Vous êtes sur la page 1sur 314

UN CORAZN POR CONQUISTAR

JOHANNA LINDSEY
Traductor: Marc Barrobs



Ttulo original: One Heart to Win Traduccin: Marc Barrobs 1. edicin: abril 2014

Ediciones B, S. A., 2013
Consell de Cent, 425-427 - 08009 Barcelona (Espaa)
www.edicionesb.com
DL B 8.263-2014
ISBN DIGITAL: 978-84-9019-764-6

Todos los derechos reservados. Bajo las sanciones establecidas en el ordenamiento jurdico,
queda rigurosamente prohibida, sin autorizacin escrita de los titulares del copyright, la
reproduccin total o parcial de esta obra por cualquier medio o procedimiento, comprendidos la
reprografa y el tratamiento informtico, as como la distribucin de ejemplares mediante alquiler
o prstamo pblicos.

CONTENIDO
1
2
3
4
10
11
12
13
14
15
16
17
18
19
20
21
22
23
24
25
26
27
28
29
30
31
32
33
34
35
36
37
38
39
40
41
42
43
44
45
46
47
48
49
50
51
52
53
54

1
Rose Warren dej de llorar justo antes de que su hija Tiffany abriera la
puerta de su mansin de piedra rojiza, pero no poda quitarse de la cabeza
las palabras que haban provocado sus lgrimas:
Ven con ella, Rose. Ya hace quince aos, no crees que ya nos has
torturado bastante?
Habitualmente dejaba que fuera su hija, que haba cumplido los
dieciocho aos el mes anterior, quien leyera las cartas de Franklin Warren.
Frank sola escribirlas impersonales para que Rose pudiera compartirlas
con su hija. Esta vez no lo haba hecho, as que Rose la pleg y se la meti
en el bolsillo en cuanto oy la voz de Tiffany en el vestbulo. La joven no
conoca el autntico motivo por el cual sus padres no vivan juntos. Ni
siquiera Frank saba el motivo real que ella haba tenido para dejarlo. Y
despus de tantos aos, era mejor que siguiera as.
Tiffany, ven al saln, por favor! le grit Rose antes de que pudiera
subir a su habitacin.
Con la luz de la tarde centelleando en su cabello rubio rojizo, Tiffany se
quit el sombrero mientras entraba en el saln y luego la capa corta y fina
que llevaba sobre los hombros. El tiempo era ya demasiado caluroso para
un abrigo, pero aun as una dama de Nueva York tena que vestir
respetablemente cuando sala de casa.
Rose mir a Tiffany y record una vez ms que su pequeina ya no era
tan pequea. Desde que su hija haba cumplido los dieciocho aos, Rose
haba rezado ms de una vez para que dejara de crecer. Ya estaba bastante
por encima de la media de metro setenta y a menudo se quejaba de ello.
Tiffany era tan alta por su padre, Franklin, y tambin tena sus ojos verde
esmeralda, aunque ella no lo saba. Tena los huesos delgados de Rose y
unas facciones delicadas que la hacan ms que bonita, aunque solo en
parte haba heredado el cabello pelirrojo de su madre; el de Tiffany era
ms bien cobrizo.
He recibido una carta de tu padre.
Ninguna respuesta.
Tiffany sola emocionarse con las cartas de Frank, aunque de eso haca
ya mucho tiempo, ms o menos por la poca en que haba dejado de
preguntar cundo las visitara.
A Rose le rompa el corazn ver la actitud de indiferencia que haba
adoptado su hija hacia su padre. Saba que Tiffany no conservaba ningn
recuerdo de l. Era demasiado pequea cuando Rose y ella se haban
marchado de Nashart, en Montana. Rose saba que debera haber dejado
que se conocieran a lo largo de todos aquellos aos. Frank
haba sido magnnimo envindole a los chicos, aunque ella estaba
segura de que lo haba hecho para hacerla sentir culpable por no
corresponderle y permitir que su hija lo visitara. Tema que Frank no
dejara que Tiffany volviera a casa con ella. Era un temor infundado, su
peor pesadilla. En un exabrupto, la haba amenazado con quedarse a su
hija. La haba amenazado con muchas cosas con tal de volver a reunir a su
familia. Y ella ni siquiera poda culparlo por ello! Pero eso no iba a
ocurrir. Imposible. Y ahora tendra que enfrentarse a su peor miedo: que
cuando Tiffany se fuera a Montana, ella jams volviera a verla.
Debera haber insistido en que el prometido de Tiffany viniera a Nueva
York a cortejarla. Pero eso habra sido la gota que colma el vaso para
Frank, que haba respetado el deseo de Rose durante quince aos y se haba
mantenido alejado de ella. Pero haba llegado el ao en que ella le haba
prometido que Tiffany volvera a vivir bajo su techo.
Rose no poda mantenerlos separados por ms tiempo y seguir con la
conciencia tranquila.
Tiffany se detuvo ante ella y alarg la mano reclamando la carta, pero
Rose, en vez de drsela, le seal el sof.
Sintate.
Su hija arque la ceja al negrsele la carta, pero tom asiento frente a
ella. La sala era espaciosa. La mansin era espaciosa.
Los padres de Rose descendan de una familia rica del Viejo Mundo, y
toda su riqueza era ahora suya.
Cuando Rose haba vuelto de Montana con su hija de tres aos, haba
encontrado a su madre recuperndose de una serie de enfermedades que la
haban dejado invlida durante los cinco aos que Rose haba estado fuera.
La anciana solo dur cuatro aos ms, pero al menos Tiffany tuvo la
oportunidad de conocer a su abuela.
Aquella haba sido una poca dolorosa para Rose. Haba tenido que
abandonar a su marido y a sus tres hijos varones y luego haba perdido a su
nico progenitor vivo. Pero al menos le haba quedado Tiffany.
Probablemente se habra vuelto loca de pena si tambin hubiera tenido que
abandonarla a ella.
No obstante, ahora tambin haba llegado el momento para eso...
Ya vuelve a tocar charla? pregunt la joven con tono de hasto.
Te has vuelto muy insolente desde que cumpliste los dieciocho
observ Rose.
Si es as como quieres llamar a ese resentimiento que me carcome,
pues adelante. Llmalo insolencia.
Tiffany...
No pienso ir a Montana, mam. No me importa si eso implica un
derramamiento de sangre. No me importa si eso implica que jams volver
a ver a mis hermanos. Me niego a casarme con alguien a quien no conozco
dijo Tiffany cruzando los brazos y alzando la barbilla desafiante . Ya
est, por fin lo he dicho y no voy a cambiar de opinin.
Estoy de acuerdo.
Tiffany abri los ojos como platos antes de chillar aliviada.
Gracias, mam! No te imaginas lo mal que me senta con la
perspectiva...
Deberas dejarme terminar. Estoy de acuerdo en que no te cases con
un hombre al que no conoces. Irs a Montana para conocerlo. Tendris
varios meses para conoceros. Cuando termine este tiempo, si no es de tu
agrado, entonces s, podrs romper el compromiso y volver a Nueva York
antes de que llegue el mal tiempo. Te doy mi palabra, Tiffany.
Por qu nunca me dijiste que tendra algo que opinar acerca de este
matrimonio que pap y t concertasteis para m cuando todava era un
beb?
Porque tena la esperanza de que honrases este compromiso por
voluntad propia.
Quera que crecieras acostumbrada a la idea, esperaba incluso que a esta
edad ya incluso lo estuvieras esperando.
Pero es que Montana todava est por civilizar!
Podramos seguir esta conversacin sin gritos, por favor? repuso
Rose, y aadi con una leve sonrisa: El Territorio de Montana no es tan
incivilizado como crees. Supona que tus hermanos ya te haban
convencido de ello. Y es uno de los lugares ms hermosos que he visto
jams. Puede que incluso te acabe gustando.
Me gusta Nueva York, donde me he criado, donde viven mis
amistades, donde vives t refunfu Tiffany, y agreg en voz ms alta
: Donde los hombres no llevan pistolas al cinturn porque siempre haya
que estar preparado para disparar, incluso a las personas. Cmo pudiste
aceptar este arreglo, mam?
Fui yo misma quien lo sugiri.
Rose nunca se lo haba dicho a su hija, y ahora, viendo sus ojos
esmeralda abiertos como platos, dese haber podido explicrselo de otra
manera.
Pero no haba otra.
O sea que eres t quin me echa a los lobos?
Oh, santo cielo, Tiff, no seas tan melodramtica. Era lo nico que
poda hacer para poner fin a la enemistad entre los Callahan y los Warren.
Aquella franja de tierra con agua entre las dos propiedades no fue ni
siquiera lo que comenz la rivalidad, aunque los dos bandos la utilizan
para mantener viva la enemistad, afirmando ambos que les pertenece.
Jams haba visto tanta testarudez. Cada vez que se acercaban a aquella
agua al mismo tiempo, haba tiros. Si alguna vaca cruzaba el ro, no la
devolvan, lo que provocaba ms tiros. Drosla a ti y a Hunter Callahan
como parte del acuerdo matrimonial terminar con el conflicto.
O sea que asumiste la responsabilidad de poner fin a un conflicto que
no es cosa tuya sacrificando a tu nica hija?
Para tu informacin, jovencita replic Rose exasperada, Zachary
Callahan es uno de los hombres ms guapos que conozco. No me caba
ninguna duda de que sus hijos creceran igual de guapos, teniendo en
cuenta lo hermosa que era la mujer con quien se cas. No me pareci para
nada un sacrificio, estaba convencida de que estaras encantada de casarte
con un Callahan. Aunque claro, como forastera vea las cosas de otro
modo. Los rancheros eran agresivos, incluso posesivos, s, aunque no creo
que eso fuera algo exclusivo de la zona. Frank y Zachary solo eran dos
hombres tercos que no estaban dispuestos a ceder ni un centmetro. Ya la
cosa se las traa, y aquella agua en el lmite entre ambos ranchos era la
gota que colmaba el vaso.
Personalmente, no creo que los Callahan sean mala gente. Zachary puede
ser un ganadero competitivo y malhumorado, pero tiene fama de marido
devoto y buen padre, algo que dice mucho de una familia.
No te corresponda a ti poner fin al conflicto, mam. Por qu tuviste
que meterte?
Rose no quera agobiarla con los horrores que haba vivido en aquella
poca. Haba tiroteos tan a menudo que tema que la siguiente bala
alcanzara a alguno de sus hijos. Entonces se le haba ocurrido una idea
sencilla: poner fin al conflicto con un matrimonio. Cuando le plante la
idea a Frank por primera vez, no saba que Tiffany y ella no seguiran en
Montana. Se imaginaba a Tiffany y Hunter creciendo juntos, siendo amigos
primero y con el tiempo enamorndose de una manera natural...
Rose trat de explicrselo a su hija en trminos ms sencillos.
Detestaba aquella enemistad, pero tambin es verdad que trat de
ignorarla hasta la noche en que trajeron a casa a tu padre medio muerto. No
fue un Callahan quien le dispar, sino uno de los jornaleros de los
Callahan. Es algo curioso del Oeste: los empleados tambin toman partido
y algunos no siguen las rdenes demasiado bien. Pero en cualquier caso, tu
padre estuvo a punto de morir y yo estaba tan desesperada por poner fin a
aquel derramamiento de sangre que habra hecho cualquier cosa. Y eso fue
lo que logr con el compromiso de boda.
Desde entonces ha habido tregua. Tus hermanos han podido crecer sin
tener que esquivar las balas cada vez que salan del permetro del rancho.
Rose contuvo la respiracin esperando la respuesta de Tiffany. Lo que le
haba contado a su hija no era ninguna mentira, solo verdades a medias.
Aunque era exactamente lo que todos haban pensado cuando le dispararon
a Frank. Pero el pistolero no trabajaba para los Callahan. Tena otro jefe,
mucho ms despiadado, que era quien mova los hilos. Cuando Rose lo
descubri y supo que no poda culpar a los Callahan, hizo lo nico que se le
ocurri para evitar que Frank se vengara una vez recuperado: volvi a sacar
la idea de una tregua a travs del matrimonio, una manera segura de poner
fin a aquella deplorable enemistad de una vez por todas, y esta vez insisti.
Ella era la nica que saba lo que haba ocurrido realmente aquella noche
y por qu. Y as seguira. Que Tiffany aceptase un matrimonio arreglado
poda ser realmente la salvacin para dos familias vecinas demasiado
tozudas para ponerse de acuerdo en compartir el agua en vez de combatir
por ella. No obstante, Rose no iba a obligar a su hija a solucionar un
problema que ya duraba generaciones. nicamente le pedira que les diera
una oportunidad a Montana y a Hunter Callahan.
Afortunadamente, Tiffany mostr curiosidad Entonces, qu pasa si
decido anular la boda? Volvern a matarse unos a otros?
Rose sinti vergenza.
No lo s. Tengo la esperanza de que estos quince aos de llevarse bien
les hayan demostrado que jams deberan haber perseverado en una guerra
iniciada por sus abuelos y que nada tiene que ver con ellos.
Cul fue el detonante?
No estoy segura. Algo sobre una boda que acab en tiroteo.
Quieres decir que ambas familias iban a unirse a travs de un
matrimonio hace dos generaciones?
Eso parece.
No es un buen augurio para tu idea de volver a intentarlo. De hecho,
parece que el destino no quiera que se celebre un matrimonio entre las dos
familias.
Con esta actitud seguro que no ocurrir replic Rose con una
mirada severa hacia su hija. Podras al menos ir a conocer a ese chico
sin prejuicios? Dale una oportunidad, Tiffany. Podra hacerte muy feliz.
La joven lo medit unos segundos antes de admitir:
Ahora que s que no tengo que casarme con l obligatoriamente,
supongo que puedo intentar considerar el asunto desde otra perspectiva,
como unas vacaciones de verano de dos meses en otra parte del pas.
Cundo nos vamos?
Yo no ir. Bueno, no todo el camino. Te acompaar hasta Chicago y
me quedar all esperando el resultado de tu cortejo.
Tiffany dej caer los hombros al or la noticia.
Y por qu te tomas la molestia, si no piensas llegar hasta el final?
Porque quiero estar relativamente cerca por si acaso me necesitas, y
con el ferrocarril que ya conecta con Nashart, Chicago queda bastante
cerca. Anna ir contigo, por supuesto. Y he dispuesto que un sheriff
jubilado se rena con nosotras en Chicago para escoltarte durante el ltimo
tramo de tu viaje y dejarte sana y salva en la puerta de casa de tu padre.
Rose iba a romper a llorar si Tiffany no cambiaba aquella expresin tan
triste ante su inminente separacin.
No te sientes siquiera un poco emocionada con el viaje? pregunt
esperanzada.
No respondi la chica con tono monocorde mientras se levantaba
para salir de la sala.
Ni por volver a ver a tu padre?
Volver? Se volvi con un gruido. Ni siquiera lo recuerdo; t y
l ya os asegurasteis de que no tuviera ningn recuerdo de l. As que te
ser sincera, mam: si pudiera acabar con todo esto sin siquiera ver a
Franklin Warren, lo hara.
Tiffany!
Hablo en serio, y no me salgas con tus justificaciones sobre por qu
me he criado sin un padre. Si realmente hubiera querido verme, ya habra
encontrado la manera. Pero no quiso. Y por mi parte, ya es demasiado
tarde.
Rose vio lgrimas de ira brotando de los ojos de Tiffany mientras se
marchaba corriendo del saln. Dios santo, qu les haba hecho a las
personas que ms amaba?
2
Tiffany detestaba discutir con su madre, tanto que todava senta un
doloroso nudo de emociones en el pecho cuando baj a cenar aquella
noche. Pero a su madre le bast una mirada para entenderlo y le tendi los
brazos. La joven corri hacia ellos para que la abrazasen. Las dos se rieron
al poco rato porque Tiffany, que era ms alta de lo normal, haba tenido
que agacharse un poco para que su madre la estrechara.
Rose la cogi por la cintura y la condujo hacia el comedor. En casa de
las Warren las cenas eran formales, con invitados o sin ellos, y madre e
hija se vestan como corresponda. Tiffany luca un vestido largo de color
coral con lentejuelas de marfil que perfilaban el escote cuadrado. El de
Rose era azul marino con encaje negro, aunque su resplandeciente cabello
pelirrojo contrarrestaba aquellos colores tan lgubres. Solo uno de los
cuatro hermanos Warren era pelirrojo como Rose, Roy, el tercero. Los
otros dos eran rubios como su padre. Solo Tiffany, con su pelo rubio rojizo,
tena una mezcla de los colores de sus dos padres.
No volveremos a hablar del tema hasta que llegue la hora de hacer las
maletas le asegur Rose mientras se sentaban una a cada extremo de la
larga mesa.
No pasa nada, mam. Me haba convencido de que no ira, pero ahora
que s que s que ir, tengo algunas preguntas que hace tiempo que debera
haberte hecho.
Tiffany se dio cuenta de que tal vez no tendra que haber aadido la
parte de hace tiempo. Un destello de recelo cruz el rostro de su madre
antes de responder con una sonrisa.
Por supuesto.
S que el Expreso Transcontinental puede atravesar el pas hasta
California en el tiempo rcord de cuatro das, y que Chicago ni siquiera
est a mitad de esa distancia. Agradezco que vayas a viajar conmigo hasta
all, pero por qu prefieres quedarte en Chicago en vez de volver a casa a
esperar el resultado del cortejo?
Es eso realmente lo que te preocupa?
Tiffany rio entre dientes.
No. Lo que no entiendo es que si vas a llegar tan lejos, no veo por qu
no podras hacer todo el viaje hasta Nashart. Por qu pasar dos meses en
un hotel cuando...?
Chicago es la ciudad importante ms cercana que me ofrece las
comodidades a que estoy acostumbrada.
Vale, pero no hay un hotel en Nashart?
No lo haba la ltima vez que estuve all, solo una casa de huspedes.
Tal vez ahora s que lo haya, pero no podra esconderme en un pueblo
tan pequeo. Hay demasiada gente que se acuerda de m. Frank se enterara
y empezara a echar puertas abajo.
Tiffany la mir con incredulidad.
Echar puertas abajo?
Ests exagerando, no?
No.
Entonces, por qu no vino aqu y ech abajo nuestra puerta?
inquiri Tiffany con un punto de irritacin que, por suerte, su madre no
pareci advertir.
Porque saba que lo habra hecho encarcelar respondi Rose antes
de aadir con fastidio: En Nashart nadie pestaeara siquiera ante un
comportamiento tan vandlico.
Por qu no?
Porque todava soy su esposa y todos lo saben.
Y cmo es eso, mam?
Ah estaba, flotando en el aire entre ellas, la pregunta que ms interesaba
a Tiffany y para la cual jams haba tenido una respuesta satisfactoria. Sus
padres llevaban quince aos separados pero no se haban divorciado para
poder volver a casarse. Y Rose todava era una mujer hermosa. Ni siquiera
haba cumplido los cuarenta.
Los padres de Tiffany se haban conocido en Chicago cuando Rose haba
ido a visitar a su ta abuela, ahora ya fallecida. Su ltima noche en la
ciudad, Rose haba asistido a una cena que daba un amigo de su ta, que era
el abogado contratado por Franklin Warren para negociar ciertos contratos
de ganado que haba ido a firmar a la ciudad, de modo que tambin lo
haban invitado a la cena.
Tras haber estado charlando entre ellos aquella noche toda la noche,
en realidad, Frank subi impulsivamente al tren de Rose al da siguiente
y la acompa hasta Nueva York, donde comenz un ardoroso cortejo que
a ella le hizo perder la cabeza. Se casaron al mes siguiente. Y eso era casi
lo nico que saba Tiffany sobre la boda de sus padres.
Como Rose no responda a la pregunta, aadi con reproche:
Daba por sentado que cuando cumpliera los dieciocho me contaras
por fin por qu estoy viviendo aqu contigo mientras mis hermanos lo
hacen en Montana con mi padre.
No hay nada que contar dijo Rose evasivamente, y empez a tomar
la sopa que acababan de servirles. Tu padre y yo no estbamos hechos el
uno para el otro.
Pues lo estuvisteis el tiempo suficiente para casaros y tener cuatro
hijos.
No seas impertinente.
Lo siento dijo Tiffany con una mueca de pesar. Eso ha estado
fuera de lugar. Pero, mam, por favor, ya soy lo bastante mayor para saber
la verdad, y me gustara saberla antes de conocer a mi padre.
Rose sigui comiendo.
Pareca dispuesta a fingir que no estaban manteniendo aquella
conversacin.
Tiffany todava no haba tocado su sopa.
Se debata entre ponerse terca o rendirse, cuando Rose dijo finalmente:
Nos casamos precipitadamente, Tiffany, antes de descubrir lo poco
que tenamos en comn. Y l no me advirti con antelacin de aquella
enemistad que iba a entrometerse en nuestro matrimonio. Aun as, yo
intent que lo nuestro saliera adelante. Yo lo amaba, sabes?
Y todava lo amaba, pens Tiffany, pero no lo dijo. Su madre segua
evitando la pregunta. Que le dijera que Frank y ella no tenan nada en
comn era una simple excusa para no tener que contarle el autntico
motivo que la haba llevado a separarse de su marido.
Me habra divorciado de tu padre aadi Rose si hubiera tenido
un motivo para ello.
Te refieres a otro hombre?
S. Pero jams lo hubo. Y en realidad, dudo incluso que me hubieran
dado el divorcio. Poco tiempo despus de que me escabullera, llevndote
conmigo, me dijo que se opondra al divorcio.
Te escabulliste?
S, a medianoche, para tomar la diligencia a primera hora de la
maana y cogerle ventaja a Frank. Entonces el ferrocarril todava no
llegaba a Montana. Y mi doncella le hizo perder tiempo ocultndole que
me haba ido y fingiendo que yo estaba enferma.
Tiffany estaba fascinada. Era la primera noticia de que su madre haba
dejado Montana como una fugitiva.
Aunque si al despertarse Frank no haba reparado en su ausencia...
No dormais en la misma habitacin?
No, en esa poca ya no.
A Tiffany el tema no le causaba ningn rubor, por lo que le result
extrao que su madre se sonrojara de repente. No haba visto a su madre
ruborizada ni siquiera cuando un par de aos antes le haba dado a su hija
toda la informacin que tena que saber sobre la vida matrimonial. Pero si
el matrimonio de sus padres se haba deteriorado al punto de no compartir
dormitorio, Tiffany ya tena en gran parte la respuesta. Rose deba de haber
dejado de amar a su marido, as de sencillo. O eso o que Franklin Warren
se haba convertido en un mal esposo, tanto como para que Rose ya no
soportara vivir con l. Y esto ltimo era algo que Tiffany quera saber
antes de presentarse en su rancho. Y si trataba de impedirle que se
marchara en caso de que ella decidiera no casarse con Hunter Callahan, del
mismo modo que haba tratado de evitar la marcha de Rose?
Pero Tiffany le ahorr responder a la pregunta, ya que su madre pareca
muy incmoda con el tema. Y Tiffany todava senta curiosidad por cmo
haba logrado escapar, especialmente porque ahora tal vez le tocara hacer
lo propio.
No es ms rpido un caballo que una diligencia? pregunt.
S, pero saba que Frank nos atrapara, as que en el pueblo siguiente
compr un billete de diligencia hasta la terminal de tren ms cercana, pero
no lo abordamos.
Al contrario, nos escondimos en aquel pueblo.
No tengo recuerdos de ese viaje, ninguno.
No me extraa, con lo pequea que eras.
As que nos adelant?
S. Era mucho menos angustioso saber dnde estaba que tener que
mirar atrs constantemente. Le envi un telegrama a mi madre para
avisarle que l llegara y que estuviese alerta. No pudimos venir
directamente a casa por la testarudez de tu padre. Se estuvo dos das sin
dormir, yendo de un lado al otro delante de la casa, esperando nuestra
llegada. Se qued en Nueva York tres meses, aporreando cada da la puerta
de esta casa. Un da incluso logr colarse.
Y nosotras ya estbamos aqu?
No, yo no estaba dispuesta a venir hasta que l se hubiera marchado
de la ciudad. T y yo nos quedamos en casa de una vieja amiga del colegio,
cerca de aqu. Mam hizo arrestar a Frank, por supuesto, por haber
empujado a nuestro mayordomo y registrar la casa de arriba abajo. Estaba
furiosa con l porque su insistencia nos impeda volver a casa.
Dej que se pudriera una semana en la crcel antes de retirar la denuncia
a peticin ma. Despus de eso, Frank se rindi y volvi a Montana.
Tal vez no se ha divorciado de ti porque todava tiene la esperanza de
que vuelvas con l aventur Tiffany.
Oh, de eso no me cabe duda. Por mucho que yo dijera o por muy
desagradable que me pusiera, l sigui creyendo que algn da volvera a
su lado.
Y volvers?
Rose baj la mirada a la mesa.
No.
Y no crees que no haber tratado de obtener el divorcio le da falsas
esperanzas? Despus de tanto tiempo no seguira negndose, no?
No lo s. Dijo que se ira a la tumba casado conmigo.
Es muy testarudo. Tal vez s que me lo concedera, aunque como ya te he
dicho, nunca he tenido nimo para averiguarlo.
Bien que os carteis dijo Tiffany con incredulidad. Por qu
simplemente no se lo preguntas?
Rose sonri irnicamente.
En esas cartas no hablamos de nosotros, Tiff. Lo hicimos durante
un tiempo, al menos l lo hizo. Estaba furioso por mi inopinado abandono,
luego desconsolado cuando me negu a volver, y despus de nuevo furioso.
Finalmente le hice saber que solo escribira sobre tus hermanos y t, y
nada ms. Una vez me escribi sobre nuestro matrimonio y tard un ao en
responderle. Cuando finalmente lo hice, le advert que a partir de entonces
leeras t sus cartas, as que en adelante se limit a asuntos neutrales.
Todas las cartas que haba ledo Tiffany eran de tono cordial, algunas
incluso divertidas, lo que indicaba que su padre tena sentido del humor.
Sobre lo nico que escriba siempre era sobre el rancho, sus hermanos y
gente a la que ella no conoca, amigos suyos y de su madre en Montana,
gente a la que probablemente conocera una vez que llegase all. Jams en
aquellas cartas se diriga a Tiffany directamente, ms all de decir dale a
Tiffany un beso de mi parte. Pero tambin lea las cartas de su madre para
l, y esta siempre le preguntaba si quera aadir algo. Ella sola hacerlo. Le
haba contado que haba aprendido a patinar sobre hielo con su mejor
amiga, Margery, y que le haba resultado divertido caer sobre el hielo,
aunque a nadie ms se lo haba parecido. Tambin le habl de David, un
chico que viva en su manzana y lo mal que se haba sentido por romperle
accidentalmente la nariz, aunque l la haba perdonado y seguan siendo
amigos. Le haba contado lo del gatito que haban encontrado y perdido y
que Rose y ella haban pasado semanas buscndolo. Comparta muchas
cosas en aquellas cartas... hasta que empez a sentirse agraviada porque l
jams la visitaba, ni una sola vez.
Aquel resentimiento fue a peor, especialmente cuando sus hermanos
llegaban solos a su casa de la ciudad.
Tiffany sola quedarse junto a la puerta mirando fijamente la diligencia
de la que bajaban, esperando a que su padre tambin bajara. Jams lo hizo.
La diligencia se marchaba. Vaca. Despus de la segunda vez en que eso
ocurri, as era como se senta su corazn cada vez que pensaba en
Franklin Warren: vaco.
Tiffany dej de quedarse junto a la puerta con esperanza en su corazn y
lgrimas en los ojos, y dej de leer las cartas de su padre y de aadir nada a
las de su madre. En aquella poca tena nueve o diez aos, no lo recordaba
exactamente.
Despus de aquello simplemente finga leerlas, para que su madre no
supiera el dolor que le produca la indiferencia de su padre.
Era la nica forma en que poda protegerse de algo que le dola mucho.
Trataba de alejar a su padre de sus pensamientos, como si no existiera,
hasta que reciba una carta de alguno de sus hermanos que lo mencionaba y
daba a entender lo mucho que lo queran.
Entonces las lgrimas resbalaban por sus mejillas antes de terminar de
leerla.
Sus hermanos tampoco saban cmo se senta. Los muchachos seguan
hablando sobre su padre cuando la visitaban. Lo adoraban. Y era normal
que as fuera, a ellos no los haba abandonado. No se daban cuenta de que
Tiffany no los escuchaba, o que les interrumpa para cambiar de tema. No
soportaba que tuvieran que marcharse para volver con su padre. Se diverta
mucho con ellos cuando estaban en la ciudad jugaban y montaban en el
parque, y ellos se burlaban de ella. Daban la sensacin de ser una
autntica familia, aunque su posterior partida demostraba que no lo eran.
Me mentiste, mam? Realmente lo odias?
Odiar es una palabra muy fuerte, nada apropiada.
Es un hombre enervante. Su testarudez rivaliza con la ma. Tena el tipo
de arrogancia que se deriva de haber construido un imperio de la nada.
Estaba en guerra con sus vecinos. A veces creo que en realidad disfrutaba
con el conflicto. Haba das en que tema incluso salir del rancho, pero l
se empeaba en decirme que no ocupara mi bonita cabeza con esas cosas.
No puedes imaginarte cun exasperante era. Me desquiciaba tanto que
podra haber cabalgado hasta el rancho de los Callahan y emprenderla a
tiros con ellos. Tal vez lo habra hecho de haber sabido manejar un rifle.
Pero no, no odiaba a tu padre, es simplemente que ya no poda seguir
viviendo con l.
Y no vas a contarme por qu, verdad?
Ya te lo cont...
Qu dices! Nunca! Te enga, es eso? aventur la joven.
Tiffany!
Dime que s. Es lo nico que tendra sentido.
Sencillamente ramos dos personas incompatibles para seguir
conviviendo en la misma casa. Pero me importaba demasiado para
abandonarlo y que pudiera encontrar a otra.
Casi sin parar a tomar aire, haba aludido a las peleas para decir luego
casi lo contrario. Que l le importaba demasiado? Qu haba de tan
horrible en la verdad para que inventara tantas excusas, ninguna de las
cuales tena el menor atisbo de verdad?
Y entonces Tiffany lanz otra suposicin.
O tal vez t encontraste a otro hombre y la cosa no sali bien?
Basta ya, Tiffany. No hubo otro hombre. Ni otra mujer. Fue una
tragedia y sigue sindolo. Por qu me haces revivirla?
Su madre saba que aquella pregunta la frenara. Y Tiffany se fren.
Quera muchsimo a su madre, pero haba vivido demasiado tiempo con el
dolor del abandono de su padre. Y ahora que finalmente iba a conocerlo,
tema que aquel dolor se vertiera en forma de recriminaciones en cuanto
llegase all, porque si bien su madre tal vez no odiaba a Frank Warren,
Tiffany estaba segura de que lo que ella senta por l tena que ser odio.
Era demasiado fuerte para ser otra cosa.
Santo cielo, con lo que le haba costado a Tiffany poner hielo en su
corazn y fingir indiferencia por la indiferencia de su padre. Y ahora todo
aquel dolor volva de repente, desbordando su pecho, y volva a sentirse
como la chiquilla junto a la puerta, mirando fijamente una diligencia vaca.
Lo siento dijo. Confiaba en que me dieras una razn para no
odiarlo y no me la has dado. Ir a Montana para cumplir la promesa que
hiciste, pero a mi padre tengo tan pocas ganas de verlo como t. Esta vez
lo dijo sin gritar, lo que hizo ver a su madre que no era una simple
declaracin impulsiva, sino que lo senta realmente. Y aadi:
Callahan puede ir a cortejarme al pueblo, verdad? No tengo por qu
quedarme en el rancho de pap, no?
Y qu van a pensar los Callahan si t ests en guerra con tu padre?
No es precisamente una garanta de que vaya a terminar su enemistad, no
crees?
Vale gru Tiffany. Lo tolerar.
Rose solt una carcajada.
Cielo, sers corts y educada. Te han educado para ser una dama. Y
ahora dejemos este dichoso tema aadi en un tono poco digno de una
dama. Cmete el pescado. Es probable que sea el ltimo que pruebes en
una temporada.
Los ganaderos comen carne de res y nada ms.
Tiffany asinti con la cabeza, pero no estaba acostumbrada a sentirse tan
frustrada. A pesar de todo lo que acababa de decir su madre, segua sin
saber por qu se haban separado sus padres. Aunque si su madre no se lo
contaba, tal vez su padre s que lo hara...
3
Y yo que estaba segura de que viajar me iba a gustar gru Anna
indignada, hacindose eco de los pensamientos de Tiffany. Su madre
debera habernos advertido de que el elegante vagn de primera clase que
alquil no nos acompaara en el ltimo tramo del viaje.
Tiffany sonri a su doncella desde el otro lado de la mesa del vagn
restaurante.
