique bailleur de

dbut,

ddis

fonds, au capitaliste que l'on imaginait,

et

ds que j'avais expos le motif de


les

ma

visite,

mines panouies

se renfrognaient et l'outra-

geant soupon perait, plus ou moins explicite,

mais toujours

distinct sous les ellipses et

les priphrases polies... Pharisiens! spulcres

blanchis!...
J'tais las, infiniment las, prt renoncer. Je

me
et

rsignais,

poitrine creuse et dos vot,

n'tre qu'un indsirable,

un Mchain plus

fier

qui abdiquerait progressivement sa

fiert,

qui roulerait aux expdients, puis aux canailleries.

quoi bon lutter contre l'invitable?

N'tais-je pas

marqu d'avance pour la

dfaite?

Ces individus qui m'avaient jet au visage leur

mpris avaient raison. Mallande avait raison,


Lilette avait raison...

Eh

bien! puisque je suis

condamn
J'irai

n'tre

qu'un gredin, je serai un gredin.


promission en

de com-

compromission, de chute en

lO

LE CONQUERANT
Je sais que je puis

chute, jusqu'au crime...


aller,

sans frayeur ni remords excessifs, jusIl

qu'au crime.
cette crature
plorait...

y a

trois ans,

un

soir,
et

devant

convulse d'horreur
cela!...

qui m'im-

Non! pas

Que

je suis faible

encore, et lche!...

Mon

pauvre Chadeuil, tu

ne seras jamais qu'un bandit mdiocre!...

Le Socco m'ouvrait de nouveau son

aire

em-

brase et poudreuse, grouillante de burnous


et

de chchias. Le glorieux

soleil calcinait les

moellons roussis des remparts. L'haleine de


brise tait
et

la

imprgne de

l'acre

parfum des algues

de

la

mare. Les martinets dcrivaient dans


fl-

l'air

papillotant leurs paraboles de petites

ches. J'avanais, insensible maintenant

aux

cla-

meurs forcenes de

la

populace, la lumire

frmissante, la mlope des pitres ngres qui

secouaient en trpignant des castagnettes de fer


forg. J'avanais, tranant
la poussire molle.

mes semelles dans


clatrent.

Tout

coup des fanfares

Des

agents surgirent qui refoulrent les badauds sur


les trottoirs, distriburent

aux galopins rebelles

force bourrades et force horions, taillrent dans


la

houle des burnous malpropres

et des

haks

LE CONQUERANT
fangeux une avenue
de cette avenue,
les

197

rectiligne.

l'extrmit

premires

files

d'une troupe
tirailleurs

en armes apparurent. C'taient des

algriens qui venaient^ prcds de leur nouba,


relever les postes de Bab-es-Souk et
sulat...
lier

du con-

La garde montante!... Autrefois, cava-

de deuxime classe aux dragons de

Com-

pigne, j'avais accompli ce rite quotidien de la


vie militaire, les basanes reluisantes d'encaustique, la carabine sur l'paule, la

main gauche

au fourreau de
alerte

ma

latte.

Ah!

l'insouciant et

dragon qui trbuchait aux pavs disjoints

de la coquette sous-prfecture!

Les superbes turcos se rapprochaient. Je

dis-

tinguai les fronts rass que dcouvrait le tar-

bouch,

les figures martiales,


le bled,

bronzes

et

bou-

canes par
naf

respirant l'orgueil mle et

du soldat qui condescend subir l'admiramontrer dans tout

tion des pkins et se


l'appareil et avec toutes les
Ils

pompes du

culte.

plastronnaient,

bombant

la poitrine et frap-

pant du talon en cadence, heureux d'exhiber


leurs vestes bleues soutaches jaunes et leurs

pantalons-jupes de

toile,

vains des monstrueux

bardas

qui hrissaient les piquets de tente,

198
ravis
clart

LE CONQUERANT

comme

des enfants de parader dans


clairons,

la

du jour, au fracas des

aux ron-

flements des tambours, aux sifflements aigus


des
fifres

qui nasillaient tant bien que mal, avec


et des kyrielles de

une amusante conviction

fausses notes, une ahurissante

Marche

lorraine.

Les musiciens n'avaientcure des dissonances.


Ils

cognaient du poing ferm sur

la

peau so-

nore des derboukas, soufflaient de tous leurs

poumons dans l'embouchure


autres, forms par quatre,

des cuivres. Les


forte-

marquaient
fixe,
Ils

ment

le pas,

raides et

le

regard

comme

enivrs par la musique barbare.


et la

passrent,

tourbe des garnements arabes s'engouffra

leur suite sous les poternes de Bab-es-Souk.

Vertu magique des trompettes guerrires!

Le rythme entranant de
raine

l'trange

Marche

lor-

me

restitua

soudain

mon
et

optimisme.

Un
le

demi-tour par principes,

en route pour

Service des Renseignements!

Mallande,

le

soir

o nous arpentions en:

semble

la

rue ProvoSt, m'avait dit

Si tu as besoin, en

mon

absence, d'un

conseil,

d'un appui, recours aux bons offices

du commandant Ternon, chef du Service des

LE CONQURANT
Renseignements.
moi. depuis
lerai

j99
lui
et

Nous sommes amis,


un

ma

sortie de Saint-Cyr. Je lui par-

de

toi. C'est

homme
la

sr.

Ce jugement dans

bouche de Jean

valait

un

loge en trois points. Pourquoi diable n'avaisje pas

couru tout de suite vers cet

homme

sr ?...
J'accostai

un zouave

Le Service des Renseignements?


'

cent mtres

d'ici,

avenue du Gnral-

Moinier, deuxime villa droite.

Pass l'Alhambra, o

les choristes braillaient

quelque ineptie, pass

les

guinguettes catalanes,

grsillaient les fritures l'huile, je pntrai


la

sous

vranda

gris bleut

du Service des Renmarocain, majesla route.


fs-je.

seignements.

tueux

et

Un goumier solennel, me barra

Le commandant Ternon? Le voil! pronona une voix


bien timbre.
rent et le

claire et

Les persiennes d'une porte-fentre s'cart-

commandant Ternon

m'attira par la

main.

Entrez dans ma cagna, dont vous excuserez


le dsordre...

Vous

tes

monsieur de Chadeuil,

200

LE CONQUERANT vous reconnais


la

n'est-ce pas? Je

description

que m'a
et

faite

de votre personne

mon camarade
sous
le

cher lve de Mallande.

Le beau type
nais,

d'officier blanchi

har-

long

et svelte

comme une
les

lance, les

yeux

noirs ptillant sous les sourcils neigeux, tenez

tranchant
nes,
la

et

busqu,

pommettes dcharbataille,
la

moustache d'argent en
et cuite et

peau tanne
la

couture de rides, et
cette jeunesse

bouche reste jeune, de


propre aux

qu

est

hommes

d'action!

Pas

Une

cigarette,

monsieur de Chadeuil?...

Vous regardez

ma

niche. Pas luxueuse, hein?

luxueuse,

mais

que

c'tait

bien

la

chambre d'un
une

soldat!

Les trois
lit

malles-can-

tines, rpes et terreuses, le


toile tire sur les

de campagne,
fer,

un cadre de
chaises

la table

de bois blanc,

pliautes, la
le

tente

roule dans un angle de la pice, tout

somla

maire mobilier disant

la halte

brve entre

randonne d'hier
Contre
bibelot
:

et

l'expdition de demain.

les

murs,

pas une tenture, pas un


la carte

rien,

que

du Maroc, pique

de drapeaux de papier, un sabre soigneusement


fourbi,

un plumet de Saint-Cyrien.

LE CONQURANT

201

Avez-vous
de Mallande?
Il

des nouvelles de cet excellent

Non, mon commandant. n'aime gure


est

crire...

Son escadron
lettre se

au repos, Muaziz. Sa dernire


:

borne ces deux monosyllabes

Vais bien.

Pas prolixe, de Mallande... Mais parlons de


vous.

Franchise et droiture de ce gant efflanqu!


Je

me

confiai lui, sans hsitation, inexprimale

blement rconfort par

sourire bienveillant

qui dtendait ses traits svres de sabreur...

Rsumons-nous. Vous cherchez une place,


si

modeste

soit-elle,

qui vous assure

le strict

ncessaire. C'est bien cela?

Oui, mon commandant.

Eh
Bon! Je vous approuve
entirement...
bien, je puis vous proposer

un poste de
cent cin-

secrtaire dans

mon

service...

Deux

quante francs par mois. Dix heures de prsence

Une besogne passablement dure, mais intressante. Vous serez sous mes ordres directs.
par jour.
Je vous dresserai nos mthodes et je vous
guiderai...

En

perspective,

un avancement gracivil,

duel dans la hirarchie du contrle

qui

202
se substituera
militaire...

LE CONQUERAiNT
peu peu l'administration

Votre honntet m'est garantie par


et

votre

nom

par l'amiti du capitaine de Mal-

lande... J'exigerai
zle et

de a^ous de l'assiduit, du

du dvouement... Vous examinerez

ma

proposition et vous m'apporterez votre rponse


la fin de la semaine...

Convenu?
je l'aurais

Ah!

le

brave

homme! Que

em-

brass volontiers au lieu d'treindre nerveuse-

ment

la

main

loyale qu'il m'offrait!

Nous nous
savoir devenu
l'inquitait.

reverrons donc samedi matin.

Je crois que de Mallande se rjouira de vous

mon

collaborateur... Votre sort

Aprs
et

cette allusion dlicate l'incertitude

au dsordre de

ma

vie,

le

commandant
vous ne
traite

Ternon me contraignit me

rasseoir.
loisir
:

me
le

J'ai

quelques minutes de

drangez nullement...

Gomment vous

Maroc?

Heu... heu... Enfin, vous y plaisez-vous? Oui non... Je suis encore dsorient. Je comprends vous manquait une
et

cela. Il

occupation, un objectif dtermin.

Quand vous

LE CONQUERANT
serez altel, a^ous

203
vite

vous passionnerez bien

pour

la

tche laquelle nous travaillons tous,


:

militaires et civils
faire

conqurir

le

pays

et

en

une Nouvelle France.


durant, je l'coutai clbrer avec
l'extraordinaire fer-

Une heure
tilit

un enthousiasme contenu

de la glbe marocaine, les inpuisables

ressources du sous-sol, les qualits solides des

populations que nous arrachions l'anarchie


et

dont nous devions faonner


les

les

mes

et

gagner

curs.
rsistances briser
:

nous
les
le

Nous aurons des

les briserons... Celles

que nous opposent

indignes ne sont pas les pires... L'Arabe et

Berbre du Maroc, moins fanatiques, plus

intelligents et plus travailleurs

que leurs com-

patriotes d'Algrie, seront plus tt soumis et

plus rapidement assimils.

Un

exemple: les gou-

miers de

la

Chaoua, nos adversaires de 1907,

fervent sous notre drapeau, avec une fidlit

comparable, sinon suprieure, celle de nos


turcos.

Avant dix annes, l'Empire chrifen sera


l'est

ntre du nord au sud, de

l'ouest...

Nous

avons combattre des ennemis plus redoutables


:

les trangers qui,

bien loin de s'incliner

204

LE CONQUERANT
le fait

devant

accompli, devant les conventions

et les traits, s'vertuent

semer des obstacles

sur notre route, retarder et entraver notre


action...

Vous

aurez, une fois initi, mille occa-

sions de constater l'insigne mauvaise foi des

Allemands

et

de quelques autres.

Ah que
!

ces

gaillards-l sont embtants!

Le commandant Ternon usa d'un


plus nergique...
Il

qualificatif

poursuivit

Nous aurons raison de leur


noise. Mais
il

hostilit souret ceci est plus

nous faudra encore,

grave, lutter contre nous-mmes, limiter et gurir cette fivre

de spculation qui enraye


villes...

le

dles

veloppement de nos

Les terrains!

terrains! Acheter des terrains et les revendre!


Il

semble,
les

ma

parole! qu'il ne puisse fleurir


d'autre indus-

dans
trie

champs de nos banlieues


celle-l.

que

Syndicats de financiers, capi-

talistes, petits rentiers

qui rvent de dcupler


ils

en quelques mois leur pcule,


qui, au lieu de

sont lgion

nous

btir des usines et des


lieu de s'adonner la

maisons de rapport, au

culture et d'enseigner aux indignes l'usage des

machines agricoles,
sur
le

ils

sont lgion qui, peine

mle, s'enquirent de l'opration fruc-

LE CONQUERANT
tueuse, du lot bien situ, dont
ils

205

s'emparent.

Sur vingt
neuf ont

affiches qui pavoisent

nos rues, dixter-

trait ce

commerce frntique de

rains. Cette fureur de

spculation loigne du
des honntes gens,
l'atelier

labeur srieux

les activits et

dtourne du chantier

de

l'artisan

qu'avait attir l'espoir d'une paie plus cons-

quente

Elle inquite et carte de nos entresi

prises l'pargne nationale,


il

prudente quand
les

s'agit

de placements autres que

fonds

d'Etat! Elle

nous a valu

cette

nue de saute-

relles, indsirables, aigrefins,

canailles, indivi-

dus sans aveu

et tars, tous

pcheurs en eau
Ils

trouble qui infestent Casablanca et Rabat...

rdent quelque temps,

l'afft

de l'improbable

occasion qui leur livrera, sans effort ni sueur,


la toison d'or. Puis, lorsque la
ils

faim
:

les talonne,

adoptent un mtier

facile

coiffeurs, dbi-

tants

ou souteneurs... Ah!

les gredins! Ils

em-

poisonnent nos troupiers avec leurs innommables alcools, avec les


filles

de leurs tavernes et

de leurs lupanars. Les gredins les bandits! Qui

nous en dbarrassera?

Le commandant s'interrompit poursuivre

les

volutions d'une gupe qui flnait au plafond.


12

206

LE CONQUllAN
dbarrassera? La justice im-

Qui nous en
nous chappent.

manente, ce que nos aeux moins sceptiques


appelaient la Providence et dont les desseins

ces inutiles qui, tous, finis-

sent lamentablement, dans les geles du bagne

ou sous
tre
le

le

couteau de leurs pareils,


le rle

elle a

peut-

dvolu

de fumier

ils

sont peut-tre

fumier o

la civilisation

nourrira ses racines

et

puisera sa sve...

Le goumier insinua entre


la porte-fentre sa tte

les

persiennes de
et

oblongue de sloughi

marmotta quelques mots. Le commandant

se

On me rclame

Ttat-major.

A samedi,

monsieur de Chadeuil!

A samedi, mon
Et je
filai,

commandant.
pe,

serrant

ma canne comme une

gonfl d'hroques rsolutions et de fermes propos... Agir! agir! J'allais agir, enfin!... Mais,

pendant que j'allongeais mes enjambes en


sifflotant

un

refrain de caserne, le ressouvenir

s'imposait

ma

pense de Lilette, de son corps

rose et ferme, et je ne songeais plus qu' la

batitude et la douceur de la sieste proche...

XIII

Cinq heures du

soir. J'ai fini

de recopier, en

anglaise correcte, le rapport du


les intrigues

commanun ho-

dant Ternon sur

du

Triai,

bereau berbre des Doukkala.

J'ai lu et relu,

ajoutant des virgules et des points et des apostrophes, vrifiant l'orthographe des
pres, grattant la pt.

noms

pro-

gomme un
le

malencontreux

L'enveloppe de papier bulle; l'adresse en

btarde

Monsieur

Commissaire-Raple cachet.

porteur p7' s

le 'P^

Conseil de Guerre;

Planton! Prsent.
Un
chasseur alpin,

Barnais

courtaud

et

208

LE CONQUERANT

rbl, accourt

mon
fait.

appel,

fourre

dans sa

musette

le pli officiel et dtale.

Voil qui est

Je n'ai plus maintenant,


et
c<

qu' fumer des cigarettes

vacharder

suivant l'expression de mon dactylographe,


le

lgionnaire Keller.

Ah!

j'oubliais!...

Ma

caisse !...

Voyons

120 douros hassani reus du poste de Mechra-

ben-Abbou; 300 douros expdis au cad de

Chtouka 12 douros pays au chaouch Moham;

med,

interprte,

huissier, matre Jacques

du

bureau des Renseignements (un loustic surveiller); 13

douros verss par

le

nomm Laka lui inflige-

tou, en paiement d'une

amende

pourvoi d'une brebis appartenant son cousin


Mte-ben-Mti
.

Reste en avoir

15 454 dou-

ros hassani et 20 pesetas... J'ouvre


fort; je

mon

coffre-

compte

et

recompte

les liasses

de billets

crasseux, les piles d'cus, de picettes et de bil-

lon

c'est

bien cela... Je referme

le coffre-fort

et je replace

dans

mon

porte-monnaie

les deux,

cls minuscules.

Vachardons

La

cigarette

au bec, je conbureautable et

sidre, avec la satisfaction d'un parfait


crate, les

paperasses tages sur

ma

LE CONQURANT

209

revtues de leurs chemises de carton multicolore, les rgles, les

crayons, les porte-plume

disposs en bon ordre autour de l'encrier, le

sous-main, le presse-papier,
sur la plage de

un galet ramass Sidi-Bliout, casiers pales

voises d'tiquettes... Par la porte-fentre, ouverte deux battants, la molle humidit du

jour finissant entre dans

mon

rduit, avec le
la

parfum acide des graniums, avec


que gmit
avec
le

complainte
la

goumier accroupi sous


gamins qui

vranda,

les cris des

se vautrent

dans
ciel

la

poussire de l'avenue.

Le rectangle de

que

j'entrevois passe lentement de l'azur au rouge


feu,

au rose tendre, au bleu-violet, au

gris...

Six heures. Je pourrais,

comme
et

le lieute-

nant Meslier, qui vient de crier son cordial

bonsoir

dcrocher

ma

canne

dcamper.

Mais o irais-je? Siroter une absinthe au Caf


de l'Industrie? Flner dans les ruelles du Mellah? Je butterais sur quelqu'un des compa-

gnons que

j'vite,

Pinguet, Mchain, Salomon


indiscrtes.

on m'assommerait de questions

Ma

sagesse trop neuve risquerait d'tre blesse ou

branle par une moquerie, par une rflexion


12.

210

LE CONQUERANT

narquoise.

Ne bougeons

pas; continuons de

rdiger notre journal, sous la protection


l'incorruptible goumier.

de

Dans une heure, quand

les

muezzins clame-

ront l'invitation la prire, je dserterai


refuge.

mon
la

Rue Djem-ech-Chleuh, j'avalerai


le

hte la ctelette et
la

couscouss de semoule que

morose Aicha cuisine prsentement

mon

intention...

Car j'habite toujours rue Djema-

ech-Chleuh... J'aurais d, oui, j'aurais d, pour


assurer

mon

indpendance absolue de conquis-

tador, brler jusqu' ce dernier vaisseau, rin-

tgrer

ma sordide cahute du quartier musulman. Mais je ne me sens pas l'audace encore d'affronle

ter

courroux d'Aline, d'arborer carrment

l'tendard de la rvolte. Je redoute obscur-

ment un retour de ma
J'ai

veulerie et de

ma lchet.
Lilette,
si

peur d'Aline

et

peur de moi-mme.

que j'ai consulte,

Lilette qu'a rjouie

fort

dcision et qui n'ose croire la dure de


bel enthousiasme, Lilette
dre...

ma mon

m'a

conseill d'atten-

Attendre quoi? Je ne sais, mais j'attends...


poltron!

Ah! couard! Ah!