Mam nos consinti con demasiado lujo. As es como viaja la
mayora de la gente.
Anna Weston llevaba cuatro aos como doncella de Tiffany. Rubia, de
ojos castaos y cinco aos mayor que la muchacha, aunque su aspecto
angelical llevaba a pensar que era mucho ms joven. A pesar de tener solo
veintitrs aos, Anna acumulaba ms mritos que la mayora de las
mujeres que tenan que ganarse la vida trabajando. Adems de ser leda y
tener una hermosa caligrafa, uno de sus hermanos le haba enseado a
empapelar habitaciones, su padre a construir y reparar muebles, y su madre
a tocar cuatro instrumentos musicales diferentes. La agencia que haba
colocado a Anna con los Warren tena dos ofertas ms para ella: una como
institutriz y otra como maestra. As que Anna haba podido elegir.
Tiffany no haba sabido eso hasta que Anna ya estaba trabajando para
ellos.
Tampoco saba que Anna haba estado a punto de rechazar el puesto
porque ella la haba hecho rer durante la entrevista.
No era que Anna no tuviera sentido del humor, solo que no le pareca
adecuado mostrarlo delante de su patrn. Aunque Anna tambin era
prctica. Al final, haba aceptado el trabajo en casa de los Warren porque
cobrara mucho ms que en las otras dos ofertas recibidas. Se enorgulleca
de ser estrictamente profesional en todo momento, incluso al punto de
negarse a llamar a Tiffany de otra manera que no fuese seorita Tiffany.
Aunque eso no impeda que Tiffany tratase de derribar esa fachada de
rgida formalidad. No vea ningn motivo por el que ella y Anna no
pudieran ser amigas al mismo tiempo que patrona y empleada. Pero solo en
contadas ocasiones pensaba Tiffany que sus esfuerzos tal vez tendran
xito.
Aunque Anna no se consideraba amiga de Tiffany y probablemente
jams lo hara, le era tremendamente fiel y protectora, lo que la converta
en una buena carabina. Si un hombre se atreva a mirar a Tiffany de reojo,
Anna le lanzaba una de sus miradas de furia infernal. Y por suerte era
aventurera bueno, al menos hasta que haban salido de Chicago.
Haba aceptado viajar al Salvaje Oeste porque, segn haba dicho,
siempre haba querido conocer mundo.
Tiffany tambin.
Quera emprender una larga gira por Europa como otras seoritas de su
edad, o al menos subir a la casita de campo de su amiga Margery en
Newport, donde haba pasado la mayor parte del verano anterior. Pero
desde luego no a la todava incivilizada Montana.
Los asientos de este tren tampoco son tan incmodos, solo que no
estn mullidamente acolchados como los de primera clase. Pero al menos
tiene vagn restaurante observ Tiffany.
La expresin de Anna se torn todava ms agria, hacindole ver que el
problema no eran los asientos. La autntica queja de Anna era lo lleno que
iba el tren, y el calor y el ambiente hediondo que causaba aquella
combinacin. Los bancos del vagn de pasajeros estaban pensados para dos
o tres personas, y ahora los ocupaban cuatro o hasta cinco, incluidos nios
inquietos y bebs llorones. Tiffany se estara quejando si Anna no se le
hubiera anticipado, y le haba costado bastante buscarle el lado positivo a
su situacin. Aquello no tena nada que ver con el elegante vagn de
primera clase para ellas solas, que haba sido como viajar en un pequeo
saln!
Sin duda Rose no les habra hecho subir a aquel tren si hubiera sabido
que viajaran en tan deplorables condiciones. Pero es que la larga cola de
granjeros no haba subido a bordo en Chicago, sino despus de cruzar la
frontera con Wisconsin. El conductor haba pedido disculpas a Tiffany y
Anna, les haba explicado que aquel nmero tan elevado de pasajeros era
algo excepcional. Haban tenido la psima fortuna de que se acabara de
abrir a la colonizacin un nuevo tramo de tierras cultivables en Montana y
se hubiera anunciado en el Este, haciendo que cientos, si no miles, de
inmigrantes se dirigieran hacia all para iniciar una nueva vida. La llegada
de granjeros era beneficiosa para la creciente poblacin de Montana, que
necesitaba ms cosechas para alimentarse, pero haca que el viaje en tren
resultara incmodo.
Mira la parte positiva le dijo Tiffany a Anna mientras les servan la
comida. Al final vamos a llegar unos das antes porque el tren ya no se
detiene en todas las estaciones a recoger pasajeros, sino solamente para
repostar y aprovisionarse. Y mam dijo que la casa del rancho es grande y
est elegantemente amueblada, gracias a ella.
Nos sentiremos como en casa cuando lleguemos all.
Tras leer la ltima carta de Frank, Rose tambin haba dicho:
Empezaron a construir vuestra casa en las tierras en disputa... y acabaron
a tiros. Fue una equivocacin pensar que podran colaborar antes de que se
celebre la boda. Aunque tu padre se muestra tan optimista como siempre.
Lo haba dicho con una expresin tan cariosa que haba hecho pensar a
Tiffany en una serie de nuevas posibilidades, incluso la que pensaba a
menudo cuando era pequea, antes de que la venciera el resentimiento: que
sus padres volvieran a estar juntos.
Antes de terminar de servirles los platos, el camarero se inclin
ligeramente hacia Tiffany y susurr:
Lo siento, seorita, pero con la cola que hay no podremos terminar de
servir antes de que se acabe la hora de la cena si no llenamos todos los
asientos de las mesas.
No era la primera vez que Tiffany y Anna tenan que cenar con
desconocidos. Si el tren no se hubiera convertido en un expreso para
inmigrantes, podran haber parado en los restaurantes de las estaciones.
Ahora, apenas les dejaban veinte minutos para desentumecer las piernas
cuando el tren se detena, a veces ni siquiera eso. Pero al menos todava
tenan el vagn restaurante, por muy abarrotado que estuviera.
Tiffany dio su consentimiento al camarero. Anna suspir. Una joven
llamada Jennifer, a la que haban conocido el da antes, se sent a su lado y
solt una risita. Rubia, bastante guapa, vesta de un modo similar a
Tiffany, aunque sin tanto estilo y con prendas ms baratas. Aun as, era una
chica de ciudad, no una esposa de granjero ataviada con un vestido de
calic descolorido. Adems, Jennifer pareca viajar sola, cosa que a
Tiffany le pareci de gran valenta por su parte.
Poco despus tambin se sent junto a ellas un joven granjero que
llevaba un mono y un sombrero abollado que no se quit. El agobiado
camarero dej dos platos ms para l y Jennifer antes de volver presuroso a
la cocina. El granjero no dijo ni una palabra, se limit a saludarlas
levemente con la cabeza antes de bajarla tmidamente hacia el plato y
empezar a comer. Al parecer, le avergonzaba estar a la mesa con mujeres
que no conoca, o tema que pudieran sentirse ofendidas si un desconocido
les hablaba. Anna se habra ofendido, as que tal vez haca bien en no
intentarlo.
Jennifer, en cambio, estaba sociable.
Volvemos a encontrarnos le dijo a Tiffany. Ahora que ya lo
estamos convirtiendo en una costumbre, es hora de que me presente como
Dios manda.
Jennifer Fleming, de Chicago. Soy ama de llaves de oficio. Mi agencia
me enva a Nashart durante un ao, o ms si resulta que me gusta el lugar.
Tiffany abri los ojos como platos, recordando lo que le haba dicho su
madre mientras la ayudaba a hacer las maletas para el viaje. Ella le haba
preguntado:
Mam, para qu llevo vestidos?
No me van a servir de nada en un rancho.
S que te los pondrs. No cambiars tus hbitos solo porque ests en
Montana. Urbanic a tu padre mientras estuve all. Frank se acostumbr a
tener la casa llena de criados, a las cenas formales y a las cosas ms
refinadas.
Tal vez se haya abandonado un poco ahora que no estoy all, pero solo
tienes que recordarle a lo que ests acostumbrada y sin duda se adaptar
correspondientemente, si no lo ha hecho ya. Me escribi que ha contratado
a un ama de llaves de Chicago para que te sientas ms como en casa.
Tiffany no haba ledo eso en su ltima carta, por lo que deba de
habrselo dicho en una carta anterior que Rose no le haba enseado. Sera
aquella joven su ama de llaves?
Cuntas amas de llaves de Chicago podran estar yendo a un pueblecito
como Nashart?
Tiffany se rio.
Esto es toda una coincidencia. No ser mi padre quien te ha
contratado?
Franklin Warren?
Efectivamente!
Pues yo crea que ya estabas en el rancho dijo Tiffany.
Debera. Tuve que tranquilizar a mi familia, y a mi prometido, que
quera que esperase a que l pudiera acompaarme. Fue idea suya que
empezsemos nuestra vida en comn en esta parte del pas. Aunque l es
partidario de California, quiere darle una oportunidad a Montana a ver si a
m me gusta. Se enfad conmigo por no haberlo esperado, pero yo no poda
dejar pasar esta oportunidad cuando me la ofreci la agencia, pagan muy
bien.
Tu padre debe de ser bastante rico.
Tiffany no tena ni idea, as que respondi con una sonrisa. Anna miraba
a Jennifer con desaprobacin. No le caan bien las amas de llaves, y de
hecho a Tiffany tampoco, aunque nunca haban conocido a un ama de
llaves tan parlanchina y tan joven como Jennifer.
Pero las circunstancias eran especiales, viajar juntas en un tren caluroso
y abarrotado hacia una parte del pas apenas civilizada. Tal vez fuera un
parloteo nervioso. Y por otra parte, Jennifer todava no estaba trabajando,
por tanto tal vez no consideraba que tuviera que adoptar unos modales
formales y profesionales con la hija de su nuevo patrn hasta que empezara
a trabajar.
Jennifer sigui parloteando sobre el viaje. El granjero continu mudo, ni
siquiera se present y se limit a mantener la cabeza gacha todo el rato.
Incluso era un poco inapropiado que se sentara a la mesa con ellas,
aunque comprensible dado que viajaban ms hombres que mujeres en el
tren. Anna hizo saber su desaprobacin, sin embargo, al menos a Tiffany,
lanzndole miraditas y sealando con la cabeza su plato. A Tiffany casi se
le escap la risa por las contorsiones faciales de su criada, pero capt el
mensaje: que terminaran pronto de comer para poder marcharse. Y as lo
hizo. Tras despedirse de Jennifer, que dijo que ms tarde se acercara a su
vagn para visitarlas, volvieron a sus asientos, donde encontraron a
Thomas Gibbons, su bien armado escolta.
El sheriff jubilado apuraba sus ltimos aos en la mediana edad y era
poco amistoso. Lo poco que les haba dicho Rose de l antes de que se
uniera a ellas en Chicago era que lo recomendaba la Agencia Pinkerton,
con la que se haba puesto en contacto.
Trabajaba ocasionalmente para ellos siempre que algn asunto lo llevase
cerca de las Montaas Rocosas, donde haba estado destinado. Solo coma
dos veces al da, desayuno y cena, por lo que no las haba acompaado a
comer.
Aunque se tomaba en serio su trabajo, las dejaba pasear por el tren a sus
anchas. No obstante, cada vez que se apeaban en abrevaderos o terminales
no se apartaba de su lado, con la mano siempre cerca de la pistola que
llevaba al cinto.
Estaban lejos de cualquier pueblo y no se esperaba que llegasen al
siguiente hasta la tarde siguiente, y Tiffany ni siquiera saba todava si iban
a parar all. Se supona que los granjeros abandonaran el tren a la maana
siguiente, lo que les proporcionara un poco de sosiego durante las ltimas
horas del viaje.
Tendramos que haber esperado a que ya no hubiera cola en el vagn
restaurante dijo Anna, incapaz de estar sin quejarse, mientras el seor
Gibbons se levantaba y se haca a un lado para dejar que Tiffany y Anna se
sentaran ms cerca de la ventanilla.
Galantemente, se haba quedado el asiento del pasillo, donde tena que
soportar una buena racin de empujones de la gente que transitaba
vacilante por el pasillo debido al traqueteo del tren.
Como su vagn estaba en medio de una larga fila de vagones, mucha
gente pasaba por all yendo o viniendo del vagn restaurante.
Y arriesgarse a que no quede comida? replic Tiffany mientras
esperaba a que Anna tomara asiento. A m no me ha importado
compartir la mesa.
Ver pasar el paisaje era lo ms destacable del viaje, as que se turnaban
en el asiento de la ventanilla. Desde el asiento del medio no haba nada que
obstruyera la vista, pero el de la ventanilla ofreca una visin ms
panormica.
El tren avanzaba por el sur de Wisconsin, donde abundaban los campos
de trigo, aunque Tiffany haba odo decir a los granjeros que all las tierras
se estaban volviendo menos frtiles, que era por eso que tantos de ellos
queran empezar de cero en Montana. Bueno, al menos los hombres.
Tiffany haba visto a varias de las esposas llorando por haber tenido que
abandonar las casas que haban pertenecido a sus familias durante
generaciones.
Minnesota haba sido ms interesante, con muchos lagos y praderas
preciosos, aunque tambin tena su parte de granjas.
El Territorio de Dakota, en comparacin, estaba escasamente poblado y
consista bsicamente en naturaleza salvaje y llanuras abiertas.
Haba visto unos pocos colonos cerca de sus casitas de tepe. Y tambin
su primer bisonte! No obstante, aquella maana, cuando le haba tocado el
turno junto a la ventanilla, haba visto algo un poco inquietante: dos jinetes
montados a pelo, mirando fijamente el paso del tren.
Tenan el pecho desnudo y el cabello largo y negro recogido en trenzas.
Tiffany haba estirado el cuello para continuar vindolos hasta que se
perdieron de vista.
Anna en ese momento echaba una siestecita, con la cabeza apoyada en el
hombro de Tiffany, que decidi no despertarla para sealarle a los indios, y
tampoco comentrselo. Rose le haba asegurado que las Guerras Indias
haban terminado en Montana, que ya haca seis aos de la ltima batalla
importante. La caballera haba sido derrotada, pero un ao despus los
soldados haban obligado a las tribus a trasladarse a reservas fuera del
territorio.
Mientras Tiffany se pona cmoda en el asiento del medio, el tren dio
una sacudida y fren bruscamente. El seor Gibbons casi se cay de bruces
y a Tiffany la desconcert su expresin de preocupacin.
Anna no se dio cuenta y refunfu:
Y ahora qu? Apostara a que el tren se ha averiado por el exceso de
peso.
Bobadas dijo Tiffany. Debe de haber algo en... en la va.
No era ni lo uno ni lo otro. Tiffany se qued muda de asombro al ver a
un hombre entrar en el vagn revlver en mano y con un pauelo que le
cubra la mitad inferior del rostro.
4
Que nadie se mueva, entendido?
El viejo sheriff blasfem entre dientes. Tiffany segua boquiabierta y
Anna estaba petrificada del susto... de momento.
Otro salteador entr en el vagn arrastrando a Jennifer. A Tiffany este
hombre le result en cierto modo familiar, aunque estaba demasiado
alterada para descubrir por qu. Jennifer deba de estar yendo de un vagn
a otro cuando top con l. El ama de llaves solloz cuando la empujaron
hacia un asiento vaco, donde se acurruc. La pobre pareca aterrorizada.
Tiffany tampoco se senta demasiado valiente. Las sensaciones que la
abrumaron en cuanto desapareci la sorpresa le eran desconocidas, como
una oleada de calor que le dej un ligero temblor. Las palmas empezaron a
sudarle y el corazn se le aceler.
Quera acurrucarse en su asiento como haba hecho Jennifer, pero no
poda moverse!
Anna le estrech la mano (para armarse de valor ella misma o para
drselo a Tiffany?). Los salteadores de trenes eran violentos y no dejaban
ningn testigo vivo? No, si hubieran tenido la intencin de matar a la gente
no se habran cubierto el rostro, no? Aquel pensamiento no consol
demasiado a Tiffany, ni termin con su parlisis. Ni siquiera poda cerrar
los ojos. Se limitaba a observar la escena que se desarrollaba ante ella con
una fascinacin desamparada y temerosa.
Cuando fij la mirada en el par de salteadores, cay finalmente en la
cuenta de por qu el segundo hombre le resultaba familiar. Reconoci sus
ropas y aquel sombrero abollado. Era el granjero que se haba sentado a su
mesa en el vagn restaurante!
Bueno, seguramente se haba disfrazado de granjero para pasar
inadvertido en el tren. No era extrao que hubiera mantenido la cabeza
gacha durante toda la comida y no hubiera dicho una sola palabra que
pudiera atraer las miradas hacia l. No quera que pudieran describirlo a las
autoridades. Como fuera, Tiffany se aferr a aquella idea optimista, que
sobreviviran a aquella aterradora experiencia y podran contarla.
Entrguennos todos los objetos de valor y nos marcharemos y podrn
llegar sanos y salvos all adonde vayan orden el primer salteador en
tono arisco. Todo el mundo tiene que darnos algo, y no traten de fingir
que no tienen dinero ni joyas. Si creemos que nos esconden algo, no les
dejaremos ni la ropa. As que si no quieren llegar desnudos al prximo
pueblo, llenen el saco y hganlo rpidamente. Aunque, antes, dejen todas
sus armas en el suelo y deslcenlas hacia el pasillo. Vamos!
Con algunos golpes secos y el sonido del metal rozando el suelo de
madera, empezaron a aparecer armas en el pasillo. Thomas llevaba dos,
pero solamente entreg una. La otra la escondi en el asiento debajo de la
ancha falda de Tiffany, que estaba demasiado aterrorizada para pensar en
eso. Los pasajeros que tena delante volvan la cabeza hacia la parte
posterior del vagn. Tiffany tambin lo hizo y vio a un tercer salteador que
recorra el pasillo alargando un saco abierto hacia los pasajeros a medida
que pasaba por su lado. Sostena el saco en una mano y un revlver en la
otra para asegurarse de que los pasajeros obedecieran. Tiffany observ a un
cuarto hombre, tambin revlver en mano, que vigilaba la puerta de atrs.
Bolsos, relojes, anillos y fajos de billetes eran lanzados apresuradamente
en el saco. Muchas mujeres sollozaban y muchos pasajeros se agachaban
en sus asientos, por si se produca un tiroteo.
Al menos un beb haba echado a llorar.
Cuando el salteador del saco lleg a su lado, el sheriff dej caer unos
billetes y un reloj, pero Tiffany apenas poda moverse y sus ojos se
abrieron como platos cuando el ladrn la mir directamente, esperando a
que depositara su contribucin. No era que no quisiera hacerlo.
No llevaba demasiadas cosas de valor encima, ni siquiera se haba
puesto joyas para el viaje. Llevaba un poco de dinero suelto en el bolso y
un poco ms sujetado a las enaguas con un imperdible, aunque no mucho,
ya que su madre haba transferido todo el que pudiera necesitar al banco de
Nashart mucho antes de que salieran de casa. Era sencillamente que no
poda moverse!
Thomas se hizo cargo, cogindole el bolso del regazo y depositndolo en
el saco. Anna era otro asunto; su bolso no estaba a la vista y tampoco se
mova.
Estaba apretujada contra la ventanilla, lo ms lejos posible del forajido.
Pero este no pareca haberla visto; su mirada segua fija en Tiffany.
Me dan ganas de llevarte con nosotros le dijo a Tiffany. Dira que
lo ms valioso que hay en este tren es un bomboncito como t.
Tiffany estaba segura de que su corazn haba dejado de latir del miedo
que senta. Santo Dios, aquel tipo iba en serio! Lo vea en sus ojos oscuros
y tema que estuviera pensando llevrsela para pedir un rescate...
Apresrate con lo tuyo le gru el sheriff al hombre. Ella no es...
Calla, anciano!
espet el bandolero, levantando al mismo tiempo la mano que
sujetaba el arma para golpear a Thomas.
Horrorizada, Tiffany se levant de un brinco sin pensrselo.
Quieto!
Quera evitar a toda costa que aquel hombre hiciera dao al sheriff, que
era el nico que podra impedir que los salteadores se la llevaran a rastras
del tren, y no podra hacerlo si estaba inconsciente! Pero aunque la mirada
del forajido se volvi de nuevo hacia ella, no tena ni idea de qu decir o
hacer ahora que haba logrado detenerlo.
Aunque no tuvo que hacer nada.
En el momento en que se levant, la pistola que su falda ocultaba sobre
el asiento qued a la vista, lo que prcticamente oblig a Thomas a pasar a
la accin. Cogi la pistola con una mano, hizo sentar a Tiffany de un tirn
con la otra y le dispar en el estmago al atracador. Casi inmediatamente,
le dispar tambin al de la puerta de atrs.
Sin ningn salteador ya detrs de l, se agazap tras el respaldo del
asiento de delante, ponindose a cubierto de las balas que al punto
zumbaron en su direccin. Anna ya haba empujado a Tiffany al suelo y se
haba echado encima de ella para protegerla, gritando:
Est usted loca, seorita Tiffany, totalmente loca!
S, lo estaba. Si lo hubiera pensado aunque fuese un segundo, jams
habra atrado deliberadamente la atencin del ladrn otra vez hacia ella.
Luego ya se reprendera por haber hecho algo tan impulsivo... si
sobrevivan a aquel desastre.
Hubo ms disparos, un buen tiroteo.
Algunos pasajeros haban recuperado sus armas del suelo, inspirados por
el sheriff Gibbons, y se haban unido a la refriega. Tiffany, tumbada en el
suelo y Anna gimiendo histrica encima de ella, rez para que terminase
aquel tiroteo ensordecedor. No quera morir! De repente se hizo el
silencio, aunque se oan tiros a lo lejos.
Entonces se oy una breve carcajada y a un hombre que deca:
Buen trabajo, muchachos, pero esto todava no ha terminado. El
maquinista ha avistado a un salteador acercndose al tren con ocho
caballos. Le ha disparado y los caballos se han espantado, dejando a los
ladrones solo con el carro en que pensaban transportar el botn. El nmero
de caballos indica que todava hay cuatro forajidos ms en la parte
posterior del tren. Sern bienvenidos todos los voluntarios para acabar con
ellos.
Tiffany no tena ninguna duda de que el sheriff Gibbons sera uno de
esos voluntarios. De hecho, se agach hacia ella y le dijo:
No tardaremos mucho. Ustedes no se muevan y estarn a salvo.
Tiffany suspir de alivio: el peligro inminente haba pasado. Y poda
volver a moverse... bueno, no exactamente.
Tras un instante, y como el peso de Anna no se desplazaba de su espalda,
dijo:
El sheriff no lo ha dicho en sentido literal. S que puedes moverte de
encima de m, sabes? Ser la primera en volverse a echar al suelo si esos
criminales regresan.
No s qu me ha dado dijo Anna mientras se incorporaba para
ayudar a Tiffany a levantarse. Pero qu pretenda usted enfrentndose
as a ese hombre?
Tiffany habra querido decirle que era un buen plan, puesto que saba lo
que hara el sheriff, aunque habra sido una mentira. As que se limit a
decir:
Proteger a nuestro protector.
Podran haberle disparado!
Tiffany se distrajo un instante mirando cmo varios pasajeros y el
personal del tren sacaban los cadveres de los cuatro forajidos del vagn.
No pudo evitar un escalofro y luego se gir hacia Anna.
No has odo lo que dijo ese forajido? Me queran llevar con el resto
de objetos de valor como si fuese una alhaja ms! Tena que evitarlo a toda
costa y me entr el pnico. Bien, ya ves que al final todo ha salido bastante
bien, as que puedes dejar de quejarte.
Me he asustado mucho confes Anna con un suspiro. Ya me
haban robado el bolso de un tirn una vez. Y un par de veces me han
robado la cartera. En casa de mis padres robaron incluso mientras
estbamos durmiendo dentro! Uf, creo que ya he sufrido ms robos de los
que me tocan, pero nunca me haban apuntado con una pistola.
Tiffany entenda a qu se refera su doncella. Haba mucha delincuencia
en Nueva York, pero a Tiffany siempre haba vivido protegida. Aquella era
la primera vez que se encontraba cara a cara con un atracador que la
apuntaba con un arma. Haban corrido un grave peligro. Prefera no pensar
qu habra ocurrido si Gibbons y el resto de valerosos pasajeros hubiesen
llevado la peor parte en el tiroteo.
Al final terminaron imponindose con la ayuda de los empleados del
ferrocarril, que estaban acostumbrados a vrselas con salteadores de trenes
y llevaban armas. Los pasajeros del vagn de Tiffany aplaudieron cuando
el tren volvi a moverse. Algunos rean y otros se burlaban, agolpados
junto a las ventanillas del lado que se vea a dos salteadores supervivientes
que huan en el carro con un exiguo botn de maletas y bolsos.
Tiffany segua mirando la puerta trasera, esperando ver aparecer al
sheriff Gibbons. Los pasajeros bajaron la voz cuando un empleado del tren
anunci que tres de los pasajeros que se haban enfrentado a los salteadores
haban resultado heridos. A Tiffany se le encogi el corazn cuando supo
que Gibbons era uno de ellos.
5
El sheriff no recuper la conciencia antes de llegar al pueblo siguiente.
Tiffany estaba muy preocupada, ya que el empleado del tren que se
ocupaba de los pasajeros heridos le dijo que tal vez no sobrevivira. Ella
no lo conoca, apenas haba hablado con l, pero haba protegido su vida
valientemente. Se sentira fatal si no se recuperaba. Su estado crtico haca
que la prdida de sus maletas excepto una en el asalto pareciera
intrascendente.
Con la ayuda de los pasajeros ms fuertes, llevaron a los tres heridos
directamente al mdico de la localidad.
La herida del sheriff era la ms grave, por lo que lo atendieron el
primero.
Tiffany y Anna esperaron angustiadas el dictamen del mdico,
pasendose por el vestbulo del consultorio durante casi media hora, hasta
que sali el galeno y les dijo:
El seor Gibbons empieza a volver en s. Pueden verlo ahora, pero
solo unos minutos. Lo lamento si este no era su destino, porque el seor
Gibbons no podr ir a ninguna parte durante un tiempo. Confo en que se
recuperar, pero tardar un tiempo en poder levantarse.
Nos vamos a quedar a esperarle?
pregunt Anna cuando el mdico se march.
No podemos, no sabemos cunto tiempo ser. Pero no nos pasar
nada.
Esta es la ltima parada en territorio de Dakota. Maana estaremos en
Nashart.
Yo visitar al seor Gibbons mientras t sales a averiguar cunto tiempo
tenemos antes de que parta el tren.
Anna le dirigi una mirada penetrante.
Est segura de que quiere que sigamos solas?
Cuntas probabilidades hay de que vuelvan a asaltar el tren?
repuso Tiffany.
Probablemente ms de las que quisiramos.
Qu bobada.
Anna dud un instante antes de asentir con la cabeza y salir del edificio.
Si no hubieran estado tan cerca de su destino, Tiffany saba que Anna
jams hubiera consentido en viajar solas.
Tiffany encontr al sheriff con los ojos abiertos cuando se acerc a su
catre.
Es usted un hroe le dijo en voz baja mientras se sentaba en una
silla a su lado. Gracias a usted y algunos valientes ms, todos esos
granjeros podrn llegar a su tierra prometida. El mdico dice que se
repondr, pero que tendr que guardar cama durante una temporada.
Lo siento, seorita Warren. S que su padre la espera puntual y se
pondr hecho una furia si usted...
Ya le he mandado un telegrama lo interrumpi Tiffany. Tiene a
un amigo en el pueblo que me escoltar el resto del camino. As que puede
descansar tranquilo.
Gracias a Dios, Anna no estaba all para or aquella mentira, pens
Tiffany, pero aun as no pudo evitar sonrojarse.
No tena por costumbre mentir, y sin embargo ya era la segunda vez que
le menta al bueno del sheriff. La primera vez haba sido cuando haban
subido todos aquellos granjeros al tren y el revisor les haba dicho que a
causa de aquella circunstancia excepcional llegaran a su destino tres das
antes, ya que no habra paradas intemedias.
Thomas haba sugerido que telegrafiase a su padre para hacrselo saber.
Ella le dijo que lo hara, aunque no pensaba hacerlo. Tambin entonces se
haba sonrojado.
S, haba accedido a dos meses de purgatorio en el Salvaje Oeste, pero
saba que la peor parte no iba a ser que la cortejase un desconocido, sino
vivir bajo el mismo techo que su padre. No quera que fuera a esperarla a la
estacin, pues tema montarle una escena. No saba si empezara a gritarle
por no haberla visitado cuando era nia, o si echara a llorar y lo abrazara.
Teniendo en cuenta el resentimiento acumulado durante aquellos aos,
era probable que fuera lo primero. En cualquier caso, prefera no
encontrarse a su padre en pblico, por lo que se alegraba de que l no
supiera que llegara antes de lo previsto.
Y el sheriff Gibbons tampoco pareci sospechar esta vez que ella
menta.
Tuve la sensacin de que habra problemas en cuanto vi subir a todos
aquellos granjeros dijo el sheriff con un suspiro. Se vea venir, tanta
gente hacinada en un mismo lugar, la mayora llevando consigo los ahorros
de toda su vida para poner en marcha sus granjas.
Esta concesin de terrenos ha sido una gran noticia en el territorio, e
imagin que los forajidos saldran de sus madrigueras.
Tiffany asinti con la cabeza y le dio una palmadita en la mano, contenta
de que se hubiera recuperado. Ahora ya saba de primera mano lo peligroso
que era el Oeste. En serio le haba dicho a su madre que se tomara aquel
viaje como unas vacaciones?
Haba aborrecido cada minuto transcurrido desde que se haba separado
de Rose.
Solo pensaba en volver a casa!
Tiffany se qued con Gibbons hasta que volvi Anna y le dijo que tenan
que marcharse ya o perderan el tren. Tiffany crea que se retrasara ms
teniendo en cuenta lo sucedido. Pero a los bandidos muertos los haban
sacado del tren, a los heridos los haban llevado al mdico y el maquinista
y el revisor haban informado a las autoridades locales sobre el robo, as
que el tren ya poda seguir su camino.
En el ltimo momento, Tiffany dud en abandonar al sheriff. Se senta
responsable por sus dolorosas heridas, ya que Gibbons no habra estado en
ese tren de no ser por ella. Estuvo a punto de decidir que se quedaba a
cuidarlo. A punto. Pero prevaleci la cordura, bsicamente porque no saba
nada de cuidar a enfermos, as pues en qu podra ayudar? Y no soportaba
la idea de quedarse un da ms en aquel sitio primitivo. Tal vez se quedara
atrapada en aquel pueblucho si tenan que pasar ms trenes expresos sin
parada.
Sesenta das y ni uno ms, le haba prometido a su madre, y luego
volvera a la parte civilizada del mundo. Bueno, tambin le haba
prometido tener la mentalidad abierta respecto a Hunter Callahan, aunque
en realidad cunto durara eso? Solo unos minutos, sin duda.
Anna y ella volvieron presurosas a la estacin y llegaron con tiempo de
sobra.
Aun as, casi perdieron el tren por culpa de la nueva ama de llaves de los
Warren. Anna ya haba subido a bordo y Tiffany tena un pie en el escaln
cuando Jennifer le grit que esperase mientras corra hacia ella para
entregarle un papel.
Tiffany no intent leerlo, no haba tiempo, as que se limit a preguntar:
Qu ocurre?
Dselo a tu padre, por favor dijo Jennifer angustiada, con expresin
de tristeza (o era de culpa?). Dile que lo siento!
Son el silbato, el tren comenz a moverse y Tiffany levant el otro pie
del suelo para no quedarse atrs. Jennifer le haca adis con la mano, ahora
con expresin de alivio. Tiffany se pregunt por qu y le ech un vistazo a
la nota antes de subir el ltimo escaln para reunirse con Anna.
A qu vena eso? pregunt la doncella.
Lelo t misma respondi Tiffany alargndole la nota. Parece
que el encuentro con los forajidos ha sido demasiado para ella. Se vuelve
con su prometido.
Y por qu pone usted esa cara de envidia?
Tal vez porque me gustara tener la misma opcin de volver gru
Tiffany.
El momento de negarse a ir a Montana fue antes de que lo aceptara, no
ahora que ya casi hemos llegado.
Tiffany suspir.
Ya lo s. Pero deberas haber visto la cara de alivio de Jennifer,
probablemente porque tema que intentara convencerla de que recapacitara
y no lo hice.
Lo habra hecho?
Tiffany se vio de repente abrumada por su falta de opciones.
No! dijo con vehemencia. Ahora es ella la afortunada. No la
culpo por volverse a casa cuando yo misma tampoco quiero visitar esta
parte del pas. Aunque mi padre haya tenido el detalle de contratar a un
ama de llaves para m, no me apetece en absoluto visitarlo.
Pues volvamos a casa! dijo Anna con voz exasperada.
Tiffany la mir. Era evidente que la doncella quera volver al Este. No
tena ninguna obligacin de quedarse. No haba prometido hacerlo!
T puedes, yo no le dijo framente. Anna, no te culpar si vuelves
al lugar que nos corresponde.
La mujer pareci indignarse un poco por el ofrecimiento.
No negar que es algo que pens mientras silbaban las balas. Pero el
atraco ha terminado y probablemente sea lo peor que nos encontremos. As
que si usted se queda, yo tambin.
Tiffany le habra dado un abrazo si Anna no se hubiera puesto tan tiesa y
malhumorada. As que se limit a rer y agitar la cabeza.
No quiero ni pensar qu clase de sirvientes tendrn por aqu si a los
buenos hay que contratarlos en el Este...
y renuncian incluso antes de llegar!
6
Tiffany y Anna fueron los nicos pasajeros que se apearon en Nashart,
territorio de Montana, y seguan discutiendo mientras bajaban del tren.
La tozudez de Tiffany se haba impuesto, y aunque en el fondo saba que
Anna tena razn, se dejaba llevar por las emociones que clamaban en su
interior miedo, resentimiento, incluso ira, todo porque se supona que
aquel da se encontrara cara a cara con su padre, Franklin Warren.
A primera hora de la maana se le haba ocurrido cmo posponer un
poco ms aquel encuentro. La idea se la haba dado un sueo que haba
tenido. En el sueo, ella estaba en pie delante de una puerta que se abra
lentamente. Al otro lado vea a un hombre que no tena cara, ya que ella no
tena ni idea de su aspecto. Pero saba que era su padre, y haba empezado a
gritar hasta que de repente haba aparecido Jennifer, instndola a escapar
con ella. Y haba huido de l con Jennifer a su lado, cogidas de la mano.
Haban vuelto corriendo hasta Nueva York, cosa imposible, tonta incluso,
pero al fin y al cabo solo era un sueo. No obstante, le haba hecho aflorar
sus temores, y antes de que empezase a disiparse en su mente se dio cuenta
de que ahora tena un medio para evitar enfrentarse a esos temores... al
menos durante unos das ms.
Solo necesitaba que su criada colaborase en el plan, porque no
funcionara si Anna no aceptaba ayudarla. Tampoco peda demasiado, solo
un da o dos de anonimato en los que podra hablar con su padre y
observarlo sin que l supiera quin era ella. Llegaban con tres das de
antelacin, de modo que l todava no la esperaba. No era que no pensara
presentarse en el rancho Warren o tuviera la intencin de esconderse en el
pueblo esos tres das. Pero Anna se haba negado y se mostraba bastante
testaruda sobre el asunto.
Esto me dar tiempo para hablar con mis hermanos antes de
presentarme a pap explic Tiffany. Hace cinco aos de la ltima vez
que vi a Roy, y ms desde que nos visitaron Sam y Carl.
Entonces todava eran nios. Ahora ya son hombres. Quiero saber qu
piensan de pap, ahora que ya son adultos.
Se lo podra preguntar usted en privado, seorita Tiffany, sin fingir
que es el ama de llaves que estn esperando replic Anna, siempre
directa y lgica.
Maldita sea, no estoy lista para ser la hija de Frank Warren cuando no
s nada de l, ni siquiera por qu lo dej mam. Crea que ella me contara
la verdad cuando fuera mayor de edad, pero tampoco. En vez de eso me dio
un montn de excusas. S que no me hubiera dejado venir aqu si creyese
que es una mala persona. Pero l tuvo que hacerle algo malo para que lo
abandonara, y yo no soy tan indulgente como ella. No s si puedo reunirme
con l sin acusarlo de una ristra de cosas que tal vez ni siquiera sean
verdad, y esa sera una manera horrible de conocernos, no?
Es una idea descabellada dijo Anna frunciendo los labios. La
reconocer. Sabr que...
Que no! la interrumpi Tiffany, intuyendo finalmente la victoria
. No me ha visto desde que yo tena tres aos.
Enviaba a los chicos a Nueva York, pero ni una sola vez en todos estos
aos los acompa para verme. Y tampoco me parezco tanto a mam como
para que crea que soy su hija. Funcionar. Tal vez mis hermanos me
reconozcan, pero los convencer de que me sigan el juego.
Dos das, solo pido eso.
No me ha dejado terminar la reprendi Anna. La reconocer por
el pelo. Nadie puede olvidar el color de un pelo como el suyo.
Pues entonces...
Tiffany hizo una pausa mientras un mozo bajaba unas cajas del tren y las
dejaba a su lado, obligndolas a apartarse. Su nica maleta superviviente
tambin la bajaron. No haba llorado cuando le haban dicho que la mayor
parte de sus pertenencias se las haban llevado los salteadores. Las poda
reemplazar. Era simplemente otra cosa ms a aadir a la lista de quejas que
le mandara a su madre en cuanto le escribiera. Anna haba tenido ms
suerte. Su maleta, que le haba pedido prestada a su familia, estaba tan
vieja y hecha jirones que los ladrones la haban dejado.
Tiffany respondi por fin a la observacin de Anna sobre su pelo:
Pues lo teiremos.
No, no lo teiremos replic Anna, horrorizada.
Si t no me ayudas, lo har sola.
Con el pelo negro, tal vez ni mis hermanos me reconocern, y mi padre
seguro que no. El pelo negro le despistar totalmente, por lo que no
albergar ninguna sospecha. Por favor, Anna. No lo conozco en absoluto y
me ha decepcionado la mayor parte de mi vida al negarse a formar parte de
ella.
Preferira quedarme en el pueblo para este noviazgo que no me interesa
sin tener que ver a mi padre. Pero como mam descart esa idea, me
gustara al menos tener unos das para averiguar cmo es realmente.
Anna intent una tctica distinta para disuadirla de su plan:
No va usted a encontrar tinte para el pelo en un pueblecito tan
pequeo.
Fjese, solo hay una tienda en la calle y, por lo que parece, solo hay una
calle!
Tiffany se volvi finalmente y observ el pueblo de Nashart, Montana.
Anna haba exagerado. Varias calles salan de la principal, aunque parecan
bsicamente residenciales. Y la calle principal, bordeada por comercios y
negocios, al menos era larga. Era evidente que el pueblo haba doblado su
tamao desde la poca en que Rose haba vivido all, sin duda debido a la
llegada del ferrocarril.
Vaya, qu sorpresa dijo finalmente. Nashart es mayor de lo que
esperaba por la descripcin de mi madre. Ni siquiera puede verse el final
de la calle. Podra haber toda clase de tiendas calle abajo, Dios mo, si
hasta tienen un teatro! exclam Tiffany emocionada cuando lo vio. Y
un restaurante al lado!
Anna no pareci impresionarse.
El restaurante est abierto, pero el teatro est cerrado, segn reza el
letrero de la puerta, as que no se haga ilusiones al respecto, seorita
Tiffany. Los actores viven en ciudades. Solo viajan a los pueblos pequeos
para unas pocas representaciones y luego pasan al siguiente pueblo
pequeo.
S, pero tal vez tendremos suerte y pase alguna compaa en los dos
meses que estaremos aqu. Ahora, como parece que Nashart s que tiene un
hotel, ir a pedir habitacin mientras t encuentras
un poco de tinte. Si en la tienda no tienen, puedes probar en la barbera.
Si hay alguna gru Anna. Y tendr usted que quedarse con el
pelo teido muchos meses, y parecer boba con el pelo de dos colores hasta
que le crezca lo suficiente... o se lo corte al cero.
A Tiffany le horroriz la idea de cortarse el pelo y levant las manos en
seal de derrota respecto a ese punto.
De acuerdo. Me lo envolver con un pauelo o lo esconder de algn
modo. Ya pensaremos algo.
Anna agit la cabeza.
No est teniendo en cuenta las consecuencias de este engao. Su padre
se alegrar de que aparezca antes en su casa por sorpresa. Y en cambio no
se alegrar si se presenta en su casa con engaos. Y qu explicacin le
dar cuando termine con la farsa y admita quin es en realidad?
Le dir la verdad. Tratar de contrsela sin rencor, pero la sabr. He
acumulado demasiado resentimiento para no hacerlo.
Vale. Pero recuerde que ha dicho sin rencor. Supongo que querr
usted que yo me quede en el pueblo mientras lleva a cabo su ardid, no?
Por qu?
Porque las amas de llaves no suelen viajar con su propia doncella.
Tiffany frunci el ceo.
Ya.
Lo acepto por un da. Pero no ms, porque cualquier cosa ms larga de
un da sera un engao ms que una sorpresa.
Bien, pens Tiffany, un da era tiempo suficiente para descubrir cmo
reaccionara cuando viera por primera vez a Franklin Warren.
7
Tiene que ser ella le dijo Cole a John, su hermano mayor.
Ni por asomo lo descart John . Viste con demasiada elegancia.
Es del Este. O pensabas que vendra vistiendo calic?
Y demasiado guapa, adems murmur John. Quieres arriesgarte
a llevar a casa a la chica equivocada?
Cole se rio entre dientes y observ:
No vamos simplemente a cogerla y salir corriendo, as que tal vez
deberas dejarme a m hablar con ella. Mejor todava, por qu no vas a
pedir prestado un carro mientras yo engatuso a la seorita? En maldito
momento se nos tena que romper el nuestro cuando tenemos que recoger
ms de una cosa del tren.
Ni hablar.
Cole suspir ante esa respuesta inflexible.
No puedes ser razonable por una vez? Intimidas demasiado cuando
ests de mal humor y no sabes ser diplomtico. A la primera seal de
oposicin empiezas a repartir puetazos! Y por qu ests tan
rematadamente grun hoy, si puede saberse?
A pap tal vez esto le parezca gracioso, pero te juro por el diablo que
a m no dijo John.
Tampoco se lo pareca a Cole, ya que era a l a quien haban disparado
recientemente. Roy Warren jur que no haba sido l, pero Cole no poda
fiarse sin ms de la palabra de un Warren.
John era irascible incluso en sus mejores das, de modo que jams
debera haberle acompaado para cumplir esa tarea. Ambos haban salido a
su padre, con los mismos ojos castaos, aunque John tambin tena la
altura de su padre, superando con creces el metro ochenta, mientras que
Cole era considerado el enano de la familia, con apenas metro ochenta.
Cole haba heredado la estatura ms baja de su madre, as como su cabello
castao, mientras que el resto de la familia tena el pelo negro.
Deberamos apresurarnos aadi John mirando a ambos lados de la
calle . Todava no veo a ningn Warren, pero eso puede cambiar en un
santiamn.
Y no puedo prometerte que no me revuelva si aparecen por aqu tocando
las narices.
Cole asinti con la cabeza, pero empezaba a preocuparse, y no por los
Warren.
Tal vez no les hayan avisado de la llegada prematura del tren como a
nosotros dijo, y luego expres su repentino malestar. Qu pasa si ella
no accede?
Por qu no tendra que acceder?
S, pero y si no? insisti Cole.
Pap dijo que de una manera u otra deba venirse con nosotros.
Haremos lo que sea necesario.
Pap no deba imaginar que todos los ojos del pueblo estaran puestos
en ella cuando dijo eso. Acaso quieres acabar en la crcel?
Y qu te parece si hablamos con ella antes de intentar evitar todos
estos obstculos que todava no nos hemos encontrado?
En medio de la calle, Tiffany consigui finalmente dejar de estornudar
lo suficiente para mirar a los dos vaqueros que haban levantado aquella
polvareda que la estaba ahogando.
Aunque realmente no haba sido culpa suya, simplemente haban pasado
a su lado cabalgando y se haban detenido en seco, cosa que s que podra
haber sido culpa de Tiffany.
Anna ya haba sealado que estaban causando bastante sensacin en el
pueblo, motivo por el cual haban cruzado la calle apresuradamente para
perderse de vista dentro del hotel. La gente sala de las tiendas para verlas,
se asomaba a los balcones, las sealaba con el dedo. Tiffany estaba un poco
sorprendida de ver a tantas mujeres vestidas sencillamente con vestidos
hechos en casa y a tantos hombres en ropa de trabajo y portando armas. Era
evidente que la alta costura todava no haba llegado all, pero tan pocos
visitantes reciba Nashart como para que dos forasteras causaran tanto
revuelo?
Tiffany se llev un pauelo a la nariz y lo dej all. Una cosa ms que
odiar del Oeste: el polvo. Se le adhera a la ropa y la haca estornudar. Era
controlable en la ciudad, pero cmo lo podan controlar all si las calles
eran de tierra?
Solo quera cambiarme esta ropa que ya llevo desde hace das, pero
ahora tambin necesitar un bao se quej a Anna.
Y cree que aqu va a encontrar alguno?
Tiffany se volvi esperando ver la cara de agobio de su criada, pero
descubri que Anna sealaba un letrero calle abajo: BAOS TIDWELL -
AGUA CALIENTE Y JABN.
Maravilloso se quej Tiffany. Presumiendo de tener jabn, como
si nadie ms en el pueblo tuviera. Creo que deberamos volver al tren antes
de que se marche.
Los baos estn junto a una taberna, que por cierto parece haber
muchas en este pueblo, de modo que probablemente sea para hombres que
no tienen previsto alojarse en el hotel.
Tras la nube de polvo que ambas acababan de soportar, Tiffany no estaba
de humor para or tibias palabras de nimo. Nada excepto un vaporoso
bao caliente en una habitacin privada poda apaciguarla en ese momento.
Aqu lo llaman salones, y si tratabas de aliviarme, no ha funcionado.
Seguro que podr baarse en el hotel. Me apostara el sueldo de una
semana.
Tiffany not finalmente la leve sonrisa en la cara de Anna. La doncella
le estaba tomando el pelo y tratando de no rerse.
Hoy ests llena de sorpresas, Anna Weston. Tienes suerte de que no te
haya despedido por discutir mi decisin.
Todava podra hacerlo. Y ahora alejmonos del sol y el polvo.
Anna baj la cabeza porque ya no poda disimular ms la sonrisa.
S, seorita Tiffany.
Tiffany buf indecorosamente y termin de cruzar la amplia calle.
Estaba a punto de abrir la puerta del hotel cuando una voz grave detrs
de ella dijo:
Es usted el ama de llaves, seora?
No le sorprendi que hubieran enviado a alguien del rancho Warren a
recoger a Jennifer. El ama de llaves probablemente haba avisado a su
nuevo patrn en cuanto les haban informado de que el tren llegara antes
por los granjeros. Tiffany se volvi, esperando ver all a alguno de sus
hermanos.
Bueno, todava quedaba esperanza, ya que sera la oportunidad perfecta
para advertirles que quera mantener su identidad en secreto durante un
da, incluso si no la reconocan enseguida. A pesar de los aos
transcurridos sin ver a los tres muchachos y de que era probable que ella
tampoco los reconociera a ellos, Tiffany saba que el pelo rubio y rojo no
se vuelve negro o castao, y que ninguno de sus hermanos tena los ojos
castaos.
Eran los dos vaqueros que haban levantado la polvareda que haba
estado a punto de ahogarla, tocndose ambos el sombrero de ala ancha para
saludarla.
Bueno, Tiffany record que no era ms que un ama de llaves, o al menos
que estaba a punto de fingir que lo era. As que no tena que sorprenderla
que su padre hubiera enviado simplemente a un par de vaqueros a recoger a
la nueva empleada.
Tiffany respondi:
S, me ha contratado...
Ya sabemos quin le ha hecho venir, seorita la interrumpi el
joven de cabello castao. Estamos aqu para convencerla de que en vez
de eso trabaje para nosotros.
Tiffany frunci el ceo, mirando del uno al otro. Ambos eran jvenes,
altos y cabe decir que bastante apuestos.
Incluso tenan un ligero parecido entre ellos que sugera que tal vez
fueran hermanos. Pero por qu se dirigan a ella si no eran hombres de su
padre?
No son ustedes del rancho Warren? pregunt para asegurarse.
No, pero podemos entrar al hotel para cerrar este acuerdo, por favor?
Antes de que aparezca algn Warren?
No tenemos ningn acuerdo...
Lo tendremos.
No, no lo tendremos replic Tiffany tajantemente antes de darles la
espalda y entrar en el hotel.
Anna les cerr el paso con su cuerpo cuando los hombres trataron de
seguir a la joven dentro, extendiendo los brazos a ambos lados de la puerta.
Su mensaje era claro: que no molestaran ms a Tiffany. Pero ellos pasaron
por su lado empujndola como si ni siquiera la hubieran visto!
Seorita, tiene usted que escucharnos.
Tiffany dio media vuelta, asombrada de que la hubieran seguido. Anna,
ahora detrs de ellos, pareca lo bastante furiosa como para emprenderla a
bolsazos con ellos, lo que probablemente no era una buena idea ya que
ambos llevaban armas.
Tiffany estaba exasperada. Aquello era ridculo. Necesitaba
imperiosamente un bao y no quera tener que gritar pidiendo ayuda para
librarse de aquellos jvenes impertinentes. El vestbulo del hotel estaba
vaco, excepto por un anciano que barra el suelo al fondo de la gran sala.
Tiffany levant la mano para impedir que Anna se pusiera agresiva y se
volvi hacia el vaquero de pelo castao, que era el que hablaba todo el rato.
Lo ms brevemente posible, digan lo que tengan que decir y
mrchense.
No eres demasiado engreda para ser una criada? dijo de repente el
otro hombre.
Tiffany estuvo a punto de quedarse boquiabierta. Sus ojos fulguraron
con ira durante unos instantes. Y encima era l quien se enfadaba con
ella? Pero antes de que pudiera ponerlo como un trapo, su compaero se
quit el sombrero y le golpe con l.
Qu parte de mujer elegante del Este no has entendido? gru.
Pero si solo es una criada...
Una criada elegante, tan elegante como la que ms. Y cuando pap
se entere de que lo has echado a perder por abrir tu bocaza, te caer una
buena.
El vaquero de pelo negro que acababa de ser reprendido se sonroj,
aunque Tiffany intuy que no era de vergenza.
Estaba furioso, posiblemente porque pareca mayor que el otro y no le
gustaba recibir una reprimenda de su hermano menor. Tiffany rog no
estar sonrojndose ella tambin, porque le haba quedado claro que no
poda mostrarse tan arrogante si quera presentarse como el ama de llaves
esperada.
Con el sombrero an en la mano y mostrndose conciliador, el de pelo
castao le dijo:
Le ruego que nos perdone, seora.
Me llamo Cole Callahan y este es mi hermano John. El viejo patn que
la ha contratado no es en absoluto amigo nuestro, aunque somos sus
vecinos ms cercanos.
Tiffany se qued estupefacta: aquellos dos hombres eran hermanos de su
prometido. Anna se suaviz en el acto.
Tiffany supuso que la doncella efectivamente haba estado a punto de
darles con el bolso y lo habra lamentado, ya que eran dos posibles futuros
cuados de Tiffany.
A Tiffany tambin le sorprendi orles referirse a su padre como un
viejo patn.
Era por eso que su madre haba dejado a Frank? Simplemente era
demasiado desagradable y desptico para convivir con l? Tambin era
cierto que Rose tena su carcter. No pareca capaz de soportar la zafiedad
durante demasiado tiempo. Pero viejo? Claro que aquellos dos jvenes
podan considerar viejo a cualquiera de ms de cuarenta aos.
Muerta de curiosidad, Tiffany se fij ms en ellos, preguntndose si
Hunter se parecera a ellos. Le vinieron a la cabeza un montn de
preguntas, pero no les poda hacer ninguna porque se supona que no saba
nada de la familia Callahan!
En un tono mucho ms suave dijo:
Mucho gusto de conocer a los vecinos de mi patrn, aunque no sean
precisamente amigos entre s.
Te quedas corta murmur John . No son ms que una pandilla de
ladrones y mentirosos de los que no puedes fiarte. Tienes suerte de que
queramos rescatarte.
Tiffany se puso tensa de indignacin, as que respondi con tono
cortante:
Y por qu tendra que creerme lo que me dicen?
Calma, John amonest Cole a su hermano mayor, tanto en edad
como en estatura.
A Tiffany no le import si al mayor de los Callahan no le gustaba ser
cuestionado. Si iba a dedicarse a insultar a su familia, tena que esperar
alguna rplica. Demonios, era as como se descontrolaba una disputa entre
familias?
Pero John se limit a gritarle a alguien que ella tena detrs.
Eh, Billy, responde por m. Soy o no soy un hombre honesto?
Tiffany volvi la cabeza y vio que John Callahan haba llamado al
anciano canijo que barra el suelo del vestbulo.
Menos cuando juegas al pquer terci su hermano con una sonrisa
burlona.
Responde a la pregunta, maldita sea se impacient John.
Tan honesto como largos son los das de verano, sin duda... menos
cuando juegas al pquer dijo el viejo y con una risilla se alej
rpidamente hacia la parte posterior.
Tiffany observ que John no le haba pedido al empleado del hotel que
confirmase que los Warren no eran honestos, porque s que lo eran, aunque
se supona que eso ella an no lo saba.
Y teniendo en cuenta la corpulencia y el ademn intimidador de John, no
le sorprendera que obtuviese la confirmacin, fuera verdad o no.
As que sigui adelante con lo que intentaba afirmar y simplemente dijo:
Gracias por su advertencia, seores, pero tengo un compromiso, as
que si esta era la nica razn para retenerme, seguir mi camino. Buenos
das.
Y qu me dices de un rescate? espet John. Parece un muy buen
motivo...
Cole le dio un codazo a su hermano para que se callara antes de decir:
Lo que probablemente no sabe, seorita, es que los Warren no
necesitan un ama de llaves, pero nosotros s. Nos hemos quedado incluso
sin cocinero.
As que pensamos que podramos matar dos pjaros de un tiro y
robrsela a Frank Warren delante de sus narices adems de conseguir una
asistenta.
Robrsela? repiti Tiffany con la voz entrecortada del susto.
John empuj a su hermano casi hasta la otra punta del vestbulo para
poder hablar sin ms interrupciones.
Lo que quiere decir mi hermano es que te pagaremos el doble de lo
que te ofrece el viejo Frank si trabajas para nosotros en vez de para l.
8
Tiffany apenas poda aguantarse la risa. Aquello era impagable. Qu
criada habra rechazado el doble de sueldo? Jennifer seguro que no, siendo
el dinero el motivo de su viaje a Montana. Haba mencionado que su
prometido y ella queran reunir unos buenos ahorros antes de casarse. Por
lgica, Tiffany tena que aceptar la oferta de los Callahan, no?
Dos pjaros de un tiro, efectivamente, aunque los hermanos Callahan no
saban que los pjaros eran ellos, y ella la cazadora. Tiffany podra as
evitar por completo encontrarse con su familia, y aun as cumplir la
promesa que le haba hecho a su madre.
Cuando lo comprendi sinti que le quitaban un peso de los hombros.
Tambin podra averiguar qu tipo de hombre era Hunter Callahan sin que
l supiera que ella era su prometida. Se sinti tan aliviada que apenas se
dio cuenta de lo tensos que estaban los dos hermanos esperando su
respuesta. Evit mirar a Anna a los ojos porque no iba a discutir aquella
decisin con su doncella.
Aunque de todos modos tena que ponerse en el pellejo de Jennifer.
Porque si bien ella ya saba que los Callahan eran una familia
prominente de rancheros, el ama de llaves no. Y no pondra Jennifer antes
algunas condiciones? Se le ocurri una.
Me aseguraron que tendra mi propia habitacin.
No veo por qu tendras que compartirla dijo John, cuando
tenemos de sobras.
Con cerradura en la puerta.
Todas tienen cerradura, te lo aseguro.
Y espero que se me pague el sueldo puntualmente cada semana
aadi.
Es pap quien paga a los empleados. Se lo comentar.
Muy bien, acepto la oferta.
John le sonri por primera vez. Su alivio era innegable, cosa que hizo
que Tiffany se preguntara qu habra pasado si la hubiera rechazado.
No te arrepentirs le asegur.
Anna empez a farfullar y Tiffany aadi rpidamente:
Djenme unos minutos para despedirme de esta amiga que he
conocido en el tren y me reunir con ustedes fuera.
Los Callahan miraron alrededor para encontrar a su amiga, y luego se
tocaron el sombrero para saludar a Anna. Apenas se acababa de cerrar la
puerta cuando Anna estall:
Se ha vuelto loca?
Tiffany la cogi del brazo y la apart de la entrada del hotel.
No levantes la voz!
La doncella la mir fijamente.
La comedia solo tena que durar un da! observ en tono ms suave
aunque no menos exasperado. Y solo era a su padre a quien tena que
engaar, no a todo el pueblo.
Ya, pero quin iba a esperar que se me presentara una oportunidad
as?
repuso Tiffany, excitada. Anna, no me lo estropees. La cosa ya est
en marcha. Voy a ser Jennifer... cmo se apellidaba? No recuerdo que lo
mencionara.
Fleming. Jennifer Fleming.
Ests segura? Esto no funcionar si me equivoco de nombre.
S, estoy segura, y no, de todos modos no funcionar. No tiene un
vestuario adecuado para un ama de llaves para una temporada larga.
Tiffany se rio, aliviada de que aquella fuera la nica objecin que se le
ocurra a Anna.
No sabrn qu debera ponerme o dejarme de poner, incluso dudo que
sepan cules son los deberes de un ama de llaves. Adems, la mayor parte
de mi vestuario ahora mismo estar esparcido por el campo, incluidos
todos mis trajes de noche. Puedo alegar que mi ropa de trabajo la robaron
en el asalto al tren si creen que visto de manera demasiado elegante.
Olvida usted que su padre la espera?
De momento no por unos das, que ser tiempo suficiente para que mi
madre le haga saber que me voy a retrasar.
Y cmo va a saber que tiene que hacrselo saber, o incluso aceptar
que tiene que hacerlo?
Anna, yo nunca le promet a mi madre que ira a ver a mi padre, solo
que le dara a Hunter Callahan un mximo de dos meses. Le har saber a
mam lo que pienso hacer. Le mandar un telegrama antes de salir del
pueblo para que pueda arreglar un retraso de mi llegada al rancho de mi
padre.
Y eso le har coger el prximo tren para ac, no lo dude.
Ojal dijo Tiffany con un suspiro , pero no lo har. Maana le
enviar una carta con una explicacin completa.
Al contrario que t, comprender que esta es la mejor manera de
manejar una situacin insoportable.
O se pondr furiosa porque ahora tendr que mentirle a su padre para
justificar que usted no aparezca.
No sera la primera vez replic Tiffany con una mueca de disgusto
. Ya le minti antes para sacarlo de su vida. Me lo cont. As que ahora
puede volver a mentir por m.
No alcanzo a comprender por qu quiere usted hacer esto.
Ah le toc una fibra tan sensible que Tiffany estuvo a punto de estallar
y decir la verdad: que le aterraba encontrarse cara a cara con Franklin
Warren. Aos atrs, lo nico que deseaba era conocer a aquel padre suyo
sin rostro, pero ahora no tena ningn deseo de conocerlo. Que ella
estuviera en Nashart, Montana, no tena nada que ver con l. El
compromiso matrimonial ni siquiera haba sido idea de su padre. Era
evidente que a l no le importaba un comino si llegaba a conocerla algn
da o no. Lo nico que le importaba era poner fin a aquella enemistad con
los Callahan. Era el nico motivo por el que quera que apareciese su hija.
Pero Anna no tena ninguna necesidad de saberlo.
Acaso he insinuado siquiera alguna vez que me complazca esta
situacin? le pregunt. No. Siempre he considerado este viaje a
Montana como una condena a dos meses de crcel, y en el momento
mismo en que se abra la celda coger un tren de regreso a casa.
Crea que le haba dicho a su madre que no tendra prejuicios respecto
a su novio repuso Anna frunciendo el ceo.
No es mi novio. Y s, no voy a tener prejuicios el primer minuto desde
que lo conozca. Es el tiempo que tardar en decidir que no me interesa. Es
un vaquero, Anna. Acaso me ves casada con un vaquero?
La doncella chasque la lengua.
Pero, seorita, no se da cuenta de que eso es lo contrario de no tener
prejuicios?
Dos meses y ni un da ms subray Tiffany, inflexible.
Hace usted que suene como un castigo, aunque yo no lo veo as.
No es a ti a quien le piden que se case con un desconocido.
Es verdad, aunque tampoco a usted.
Tampoco la llevarn corriendo al altar.
No ser un desconocido durante mucho tiempo. Y tambin podra
considerar todo este asunto desde otra perspectiva, sabe? Acept
acompaarla porque, al contrario que usted, pens que disfrutara de una
experiencia interesante. Paisajes diferentes, gente diferente, lejos del
ajetreo de la ciudad.
Y, excepto por el asalto al tren, me est gustando. Usted tambin ha
vivido toda su vida en la ciudad. No le despierta un mnimo de curiosidad
saber cmo vive la gente en esta parte del pas?
No, no se lo despertaba en absoluto, pero estaba cansada de discutir con
Anna. Para alguien que no haba querido ser su amiga, sin duda Anna se
estaba excediendo. Aun as, aquella doncella tozuda poda echarlo todo a
perder si no aceptaba seguirle el juego, de modo que Tiffany tena que
darle una explicacin razonable.
No has tenido en cuenta todas las ramificaciones, verdad?
dijo. Qu pasa si me gusta mi prometido y acepto tragar con este
lugar por amor, pero despus de la boda descubro que es un hombre
insoportable? Entonces qu? Salgo corriendo como hizo mi madre? Y
cmo voy a saber cmo es l realmente si tiene que venir al campo
enemigo para cortejarme? Seguro que sera extremadamente cauteloso y no
se comportara tal como es, o querra impresionarme con un
comportamiento afectado. En cambio, de repente tengo la oportunidad
perfecta de descubrir cmo es realmente sin que l tenga que simular para
dar una buena impresin. No quiero descubrir su autntica personalidad
despus de la boda, cuando ya sea demasiado tarde para dar marcha atrs.
As que djame que conozca a esta gente antes de tener que enfrentarme
a sus imposturas resumi Tiffany levantando el mentn con obstinacin
. Y si a ti no te parece que eso es un buen motivo, pues lo siento.
Me ha parecido que creen que un ama de llaves tambin hace de
cocinera observ Anna tras considerarlo durante un momento.
Como no se esperaba ese sencillo recordatorio sino un torrente de
objeciones y desaprobacin, Tiffany comprendi que Anna estaba cediendo
y se ech a rer.
Y? Les dejar claro de entrada cules son los deberes de un ama de
llaves. Ahora dime, todava tienes el dinero que te dio mi madre?
Anna asinti con la cabeza.
Pues entonces toma una habitacin tal como habamos planeado, pero
plantate una estancia ms larga. T s que puedes considerar este tiempo
como unas vacaciones. Maana te visitar cuando vuelva para enviarle a
mam la carta y ya te har saber lo maravillosamente bien que va a
funcionar todo.
Le dio un abrazo y sali del hotel antes de que su doncella pudiera
cambiar de opinin y exponer ms objeciones. Solo uno de los hermanos la
esperaba a la puerta del hotel y Tiffany se alegr de que no fuera el grun.
Necesitar una diligencia para mi maleta le dijo a Cole, porque
pesa bastante.
Cole la mir sin entender nada.
Tiffany suspir para s. Tal vez debera dejar de darle rdenes. Tena que
ser ms cautelosa con eso si tena la intencin de hacerle creer que era una
criada.
Por aqu no vamos en diligencia, seorita. Se rio. John ha ido a
pedir prestado un carro y unas ruedas nuevas para el que se nos ha roto.
Nos recoger en la estacin del tren.
Excelente.
Mientras, podra indicarme dnde est la oficina de telgrafos? Tengo
que hacerle saber a mi familia que he llegado sana y salva.
No tenemos oficina de telgrafos, aunque s que tenemos telgrafos.
Le mostrar dnde.
Gracias.
Solo haba que cruzar la calle. Al menos no pasaron ms jinetes que
levantaran polvaredas. Cole la llevaba a la Estacin de Diligencias de
Nashart.
Garabateado en la mitad inferior del enorme letrero de la puerta se poda
leer Y telgrafos.
Me sorprende que el ferrocarril no haya arruinado el negocio de las
diligencias observ Tiffany.
Todava hay pueblos al norte y al sur de aqu donde no llegan las vas.
Bien, me quedar aqu fuera vigilando por si aparece algn Warren.
Prefiero no verme envuelto en un tiroteo por arrebatarles al ama de llaves
delante de sus narices.
Aquella era una afirmacin alarmante, pero como sonri mientras lo
deca, Tiffany decidi que no iba en serio y entr en la oficina sin l.
Se acerc al mostrador para enviar el telegrama, pero se detuvo cuando
cay en la cuenta de que el telegrafista podra informar a su padre. No se
conoce todo el mundo en un pueblo pequeo? As que hizo que le enviaran
el mensaje, que no firm, a R.W. en el hotel de Chicago donde se
hospedaba Rose. Cuntas huspedes poda haber con aquellas iniciales?