Exquise Lilette! Sa cervelle d'oiseau conoit


d'inimaginables ruses et d'admirables inven-

LE CONQUERANT
tions

211

pour endormir
soir,

la

mfiance du jeune Ben-

Lahan. Chaque

colorant de prtextes inelle

gnieusement renouvels ses disparitions,


s'enfuit de

FAlhambra

et

me

rejoint dans

ma

chambrette...

Les talons de ses cothurnes sonneront sur


les dalles

du

patio. Elle

toquera du doigt

ma
:

porte

et,

d'un bond, se blottira dans mes bras.

J'entendrai sa chre voix, sa pauvre voix fle

Embrassez-moi, Max... Je me
par
l'office; j'ai

suis sauve,

charg

le

garon de raconter

Ben-Lahan que

j'tais alle voir

une camarade
il

souffrante... Je ne danse qu' onze heures et

en

est neuf, peine...

Elle se nichera au creux des coussins

Mettez-vous
m'interrogera
:

l,

prs de

moi

J'obirai. Allongs

nous deux, cte

cte, elle

fait?

Avez-vous bien travaill? Qu'avez-vous

sieste.

Arriv au bureau. Trim.


Repris
le collijer.

Djeuner

et

Voil!

C'est tout?

C'est tout.

Pas vu Mchain? pas vu Pinguet?

212

LE CONQUERANT

Pas VU ces honorables personnages. Ah!


Elle soupirera d'aise et repoussera

mes

mains-

qui fourrageront entre les plis du kimono.

Soyez sage, Max


gentil?

!...

Le commandant a

Trs
du

gentil... Lilette,

il

m'a confi

les cls

coffre-fort.
fiert

Avec quel accent de


portante nouvelle
!

j'annoncerai l'im-

La
:

fiert

du livreur promu

subitement
ripostera

la dignit

de vendeur.

Et

Lilette

gravement
signe,

Bon
cls ?

Max...

Oii

mettez-vous ces

Dans mon porte-monnaie. Ne perdez pas, Max.


les
Il

Prenez bien

garde!...

y a beaucoup d'argent dans ce

coffre-fort?

H! Ah!

h!... pas mal...

Max, pourvu

que...

Vous ne

le direz

pas Aline,

Max

Non. Vous me Je vous


Je sais

le

promettez?

le

promets.
exigera

qu'elle

de

moi

cette

pro-

LE CONQUERANT
messe...

213

Douce

Lilette,

maternelle Lilette!...
dtail.

Max, dites-moi en Quoi? Mais... l'emploi de


Il

votre temps, l-bas!


le

me

faudra narrer par

menu

les

vne-

ments

et les incidents

de

la

journe, rendre des

comptes

ma

vigilante

petite

maman, nule

mrer

les

chefs

marocains

que

chaouch

Mohammed a introduits cette aprs-midi dans ma cagna . Ce coquin de chaouch a d,


avant de traduire
les

emphatiques harangues

des notables, leur extorquer un srieux pourboire


:

j'aurai l'il sur lui


faits et gestes, je

A relater ainsi mes


ferai

m'chauffroi-

peu peu. Comment exprimerais-je

dement ma ferveur de nophyte que tout


que tout empoigne?
Il

sduit,

me

semble dcouvrir

le

Maroc. La fonc-

tion principale du- Service des

Renseignements

tant d'tablir le contact administratif et moral

entre le suzerain franais et le vassal indigne,


il

est vident

que je ^uis bien plac pour tu-

dier les esprits et les

mes arabes

et berbres.

Le commandant Ternon m'aide de

ses avis et

me

guide travers

la fort

de

mes connais-

214

LE CONQUERANT

sances nouvelles. J'assiste ses palabres inter-

minables avec

les

dignitaires de la Ghaoua,

cheiks et cads qui lui apportent leurs


et leurs

vux
il

dolances. J'admire avec quelle lonquelle

ganimit, avec
prte l'oreille

anglique

patience

aux harangues

farcies d'loges

outranciers, d'arguments captieux et d'astuces


drisoires, avec quelle simple
traint ses

dignit

il

con-

interlocuteurs confesser leurs er-

reurs et leurs fourberies.

Le caractre marocain me rvle


essentiels.

ses traits

Le vieux pacha El-Kni

qui, cette
si

aprs-midi, abandonnait d'un geste

noble

au Sfoumier accouru
gravissait

les rnes les

de sa mule et degrs de
le

majestueusement

la

vranda, El-Rni incarne merveille

type

de ces hauts fonctionnaires du Makhzen qui


ont entrevu la ncessit de la soumission aux

Roumis
bourse.

et

se

sont

rallis,

quoi qu'il en dt
et leur

coter leur orgueil de

mahomtans

Allah a permis votre victoire pour punir


les ntres

de leur indiscipline et de leurs divites

sions.

Vous

nos matres

Allah
!

le

veut.

Que

la

volont d'Allah soit

faite

LE CONQURANT

215

Deux heures

durant, ce vaincu a discut les

dcisions des autorits franaises, sans aigreur


ni rancune, sans arrire-pense de rvolte, re-

cherchant

les

moyens pratiques de

concilier les

intrts de ses compatriotes avec les intrts

des vainqueurs. Le sabre avait prononc


s'inclinait,

il

en bon

fataliste,

devant l'invitable,
ni platitude

mais sa dfrence ne comportait


ni servilit.

Vous

tes le plus fort.

C'tait crit

Nous
que

vous obirons. Mais n'exigez pas que nous

nous humiliions. Je

sais bien, d'ailleurs,

vous n'exigez rien de semblable. Nous nous

sommes mesurs avec vous, et nous vous estimons comme vous nous estimez. Travaillons
donc ensemble aux tches
d'indiquer.

qu'il

vous plaira

Voil ce que signifiaient les discours emphatiques

du vieux pacha,

sa

mimique

sobre, ses

gestes mesurs, le regard assur et grave de


ses magnifiques

yeux

noirs...

Tout
vieillard.

l'heure, je dpeindrai Lilette le fier

Je

lui

montrerai

le

commandant

Ternon,

l'officier

mince

et

nerveux, en face du

smite pelotonn dans ses amples djellabas, la

216

LE CONQUERANT

franchise du Franc oppose la souplesse


et aussi la

duplicit de l'Arabe. Je lui dirai

ma

stupfaction de rencontrer chez nos pro-

tgs

un dconcertant mlange de vertus

et

de

vices, de qualits et de dfauts, la fausset c-

toyant

la sincrit vidente, la ruse


le

succdant
dicton qui
et

la loyaut indniable. Je citerai a cours dans toute l'Afrique

du Nord

que

le

commandant Ternon
dents,

murmur

entre

ses

une

fois

El-Rni juch

sur

sa selle

aux huit
d'or
:

tapis de feutre et de velours

broch

il

Si l'on levait

une statue au mensonge,

faudrait la vtir d'un burnous...

Puis je rpterai

le

jugement

qu'il a

pro-

nonc aussitt aprs,


rit

et

qui corrigeait la sv:

du classique aphorisme

Tout de mme,
Lilette

ce sont des

hommes!...

aura

la

primeur de

la rcente circuet

laire sur les

mesures destines combattre

rprimer la rage de la spculation. Elle en-

tendra l'cho du

cri

d'alarme qu'a pouss

le

prsident du Conseil de guerre, dnonant les


mfaits des mercantis, des tenanciers de bars,

des fripouilles qui pullulent autour des

camps

LE CONQURANT
et des

217

bivouacs, qui gorgent d'alcool nos trou:

piers
((

Sur cinquante-six

affaires qui furent vo-

ques devant notre juridiction au cours du


prcdent trimestre, quarante-huit ont eu pour
cause initiale
nos
:

l'alcool... L'alcool

que

l'on

vend

hommes

sous

le

nom

d'absinthe, de co-

gnac, d'anisette n'est, le plus souvent, qu'une


eau-de-vie de grain importe d'Allemagne...

Les bandits! Ah! en


zaine,

fusiller

une demi-dou-

pour l'exemple!... Mais

les traits inter-

nationaux nous paralysent.


Je narrerai l'interrogatoire qu'a
fait

subir en

ma

prsence

le

lieutenant Meslier

un loque-

teux maltais, insolent et ricaneur. Des gen-

darmes ont

saisi

dans

la

boutique de ce prfusils

tendu ngociant en vins quatre

Lebel qui

disparurent, voil quelques semaines,

du corps
:

de garde de Bab-es-Souk.

Aveux du

receleur

ces fusils lui ont t vendus, soixante douros


la pice,

par un Marocain dont

il

ignore, cela

va de

soi, le
Il

nom

vritable et jusqu'au signales

lement.
fice,

comptait

repasser, avec bn-

un certain Abraham Chrib qui approviles

sionne d'armes et de munitions

douars dis13

218
sidenls

LE CONQUERANT

du Moyen

Atlas.

Il

riait,

tout en se

rclamant de son consul... Et F


diale ,

entente cor-

mon

garon?... Les Anglais secondent

notre action au lieu de la contrarier sournoi-

comme tels ou tels qui se disent nos amis... Au bloc, le Maltais!... La contrebande des armes Gomment s'tonsement
!

ner que

les sujets

trangers s'y adonnent avec

une

telle effronterie

lorsque des Franais, dou-

blement

tratres leur patrie,

demandent

cet

abominable ngoce un supplment de recettes

ou de solde?
de
la

oui, de solde!...

Un commerant
Le poteau d'ex-

rue Ihler!

Un

officier

!...

cution et les douze balles!...

Et Lilette, bonne patriote, applaudira


souhait indign, qui ne se ralisera pas
:

mon

notre

indulgence est sans limites.

La

nuit engloutit l'avenue o dfilent les

silhouettes vacillantes des

chameaux. Des

ivro-

gnes, attabls derrire les vitres flamboyantes

d'une auberge, vocifrent en chur


couplets de V Internationale...

les ineptes

U Internationale
J'ai

au Maroc!... Les imbciles!...


paules et

hauss

les

me

suis rencogn dans

mon

fauteuil

LE CONQURANT
de rotin, contenant

219

mon

envie vhmente de

bondir, de foncer sur ces brutes et de les disperser coups de canne.


Ils se

sont tus... Tant mieux

Leur chanson

me

brlait les oreilles.


l'autre ct
et

De

de la route, sous une tente

de serpillire

de chiffons, de pauvres hres

indignes, des meskine, sirotent du th la

menthe. Une chandelle fiche en terre claire


leurs visages basans et hves.

Un phonogra-

phe

nasille
et

un

air

sauvage, hach de piaule-

ments
et

de plaintes. Les buveurs, recueillis

muets, s'enivrent de cette musique saugreet,

nue

quand

finit la

mlope nasillarde, ho-

chent leurs ttes enturbannes de loques...

Sept heures.
l'embrasure de

Le goumier
la

se

plante

dans

porte et

me

salue militaire-

ment.

Moussi Quoi?... Que veux-tu, Abdallah? Moussi! Emchi\.. Fous camp!


!

la

Il

a raison

f...iGhons

le

camp...

Ah!

la

bonne journe!
Partir.

Lilette sera contente de moi...

1.

XIV

Beaux dimanches de mon enfance! Au temps


o
je n'tais encore

qu'un gamin innocent


de vivre,
les

et

frmissant de l'ardeur
ensoleills des

matins

dimanches m'emplissaient d'une

joie frntique et paenne. J'allais par les alles

du parc de Ghadeuil, comme enivr de


d'air pur,

soleil,
l'al-

de chants d'oiseaux, vibrant de


parse,

lgresse
ciel et

me

semblait-il, dans tout le

sur toute la terre.


fte

La

que clbraient

les

ondes larges

et

graves des cloches, la nature entire paraissait

en prendre sa part

et travailler la faire plus

vidente et plus clatante.

Les roulades des

fauvettes et les sifflements prcipits

du merle

LE CONQUERANT

221

qui lisait domicile dans un massif de cannas,

au milieu de

la pelouse, avaient, j'en tais

conles

vaincu, une allure de triomphe

comme

si

pauvres bestioles devaient jouir vraiment du


repos dominical. Les reines-marguerites exhibaient, croyais-je, des robes d'une blancheur

plus particulirement immacule et les soucis,


ces nains prtentieux, tchaient de se hausser

pour que
bruni.

l'on vit bien leurs pourpoints d'or

Philippe, le jardinier-chef, abandonnait son


ternel tablier de toile et inspectait son

domaine
la

en complet de cheviotte noire,

les

bouts de

cravate noire retombant sur le plastron blanc de


la

chemise,

le

pantalon retrouss, les souliers

reluisants de cirage. Les bonnes, qui revenaient

de

la

messe, arboraient de mirifiques bonnets


et

de dentelle empese
voises de rubans,
rentaises.

des coiffes de tulle pa-

les

quichenottes

cha-

Je galopais leur rencontre, criant


C'est

gorge dploye

dimanche!

c'est di-

manche!

quoi l brave Fine, notre cuisi-

nire, rpondait avec


fe

son bon sourire de


oui,

vieille

domestique

ce

H! dame,
c'est

monsieur

Maxime!... H! dame, oui,

dimanche!...

222

LE CONQURANT

Et puis,

ma mre

apparaissait sur le perron,

et j'accourais

de toute la vitesse de mes jambes

pour admirer sa robe de soie amthyste aux


cassures scintillantes et son toquet brides de

velours et ses boucles d'oreilles pendeloques


d'or. Elle

m'embrassait

et s'installait

avec une

lenteur majestueuse

au fond du landau. Le

cocher Joseph,

le

dos rond sous sa redingote


la

de serge brune, levait son fouet, clappait de

langue

et

la
le

voiture

s'branlait.

Les

roues

broyaient

gravier avec

des

grsillements

tnus; de petits cailloux volaient autour des


jantes de fer brillant; les deux alezans balanaient avec ensemble leurs crinires bien pei-

gnes

et

bien brosses, et je caracolais derrire


:

l'quipage, essouffl et ravi et rptant

C'est

dimanche!

c'est

dimanche!...

Cette joie animale et nave, pourquoi Tai-je


ressentie,

ce matin, tandis

que

j'arpentais, le

feutre sur l'oreille et la canne la main, la rue

du
tre

Commandant-Provost?

Satisfaction

peut-

du devoir accompli, du repos honntement


la-

gagn par une semaine de consciencieux


beur, sentiment peut-tre de

ma

rgnration

commenante, contentement de m'tre vad

LE CONQUERANT

223

d'entre les coquins et de m'tre assign enfin

un but avouable
oui,

et prcis?

Tout

cela peut-tre,

mais plus encore, mais surtout, l'inima-

ginable, l'insolente lumire qui ruisselait


ciel

du

dor,

qui baignait les faades bleues et


et les terrasses tages

blanches des maisons

o babillaient

les

femmes. Cette joie impelle

tueuse et intarissable,

me

venait de l'azur

o s'lanaient d'un
laires et rousses des

jet les tours

quadrangu-

mosques,

elle

me
qui

venait
dcri-

des

cris

perdus

des hirondelles

vaient des ellipses autour du beffroi de Bab-

es-Souk,

elle

me
la

venait du

murmure

puissant

et paisible

de

mer que

je devinais, par del

les

remparts, gonfle peine d'une houle polie

et lchant sans colre les blocs

de

la jete.
le

Je dambulais, allgre et dispos,

long des

devantures cadenasses, lorgnant

les toilettes

des Europennes, lorsque la mche d'une cra-

vache cingla

mon

paule. Je

me

retournai

Mallande! C'tait Mallande, bronz


Berbre, maigre

comme un

comme un

sloughi, mais tou-

jours irrprochablement correct et ner dans son

dolman

carlate, aussi calme, aussi pareil lui-

mme.

224

LE CONQUERANT

Jean! m'criai-je.
parfaite sant?

Te

voil!...

En

Mais oui, Maxime.


Sa voix
nette et jeune dtacha la rponse avec
tranquillit qui

un accent de
deux mois;

me

dmonta. Ce

g^aron-l venait de se battre


il

pendant prs de
af-

avait,

pendant deux mois,


il

front toute sorte de risques,

s'tait

couvert

de gloire

(les

rapports du Service des Rensei:

gnements

l'attestaient), et voil

il

m'abordait

avec l'assurance placide

qu'il aurait

eue sur

le

boulevard, aprs un court voyage d'agrment.


C'tait

un peu

raide!
:

Je balbutiai

Jean...

tier.

tu... tu t'es

battu?

Mais oui. Et puis aprs? C'est


Laissons cela... a

mon mde
te

me

fait plaisir

revoir.

Je saisis sa main et

la pressai

avec frnsie

Tu
Il
cit,

es

un bon ami! Je
rire et

t'aime bien, Jean!

eut

un lger

son dur regard s'adou-

une seconde.
nous attendrissons pas, Maxime... Je

Ne
deux?

t'aime bien,

moi

aussi...

On

se

promne, nous

LE CONQURANT
JJras dessus, bras dessous,

225
la

nous suivmes
franaises

rue

Provost.

Des

mamans

nous

dpassaient, le missel aux doigts et remorquant

des bambins en costumes neufs. Mallande saluait;

on

ripostait par
est cette

une inclination du buste.

Qui Madame
la solde.

personne?

demandai-je.
lieuteest

Lautier, la

femme d'un

nant d'infanterie coloniale... Le mari


Mekns... Trois enfants,
et,

pour tout potage,

Mais

la petite

Lautier est vaillante.


pos,

Et a?
a,
irrvrent

maraud,

c'est
la

madame
Banque

Frontin, pouse
Tunisienne...

du directeur de

Une fameuse

raquette!...

pro-

quand

te prsenterai-je

au tennis?

Pourquoi

cette offre subite?

Deux mois

au-

paravant, Jean n'avait aucunement manifest


l'intention de m'introduire dans la socit de

Casablanca. tait-il donc instruit de


cent avatar?

mon

r-

Jean..., commenai-je. C'est bon!... Arriv hier matin,


le soir

ai

dn

mme

avec

le

commandant Ternon. Tu

n'as plus rien m'apprendre... Naturellement,

je t'approuve,
13.

226

LE CONQURANT

Tu m'approuves?
Mallande
rit

de nouveau.
vieux, je t'approuve.

Oui,
ment,
il

mon

Seule-

faudra que a dure...


je te le garantis!
ptisserie, des galopins en

Au

a durera,

seuil d'une

guenilles, la touffe de

cheveux

flottant sur l'oc-

ciput, le couffin en bandoulire, se bousculaient


et piaillaient
:

Madame!... Moi, Madame!

Trois sous-lieutenants de tirailleurs algriens,

imberbes
boutique

et
et,

poupins, se plantaient devant

la

sous couleur d'examiner

les g-

teaux de l'talage, tchaient de distinguer


travers les glaces les minois des clientes; puis,

s'enhardissant, s'encourageant l'un l'autre,

ils

s'engouffraient dans la
serie.

pnombre de

la ptis-

Mallande, enchant,

s'esclaffait

Tu as vu

.l'ai

les

garnements, hein?
ils

Tu

as vu,

Maxime, comme
vu.

sont monts l'assaut?

Les braves petits gars

Ils se croient,

ma

parole, dans quelque rue de la Rpublique,

Magnac-Laval... Le

fait est

qu'avec de

la

bonne

volont, l'illusion est possible. Notre Casablanca

LE CONQUERANT
tapageur
et fivreux revt, le

227
as-

dimanche, un

pect dbonnaire et familial de bourgade provinciale.


C'tait exact.