En el telegrama pona: Cambio de planes. Dale a pap excusas por un
retraso prolongado. Pronto mandar carta explicativa.
9
Tiffany no les dijo nada a los Callahan sobre el vehculo en que la
hicieron montar, aunque se senta indignada por tener que viajar en un
carro de mercancas. El banco del cochero en que se sentaba no tena
respaldo, ni un toldo que la protegiera del sol de junio, que se iba
volviendo ms caluroso a medida que avanzaba el da. Tuvo la idea
espantosa de que tal vez llegara sudada al rancho o, aun peor, quemada por
el sol.
Si supiera seguro que sus parasoles estaban en la maleta que le quedaba,
les pedira a los hermanos que parasen para coger uno, pero no haba hecho
ella las maletas, as que no lo saba, y le dara mucha vergenza hacerles
esperar mientras revolva esa maleta y luego terminar con las manos
vacas. Su elegante gorro era un bonito accesorio de vestuario pero no
serva demasiado para protegerla del sol, de modo que acab utilizando la
mano a modo de visera para cubrirse la cara. Ahora le resultaba evidente
por qu los hombres del Oeste llevaban sombreros de ala tan ancha.
Incluso haba visto a un par de mujeres en el pueblo con sombreros de ese
tipo.
Mientras Cole conduca el carro y John cabalgaba a su lado, Tiffany iba
tan erguida como era posible, aunque empezaba a dolerle la espalda del
esfuerzo. Su madre llorara si viese la incomodidad que estaba sufriendo
por una promesa que ella haba hecho. No, en realidad Rose dira alguna
frase de nimo del tipo algn da podrs rerte contndoselo a tus nietos.
Tiffany se habra redo porque sus nietos seran neoyorquinos decentes que
se horrorizaran al pensar lo que haba tenido que soportar. Pero Rose le
susurr en la cabeza: O un puado de vaqueritos que se horrorizaran de
que lo mencionaras.
Qu absurdo! Estara en casa disfrutando de la fulgurante vida social de
Nueva York con sus amistades, asistiendo a fiestas maravillosas,
conociendo a caballeros decentes que jams habran odo hablar de
forajidos, y muchos menos de indios! Ella no debera estar all! Y por
qu estaba?
Por qu dos vecinos eran incapaces de llevarse como buenos vecinos?
Si se acerca algn jinete, chate atrs y escndete dijo Cole.
Qu manera tan desagradable de despertarla de su ensoacin.
Por qu? pregunt asustada.
Podra ser un Warren.
Tiffany se mordi la lengua para no responder. Qu dira Jennifer? No
aprovechara el ama de llaves la oportunidad para decirles a los Warren
que haba decidido trabajar para los Callahan en vez de para ellos porque le
ofrecan el doble de sueldo? Qu innoble, aunque probablemente sera lo
que habra hecho la autntica Jennifer si se lo hubieran ofrecido. Pero la
joven estaba de regreso al Este.
Aunque Tiffany no quera arriesgarse a topar todava con su padre o
alguno de sus hermanos, tena que responder como lo habra hecho
Jennifer.
Debera hacerles saber que he decidido trabajar para su familia en vez
de para ellos. Sera lo ms honorable.
Los Warren no conocen el significado de la palabra honor buf
Cole. Adems, esto ha sido idea de nuestro padre para tocarle las narices
al viejo Frank, as que deje que sea pap quien se regodee de ello cuando
llegue el momento.
Aquella observacin la hizo darse cuenta de que no poda enviarle a
Frank
la nota de Jennifer sobre su decisin de volver a Chicago, no si los
Callahan pretendan hacerle saber que Jennifer estaba con ellos. Podra
llevarle a sospechar, incluso podra llevarlo directamente a ella, exigiendo
una explicacin sobre por qu le haba mentido. Pero empezaba a
preguntarse si Frank haba sido sincero con Rose en sus cartas. Sonaba
como si la enemistad hubiera ido a ms y fuera peor de lo que le haba
hecho creer a su madre. La manera en que los Callahan hablaban de su
familia con tanta mofa le hizo dudar de que una boda pudiera acabar con la
rivalidad. Tal vez los Callahan ya haban anulado el compromiso y ella no
tena ninguna necesidad de estar all!
Era algo que tena que averiguar enseguida.
Han dicho ustedes que no se llevan bien con sus vecinos, pero a m me
da la impresin de que me estoy metiendo en medio de una guerra. Es
eso?
No, seorita.
Cole sonri socarronamente. Un hombre puede odiar a sus vecinos
sin matarlos.
Hasta aqu la idea de poner una excusa rpida para volverse a casa.
Cole ni siquiera mencion la enemistad, as que no poda preguntarle
concretamente por eso, teniendo en cuenta que Jennifer no poda saber
nada del tema. Pero s que poda tratar de averiguar ms sobre la familia
Callahan.
El ama de llaves sentira curiosidad por la gente para la que iba a
trabajar.
Cole la haba mirado varias veces mientras hablaban, y al final repar en
sus dificultades con el sol y dijo:
A ver, cmbiese de sitio conmigo.
Par el carro y le dio la mano para ayudarla a pasar a su derecha sin
perder el equilibrio. As le har un poco de sombra.
Al ser tan alto, realmente s que le tapaba el sol, aunque todava no haba
terminado. Tambin le encasquet su sombrero de ala ancha, encima del
gorro, el cual evitaba que el sombrero le cayera sobre los ojos. Tiffany
estuvo a punto de rerse al pensar en el aspecto que deba de tener. Pero el
sombrero evitaba que le diera el sol en la cara. Se sinti ms que
agradecida por la consideracin de Cole. Le hizo pensar un poco ms
amablemente en los Callahan, como mnimo en aquel Callahan.
Gracias le dijo con una sonrisa mientras l volva a arrear los
caballos . Por cierto, cmo han sabido que llegaba al pueblo?
Nos lo dijo uno de los empleados disgustados de los Warren.
Me refiero a cmo han sabido que llegara hoy, cuando el tren traa
tres das de adelanto.
No lo sabamos. Tenamos que recoger un pedido en la estacin para
nuestro hermano dijo sealando la trasera del carro. Tiffany se gir y vio
un par de cajas que se parecan a las que haba visto descargar del tren.
Nos avisaron de que se esperaban para hoy.
Confibamos que tal vez usted tambin vendra en el tren, pero no
esperbamos tener tanta suerte.
Entonces mi padre tambin tendra que haber estado all para
recogerme, pens Tiffany. Pero era evidente que no le importaba lo
suficiente como para averiguar que el tren llegara antes de lo previsto.
Tiffany se sacudi el dolor que le causaba aquella idea y pregunt:
De qu clase de casa tendr que encargarme? Cuntos criados?
Dos criadas. Necesitaramos ms, pero resultan difciles de encontrar.
Tiffany no se lo pudo creer. Para qu contrataban a un ama de llaves si
no tenan el personal suficiente que justificara tenerla? Aunque como le
haban dado la oportunidad de cumplir la promesa hecha a su madre
conociendo a Hunter Callahan, y al mismo tiempo evitar a su padre,
tampoco era cuestin de observrselo.
Puede hablarme un poco de su familia y del lugar adonde me llevan?
pregunt en cambio.
Somos ganaderos, igual que los Warren. Somos los propietarios del
rancho Triple C, con doscientas hectreas y ms de mil cabezas de ganado.
Tiffany qued impresionada, aunque pregunt:
Y ya es suficiente tierra para tantas vacas?
Por supuesto que no Cole rio, no guardamos a los rebaos en el
rancho. Esta es una zona de pastos libres en todas direcciones.
Y qu significa eso exactamente?
Pasto gratuito para los rebaos.
Por tanto, era evidente que las dos familias no se peleaban por la tierra,
sino solo por el agua, aunque ella todava no haba visto ni rastro de agua.
Haban tomado un camino hacia el norte del pueblo. Tiffany contempl
los verdes campos de hierba que se extendan a ambos lados del camino y
las enormes montaas nevadas en la lejana. Nunca haba visto montaas
tan imponentes excepto en pinturas y libros de fotografas. Pasaron por un
bosque con un campamento de explotacin forestal. Pasaron junto a una
casa solitaria de estilo Nueva Inglaterra, un extrao recordatorio de casa.
Era de piedra, por lo que tena que haber alguna cantera cerca. Haba odo
que la industria se estaba instalando en el territorio, y con tanto campo
abierto no alteraba la belleza del paisaje natural.
Tena que reconocer que era un paisaje precioso, aunque jams lo hara
ante Anna. Pero Cole todava no haba dicho nada sobre su familia ni sobre
Hunter, que era quien ms le interesaba a ella.
Buscando hacerle mencionar a su prometido, Tiffany pregunt a
continuacin:
Son muchos en la familia?
Tengo tres hermanos. Yo soy el ms joven, Hunter es el mayor. Al
segundo, Morgan, el muy necio, le entr la fiebre del oro y nos abandon el
ao pasado cuando se descubri otro filn de oro ms cerca de Butte, uno
de los mayores pueblos mineros de la regin. Pap se enfad mucho, pero
Morgan es tozudo y s que encontr algo de oro, no lo suficiente para
hacerse rico pero s para no tener que volver a casa.
Y por qu lo convierte eso en un necio?
Somos ganaderos buf Cole, y ya hay ms mineros en Montana
de los que se puedan contar. Demonios, si el ao pasado encontramos cobre
en nuestras tierras. Pap supuso que eso podra hacer que volviera Morgan.
Le dijo que si quera avergonzarnos siendo minero, al menos poda serlo en
casa.
Pero no funcion... todava.
Lo que acababa de decir no le daba pie a Tiffany para preguntarle
directamente por Hunter. Tendra que esperar a conocerlo para averiguar
cmo era.
Ms adelante vio un estanque grande o era un lago pequeo?
rodeado de floridos prados. Incluso haba algunos rboles que daban
sombra cerca del lago. Era el tipo de paraje hermoso y tranquilo que uno
buscara para ir de pcnic.
El camino llevaba directamente al pequeo lago y se bifurcaba a ambas
riberas. El ro que lo alimentaba era bastante ancho y pareca demasiado
profundo para cruzarlo, probablemente todava crecido por el deshielo.
Ms al norte y a la izquierda del serpenteante ro haba una larga masa
marrn oscuro que despert la curiosidad de Tiffany.
Qu es eso?
Cole sigui su mirada.
El rebao de los Warren. A esta hora les toca a ellos.
Les toca?
Llevar el ganado al agua. Por la maana ellos, por la tarde nosotros.
Hace tiempo que ambas familias decidimos no tentar la suerte
encontrndonos en el ro a la hora de abrevar.
Por qu?
No tiene sentido estimular los malos humores ni tentar a nadie a
disparar. Adems, un disparo puede provocar una estampida. Antes pasaba
mucho.
Tiffany apenas escuch su respuesta, con la mirada fija en los jinetes
que impedan que el rebao cruzara el ro.
Cuando cay en la cuenta de que podran ser sus hermanos, que poda
estar tan cerca de ellos, se le aceler la respiracin. Pero los vaqueros
estaban demasiado lejos como para distinguirlos. Luego el carro gir y
perdi de vista a vacas y vaqueros, aunque alcanz a ver un edificio en
construccin. Quedaba un poco apartado del lago y todava no tena
paredes, solo la estructura. Tendra unas vistas increbles...
Santo cielo, pens, aquello tena que ser la franja de tierra en contienda
que ambos ranchos reclamaban como suya.
Y aquella tena que ser la casa que ambas familias haban estado
construyendo para ella y Hunter y cuya construccin se haba paralizado
porque ya no se soportaban. No importa, pens, ya que no tena ninguna
intencin de vivir all.
La idea la hizo sentirse incmoda.
Aquella gente esperaba que ella pusiera fin a la enemistad. La casa se
quedara vaca si ella no se casaba con Hunter.
Muy probablemente, jams se terminara. Un peso que le haban puesto
sobre los hombros. Se sacudi la idea de la cabeza, contrariada. No era
responsabilidad suya llevar la paz a la regin, por supuesto que no!
Poco despus se desviaron del camino y se encaminaron hacia una casa
grande con un largo porche cubierto. De dos plantas de altura y construida
con tablas uniformes, la casa de los Callahan no era la pequea cabaa de
troncos que ella medio se esperaba. La casa no tena nada de rstica.
Bueno, al menos no por fuera, si no te fijabas en la escupidera situada entre
dos sillas en un extremo del porche ni en los rastros de barro que llevaban
hasta la misma puerta.
John desmont.
Despus de devolverle su sombrero a Cole, Tiffany dej que John la
ayudase a bajar del carro. En cuanto puso los pies en el suelo dijo:
Me gustara instalarme y darme un bao antes de conocer al cabeza de
familia. Hay algn mayordomo que pueda...?
Algn qu? pregunt Cole mientras rodeaba el carro.
Habitaciones no faltan. Pap esperaba tener ms de cuatro hijos, as que
construy la casa ms grande de lo necesario. Los dormitorios de la planta
baja ya estn ocupados, pero hay espacio de sobra arriba. Elija usted
misma alguna que encuentre vaca. El bao est abajo, junto a la cocina. Y
no hace falta que vaya al pozo por agua, tenemos bombas.
Aquello era ms informacin de la que Tiffany habra querido or. La
parte del bao la hizo gruir en su fuero interno. Sera intolerable si
alguien ms de la familia utilizaba el mismo bao.
Casi demasiado intolerable. Tal vez aquella comedia no era tan buena
idea, a fin de cuentas.
Cole mir de repente por encima de su cabeza y grit:
No me vendra mal un poco de ayuda, Hunter!
Ni lo suees. Tiffany oy una risotada detrs de ella. No fue idea
ma volver a sulfurar a los Warren. T has secuestrado a su bonita criada,
t te apaas con ella.
La joven se volvi bruscamente para ver a su prometido. Pero dos
hombres pasaban cabalgando junto al carro, y no saba cul de ellos era
Hunter Callahan.
Tampoco se detuvieron, de modo que Tiffany no pudo verlos bien.
Entonces las palabras de Hunter resonaron con fuerza en su cabeza y se
volvi con los ojos como platos hacia Cole.
Secuestrado?
10
Cole Callahan no respondi a Tiffany inmediatamente, aunque sin duda
se sonroj. Intent tomarla del brazo para acompaarla hasta la puerta,
pero ella se desasi de un tirn.
No ha habido que llegar a ese extremo, verdad?
Pero se podra haber llegado?
Clmese.
Pap dijo que la trajramos aqu de un modo u otro.
Tampoco la habramos retenido demasiado tiempo, solo el suficiente
para irritar a los Warren.
Aquella insoportable enemistad. Pero ya estaba bien que los Callahan y
ella tuvieran la misma agenda, por as decirlo, o no se le habra presentado
aquella oportunidad. Aunque estaba segura de que no le habra gustado que
la tuvieran all de rehn, cosa que la hubiera obligado a revelar su
verdadera identidad, lo que a su vez la habra llevado directamente a su
padre, cosa que no iba a ocurrir si ella poda evitarlo.
As que se limit a mirar ceudamente a Cole y a preguntarle con
sequedad:
Son ustedes rancheros o forajidos?
Me gustara saberlo antes de poner los pies en su... guarida.
Respetamos las leyes, seorita.
Suena ms a que las evitan.
No le pagaramos a usted el doble de lo que vale si quisiramos evitar
nada, no le parece?
Tiffany se ruboriz levemente por aquella respuesta, as que asinti
lacnicamente y cruz el umbral de su casa temporal. Y se par en seco. Y
estornud. Y volvi a estornudar. Los Callahan no necesitaban un ama de
llaves, necesitaban una casa nueva.
Aquella pareca un vertedero.
Un rastro de barro seco llegaba a la mitad del reducido vestbulo que
daba a la gran sala principal, donde haba varios sofs y sillas esparcidos.
Era evidente que los haban trado del Este y que en otros tiempos haban
sido muebles elegantes, pero ya eran tan viejos que la tapicera se haba
decolorado a un gris sucio. El humo del hogar ennegrecido por el holln
probablemente haba invadido la sala innumerables veces. Los cuadros de
las paredes estaban torcidos, algunos muy torcidos. El suelo de madera
estaba cubierto por una capa de polvo tan espesa que las pisadas quedaban
marcadas en ella. Acaso no haba ninguna criada en aquella casa?
Tiffany se volvi para preguntrselo a Cole, pero en vez de eso dio un
chillido al verse en un espejo oval colgado en el vestbulo. Su tez estaba
de un gris plido a rayas! Apenas se reconoci.
Inmediatamente sac el pauelo y se frot la cara, aunque sin agua lo
nico que haca era mover el polvo y la mugre de un lado al otro.
Ha visto un ratn? le pregunt Cole, que entraba por la puerta
llevando su enorme maleta con la ayuda de John.
Como Tiffany lo mir fijamente con cara de no entender nada, aadi:
Ha gritado, no?
Yo no he gritado lo corrigi indignada. Solo ha sido un chillido
de nada. Y al punto le advirti: No tolero los ratones. Si me est
diciendo que tienen la casa infestada de ratones, le pido que vuelva a poner
mi maleta en el carro.
No tenemos ratones, al menos yo jams los he visto se rio l.
Ahora suba arriba y elija en qu habitacin quiere que dejemos este bulto
tan pesado.
Puede dejarla aqu. En este momento solo tengo una prioridad: que me
indique dnde puedo baarme. No soporto ni un segundo ms este velo de
polvo que usted y su hermano...
Lleva la maleta arriba, Cole dijo otra voz. Yo acompaar a la
seorita adonde quiere ir.
Cole mir detrs de la muchacha y dijo:
Crea que...
Me ha vencido la curiosidad dijo el recin llegado, y volvi atrs
por donde haba llegado, de modo que cuando Tiffany se gir hacia l, no
vio ms que unas espaldas anchas. Sgueme, Pelirroja. El bao es por
aqu.
En circunstancias normales, Tiffany no se habra movido ni un
centmetro. En serio acababa de ponerle un mote basndose simplemente
en el color de su pelo? Pero le empezaba a picar todo de tanto polvo que se
le haba metido entre la ropa, as que corri detrs de aquel hombre alto.
Tena el pelo negro y demasiado largo para su gusto. Lo habra tomado por
un criado de la casa si no hubiera llevado pistolera, o tal vez incluso los
criados iban armados en Montana?
El pasillo se haba estrechado y oscurecido tras dejar atrs las escaleras
que llevaban arriba, pero al fondo sala luz de una puerta que haba
quedado abierta. Que era adonde la llevaba aquel hombre, a la cocina.
Tiffany mir alrededor y cerr los ojos con fuerza. Y empez a contar
hasta diez mentalmente.
Y rez para no empezar a gritar. Quien fuera la ltima persona que haba
cocinado all haba dejado la cocina sembrada de platos y sartenes sucios.
Estoy de acuerdo con que te conviene un buen fregoteo dijo una voz
profunda con una risotada.
Tiffany abri los ojos de golpe y localiz a su chistoso acompaante en
pie frente a otra puerta que acababa de abrir. Solo vagamente vio una
baera de porcelana detrs de l, porque su mirada se detuvo en el rostro
del hombre y se qued fija all. Unos ojos azules claros contrastaban con el
pelo negro y una piel muy morena. Todava permaneca en sus ojos un
centelleo de risa, que sugera que estaba de buen humor. Con una nariz
marcada y una frente amplia, la suya era una cara masculina bastante
atractiva.
Alto, esbelto y musculoso, llevaba una camisa negra de manga larga y
un pauelo azul alrededor del cuello, pantalones azul oscuro y unas botas
negras sucias de barro.
Seal con la cabeza hacia la puerta que tena detrs de l.
La baera tiene un desage. Las tuberas llevan al jardn que arregl
Ed el Viejo detrs de la casa. As la tierra se mantiene hmeda, aunque a
veces jabonosa.
Deba de estar bromeando sobre lo del jardn jabonoso, as que no le
hizo caso y pregunt:
Quin es Ed el Viejo?
El cocinero que lamentablemente nos dej. No pudimos convencerlo
de que se quedara. El viejo chiflado dijo que ya era hora de conocer
mundo.
Y no era demasiado viejo para eso?
No tena nada de viejo, tal vez unos treinta y tantos.
Y entonces por qu le llamas viejo Ed?
Se le qued el pelo gris hace unos aos tras vrselas con un oso gris.
Ed haba salido a cazar algo para cenar, y el oso tambin. Ed tuvo claro que
el oso volvera contento a casa cuando del susto se le cay el rifle.
Sin duda no era un tema para unos odos delicados, pero la curiosidad la
venci.
Pero escap?
Ech a correr como alma que lleva el diablo, y corri an ms rpido
cuando oy que el oso le disparaba.
Tiffany mir fijamente al hombre.
Eso es absurdo, no?
El tipo se rio, seguro que de ella, cosa que la hizo volver a tensarse de
indignacin. Para ser un vaquero, era demasiado amistoso y tambin
demasiado impertinente. Pero imagin que un hombre tan atractivo estara
acostumbrado a flirtear con las chicas.
Por supuesto que es absurdo respondi l. Pero Ed el Viejo
estaba tan asustado que fue la idea que se llev.
Al da siguiente volvi y encontr su rifle en el suelo y la huella de una
pata ensangrentada en el can. El oso debi de curiosear aquel objeto
brillante que le haban dejado y seguramente se dispar en la pata. Pero Ed
se despert al da siguiente con el pelo canoso.
Cosa que a Tiffany le record:
Yo no soy pelirroja.
Se acerca bastante discrep l con una sonrisa. Si quieres
aadirle agua caliente a la baera, enciende la estufa. Si no, ya lo tienes
todo a punto.
Hace pocos aos le acoplamos una bomba por insistencia de Ed. Le
molestaba que todo el mundo fuera a llenar cubos a su fregadero mientras
l trataba de hacer la cena. Le molestaba mucho. Se neg a preparar ni una
comida ms hasta que tuvo su bomba.
No puedo esperar tanto. Me temo que me pondr a chillar si no me
quito esta mugre de encima.
El hombre se encogi de hombros y se apart de la puerta para que no
pareciera que no la dejaba entrar al cuarto de bao.
Haz lo que quieras.
Que hiciera lo que quisiera? Tiffany se dio cuenta de que era justo lo
que haba estado haciendo. Conversar con un perfecto desconocido aun
sabiendo lo inapropiado que era, al menos antes de las presentaciones! No
era algo habitual en ella. Lo culp a l, claro. Pero es que jams se haba
encontrado con ningn hombre tan apuesto.
Enojada consigo misma por dejarse aturullar de aquel modo, se lanz.
T quin eres? Trabajas aqu?
Aqu todo el mundo trabaja. Y hablando de trabajar, no eres un poco
joven para ser ama de llaves? Tengo la sensacin de que bien limpia se te
ver muy guapa... y ms joven.
Soy mucho mayor de lo que parezco, probablemente de tu misma
edad. Cuntos aos tienes?
El joven sonri.
Si te lo digo, me lo dirs t a m?
Por qu segua hablando con ese vaquero?
No importa.
Era lo que pensaba. l volvi a sonrer. Me quedar aqu
vigilando la puerta. Aunque bien pensado, ser mejor que cierres con el
pestillo, as estars a salvo de m.
11
Tiffany temblaba en la baera de agua fra, aunque apenas se daba
cuenta.
Todava pensaba en el joven que se haba burlado de ella dicindole que
cerrase el pestillo. Seguira ah fuera, esperando para verla bien limpia,
como haba dicho? La desconcert un poco que aquella idea le gustase...
no, que la excitase.
Ojal l le hubiera dicho quin era...
ay, santo cielo, y si era Hunter Callahan? No, por supuesto que no, no
con aquellos ojazos azules como el cielo, cuando sus dos hermanos los
tenan castaos. Adems, Hunter se haba marchado del rancho. Ella
misma lo haba visto saliendo al galope.
Chasque la lengua y sali de la baera, y gru al caer en la cuenta de
que no tena nada limpio que ponerse.
Estaba tan acostumbrada a tener una criada que se anticipaba a sus
necesidades que no lo haba previsto.
Pero no se iba a poner otra vez aquellas ropas polvorientas. Se envolvi
en una toalla y abri la puerta una rendija para pedir ayuda y que le
trajeran la maleta.
Cole, bendito fuese! Haba sido lo suficientemente considerado para
darse cuenta de que la necesitara.
Poco despus se observaba en el espejo oval de la mesilla de afeitar para
asegurarse de estar por fin presentable.
Limpia s, pero apenas presentable, al menos no segn su propio baremo.
No haba tenido tiempo para seleccionar la ropa de su maleta porque en
cualquier momento poda entrar alguien en la cocina. Haba cogido un
vestido amarillo entre el montn que haba. No estaba segura de haberse
abrochado bien todos los botones de la espalda, y tampoco poda volverse
lo suficiente para comprobarlo. Lo mejor que haba podido hacer con su
pelo mojado haba sido atrselo en una coleta. Empezaba a darse cuenta de
lo mucho que dependa de una criada ya que ni siquiera haba logrado
recogerse los cabellos con horquillas.
Con un suspiro, abri la puerta y se encontr con Cole a punto de llamar.
l se qued plantado sin decir nada, as que habl ella:
Bueno, ya he terminado de utilizar su bonita baera.
Cole logr apartar la mirada de su rostro y mir la baera.
Mam pidi este artilugio de un catlogo de lujo que le mandaron de
Saint Louis. Tendra que haber odo las risotadas cuando lleg, aunque
tengo que admitir que es jodidamente mejor que clavarse astillas en el
culo.
Tiffany no hizo ningn comentario sobre aquel lenguaje tan grosero; le
haba odo cosas peores a su madre.
Rose haba adquirido un amplio vocabulario de sus aos en el Oeste.
Gracias por traerme la maleta.
Ahora subir a elegir una habitacin para que me la...
No he sido yo quien la ha trado. Y mi padre...
Y hasta all lleg antes de quedarse otra vez mirndola embobado. No
era una reaccin extraa para ella. Ya haba habido hombres que la haban
mirado de aquella manera, aunque nunca hombres a los que ya se hubiera
presentado. Estuvo tentada de decirle que cerrara la boca, aunque eso lo
avergonzara, as que se abstuvo. Adems, haba sido culpa de l que su
aspecto hubiera quedado tan desfigurado por el polvo y la mugre.
Tiffany trat de no sonrer cuando le urgi a continuar.
Su padre?
Quiere... comenz Cole, pero, aparentemente todava maravillado
por el aspecto de Tiffany, dijo: Nunca haba visto a una chica tan bonita
como usted. Y al punto se sonroj. Perdone.
Pap quiere conocerla enseguida. Me ha enviado a buscarla.
Naturalmente.
Mustreme el camino.
Cole asinti con la cabeza; sus mejillas seguan rojas.
Tiffany desisti de seguir el paso de sus largas zancadas. Pero l no le
tom demasiada delantera y se detuvo ante la puerta principal,
sostenindola abierta para ella. La llevaba fuera? Empez a fruncir el
ceo hasta que l seal a un extremo del porche donde estaba sentado un
vaquero bueno, probablemente no fuera un vaquero, sino un hombre
ataviado como tal. Tena que ser el dueo del rancho, el padre de su
prometido.
Acabo de llegar a casa le dijo el hombre mientras la joven se
acercaba a l lentamente. Me sorprendi saber que mis hijos lo haban
conseguido. Me llamo Zachary Callahan. Y t?
De repente Tiffany se puso tan nerviosa que no poda recordar el nombre
que iba a utilizar. Aquel hombre era el peor enemigo de su padre y, por
ende, tambin de ella. Tal vez ella no amaba a su padre, pero s que amaba
al resto de su familia. Y aquel hombre poda poner fin a la enemistad, si
quera.
En cierta manera tena que estar abierto a la posibilidad, de lo contrario
jams habra aceptado ponerle fin mediante una boda, no? Cmo se
llamaba el ama de llaves?
Jennifer Flemming espet, de repente iluminada.
El hombre pareci no apercibirse de sus nervios y seal una silla a su
lado.
l no se levant. Tal vez lo habra hecho por una dama, pero no por una
sirvienta.
Tiffany obvi la silla, porque estaba llena de polvo y l estaba fumando
un puro, cuyo humo iba directamente a la segunda silla.
Aparentaba unos cuarenta y tantos, aunque todava tena el pelo negro
como el carbn. Ojos castao oscuro con arrugas en forma de abanico a
ambos lados. Patas de gallo, las llamaba Rose.
Solan ocultar un temperamento afable.
Y era un hombre bastante apuesto, lo que no era sorprendente. Rose ya le
haba dicho que lo era. Y Tiffany haba visto la prueba de ello en dos de
sus hijos.
Se sacudi el malestar, recordndose que tena un papel que interpretar.
Por qu se march su ltima ama de llaves, si no es mucho
preguntar?
Nunca la tuvimos, y hace poco se march nuestro cocinero, por lo que
nos alegramos de tenerte aqu. No te vas a sentar?
Iba a tener que corregir su creencia de que sera su cocinera, aunque
todava no se vea con el valor suficiente para hacerlo, as que se limit a
decir:
Sin ofender, seor, pero no soporto el olor a humo.
No me ofendes. Mi esposa tampoco me deja fumar en casa. Y yo sigo
esa norma incluso ahora que ya no baja.
Tiffany no se lo pudo creer. Tena esposa? Visto el estado de la casa,
haba dado por hecho que su mujer haba fallecido.
Y por qu no estoy hablando con la seora Callahan, entonces? Mi
trabajo sera ms de su competencia.
No molestamos a Mary con pequeeces. Sufri una mala cada hace
unos meses y tiene que guardar cama hasta que se le arreglen los huesos. Si
necesitas algo o tienes preguntas, ven a vernos a m o a mi hijo mayor,
Hunter.
Que le pidiera a su prometido ayuda con su trabajo? Se los imagin a
los dos fregando el suelo, codo con codo, de rodillas, y tuvo que reprimir
una risita histrica. Adems, solo dos personas tardaran una eternidad en
limpiar una casa de ese tamao. Hara falta un ejrcito para dejarla
decente.
El estado de su casa es atroz dijo sin pelos en la lengua. Me
haban dicho que tenan criadas, pero no veo ninguna.
Zachary empez a fruncir el ceo. Lo haba ofendido.
Se puso tensa, esperando una reprimenda y temiendo perder los estribos
y abandonar su farsa incluso antes de haber empezado. Sin embargo,
Zachary se rio.
Vaya, hablas muy claro para ser una sirvienta. Aquello le diverta?
. No s qu significa eso de atroz, aunque imagino que nada bueno.
Tambin tengo ojos, muchacha. S que la casa est sucia, pero hemos
andado escasos de servicio ltimamente. Cuando Ed el Viejo se march
por las buenas, tambin se llev a su ayudante en la cocina.
Pearl limpia la planta baja, pero su hermana enferm y pidi una semana
libre para ayudar con los bribonzuelos de sus sobrinos. Y Luella, que se
encarga de la planta de arriba, dijo que se marchara si tambin tena que
hacer la faena de Pearl. Algo que no poda permitirme con este panorama.
Bien, ahora ests t aqu para que todo est limpio termin Zachary con
una sonrisa.
Tiffany se horroriz an ms. No era suficiente desgracia que estuviera
con una sola sirvienta, aunque fuera temporalmente, sino que incluso los
cuatro que haba tenido no eran suficientes para aquella casa, y ciertamente
no eran suficientes para requerir a un ama de llaves que los supervisara.
Es usted consciente, seor, de lo que hace realmente un ama de
llaves?
Jams he tenido ninguna, ni siquiera haba odo hablar de ellas hasta
que supimos que Frank te hacia venir a ti de Chicago y tuve la idea de
privarle de tus talentos, sean cuales sean dijo riendo.
Era evidente que lo consideraba como un tanto que se anotaban frente a
los Warren. Habran recurrido ambos bandos a bromas de ese tipo durante
la tregua? Era permisible cualquier cosa que molestara a los vecinos?
Tiffany se reserv cualquier observacin. A fin de cuentas, era mejor que
el derramamiento de sangre.
El trabajo de un ama de llaves es tener la casa en orden explic
Tiffany . Sin embargo, ella no limpia la casa.
Es lo que podra considerarse una representante de la seora de la casa,
que le permite dedicar su tiempo a sus hijos u otros pasatiempos. El ama
de llaves se encarga de que la casa vaya como una seda, que est
impecable, que todos los criados cumplan con sus tareas. Raramente se
necesita a un ama de llaves si no hay una numerosa plantilla de criados, ya
que su deber es supervisarlos.
Tambin puede encargarse personalmente de objetos de valor, cosas
como la porcelana buena, la plata o cualquier cosa que no se quiera confiar
a las manos de una simple criada.
Zachary reflexion un momento.
Bueno, no tenemos porcelana buena. Mary haba tenido una cubertera
de lujo, pero la consideraba demasiado elegante para utilizarla alguna vez,
as que se est oxidando en el desvn. No tendr una legin de criados para
que les mandes, pero puesto que tendrs que encargarte de cocinar,
supongo que ya estars demasiado ocupada.
Yo no cocino replic Tiffany, inflexible.
S, ya lo has dicho. No lo has mencionado en la descripcin que
acabas de darme. Pero como te pago el doble y no tienes la intencin de
coger una escoba, sers tambin nuestra nueva cocinera.
No ha enten...
Adems, Frank Warren tampoco tiene una legin de criados. Seguro
que tambin te habra pedido que te dedicases a otras tareas, y sin pagarte
el doble. As que, por qu no te muestras ms agradecida, eh?
Tiffany se ruboriz. Estaba a punto de ser despedida? Pero cmo se
supona que iba a hacer algo que no saba hacer? Su plan no iba a
funcionar.
Haba sido una locura creer que funcionara. El trabajo de ama de llaves
no era tan difcil como para que no pudiera haberlo desempeado un par de
meses. El trabajo de cocinera era mucho ms prctico y requera unos
conocimientos que ella no posea. No necesitara ms de una mano para
contar el nmero de veces que haba puesto los pies en una cocina antes de
aquel da. Su madre empleaba a ms de un chef y media docena de pinches.
La comida que preparaban era exquisita, siempre interesante, aunque a ella
jams le haba interesado saber cmo se preparaba como para adentrarse en
sus dominios, el lugar ms caluroso y sucio de la casa.
Poda aprender a cocinar, imagin, aunque no sin instrucciones o... un
libro de cocina! Dudaba que en la tienda del pueblo vendieran libros,
menos an de un tema tan concreto. Adems, incluso en el milagroso caso
de que encontrara un libro de recetas en un pueblecito como Nashart, eso
no la salvara aquella noche si esa gente esperaba que les diera de cenar. Y
la tarde ya estaba muy avanzada. Tal vez habra tenido que empezar ya a
preparar la cena!
Cmo es que no ests casada, siendo una chica tan hermosa?
La pregunta interrumpi sus pensamientos y devolvi su mirada hacia
Zachary. Casi con una sonrisa, le respondi:
Estoy prometida. Cosa que le pareci divertida porque era cierta,
tanto para Jennifer como para ella misma.
Aunque, a juzgar por su expresin agria, a Zachary no le gust aquella
respuesta y enseguida dijo por qu.
No pensars largarte y abandonarnos cuando te cases, espero.
Ace... acept un perodo de prueba de dos meses aqu. Si me gusta el
lugar y el trabajo, entonces mi prometido ha aceptado empezar nuestra
vida de casados aqu, en vez de en California, que era su preferencia.
Y te ha dejado venir sola aqu?
Fue una cuestin de necesidad respondi pensando en lo que habra
dicho Jennifer. Los dos estamos ahorrando para comprarnos una casa
propia en cuanto estemos casados.
Zachary rio entre dientes.
De modo que te estoy ayudando a casarte un poco antes, no? Pues no
te preocupes, porque te vas a ganar cada centavo y hasta ms. Incluso
esperamos una visita del Este durante el verano, y Mary tema no poder
ofrecerle lujosas comidas ni tejer unas cortinas nuevas para el saln. Bien,
ya tendrs tiempo para saber cmo te las apaas.
Tiffany gru para sus adentros, temiendo que la visita de la que hablaba
fuera ella misma. En serio quera impresionar a la prometida de Hunter?
O solo su esposa lo quera?
Decidi averiguarlo, preguntando con cautela:
Reciben habitualmente visitas de tan lejos?
Esta visita no tiene nada de habitual dijo malhumorado.
Tiffany saba que se estaba pasando de la raya, que un ama de llaves no
sera tan atrevida, pero no pudo evitar la pregunta.
Quin es?
Es un tema delicado, muchacha. Me revuelve las tripas solo pensarlo
dijo con una mueca. Pero cuando vio que ella lo miraba con los ojos tan
abiertos, corrigi, a modo de evasiva. Es alguien que tiene que ver con
un antiguo acuerdo de negocios. T preocpate solo de tener la casa en
orden.
S que se refera a ella. Y era evidente que aquel acuerdo matrimonial le
resultaba tan desagradable como a ella.
Se arrepentira de lo acordado haca ya tantos aos? En ese caso, por
qu no lo anulaba? Era una cuestin de honor? O tal vez los Callahan
haban vivido con la esperanza de que ella no alcanzase la edad adulta para
casarse con su heredero? Le gustara poder preguntarlo, pero como Zachary
no haba querido mencionar su nombre ni los esponsales, no poda. Como
fuere, la falta de personal en la casa era un problema importante y sin duda
tena que mencionarlo.
Lo que he visto en su casa es mucho ms que acumulacin de polvo y
mugre debida a la ausencia de una criada durante unos das. Resulta
evidente que su criada de la planta baja no ha estado cumpliendo con sus
deberes.
Ni se te ocurra despedirla, muchacha repuso Zachary entornando
los ojos. Aqu las criadas no crecen en los rboles.
Los despidos y contrataciones le ataen a usted, por supuesto. Yo me
limitar a hacerle recomendaciones.
Y esperas que yo las acepte?
Zachary no pareca muy contento, pero al menos tampoco pareca
enojado. La palabra sera aturdido. Era un ranchero nada familiarizado
con la jerarqua de los sirvientes. Y teniendo en cuenta los pocos sirvientes
que de hecho empleaba, no era nada sorprendente.
Podremos tratar este asunto cuando haya conocido a la criada de la
planta baja y sepa si es una holgazana o simplemente est mal preparada.
Pero como parece que no va a volver a tiempo de hacer el trabajo que
necesita una atencin inmediata, solicito poder utilizar a alguno de sus
vaqueros para que me ayuden a poner esta casa en condiciones decentes.
Zachary solt una carcajada.
No querrn limpiar la casa! Son ganaderos, no criadas. Aunque tal
vez accedan si se lo pides t. Y volvi a rerse al imaginrselo.
Usted no les dir que me ayuden?
Demonios, no. No me arriesgar a que me abandonen unos buenos
vaqueros porque t no sepas manejar la escoba.
Tiffany volvi a sonrojarse. No era cuestin de saber o no saber, pens
indignada, sino cuestin de marcar la raya, y ella la suya la marcaba all.
Contratara y pagara a las criadas ella misma si haba alguna en el
pueblo, aunque no pareca haberlas.
Evidentemente, a Zachary no le importaba arriesgarse a que ella se
largara y lo abandonara. Y estuvo a punto de hacerlo.
Aquello era intolerable. Su casa era una pocilga!
Estaba en un tris de confesar quin era realmente y exigir que la
volvieran a llevar al pueblo cuando Zachary mir detrs de ella y dijo:
Hunter, lleva a nuestra bonita ama de llaves a la cabaa de los
jornaleros.
Que descubra por las malas que los vaqueros no van a barrer el suelo por
ella.
12
Tiffany haba visto con el rabillo del ojo a un grupo de hombres que
cabalgaban desde campo abierto hacia la casa. Estaban demasiado lejos
para distinguir si eran vaqueros, y luego haban desaparecido por detrs de
la casa. Y aunque poco despus le pareci or pasos a su espalda, estaba
demasiado metida en su conversacin con Zachary para volverse y
confirmarlo.
Cuando se gir para ver finalmente quin era su prometido, nuevamente
vio a dos hombres. Uno de ellos era el bromista encantador. Estaba medio
sentado en la baranda del porche, con las manos cruzadas sobre la rodilla
doblada y el sombrero inclinado para protegerse del sol. El otro estaba
apoyado en la pared junto a la puerta, de brazos cruzados; era casi tan alto
como el encantador, lo que probablemente significaba casi un metro
noventa, y sorprendentemente igual de apuesto.
Algo perturbador en l hizo que Tiffany no pudiera apartar la mirada
durante un momento. Tena un aire de... peligro?
Seguramente no, aunque por algn motivo a ella le hizo pensar en un
forajido. Pero los Callahan no escondan a criminales, verdad? Aun as, no
pudo dejar de imaginar que ese era el aspecto de un forajido cuando no
ocultaba su rostro para un atraco.
Como el encantador, tambin tena el pelo negro, aunque en su caso un
poco ms corto y ms peinado. Sus botas no estaban desgastadas, sino casi
resplandecientes. Las espuelas s que resplandecan. Y llevaba una
chaqueta negra ms apropiada para una calle de ciudad que para un rancho
de Montana, una camisa blanca y una corbata estrecha, en vez de un
pauelo. Su cartuchera tambin era ms elegante, con el cuero negro
grabado al aguafuerte con un dibujo ondeante y adornado con clavos
plateados. No iba vestido como un vaquero, por tanto, por qu estaba en
un rancho? Era un visitante de la ciudad? O era Hunter? La idea casi la
paraliz.
Nunca en las cavilaciones sobre su candidato a esposo haba tenido en
cuenta la posibilidad de que este le diera miedo, que era precisamente lo
que le daba aquel hombre. Era claramente peligroso. Y eso lo arreglaba
todo. Si era Hunter Callahan, se largaba.
Ninguno de los dos hombres se haba movido todava. Se limitaban a
mirarla fijamente, no del mismo modo que la haba mirado Cole, aunque
igualmente la miraban. Unos ojos azul cielo la recorrieron con indolente
admiracin.
Unos ojos gris tormenta se cruzaron con los de ella y se quedaron ah
clavados.
Aquellos dos la estaban enervando. Y segua sin saber cul de los dos
era Hunter!
El hijo al menos debera haberle dicho algo a su padre al llegar, aunque
probablemente le interesara ms escuchar la conversacin de este con ella.
O no la haban odo? El porche era largo, de modo que tal vez no.
Los dos hombres se irguieron al mismo tiempo, dejndola con la mirada
expectante entre ambos y aguantando la respiracin.
Sgueme, Pelirroja. Ser divertido.
Tiffany solt el aliento con un resoplido. Hunter era el encantador y su
alivio fue inmediato, pero solo de que el tipo oscuro y peligroso no fuera
su prometido. En cuanto a Hunter, no estaba segura de alegrarse de que
fuera el encantador. No obstante, en ese momento no poda pararse a
pensar en eso, porque Hunter no la esperaba y bajaba ya las escaleras. El
otro hombre no se inmut, al menos hasta que ella pas apresuradamente
por su lado para alcanzar a su prometido.
Hunter mir atrs antes de doblar la esquina de la casa, pero no era a ella
a quien miraba ni con quien hablaba cuando dijo:
No habas dicho que me ganaras en una carrera hasta el bao,
Degan?
Eso fue antes de que ocurriera algo que rompiera con el tedio
replic el tipo oscuro y peligroso.
Creo que vas a poner nerviosos a los muchachos le advirti Hunter.
Y eso?
Haz lo que quieras se burl Hunter.
Hunter no pareca temerle, aunque al dar a entender que los dems
vaqueros s, confirmaba sus sospechas de que el hombre que tena justo a
su espalda era tan peligroso como haba supuesto.
Sinti el impulso de alejarse de l. De hecho sinti la necesidad de
volver a la casa corriendo. Un miedo irracional, se reprendi. Entonces se
dio cuenta de que Hunter la miraba fijamente. El heredero de los Callahan
inclin su sombrero atrs con un dedo y dijo en tono grave:
Tena la sensacin de que se ocultaba una mariposa dentro del capullo
de polvo, pero maldita sea, mujer, eres toda una sorpresa. Imagino que
ests casada, no?
El modo en que la miraba era ms que perturbador, como si ella fuera
una comida y l estuviera hambriento.
Todava no. O sea, estoy prometida.
Hunter le dedic una sonrisa lenta que le aceler el corazn.
Me basta con todava no.
Tiffany se sonroj. Estaba flirteando con ella? Eso ya sera ms que
simple encanto natural, eso sera sumamente inapropiado, sobre todo
porque ella acababa de decirle que tena prometido y saba que l tambin
la tena. Ella misma! Sera Hunter Callahan un mujeriego en versin
Oeste? La idea no le gust y se la quit de la cabeza para centrarse en su
misin.
Ya ha odo lo que necesito, seor Callahan?
Cogindola levemente del brazo para asegurarse de no perderla de vista,
Hunter se limit a retomar su camino.
Por supuesto. Y puedes llamarme Hunter.
Y usted puede llamarme seorita Fleming, no Pelirroja.
l se rio antes de preguntar:
Y qu va delante de Fleming?
Jennifer, pero...
Jenny ya servir concedi con una sonrisa. Y ten en cuenta que
esto no es la ciudad. Aqu somos ms informales, aunque ya te
acostumbrars.
Informales era quedarse corto. Aunque tena que admitir que Hunter
tena razn.
Tiffany no solo estaba fingiendo ser una persona distinta, tambin estaba
asumiendo un papel, el de empleada.
Tena que adaptarse a los Callahan, hacer las cosas a su manera y no al
revs. Al menos cuando insistan, como pareca estar haciendo Hunter con
los molestos motes que no dejaba de ponerle.
Cuando llegaron a la parte de atrs de la casa, Tiffany vio el rancho que
se extenda ante ella: establos, corrales y rediles, la casa de los jornaleros a
la que se dirigan, el huerto que haba plantado y vallado Ed el Viejo antes
de marcharse.
Tambin haba otras dependencias, cobertizos de almacn, incluso un
lavadero para la colada con cuerdas de tender llenas de sbanas y prendas
masculina. Se pregunt si el rancho de su padre tendra un aspecto similar,
casi como de comunidad autosuficiente.
De cuntos vaqueros disponemos?
pregunt, confiando en el pequeo ejrcito que iba a necesitar.
Hay siete que acaban de volver conmigo de los pastizales. Y tres ms
que se quedan con el rebao durante la noche.
Tiffany esperaba una cantidad mucho mayor.
Son suficientes para un rebao tan grande como el que me ha dicho
Cole que tenis?
Ms que suficientes cuando mis hermanos y yo tambin trabajamos.
Y siempre acaban la jornada tan temprano?
No es temprano, aunque s que empezamos temprano. Qu?
Preparada
para llevarte un chasco? pregunt Hunter con una sonrisa.
Tiffany apret los dientes. El cido humor de Hunter le resultaba
molesto.
Acaso has dicho que sera divertido? replic mientras llegaban a
los dormitorios.
Por supuesto que no.
Te gusta vivir en una pocilga?
Deja de exagerar. Trabajamos al aire libre. No podemos evitar dejar
un poco de barro en la casa tras un da lluvioso.
No obstante, una palabra suya podra corregir ese asunto antes de la
puesta del sol. A fin de cuentas, era el hijo mayor del dueo. Los vaqueros
tal vez se quejaran, pero cumpliran sus rdenes. En realidad era a Hunter
a quien tena que convencer.
Es mucho ms que...
Pero no tuvo la oportunidad de hacerlo. En cuanto Hunter abri la
puerta, la empuj dentro y anunci a los presentes:
Atencin, esta seorita tiene algo que deciros.
Solo le falt aadir y no os riis demasiado, aunque la curva de sus
labios ya lo sugera claramente. Pero los vaqueros todava no se rean.
Algunos estaban echados en sus camas, otros jugaban a las cartas al fondo
de la larga estancia, y otros se llenaban los platos de un caldero que
colgaba sobre el hogar. Haba algn cocinero en la hacienda? Pero de
repente todos los vaqueros estaban mirndola fijamente.
Solo tena que ser concisa... y tal vez sonrer.
Empez con la sonrisa.
S que tal vez os parecer una peticin extraa, pero necesito algunos
voluntarios para trabajar un poco en la casa grande. Si todo el mundo
colabora, podramos acabar en unas horas.
Qu clase de trabajo? pregunt alguien.
Mucho dijo ella, animada. Habr que sacar los muebles fuera,
fregarlos con agua y jabn y airear los cojines. Limpiar la chimenea y
luego eliminar el holln resultante de la sala.
Fregar los suelos hasta que reluzcan. La cocina no se utilizar hasta que
se limpie a fondo de arriba abajo. Todava no he visto el resto de
habitaciones, pero no pueden estar en peor estado que la cocina y el saln.
Nadie dijo ni mu. Tiffany mir a Hunter en busca de ayuda, aunque vio
claramente que no la obtendra. Pareca divertirle mucho que ella quisiera
poner a unos vaqueros a hacer las tareas de una criada. Los hombres
bsicamente siguieron su ejemplo. El descarado regocijo de su rostro hizo
finalmente que todos echaran a rer.
Yo ayudar.
Las risas cesaron en el acto. Tiffany estaba asombrada. La voz haba
sido la de Degan. Mir atrs y lo vio apoyado en la pared justo al lado de la
puerta, con los brazos cruzados, igual que cuando estaba en pie en el
porche.
Aquellos ojos grises de tormenta recorran lentamente la sala, y de
repente todos los hombres presentes parecieron temer por su vida, salvo
Hunter y el cocinero de la parte posterior de la sala, que simplemente no
prestaba atencin a nada que no fuera la carne que estaba cortando.
Los vaqueros se levantaron y empezaron a salir desfilando de los
dormitorios.
Hubo numerosos comentarios, algunos discretos, otros quejumbrosos.
Un vaquero bajo y patiestevado, con un bigote tan largo que las puntas le
llegaban a la barbilla, grit hacia el fondo de la estancia:
Jakes, mantn la cacerola caliente!
Un hombre rechoncho le gru al que tena detrs:
Como le digas a alguien que he hecho tareas domsticas, eres hombre
muerto.
Tiffany estaba sonrojada y al mismo tiempo sonriente. Tena su pequeo
ejrcito, y no gracias a Hunter.
Saba perfectamente que el miedo a Degan haba influido en aquellos
hombres, pero aun as mir a Hunter con aires de suficiencia y le susurr:
Me alegro de que estuvieras equivocado.
Equivocado no, simplemente superado por una hermosa sonrisa
dijo mirndola admirativamente. Tienes un gran poder de persuasin,
Pelirroja. Ser ms divertido si lo utilizas conmigo la prxima vez que
necesites algo.
Le estaba hablando de seduccin! La manera como la recorra con su
mirada no le dej dudas y la hizo ruborizar de indignacin. Su prometido
estaba flirteando con Jennifer!
Cuando el ltimo vaquero hubo abandonado los dormitorios, Degan le
dijo a Hunter:
Vienes?
Ni hablar, voy a coger un poco del estofado de Jakes. Tengo la
sensacin de que la seorita no va a cocinar nada esta noche. No te
preocupes, luego ya llevar el resto a la casa.
Tiffany le dirigi una mirada feroz antes de salir de la casa de los
jornaleros tiesa como un palo, con ganas de alejarse de aquel hombre
irritante.
Por desgracia, Degan se le puso al paso de vuelta a la casa. La joven
apret el suyo. Le pareca extrao temer a ese hombre y al mismo tiempo
estarle agradecida.
13
Gracias.
Tiffany se sinti obligada a decirlo, pero esper a llegar a la casa para
poder entrar corriendo antes de que Degan pudiera contestar. Apenas haba
entrado, una risotada de Zachary la sorprendi.
Demonio de muchacha, realmente no pensaba que te salieras con la
tuya.
Si eres capaz de convertir a vaqueros en criadas, supongo que podrs
hacer cualquier cosa que te propongas. Le har saber a mi Mary que ya
puede dejar de preocuparse por esa fiesta suya de postn.
Tiffany no esperaba sentirse tan bien por recibir un cumplido de Zachary
Callahan. Un poco azorada por ello, le pregunt:
Dnde estn los utensilios de limpieza?
Hay un armario cerca de la cocina.
Creo que las escobas y los cubos se guardan ah.
Tiffany se dispuso a repartir los utensilios de limpieza y asignar las
tareas antes de buscarse una para s misma. Le habra gustado limpiar a
fondo tambin las paredes, pero tal vez eso sera demasiado. Tampoco
pedira a los hombres que fregasen el suelo. Eso ya lo poda hacer luego la
criada cuyo trabajo era ese. Los jornaleros ya eran bastante amables con
ayudar, tampoco iba a agobiarlos. Y no poda dejar de ponerse manos a la
obra tambin ella.
De eso ya se haba dado cuenta. Por mucho que deplorase la idea de
ensuciarse, cmo no iba a hacer ella lo que les estaba pidiendo a unos
vaqueros? Limpiar una casa era una tarea tan extraa y repugnante para
ellos como para ella.
Comenz por el vaquero del mostacho largo.
Por favor, lleva todas las alfombras fuera y sacdelas con una escoba
para quitarles el polvo. Supongo que puedes colgarlas en la baranda del
porche...
pero en las del otro lado de donde est tu jefe. No hace falta molestarle
ms de lo indispensable.
Si te deja montar todo este tinglado dijo el vaquero sonriendo,
tampoco se enfadar si lo molestamos un poco.
Tiffany le dio una escoba a otro hombre y luego un cubo y una fregona
al tipo que tena a su lado.
Toda la planta baja, por favor orden. En cuanto una sala est
barrida, fregadla. Y necesitar un voluntario para limpiar el hogar y la
chimenea, que ser la tarea ms dura. Silencio. Y bien?
Ya lo har yo alz la voz un vaquero flacucho. Mi madre me
haca limpiar la chimenea cuando yo era un rapaz, as que s cmo se hace.
El vaquero baj la mano hasta la rodilla para indicar lo bajito que era en
esa poca, evidentemente una exageracin, pero provoc las risas de los
dems. Incluso Tiffany sonri antes de encargar a los tres ltimos hombres
que sacaran los muebles para limpiarlos y darle a uno de ellos un tarro de
cera de abeja para dar lustre a las mesas.
Una vez ocupados todos los vaqueros, Tiffany decidi atacar en persona
la cocina. Pareca lo apropiado, teniendo en cuenta que esperaban que ella
trabajase all. Solo tena que contar hasta diez y reunir el valor suficiente
para coger el primer plato sucio.
Tal vez sera mejor si llenases antes de agua el fregadero dijo una
voz profunda detrs de ella.
Se volvi en el umbral de la puerta, pero Degan ya la haba rodeado y
entraba en la cocina. Tiffany se qued inmvil. Degan se haba ofrecido a
ayudar, aunque ella no pens que lo dijera literalmente, motivo por el cual
no se haba atrevido a asignarle ninguna tarea. Adems, ya haba ayudado
al convencer a los jornaleros de que hicieran la limpieza ms dura.
Degan comenz a bombear agua en el fregadero y luego ech dentro un
puado de astillas de jabn de una caja que haba en el alfizar sobre la
encimera.
Ser ms fcil lavar todo esto si antes lo remojamos un poco.
Los platos sucios formaban una pila alta en la encimera del centro de la
cocina. Tiffany se estremeci solo de pensar en tocarlos y no respondi.
Aunque haba docenas de preguntas que le gustara hacerle, no se senta
con el valor suficiente para hablar con l. Lo nico que poda hacer era
imaginrselo asaltando trenes o una diligencia, incluso un banco. Tan
verstiles eran los forajidos?
Degan se quit la chaqueta y el sombrero y los colg en un gancho junto
a la puerta trasera. Luego se arremang.
Se le vea fuera de lugar en la cocina con sus anchos hombros, sus
musculosos antebrazos desnudos y la pistola todava al cinto. Comenz a
raspar los platos para verter los restos en una olla grande y los fue dejando
en el agua jabonosa.
Verle trajinando en la cocina le haca parecer menos intimidador y le
afloj la lengua a Tiffany.
Seor Degan...
Degan Grant.
Seor Grant...
Con Degan es suficiente.
Perdone, es que no puedo abandonar la etiqueta de toda una vida de un
da para otro. Seor Grant, solo es una conjetura, pero sabe usted algo de
cocinar?
Degan casi sonri, Tiffany hubiera jurado que estaba a punto de hacerlo,
pero no lo hizo.
S que cuando hierve el agua hay que hacer algo con ella. Y s que el
pan necesita levadura, pero no tengo ni idea de qu ms.
Yo tampoco confes ella con un suspiro. Cuando le dije al seor
Callahan que no cocino, no solo me refera a que no forma parte de mis
obligaciones como ama de llaves, sino a que no s hacerlo. No estoy segura
de si me oy o si prefiri no orme, muy probablemente esto ltimo.
Tiffany vio que l no quera hablar del asunto, pues llen otro cubo de
agua y lo dej en la amplia encimera junto al fregadero y le dijo:
Usted lave y enjuague. Yo secar.
Tiffany se arremang tanto como pudo, que no era mucho con aquellos
puos tan estrechos. Su vestido amarillo se echara a perder. Ya lo saba.
Si su madre pudiera verla en ese momento, pensara que Tiffany haba
perdido la cabeza. Vala la pena aquel trabajo penoso para poder conocer
a Hunter disimuladamente? Tal vez no, pero no conocer al hombre que le
haba provocado tantas lgrimas s que haca que valiera la pena. Dos
meses. Solo dos meses y se volvera a su casa sin haber visto a su padre.
Apretando los dientes, dio un paso adelante para aceptar el trapo que le
ofreca Degan. Con el rabillo del ojo vio una caja de madera, la caja del
pan, en la mesa esquinera, lo que le dio una idea sobre cmo resolver el
problema de cocinar.
Pan! Hay una panadera en el pueblo. Har que nos traigan el pan!
No se dio cuenta de que lo haba dicho en voz alta hasta que Degan
contest.
Dudo que los Callahan vayan a comprar algo que esperan que haga
usted. Adems, no puede darles de comer solo pan.
Avergonzada, meti las manos en el agua y agarr un plato para fregarlo
antes de decir:
Maana buscar un libro de cocina en el pueblo.
Le deseo suerte.
A Tiffany no le pareci que fuera un sarcasmo. Lo mir para asegurarse
y se dio cuenta de que estaba demasiado cerca de ella. Quiso poner un poco
ms de espacio entre los dos, pero temi que l lo notara y se sintiera
insultado. No permitiera Dios que insultase a un forajido!
Aunque en aquel momento no pareca un forajido. De hecho, su
expresin era inescrutable. Y cuando le cogi el plato de la mano para
empezar a secarlo, casi se le escap una risita nerviosa. Qu le haba
dicho? Ah, s, que era poco probable que encontrase un libro de recetas en
el pueblo. Anna ya haba observado que en la tienda del pueblo
probablemente solo tuvieran productos bsicos. Pero dnde la dejaba eso
a ella?
El tal Jakes no podra cocinar tambin para los patrones? pregunt
desesperada.
Ya se lo pidieron y se neg. Cocina para los jornaleros, en los
pastizales o en el barracn dormitorio. Adems, su comida sencilla tal vez
llene, pero suele ser inspida.
A Tiffany ya no se le ocurra cmo iba a cocinar para aquella gente sin
algn tipo de instrucciones.
Le alarg otro plato a Degan. Esta vez sus hombros se tocaron y ella
sinti un nudo en el estmago del susto. Sin embargo, l no pareci darse
cuenta. Se apart poco a poco de l para que no volviera a ocurrir.
Mientras frotaba el plato siguiente un poco ms fuerte, dijo:
Maana le enviar una carta a mi madre. Puedo pedirle que me mande
un libro de cocina.
Y entretanto?
Casi todo lo que deca Degan Grant
pareca indicarle el camino de la puerta.
Y su proximidad fsica tambin la empujaba en esa direccin.
Abandona se dijo, y dilema resuelto. Al menos el dilema de
cocinar.
Se le ocurri una ltima opcin.
Hablar con la seora Callahan.
Debe de tener viejas recetas familiares que pueda compartir conmigo. Le
explicar lo poco razonable que ha sido su marido.
Supongo que la mujer tomar partido por su marido. Tal vez sea
conveniente que no diga cosas como poco razonable en referencia a l.
Cierto. Y tampoco quera tener que consultar a Mary Callahan. La mujer
acabara contndoselo a su marido y Zachary pensara que le estaba
pagando a Tiffany el doble por nada. Su falta de criados ya invalidaba el
trabajo de ama de llaves. Solamente quedaba el de cocinera. Y si no lo
haca bien en ese apartado, la despediran sin contemplaciones.
Qu idea tan espantosa. Cuando urda el plan no se haba imaginado que
eso pudiera ocurrir.
El fracaso estrepitoso era una posibilidad ms inquietante que
abandonar. Tal vez al da siguiente podra pasar ms tiempo del que haba
previsto en el pueblo. Alguien all debera poder ayudarla.
Ya se me ocurrir algo.
Algo mejor que dejarlo?
Tiffany volvi a mirarlo. Esta vez, l la estaba mirando directamente, lo
que resultaba desconcertante, aunque sorprendentemente no le dio miedo.
Aquel tipo era peligroso, pero, santo cielo, tena una especie de atractivo
tenebroso. Se sonroj al pensarlo y le dio el ltimo plato para que lo
secara.
S, algo mejor.
Tiffany se acerc a la mesa para recoger dos ollas y llevarlas al
fregadero. Apenas haban empezado, lo que la llev a aadir:
Cmo es que hay semejante desorden en esta cocina? Alguno de los
Callahan trat de cocinar aqu?
Le vino a la cabeza la imagen de Hunter, en pie ante una cocina de hierro
fundido removiendo cacerolas, y los labios esbozaron una ligera sonrisa de
satisfaccin. Degan no lo advirti porque estaba apilando los platos
limpios en un armario.
No, Ed se march enfadado.
Prepar uno de sus platos ms deliciosos para suavizar el golpe de que
se marchaba. Tuvo el efecto contrario.
Lo anunci mientras todava estbamos comiendo. Zach se enfureci y
rieron a gritos. Ed se larg aquella misma noche sin limpiar.
El seor Callahan debera haber controlado mejor su temperamento
murmur Tiffany para s misma.
Degan se volvi para cogerle la primera olla y Tiffany, sintindose ms
cmoda en su compaa, se atrevi a preguntar:
Qu hace usted en el rancho, seor Grant, si me permite la pregunta?
Yo no guardo el ganado.
No dijo nada ms. Y de repente volva a tener un aspecto peligroso. No
debera habrselo preguntado. Empez a fregar las ollas que quedaban con
ms bro y no volvi a levantar la mirada hasta que oy una voz a su
espalda:
Decidme que no estoy soando!
14
Degan debi de reconocer la voz pues ni siquiera se gir. Tiffany pens
que poda ser Hunter, pero no estaba segura, as que mir rpidamente por
encima del hombro. Hunter estaba en pie en el umbral de la cocina,
mirando la espalda de Degan, que secaba platos.
Tiffany volvi a mirar a Degan, que no se haba turbado en absoluto, ni
mucho menos se haba avergonzado de que lo encontrasen trajinando en
una cocina. Todava sin girarse, Degan dijo:
Era lo que haba que hacer si queremos volver a comer decentemente
algn da por aqu.
Eso es que no ests acostumbrado a rastrear la comida observ
Hunter.
Afortunadamente replic Degan con sequedad.
Tiffany se movi para alcanzar la ltima olla que quedaba sobre el
horno, con lo que atrajo la atencin de Hunter.
No esperaba verte dando la talla, Pelirroja dijo socarrn.
Imaginaba que estaras haciendo chasquear el ltigo.
Aquella observacin sarcstica incomod a Tiffany.
Si no ha venido a ayudar, seor Callahan, le sugiero que se marche.
Qu va, si ahora es cuando empieza la diver...
Harta de sus burlas, Tiffany lanz un trapo hmedo hacia l, que cay
junto a sus pies. Ella habra querido darle en el pecho, aunque
probablemente hubiera acabado arrepintindose.
Entonces ayude. Puede comenzar por fregar esa mesa.
Hunter no se neg. En realidad, sonri y se adentr en la cocina trapo en
mano.
Es que todo lo encontraba divertido?
Entonces pens que haba reaccionado como Tiffany, no como Jennifer:
la nueva ama de llaves jams le habra dado al hijo de su dueo una orden
as.
Degan se volvi finalmente y se apoy en la encimera mientras acababa
de secar una olla. Tiffany imagin que quera ver por s mismo si Hunter
ayudaba realmente. Desde luego, ella no lo hara si estuviera en el lugar de
Hunter. Para eso estaba la servidumbre, incluso aunque los Callahan no
tuvieran servidumbre en ese momento.
Pero Hunter la sorprendi. Empez a fregar la mesa. Y, en un momento
de seriedad, seal la puerta con la cabeza y le dijo a Degan:
Los muchachos estn ganduleando.
A este ritmo, esta noche no van a dormir. Necesitan un incentivo. Y t
eres ese incentivo.
Degan no discuti su razonamiento.
Dej la olla y sali de la cocina.
Tiffany entendi a qu se refera Hunter con incentivo.
Por qu le temen?
Por qu hablas en susurros?
Ella no se haba dado cuenta de estar susurrando. En voz ms alta dijo:
Puedes responderme, por favor?
Es un asesino, y ellos lo saben.
Tiffany sofoc un grito.
O sea que es un forajido...
Hunter recuper la jocosidad.