Le tohu-bohu des charrettes

et

des arabas dvalant sans arrt vers la poterne


de
la

Marine,

les

halek! balek!

ininter-

rompus des chameliers cramponns aux charges


de leurs btes, les jurons des portefaix vots sous leurs sacs d'orge
et

de chaux, les halte-

ments des camions automobiles,


ces

aucune

de

rumeurs coutumires de

la ville- champi-

gnon en mal de croissance ne


Les
conquistadors

troublait la s-

rnit de la trve hebdomadaire.


s'taient

mus en bala

dauds qui flnaient, ainsi que nous, dans

rue

du Commandant-Provost. Les visages taient

moins crisps sous


leurs, les talons

les

feutres

moins

batail-

des bottes

martelaient avec
les dalles

moins d'impatience rageuse


toirs; les sticks

des trot-

ne tournoyaient plus en mou-

linets

menaants.

On

imposait silence aux pas;

sions et

aux convoitises

on musait comme

d'honntes bourgeois, avec un vague ressouvenir


des

dimanches de

jadis,

de l'poque

regrette o l'on n'tait que des gosses insou-

228
ciants.

LE CONQUERANT

On

cessait,

quelques heures, de rumi-

ner ses fureurs et ses angoisses pour savourer,

comme

autrefois, les

menues

flicits

du jour

du Seigneur. Les jaquettes de drap un peu


frip remplaaient les vestons graisseux et pois-

seux; les pantalons exhums des malles-cantines et repasss


liers

pour

la

circonstance

les

sou-

vernis,
leggins.

se

substituaient aux culottes et

aux

Les

indignes

eux-mmes

faisaient

leur

cette fte

des Roumis. Les gros brocanteurs

marocains, chapps de leurs tanires, se dandinaient posment, avec leur flegme solennel

de

musulmans

vaniteux,
et

draps

dans

de

somptueuses djellabas
nous. Les jeunes
veille,

de magnifiques burIsralites
le

lgants

qui,

la

avaient honor par l'inaction


et,

Sabbat,
la

imitaient leurs modles

deux par deux,

canne bquille d'argent accroche l'avantbras, l'iilet la boutonnire, le cigare


lvres,
et

aux

remontaient

et

descendaient sans hte

devisant

en franais, de Bab-es-Souk au

Caf de l'Industrie, du Caf de l'Industrie

Bab-es-Souk.

Des mnages espagnols,

l'homme noiraud

LE CONQUERANT
et frtillant, la

229

femme obse

et grossie

encore

de

ses

mantilles

superposes,

manuvrant

l'indispensable ventail, les

marmots dguiss

en

petits

messieurs

et

en petites dames,

dfi-

laient par tribus bavardes, avec cet air arrogant


et

pntr que les Andalous tiennent de leurs

anctres maures.

Une quipe de

prisonniers,

habills de loques et amarrs les uns

aux autres

par des cordes crasseuses,


outres le pav fumant.

arrosait avec des

Un

aveugle, accroupi

l'angle d'une ruelle, nonnait


sible invocation je

une incomprhen-

ne sais quel vnr mara-

bout; un tirailleur sngalais, la chchia rejete


sur la nuque, la ceinture de laine rouge bien

tendue sur l'abdomen, coutait, bouche be,


la

complainte du pauvre diable, essayant peut-

tre d'en pntrer le sens mystrieux.

On
lande.

s'assied,

un instant?

proposa Malune
troite

Si tu veux!...
Le Caf de
l'Industrie ouvrait sur

place triangulaire, sa terrasse peuple d'officiers,

de civils

et

d'Europennes. Entre

les ta-

bles de tle qu'ombrageait

une tente de

coutil,

des garons juifs et grecs circulaient, braillant

230
le classique
:

LE CONQUERANT

Boum!

voil! de nos cafs de

France.

Qu'est-ce qu'on boit? Ma rpondit Mallande, perplexe,


foi,

je

me

le

demande. Mes gots personnels me

porteraient vers une rasade de sauternes ou

de barsac. Mais, voil! les apritifs, les quinquinas, les gentianes ont dtrn les bons vins

de notre bonne terre; l'estaminet


supplant l'antique auberge,
sant
et

et le
il

bar ont

n'est plus

de

lamper un

gobelet

de

gnreux

bourgogne. Quel dommage!

Tu as des instincts populaciers, Jean. H! Maxime, ces instincts taient ceux de


nos pres.
Ils

avaient l'estomac robuste,

le

cur
de

solide et buvaient sec.

Leur gaiet

tait

proverbiale.

Nous

sirotons des alcools baptiss


et,

noms barbares

table, nous arrosons

d'eaux minrales nos pures de lgumes. Aussi

sommes-nous en
de

train de devenir
!

un peuple

cochons

tristes

Oh! C'est

protestai-je.
!
.

ainsi

Boire sa

soif,

manger

sa
vif,

faim, courir le bled sur

un cheval un peu

recevoir et donner des horions, ne pas se ruiner

LE CONQURANT
le

231
:

cerveau ressasser des chimres


conditions

telles

sont

les

lmentaires du bonheur. Le

reste est sottise et littrature...

Nous pensons
et

trop,

Maxime,

et

nous n'agissons pas assez


les

nous n'aimons plus


maient nos pres.

franches lippes qu'ai-

Quelle profession Et j'omettais un


tends l'amour
tel

de

foi

article

l'amour. J'en-

qu'il se pratiquait

chez nos

aeux
landes,

de

la

prhistoire,
et

l'amour sans guirsans


flches,

sans carquois
et

sans

dclamation

sans larmes. Nietzsche, ce ner-

veux
de

qu'affolait le culte

du muscle,

ce fanfaron

la force, a dit

avec justesse, quoique sous

une forme paradoxale


pour
rier.

la

guerre

et

la

L'homme est fait femme pour le guer:

Puis, sans transition

Qu'est devenue cette jolie

fille

qui dansait

l'Alhambra?

Hum...
Comment
qu'il
lui expliquer?... Etait-il

bien n-

cessaire de lui expliquer?...

Oui, pour viter

ne loue trop brutalement, en soldat, avec

des mots qui

me

feraient bondir, le

charme

232
puril de

LE CONQUERANT
Lilette...

Blonde

Lilette

aux yeux

divinement limpides!

Oui, Ah!...
garon
!

Lilette?,..
Lilette.

Lilette est

mon

amie.
portos,

Mes compliments... Deux

Et nous ne causmes pas plus avant.

Un

orchestre italien, harpe, flte et guitare,

attaquait l'intermezzo de Cavalleria Rusticana,

avec des fioritures inattendues, avec des


et

trilles

des pizzicati qui eussent, coup sr, dsol


;

M. Pietro Mascagni

puis,
il

renonant cette

musique complique,
rythme entranant

entamait une canzo-

netta napolitaine, fougueuse et simplette.


et

Le

voluptueux de

la

mlodie

s'harmonisait avec la langueur ambiante; ses

phrases alertes semblaient reprendre

et

com-

menter
leurs

les paroles
et

de Jean

il

se dgageait de

cabrioles

de leurs fuses un conseil


et joviale.

de sagesse

moyenne

Foin des

bille-

veses, des rves de grandeur et de millions!

Vivre batement, au jour

le jour,

partageant

mes heures
chigner

entre

ma

tche accomplie sans reet rose!...

et l'enfant

blonde

Mallande

LE CONQUERANT
avait raison!... J'allumai

233

une

cigarette et, ren-

vers contre le dossier de


l'il le

ma

chaise, suivis de

vol des martinets...


le

Monsieur

comte!

Je sursautai. Mchain, Mchain en personne,


se penchait vers moi, tant et remettant son

chapeau, louchant

et reniflant.

Monsieur Monsieur
le

le

comte,

j'ai

bien l'honneur...

capitaine m'excusera...

Ce ton confidentiel, ces mines de conspirateur!...

dividu

me rclamer, cet inquivoque? Attends, mon bonhomme!


Pourquoi
venait-il
:

Je grognai

Quoi? Qu'y Que me voulez-vous? Monsieur comte...


a-t-il?
le

Son regard fuyant

et inquiet

de belette se

posait alternativement sur Mallande et sur moi.

Monsieur

le

comte... Je...
...

j'ai

une com-

munication urgente
Je l'interrompis
:

Vous pouvez parler devant mon ami. Mais... que... Parlez, nom d'un chien!
c'est
Il

balbutia, d'une voix piteuse


le

Monsieur

comte, madame...

madame

234

LE CONQUERANT

Aline

me

charge de vous prvenir

de...

de son

arrive...

Aline! Aline tait Casablanca! Je demeurai

muet, un instant, abasourdi


lande

et atterr.

Mal-

me

considrait, considrait le

Moco en

tordant sa moustache.

Alors je murmurai

C'est bien...
Mallande

Attendez-moi

je pars avec

vous... Jean, figure-toi...

me

regarda fixement.

Va, Maxime. Et rappelle-toi que tu as

jur que a durerait.


J'treignis

son poignet

et je

rpondis d'un

ton ferme

a durera!
a durera?.
J'ai
.
.

Je te garantis que a durera!

Je n'en suis plus bien certain.

comparu

tout l'heure devant Aline, aussi

contrit, aussi

courb

et dfrant

que nagure.

la voir

tendue sur sa chaise longue, sentir

peser sur moi, tandis que je baisais ses ongles,

son regard aigu

et^

imprieux, je suis redeet poltron, prt

venu soudain hsitant


veau toutes
dchances
les

de nou-

soumissions

et toutes les

qu'il lui plaira

de m'imposer. Mes

LE CONQURANT
rsolutions,

235
:

mes serments,

son froid
comme

Bon-

jour, Maxime... les a balays


paille et je

ftus de

sige
serr

me suis assis bien sagement qu'elle me dsignait de l'index,


et j'ai

sur le
et j'ai

mes genoux

pos mes paumes


l'attitude
ce

plat sur

mes genoux, dans

du po.

tache en prsence du redoutable


Elle

colleur

m'a questionn
fait

Qu'avez-vous
J'ai bredouill
:

en

mon

absence?

Pas grand'chose...
ah!...

rien...

Ah!
sent,

J'aurais d,

les

je

m'en rends compte pr-

sent, tout seul

dans

ma chambre

qu'envahis-

malgr

persiennes closes, les tides

effluves de l'aprs-midi,
ser, lcher tout

j'aurais d me drescoura:

d'un

trait la dclaration

geuse et nette dont j'avais, maintes reprises,

mri

et

pes chaque terme

Reprenons notre
et

libert,

mon

amie... Cela
J'ai
il

vaudra mieux
cherch
est vrai,
la

pour vous

et

pour moi...

et

trouv une situation, modeste,

mais convenable... Le souci de ne

point compromettre, de ne compromettre

point

mes plans d'avenir m'oblige

me

sparer

236
(le

LE CONQURANT
VOUS, quoi qu'il m'en doive coter de cha.

grin cuisant.

Vous le comprenez, mon amie.

Aline, renseigne par ses espions, m'aurait

immanquablement
sultante, aurait
railleries.

soufflet de son ironie inle

ml

nom

de Lilette ses
:

Je

me
l,

serais inclin

s'il

Brisons

ma

chre. Aussi bien ce dbat,

se prolongeait, risquerait de dgnrer en


!..
.

querelle vilaine. Brisons l


prie, ces

Acceptez, je vous

quelques images.

J'aurais dpos sur l'accoudoir de sa chaise

longue une dcente


tass dans

liasse

de

billets bleus, enet

ma
fil,

malle mes bardes

mes pape-

rasses et

suivi d'un portefaix, vers

mon
asile

bureau du Service des Renseignements,


inviolable

o nul

n'oserait

me

traquer. Prs

de
lit

ma

table,

mon goumier
l,

aurait quip

un

de sangle. Je vivrais

comptable assidu
tanire que pour

et laborieux,
aller,

ne quittant

ma

la gargote voisine, expdier

mon

fru-

gal repas, rendre visite Mallande dans sa

baraque de planches,
de l'Alhambra...

Lilette

dans sa cellule

Hlas!... J'aurais du... Oui, j'aurais d...

Mais, voil! je ne songeais plus qu' retenir

LE CONQUERANT

237

mon souffle et qu' de ma matresse.

enregistrer les dcisions

Qu'est-ce
Vous
Je soufflai un

qu'on

m'a

racont?

fit-elle.

auriez accept

un poste de

secrtaire

au

Service des Renseignements. Est-ce vrai?

oui anxieux et timide.


elle

Aline a paru rflchir, puis

a dcrt

Vous avez bien


provoqu,
la

fait.

Votre oisivet aurait

longue, les mdisances. Cela


d'ailleurs.

vous

distraira,

Vous

n'tiez

pas

assez occup...
C'est tout! oui, c'est tout!...

Pas un

geste,

pas une insinuation qui dnont un mcon-

tentement cach... Etait-elle sincre? Je


suis

me

le

demand, piant en vain sur

la chair ple

de son visage la contraction qui et trahi la


ruse ou la moquerie. Pas un muscle n'a tressailli

dans

le

masque ravag

et tragique.

Les

yeux

d'acier bruni se

sont braqus sur

mes

yeux

et j'ai baiss le nez,

en hte.
et

L-dessus,. Acha,

cliquetante

tintinna:

bulante, s'est

campe

l'entre de sa cuisine

Manger y a par K
1.

Le manger

est prt.

238

LE CONQUERANT
le patio.

Nous avons djeun dans


tait fleurie

La

table

de roses et de graniums-lierres.
les porcelaines tinet raide. J'ai

Les cristaux, l'argenterie,


celaient sur la
l

nappe luisante

ava-

rasade sur rasade de rioja clarete, englouti

les

hachis sucrs et piments, les tranches de


et les

mouton saupoudres de poivre de Gayenne


de gingembre... Et j'coutais, tourdi par
libations,

engourdi par

les victuailles, j'cou-

tais les perfides avis d'Aline.

Je ne vous blme pas, Maxime.


lait

Il

vous

fal-

une
:

tiquette,

un

titre,

un emploi. Vous
il

l'avez

c'est parfait...

Mais

va de

soi

que

notre pacte d'alliance subsiste...

Vous ne pouexemplaire

vez raisonnablement borner vos ambitions


n'tre

qu'un

ce

rond de cuir

et

maigrement

pay...

Vous avez

le droit

de pr-

tendre d'autres satisfactions qu'une solde de


sous-lieutenant
et,

plus tard, une retraite de

marchal des logis. Vos aspirations, quand

vous

vous

tes

embarqu pour
n'est-ce

le

Maroc,

taient

autres,

pas? Rpondez-moi,

Maxime.

Heu... heu... videmment... videmment... Votre emploi

est

une

fa-

LE CONQUERANT

239

ade, l'abri de laquelle vous creuserez votre


trou. Conservez cette faade, qui

vous dfend
ne

contre les

commrages
le

et les curiosits, et

perdez pas de vue


tes

but

final

que vous vous

propos

la

fortune...

Je vous aiderai,

Maxime...

Merci,

ma

chre...
si

Je vous aiderai...

vous tes un

alli

fidle et confiant...

Nous ne sommes

plus en
ri-

France, mais au Maroc. Les appointements


dicules, les gains
tent,

misrables dont se contencompatriotes,

l-bas,

nos

ne semblent
et

suffisants, ici,

qu'aux mdiocres

aux tremle

bleurs...

Les braves, ceux qui ont

cur

d'oser et de vouloir, visent plus haut...

Un

jour,

Maxime, vous serez


!

riche millions...

Oh
encore.
la pelle,

oh

ai-je

interjet,

incrdule

Riche
vous

millions!

Vous remuerez

l'or

comme
comme

ces aventuriers espagnols dont

me

contiez, certaine nuit, l'histoire fantasCortez...

tique...
Pi...

comme

Pi...

comme

Comme Pizarre. Pizarre, Vous


oui...

rachterez le ch-

240

LE CONQUERANT
le

teau et

parc de Chadeuil...

Vous aurez

votre

htel Paris, avenue

du

Bois...

Vous aurez

des limousines, des coups, des objets d'art,

des collections, tout ce que vous dsirerez...

Vous aurez
Ah!
aller,

des femmes...
tentatrice!...

tentatrice,

Je

me

laissais

pendant qu'elle discourait, mes vieux

rves,

mes

rves de conquistador... Etre un


le

nabab! Etre
et

hros qui terrasse

le

dragon

empoigne

la

toison d'or!... Revenir Paris


et

en triomphateur, entour de l'envie


miration de
la foule!...

de l'ad-

Jouir, aprs les vio-

lences et les sueurs de la lutte, jouir du far-

niente fastueux,

parmi

les

fleurs,

parmi

les

adulations, parmi les femmes... Jouir!...

C'est

donc entendu. Vous continuez

jouer votre rle de bureaucrate ponctuel, sans


rien modifier vos habitudes

en dehors de
locataire
et...

votre service...

Vous Nous

restez

mon

mon

associ...

irons, de

temps autre,

boire un bock au Glacier en compagnie de Sa-

lomon
Je

et

de sa dlicieuse camarade Lilette...

N'est-ce pas qu'elle est exquise?


l'ai

dvisage sans qu'elle broncht. Ignovraiment?...

re-t-elle

LE CONQUERANT

241

Exquise^ Exquise. Je m'intresse


frle crature. Elle

n'est-ce pas?

a-t-elle redit.

beaucoup

cette fine et

mrite mieux que sa con:

dition de cabotine

je l'aiderai, elle aussi...

Je possde sur ce

fat

de Ben-Lahan une cer-

taine influence, que je mettrai au service de

notre Lilette. (Elle appuyait sur

notre .)
:

Souvenez-vous, Maxime, de nos conventions

amis

et allis

J'ai rpt

aprs elle

Amis Souvenez-vous,
et allis!

mon

cher...

L'occasion

favorable, l'occasion qui doit vous enrichir!...

Votre caf

refroidit...

Je monte chez moi

le

voyage m'a un peu

lasse...

tout l'heure!...

Vous voudrez bien m'accompagner l'Alhambra, aprs dner?

Mais certainement!
Et, derechef, j'ai bais ses griffes rougies

au

henn.

Je viens de relire ces pages o

j'ai

consign

mes

faits et

gestes de cette journe


fois

mmorable.

Et je demeure, une

achev

mon examen
14

242

LE CONQUERANT

de conscience, stupfait de mes palinodies et de mes variations. Pauvre moi, pauvre bougre
indcis et irrsolu!...

Qui
oui,

croire, de

Jean ou d'Aline? J'aurais

d...

mais alors mes rves de conquistador?...


pourtant, ces rves n'taient que des

Et

si,

rves?...

Je ne sais plus, ah! je ne sais plus!...


Baste! ne nous frappons pas! Laissons couler les jours et attendons, sans impatience,

que

vienne

la

fameuse occasion...

Ghadeuil, tu n'es qu'un lche!...


...O rencontrerai-je Lilette, maintenant?

XV

Hoquets d'ivrognes, ronflements de tambourins,

cliquetis

de castagnettes,

vagissements

d'accordons...

Au

fond de

la salle, sur

une estrade habille

d'tamine carlate o grsille un quinquet


actylne, les chanteuses juives sont alignes,
assises
la

turque sur

le

plancher

mme,
soie
bi-

adosses au crpi du mur, vtues d'oripeaux


dteints,
le

classique

mouchoir de

garre au chignon. Elles soupirent en chur

un ou

air

hbreu, monotone et pleurard.

Cinq

six adolescents, rachitiques et blafards, les


la table

coudes sur

que peuplent des flacons


fre-

de limonade et des bouteilles de bire,

244

LE CONQURANT
la

donnent en sourdine

funbre antienne et
la

hochent leurs crnes blanchis par


atavique.

teigne
affals

Trois meskine
l'estrade,
les

en burnous,
des

au pied de

pient avec

yeux

llambants de dsir

chanteuses qui piaulent

en tapant sur

les les

tambourins cylindriques, en
touches
des accordons, en

manuvrant
secouant

les castagnettes.

Des
qu'aux

routiers basques, le bret enfonc jusoreilles,

braillent en se dandinant sur

leurs escabeaux
le

une mlope navrante. Sous


et

comptoir o trne une matrone obse

blme, flanque d'un phbe scrofuleux, un


cavalier

du

train,

gav d'anisette

et d'absinthe,

essuie d'un

geste

machinal

et

convulsif sa

moustache poisseuse...

Quelle heure
nickel
:

est-il?

Pinguet extirpe de son

gilet

un oignon de

Onze heures.
Puis
il

recommence de rythmer
coups de talon
L'ivresse
le

coups de

poing
des

et

lugubre lamento
ses paufiltrer

filles d'Isral.

empourpre

pires

tumfies

qui ne laissent plus

entre leurs bourrelets de graisse qu'une ligne

LE CONQURANT

24b

humide
comique

et brillante, elle colore

de carmin son
ses

petit
Il

nez de
rit,

porc

et

bajoues

retombantes.
cause,

sans interruption et sans


et

d'un rire

pais

gras

qui

branle

toute sa carcasse de gant.

Une hideuse moul'-

khre, grle par la variole, appuie contre

paule de Pinguet sa tignasse laineuse.

Une
cory-

gamine arabe qui


lopsis

fleure l'huile
frle

et

le

du Japon me

de son bras nu et

me

sourit entre les cotonnades malpropres de

son hak.

Gomment t'appelles-tu? Kadoudja... Moi connais


O donc
ai-je

toi,

monsieur.

entrevu ce museau de guenon

fute, ces prunelles de chvre, ce

menton bar-

bouill de cinabre?

Moi connais
rles de

toi...

l'Alhambra...

Les syllabes rauques rsonnent

comme

des

moribond.
l'Alhambra... Toi toujours avec ma-

A
dame
un

Aline...

Donne-moi

ine douro, Sidi.

Les lvres

violtr.es
:

appliquent sur mes joues


je

baiser malhabile

repousse Kadoudja.

Alors, sans s'mouvoir et pour singeries faons


canailles

de

deux rdeuses catalanes qui


14.

se

246

LE CONQUERANT
anglais, elle en-

pment aux bras de marins


tonne d'une voix raille

Viens, Poupoule, viens...

Il fait

une chaleur abominable dans ce bouge


le

qui empeste
tiques.

tabac, la crasse et les cosmdpoitraills, zouaves et

Des fantassins

lgionnaires,

entrent la

queue leu

leu.

le

kpi dform en casquette de souteneur,

les

poings fourrs aux poches que bosslent

le re-

volver et le couteau cran d'arrt. Des matelots,

des lazzaroni, des belltres andalous en

vestons-bolros
la

d'alpaga font irruption dans

taverne,

escorts

de gueuses marocaines,

valaques, algriennes, maltaises. Les jets d'actylne illuminent,


tres

dans

le

grouillement des

humains

entasss,

une mche de cheveux

tordue en accroche-cur sur une tempe pltre,

un cou nu o

saillent des tendons, la soie

grenat d'un corsage que froisse et ptrit une


patte hrisse de poils roux.

Les accordons essouffls

et grinants braet

ment sans
Dehors,

trve,

au ronron des tambourins

des castagnettes.
c'est la ruelle obscure, traverse

de

LE CONQUERANT
rafales tides qui gonflent

247
voile le
relents

comme une
mlent aux

rideau

de

la

porte

et

d'alcool et de sueur leurs


ois,
tre,

armes

salins. J'aperla fen-

par

les

carreaux poussireux de

des murailles abruptes et maussades, per-

ces de meurtrires et de poternes, le pavage

de galets pointus

o serpente un
carre d'un

ruisselet

fangeux,

la

lanterne

rverbre.

Des ombres encapuchonnes d'indignes, des


silhouettes d'Europens passent et repassent.

Je distingue, par bouffes, les appels

et

les

ricanements des

troupiers qui explorent les

mauvais lieux
tier

et les

estaminets de ce quar-

de Bab-Marrakech, les glapissements des


hlent,
clients

femmes qui
truands.

assembles au seuil des


habituels,

bouges, leurs

soudards

et

Des coups de
et nets

feu clatent au loin, vibrants

comme

des claquements de fouet. J'ai

tressailli.

Les mufles des buveurs se-sont tourns

vers la rue inquitante. L'orchestre a cess de


geindre, les chanteuses se sont tues...

Bougeons pas!

chuchote Pinguet.

Des spahis ou des convoyeurs kabyles qui


s'expliquent avec des apaches espagnols...

248

LE CONQURANT
le

Aprs quelques minutes de guet anxieux,


brouhaha,
les

chants

et la

musique repartent

de plus belle. Kadoudja, rassure dcidment,

allume une cigarette

et

reprend son refrain

Viens, Poupoule, viens...

A
guet.

quoi penses-tu?

me demande

Pin-

A Tu as mon vieux. Possible. On accompagne ces demoiselles? Si tu veux


rien.
l'air triste,
! .
.

Le long de

la ruelle,

Kadoudja

et

son amie

Zora s'en vont, tranant sur


melles

les cailloux les seet

de

leurs

babouches

se

balanant

comme

des oies.

Nous

les

suivons, sans chan-

ger un mot. Les ruelles succdent aux ruelles,


toutes en lacets imprvus, en sinuosits fantas-

ques, semes d'immondices et de fondrires,


trangles entre les masures de pis et les btisses

de moellons qui profilent sur

le ciel

four-

millant d'toiles les zigzags de leurs balcons,

de leurs loggias

et

de leurs terrasses.
soulve un

Au

fond d'une impasse, Zora

LE CONQUERANT
heurtoir de fer forg et Kadoudja

249

me

dclare

C'est ma maison, mon-z-ami.


Une
et

horrible sorcire ouvre l'huis grinant


le

nous guide,

lumignon au poing, par un

escalier puant, jusqu'au salon de rception de

Kadoudja.
J'en ai tant visit dj, depuis
ces salons, identiques tous,

un mois, de

uniformment meu-

bls d'un

lit

de fer et de cuivre, d'une table o

des photographies de sous-offciers sont ran-

ges en bataille, de chaises en bois courb, de


matelas!...

Sur

les matelas,

des tapis de Rabat


et lie-de-vin, des

en chenille de laine pistache

coussins de velours broch d'or, des coussins

de cuir dchiquet au tranchet et enlumin.

Nous nous croulons sur


vant nos jambes croises

les

coussins et desorcire

la vieille

glisse l'obligatoire plateau de cuivre garni de

ses accessoires

la
le

thire d'tain, les tasses

de faence dore,
les verres

godet

feuilles

de menthe,

de cristal dcor de fleurettes,

le

tout, cela

va de

soi; fabriqu
s'affairent,

Hambourg.

Zora

et

Kadoudja

agenouilles et

ppiantes, vidant le pot d'eau chaude dans la


thire, transvasant des verres dans les tasses,

250

LL:

CONQUERANT
glauque
et

et vice versa, la tisane


la prairie

qui

embaume

de France.

Pinguet, assombri par l'ivresse, oppose aux

minauderies de Zora un front pliss de rides


et

une lippe ddaigneuse. Kadoudja, demi

dvtue, meurtrit contre les boutons de


gilet la chair

mon

noiraude

et

moite de son buste

gracile.

Notre mutisme effare


demoiselles,
et

et

consterne les deux

qui finissent

par se dcourager

renoncent plus s'occuper de ces incomet

prhensibles

maussades

Roumis. Toutes
la

deux, accroupies, martlent de

paume

des

tambourins de

terre cuite

et

entonnent une

complainte arabe, mi-voix d'abord, puis

gorge dploye. Chant de guerre ou romance

d'amour?

C'est

une sorte de

rcitatif,

grave

et

majestueux, qui s'acclre brusquement, s'amplifie

jusqu' devenir un

cri

dchirant et pro-

long, puis s'apaise, puis meurt, sans que fasse


trve le
rins.

bourdonnement saccad des tamboula

Les musiciennes, grises par

mlodie

barbare, contemplent avec des yeux fous d'extase les dessins

du

tapis, se

penchent

et se re-

dressent en mesure.

LE CONQUERANT
Subitement, Kadoudja bondit, jette

251
le C34in-

dre d'argile colorie, se dbarrasse de sa gan-

doura, dnoue la ceinture de son pantalon, et


danse.

Son corps bronz de

statuette se

cambre

et s'tire, ses

bras maigres et muscls se ploient


ses doigts osseux se tordent;
et

et se dploient,

ses

jambes

effiles

lisses

se

tendent et se

dtendent,

ses

talons

barbouills

de

henn

frappent tour de rle la chenille de laine,

comme

si

elle allait s'lancer

et

courir; son

ventre, parcouru de frissons et tressautant, ses

hanches emperles de sueur

refltent la lueur

jauntre des bougies. Elle tourne, elle vire,


elle

trpigne,

et

ses

lvres entr'ouvertes

et
:

crispes exhalent
c(

un hurlement dsespr, un
pareil

Yah! yah! yah!

un sanglot

inter-

minable. Des tincelles jaillissent de ses bagues

de filigrane, des bracelets d'argent qui


quettent ses poignets et ses chevilles,

cli-

Que
cette

signifient cette danse, ce trot sur place,


. .

clameur?Rien, sans doute.

Peut-tre l'an-

goisse animale et primitive de vivre, la frayeur

de l'inconnaissable,

la tristesse

pouvante des

nuits sans lune, sous les tentes closes, dans les

steppes o galopent les cavaliers ravisseurs de

252

LE CONQUERANT
les

femmes, o rdent
Peut-tre...

hynes

et les chacals...

Une

dtresse aireuse m'treint,

une

lassi-

tude infinie m'crase... Ah!


plus m'veiller, mourir...

m'endormir, ne

J'ai

song,

pendant que tourbillonnait


le

la

sauvagesse nue, pendant que ronflait


bourin,
j'ai

tam-

song

ma

vie gche et perdue,

ce qui vient vers moi, pas de loup, dans les


tnbres...

Un

mois! un mois a pass depuis


flnais,

le

clair

matin de dimanche o je

en compa-

gnie de Mallande, par les rues de Casablanca.

Un

mois d'ennui pesant, de

tristesse
le

morne,

d'inquitude, d'anxit, entre

bureau, o je

n'apporte plus que

le

souci

d'expdier
et

ma-

chinalement une besogne fastidieuse,

ma

chambre,
la

et les

bars et les cafs o je trane,

remorque d'Aline,

la

remorque de Pin-

guet lorsque

ma

matresse est retenue par ses

entrevues mystrieuses avec des inconnus.

Un mois
Sans
s'est

sans Lilette!...

Lilette!

On

dirait

qu'une conspiration

ourdie pour nous sparer, pour contra-

LE CONQURANT
rier

253

mon

dsir furibond de

la revoir,

de

lui

parler, de

me

rchauffer sa tendresse...

nous rencontrer? Chez Aline? Impossible, naturellement!

Dans

sa logette

du caravansrail o
au commen-

Simonids contraint ses pensionnaires camper? Tantt l'heure de la


sieste,

cement de l'aprs-midi

prtextant une affaire

urgente ou mettante profit une absence


chef, tantt la

dmon

tombe de

la nuit, vingt fois,

cent

fois, j'ai

rd aux alentours de l'affreuse

btisse, questionn des

boys marocains.

Madame
lui emchi...
:

Lilette?

rpondaient-ils;

promener...

Ou bien quelqu'une me jetait

de ces cabotines pltres

Lilette?
sieur

Elle est chez


est

elle...

Mais mon-

Ben-Lahan

avec

elle.

Ah!...
bra.

Bien.., Merci...

Elle continue de hgurer

chaque soir l' Alhamle

Son

numro

termin, elle gagne

coin du promenoir o je

ronge

mon

frein,

flanqu d'Aline, de .Mchain et de Salomon.

Nous changeons une poigne de main.


s'assoit et,

Elle

pendant que prore

le

jeune Ben-

Lahan, nos regards

se croisent, impuissants et
15

254
tristes, aussitt

LE CONQURANT
dtourns...
!...

Oh!

la saisir, l'em-

porter loin, bien loin

Nous partons, mon ami? A vos ordres...


Une
autre poigne de main, et je m'loigne,

toutou docile, sur les talons de


matresse.

ma

despotique

Toujours
lette.

charmante, notre gentille Li-

Oui, charmante... grand


J'ai
tail

plaisir

causer avec

elle...

Voulez-vous que nous allions boire un cock la Maison Fleurie? Je n'ai pas sommeil.

Et vous, Maxime?

Moi non plus. Eh bien, en route pour


Vous ne
qu'un vous y a vu
et

la

Maison Fleurie

. .

dtestez pas cette bote, je crois. Quelhier, sablant le

Champagne
quand
ne

menant grand

bruit, avec le

brave Pinguet...
je

Ah! vous ne vous


suis pas l

ennuj'-ez pas,

pour vous surveiller! Monsieur de


noce!
Je cherche

Chadeuil

fait la

Eh bien,
Ah!

oui, je fais la noce!

m'tourdir...
je sais maintenant, je sais quel point

LE CONQUERANT
Lilette m'tait chre!...
!

2o5

Quel mal atroce que

l'amour Je n'avais pas prouv encore cette torture de l'ide fixe, lancinante. Viveur goste
et imbcile,

habitu aux
autrefois

flirts et

aux passades,
pantins

je

raillais

les

pitoyables

que poignaient
souffrances

les afres

du Grand Mal. Leurs

me

paraissaient grotesques; leurs


;

larmes
les

me

semblaient suprmement ridicules

grimaces de leur douleur m'inspiraient des


Ils

sarcasmes. Je niais leur sincrit.

m'en-

nuyaient
je

et

m'agaaient. Je

me

rappelle, ah!

me

rappelle de quels haussements d'paules

j'accueillais les
cette

gmissements

et les prires

de

pauvre crature qui se roulait mes


:

pieds et rptait

Je souffre,
Et voil que

Max!

je souffre!
les potes,

Comdie! dclamation! Bon pour

ces fabricants de tirades pathtiques!...


la terrible

grce m'a touch.


Je
le

Je souffre, je souffre!

redis,

mon

tour, ce

mot

tragique, et je ne trouve plus

qu'il soit risible ni

dclamatoire. Je souffre...
je sois,

O que Lilette me
regard et

j'aille,

o que

l'image de

poursuit. Elle s'interpose entre


les

mon

passants que je dvisage sans les

256
voir;
elle

LE CONQUERANT

me

drobe

les

pages des rapports

que je
caf

feuillette. J'ai l'air, sirotant


le

ou mchonnant

bout de

ma tasse de mon cigare,


mais

d'tre attentif

aux propos que

tient Aline,

j'coute tinter le rire enfantin et mlancolique

de Lilette, mais je contemple sa chair ple

dans l'entrebillement du kimono... J'imagine


les

mains

de Salomon

sur

cette
et

chair, sa

bouche...

La jalousie me ronge
connaissance
avec

me

con-

sume...
J'ai
fait

ce
le

perptuel
lieutenant

besoin de se fuir soi-mme que

de Valclar
gure,

me

dcrivait minutieusement, na-

un

soir de

novembre; aprs quoi,

il

rintgrait son appartement, boulevard de

La

Tour-Maubourg,
une
balle de

et se logeait

dans la cervelle

browning. Je n'aboutirai pas ce


:

dnouement logique

je suis trop lche.

Une

seconde, la tentation m'a effleur de

m'insurger, d'arracher Lilette son Ben-Lahan,

de louer une baraque de

la Yille-en-Bois

nous cacherions;
amours.
Lilette

elle

et

moi,

nos pauvres

irait

au march de Bab-es-

Souk,
ptrole

cuirait ses
:

lgumes sur un rchaud


la

nous dnerions ensemble sous

LE CONQUERANT
vranda de notre cabane,
de
toile,

257

Lilette

en peignoir
trala

moi en manches de chemise. Je


avec une

vaillerais

ardeur joyeuse, pour


qui

blonde mnagre

chantonnerait

l-bas,

dans sa maisonnette de planches...

Mais je suis incapable de

me

rvolter, trop

veule, trop capon, trop peu sur de la dure de

mes
Je

rsolutions. Et j'ai trop peur d'Aline...


fais la

noce, pour m'tourdir, pour m'va-

der de moi-mme. Je dpense


louis, sans

mes

derniers
les

compter, sans vouloir envisager

consquences de ce gaspillage. Aline, qui tablissait

nagure

mon

bilan avec une rigueur

mathmatique, semble maintenant se dsintresser de l'tat de

mes

ressources. Bien loin


elle

de

me

prcher l'conomie,

me

pousse,

dirait-on, jeter l'argent par les fentres. Elle

ignore ou feint d'ignorer que


est

mon

portefeuille
se

vide

et

que

mon

porte-monnaie

d-

gonfle. Soupers, robes, chapeaux, bijoux, ses

caprices

auxquels je m'empresse de dfrer


des ordres acclrent

ainsi qu'

ma

descente

l'abme.

Je

n'aurai

plus

un sou demain.

Qu'adviendra-t-il alors? Je ne le sais pas, je

ne veux pas

le savoir...

258

LE CONQURANT
fais la

Je

noce, rageusement. Je suis un client

assidu de la Maison Fleurie,

un restaurant
et des

de nuit qui s'est install depuis peu rue du


Capitaine-Ihler.
carlate y

Des tziganes en spencer


tangos;

modulent des maxixes

des bar-maids montmartroises, accortes et smillantes,


se

dmnent

derrire le comptoir
;

pavois de drapeaux en papier

le

tout-Ca-

sablanca s'y empiffre de viandes froides, s'y

abreuve de cocktails

et

de Champagne vingt-

cinq francs la bouteille. Je


soir la

me

rends chaque

Maison

Fleurie, avec Aline parfois, le

plus souvent avec Pinguet, qui jubile d'avoir

reconquis son

copain

J'enfourche un ta-

bouret, Pinguet m'imite et je paie des rain-

bows

la

demi-douzaine de grues dfrachies


Les violons
filles

qui achalandent l'tablissement.

grincent, les x3dophones temptent; les

enlaces deux par deux

se

trmoussent,

les

soupeurs
se

et les

soupeuses dbitent des inepties,


se

querellent,

bombardent de bouchons,
hurlent, piaillent...
le

s'arrosent d'eau de seltz,


J'oublie,
la chaleur...

un

instant,

dans
fixe

tohu-bohu

et

Puis l'ide

rapparat et je

dtale, entranant

mon

acolyte.

Nous errons

LE CONQURANT

259

de bar en bar, de guinguette en guinguette.

Nous

visitons les tripots

du Mellah o

les in-

dsirables,
lette,

masss autour des tables de rou^


et

jouent

perdent leurs cus; les cabarets

o
de

les rouliers castillans et valenais grattent

la guitare et se

saoulent de vinasse; les d-

bits

maures que peuplent des Marocains mdiimpassibles et graves dans leur djellaba;

tatifs,

les

tavernes du quartier de Bab-Marrakech, les


et juifs et arabes.

bouges europens

Toute une population cosmopolite anime


les

abords de ces antres, rue sa laide dtroupiers franais et algriens,


spahis,

bauche. Des
tringiots,

tirailleurs,

convoyeurs ka-

byles,

y dambulent par escouades, gavs de

boissons, hagards et titubants; les

moukhres
le

en gandoura tache de beurre font

guet

l'entre de leurs taudis; les prostitues Isralites,

le

mouchoir de

soie

nou sur

la

tte,

apostrophent en sabir
C'est

les passants.

une extraordiuaire Suburre, o

se

m-

lent les
la

types les plus divers d'humanit,

lueur des quinquets.