No respondi riendo, solo es lo bastante rpido con la pistola
como para ganarse la vida con ello. Los forajidos viven al margen de la
ley.
Degan no va por ah disparndole a la gente por diversin... bueno, al
menos que yo sepa. Cuando est por aqu, respeta la ley.
Y cmo se llama entonces su profesin?
Hunter se encogi de hombros.
Pistolero, asesino a sueldo, pacificador, elige el nombre que ms te
guste.
Y cmo se hace eso de pacificar?
pregunt Tiffany, intrigada por la ltima descripcin.
Asustando a la gente. Hunter sonri.
Y t no le tienes miedo?
A Hunter pareci sorprenderle la pregunta.
Por qu debera tenerlo? Trabaja para nosotros, no para los Warren.
A Tiffany no le gust cmo sonaba eso.
O sea que si trabajara para ellos y no para vosotros, estaras
preocupado?
Tal vez, si no lo conociera. Pero no es un pendenciero. Nunca empieza
las peleas. Es demasiado rpido para eso.
Simplemente no sera justo.
Esto lo sabes, o es solo una opinin?
Por qu haces tantas preguntas sobre Degan? repuso Hunter, serio
de repente.
Si voy a tener que trabajar aqu...
Cmo que si?
S, si voy a trabajar aqu, quiero saber si es seguro. Por tanto, por
qu lo contrat tu padre?
Hace pocos meses hubo un altercado que afect a la tregua que
tenemos con nuestros vecinos. Mi hermano Cole le puso un ojo a la
funerala a Roy Warren mientras trabajaban juntos en mi casa. Pocos das
despus casi le agujerean una oreja a Cole de un disparo. No tenemos
ninguna duda de que fue Roy tratando de vengarse. Pero cuando mandamos
al sheriff Ross a hablar con Roy, los hermanos Warren perdieron la
paciencia.
Ocurri algo ms?
El chico mayor, Sam, quiso buscar pelea por eso. Muy evidente,
adems, porque se present en el saln La Cinta Azul, un antro que
frecuentamos y del que los Warren suelen mantenerse alejados. Se apunt
a una partida de pquer con mi hermano John y le acus de hacer trampas.
John no le permite eso a nadie, y mucho menos a un Warren.
Salieron a la calle para ajustar cuentas.
Aquella noche habra muerto uno de los dos si no llega a presentarse el
sheriff
para separarlos y meterlos en el calabozo por el resto de la noche. Sam
pidi disculpas a la maana siguiente, dijo que estaba demasiado
borracho y no saba lo que haca.
Y la excusa de tu hermano?
Hunter arque una ceja.
John es irascible, pero no necesitaba ninguna excusa.
Hacer trampas con las cartas est muy mal visto por estas tierras, y que
te acusen de hacerlas cuando no es verdad... Lo que me sorprende es que
John no le disparase a Sam all mismo en la mesa por semejante ofensa. Si
eso no era suficiente para volver a comenzar la guerra, alguien me dispar
cuando estaba en el pueblo una maana comprando una silla de montar
nueva.
Acababa de salir de la sillera cuando son el disparo y me derrib a
travs de la ventana de la tienda.
Te alcanz una bala? exclam Tiffany.
Hunter se ech a rer.
La bala alcanz a mi silla nueva.
Yo me libr con solo unos rasguos del cristal roto.
Y quin te dispar?
Nunca lo he sabido. Aquella maana haba algunos holgazanes en el
pueblo, aunque tambin haba un tren en la estacin y un puado de
pasajeros que rondaban por el pueblo. Pero Carl Warren tambin estaba en
el pueblo aquel da.
Tiffany tuvo que morderse la lengua para evitar defender a sus
hermanos, ya que se supona que ni siquiera los conoca. No obstante,
observ:
A m me parecen suposiciones sin demasiadas pruebas.
Tal vez sea as, pero son suposiciones basadas en la razn.
Cuando pap supo que Degan Grant
estaba en la regin, mand localizarlo y lo contrat.
Para matar a los Warren?!
Hunter buf al or su conjetura.
No; para evitar que maten a alguno de nosotros. Pap prefiere que no
haya ningn bao de sangre cuando estamos tan cerca de una tregua
permanente gracias a un matrimonio.
A Tiffany no le haca falta preguntarlo, pero Jennifer probablemente lo
habra hecho.
Quin se casa?
Los Warren tienen una hija.
Tiffany esper a que Hunter explicara ms detalles. Esperaba averiguar
lo que pensaba de estar prometido con una desconocida todos aquellos
aos.
Detestaba la idea tanto como ella? En ese caso, podran ser aliados!
Dos cabezas seran mejor que una sola para encontrar el modo de mantener
la tregua sin sacrificar a nadie en el altar. Pero era evidente que no se lo iba
a explicar.
La haba estado mirando a ella todo el rato en vez de la tarea que se
supona que estaba haciendo. En cambio, ahora tena la vista puesta en la
mesa y volvi a fregarla. Aunque haba satisfecho parte de su curiosidad
sobre aquella gente, no le pareci apropiado preguntarle sobre sus
sentimientos ntimos... al menos de momento.
As que volvi al pistolero, ya que a Hunter no pareca importarle hablar
de l.
Entonces, en este caso, el seor Grant acta como un guardin?
Se podra decir as. Aunque resulta bastante engorroso. No es que no
sepamos defendernos solos.
De modo que Degan era solo una disuasin. Tiffany vea que era la
persona adecuada para el trabajo, lo que no acababa de ver era para qu lo
necesitaban. Roy jams habra hecho lo que Hunter acababa de afirmar, ni
tampoco Carl. Sam, en cambio...
Tiffany no conoca a sus hermanos tan bien como le hubiera gustado, no
haba visto a ninguno de ellos durante los ltimos cinco aos, aunque le
haban seguido escribiendo. Estaba bastante segura de que ninguno de ellos
le habra disparado a nadie, airado o no. Y menos aun Roy, a quien
acusaban de haber iniciado aquellos altercados. Roy era un soador que
escriba poesa, y solo era diez meses y medio ms joven que ella.
Aunque s que poda imaginarse a Sam
enfadndose tanto con los Callahan por acusar injustamente a Roy que
quisiera pagarles con la misma moneda. Como el mayor de los cuatro, Sam
se consideraba su protector, pero incluso l solo tena diecinueve aos!
Y no poda imaginarse a ninguno de los hermanos Warren disparando
contra nadie a escondidas, y no una vez sino dos! Fue por eso que se le
ocurri preguntar:
Y qu dijo el sheriff sobre esos tiroteos?
Ross se ocupa de los hechos, no de las especulaciones. Sea cual sea su
opinin, no la compartir hasta que tenga pruebas en un sentido o en otro.
Era una lstima que la familia Callahan no tuviera una mentalidad
similar, pero tampoco era cuestin de insultarlo dicindoselo, as que
pregunt:
Tu familia est reida con algn ranchero de la regin?
Todo el mundo de Nashart y alrededores, salvo los Callahan y los
Warren, se ha llevado siempre bien.
Incluso ahora tienen un problema concreto y estn haciendo causa
comn contra los mineros llegados recientemente a la regin. Muchos
habitantes del pueblo temen que Nashart
pueda convertirse en otra Virginia City, Helena o Butte, grandes pueblos
mineros al oeste de aqu que atraen la peor calaa.
Es la primera vez que oigo hablar de Nashart como un pueblo minero
dijo Tiffany sorprendida.
Una mina no convierte a un pueblo en minero, al menos todava no. A
principios de ao se encontr cobre en un barranco justo al este de nuestras
tierras, demasiado cerca para mi gusto.
Butte es uno de los mayores pueblos mineros del territorio. Uno de los
propietarios de las minas de all, un tal Harding, envi aqu a una de sus
dotaciones. De la noche a la maana haba una mina en funcionamiento,
antes siquiera de que nadie de Nashart hubiera odo hablar del hallazgo.
Y?
Encontraron dos filones. Uno de ellos pasa por debajo de nuestras
propiedades. Ni siquiera sabamos que estaban excavando debajo de
nosotros hasta que uno de sus tneles se hundi y provoc un socavn por
el que cayeron algunas reses. Pap se enfureci, pero el capataz de Harding
aleg que no saban que haban entrado en propiedad privada. As que
trataron de comprarnos esa franja de tierra, quisieron arrendar los derechos
de explotacin, incluso nos ofrecieron hacernos socios. Pap se neg en
redondo. Es un ganadero de pies a cabeza. No le importa que nuestras
tierras se encuentren sobre un rico filn de cobre. Y, s, tambin se me ha
ocurrido que a Harding no le importara si cedemos y nos trasladamos... o
si morimos.
Tiffany sinti que le suba la ira y con ella el tono.
As que tenis a un minero que quiere vuestras tierras, pero dais por
hecho que fueron unos chicos jvenes quienes os dispararon a Cole y a ti.
No podra haber sido el minero, en vez de ellos?
Qu te hace pensar que los hijos de Warren son jvenes?
Es una suposicin, ya que Cole lo es y Roy y l tuvieron el primer
altercado.
Despus de que ellos dos se pelearan, era normal creerlo as. Y
todava lo es. A Harding se le dijo que no. Se llam al sheriff. Ahora no
pueden hacer otra cosa que agotar el filn y trasladarse a otra parte. Oro,
plata, cobre, todo eso se ha encontrado en Montana, y demasiado para
matar por ello.
Tal vez el seor Harding no lo vea as.
Pues sera un necio!
Y quin dice que no lo es? replic Tiffany, enojada.
Ahora me toca a m exclamar Decidme que no estoy soando!?
Degan haba vuelto y estaba apoyado en el marco de la puerta. No
pareca divertido, simplemente curioso. Hunter tir su trapo y sali de la
cocina sin decir una palabra ms. Tiffany volvi a girarse hacia el
fregadero para ocultar su rubor. Acababa de participar en una competicin
de gritos con el hijo de su amo?
Framente le dijo al hombre que tena detrs:
Va a informar al seor Callahan padre de que debera despedirme?
Lo quiere as?
Tiffany dio media vuelta.
No cree que debera? Estoy segura de que Hunter s que lo cree.
Ah estaba de nuevo, ese ligero movimiento de labios hacia arriba que
podra haber sido una sonrisa pero no lo era.
Por tener una opinin?
Ha sido una ria inadecuada.
Debera haberme reservado mis opiniones.
Si Hunter quiere despedirla, lo har l mismo... aunque le aseguro que
no es eso lo que quiere.
15
Tiffany se retir temprano aquella noche al dormitorio que haba
elegido, una habitacin bastante bonita, si bien espartana y pequea. Una
cmoda alta, un armario ropero vertical con un espejo estrecho en la cara
interior de la puerta, una cama de matrimonio con una mesita de noche y
un farol, y un brasero apagado para el invierno. Tal vez demasiado
espartana. Podra pedirle a Anna que le construyera algunos muebles ms,
ya que al menos ella iba a tener mucho tiempo libre en las semanas
venideras. La idea la hizo sonrer con aire cansado. Por mucho que Anna
hubiera manifestado que poda hacer ese tipo de cosas, Tiffany no poda
imaginarse a su menuda criada serrando tablas y blandiendo un martillo.
Aunque tampoco poda imaginarse a s misma cocinando.
Aquel dormitorio esquinero en la parte posterior de la casa quedaba
directamente encima de la cocina. Lo haba elegido porque tena tres
ventanas, con lo que podra tener ms brisa en caso necesario.
Fuera estaba tan oscuro que apenas se vea nada, excepto la luna y las
estrellas. Qu diferencia con la vista nocturna a la que estaba acostumbrada
desde el dormitorio de su casa. All poda ver las farolas de la calle,
elegantes casas urbanas, carruajes que transitaban por la calle incluso a
altas horas de la noche. Aqu solo vea unas pocas luces parpadeantes del
barracn de los jornaleros y ms estrellas de las que haba visto en su vida.
Y se oa a un animal aullando a lo lejos. Un perro?
Ms bien un lobo.
Al menos estaba satisfecha de que la casa, aunque no impecable,
estuviera al menos habitable. Se sinti agradecida con los vaqueros. Ahora
poda recorrer el vestbulo sin estornudar. Haban hecho lo que les haba
pedido y en solo unas horas. Aunque se haban quejado cuando haban
empezado a limpiar, se los vea preocupados por haberlo hecho bien
mientras Tiffany inspeccionaba las habitaciones.
Uno de ellos incluso la haba sorprendido. Slim, el del bigote grotesco,
haba entrado en la sala principal llevando un jarrn de flores silvestres.
Tiffany estaba revisando los muebles, pasando los dedos por los respaldos
de las sillas y la mesa del comedor, y l le haba entregado las flores
diciendo:
A mi madre le gustaba tener flores en casa. No he visto ninguna por
aqu, ni siquiera de las secas.
Tiffany se haba emocionado tanto que se le haban humedecido un poco
los ojos y les prometi que el primer pastel que hiciera sera para ellos.
Los vaqueros haban silbado y pedido a gritos sus diversos pasteles
favoritos.
Tiffany se recrimin su impulsividad, recordando que antes tendra que
aprender a cocinar!
Todava no saba cmo iba a hacerlo, pero tras cenar aquella noche el
estofado de Jakes, que Hunter haba llevado a la casa tal como haba
prometido, se convirti en su tercer objetivo, adems de terminar con la
enemistad y volverse a casa. El estofado era inspido y el pan estaba duro,
pero al menos la mantequilla no estaba rancia. Aunque luego le haba
tocado volver a fregar platos!
Esa vez acudi Hunter en su ayuda.
Tiffany pens que ojal no lo hubiera hecho. Estar a su lado junto al
fregadero era peor que estar junto a Degan, aunque no estaba segura de por
qu y estaba demasiado cansada para pensar en la cuestin.
Pareces un poco agobiada dijo a modo de explicacin por su ayuda.
Qu manera tan educada de decirle que pareca tan agotada como se
senta!
Tuvo que darle la razn.
Es ms de lo que esperaba cuando acept el trabajo.
Te he comentado que esta es mi habitacin favorita de la casa?
Tiffany le ech una mirada de escepticismo. l se rio. Djame que
rectifique. Desde ahora es mi habitacin favorita. T la iluminas, Pelirroja,
creme. Creo que me encontrars a menudo a tus pies.
Ya volva a flirtear con ella o solo se haca el simptico? Era difcil
saberlo de un hombre que se rea tanto como l.
Pues espero no pisarte demasiado fuerte.
Hunter sonri por la rplica, aunque Tiffany no se dio cuenta. Cuando
subi a su dormitorio no estaba simplemente cansada; le dola todo de
haber hecho cosas que nunca antes haba hecho. Le hubiera gustado dejarse
caer en la cama, pero todava tena que escribirle a su madre, e iba a ser
una carta difcil de redactar.
Tiffany saba que si Rose estuviera all, jams le habra permitido llevar
a cabo aquel engao. Aun as, Tiffany todava senta que necesitaba el
permiso de su madre... aunque fuera por un hecho consumado. Ni por un
momento se le ocurri mentirle, aunque tal vez se saltara la parte sobre la
insistencia de Zachary en que cocinara, ya que su madre se habra
indignado por ella.
Probablemente habra llorado si sus efectos de escritorio no hubieran
estado en la maleta superviviente, pero all estaban. Estaba demasiado
cansada para deshacer su equipaje, aunque un vistazo rpido a su maleta le
indic que haba perdido todos sus trajes de noche excepto uno, muchos de
sus vestidos y todos sus camisones, lo que implicaba que tendra que
dormir en bragas y camisola. Aunque todava le quedaba su joyero, no
podra lucir ninguna de sus lujosas joyas en su nuevo disfraz. Pero se
permiti una leve sonrisa: la maleta ms valiosa de aquel tren no haba
acabado como botn de los forajidos supervivientes, probablemente porque
el salteador que haba vaciado la mayor parte del vagn de equipajes haba
dejado las maletas ms pesadas para el final y luego haba tenido que huir
por piernas.
Sin un escritorio y ni siquiera un tocador donde escribir, tuvo que
hacerlo sobre su estuche y sentada en la cama.
Querida mam:
Te echo mucho de menos! Acabo de or a un lobo aullando bajo mi
ventana. Alguien me ha hablado de un oso gris que asust tanto a un joven
que el pelo se le volvi cano.
Animales salvajes, mam... Estoy descubriendo de primera mano que
Montana no est tan civilizada como me dijiste. Me siento muy asustada y
fuera de lugar, aunque s que estars preocupada por el telegrama que te
envi, as que djame explicarme.
Fue tan inesperado! Estaba yo all, tan nerviosa por conocer a mi padre
que un poco ms y me bajo del tren, y no se present nadie en la estacin
excepto dos miembros de la familia misma con la que quieres que me case.
Me tomaron por error por el ama de llaves que pap haba contratado,
que result que viajaba conmigo en el tren.
Pero el Oeste tambin la haba asustado como a m y haba hecho lo que
yo hubiera querido hacer:
volverse a casa. Yo no lo hice. No olvido mi promesa.
Pero la oportunidad que me ofrecan los Callahan result demasiado
interesante para rechazarla. Me han contratado como ama de llaves sin
saber quin soy realmente. Y no te ras, por muy divertido que pueda
parecerte su equivocacin, porque creo que me ofrece una situacin ideal,
por poco convencional que sea, para conocer a mi prometido, el autntico
Hunter Callahan, y no a una versin artificial e inocente de s mismo como
la que habra fingido ser si hubiera venido a cortejarme al rancho de pap.
Fue idea tuya que le diera una oportunidad. Pero cmo podra drsela si
no confo en su sinceridad acerca de lo que piensa l de esta boda? Aqu, en
su casa, puedo averiguar cmo es realmente y cules son sus verdaderos
sentimientos. Y, por cierto, tenas razn. Ha resultado ser bastante apuesto
y tambin parece simptico.
Y pesado. Y demasiado rpido a la hora de sacar conclusiones, aunque
eso no lo puso. Si su madre pensaba que poda gustarle, estara mucho ms
dispuesta a que Tiffany siguiese adelante con su plan por un tiempo.
No te estoy pidiendo quedarme aqu los dos meses, mam, solo el
tiempo suficiente para formarme una opinin sobre mi prometido. No s
cunto tiempo necesitar, pero de todos modos creo que todava no estoy
preparada para ver a pap. l ha esperado quince aos para verme, as que
no le vendr de unas semanas ms. Pero a m s. Te prometo que no
continuar con esta farsa durante mucho tiempo, entre otras cosas porque
me muero de ganas de volver a ver a mis hermanos. Pero esto me dar la
oportunidad de conocer a esta gente y al mismo tiempo aclimatarme a
Montana antes de afrontar el tener que conocer a mi padre. Y ya sabes
cules son mis sentimientos al respecto. Son demasiadas cosas de golpe:
este lugar espantoso, un prometido al que no conozco, un padre al que no
conozco.
Deja que lo consiga a mi propio ritmo.
S lo que me hago. As que te ruego que pienses alguna excusa para
retrasar un poco ms mi llegada. Que sea una excusa vaga. Y, para no
morirme de hambre mientras tanto, podras mandarme algn libro de
cocina para el cocinero de los Callahan? S, vale, estoy exagerando con lo
de morirme de hambre, pero no sobre la necesidad de los libros. Es un
cocinero de campaa, as que seguro que imaginas lo poco apetitosas que
son sus comidas.
Besos, TIFFANY Satisfecha de haber expuesto todos sus motivos,
Tiffany saba que de todos modos vivira con angustia hasta recibir la
respuesta de su madre. El problema era que si su madre estaba en contra de
su decisin, tal vez sera capaz de presentarse en Nashart, a pesar de sus
misteriosos motivos para no querer hacerlo, para sacar a Tiffany del rancho
Callahan y llevrsela directamente a Franklin.
O incluso peor, poda simplemente telegrafiar a Frank para explicarle
dnde se encontraba. Pero esa noche estaba demasiado cansada para
preocuparse por eso, incluso para desvestirse. As que, con la carta ya lista,
sencillamente se ech en la cama y a los pocos minutos ya estaba dormida.
16
Despert con el canto de un gallo y el sol que entraba por las ventanas.
Se senta fresca y descansada. Despus de lavarse, sac de la maleta los
pocos vestidos que le quedaban, su conjunto de equitacin, que dudaba que
tuviera el suficiente tiempo libre para poder utilizarlo, todos sus zapatos y
botas, y unos cuantos parasoles. Se sinti aliviada al descubrir que s que
tena su ropa interior, hecha de la ms suave seda hilada y probablemente
inencontrable en Nashart. Se visti con un traje de paseo azul celeste que
afortunadamente tena una chaqueta hecha a medida que le cubra la
espalda del vestido cuyos botones no alcanzaba a abrocharse.
La chaqueta se acampanaba y terminaba justo encima del polisn, que
haba vuelto a ponerse de moda ltimamente, aunque no en un estilo tan
pronunciado como lo haba sido antes.
Si bien haba pensado que sus vestidos de da bastaran para su papel de
ama de llaves, realmente no serviran para su papel de cocinera y
lavaplatos.
Tendra que buscar alguna costurera en el pueblo. Pero y si no haba
ninguna?
Adems, necesitaba ropas ms prcticas y que pudiera ponerse sin la
ayuda de una asistenta.
Encontr una cinta azul para el pelo y se lo volvi a recoger en una
coleta. Tal vez podra pedirle a Anna que le enseara a cogrselo con
horquillas cuando la visitara ese da. Si tena tiempo. Su lista de encargos
en el pueblo se estaba haciendo muy larga.
Se debati sobre si llamar a la puerta de Mary Callahan antes de bajar a
la planta baja. Tal vez debera presentarse a la seora de la casa antes de
que la llamaran a hacerlo. Pero no iba a ser un encuentro fcil,
especialmente si Tiffany tena que decirle a una mujer que estaba
preocupada por impresionarla a ella, a la autntica Tiffany, que la nueva
cocinera no saba cocinar. Decidi posponer aquel encuentro hasta ms
avanzado el da. Su nica esperanza era encontrar ayuda en el pueblo.
Tena que haber alguien que tuviera un libro de cocina, y estaba dispuesta
a pagar una fortuna por conseguirlo!
Durante la cena de la noche anterior, le haba dicho a su patrn que tena
que bajar al pueblo a la maana siguiente, y Cole se haba ofrecido a
llevarla. As que tuvo una desagradable sorpresa cuando vio que era Degan
quien la esperaba en vez de Cole, con el carro listo.
El jefe quiere que la acompae la inform Degan. Teme que
pueda toparse con un Warren y que descubran quin es y traten de
recuperarla.
Un buen razonamiento, pens, aunque no quera volver a estar sola con
l. No se movi ni un centmetro. Estar sola con l en la cocina el da
anterior ya haba sido lo bastante turbador. No quera volver a
experimentarlo.
Qu ha pasado con Cole?
Le he dicho que ya te llevara yo dijo Hunter detrs de ella
mientras sala de la casa. Mis hermanos pueden pelearse entre ellos,
pero suelen someterse al mayor sin rechistar.
Tiffany se volvi para ver su sonrisa burlona, pero se encontr con una
sonrisa de satisfaccin. Disfrutaba de su papel de hermano mayor y de las
ventajas que le proporcionaba. Ella desconoca aquella sensacin, ya que se
haba criado sin sus hermanos. Pero se sinti aliviada de que la llevase l.
Con Degan habra estado nerviosa todo el viaje. Con Hunter, solo poda
temer que acabaran otra vez tirndose los trastos a la cabeza.
Entonces no hace falta que el seor Grant...
Degan nos acompaar la interrumpi Hunter. No te he dicho
que no puedo ir a ninguna parte sin mi perro guardin?
Qu expresin tan despectiva, y pronunciada con la misma repugnancia
que cuando la haba utilizado la noche anterior. Tiffany mir al pistolero
para ver si se senta insultado, pero no lo pareca. Inexpresivo, baj
lentamente los peldaos y mont en un caballo palomino de crin y cola
rubias, un color que no se vea a menudo en el Este. El caballo estaba atado
al palenque delante del porche.
El animal enganchado al carro tena un color caracterstico que ella solo
haba visto una vez anteriormente, en un cuadro que tena su madre de una
manada de caballos del Oeste. Rose los llamaba pintos, caballos de dos
colores con grandes manchas de marrn y blanco que a Tiffany le parecan
muy bonitas.
Pero con un solo caballo, se pregunt cmo se supona que tena que
volver al rancho.
Poda alquilar un caballo por un da.
El da anterior haba visto al menos un establo en el pueblo. Claro que
entonces luego habra que devolver el caballo a Nashart. Podra haber
comprado u alquilado uno para toda su estancia si no estuviera fingiendo
que era una mujer que trataba de ahorrar hasta el ltimo centavo para
casarse. Le encantaba montar, haba aprendido en Central Park
incluso antes de que lo terminaran, ya que siendo un proyecto tan
grande, el gigantesco parque se haba abierto a peatones y jinetes mucho
antes de que estuvieran completados los trabajos de arquitectura paisajista.
Tiffany suspir para s. En su papel de criada, de todos modos, difcilmente
encontrara tiempo para cabalgar.
Con un parasol plegado y un ridculo que contena la carta para su
madre, Tiffany baj hasta el carro y subi. El estribo para encaramarse al
largo asiento de madera estaba bastante alto, pensado para las piernas de
un hombre, pero poda alcanzarlo si estiraba un poco la pierna. Ya tena un
pie en el estribo cuando sinti unas manos por debajo del polisn que la
agarraban por el trasero y la empujaban.
Hunter! exclam asombrada.
Tranquila, Pelirroja.
Cmo pensabas subirte si no?
Ahora estaba en pie en el estribo y maniobr sobre la percha de madera.
Con los mofletes al rojo vivo y la pose rgida, mir fijamente al frente,
ignorando a Hunter.
Tendras que soltarte un poco le dijo l mientras se encaramaba a su
lado . Ahora ests en Montana.
Dios santo, un motivo ms por el que no quera quedarse all. Acaso los
pioneros que haban colonizado el Oeste haban dejado atrs todo el
decoro? Por lo visto, haba sobrevivido muy poco.
Secuestros de amas de llaves s, vale, posibles secuestros,
bandidismo, guerras privadas, propietarios de minas despiadados...
Y exactamente por qu quieres volver tan pronto al pueblo? Nuestra
despensa est bien surtida.
Quera conversar despus de su comportamiento indecoroso? Hunter ya
haca chasquear las riendas para que el carro se pusiera en movimiento y
Tiffany notaba sus ojos azul celeste clavados en ella. Unos ojos preciosos,
aunque ella no poda dejar de sentirse molesta con Hunter como para
mirarlos tranquilamente. Y tampoco lo intent esta vez.
Por diversos motivos respondi framente. Tengo que enviar una
carta.
Tengo que ver a una costurera, ya que mi vestuario no es el apropiado
para lavar platos. Y tengo que comprar otras cosas esenciales que echo de
menos. Tu padre dijo que la persona que ayudaba a tu cocinero se fue al
mismo tiempo que Ed, por lo que voy a contratar a una sustituta si la
encuentro. Ah, y aprovechar para comer decentemente, desayuno o
comida, que es el motivo por el que salimos tan temprano. Siento
escalofros solo de pensar en lo que ha servido Jakes esta maana. Y
tambin visitar a una amiga que conoc en el tren.
Hunter la miraba con incredulidad, aunque ella no lo supo hasta que oy:
Diantre, mujer, nos vamos a estar todo el da!
Tiffany lo mir con el ceo fruncido y chasque la lengua:
No estaremos todo el da. Soy muy eficiente.
Ya puedes tachar alguna cosa de esa lista replic Hunter con un
bufido . Por aqu la nica gente que busca trabajo son vaqueros, mineros
y holgazanes. A las mujeres suelen pescarlas enseguida.
Te refieres a que las contratan para trabajar?
Para trabajar o para casarse, que viene a ser lo mismo, no crees?
Aqu en Montana tal vez discrep Tiffany, pero no en el lugar de
donde yo vengo.
Eso tampoco es verdad, a menos que hables de las mujeres ricas.
Aunque Tiffany miraba fijamente el polvoriento camino, sinti que l
volva a observarla. No debera haber metido la pata de aquella manera.
S, por supuesto acept. He conocido a varias cocineras que me
dijeron que sus maridos se haban casado con ellas por sus habilidades
culinarias. Lo que tampoco era verdad, pero l no tena por qu saberlo.
Una motivacin habitual para un hombre dijo con una risita.
Qu tal se te da la cocina?
Tiffany se puso tensa. Hablando de esposas y de cocina al mismo
tiempo, no la vera de repente como una probable esposa? l, que ya
estaba prometido? Era demasiado impaciente para aguardar a que llegase
su prometida? O estaba tan en contra de aquel matrimonio como ella? Le
habra gustado hablarlo con l, pero no poda hasta que alguien le contara
que Hunter estaba prometido.
Pero l segua esperando a que ella respondiera a su pregunta. Le repiti
brevemente lo que le haba contado a Degan la noche anterior sobre que su
padre no se haba querido creer que no saba cocinar. Hunter se limit a
rer.
Apretando los dientes, Tiffany volvi al tema de encontrar ayuda para la
cocina.
O sea que, por lo que dices, hay escasez de mujeres en el territorio?
Exactamente. Siempre la ha habido.
Y si sigues pasendote por el pueblo, acabars con una legin de
solterones a la caza de una esposa llamando a nuestra puerta. Eres una
presa tan buena como pocas.
Los cumplidos no solan hacer ruborizar a Tiffany, as que no supo por
qu aquel s que la haba ruborizado, a menos que fuese porque el tono de
Hunter se haba vuelto un poco mordaz, como si Tiffany tuviera que
disculparse por ser guapa. Pero no le gustaba el jarro de agua fra que le
haba echado a su idea de encontrar una ayuda. Luego se le ocurri que
Hunter podra estar basando su opinin escptica en la probabilidad de que
una mujer en Montana posiblemente optase por casarse antes que trabajar
por el ridculo sueldo de una cocinera o criada. Y sin duda tena razn. Lo
que l no saba era que ella pagara lo que hiciese falta para obtener aquella
ayuda.
Tiffany era una joven adinerada, Jennifer no.
Pero para prepararlo por adelantado, recurri a la probable experiencia
de Jennifer y dijo:
Ya me he encargado antes de las contrataciones.
Puedo ser muy persuasiva.
De eso estoy seguro. A m podras convencerme de hacer cualquier
cosa, si lo intentaras. Y se inclin hacia ella para susurrarle: Quieres
intentarlo?
Tiffany sinti un escalofro en la espalda al notar su aliento clido en el
cuello. No era por lo que le haba dicho, por supuesto que no. Pero cmo
era que no se escandalizaba con sus insinuaciones? Debera
escandalizarse!
Respondi con ms remilgo de lo que hubiera hecho Jennifer.
Dar por sentado que ests acostumbrado a flirtear tontamente. Yo no
lo estoy. Te ruego que recuerdes que tengo un prometido.
Pero l est en Chicago, que podra ser la otra punta del mundo,
mientras que yo estoy aqu. Y qu clase de hombre hay que ser para
dejarte escapar as?
Lo dices como si yo hubiera huido de l, cuando no es el caso.
Estuvimos discutiendo a fondo mi venida aqu. Fue una decisin mutua.
Los dos queremos ahorrar antes de casarnos.
No has respondido a mi pregunta.
Cmo es l?
Jennifer no le haba contado nada acerca de su prometido! Lo nico que
se le ocurri fue describir al hombre con el que esperaba casarse algn da.
Es noble de corazn. Amable y sensible. Valiente y muy leal. Se
entreg a m desde el da que nos conocimos.
Jams se le ocurrira serme infiel.
Hunter arque una ceja. Tiffany no debera haber mencionado esa ltima
parte. Pero Hunter no haba acabado de criticar sus preferencias con los
hombres.
Su primer error fue querer esperar para casarse contigo, sea cual sea el
motivo. Su segundo error fue dejarte venir aqu sola. Yo jams permitira
que mi prometida me abandonase. De hecho, me casara enseguida con
cualquier mujer que eligiera como esposa, en vez de inventar excusas para
posponerlo.
Tiffany se indign un poco a cuenta de Jennifer. La familia de Hunter
era rica, aunque no viviera exactamente como tal.
l no saba lo que era pertenecer a la clase de los sirvientes y tener que
estar siempre preocupado por el dinero.
Tampoco Tiffany, aunque finalmente le haba dado pie para preguntarle
sobre su compromiso y ella no iba a dejarlo pasar.
Hablas como si ya tuvieras una prometida. Me equivoco?
Hunter murmur algo entre dientes antes de contestar.
Ya hemos conversado bastante por esta maana. Tenemos que llegar
al pueblo. Sujtate el sombrero, Pelirroja.
Y dicho esto hizo chasquear las riendas con tal fuerza que caballo y
carro aceleraron de golpe. Tiffany apret los dientes. Por qu no quera
reconocer que estaba prometido a ella?