On

s'y bat h

coups de

couteau, coups de baonnette, coups de revolver, coups de carabine; soldats en borde,

260

LE CONQUERANT

souteneurs, lazzaroni, ouvriers sans travail s'y


livrent des batailles ranges

les

gendarmes
le

n'osent intervenir que pour ramasser dans


ruisseau les blesss et les morts.
C'est l
j'essaie

que j'accours chaque

soir,

que

de

me

dlivrer

de

l'obsession...

En

vain

Je songe, tandis que vibre

le

tambourin,

tandis que trpigne la sauvagesse...


s'est assoupi.

Pinguet

Un parfum
dans
rle

aigre d'encens et de

menthe

flotte

la pice tide.

Kadoudja

un suprme

yah

et

s'abat sur les coussins. Zora lche son instru-

ment

et

tend

la patte

Donne deux douros, moussiou.


J'ai

donn

les

douros

et je

me

suis enfui. Je
j'ai crit,

me suis

rfugi dans

ma

chambre. Et

crit, les

tempes en

feu, le

cur bondissant...
])ar

Et maintenant, puis
rvasse-

l'insomnie,

je

Le jour blafard

se faufile

entre les

lames des persiennes. Les babouches d'Acha


raclent les dalles du patio. Les porteurs d'eau

agitent leurs sonnettes de cuivre.

Je rvasse...

LE CONQURANT
Il

261

me

la chute faut de l'argent. Sinon, c'est

irrmdiable. Je tte dans


coffre-fort... cela...

ma

poche

la cl

du

Non!... non!... Je ne ferai pas

15.

XVI

En somme, q'attendez-vous de moi? Ceci, mon cher. Notre charmante


tte--tte.

Lilette

a bien voulu accepter de dner ce soir avec nous

rue Djem-ech-Chleuh. Je vous laisserai en

Vous

la

mettrez au courant de nos

projets et vous la prierez d'tre notre avocat

auprs de Salomon. C'est

clair, n'est-ce

pas?

Trs Je
quand

clair.

Mais pourquoi ne parleriez-

vous pas vous-mme au Ben-Lahan?


lui parlerai

quand le moment sera venu,


mis en
le

Lilette aura prpar le terrain,

avant votre

nom

qui blouira et rassurera

jeune homme... Vous saisissez?

Je

saisis. Mais... Lilette

voudra-t-elle?

LE CONQURANT
Aline sourit.

263

Vous saurez bien dcider. Vous croyez, ma chre? J'en suis sre, mon cher.
la

Son regard aigu me

scrutait.

Elle rpta

J'en suis sre.


Sa voix sche menaait
et

commandait. Je

murmurai

C'est bien...
Nous
rude
et

tions assis, cte cte, sur l'herbe

rche de la dune. La plage de Sidi-

Bliout arrondissait nos pieds sa grve plate,

dcouverte par la mare basse, ses tendues de


sable

o luisaient des flaques d'eau, des lignes

d'cume bouillonnante. Les croupes mouvantes


de
la

houle soulevaient

et abaissaient les trente

navires embosss dans la rade, roulaient sans


relche vers la terre, se creusaient en volutes
translucides qui s'croulaient avec fracas, dans

un halo de vapeurs

irises.

L'aprs-midi Unissait. Le soleil moins brlant et

moins aveuglant descendait, dans


ciel,

l'azur

plus fonc du

vers les minarets et les ter-

rasses tages de la ville.

Aprs-midi de dimanche,

si

pareille

aux

264

LE CONQUERANT
j'ai

aprs-midi que
et Biarritz!...

ycues autrefois Royan


pas

Des familles revenaient

lents travers les algues craquantes.

Des bbs

se poursuivaient avec des cris et des clats de


rire; des

garonnets creusaient dans


des

le

gravier

des canaux et des lacs;


nues, sautaient
lettes claires
la

fillettes,

jambes
toi-

corde.

Des femmes en

babillaient, perches sur la car-

casse d'une chaloupe ventre.

Un

voilier filait
et

au

large, toutes toiles gonfles,

blanc

noir

sur le bleu profond de la mer.

Aline prorait, d'un ton imprieux


sant
:

et cas-

Je

tiens

vous expliquer de nouveau


affaire.

le

mcanisme de notre

Vous m'coutez?

Je vous coute. C'est trs simple...


C'tait,

en

effet,

trs

simple.

Aline avait

achet, quelque part dans la banlieue de Casa-

blanca, un terrain. Ce terrain, dont la superficie totale tait

de dix mille mtres carrs,

elle

s'tait

mis en

tte

de

le

vendre, et de

le

vendre

au richissime Yakoub Ben-Lahan.


tant tait de convaincre
tour, convaincrait

L'impor-

Salomon

qui, son

Yakoub.

LE CONQUERANT

265

francs

Une
le

affaire

exceptionnelle!

Cinquante
revendra,

mtre...

Ben-Lahan

le

avant six mois, quatre-vingts francs, cent


francs peut-tre...

Vous comprenez?

Je comprends. Mais... n'y a pas de mais


Il

Mes

associs et

moi, nous avons rflchi longuement. Nous

sommes

prts cder ce terrain et le cder

en bloc. Nous

sommes

rsolus ne pas le lotir.

Vos Qu'est-ce que


Vous ne
les

associs?...

Qui sont vos associs?


vous
faire?

cela peut bien

connaissez pas, d'ailleurs.


le front,

Je courbai
rais,

sans rpondre. Je

flai-

oui, je flairais, sous l'insistance bizarre

d'Aline, la combinaison malpropre, le trafic

malhonnte. Et l'on voulait


potage...

me

mler ce

tri-

Je ne vois pas, mon cher, pourquoi vous


vous droberiez.
Il s'agit l

d'une spculation

parfaitement rgulire. Elle nous vaudra, naturellement, un joli bnfice.

Vous en recevrez
de

votre part.
J'esquissai
refus.

un geste de protestation

et

Je vous

dis

que vous aurez votre

part. Je

266

LE CONQURANT
laissiez passer cette

ne souffrirai pas que vous

occasion unique... L'occasion, Maxime!

Ah!

l'occasion, je
rien,

m'en moquais bien! Plus


Lilette! Lilette

ne m'est

que

que je

n'ai

jamais pu voir, pas

mme

une

fois,

seule seul,

depuis un mois et demi!... Toutes

mes

ran-

curs accumules, toutes

les rages

que

j'avais,

un mois

et

demi durant, remches en


:

silence,

ma

rplique brve s'en inspira


ferai

Je ne pas Comment? quoi?


La fureur

cette

dmarche.

tranglait Aline.

Son visage

tir

se crispa, les veines de son

cou se gonflrent.

Quoi? quoi? qu'avez-vous dit? J'ai\dit Je ne pas


:

ce

ferai

cette

dmar-

che. Elle bga3^a


:

Pourquoi... vous Parce ne me convient pas de


s'il...

plat?

qu'il

la faire

parce que

mon

honneur...

Elle ricana, subitement calme, et

me

dvi-

sagea.

Votre

honneur?...

Oii

trouvez- vous,

Maxime,

l'argent ncessaire

pour solder vos y a quinze jours,

petites ftes? Il

vous

restait,

il

LE CONQUERANT

267
suis assure

une vingtaine de
moi-mme...

francs. Je

m'en


c(

Vous avez
J'ai

fouill

mes poches?

fouill

vos poches,

repartit

elle

avec tranquillit.

Et je vous demande
l'ar-

trouvez-vous, depuis quinze jours,

gent

que vous

dpensez
11

si

lestement?...

Prenez garde, Maxime!

vaut mieux, dans

votre intrt, que nous restions amis... Voulez-

vous que

j'aille

raconter vos camarades,

vos chefs, monsieur de Mallande, au com-

mandant Ternon,

que...
:

Je saisis son poignet et chuchotai

Taisez-vous,
La sueur
joues, dans
savait!...

Aline!... taisez-vous

I...

ruisselait sur

mes tempes, sur mes

mon

dos. Savait-elle?... Oui, elle


et

Mais qui donc m'avait surpris

dnonc?...

Je baisai
tendait.

humblement

la

main

qu'elle

me

Amis Amis
me

et allis, et allis.

Maxime?

Certaine dsormais de
flattait et

ma
:

soumission,

elle

me

cajolait

J'ai

jug, et

mes

associs se sont rangs

268

LE CONQUERANT
avis,

mon

que votre commission devait

tre de

dix mille francs.

de mille

Nous y joindrons trois billets qui reprsentent votre commandite et


effet,

vos bnfices du Snob-Bar. Je compte, en

aussitt paraph l'acte de vente de notre terrain,

abandonner
:

l'exploitation de cet tablis-

sement

des offres srieuses m'ont t faites.

Vous
vtre,

serez

donc possesseur de

treize

mille

francs qui, pour peu que vous y mettiez

du
j'ai

vous rapporteront cent pour cent


affaire

en vue une autre


tiendrai

dont je vous entrela


ri-

prochainement... C'est bientt


et,

chesse,

tout d'abord,

l'aisance... Je

vous

veux du bien, Maxime. Vous n'en doutez pas,


j'espre.

Non. Vous
quand
tions,

serez indpendant.

Vous pourrez,

cela vous chantera, renoncer vos fonctrs honorifiques

mais bien mal

rtri-

bues, de secrtaire du Service des Renseigne-

ments. Vous aurez, dans

les jardins

de Bab-

Marrakech, votre'
visite,

villa,

je

vous rendrai
et...

o vous recevrez vos amis...

vos

amies. Je ne suis pas jalouse... Je ne suis pas


jalouse, entendez-vous,

Maxime?

LE CONQURANT

269

J'entends. Je vous aime, ma faon, qui


je suppose!

est la

bonne,

Nous ne sommes pas des amants

vulgaires, mais des associs. Je veux que

mon

associ soit riche et qu'il soit heureux. Je crois

deviner que notre exquise Lilette ne vous est


pas indiffrente
:

ds que

Salomon aura
peu plus de

sign,
cette

nous nous occuperons

d'elle. Il faut

que

gentille enfant jouisse d'un

libert,

qu'elle rgle sa guise l'emploi de

son temps,

qu'elle puisse, sans risquer d'tre espionne et


trahie, passer avec qui

bon

lui

semble quel-

ques siestes ou quelques

nuits...

Vous

tes de

mon

avis,

Maxime?
ne boudez plus. Amis
allie accueillera
et allis...

Oui... Allons,
selle Lilette

La maison de votre
venir prendre

mademoiplaira

chaque
le

fois

qu'il

lui

d'y

th en

compagnie du comte

de Chadeuil,
allie sera

dy

revtir son kimono... Votre


et aveugle...

sourde

Ne

suis-je

pas

accommodante?

Vous
comme
le

l'tes...'
:

Ses ongles frlaient mes lvres je


chien lche
le

les baisai,

fouet qui

l'a

cingl.

270

LE CONQURANT
s'il

Et maintenant,
Maxime
:

vous

plat, rentrons,

il

est tard...

Ah! Maxime!
dont
le

Lilette!

Aline s'en est alle, tirant la lourde porte


heurtoir de fer a craqu violemment.

Acha

s'est

claquemure dans sa cuisine. Nous


Lilette
et

nous sommes dresss,

moi, ples

tous deux. Elle s'est lance, s'est blottie dans

mes bras
Et
j'ai

et je l'ai

entrane dans
et elle a

cri

son

nom

ma chambre. cri mon nom.


blonde,
la

Elle
tte sur
vulsifs.

tait l,

menue

et frle et

mon

paule, secoue de sanglots con-

Et je pleurais aussi chaudes larmes,

j'exhalais en plaintes entrecoupes, en hoquets,

en soupirs,

ma

douleur de l'attente dsespre,


revoir,

ma

joie

amre du

mon

pouvante de
a

l'avenir. Puis,

Lilette

m'a repouss,

tam-

ponn

ses

paupires de son mouchoir roul


:

en boule

et s'est crie

Que
oublie,
sante, je

je suis contente,

Maxime! que

je suis

contente!... Je

me

figurais

que vous m'aviez


plus... Je plaisi

que vous ne m'aimiez


vous taquine
:

je suis

contente!

LE CONQUERANT
Elle

27d

gambadait

et ppiait, les cils

humides

encore.

Mais enfin
qui ne

qu'est-ce qu'ils avaient tous

vouloir absolument nous sparer? Et

Salomon
et

me

quittait pas plus

que son ombre,


l'air

Mchain qui avait toujours


veiller, et cette

de

me

sur-

grosse dondon de mre Simo-

nids qui tait toujours fourre chez moi!...


Dites donc,
entire
fte
:

Max,

je
est

dispose

de

ma
lui

soire

Salomon

retenu chez

par une

de famille... Veine, hein?...

Mon kimono!

o avez-vous cach

mon

kimono?... Mais que

vous

tes

sombre, Max! Qu'avez-vous?...


les coussins, le

Abattu contre
dans
le

visage enfoui
l'ignoble

sein de Lilette, j'ai

nonn

aveu, je
si

me

suis acquitt de l'infme mission,


l'en-

honteux que je n'osais regarder en face

fant qui

murmurait

C'est
Max.

mal... c'est mal...

Il

ne faut pas,

J'ai souffl

Je
le

Il faut, Lilette...

Aline
si
:

me

tient... Elle

me

tient...

Je suis perdu
suis confess

vous

refusez...

me

je suis

un voleur! Moi,

comte de Chadeuil,

j'ai vol!...

Un

matin,

272

LE CONQUERANT
le

aprs avoir pay

chaouch

et le

goumier, je

n'ai pas referm le coffre-fort. J'ai considr


les piles

de douros,

les liasses

de

billets pin-

gles dix par dix. L'abominable tentation


effleur, est

m'a
au

devenue

irrsistible... J'ai pris,

hasard, en claquant des dents, quelques cus,

des

billets.

J'ai

recommenc le surlendemain.
fois,

Et puis, une autre

encore une autre...


:

Quelle somme, au total? Je l'ignore


cents francs, deux mille peut-tre...
Lilette, frissonnante, a

qumze

gmi

Ah! Maxime, vous

avez?.,. Mais pour-

quoi? pourquoi?

Je ne

sais pas...

Je ne sais plus... J'tais

fou... Aline est renseigne

ou tout au moins
si

a des soupons.
rsistez, elle

Si je lui rsiste,
livrera.

vous

lui

me

Les gendarmes m'emle

poigneront... C'est la prison...


guerre... le bagne...

conseil de

Et

j'ai

suppli, avec une voix chevrotante


:

de mendiant

Ayez
Le
tation!...

piti...

terrible silence qui a succd


C'tait fini
:

ma

lamen-

Lilette

me

mprisait,

Lilette

ne m'aimait

plus...

C'tait fini!

LE CONQURANT

273

Je VOUS
paratrai...

fais

horreur, n'est-ce pas? Je dis-

Ah! Maxime! Ne parlez pas


pas que vous

ainsi.

Ne

dites

me

faites

horreur!... Je vous

aime, Maxime, je vous aime! Je vous sauverai...

Je persuaderai Salomon...
et

Il

a confiance

en moi

en vous...
:

Il

achtera ce terrain... Et

vous rembourserez

jurez-le,

Maxime!

Je
Et, de

le

jure!
le silence

nouveau,
tus

a rgn.

Nous nous
enlacs,

sommes
sans un

ensemble, troitement

mouvement de nos

corps, sans une

pense dans nos cerveaux.

Puis

j'ai repris

Je un misrable... Je vous aime, Maxime. Un misrable... J'avais


suis
fille

vol dj...

Non!

Laissez-moi vous raconter... C'tait une pauvre


qui raccrochait des trangers la Taverne

de l'Olympia, Paris... J'tais


amant... J'allais chez
elle,

devenu son
Elle

l'aprs-midi.
secrets.

me

confiait ses peines,


la

ses

Elle

me
me

montrait

photographie de son

petit, qu'elle

avait mis en nourrice Maintenon; elle

montrait ses conomies enfouies au fond de

274

LE CONQUERANT

son armoire, dans une bote de drages, entre

deux chemises. Elle


quatre
ans.

me

disait

J'ai trente-

quaranie ans, j'aurai amass


:

assez de galette

je lcherai ce sale mtier, je

me

retirerai la
et

campagne,

j'irai

vivre propreJ'lverai

ment

honntement Maintenon.
:

mon

gosse

il

sera soldat plus tard, sous-offiofficier...


:

cier, peut-tre

Un

jour... J'avais

besoin d'argent
je

des dettes de jeu...

Un

jour,

me

suis introduit chez elle,

en son absence,

j'ai forc la

serrure de l'armoire, j'ai saisi la

bote drages... Et je
tait

me

suis relev... Elle

devant moi,

les

mains

jointes, suffoque,

haletante...

Son

regard,

son regard de bte

apeure!... Elle allait appeler, ameuter les voisins


:

je

marchai vers

elle,

les doigts

carts

pour l'agripper
les

la gorge...
:

Elle

tomba sur

genoux

et geignit

Toi,

Maxime!... L'artoi!...

gent de

mon

petit!...

Toi,

Maxime!

Alors je jetai terre la bote de drages

et je

m'enfuis... Je guettai, le soir, le lendemain, le

pas des agents dans l'escalier. Ce fut


cierge

le

con-

qui

sonna,

m'apportant une
:

lettre...

Cette

malheureuse m'crivait

ce

Je

te par-

donne. Reviens...

Je ne suis jamais revenu.

LE CONQUERANT

275

Je VOUS aime, Maxime! Je suis un misrable... Depuis dix ans, je


me
moi
vautre dans l'ignominie. J'ai tortur
le

les

femmes qui ont eu


:

malheur de

s'attacher

l'une d'elles s'est pendue...

Je vous aime... Toutes lchets, Je vous aime... Quand vous vous


les et

je les ai commises...

tes

donne moi,

j'ai

cru sincrement que je pouvais

me

rgnrer
Aboyez...

recommencer ma

vie...

Et vous

C'est l'expiation... Je suis

un misrable...

Je vous aime.
Ses lvres ont cherch mes lvres, son baiser

compatissant a clos

ma

bouche. Nous avons

pleur doucement, interminablement.

Mourir...
C'est elle qui a

prononc

le

mot
si

effrayant.

Ma

chair s'est hrisse

comme
le

elle sentait

le froid

de la lame ou
.

choc de

la balle.

Non!
Non
:

je suis trop lche

pour

me

tuer...

J'ai treint Lilette

avec dsespoir, convaincu

ds lors que dans la droute de


elle seule

mes

illusions

me

restait...

276

LE CONQUERANT
la

La flamme de
jour.

lampe

grsillait

sous l'abat-

Le

jet d'eau s'gouttait petit bruit

dans

le patio...

Je comprends, je comprends enfin que je


suis

un vaincu. Les prdictions de Jean


Je

se sont

ralises.

me

suis enrl
et,

dans

la

troupe
est

des indsirables
celle

parce que

mon me

d'un indsirable, parce que nulle nergie


tient debout,

ne

me

parce que je suis inca-

pable de vouloir vraiment et fortement, parce

que je
suis
serai,
le

suis

une

chile, je

comprends que
indsirable...

je

condamn

finir

en

Je

avec mes pareils, la charogne qui fumera


bataille...

champ de

Je suis un vaincu...

XVII

Salomon

a sign. Je n'ai rien

voulu connatre

des ngociations prliminaires, qui ont dur

quatre jours et dont Aline, toute force, m'entretenait


cette

pendant nos repas.

J'ai

d pourtant,

aprs-midi, assister l'entrevue finale,


le

rpondre, sous

regard de

ma

matresse, aux

questions pressantes de Ben-Lahan.

Monsieur

le

comte, vous vous portez ga-

rant de la validit de ces actes?... C'est que,

voyez-vous, les scribes arabes

en confection-

nent de pareils pour un louis ou deux. Et puis


l'acheteur se trouve en prsence

du vritable

propritaire qui, lui, exhibe des titres authen-

tiques et indiscutables.

Que

faire

alors?
16

On

278
plaide,

LE CONQUERANT
mais
la justice s'y perd...

Donc, mon-

sieur le comte,

vous

me

garantissez?...

Mais oui, mais

oui...

C'est

C'est que, voyez-vous...

Remarquez bien
vise...

que je n'entends rien insinuer qui vous

que j'en
C'est

ai tant

vu

dj, de ces escroque-

ries!...

devenu un vritable commerce,

Casablanca...

Vous me donnez votre parole,

monsieur

le

comte?...

Mais Vous
pas?...

oui!...

excusez
si

mon

insistance,

n'est-ce
le dis

Ah!

vous

n'tiez pas l, je

vous

sans ambages, je ne conclurais pas ce march.

Mais votre honorabilit, votre

titre,

votre nom...

Vous
Il

tes le

comte de Chadeuil.

suait d'angoisse, tiraill entre sa mfiance

atavique et sa cupidit.

Vous jurez que?... Je jure,


oui...
Il

a sign, enfin.

La somme

sera dpose,

ds demain, la banque Algro-Tunisienne.

Tandis qu'on rglait


dtal sans bruit.

les derniers

dtails, j'ai

Je

me

suis rfugi

dans

mon

bureau. Le com-

mandant Ternon m'y

a rejoint, a bavard

un

LE CONQUERANT
instant, adoss
rettes.

279

au

coffre-fort et grillant des ciga-

Je me

suis

promen
Il

cheval, ce matin,

avec de Mallande.

parat que vous le ngligez.

Vous avez tort


avenir

c'est
Il

un garon loyal

et droit, et

de bon conseil.
le

vous aime beaucoup... Votre


:

proccupe

il

redoute

pour vous
il

l'atmosphre des villes de la cte;

prtend

que

l'air

de Casablanca ne vous est pas favoil

rable... Bref,

m'a demand votre envoi dans


l'intrieur

un des postes de

o nous sommes
civile...

en train d'organiser l'administration

Ah! Vous me permettez


pas?
Il

d'tre franc, n'est-ce

m'a sembl que

cette solution n'aurait

que des avantages.


expos
ici

Un homme

de votre ge est

des frquentations fcheuses, des


regrettables...

promiscuits

Accepteriez-vous

d'tre expdi Settat?

Mais, mon commandant... Nous ^n reparlerons... Une


Je vous quitte
Il
:

cigarette?...

il

faut

que
et

je
il

file

l'tat-major.

m'a serr

la

main

est parti

grandes

enjambes,

le stick

au poing... Que signifiaient

ses allusions et ses rticences?...

Bah! de quel

280

LE CONQUERANT
Les derniers res-

intrt cela peut-il tre?...

sorts de

ma

volont se sont dtendus. Je

me
r-

laisse porter par les


flchir, saus

vnements, sans plus

plus m'inquiter.
seul

Advienne que

pourra!
Lilette
J'ai
!

Un

dsir vit encore en

moi

Et tout

le reste est inexistant.

couru chez
elle

Lilette.

Elle

m'attendait,

comme

m'attend chaque

soir, la

mme

heure, prte l'aumne de son corps, qui est

mon

seul bien.

Repus de volupt, nous nous

sommes
J'ai

spars en silence.

dn seul, Aline invite l'Htel Central


sorti...

par Salomon. Je suis

Hep
trottoir

Ghadeuil

Pinguet mergea de

la

cohue, expulsa du

deux meskine, qui dcamprent en marquel boucan

mottant des injures.

Hein

quelle presse

...

a se
du

reconnat, qu'une colonne est rentre Casablanca!... Les militaires vont s'en payer,

bon temps! a sem Aline?

chauffera, tout l'heure,

du ct

de Bab-Marrakech... Et alors,
ae

mon

vieux?... tu

Elle dne avec

Salomon.

LE CONQUERANT

281

Ah!
affaire?

ah!...

Eh

ben, c'est arrang, cette

Oui. T'as
Une
relluait

pas

l'air

causant, hein?... Gare la

bousculade!
foule hurlante et dlirante ruisselait et

dans

la

rue Provost, confondant, la

clart
paille

livide

des rverbres, les canotiers de


des civils europens, les
les

et les feutres

turbans des Marocains,

calottes

de drap

noir des Juifs, les kpis galonns de maints


sous-lieutenants, lieutenants et capitaines, les

chchias

des

turcos,

des

zouaves,

des con-

voyeurs

kabyles.

Des

demoiselles isralites

habilles la franaise repoussaient coups

d'ombrelle les galopins arabes qui leur pinaient


les

hanches. Des voyous

espagnols,

forms

en

monme,
officiers

vocifraient

l'hymne de Riego.

Des

coloniaux, la cravache haute, se

frayaient un passage travers les groupes de

nervis grommelants. Des troupiers dfilaient en

bandes, bras dessus, bras dessous, amaigris et

basans par

le

soleil et

la

poussire du bled,

gouailleurs et exultants. Des gamins lutinaient

des moukhres qui se dbattaient et gloussaient.


16.

282

LE CONQURANT

Des
rent
la

tirailleurs-agents

surgirent,
leurs

dblay-

chausse, abattant
des

matraques
tue-

sur l'chin
tte
trite
!

indignes, braillant

En

arrire!...

En

arrire!...

La

ri-

Qu'est-ce qu'ils disent? La retraite expliqua Pinguet.


!

La
les

retraite

aux flambeaux, du samedi... Voil

lampions qui rappliquent.

Des

fanfares clataient, scandes par des

cli-

quetis de cymbales et des battements de grosse


caisse.

Au

tournant de la rue, des spahis appa-

rurent, dignes et raides sur leurs chevaux dansants. Derrire eux, les musiciens

marquaient
trombones,
tapant

nettement

le pas, soufflant

dans

les

dans

les bugles,

dans

les cornets piston,

sur les tambours et sur les triangles. Les torches, que les Sngalais imperturbables et pntrs tenaient
les faades

comme

des. cierges, illuminaient


les bal-

dsordonnes des maisons,


fillettes, les

cons o se penchaient des

terrasses

flottaient les voiles des


les

femmes. Les clairons


perdument,
le

rugissaient,

fltes

sifflaient,

les semelles ferres heurtaient

en cadence

pav. Au-dessus des clameurs de la populace.

LE CONQUERANT
la

283

marche

allgre et narquoise de l'infanterie


:

de marine s'envolait
Pour
Il

faire

un

soldat de marine,

faut avoir dans la poitrine...

Partir! Etre l'un de ceux-l qui, revenus hier

des collines du Tadla, arpentaient la rue Provost avec la


la piste

mme

insouciance que, la veille


!

de Ber-Rchid

Etre,

au lieu de

l'isol

qui se dbat et qui ahane, un

numro matricule
l'unit qui a sa

parmi des numros matricules,


place
la

marque dans

le

rang, sa place autour de

gamelle, sa place sous la tente-abri, sa place

sur la ligne

de feu. Fendre
la

le

bois
les

pour

la

soupe ou monter

garde devant

tranches
sans dis-

du bivouac, accomplir sans rflexion

et

cussion l'humble et simple tche que d'autres

ont prvue et dfinie. Obir! Mallande avait


raison...
Il

taient gais,

ils

taient sains, ces


et

hommes.

Ils allaient,

crnant

plastronnant, le kpi sur

l'oreille,

ravis

du tapage, des lumires, des


les

yeux fminins qui

admiraient.

Ils

excu-

taient la consigne, celle d'hier qui prescrivait

de canarder avec une hausse dtermine

les

284

LE CONQUERANT

cavaliers rebelles, celle d'aujourd'hui qui tait

de parader en bel ordre par


ville.

les
ils

rues de la
bfraient la
le

Hier

comme

aujourd'hui,

soupe

et le rata

de buf, lampaient
les

quart
et

de vin, astiquaient

boutons des tuniques

les culasses des lebels l'heure qu'il plaisait

leurs chefs de choisir.

Leur subsistance

tait

assure, leurs devoirs taient clairs, leurs droits


taient exactement dlimits et toute

une

hi-

rarchie de grads s'occupait de penser pour

eux. Ils ignoraient

le

doute

et l'hsitation. Ils

pouvaient, sans songer au lendemain, jaser

autour des feux, caresser dans

les

bouges
et

les

ribaudes accueillantes, jouer au loto sous


les

au piquet

vrandas des baraquements.

On

n'exirituels

geait d'eux
et

que des gestes de figurants,


:

mcaniques

il

leur tait loisible, tandis que

se droulaient les

crmonies de

la

manuvre
prairies de

ou du combat, de rver aux grasses


la

province natale,

la

promise, aux vieux

parents.
Ils taient

heureux.

Il fallait

seulement

qu'ils
le

fussent

l,

brosss et cirs, prts loger dans


fusil,

magasin du
de

au

moment

voulu,
le

le

nombre

cartouches

indiqu par

lieutenant,

LE CONQUERANT
dgainer
le sabre,

285

placer de faon rglemen-

taire le petit doigt sur la

couture du pantalon

moyennant quoi on
on

les vtait,

on

les nourrissait,

les abreuvait, ils participaient la gloire


ils

de

l'organisme gant dont


cellules,

taient les infmes

on leur distribuait des mdailles sus-

pendues par un ruban au revers de leur vareuse,

on cousait leurs manches des galons

de laine ou d'or, on leur remettait quelques


sous et quelques picettes pour leurs
plaisirs et
la crote
ils

menus

pouvaient, leur fantaisie, casser

chez les mastroquets, acheter aux mer-

cantis des cartes postales colories

ou du papier
Ils

lettre illustr de fleurettes et de devises.


taient heureux! Mallande avait raison... J'avais t

un de

ceux-l. Fringant marchal

des

logis

de dragons,

pommad

et

ras de

frais, la

botte luisante, l'peron tintant, fringant

marchal des logis qui nagure caracolais sur


les

esplanades ombreuses de Compigne et qui

rcoltais les illades provocatrices destrottins,

comment
ciant,

n'as-tu pas senti

que

l tait ta vri-

table vocation?... J'tais gai alors, j'tais insou-

moi

aussi.

La

discipline et les rglements

dispensaient de l'initiative

ma nonchalance,

tra-

286
aient

LE CONQUERANT

mon

indcision des voies rectilignes

et inflexibles.

Ma

veulerie leur empruntait une

ossature et un cadre rigides.


Partir
j'irai
! .

Oui, je partirai Demain, ds l'aube,


!

trouver Mallande;

il

me

conduira dans

les

bureaux de l'tat-major;
la

je contracterai

un

engagement dans
tirai
!

Lgion trangre. Je par Tiflet

Je rallierai

ma compagnie
cerveau libre

ou

Mekns... Je serai brid et guid... J'obirai,

joyeusement,
paix...

le

et le

cur en

H
rire.

vieux camarade

Quoi?
Devant

ma mine
fois

ahurie, Pinguet clata de

Trois

que

je te hle, vieux Ghadeuil.

Tu dormais donc?
Spahis, musiciens,
leur escorte de

porteurs de torches
et

et

bambins

de troupiers s'loi-

gnaien-t par la rue de l'Anfa.

Le

refrain alerte

des clairons, les sifflements aigus des fltes, les


flonflons des
raient.

trombones dcroissaient

et

mouje

Alors je -me souvins de


partirai pas!...

Lilette...

Non,

ne

LE CONQUERANT

287

On va prendre un verre, Si tu veux. O? O voudras.


tu

Ghadeuil?

Je

le suivis,

hagard

et

muet, dans

le

ddale

des ruelles malodorantes o glissaient des fan-

tmes en burnous. Les btisses arabes dcoupaient

sur

le

firmament cribl

d'toiles

les

zigzags de leurs frontons.


et

Des chiens efflanqus


les tas

jaunes fouillaient du museau

d'im-

mondices. Nous trbuchions sur


tus,

les galets poin-

nous pataugions dans

les

ruisseaux fan-

geux. De-ci, de-l, les fentres d'une guinguette

rougeoyaient dans
halte,

les tnbres.

Nous

faisions

nous regardions, travers

les vitres

ma-

cules de boue, les terrassiers espagnols qui valsaient avec des


filles,

au chant nasillard des


plantions au seuil des

accordons.

Nous nous

estaminets bonds de fantassins en goguette.

On Non. Tu

entre,
.

Ghadeuil?

es

assommant! Faudrait

se dcider,

quand mme...

Nous choumes finalement dans un beuglant ignoble,

un Alcazar quelconque, une

salle

288

LE CONQUERANT

d'auberge o s'entassaient ple-mle, dbraills,


congestionns, suants et hurlants, des officiers,
des sous-officiers, des employs de banque, des

commerants, des brasseurs

d'affaires,

le

tout-Casablanca des premires!


Pinguet.

comme

disait

Au fond de

la salle, sur

une scne

improvise, des cabotines dcolletes jusqu'au


ventre glapissaient tour de rle des couplets
grillards

ou des romances, gambillaient, exhi-

baient gnreusement leurs gorges pltres et

enduites de cold-cream.

Les applaudissements crpitaient,


tambourinaient sur
les

les

cannes

guridons de

tle, les

talons des brodequins battaient le plancher.

Des

pattes avides happaient les bras nus des dan-

seuses qui circulaient entre les tables, tendant


la ronde leur sbile, ripostant par des mots

orduriers aux propositions des galants.

tra-

vers la fume bleutre des cigarettes et des


pipes, je distinguais des faces boucanes, con-

vulses par le dsir bestial, des prunelles flambantes, des moustaches hrisses.
terrible soulevait ces

Une ardeur

mles qui, des semaines

durant, avaient err dans la brousse, rtis par


le sirocco,

harcels par les mouches, avaient

LE CONQUERANT
risqu
leur
vie,
et

Sgg

qui

revenaient,

affams

et assoiffs
tale. Ils

de jouissance immdiate et bru-

beuglaient en

chur

les airs canailles,

s'apostrophaient,
coiffures,

lanaient

au plafond leurs
trois

au grand bahissement de

Ma-

rocains placides qui, dans un coin, les pans de


la djellaba

ramens sur

les cuisses,

humaient

des tasses de th et considraient ces


turbulents.

Roumis

On
panoui

est bien ici,


d'aise.

hein?

brama Pinguet,
la fivre

On

tait bien.

Ce vacarme,

ambiante

m'arrachaient

ma

torpeur et m'lectrisaient.
et

Foin des rflexions moroses

des pensers luet

gubres! J'avalai une gorge de pep'per-mint

j'empoignai par

la taille

une moukhre qui


main.

se

dandinait porte de

ma

Assieds-toi Tamou. H! cria


Du
tufes

l!...

Comment

t'appelles-tu?

Pinguet,

c'est

Tamou!...

Qu'est-ce qu'on t'offre,

Tamou?

Du gazouss!
gazouss

:'

c'est le

nom

dont ces tarnotre

de musulmans

affublent

Cham-

pagne.
17

290

LE CONQUERANT

Apportez du
presto
!

gazouss

madame... Et

C'tait

une coquine avec des yeux de

braise,

des mches folles de cheveux crpels et d'un


noir quasi bleu,

un ovale pur de madone


le

flole

rentine que dcouvrait

hak serr sous

menton. Elle avait


qui
est

cette voix

rauque

et fle

particulire

aux femmes arabes de


cousines les Espaelle

l'Afrique

du Nord

et leurs

gnoles.

Tout de

suite familire,

rclama

des cigarettes,

s'empara de

mon

briquet, de

mon

chapeau qu'elle essaya, aux acclamations


Elle interpellait en
la

de l'assistance.

sabir les

consommateurs, clappait de
ait

langue, renfor-

de signes dplorablement explicites les

mille et une obscnits dont s'maillait sa conversation. Pinguet se tenait les ctes.

Alors, i
Un
ment,

tu es alle Paris?

parles, mon-z-ami!... Chic patelin!...

enseigne de vaisseau, trs jeune videml'avait

emmene en

France, dguise en
,

Europenne,

chapeaute

gante, chausse
.

de bottines talons Louis


et exhilarant!... Elle tait

XV.

Le rcit cocasse

impayable, dcrivant
l'Opra
:

les boulevards, les Folies-Bergre,

LE CONQUERANT

291
les ros-

Ah! mon-z-cimi,
tos

ti

compterais pas

ti

piges!...
elle

Je l'coutais, j'oubliais... Soudain,


dressa
:

se

Ppita!...
La
mufle
l'appel de
sentations^

Chouf~...

Madame

Ppita!

cabotine, qui secouait sa sbile sous le

renfrogn d'un Allemand, accourut

Tamou.
:

Effusions, embrassades, pr-

a, c'est

madame

Ppita,

oune amie...

a, c'est des moussious...

Je m'inclinai, Pinguet se cassa en deux. La


Ppita, une
fripe,

commre
et

grassouillette,

fane et

mais joviale
:

sans faon, nous expli-

quait

fois,

On

a fait la noce Casablanca autre-

avec Tamou.

On

est des

camarades, pas

vrai, la Bicote?... Elle est drle, elle n'est pas

bgueule, et c'est pour a qu'elle

me

plat.

Je

ne suis pas bgueule, moi!


quette!

la

bonne

fran-

Cinq minutes plus tard, on se

tut03'ait.

Ppita

allongeait de formidables taloches l'entrepre1.

Lampes.
RoA'ardc.

2.

292

LE CONQURANT

nant Pinguet, avalait un mlange htroclite


de Champagne
et

de pepper-mint, rembarrait
la relancer.

le

patron de l'Alcazar qui venait

En
son

cinq minutes, elle nous informait de son ge,

quarante ans rvolus,

elle dfaisait

chignon pour nous convaincre que sa luxuriante chevelure chtain lui appartenait authen-

tiquement, sans nattes ni


elle dgrafait

chichis d'emprunt,

son corsage

et conviait

mon com-

pagnon

palper sa poitrine

demeure miracuquelques avatars

leusement ferme,
de son

elle narrait

pass houleux

avec une verve, une

furia toutes montmartroises.

Car je suis de Montmartre, mes

gars...