17
Saltando del carro en el momento mismo en que lo par detrs de la
compaa de transportes del pueblo, Hunter le gru a Degan:
Necesito un trago. T pgate a ella como una lapa. Bueno, tampoco
tanto, pero asegrate de que nadie la moleste.
Hunter desapareci tras la esquina del edificio.
Tiffany suspir, aunque consigui bajar del carro por su propio pie antes
de que Degan pudiera desmontar para ayudarla. Si no hubiera hecho
enfadar a Hunter, no tendra que quedarse otra vez con Degan. Ella misma
tena la culpa.
Aunque no estaba segura de por qu se haba enfadado Hunter. Porque
no haba estado de acuerdo con su punto de vista sobre su prometido? O
porque l tena prometida y le daba tanta rabia que no quera hablar del
tema? Tiffany no lo conoca lo bastante como para adivinarlo. Y se dio
cuenta, aunque tarde, que jams lo conocera si segua mostrndose
ofendida por su manera de hacerse el simptico. Y turbada por sus susurros
roncos. Tena que controlar mejor sus reacciones. No quera que l le
gustara. Quera volver a su casa en Nueva York. Y tampoco quera
sentirse excitada por palabras que l ni siquiera debera haberle dicho!
Degan le sigui los pasos mientras andaba en la direccin que haba
tomado Hunter, hacia la calle principal. Degan condujo los dos caballos y
los at al primer poste por el que pasaron.
Para empezar me gustara enviar una carta dijo Tiffany cuando
Degan se reuni con ella en el largo entarimado al que daban todos los
edificios de la calle.
Por aqu.
Ella lo sigui por delante de varios comercios, pero se detuvo en uno
ante cuya puerta flotaban aromas deliciosos.
Sin avisar a Degan, entr en la pequea panadera. La factora y nica
sala tena hornos en la pared posterior y algunas mesas en la parte
delantera repletas de barras de pan y pasteles.
El dueo cerr un horno y sonri.
En qu puedo servirte?
Tiffany realmente no esperaba que los comercios de Nashart ofrecieran
los mismos servicios a los que estaba acostumbrada en la ciudad, pero aun
as pregunt:
Reparten a domicilio?
No.
Le pagar generosamente.
No tenemos tiempo para repartos a domicilio. Si quieres pan, tienes
que venir aqu.
Decepcionada, la joven dijo:
Entonces, podra darme al menos la receta para hacer pan? Se la
pagara.
La sonrisa del panadero se esfum.
Que te revele mi secreto? Ni hablar!
No su receta especial precis Tiffany, cuya exasperacin iba en
aumento, sino para hacer pan normal y corriente.
El panadero arque una ceja.
En serio no sabes hacer pan? Pues vaya esposa vas a ser t, eh?
De las que contrata a un panadero como usted le espet ella y se
march.
Degan no dijo ni una palabra acerca de su fracaso. No obstante, la avis
de que no se entretuviera ms.
Es mi trabajo animarla a apresurarse con sus asuntos y a dejar
cualquier encargo extra para otro da se justific. Quiero que est
fuera del pueblo en cuanto empiecen los problemas.
Tiffany se detuvo de golpe.
Qu problemas?
Hoy es sbado. Siempre hay problemas de un tipo u otro los sbados,
aunque la cosa ha empeorado desde que abri la mina de Harding. Y ms
tarde bajarn los vaqueros a correrse su juerga de fin de semana. A los
mineros no les pagan mucho, lo que hace que estn siempre a la que salta,
y los vaqueros y los mineros no congenian porque no tienen nada en
comn.
Tiffany pens en el tiroteo que haba vivido en el tren.
El sheriff debera prohibir las armas de fuego en el pueblo.
El ligero cambio en la inescrutable expresin de Degan le indic que su
observacin le haca gracia, si es que eso era posible.
Por qu? Nunca ha habido un asesinato, ni le han disparado
injustamente a nadie.
Aqu los problemas no suelen acabar a tiros a menos que llegue algn
fanfarrn con ganas de hacerse un nombre. Los mineros no llevan armas; y
los vaqueros que s las llevan suelen ser personas decentes. Nunca
apuntarn a un hombre desarmado. Aunque eso les da una ventaja a los
mineros, que son muy buenos con los puos. Como ese par al otro lado de
la calle que tienen los ojos puestos en Hunter.
Tiffany sigui la mirada de Degan.
Los dos hombres no eran altos, aunque s fornidos y de pecho ancho. Y
sin duda parecan disgustados.
Hunter me habl un poco sobre los mineros dijo ella. Creo que es
absurdo que algunos puedan guardarle rencor a su familia cuando los
Callahan llegaron primero.
Degan sacudi la cabeza.
No es tan absurdo cuando resulta casi inaudito que alguien rechace un
dinero fcil como hizo el viejo Callahan. Harding le ofreci incluso un
porcentaje de lo que diera la mina, pero tambin lo rechaz. Si sales a
cabalgar por all, vers el campo cubierto del holln de sus fundiciones.
Callahan los quiere fuera de all, no asociarse con ellos. Y creen que a m
me contrataron precisamente para eso, lo que los solivianta todava ms.
Yo ya s para qu lo contrataron dijo Tiffany en tono antiptico.
Te parece mal que mantenga la paz?
Esta vez capt un deje de regocijo en su voz. l poda pensar que estaba
manteniendo la paz, y tal vez as fuera, pero Tiffany sospechaba que el
mantenimiento de la paz poda llevar a un bao de sangre en cualquier
momento. Y aquellos dos mineros seguan provocando deliberadamente a
Hunter mirndolo fijamente.
Tiffany vio que Hunter se haba detenido delante de la principal tienda
del pueblo, que estaba en la direccin contraria a la que ella se diriga.
Pareca no haber advertido a los mineros porque estaba hablando con una
mujer de cabello oscuro y silueta voluptuosa. Su blusa escotada era casi
indecente, mostraba demasiado canalillo, y su falda roja atraa la atencin
de todos los hombres. La falda no tena polisn y no estaba nada a la moda,
aunque ahora que lo pensaba, Tiffany todava no haba visto a una sola
mujer en el pueblo que llevara una con polisn, as que seguramente era
ella la que desentonaba.
Hunter estaba absorto en su conversacin, sin duda insinundose.
Tena a la mujer all atrapada con la palma de las manos contra la pared
a cada lado de ella, aunque tampoco pareca que ella quisiera marcharse,
porque apoyaba un brazo en su hombro.
Parecan a punto de besarse, a saber por iniciativa de cul de los dos.
Tenan las caras demasiado cerca. Tiffany contuvo la respiracin: su
prometido estaba a punto de serle infiel en sus narices...
18
Tiffany apenas oa a Degan, que segua explicndole por qu no debera
haber bajado al pueblo justamente aquel da.
A los mineros les han advertido de que no empiecen nada, as que no
se acercarn a Hunter, sino que esperarn a que l vaya hacia ellos para
ponerle la zancadilla o soltarle algn insulto.
Mientras sea l quien propine el primer puetazo, no acabarn en el
calabozo. Y estos mineros son fuertes. Es lo que tiene empuar un pico
todo el da.
Hunter podra con uno, pero no con dos a la vez.
Es su querida? pregunt la joven, todava con la mirada fija en el
otro lado de la calle, en Hunter y la mujer del pelo oscuro. Le acababa de
preguntar a Degan algo sin relacin alguna con lo que l le estaba
contando, mas aun as no se ruboriz. Se senta demasiado... no saba qu,
pero sin duda no estaba avergonzada.
Es Pearl, la criada de los Callahan dijo Degan. Pero no saques
conclusiones. Hunter ya est prometido con otra mujer.
Por fin alguien haba mencionado aquel hecho tan pertinente para ella.
Pensaba utilizarlo como municin para evitar que Hunter volviera a
hacerle insinuaciones inapropiadas.
Con quin est prometido?
Degan la cogi del brazo para continuar su camino.
Con alguien a quien nunca ha visto, y por eso Pearl cree que quedar
en nada y trata de seducirlo.
Ahora s que se sonroj Tiffany. No tendra que haber sacado a colacin
la vida amorosa de Hunter, y menos an con aquel pistolero. Para cambiar
de tema, record que haba otra cosa que quera preguntarle a Degan.
Qu ocurre cuando los Warren y los Callahan vienen al pueblo al
mismo tiempo?
No frecuentan el mismo saln, por decisin del sheriff, pero puede
armarse jaleo si se cruzan aqu o cerca del lago.
La tregua que tenan se tambalea desde hace meses.
Usted cree que los Warren les han disparado ltimamente a los
Callahan, como cree Hunter?
No.
Por qu no?
Roy no le hace ascos a pelear. Por eso se llev un ojo a la funerala.
Qu hombre no se lo ha llevado en alguna ocasin? No es motivo para
sacar el rifle. Y en cuanto al disparo contra Hunter, aquel da haba muchos
forasteros en el pueblo para aventurar una conjetura, pero fuera quien
fuese, o bien era un psimo tirador (por tanto, un forastero), o bien no
dispar a matar.
Exactamente lo que ella pensaba.
As que usted tampoco cree que fueran los Warren.
No creo que los Warren disparen al tuntn, aunque s creo que buscan
problemas. No me cabe duda sobre los motivos de Sam Warren cuando
llam tramposo a John. El muchacho buscaba pelea.
Pero por qu?
John haba sido el ms insistente en acusar a Roy, y a Sam eso lo
sacaba de sus casillas. Pero fue John quien eligi las pistolas para la pelea.
Sam
probablemente solo quera darle una paliza a John. Pero ese par podra
volver a intentarlo la prxima vez que sus caminos se crucen.
Qu idea tan alarmante.
Suena como si ya no existiera ninguna tregua.
Los mayores siguen pensando que s. Todo empez cuando qued
claro que los chicos Warren no queran ver terminada la casa junto al lago.
Por qu no?
Porque la casa es para Hunter y su prometida, la hermana de los
chicos Warren.
Tiffany tuvo que fingir sorpresa.
Parece una historia de amantes desdichados, no?
Todava no se conocen.
Oh, vaya, eso suena... complicado.
Segn cuentan, a los chicos Warren les gustara que la cosa siguiera
as.
Creen que su hermana, una chica sofisticada del Este, es demasiado
buena para Hunter.
El seor Warren probablemente querr mantener el acuerdo matrimonial
para garantizar una tregua permanente, pero a sus hijos les preocupa ms
su hermana.
Tiffany se conmovi tanto por la actitud protectora de sus hermanos que
los ojos se le humedecieron. A su padre no le importaba su felicidad, pero
a sus hermanos s.
Qu tiernos! dijo sin pensar.
Degan la mir extraado. Ella trat de enmendar su error rpidamente:
Quiero decir que me gustara tener hermanos as. Y qu piensa
Hunter de este matrimonio concertado?
No lo s, pero me huelo que, siendo el hermano mayor, se sentir
obligado a hacer lo mejor para la familia y para el rancho, aunque eso
implique sacrificar su corazn.
Tiffany se tens indignada. Cmo se atreva a sugerir que casarse con
ella sera un sacrificio? Ya iba a marcharse encolerizada cuando Degan
aadi negando con la cabeza:
Los chicos Warren no dejarn que su hermana se convierta en una
Callahan sin oponer resistencia. Aunque puedes estar tranquila. Mi trabajo
es asegurar que no se derrame demasiada sangre.
Tena que decir eso? Tiffany gru para sus adentros, deseando no
haber sacado el tema, al menos no con Degan.
Que estuviera tranquila? Ahora todava estaba ms preocupada por la
situacin entre ambas familias. Mientras la generacin mayor vea la boda
como la forma de asegurar una tregua duradera, la segunda generacin la
consideraban como otra fuente de conflicto entre las familias.
Tiffany se iba a delatar si no lograba controlar sus reacciones, as que no
le dijo nada ms a Degan y se apresur a hacer sus encargos como l le
haba recomendado. Tras enviar la carta, se dirigi al hotel para ver a
Anna, pero tenan que volver a pasar por delante de la tienda para llegar al
hotel. Hunter ya no estaba seduciendo mujeres delante del establecimiento,
as que podra entrar. Aunque no tena esperanzas de encontrar aquello que
buscaba, saba que luego le fastidiara no haberlo al menos intentado.
Un minuto le dijo a Degan, y entr en la tienda antes de que l
pudiera refunfuar.
No perdi el tiempo buscando en aquel local grande y abarrotado. Se
dirigi directamente al tendero y le pregunt:
Tiene algn libro de cocina?
Lo siento, seorita, pero no vendo libros.
Tiffany trat de no mostrarse tan decepcionada como realmente estaba,
pero el hombre pareci recordar algo.
Espere un segundo. Abri un cajn que tena detrs de l y sac un
libro delgado. Mi mujer lo encarg hace un tiempo, pero nadie lo ha
comprado. Me alegro de no haberlo tirado.
Tiffany ley el ttulo: Nociones bsicas de cocina. Habra besado a
aquel hombre! Emocionada, pag, y en cuanto sali de la tienda le ense
el libro a Degan.
Nociones bsicas? dijo el pistolero, nada impresionado.
Esperemos que no sea de aqu de donde sac Jakes todos sus
conocimientos sobre cocina. Qu, vas acabando? Degan no dejaba de
observar hacia ambos lados de la calle. Cada vez hay ms mineros y he
perdido de vista a Hunter, aunque probablemente est en La Cinta Azul
para ese trago que ha mencionado.
Haba un deje de preocupacin en la voz de Degan, de modo que Tiffany
le sugiri:
Adelntese a buscarlo, yo an tengo cosas que hacer. A
continuacin le recit su agenda y termin con: Y tengo que contratar a
una mujer que me ayude en la cocina, aunque Hunter no cree que encuentre
a ninguna.
Degan no se apart de su lado mientras caminaba hacia el hotel, y le dio
la razn a Hunter.
Tiffany frunci el ceo. Ed el Viejo haba tenido un ayudante. Por qu
no poda tenerlo ella? Consider la posibilidad de pedirle a Anna que
aceptase el trabajo, aunque descart la idea. Era un trabajo demasiado
humilde para Anna, que probablemente se quejara y discutira con ella.
Adems, tal vez se le escapara la verdad delante de los Callahan, y Tiffany
no poda arriesgarse a eso. Su expresin de decepcin fue probablemente lo
que hizo que Degan aadiera:
Has dicho una mujer. Por qu no consideras la posibilidad de
contratar a un hombre? Por aqu hay muchos que buscan trabajo.
Tiffany arque una ceja con escepticismo.
Para lavar platos? La verdad es que no creo que...
El personal del restaurante donde vas a comer es masculino. Y el
ayudante de Ed tambin era un hombre.
Pues entonces, si conoce a alguien que busque trabajo y que sea de
fiar, selemelo pidi Tiffany, animndose . Ah, y tendra que haberlo
dicho antes, pero, por favor, dgame si ve a algn Warren en el pueblo. Me
dara mucho apuro encontrrmelos despus de haber abandonado mi
trabajo con ellos.
Y por qu lo hizo?
Tratando de disimular que la haba puesto nerviosa, dijo:
Mi prometido y yo acordamos retrasar la boda hasta que hayamos
ahorrado el dinero suficiente para comprarnos una casa.
O sea que cuanto ms dinero gane, antes llegar al altar. Ya lo
entiendo. Lo que no entiendo es que su prometido quiera esperar, por el
motivo que sea.
De quin fue la idea?
Seor Grant! Cmo se...?
Los tormentosos ojos grises de Degan se encontraron con los de Tiffany.
Si existe realmente y usted lo ama, avisar a Hunter para que desista.
Solo tiene que decrmelo.
Como que si existe? Cree que estoy mintiendo?
No sera la primera vez que una mujer dice que est prometida para
evitar atenciones indeseadas. Que es lo que cree Hunter. As que tal vez
debera dejrselo claro.
19
Tiffany no entendi lo que estaba insinuando el pistolero sobre Hunter,
aunque s que entendi que sospechaba que ella menta sobre lo de tener un
prometido. Le dieron ganas de rer porque, irnicamente, en ese sentido
ella estaba diciendo la verdad. Jennifer tena un prometido y ella tambin!
Fingi sentirse ofendida de que se atreviera a sacar a colacin un tema
tan personal.
Acelerando el paso y alejndose de l bastara para hacrselo ver. O eso
esperaba. Aunque no habra tenido ningn problema en reprender a alguna
otra persona por tal impertinencia, prefera no tentar a la suerte
reprendiendo a un hombre que rezumaba peligro.
Pero no haba modo de librarse de Degan Grant, que la segua de cerca,
aunque esper fuera cuando ella entr en el hotel.
Tras preguntarle al recepcionista por su amiga Anna Weston, logr
controlar su enojo antes de llamar a la puerta de la mujer. Por desgracia, el
enojo volvi enseguida con lo primero que le dijo Anna.
Ha entrado en razn? Ya lo saba yo.
Solo he venido para hacerte saber lo maravillosamente bien que est
funcionando mi plan.
Est siendo sarcstica, seorita Tiffany?
Por supuesto que s, pero no tena ninguna intencin de quejarse ante
ella, as que evit responder.
Me he enterado de muchas cosas dijo. Todava hay mala sangre
entre los Callahan y mi familia. Esa tregua que mantienen es precaria y no
har falta mucho para que se rompa. Y hay algunos mineros que podran
tratar de impulsar las cosas en esa direccin.
De la mina Harding?
Cmo lo sabes?
Anoche conoc a un ejecutivo de Harding en el comedor del hotel, un
tal seor Harris. Me pareci todo un caballero. Su jefe tiene minas en
Montana y en todas partes. El trabajo del seor Harris consiste en viajar de
mina en mina para solucionar problemas y asegurarse de que cada sitio
produce lo esperado.
Dudo que la mina de Nashart est produciendo lo que esperaban de
ella.
Tiffany le explic brevemente lo que saba del tema. Si vuelves a
ver al seor Harris, tal vez puedas averiguar qu piensa hacer su jefe en
vista de que no pueden tener acceso a todo el cobre que desean. Pero no
tengo mucho tiempo para estar hoy en el pueblo, as que podemos charlar
mientras busco a una costurera local.
Tendr que ser la seora Martin. Le pregunt al recepcionista. No
tiene tienda, trabaja en su casa. Puedo indicarle dnde es.
Cuando salieron del hotel, Degan las estaba esperando. Tiffany saba que
sera de mala educacin no presentarle a Anna, pero cuando hizo las
presentaciones solo se refiri a Anna como una amiga que haba conocido
en el tren y a Degan como un empleado del rancho Callahan. Y le dio prisa
a Anna al ver lo incmoda que la haca sentir el pistolero.
Quin es?
Ya te lo he dicho, trabaja en el rancho y hoy es mi escolta. Y no hace
falta que susurres, que no nos sigue tan de cerca.
Anna mir atrs para asegurarse antes de decir:
Por qu todava no me ha dicho nada de su prometido? Ya lo ha
conocido, verdad? Ah, y se enfadaron mucho cuando les dijo que no
cocinara para ellos?
S que voy a cocinar murmur Tiffany.
Usted? En una cocina?
No hagas que parezca tan ridculo.
Pero si no sabe!
Pienso aprender.
Tiffany le mostr el libro que acababa de comprar, y rpidamente volvi
a guardarlo en su ridculo antes de que Anna advirtiera lo delgado que era.
No pudo dejar de preguntarse cuntas recetas contendra si le caba en el
bolso.
Realmente piensa hacerlo? pregunt Anna, sorprendida. Estaba
segura de que ya habra abandonado esta locura de hacerse pasar por un
ama de llaves y exigira que la llevasen al rancho de su padre.
Anna tal vez la vea como una nia rica, consentida y mimada que jams
haba dado golpe, pero no tena en cuenta la tozudez de Tiffany.
No pienso abandonar y aprender a cocinar. Adems, deteste o no mi
trabajo, sigue siendo mejor que conocer a mi padre.
Seguro? pregunt Anna negando tristemente con la cabeza.
Dios santo, Tiffany sinti de repente deseos de llorar. Pensaba que ya se
haba acabado el llorar por su padre.
Desvi la mirada sin responder, concentrndose en mantener las
lgrimas a raya. Ya haban doblado por una callejuela lateral con casas
bajas a ambos lados, un establo un poco ms abajo y una pintoresca iglesia
al fondo.
Anna abri la puerta de la valla de la segunda casa y volvi a mirar
atrs, aparentemente para asegurarse de que Degan segua manteniendo
una distancia discreta, antes de decir:
Sigue sin haber mencionado a Hunter Callahan.
La mencin de aquel nombre aplac sus ansias de llorar.
Porque ya he descubierto que es un donjun.
Est intentando incluso seducirme a m.
Eso es bueno, no? Significa que usted le gusta.
No me entiendes. l no sabe que soy Tiffany Warren, o sea que me
est engaando! Y tambin lo he visto flirtear con una criada de los
Callahan hoy en el pueblo.
Y por qu est tan indignada?
Oficialmente usted todava no ha llegado. Realmente crea que se
mantendra casto todos estos aos? Lo que cuenta es lo que sucede tras la
boda, no antes... o al menos antes de que la pareja se conozca.
Lo que deca Anna era lgico, pero la lgica no tena cabida entre el
revoltijo de emociones que ella senta. Era casi como si considerase que
Hunter era suyo, cuando era lo que menos quera!
Dudo que sus dos meses en Montana hayan empezado siquiera
aadi Anna. Mientras siga fingiendo ser otra persona, no podr
comenzar ningn cortejo.
Mi madre estipul ese perodo de tiempo para que yo decida si quiero
casarme con Hunter, no para que l decida si quiere casarse conmigo.
Pero cmo va a enamorarse de usted si ni siquiera sabe que es usted?
Tiffany prefiri no responder, porque su respuesta sera que no quera
que l se enamorase, al menos no en Montana.
Su objetivo era regresar a Nueva York
para vivir una vida normal, la vida que caba esperar por la educacin
que haba recibido. Aunque tambin tena otro objetivo sobre el que
todava no haba meditado lo suficiente, as que tampoco quera
mencionarlo: or el punto de vista de ambas familias sobre la enemistad
para ver si poda encontrar el modo de apaciguarla sin tener que casarse
con un vaquero. En ese sentido pensaba en la seguridad de sus hermanos,
no solo en la promesa hecha a su madre.
Como no responda, Anna seal:
No tiene usted por qu fingir con esta gente, sabe? As que no quiere
estar con un padre al que no conoce.
Perfecto. Pero los Callahan tambin la esperan. Estarn encantados de
tenerla bajo su techo. Al haber estado prometida con el primognito
durante toda su vida, ya es casi como de la familia.
Tiffany puso los ojos en blanco.
Eso invalidara mi plan de conocer cmo son realmente.
Y puso fin a aquella irritante conversacin llamando a la puerta de la
costurera.
Agnes Martin era una simptica anciana que las hizo pasar a su saln y
les ofreci un t. Tiffany se sorprendi al ver que ya conoca a Anna.
Ha decidido trabajar para mi marido, seorita Weston? fue lo
primero que dijo Agnes.
Todava me lo estoy pensando, seora respondi Anna antes de
ruborizarse por la mirada perpleja de Tiffany.
Bueno, a l le vendran muy bien sus servicios y...
Un grito sofocado en el vestbulo atrajo sus miradas hacia un joven que
sostena una escoba. Era un poco ms alto que Tiffany, aunque por su cara
y su constitucin flacucha se notaba que era unos aos ms joven que ella.
La costurera sinti remordimientos de inmediato.
Lo siento, Andy, ya s que queras ese trabajo, pero mi marido ya es
demasiado viejo para ensearle su oficio a alguien. La seorita Weston ya
es una carpintera experimentada.
Avergonzada, Agnes se excus y fue por el t. Tiffany, incrdula, le
pregunt a su doncella:
Cmo ha ido eso? Solo llevas un da aqu!
Anna sonri.
Ayer estuve explorando el pueblo despus de que usted se marchase.
Pasaba por delante de la tienda de muebles y o martillazos dentro. Me
encanta el olor de la madera recin cortada y no pude resistirme a entrar.
El matrimonio Martin estaba all y nos pusimos a charlar. En cuanto
mencion que mi padre era carpintero y que me haba enseado el oficio, el
dueo me ofreci un trabajo.
Y piensas aceptar? pregunt la joven, incrdula.
Sabe lo raro que es para una mujer que le ofrezcan un trabajo as?
Esto jams pasara en el Este. As que s, me lo estoy pensando. Tendra
algo que hacer hasta que vuelva usted a sus cabales.
Cuando Agnes volva con la bandeja del t, Tiffany le oy decir a su
ayudante en el pasillo:
Hoy ya no tengo nada ms para ti, Andy. Acaba de barrer y ven de
nuevo la prxima semana.
Tiffany, consciente de que Degan las esperaba fuera, le dijo a la
costurera lo que necesitaba y ella la llev al cuarto trasero, donde tena su
taller de confeccin. Aunque solo quera algunas faldas, blusas y
camisones, haba que tomar medidas y seleccionar los materiales.
Pero Tiffany estaba demasiado impaciente como para hojear los libros
de diseos de Agnes y le dijo simplemente que le hiciera algo adecuado
para trabajar en la cocina y le ofreci ms dinero si terminaba el pedido en
unos pocos das. Entonces se le ocurri preguntar:
Ese chico necesita trabajo?
Agnes asinti con la cabeza.
Ya lo creo. Si incluso limpia el establo a cambio de comida para su
caballo y una paca de heno para dormir.
Ha intentado encontrar algn empleo mejor remunerado, pero no tiene
experiencia en nada excepto haciendo chapuzas, y de esos ya hay
demasiados por aqu. Le he dejado hacer algunas de mis faenas de la casa
por compasin.
Es fiable? De confianza?
S, y muy educado. Lleg al pueblo hace pocas semanas. Es natural de
Wisconsin. No es un vagabundo, aunque no creo que est por aqu ms
tiempo del necesario para ganar un dinero que le permita irse a otra parte.
Aunque no est teniendo suerte. Acaso tiene usted un trabajo para l?
Podra ser, al menos durante un par de meses... aunque no si piensa
irse tan pronto.
Pregnteselo dijo Agnes encogindose de hombros. Vino al Oeste
en busca de su padre, ha estado yendo de pueblo en pueblo, pero un trabajo
estable podra convencerlo de que ganar ms que lo justo para la prxima
comida podra ayudarle a lograr su objetivo. Deje que vaya a buscarlo
antes de que se marche y ya se arreglan ustedes. Ah, y si est interesada en
casarse, tenga en cuenta a nuestro sheriff. Es un buen hombre. Me
fastidiara que se marchase solo porque anhela una esposa y aqu no
encuentra ninguna.
Tiffany prefiri no hacer comentarios sobre ese cotilleo, aunque
tampoco pareca que Agnes lo esperara, y un momento despus apareci un
adolescente desgarbado, con la escoba todava en la mano. Era pecoso,
pelirrojo y de ojos castaos. Tiffany comprendi por qu era tan flacucho:
probablemente no ganaba para una comida al da, y mucho menos para
tres.
No obstante, estaba presentable y aseado, y Agnes deba de haberle
dicho que le iban a ofrecer trabajo porque se lo vea ilusionado.
Tiffany le sonri.
Soy Jennifer Fleming.
Andrew Buffalo, seora se present con timidez.
Mira, Andrew, me han contratado para cocinar en un rancho cerca de
aqu y necesito a un pinche de cocina. El trabajo no requiere experiencia,
solo trabajo duro y buena disposicin. Te interesa?
Claro que s, seora!
Tiffany estaba casi tan emocionada como lo aparentaba el muchacho.
Despus de todo, haba logrado cumplir todos sus objetivos. Se habran
acabado las burlas de Degan y Hunter por su intencin de encontrar a un
pinche.
Aunque antes de cantar victoria tena que averiguar ms cosas sobre
Andrew.
Lo que s que pido es que no te marches durante dos meses como
mnimo, o al menos mientras no me marche yo. El muchacho asinti y
Tiffany continu. Bueno, hblame un poco sobre ti. La seora Martin me
ha dicho que has venido al Oeste buscando a tu padre. Tienes algn
motivo para pensar que est en Montana?
Bueno, el ltimo lugar desde el que escribi es ahora un pueblo
fantasma.
Pero de eso ya hace varios aos. O que las tierras de por aqu eran ricas
en minerales e imagin que l tambin lo habra odo, as que pens que
poda mirar en los pueblos mineros ms importantes como Butte y Helena.
Solo que todava no me he podido pagar el viaje hasta tan al oeste.
Dej de escribir?
S, cuando el menor de sus hijos ya se hubo hecho mayor. Al final me
hice a la idea de que no volvera a casa. Mam y l nunca se llevaron bien.
Ella nunca esper que volviera.
O sea que no sabes si hizo fortuna, ni siquiera si sigue vivo?
Andrew asinti.
No creo que est muerto, aunque tampoco que a estas alturas siga
intentando hacerse rico. Su ltima carta destilaba desesperacin, contaba
que le haban quitado una mina, que era demasiado peligroso seguir por
cuenta propia y que iba a trabajar en explotaciones ajenas.
La historia era triste y la misin de Andrew pareca casi imposible. El
Oeste era un lugar demasiado grande para encontrar a su padre si no tena
ningn rastro que seguir.
Y no has pensado en abandonar y volverte a casa?
S. Andrew sonri. Lo pienso cada vez que ruge mi estmago.
Cojo los trabajos que encuentro durante el tiempo suficiente para llegar al
pueblo siguiente. Me gustara ver a mi padre una ltima vez antes de
volver a casa, tal vez para cantarle las cuarenta por habernos abandonado
por algo que jams dio resultado. No lo s. Cada vez que pienso en
desistir, reno coraje para seguir adelante. Tampoco es que me necesiten
en casa. Mis hermanas estn casadas y mi madre est bien, es sombrerera y
tiene su propio negocio.
Pero tal vez mi padre s que me necesite.
Eres un buen hijo, Andrew dijo Tiffany con una sonrisa. Si
aceptas mis condiciones, recoge tus cosas y renete conmigo en el
restaurante a la hora de comer. Es mi ltima parada antes de volver al
rancho.
Andrew sonri feliz y sali de all tan deprisa que Tiffany estuvo a punto
de rerse. Se volvi a reunir con Anna en el saln para contarle de su xito.
Aunque, consciente de que Degan poda empezar a aporrear la puerta en
cualquier momento, invit a su doncella a comer.
Anna rehus.
Agnes ya me ha invitado a comer con ella. Adems, est segura de
que quiere que sus patrones me hagan preguntas durante la comida?
Claro que no respondi Tiffany con una mueca de espanto. Bien,
ya nos veremos dentro de unos das cuando venga a recoger mi ropa.
No hacen falta muecas ni quejas.
Puede poner fin a esta farsa cuando usted quiera.
Tiffany sali de la casa enfurruada.
En la calle, no era Degan quien estaba sentado en los escalones del
porche esperndola, sino Hunter.
20
El seor Grant ha vuelto al rancho? pregunt Tiffany cuando
Hunter se levant.
No; tena algunos encargos que hacer, y como ya ha perdido la mitad
del da con los tuyos, le he dicho que adelante. Se reunir con nosotros en
el restaurante. Por lo que tengo entendido, sigues decidida a comer ah.
Su tono pareca apesadumbrado, pero ella se senta exultante por su
logro.
He contratado a un chico llamado Andrew Buffalo para que me ayude
en la cocina. Tal vez le hayas visto salir de aqu corriendo.
S, casi ha tropezado conmigo. Pero qu significa que lo has
contratado? No crea que encontrases a nadie, pero puesto que lo has
logrado, deberas decrselo a mi padre para que decida si lo contrata.
No estaba pidiendo permiso. Si no le paga tu padre, lo har yo.
Vuestro anterior cocinero tena un ayudante, as que se lo recordar, no
temas.
Como bsicamente le estaba llevando la contraria, lo ltimo que
imaginaba Tiffany era or una risotada.
Eres condenadamente mandona para ser una empleada dijo l con
una sonrisa cautivadora.
Por suerte, no trabajo para ti sino para tu padre.
Hay alguna diferencia? Por aqu, un Callahan es un Callahan.
De donde yo vengo, un ama de llaves no es una cocinera.
S, pero me gusta la idea de que trabajes para m. Y volvi a rer.
Por qu le haca tanta gracia aquella observacin? O es que no
hablaban de lo mismo? De repente no entenda nada, as que se dirigi
hacia el restaurante y la que esperaba que no fuera su nica buena comida
durante los dos meses siguientes.
Y dices que se llama Buffalo, eh?
dijo Hunter mientras volvan al entarimado de la calle principal. Ya
sabes que es un nombre falso, no?
Ah, s? Y eso importa?
No, a menos que sea un fugitivo de la ley.
No seas ridculo. Solo es un muchacho.
Y? Los he visto ms jvenes que l en tiroteos. Te sorprendera
cuntos chicos vienen al Oeste en busca de emociones y, cuando no las
encuentran, las crean ellos mismos. Aunque solo los que se meten en los
suelen cambiarse el nombre.