Ne native de Montmartre, avenue Trudaine,

numro

8 bis, sixime au-dessus de l'entresol...


elle roulait
,

Depuis vingt ans,

par la vaste terre,

vendant sa salade

suivant son expression,


et

sur tous les marchs de l'Ancien

du Nouveau

Monde, grossissant

sa provision d'exprience

et d'aventures, tantt crevant

de misre, tantt

cousue

d'or,
et sa

mais toujours conservant sa belle


philosophie de moineau parisien.

humeur

Elle avait chant

New-York,

San-Francisco,

Buenos-Ayres. Dakar, Diego-Suarez,

LE CONQURANT

293

Singapour, Shangha, Pkin, au Cap. partout o les agences dramatiques et les imprsarios l'avaient expdie,
et

bonne bte soumise


la

ne boudant pas l'ouvrage. Elle avait t

providence des directeurs de music-hall, avait


enrichi des directeurs de tournes artistiques,
et

cependant, cervele incorrigible, n'avait pas


entreteneurs de

pargn un maravdis. Des

toutes les nationalits s'taient ruins pour elle

sans qu'elle cesst d'tre pauvre

comme

Job.
le

Oui,

mes

gars, je suis

un type dans

genre de Job. Que voulez-vous? je ne peux pas


tre srieuse

comme

d'autres,

comme

Aline

Rouffart, par exemple...

Aline? questionnai-je. Aline Aline, quoi!


Roufart...

Aline qui

perche rue Djem-ech-Chleuh.

Vous connaissez? Et comment!... La


la

premire

fois

que
Val-

nous nous sommes rencontres,


paraiso, dans une bote

c'tait

que grait un certain

Etchegoyen, un Basque originaire d'Irun. Elle


dbutait sur les planches aprs avoir largu une

dame

chilienne, qui l'avait

ramene de Borle

deaux pour apprendre ses ngrillons

fran-

'

294

LE C.ONQUERANT
quoi
!
.

ais, l'arithmtique, la littrature, tout,

C'est qu'elle en savait long, c'est qu'elle tait fute


:

pensez, elle avait ses brevets d'insti-

tutrice, le

simple

et le

suprieur. Seulement,

comme le mtier ne rapportait pas lourd et que madame avait de l'ambition, elle avait
plant l ses Chiliens, ses grammaires et ses
brevets, et elle s'tait mise la noce.

Oh!

oh!

se

rcria

Pinguet, feignant

d'tre scandalis.

Une bourrade,

et

Ppita continuait

Un
vous

louis

par-ci,

un

billet

par-l,

elle

grattait

son

homme

jusqu'aux

os, et puis

bonsoir!... Et toujours son air de duchesse...

Ensuite, je

l'ai

retrouve Kharbine.
niche-t-il, cette pr-

A Kharbine!... O a
fecture?
l,

En Mandchourie, mon

gros... Moi, j'tais

ds avant la guerre, et je vendais

ma salade,
:

bien sagement. Vlan! la guerre est dclare

voil des bataillons, des rgiments, des esca-

drons,

des

batterjes

qui dbarquent,
et

dbar-

quent du Transsibrien,
C'tait magnifique!...

encore, et encore!...

On

cassait des bouteilles


off-

coups de sabre, on dansait au mess des

LE CONQUERANT
ciers,

295
et

on soupait avec Serge

on soupait
ces-

avec Ivan... Fallait bien tre gentilles avec

jeunes gens qui allaient se battre


massacrer!... Alors

et se faire

mon

Aline s'amne. Et en
te

avant

la

tondeuse! Et je

tonds celui-ci, et
piti,

je te tonds celui-l!

Pas de

pas de b-

guins!... Elle m'patait, parole!...

Ah!

elle s'y

entend, conduire sa barque!

Oui!

fis-je

en cho.
:

Ppita poursuivit

En
seille, je

1907, Simonids, qui montait l'Alle

hambra, m'crit. Je prends

paquebot Mar-

saute du bateau dans une barcasse, je


le

grimpe sur

quai. Et qu'est-ce que je vois?

Aline! Aline Rouffart en personne... Elle tenait

un htel meubl, rue de

Safi, louait des

chamil

bres et se louait elle-mme ses clients... Et

y en avait, des
rentraient

clients,
le

de pauvres diables qui

du bled,
la

ventre creux et les tripes

ronges par

dysenterie et qui, au lieu de se

soigner et de se retaper, cavalaient aprs les

jupons. Et tous impatients, presss

comme

des

gosses, de vrais gosses!... C'est qu'il fallait ensuite retourner

au camp, l-haut, surveiller les

crtes

les

gens des tribus grouillaient

comme

296
la

LE CONQUERANT

vermine dans
Feu!
et

la

charogne,
:

commander
une

commander

Cessez

le feu!...

Je suis cale, hein?

J'ai

t voir,

nuit,

comment
Ils

a se

passait...

Les braves gosses!

sortaient de leurs poches des poignes de


:

monnaie

Tout a

est toi,
il

ma

fille...

Moi,

a m'attendrissait et

m'est arriv plus soule

vent qu'

mon
pour

tour d'en garder un,


qu'il ait

soir,

pour

rien,

un peu de

plaisir

avant

d'coper...

Mais Aline!... Si vous

l!aviez vue,

mes

gars!...

Un

chien sur une bte morte!...

Elle n'a pas d'entrailles, cette femelle!

Pas d'entrailles! Non,


trailles!...

elle

n'a

pas

d'en-

Ppita, grise par l'alcool et par les souvenirs

de

l'poque hroque,

racontait

les

ri-

pailles et les pillages des


la

premires heures de

conqute. Elle disait la rue des truands et

des ribaudes qui s'taient abattus sur Casablanca,

comme
et

les

corbeaux sur

le

champ de
par-dessus

bataille. Je les voyais,

acharns leur besogne


et,

d'cumeurs

de dtrousseurs

eux, dominant leur meute, je vo3^ais Aline, impitoyable et impassible


trailles...
:

elle n'avait

pas d'en'r

LE CONQUERANT

297

ide
:

C'est pas tout a,

mes

gars. Je n'ai gure

envie de
si

me

fourrer dans

mes

draps...

Une

on fumait un peu d'opium?... Je vais

chercher

ma fumerie dans ma
ville et

chambre,

je passe

une robe de

en route!

Bravo! rugit Pinguet.


toi,

On va

chez

Chadeuil?
pas?...

Pourquoi
l'opium...

Aprs

le

Champagne,

Je

sais confectionner les pipes

un Chi-

nois m'a enseign, Canton...

Tu

viens avec

nous, la Bicote?

Il

Ji viens!...

est

une heure du matin.

J'ai

fum

plu-

sieurs pipes de l'ignoble drogue, puis je


suis assis devant

me

ma

table. J'ai noirci

quelques

pages de

mon

journal tandis que chuchotaient

mes
ont

htes, vautrs sur le matelas.


fini

Tous

trois

par s'endormir.
exaltation fbrile s'est dissipe et je ne

Mon
infinis,

ressens plus, avec une lassitude et

un dgot
et

qu'une pouvante morne

vague...

Epouvante de quoi? Je ne
Des
cris

sais. J'ai peur...

dehors, des cris inarticuls et per17.

298
ants...

LE CONQUERANT

Des voyous qui

se querellent,

sans

doute...

Un
voir;..

cri

encore,

un appel

dchirant...

Le

heurtoir a claqu,.. Qui peut frapper?... Allons

XVIII

Tu

devrais

te

coucher, Maxime,

et

essayer

de dormir.

Non, Jean.
Mallande
de
toile et

se renverse sur sa
les

chaise longue

ferme

yeux. Le silence oppreset l'horrible vision rap-

sant rgne de
parat.

nouveau

Ma mmoire

impitoyable

me

force

revivre chacune des pripties du drame...

Une main
toir

secouait frntiquement le heur-

de
:

fer.

Ppita, veille en sursaut,


'

grom-

melle

Qui va l?
Tamou
coute, le buste soulev, les pupilles

..

300

LE CONQUERANT
et

dilates par l'angoisse,

murmure une
:

for-

mule

cabalistique. Et je rpte
voir.

Je vais
me
suit,

Pinguet, sans

mot
s'il

dire, s'est

mis debout

et

comme

redoutait quelque danger


le patio,

indfinissable. Je

gagne

le clair

de

lune ruisselle, je

me

hte vers la porte, qui

retentit sous les chocs furibonds, je


les crochets,
le

verrou, la serrure

manuvre monumenmes
bras,

tale et rouille, je tire le battant qui rsiste et

qui grince... Et Lilette se jette dans


Lilette en

costume de danse,

tte nue, dpeicils

gne, dgrafe, rouge encore de fard, les

barbouills de koheul, les lvres saignantes de


raisin .

Maxime!... Salomon...
11 est fou... Il

Il

sait tout... Il

vous cherche...

veut vous tuer...


.

Maxime

me suis sauve pour vous prvenir. Avec des rles, des hoquets, elle me dit l'ir!

Je

ruption de Ben-Lahan l'Alhambra, parmi les


cabotins et les soupeurs,

un Ben-Lahan m-

connaissable, tranglant de fureur, sacrant et

jurant et hurlant
associs pour
Lilette.
,

On m'a

vol!... Ils se sont

me

voler!... Chadeuil... Aline...


! .
.

Ils

m'ont vol

Bandits canailles
!

LE CONQUERANT

301

Un
O

terrain qui ne leur appartenait pas... Ils ont


titres...

fabriqu de faux

Je les tuerai tous...

est Lilette?...

Lilette, tapie derrire

un portant,
:

vu

l'ner-

gumne brandir son revolver


pour m'avertir,

elle s'est enfuie,

me

mettre en garde. Elle n'a

pens qu' moi...

Maxime, va venir! Rassurez-vous, Maxime, coutez!... J'entends... Non, N'ayez plus peur... Maxime, je vous dis que entendu...
il

Lilette...

Lilette...

j'ai

La

porte!

Vous avez oubli de refermer


o Pinguet

la

porte!

A
est

l'instant

se prcipite, le battant
et

repouss violemment
les
. .

Salomon

se rue,

bavant de l'cume,

yeux hors de

la tte.
! .
.

On m'a vol
Vous
tes
cri

l^es

papiers taient faux

un voleur, monsieur de Chadeuil!...


aigu
:

Un

Maxime!
volver!...
Il

Maxime!... baisse-toi!... Le retirer!

va

Que
la

s'est-il

pass ensuite?...
s'est

Salomon

a lev

main, Lilette

lance devant moi, les

deux bras en

croix...

Une

dtonation...

Une

H02

'

LE CONQURANT
Lilette s'est affaisse...

deuxime dtonation...

Elle est assise sur les dalles et je m'agenouille

prs d'elle... Elle bgaye

Tu
Puis
sur

n'es pas bless, mon...

mon

chri?

elle glisse

doucement, tout doucement,

le ct

droit, et sa tte heurte le carreau


et

avec un bruit mat... Quelque chose de tide


de gluant
J'appelle
:

me

poisse les doigts

du

sang!...

Lilette! Lilette!...

Rponds-moi!
le

Ses joues se dcolorent sous

maquillage.

J'carte la chevelure parse et je dcouvre sur


la chair

blmie de

la

gorge une plaie o

ptille

une mousse rose.

Lilette!...

Ppita,

genoux, marmonne des paroles


dans
l'oreille le
:

indistinctes. J'ai

glapissement

animal

et

dsol de
a! a!...

Tamou

A!
guet
et

Une rumeur
en grognant.

de lutte, un pitinement

Pin-

Salomon

s'treignent, en haletant et

Tu
gner

as tir sur

mon

copain

je vas te sai-

comme un

porc!...
suis-je

Combien de temps

rest,

la

joue

LE CONQURANT
contre la poitrine ensanglante o bat plus?...
le

303

cur ne

Quelqu'un

me

frappe sur l'paule,

me

parle

Chadeuil!
!

Ghadeuil!

C'est Pinguet.

Faut nous vieux! Non Faut dcamper! viens! Non. Je ne veux pas quitter Elle morte, Faut dcamtrotter,

Lilette!

est

ta Lilette!...
si

per!...
ici..;

aura du mauvais

on nous trouve

Viens!
est dsert et silencieux...
le

Le patio

Le

clair

de lune coule sur

pauvre A^sage

ple...

sont les deux femmes?...

Elles ont Viens! ne veux pas quitter Plus rien pour


fil.
.le

Lilette...
elle...

faire

Viens!

Il

m'entrane, de force... Je cogne du pied,


la

au seuil de
ruisseau.

maison, un corps tendu dans

le

C'est

rien!

c'est

Salomon!... Je
le

lui

ai

plant

mon

couteau dans

ventre...

Acre!

acre! dtalons!

Non!

304

LE CONQUERANT
Viens, que je te dis!
les ruelles vides,

Souk

Nous galopons dans

au ha-

sard, tout droit devant nous... Voici


et le tirailleur algrien,

Bab-es-

immobile dans
le dos.

l'ombre de

la tour, la
:

capote brune sur

Pinguet chuchote

Viens-t'en chez ma logeuse.

Non!

O vas-tu, alors? Je ne Pas de hein? Laisse-moi Mon vieux... Laisse-moi! Mon vieux copain...
sais pas.

btises,
!

Je t'aime bien, tu

sais...

Laisse-moi
Un
tante.

regard d'affection

et

de tristesse,

et

il

s'est loign, l'chin plie, la

dmarche

hsi-

Seul enfin, je reprends


la
ville, je

ma

course, je
le

m'chappe de

fonce travers

march, o sommeillent

les

indignes aligns

contre les remparts et rouls dans leurs bur-

nous. Le

camp tend autour

de moi ses
et

ali-

gnements de baraques, de hangars

de tentes-

LE CONQUERANT
marabouts. La lune a plong derrire
lines et la nuit

305
les col-

profonde m'enveloppe,

la nuit

fourmillante d'toiles et glace.

Je rde, extnu, hagard,


ries,

le

long des cu-

o des chevaux soufflent

et

remuent leurs

haines d'attache.

Un

spahi soudanais merge d'une gurite et


:

m'interpelle

Qui vive?
la poitrine la

J'approche jusqu' toucher de


pointe du sabre crois
:

La case du capitaine de Mallande? L.


Il

dsigne une hutte de planches


Il

et

de tle
sabre

habille de volubilis.

m'examine,

le

toujours menaant.

Cap'taine dormir. a ne rien


fait
:

je suis son ami.

J'essaie de passer.

Il

vocifre

Au large! Qu'est-ce y Mon cap'taine, Jean! Jean!


qu'il

a,

Bama
un

Sidib?

c'est

civil.

c'est

moi, Chadeuil!...

Je

me

figure, par instants,


et

que je suis

la proie

d'un mauvais rve

que

je vais m'veiller

306

LE COiNQUERANT

tout l'heure et que les fantmes vont s'vanouir. Mais non! Je ne rve pas, je suis bien

dans

la

chambre de Mallande. Je reconnais


et

les

panoplies de sabres
la

de lances cloues contre


la selle

chaux des cloisons,

d'armes sur son

chevalet de bois, les cantines tages dans un


coin, la chaise longue de toile

marron,

le

pho-

tophore que Jean avait au poing lorsqu'il parut


entre les volubilis et

commanda au

cavalier

noir de
l,

me

livrer passage. Je

ne rve pas. C'est

sur cet escabeau, que je

me

suis affal,

recru de fatigue et d'hbtement, incapable de

rpondre par une syllable aux questions de

mon ami

Qu'as-tu,
trable,

Maxime?... Que

t'arrive-t-il?...

Parle, sacrebleu
C'est l qu'il se tenait,

immobile
de

et

impn-

quand l'aveu

jaillit

ma

gorge con-

tracte...

Car j'avouai tout de suite mes vols,

goste incurable et lche que la peur torturait

bien plus que la douleur, pensant moi


les la

moi que deraient, oubliant


d'abord,
et colls

gendarmes apprhengisait

malheureuse qui

l-bas dans sa robe paillete, les

cheveux pars

par

le

sang.

LE CONQUERANT

307

Tu ne
me

me
!

livreras pas, Jean!... Jean, tu

protgeras

Son mutisme
mdiablement

obstin, sa froideur... Je crus

qu'il n'aurait pas piti et


:

que

j'tais

perdu, irr-

je frissonnai.
:

suis

J'ai

vol

la prison, soit!...

Mais je ne

pas un assassin... Je suis innocent du

meurtre... Ce n'est pas

moi qui

ai
!

tu Lilette...

11

Lilette

Lilette est
:

morte

chancelait, rptant
Lilette est

Il

morte!
il

l'aimait, j'en suis sr, prsent,


11

l'ai-

mait...

marcha sur moi


:

et

commanda, d'une

voix rauque

Raconte!...
11

vite!

m'coutait, tordant sa moustache, essuyant


furtif ses

d'un geste

pommettes o roulaient de
il

grosses larmes. Puis,

haussa

les

paules et

ordonna

case,

Tais-toi,

maintenant...

Reste dans

ma

mais

tais-toi.

Jean...
Et
il

Tais-toi, entends-tu? tais-toi!


s'allonc:ea sur sa chaise et des

heures

passrent, sans qu'il remut, sans qu'un

mot

308
fiit

Lt:

CONQUERANT
rflchissait-il tandis

prononc.

A quoi

que

j'crivais,

pench sur son bureau?


les
:

Lorsque l'aube a blanchi entre


persiennes,
il

lames des

rompu
te

le silence

Tu devrais
mir...
J'ai refus
:

coucher

et

essayer de dor-

je n'avais pas

sommeil.

Une heure
il

encore, Mallande a mdit. Puis


hl son ordonnance
:

s'est habill, a

Ali
Un
civil
:

Kamara!
prpareras du

Sngalais gant est entr.


caf

Tu
la case...

pour monsieur
resteras devant

tu donneras lui...

Tu

Personne

entrer.

Bon,
Et
il

ma

cap'taine.

est parti, et je

me

suis remis crire.

La
Le

nuit, de

nouveau.
:

sort en est jet

je suis lgionnaire.

midi, Jean est revenu,

accompagn de
les

deux coolies indignes qui dposrent sur


nattes

ma

malle et

ma

valise et qu'il congdia,


le

aprs les avoir pays. J'ai voulu


11

remercier.

coup
J'ai

eu une entrevue avec

le

commandant

LE CONQUERANT
Ternon. Lui
et

309
ceci
:

moi avons dcid


la

je

rem-

bourserai sur
as soustraite.

mes conomies
Quant
toi, tu
:

somme que tu disparatras. Un


contracter un

bateau lve l'ancre demain


il

tu le prendras...
:

y aurait une autre solution


la

engagement

Lgion trangre, sous un

nom

d'emprunt... Mais tu n'accepterais pas...

J'accepte.
Son ton
se
fit

moins rude

Je n'osais pas esprer que tu accepterais. J'accepte.


Une
lueur d'attendrissement claira ses
Il fit

traits
allait

svres.

un mouvement comme

s'il

me

serrer la main,

mouvement
es

aussitt r-

prim.

Tu Absolument. Bien. Voici une


C'est bien...

absolument dcid?

feuille

de route.

Muni

de cette
la

feuille, tu te

rendras demain matin


sur une
l, tu te

gare d'An-Mazi.

plate-forme.

Tu

iras

Tu embarqueras Rabat. Une fois

prsenteras

l'Intendance

militaire...

Sous

quel

nom

t'engageras-tu?

Malaville... Un nom

qui appartient

ma

famille et que je n'ai pas dshonor encore.

310

LE CONQUERANT

Je n'hsitais plus, je ne ttonnais plus. Je

me

retrouvais soldat, dj, et je retrouvais,

d'instinct, l'intonation
soldat... Partir! partir

dfrante et nette

du

immdiatement! N'tre
le

plus qu'un

homme

dans

rang,

un numro
!

matricule parmi d'autres numros matricules

Mallande reprenait

Nous ferons
Ternon
et

le

ncessaire, le

commandant
tes

moi, pour que ta faute demeure

ignore de tous... Tais-toi!

pargne-moi
et rappelle-toi

dmonstrations de gratitude
tu t'adresses
ques...
et

que

un d

tes suprieurs hirarchi-

Quant au meurtre de
il

cette

pauvre

fille

de son amant,

adviendra ce qu'il advienassistait

dra...

Le Chadeuil qui

au

drame

n'existe plus et le lgionnaire Malaville doit

ignorer

le

pass de Chadeuil...

Un

des coupa-

bles a expi; l'autre, sans doute, ira se faire

pendre

ailleurs...

Jean...
tes repas
:

Tais-toi!...

je

Mon ordonnance t'abandonne ma case


Ton train dmarre

t'apportera

jusqu' de-

main

matin...

septheures...

Adieu!
Je

me

suis dress, j'ai cri

LE CONQUERANT

311
.

Jean
ner...

merci

. .

Jean, je
Il

Je serai un bon soldat...

me rachterai. faut me pardonJe ne savais

Je suis mou, je suis

faible...

pas

me

conduire... J'avais trop

prsum de

mes
Il

forces... Il faut

me

pardonner, Jean...

a redit

Adieu!
Et

il

est sorti.

Je suis seul, tout seul, en face du papier

lettre,

timbr aux armes des Mallande, o je

griffonne

ma suprme
J'ai retir

confession de conquis-

tador

civil.

de

ma
j'ai

malle

les

trois

cahiers de

mon

journal. Et

relu les tirades


la veille
:

dclamatoires dont je tachais,

du

dbarquement, de fouailler

mon

indolence

((Je veux! je veux! je veux!...

De

toute

ma
fai-

volont qui se tend et qui plus jamais ne


blira, je

veux russir

et je russirai. L'nergie,

la tnacit, l'enttement farouche, la confiance

en moi,

la foi

dans

ma ma

chance, toutes les armes

ncessaires au conqurant sont


glaives
affils,

mon

poing,

sur

poitrine, cuirasses

imp-

ntrables. Je

me

battrai,

sans dfaillance et

sans merci. Et je vaincrai, parce que je veux


vaincre!...

312
J'ai

LE CONQUUANT
referm
:

le

cahier avec un ricanement

amer

avait-il t possible

que je

me

fisse il-

lusion ce point sur moi-mme?... N'tais-je


pas,

d'avance,

condamn

la

dfaite, puis-

qu' cette minute o les remords et les regrets

devraient
le

me

ronger, o je devrais pleurer sur

dsastre de

mes ambitions

et

de

ma vie, mon
qui sera
;

incorrigible lgret

me

dtourne de ce qui fut

et m'attire irrsistiblement A^ers ce

puisque au lieu de gmir je suis prs de


fliciter

me

des rsolutions prises enfin

Soyons franc! Oui,


de dserter
taill,

je suis content, content


n'tais pas

la lutte

pour laquelle je

content de n'avoir plus dsormais discontent

cuter ni dcider,

de

n'avoir plus

qu' obir, passivement et allgrement... Oui,

allgrement! Regrets, remords,

ma

conscience
s'y arrter

de gamin tourdi est impuissante

longtemps. N'ai-je pas oubli dj?...

Non, car voici venir


gile,

Lilette,

menue
le

et fra-

soutenant sur son paule sa tte alourdie

par

le

casque des cheveux blonds,

regard

si

triste et si las!...*

Lilette,

ne

me

regardez pas ainsi!... J'exLilette,


il

pierai, Lilette!...

faut

me

pardon-

LE CONQURANT
ner...

313
et je

Je n'tais pas mchant, Lilette,


j'tais

vous aimais!... Seulement,

un enfant

cervel, paresseux et lche devant l'effort, et


je

vous

ai

perdue

et je

me

suis perdu... Par-

donnez-moi, Lilette!

Ah!

ces

yeux

clairs qui pleurent!...

18

XIX

Le capitaine Forial, commandant

la

S""

com-

pagnie du S^ tranger, Monsieur le capitaine


de Mallande,

commandant V escadro7i de spahis

soudanais, Casablanca.

Colonne du Tafoudet,

le 12 juillet 19...

Mon

cher de Mallande,
le

En

inventoriant

havresac du soldat de

2 classe Malaville,

tu

Tennemi

ce matin, j'ai

dcouvert une liasse de papiers manuscrits qui

me

parut, premire vue, tre


le

une sorte de

journal intime. Je

parcourus, dans l'espoir

d'y rencontrer quelque indication qui fut de

LE CONQURANT

315

nature m'clairer sur les tenants et aboutissants

de ce lgionnaire, sur l'adresse de sa

famille, etc., etc. C'est ainsi

que je

fus

amen
et ses

connatre le vritable
relations avec vous,

nom

de Malaville
il

.l'ai

cru qu

tait

de

mon
que

devoir de ne pas dtruire ces papiers et de vous


les

adresser,

vous jugeant plus

qualifi
il

moi-mme pour

dcider quel usage

sirait

d'en faire et estimant que ces notes vous re-

venaient de droit. Je vous les envoie donc,

sous

pli

cachet que je confie un caporal

rapatri sur Casablanca, par le prochain convoi. Ai-je

besoin de vous donner


le secret

ma

parole de

ne pas trahir
les

que

j'ai

surpris?

Le lgionnaire Malaville a succomb dans


circonstances suivantes
:

Les dissidents Zaan, aprs avoir harcel

toute la nuit nos avant-postes,

prononcrent

au

petit

jour une

offensive gnrale contre

notre position. Leur attaque se dessina plus particulirement vive sur la face nord du bivouac,

ils

savaient devoir se heurter aux contin-

gents indignes, Algriens et Sngalais, dont


le feu,

moins

prcis, leur semblait naturelle-

ment moins redoutable. Ma compagnie

reut

316

LE CONQUERANT

ordre du gnral H...,

commandant

la

colonne,

de renforcer cette

face.

J'y portai

mes quatre

sections, qui occulibre

prent

un

intervalle

demeur

dans

la

tranche. Les Marocains tenaient vis--vis de

notre ligne une crte distante de quatre cents

mtres environ. Tapis entre


les

les

roches

et

sous

buissons de jujubiers,

ils

dirigeaient sur le

camp une

fusillade trs nourrie, d'autant plus

meurtrire que nous tions placs en contre-

bas et que leur


d'enfilade.

tir

plongeant nous prenait


soit

Toutes leurs balles portaient,

sur les tireurs, soit sur les rserves, soit sur

nos trains rgimentaires. Je comptai, pour


part,

ma

en quelques minutes, sept morts

et

douze

blesss graves.

Le gnral
:

H...

rsolut de brusquer les

choses

il

m'enjoignit de dloger l'ennemi

la baonnette.

A mon commandement,
les

les clai-

rons sonnrent la charge et

quatre sections

dployes se lancrent au pas de course sur


les pentes.

Les Zaan,

dont vous

avez apprci

le

mordant, ne se laissrent pas intimider par


notre mouvement, et nous dmes, une fois par-

LE CONQUERANT

317

venus au sommet du mamelon, engager avec

eux une

srie de

combats corps corps.


les

Ils

se jetaient sur
et

nos hommes, que

rochers

les arbustes

contraignaient s'gailler en
ils

petits

paquets de trois ou quatre;

jouaient
brousse,
fusil.

du couteau ou bien, allongs dans

la

lchaient bout portant leur coup de

Le lgionnaire
ft

MalaA^ille,

au cours de cette

bagarre,

partie d'un

groupe d'une dizaine

des ntres que je rassemblai et guidai moi-

mme.
train.

C'est ainsi

que

je puis

tmoigner de
et

son intrpidit, de sa crnerie

de son en-

Parmi tous

ces

braves accomplissant

leur devoir avec cette hroque coquetterie qui


est

de tradition chez nos lgionnaires,


le

il

tait,

de beaucoup,

plus brave. Je le vis, plu-

sieurs reprises,

bondir dans

les fourrs d'oil

partaient les coups de feu et lutter, seul contre


cinq, jusqu'au

moment o ma

petite troupe,

accourue
il

la

rescousse, le dgageait. Alors

fonait de nouveau. J'eus l'impression trs


Il

nette qu'il cherchait la mort.

devait la trou-

ver enfin, telle probablement qu'il la souhaitait et telle

que chacun de nous

la rve.

Nous

tions matres

du

terrain.

Les sec-

18.

318

LE CONQURANT

tions se reformaient. J'appelai Malaville qui

s'avana, l'arme au bras. Je lui dis

Je vous

promets que vous aurez


C'est ce

la

mdaille militaire.

moment-l qu'une
Il

balle l'atteignit,
cri,

en plein front.
C'est ainsi

tomba, sans un

tu raide.
et

que mourut, bellement

en

soldat, le lgionnaire Malaville.

Nous

l'avons

inhum au revers de
une

la col-

line conquise la baonnette par

ma compafeuille

gnie. J'ai pris soin de relever sur

de

mon

carnet (je la joins

ma

lettre) les

ab-

scisses,

ordonnes
le cas

et

alignements qui vous

permettront,

chant, de reprer l'emCelle-ci a t,

placement de sa tombe.

comme

d'usage quand une occupation territoriale ne


doit pas s'ensuivre

immdiatement, dissimule
de Malaville chapet,

de

telle sorte

que

les restes

peront aux recherches des dissidents,


suite,

par

aux mutilations qui sont de rgle en pays

berbre.

Je tiens complter ce

rcit,

dont vous

excuserez la brivet, par quelques renseigne-

ments sommaires sur


le

la

manire de servir

et

caractre de Malaville. C'tait

un soldat un
indcis,

peu mou, un peu rvasseur, un peu

LE CONQUERANT
mais propre, dvou, anim d'un excellent
prit, disciplin et

319
es-

mme, me

semblait-il, dvor

par

la soif
:

de l'obissance. C'tait l sa caracle culte, la

tristique

passion de l'obissance,

comme

s'il

avait eu conscience
Il

de son inca-

pacit se rgir soi-mme.


crois, qu' sa

comprenait, je

nature fminine les rglements

et la hirarchie militaires fournissaient

un

ca-

dre

artificiel

qui i'tayaient et la soutenaient.

Jamais un murmure, jamais un de ces grogne-

ments qui valurent aux vtrans de

la

Grande

Arme

leur sobriquet et dont nos

rengags

accompagnent chacun de leurs


au contraire,
les

actes. Il piait,

dsirs
les

ou

les

volonts

de

ses suprieurs,

pour

prvenir et s'y con-

former.

Je vous avoue qu'un zle aussi fivreux et

aussi rare m'intriguait.


tait

de planton devant
la

Un ma

soir

que Malaville
en
fis

tente, je lui

plaisamment
ceci

remarque. J'ajoutai peu prs


de commander, avec

Il est trop facile

des subordonns de votre espce. Vous gtez

le mtier. Il

ne rpondit

rien,

mais ses lvres trem-

blrent

comme

si elles

articulaient tout bas les

320

LE CONQURANT
qu'elles se

mots
haut.

refusaient prononcer tout

Somme toute, c'tait un des meilleurs soldats de mon unit. Ses chefs et ses camarades

le regrettent.

Je suppose que la colonne ne tardera gure

rallier le Bled-el-Makhzen.
cili

Nous avons conde ces mesqui prescrivaient,

de notre mieux

les instructions

sieurs

du Quai d'Orsay

comme

toujours, de conqurir bien plus par la


les

persuasion que par

armes

avec

les n-

cessits inluctables de toute

bonne politique

en terre arabe, o l'on doit frapper d'abord

pour

tre ensuite utilement cout.

Les Zaan

ont reu deux frottes qui leur inspirent des


rflexions salutaires et qui, les ayant mis en

rgle avec Allah, dieu des armes, les autorisent, sans

que leurs pouses soient tentes de

leur cracher au visage, traiter de leur sou-

mission.

Une

vingtaine de douars nous ont


la

dpch des missaires qui ont, selon

cou-

tume, gorg des taureaux aux pieds du kbir


H... et

demand l'aman.
pu, sans casse inutile, pous-

Nous aurions

ser jusqu'aux portes de Knifra, mais le susdit

LE CONQUERANT

321

Quai d'Orsay, mieux inform sans doute que


le

Rsident, nous a

fait

dfense de planter sur

ce repaire de pillards et de coupeurs de routes


le

drapeau tricolore.

On

craint, prtend

un ma-

nitou de l-bas, d'mouvoir l'opinion publique,


surexcite dj par l'explosion subite

du rcent

scandale politico-mondain; on craint une interpellation, la

Chambre ou au
fameux
:

Snat, de je

ne

sais quel orateur

c'est

donc partie

remise.

Je vous avoue que la perspective de rin-

tgrer pour quelques semaines le sein de la


civilisation n'a rien qui m'afflige.

Mes

bottes
r-

n'ont plus de semelles,

mes chemises sont


mes

duites ltat d'cumoires et ces chaussettes somptueuses

chaussettes,

que nous achetdans un bazar

mes ensemble,
qu'un souvenir.

la

il

y a

trois mois,

de Casablanca, mes chaussettes ne sont plus

Et puis, je subis

les

premires attaques de

maladie bizarre qui


:

est spciale

aux coureurs
s'ef-

de brousse

j'ai d.es

visions.

Pendant que

fectue la marche, kilomtre aprs kilomtre,


je

ne vois, au lieu des mamelons assoupis sous

leur

manteau de vapeurs dansantes,

je ne vois

322

LE CONQUERANT

que chopes dbordantes de bire glace, que


hanaps, que
fioles et carafes

emperles de bue.

Le nez pendant sur l'encolure de


trier, la

mon

des-

nuque
o

rtie, le

dos tremp de sueur, je


et

compose avec minutie


intrieurs
je figure

attendrissement des

moi-mme, au premier
la

plan,

du linge propre sur

peau, ras, pimdes piots de

pant, l'il merillonn,

humant

Champagne
licieuse

frapp, savourant la

pnombre d-

d'une chambre aux contrevents soi-

gneusement rabattus. D'autres hallucinations


encore
rai pas.

me

hantent, sur lesquelles je n'insiste-

Et je barre sur
les

mon

calendrier,

comme

un potache,

jours et les semaines.


est

Mes

lascars, et ceci
la

plus important,
et

prouvent

mme

fringale de repos

de

dtente. Ils sont nerveux,


bles, tels des

ombrageux,
la

irascitrotte,

pur sang qui, aprs

rude

rclament

l'curie.

Je sens qu'ils ont besoin de

flneries, de beuveries et de

jeunes personnes
et la

qui raconter, le verre en

main

tunique

dboutonne, leurs exploits tant


fis.

soit

peu ampli-

Encore huit jours d'tapes, d'impatience

et

de hennissements, et nous nous gaverons,


et

eux

moi, des joies prosaques

et ncessaires.

LE CONQUERANT

323

Nous serons
le

Rabat

le

samedi 20. Je
centurie au
le train.

remettrai

commandement de ma
le

lieutenant Steffler et je bondirai dans

Je vous prie dner,

dimanche

21,

mon

cher de Mallande, au cabaret de votre choix,

Htel Central ou Maison Fleurie. Nous deviserons allgrement, en garons qui, pour avoir
diverses reprises frl de prs la mort, savent
le

prix de la vie; nous viderons


la
s'il

un flacon de
disparus.

clos-vougeot

mmoire des amis


vous

Et nous irons,

plat^ finir la soire

au

promenoir de l'Alhambra.

Le tortueux Simonids

prside-t-il tou-

jours aux destines de ce mauvais lieu? A-t-il

renonc sa dplorable tentative d'importer


sur les rives marocaines les roulades et les tr-

molos de nos antiques oprettes? Je


aimant mieux cent
fois les

le

souhaite,
et les ca-

gambades
que

brioles d'une gaillarde court-vtue


lises

les

voca-

d'un tnor quinquagnaire en perruque

de filasse blonde...

Blonde!

l'tait-elle

assez,

blonde, cette
il

petite

danseuse qui nous ravissait,


.

y a

trois
! .
.

mois

Une

pointe sche du matre Helleu

Qu'elle tait frle, et gracieuse, et jolie!

Vous

324

LE CONQURANT
tiez

en souvient-il, de Mallande? Vous en

fru, n'est-il pas vrai? Je confesse qu'elle avait

troubl

mon

vieux cur, sec

et

ratatin, de

clibataire impnitent... Et quelle fin misrable


et

mystrieuse a eue cette mignonne crature

Vous vous

rappelez, hein? J'ai lu dans la Vigie

marocaine que des agents l'avaient ramasse,

un matin, dans un caniveau de


ech-Chleuh,
le

la

rue Djem-

sein

gauche trou de deux


son entreteneur en pied,

balles, et, prs d'elle,

ce jeune freluquet de Ben-Lahan, proprement

surin par quelque apache.

Avez-vous acquis, sur

cette

nigmatique

his-

toire,

des lumires nouvelles? Non, j'imagine.


n'a pas

La pgre cosmopolite de Casablanca


accoutum de convier
la police

au rglement

de ses querelles intestines. Le portefaix mafflu

qu'on avait

cofr,

un

certain Pinguet, n'a-t-il

pas t relax, faute de

preuves

et

nul

t-

moin ne
humble

se prsentant?

On

aurait du,

mon

avis, interroger la

dame

Aline, reine

des truands et impratrice des gueux. Mais on


la dit millionnaire et, qui plus
est,

protge

sournoisement par

le

consul d'une puissance

trangre dont elle serait l'espionne et l'asso-

LE CONQURANT
cie en

385
l'a-

tripotages de toute espce. Aussi

t-on laisse bien tranquille en son castel de


cette rue

Djema-ech-Chleuh o gisaient pr-

cisment les dpouilles mortelles de ce prtentieux Ben-Lalian et de l'exquise Lilette.

Tout de mme,

il

est

un peu

fort

que notre
ft-ce

uvre de conqute puisse apparatre, ne


qu'au regard des ignorants
difie
et

des malveillants,

pour l'unique
Il

profit des Aline et autres

indsirables.

est pnible

de se dire, quand on

offre sa poitrine

aux

projectiles des

moukkalas

berbres, qu'on risque sa prcieuse carcasse

pour emplir d'cus


ralit, ce n'est

la

bourse des gredins...

En

pas pour ceux-l que nous peiles

nons, mais pour


apport
les
ici

honntes gens qui ont

leurs capitaux et leur nergie,


et

pour

commerants
la

les

industriels

de chez

nous, pour

France, n'est-ce pas, de Mal-

lande? Que l'une de ces canailles bnficie de

nos

efforts,

glane

l'pi

qu'ont engraiss notre


!

sueur et notre sang, qu'importe

La

justice

immanente aura son heure,


coquin triomphant...

la justice qui,

sous

toutes les latitudes, attend au dernier carrefour


le

Vous me pardonnerez

cette digression qui


19

326

^^^'

CONQURANT

pue

le

prche. J'aurais voulu, je voudrais ne


et frivoles

remuer que de gais


j'aperois, de

pensers; mais

ma

tente, la colline

o nous avons
Ils taient

enfoui

mes vingt- quatre lgionnaires.

mes

enfants, et de les savoir endormis tout

jamais, serrs dans leurs longues capotes, de


savoir que je n'entendrai plus jamais leurs gros
rires et leurs lazzi l'adresse des gazettes teu-

tonnes,
A peu que
le

cur ne me fend,

comme

crivait Franois Villon.

Trve de jrmiades! Ne nous frappons

pas...
xAlon

cher de Mallande, bientt!

Affectueuse poigne de main de


votre

FORTAL.

FIN

251-16.

Coulommiers.

Imp. Paul

BRODARD.

4-16.

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