Si fuera un forajido, probablemente estara bien alimentado, no
crees?
No necesariamente.
La seora Martin responde por l asegur ella.
Agnes? Vaya, por qu no has empezado por ah? Confo en su
criterio.
Su aprobacin llegaba demasiado tarde. Tanto si lo haba hecho adrede
como si no, Hunter le haba estropeado su buen humor por haber
contratado a Andrew, y ahora estaba enfadada con l.
De modo que cuando l trat de tomarla del brazo para cruzar la calle,
ella sigui andando por el entablado.
Todava faltaba una manzana para el restaurante y acababa de pasar un
jinete levantando polvo, de modo que Tiffany no iba a cruzar todava la
calle. Y se estaban acercando a uno de los salones del pueblo, ante cuyas
puertas holgazaneaban algunos hombres.
Mineros, por su aspecto. Acababan de pasar junto a otros dos hombres
fornidos apoyados en el escaparate de una tienda que le recordaron a los
mineros que haba visto anteriormente tratando de provocar a Hunter con
sus miradas.
Podran ser incluso los mismos...
Oy un suspiro de exasperacin de Hunter.
No he matado a nadie ltimamente.
Supongo que ya me va tocando.
Tiffany dio media vuelta, aunque seguro que Hunter estaba bromeando.
Tena que estarlo! De todos modos, se mostr precavida.
Crucemos la calle.
Seguro que no prefieres que vayamos directos a meternos en
problemas?
Entonces Tiffany vio que sonrea. Le habra atizado por asustarla de
aquella manera.
Me alegro de ver que todava sigue en el pueblo, seor Callahan.
Podr concederme unos minutos de su tiempo?
Ambos se volvieron y vieron a un hombre de mediana edad que se les
haba acercado por detrs. Su sombrero de copa de ala delgada y su caro
atuendo formal parecan ms propios de ciudad. Vestido con elegantes
ropas a la moda del Este, desentonaba tanto como Tiffany. Entonces pens
si no sera el ejecutivo de las minas que haba conocido Anna.
No creo respondi Hunter secamente. Era evidente que lo conoca y
no le caa bien. Los dos mineros fornidos que estaban apoyados en el
escaparate se acercaron y se quedaron a pocos pasos detrs del hombre
bien vestido. Si tiene algo que decir, ya sabe dnde encontrar a mi padre.
Su padre no ha sido muy razonable.
Siendo su hijo mayor, su opinin podra persuadirlo.
Qu le hace pensar que mi opinin no es la misma? Sus fundiciones
estn escupiendo una cantidad de holln insoportable. No hay manera de
impedir que se asiente en los pastizales.
Los pastos son vastos, ciertamente no los necesitan todos. Les
estamos ofreciendo una fortuna por ceder en este punto.
Nuestra respuesta no cambiar, Harris. Por qu no dejan de perder
dinero y se van a otra parte?
Podramos hacerle la misma pregunta.
El tipo ya no pareca tan afable cuando se gir y se alej. Ejecutivo?
Ms bien un matn a sueldo del propietario de la mina. Pero en cuanto
se march, los dos que haban estado escuchando la conversacin dieron un
paso hacia Hunter. El ms alto de los dos incluso trat de empujarlo.
Hunter le apart la mano con brusquedad. Sin quitarle los ojos de
encima, le dijo a Tiffany:
Entra en el restaurante mientras yo me ocupo de esto. No tardar
mucho.
Tiffany baj a la calzada para quitarse de en medio, aunque no se alej
demasiado. Hunter tal vez confiaba en repeler la agresin, pero ella no
estaba tan segura, sobre todo porque haba ms mineros en el saln calle
abajo y dos de ellos, a todas luces borrachos, se acercaban para ver qu
pasaba.
Ests cometiendo un grave error, muchacho dijo el minero ms bajo
. Gracias a tu familia no tenemos trabajo.
Entonces, por qu no os habis ido del pueblo?
Nos han dicho que nos quedemos, que va a...
Cierra el pico, Earl lo interrumpi el otro, y se dirigi a Hunter :
Tenemos un mensaje para tu padre.
Aunque no para que se lo lleves t aadi con una risita. Ya lo
entender cuando te lleven a casa.
Tiffany hizo una mueca de dolor al ver doblarse a Hunter. Haba parado
el primer puetazo, pero luego los dos hombres le golpearon a la vez. Qu
haba sido de los mineros que solo provocaban pero no empezaban la pelea,
como haba dicho Degan? Tal vez era que los testigos agrupados en el
porche del saln declararan que haba empezado Hunter? Olvidaban que
ella poda testificar lo contrario? O no les importaba? Pero que Hunter
tuviera que pelear con dos hombres a la vez era injusto. Su mano apret un
poco ms el parasol, no estaba segura de con qu propsito, pero no iba a
permitir que aquel par de brutos le hicieran dao.
Dnde estaba el sheriff?
Tiffany aguant la respiracin, aunque respir cuando vio lo rpido que
era Hunter. De un puntapi hizo retroceder a uno de los agresores, lo que le
dio margen para encargarse del tal Earl, al que rpidamente propin varios
puetazos en la cara y el estmago, seguidos de un gancho que lo mand al
suelo. Hunter se volvi hacia el otro hombre. Pero entonces Earl volvi a
ponerse en pie y arremeti furiosamente.
Tiffany sofoc un grito. Si tumbaban a Hunter, difcilmente volvera a
levantarse! Pero Hunter empuj al otro contra Earl, de modo que ambos
fueron al suelo. A continuacin Hunter logr que retrocedieran
tambalendose y uno volviera a caerse. Pareca como si realmente fuera a
derrotarlos!
Entonces, Tiffany vio un destello sobre metal. Uno de los borrachos
haba sacado una pistola pequea del bolsillo y apuntaba a la espalda de
Hunter.
Hunter, detrs de ti! grit al mismo tiempo que le lanzaba el
parasol al hombre. No le alcanz, pero Hunter se lanz al suelo y
desenfund su revlver incluso antes de mirar atrs.
Casi al mismo instante dispar. La pistola cay al suelo y el hombre
grit agarrndose el brazo, que se iba tiendo de sangre. O bien Hunter
haba errado el tiro o bien haba sido muy preciso y solo haba querido
desarmarlo.
Yo no lo hara le advirti Hunter al otro borracho, que se haba
agachado para recoger la pistola del suelo.
El minero levant las manos y retrocedi. De un brinco, Hunter se puso
en pie apuntando a los dos hombres que lo haban atacado, que empezaron
a recular, pero no llegaron demasiado lejos pues en ese momento apareci
el sheriff. Hunter habl con l antes de recoger el parasol de Tiffany y
reunirse con ella en el centro de la calle. Tiffany observ al sheriff, que se
limit a llevarse al hombre herido.
Por qu no los arresta a todos? quiso saber.
Porque los calabozos ya estn repletos y hoy no me apetece presentar
una denuncia.
Por qu no? inquiri indignada . Eran dos contra uno y adems
han empezado ellos.
Has temido por m? pregunt Hunter sonriente.
Por supuesto que no neg ella con gesto altivo.
Bueno, gracias por advertirme, Jenny. Estas pistolas Deringer, por
muy pequeas que sean, pueden matar. Hunter le devolvi el parasol.
En serio le has tirado esto a un tipo que empuaba una pistola?
Un instante de locura por su parte!
Pero as era Hunter cuando no estaba all Degan para advertirle que se
anduviese con ojo? Dispuesto a enfrentar cualquier desafo?
La exasperaba que no hubiera desenfundado su revlver antes para hacer
desistir a los mineros, antes de que el borracho sacara la pistola. Todo
haba sido preparado por el seor Harris?
Empezaba a pensar que los Callahan tenan ms motivos de
preocupacin que su familia...
21
Me has enviado a hacer recados para que pudieran dispararte? dijo
Degan framente cuando lleg junto a ellos.
Cmo lo has adivinado? brome Hunter.
A Degan aquello le divirti tan poco como a Tiffany, a la que le
pregunt:
Ya est lista para volver a casa?
A su casa de verdad seguro que s, pero todava le quedaban cincuenta y
nueve das en aquel purgatorio. Un da de lo ms normal en Nashart,
imagin.
Para ellos. Si tena alguna intencin de quedarse, tal vez debera tratar
de acostumbrarse. Por su parte, aquellos hombres parecan indiferentes
respecto a la pelea que acababa de presenciar.
Todava no quiero marcharme dijo con firmeza. Voy a fingir que
esto es un pueblo civilizado y comer en el restaurante. Y dirigindose a
Hunter aadi: Si me dices que no es seguro, entonces me ir a la
estacin de tren y comprar un billete para casa. Es seguro?
S, por ahora. Pero haznos a todos un favor y no vuelvas a pedirnos
que vengamos al pueblo un sbado.
De eso ya me he dado cuenta. Pero tu respuesta no ha sido nada
reconfortante dijo, y se encamin hacia el restaurante. Hunter camin a
su lado.
No permitir que te pase nada, Pelirroja, descuida.
Tiffany percibi un deseo sincero de protegerla. Sera Hunter
caballeroso por naturaleza?
Eso habra sido reconfortante si Tiffany hubiera tenido intencin de
casarse con l. As que, adems de su simpata, su increble atractivo, su
valenta, de la que acababa de demostrar, tambin tena esa otra buena
cualidad? Tiffany haba tenido la esperanza de que mediante su farsa
descubrira ms malas cualidades que buenas, aparte de su intento de
seduccin de la supuesta Jennifer, aunque eso todava estaba por
demostrar.
Andrew Buffalo estaba esperndola a las puertas del restaurante Sals.
Ella le present a sus escoltas. El muchacho estaba tan contento de haber
conseguido un trabajo de verdad que ni siquiera recel de Degan. Tiffany
haba temido que el restaurante resultara demasiado rstico para sus
gustos, pero la sorprendi agradablemente la decoracin interior. Manteles
blancos bordados y ramilletes de margaritas en cada mesa aunque
puestos en tarros en vez de jarrones. El comedor estaba abarrotado,
aunque por supuesto era la hora de comer y solo haba diez mesas.
Les indicaron la nica que quedaba vaca. A Hunter lo pararon varias
veces de camino a la mesa, conocidos que le preguntaban por su madre. Tal
vez habra presentado a Tiffany si se hubiera parado con l. Aunque, por
supuesto, tambin era posible que no la hubiera presentado porque solo era
una criada del rancho. No les habra presentado a una criada a los amigos
de su madre, as que Jennifer lo habra entendido aunque Tiffany pudiera
enfurruarse un poco.
Pero Degan tampoco le dio la oportunidad de descubrir qu parte de ella
habra reaccionado porque la condujo directamente a la mesa. Tena que
dominar mejor el papel que interpretaba. Se estaba comportando y
opinando demasiado impulsivamente como ella misma, no como el ama de
llaves.
Aunque algunas reacciones eran ciertamente incontrolables. La suya
respecto a Hunter cuando se sent a la mesa fue una de esas. Fue con
diferencia una de las comidas en que ms incmoda se haba sentido en su
vida, cuando no tendra que haberlo sido.
Hunter interrog a Andrew mientras coman. Era de esperar y no poda
ponerle ningn pero, ya que Andrew
vivira en su rancho. Y al menos Hunter lo hizo de un modo amistoso.
Tiffany solo escuchaba a medias.
Se haba esforzado todo lo posible durante el da por ignorar lo apuesto
que era Hunter. Resultaba fcil cuando no lo miraba directamente, pero en
el restaurante, sentada frente a l, dej de ser fcil. Y saba por qu. Porque
l la miraba incluso mientras hablaba con Andrew. La pona nerviosa y la
haca ruborizarse. Y pese a que habra querido decirle que dejara de
mirarla, no quera que l supiera cunto la fastidiaba.
Como haba descubierto recientemente, cuando se pona nerviosa
parloteaba demasiado. Aprovech una breve pausa en la entrevista para
intervenir:
La primera vez que observ el cartel del restaurante pens que Sal
sera el diminutivo de Sally, pero Degan me coment que aqu solo
trabajan hombres.
Tienes razn con lo del nombre dijo Hunter, y viendo los ojos
como platos de Tiffany se rio. No, el dueo no se llama Sally. Sally era
su mujer.
Tom le puso el nombre en su honor y no lo cambi cuando ella muri.
Todo el pueblo llor su prdida, porque Sally era una mujer maravillosa.
Temamos que Tom hiciera las maletas y se volviera al Este, pero Sarah
Wilson se ofreci para ayudar. Sarah va soltando cros como quien escupe
tabaco, as que tena leche para amamantar al recin nacido de Tom.
Hasta yo me estoy perdiendo intervino Degan, as que no puedo
imaginar qu confusin tendr la seorita Fleming.
Perdona dijo Hunter, mirando nuevamente a Tiffany. Sally muri
de parto cuando llevaban dos aos aqu.
No hay mdico en Nashart? pregunt Tiffany.
S, pero es el nico mdico en muchas millas a la redonda. A menudo
lo llaman de otros pueblos cercanos, as que no siempre est a mano para
emergencias como una complicacin en un parto, que fue lo que le ocurri
a Sally.
Tiffany se dio cuenta de que acababa de enterarse de otro peligro del
Oeste, para las mujeres en concreto. Su madre haba tenido ayuda en los
partos de sus cuatro hijos? Qu valiente haba sido Rose, aun sabiendo que
tal vez tendra que afrontar sola los alumbramientos!
Hunter tena razn, era una historia triste, as que Tiffany trat de
cambiar de tema.
Y esa Sarah Wilson, cuntos hijos tiene para que lo hayas descrito de
una manera tan... original? Cinco? Seis?
Doce, la ltima vez que los cont.
Y todava no le ha disparado a su marido?
Hunter solt una carcajada. Tiffany tambin estuvo a punto de rerse,
pero no era ninguna broma. Pobre mujer!
No te gustan los nios? pregunt l por curiosidad.
Pues... en realidad no lo s. No he tenido la ocasin de estar con nios
a menudo.
Cuntos esperas tener algn da?
Bastantes menos.
Seguro que tendrs unos nios preciosos dijo Hunter con una
mirada de admiracin antes de inclinarse para susurrarle: Quieres
fabricar alguno pronto?
Tiffany reprimi un grito y l se rio.
Deberas tener ms sentido del humor, Pelirroja. Te tomas las cosas
demasiado en serio, incluso para ser del Este.
Normalmente me tomo las cosas demasiado en serio. De hecho tengo
un temperamento amable y tranquilo.
Y dnde lo escondes?
Tiffany se sonroj. Probablemente volva a burlarse de ella, aunque tal
vez esta vez no. Aunque claro, tampoco poda contarle exactamente el
dilema en que se haba convertido su vida...
cuando l era la causa. Rpidamente volvi a cambiar de tema.
Bueno, me alegro de que Tom
decidiera quedarse y criar aqu a su hijo. Este plato de pollo est
exquisito.
Lo estaba, principalmente por su cremosa salsa. Si no hubiera tenido una
mala experiencia con el panadero del pueblo, tal vez le habra pedido a
Tom
la receta. Pero fijndose en el restaurante, observando a Tom yendo de
una mesa a otra, aceptando cumplidos sobre la comida y propinas de los
satisfechos comensales, comprendi demasiado tarde que un panadero o un
cocinero jams compartan sus recetas porque eran su fuente de ingresos.
Los tres hombres haban pedido carne de vaca, aunque el filete de Degan
iba acompaado de una salsa oscura. Tuvo la sensacin de que estaba tan
acostumbrado a los manjares refinados como ella. Al pensarlo le entraron
ganas de llorar, porque no se crea capaz de poder cocinar jams nada tan
delicioso como aquello.
Hunter pareci leerle el pensamiento.
No te preocupes, no esperamos que empieces con algo tan bueno
como esto.
Primero tienes que cogerle el truco.
Tiffany sonri levemente, aliviada Pero entonces l aadi:
Tom es de Chicago. No te hace sentir nostalgia su comida?
S! Haba sentido nostalgia desde el momento mismo en que sali de
Nueva York. Pero no se lo dijo, sino que le pregunt:
Y por qu se march Tom de Chicago y viaj tan al oeste para abrir
un restaurante?
Hunter se encogi de hombros.
El dinero, o la falta de dinero, trae a mucha gente aqu. Tom no poda
permitirse abrir un restaurante en el Este. Aqu no le costaba prcticamente
nada; en realidad, solo los materiales de construccin, e incluso la mitad se
los regalaron. La gente del pueblo se alegr tanto de tener un restaurante
que todo el mundo ech una mano y el local estuvo construido en un par de
das.
Ya casi haban terminado. Si se hubieran levantado unos instantes antes,
se habran topado con el desastre en la puerta, porque lo peor que poda
pasar, pas: uno de sus hermanos entr en el local. Tiffany se qued
paralizada por la indecisin. Debera salir corriendo de all, pero no tena
ninguna excusa para hacerlo. Se supona que no tena por qu saber que era
Sam Warren quien estaba junto a la puerta con dos jvenes.
Tambin poda estar equivocada. Haca seis aos que no vea a su
hermano mayor...
Pero no; supo que era Sam. Ahora tena la cara ms masculina, incluso
luca bigote, pero era su hermano: el pelo rubio, los ojos verdes. Santo
cielo, tuvo tantas ganas de abrazarlo que casi se le llenaron los ojos de
lgrimas!
Degan le dijo a Hunter:
Yo lo distraer mientras la sacas de aqu por la puerta trasera.
De modo que no era la nica que se haba dado cuenta de que un Warren
haba entrado en el restaurante. Hunter se levant al mismo tiempo que
Degan y rode la mesa para tomarla del brazo y decirle en voz baja:
No te asustes, pero acaba de entrar un Warren. Pap quiere que lo
sepan. A fin de cuentas, ese era el propsito de que trabajaras para
nosotros. Pero pap quiere saborear esta victoria, as que preferimos que no
lo sepan tan pronto.
Yo preferira que eso no ocurriera jams respondi ella tambin
susurrando. Me sentira fatal si tuviera que explicarles mi decisin en
persona.
Hunter le pas el brazo por los hombros y se arrim a ella para ocultarla
de la vista de Sam. Ella no puso objeciones. No quera que la encontrasen.
Afortunadamente, sali por la puerta trasera sin or que nadie la llamaba
por su nombre. Por su nombre de verdad.
22
Hunter le dio prisa a Tiffany calle abajo hasta el poste donde Degan
haba atado los caballos, pero no esper a que llegasen los dems. Mont
en su pinto y le ofreci la mano a la joven para ayudarla a subir. Ella no
protest porque su nica idea era huir. Todava estaba alterada por lo que
haba estado a punto de suceder. Si Sam la haba reconocido, ese mismo
da tendra que ver a su padre. Aunque una voz interior la corrigi: Y
reencontrarte con tus hermanos.
Sera suficiente para tolerar a Franklin? No, ni siquiera eso.
El dolor que le haba causado su padre era demasiado profundo. Tendra
que pensar en otro modo de verse con sus hermanos antes de abandonar
Montana.
Tendramos que hacer esto ms a menudo.
Pasaron unos segundos hasta que la observacin de Hunter se hizo un
hueco entre sus pensamientos. Se refera a que ella iba prcticamente
sentada en su regazo? Dios santo! Por qu estaba de aquella manera?
Espera! Crea que me llevabas al establo del pueblo y que yo
alquilara un caballo para volver a casa.
Ya ests volviendo a casa.
Pero esto es muy indecoroso.
Que te lleve a casa es indecoroso?
Mira que dices tonteras, Pelirroja.
Tiffany apret los dientes. Ya haban salido del pueblo, as que no le
sorprendi que le dijera eso. No obstante, l tena que saber a qu se
refera. La etiqueta en el Oeste no poda ser tan diferente de las normas del
decoro social que le haban enseado a ella. Y, an peor, la posicin en que
la haba colocado era demasiado ntima.
No la haba puesto detrs ni delante, sino que la haba sentado de lado
justo encima de su regazo, de modo que no poda dejar de ver que l la
miraba fijamente. Y sonrea.
Pareca bastante satisfecho de s mismo, el muy sinvergenza, aunque
ella se sintiera claramente incmoda. Tiffany apart la cabeza y mir al
camino. La larga crin del pinto ondeaba entre los dedos de su mano. Era un
animal hermoso y se le ocurri tener uno igual.
Antes de abandonar el territorio, se comprara uno para enviarlo a casa.
Sera la envidia de todas sus amistades cuando cabalgasen por Central
Park. La mayora de sus amistades no saban nada de su dilema. Le haba
dado vergenza decirles adnde iba.
Se habran escandalizado.
Vaya, por el amor de Dios, ahora no poda pensar en su casa, o en haber
visto a Sam, porque se echara a llorar, y no poda permitir que la
proximidad de Hunter la aturullase.
Tena que concentrarse en ser Jennifer, el ama de llaves, y entablar una
conversacin normal. Eso la calmara.
Es un caballo muy bonito dijo manteniendo la mirada apartada de
l.
El resoplido de Hunter hizo que volviera a mirarlo. Con una mueca, le
dijo al caballo:
No la escuches, Manchas, no te acaba de llamar bonito. Luego se
inclin hacia ella y susurr: No vuelvas a insultarlo, es rematadamente
susceptible.
Tiffany no se crey ni media palabra, pero no pudo evitar rerse. Hasta
que se dio cuenta de que Hunter simplemente haba buscado una excusa
para acercar su rostro al de ella. Con aquellos ojos azules tan cerca, Tiffany
dej de respirar. Si la besaba... Dios santo, si la besaba no saba qu hara.
Me gusta cabalgar solt, pero me gusta llevar yo misma las
riendas.
Deberas haberme llevado al establo del pueblo para alquilar una
montura para m misma.
Hunter se ech atrs, el momento en que podra haberla besado se haba
esfumado. Ya poda volver a respirar.
Debera haberse sentido aliviada, pero se sinti decepcionada. Qu le
pasaba?
Sera mejor para ella no saber cmo era que la besara Hunter Callahan.
l segua mirndola.
Jams te habra tomado por una amazona. Crea que la gente de la
ciudad solo viajabais en carruajes.
Por fin un tema que le permitira a Tiffany recuperar la compostura.
Qu va. Yo viva cerca de un gran parque, posiblemente el mayor del
mundo. Y me ensearon a montar siendo muy joven. T no me prestaras
a Manchas algn da?
Hunter neg con la cabeza.
Los hombres creamos lazos afectivos con nuestro caballo, es como si
fuera de la familia.
Tiffany solt una carcajada, pero se detuvo al darse cuenta de que tal
vez hablaba en serio.
Tienes una risa preciosa, Jenny.
Cmo es que no la oigo ms a menudo?
Como Tiffany se hallaba en un estado de agitacin, ansiedad y
preocupacin permanentes, el hombre al que haba venido a desdear
estaba resultndole simptico y agradable. Ocasionalmente.
Cuando no lo encontraba seduciendo a mujeres, incluida ella misma.
Aunque por supuesto no poda decirle nada de eso. As que respondi
remilgadamente:
Un ama de llaves debe mostrarse reservada en todo momento.
Pues se acab replic Hunter con una risita. Eso podra ser en
esas casas elegantes donde trabajabas en el Este, pero ahora ests en
Montana.
Era necesario remarcarlo continuamente? Tiffany volvi al tema que la
haba calmado y la estpida o no observacin de Hunter sobre su
caballo y le pregunt:
Bromeabas acerca de Manchas?
Yo solo he tenido dos caballos y a ninguno de los dos lo consider mi
mascota.
Los caballos no son baratos dijo Hunter. Cmo los pudiste
pagar?
Tiffany se gru a s misma, pero perge rpidamente una excusa
razonable.
Un buen amigo de mi padre era criador de caballos. El hombre para el
que trabajaba tena bastante mal carcter, y cualquier caballo que no
cumpliera sus expectativas lo mandaba sacrificar. A nuestro amigo eso no
le gustaba y siempre que poda los daba en vez de matarlos.
Ay, la gente del Este dijo Hunter con cierto desdn. Aqu
simplemente los liberamos. En el rancho tenemos algunos caballos de
sobra. Puedes montar alguno si quieres. Avsame cuando te apetezca y te
llevar a dar una vuelta.
Preferira no tener que verme limitada a tu horario replic Tiffany
con ceo. Me gustara poder salir a cabalgar cuando me apetezca, y sola.
Sabes manejar una pistola?
No.
Y una escopeta?
Menos.
Entonces no saldrs a montar sola.
Tiffany habra discutido si el tono de Hunter no le hubiera indicado que
no servira de nada. Tal vez podra aprender a manejar un arma. No, por
qu tomarse la molestia si tampoco estara all tanto tiempo?
Si tenis monturas de sobra se le ocurri entonces, por qu no
has trado hoy una para m?
Hunter se rio.
Y perderme el llevarte sentada en mi regazo? Eso ni hablar.
O sea que lo haba planificado todo?
Hunter no dejaba de sonrer, felicitndose por haber organizado aquel
tinglado. Por qu? Era as con todas las mujeres jvenes que se cruzaban
en su camino? Ms exactamente, se estaba divirtiendo con un flirteo
pcaro o realmente intentaba seducirla? A seducir a Jennifer, se corrigi.
Debera averiguarlo, aunque cmo, si no dejaba de mostrarse ofendida
por su modo de hacerse el simptico? Podra ser ms agradable con l,
imagin, tal vez incluso seguirle la corriente con el flirteo para ver qu
pretenda. No, aquello equivaldra a tentarlo para que fuera infiel. No
podra utilizarlo contra l con la conciencia tranquila para librarse de aquel
matrimonio concertado si era ella quien lo provocaba. Tena que ser idea
de Hunter para que sirviera como una prueba de su talante mujeriego para
presentarle a su madre.
Ensimismada en sus pensamientos, no se daba cuenta de que estaba
mirando ausente, aunque de manera fija a Hunter, lo suficiente como para
hacerle pensar que no rechazara una insinuacin por su parte, ya que l se
iba inclinando lentamente hacia ella. Tiffany sinti mariposas en el
estmago y se qued sin respiracin. No poda evitarlo, ni siquiera poda
moverse. Inhal su aroma masculino, una mezcla de cuero, pinos y algo
que no logr identificar. Pero le gustaba y se pregunt a qu sabra. Su
mundo cambiara drsticamente si dejaba que la besara, porque a ella tal
vez le gustara. A l sin duda le gustara... y querra ms. Para l sera ms
de lo mismo, un par de seducciones al da. Y probablemente no exageraba
con el nmero, ya que an recordaba el brazo de Pearl apoyado en su
hombro en el pueblo...
Aquel recuerdo la sac del alarmante estado hipntico en que peligraba
caer.
Para!
La idea de Tiffany era que parase en su intencin de besarla, aunque l
entendi que parase el caballo. Y Manchas se par. Tiffany estaba
demasiado rendida para recriminarle que hubiera tratado de besarla. Mir
alrededor y vio que estaban cerca del lago y no demasiado lejos de la casa
abandonada.
Tras respirar hondo para calmarse, dijo:
Ayer divis esa casa. Puedo verla ms de cerca?
Jenny...
l no dijo nada ms, pero ella saba que todava pensaba en besarla.
Ahora que haba recobrado la compostura, tena que cortarlo en seco.
No menciones lo que no debera haber ocurrido, y procura que jams
se repita. Puede que trabaje para tu familia, pero eso no significa que
puedas aprovecharte de m.
Jams lo hara.
Ella se haba ido encendiendo a medida que hablaba y ahora pareca no
poder poner fin a su regaina.
Y no te preocupes por mi curiosidad por la casa. Llvame de vuelta al
rancho. T y yo no deberamos volver a vernos ms as, a solas. Es ms que
inadecuado y supongo que ahora sabes por qu. Te da una idea
equivocada!
Debe de ser por el pelo rojo mascull l, dejndola deslizar por su
regazo hasta el suelo antes de desmontar tambin. Vamos.
Con las riendas todava asidas con una mano, con la otra tom su mano y
la llev a travs de los rboles hacia el agua y el edificio que haba dejado
de construirse. Tiffany trat de desasirse.
Dos veces.
Hunter comprendi que todava estaba molesta.
No hace falta montar tanto jaleo por un beso inofensivo... que ni
siquiera se ha producido.
As lo vea l? Inofensivo? Sin significado? Tal vez haba
reaccionado desproporcionadamente. Tena que ir con cuidado respecto a
cmo trataba a aquel hombre. Tener presente que quien era ella realmente
tena que cambiar por quien l crea que era, tena que hacer malabarismos
con las dos personalidades para no perder el trabajo... o a un posible aliado.
Porque se le ocurri que si Hunter Callahan era tan despreocupado y
generoso con su cario, precisamente l podra ayudarla a evitar aquella
boda.
Llegaron a la casa, o mejor dicho, al armazn. Su disposicin indicaba
que iba a ser mucho mayor de lo que pareca desde la distancia. Tiffany
quera aprovechar para preguntarle sobre su compromiso y qu pensaba de
l, ya que Degan se lo haba mencionado, que era el motivo por el que
haba pedido ver aquella casa. Hablar de la casa y de para quin era sera
una oportunidad perfecta para hacerle hablar de su promesa de matrimonio
sin que su propia rabia se interpusiera. Aunque si no lograba calmarse, tal
vez lo estropeara todo. No, con ira o sin, tena que averiguar qu pensaba
l del asunto.
Por lo que me han dicho, esta casa se est construyendo para ti y tu
prometida. Ese es otro motivo por el que no quiero que trates de besarme.
Hunter le solt la mano y le lanz una mirada cortante.
Y quin te lo ha dicho?
Degan lo mencion cuando esta maana, en el pueblo, le pregunt
sobre la enemistad entre las familias. Es cierto, entonces? Ests
prometido a una Warren?
Y qu? Se supone que tengo que dejar de vivir mientras espero a
que aparezca esa mujer? Jams la he visto, Pelirroja. No hay cario.
Pero vas a casarte con ella.
Eso ya se ver. Mi padre espera que me guste, pero no podr
obligarme a casarme si ella no me gusta.
Suena como si siempre hubieras sabido que al final la eleccin sera
tuya. Y entonces? Debe de ser horrible saber que todo el mundo espera
que haya boda, no?
Exacto... espet l. Y lo que puedo asegurarte es que no har ver
que estoy casado antes de estarlo!
Su actitud la asombr. Eso s que no se lo esperaba. Hablaba de la
inminente boda como si fuera una soga al cuello.
Hunter debi de darse cuenta de lo sorprendida que estaba, pues
prosigui en un tono ms calmado.
He tenido esta carga toda mi vida.
El da que comenc a fijarme en las chicas, mi padre me llev aparte y
me dijo: Puedes tocar, pero no te comprometas, ya hemos elegido a una
esposa para ti. Qu diablos! Estamos en el siglo diecinueve! Quin
demonios puede mantenerse fiel a una esposa que le han elegido, hoy en
da? Y por qu?
Porque dos hombres no son capaces de sentarse y decir: Esta no es
nuestra guerra, por qu rayos seguimos disparndonos? Y ahora por qu
sonres? Te parece divertido?
A Tiffany le sorprendi no estar riendo, porque lo que Hunter acababa de
decir era el eco de sus propios pensamientos, aunque no poda revelarlo.
En absoluto.
Solo que me preguntaba si tu prometida lo ve igual que t.
Siempre queda la esperanza murmur Hunter.
Pero nunca se te ha ocurrido?
Pues no, la verdad. Siempre he imaginado que hara lo que le
mandasen.
Tal vez lo has imaginado mal le espet Tiffany y empez a volverle
la espalda.
Hunter la detuvo.
Por qu tienes prisa? De verdad crees que no voy a gustarle?
Si se parece en algo a m, estar acostumbrada a refinados caballeros
de la ciudad, no a vaqueros descarados y presumidos que no saben cundo
parar.
Presumido con motivo dijo Hunter con una media sonrisa.
Luego entr en la estructura de la casa y permaneci all con las manos
en las caderas y mirando los cimientos de una vivienda que tal vez jams
se terminara.
Tiffany empez a seguirlo hasta que vio lo lgubre que se haba vuelto
su expresin. Nunca lo haba visto as.
Enfadado. Muy enfadado. No con ella...
bueno, en realidad, tal vez con la autntica Tiffany. Tal vez aquel no
haba sido el lugar adecuado para sacar a colacin el compromiso, ya que
la casa era un flagrante recordatorio del mismo.
Aquella idea se reforz cuando Hunter de repente le propin un puntapi
a un poste de una esquina. Hicieron falta dos puntapis ms para partirlo en
dos. Se apart antes de que el armazn que tena sobre su cabeza
comenzase a caer, aunque los clavos evitaron que se derrumbase hasta el
suelo. Se qued all colgando, deformado. Destrozado.
Por qu has hecho eso? pregunt Tiffany, incrdula.
Porque esta maldita casa jams debera haberse empezado cuando tal
vez nadie vaya a vivir nunca en ella. Mi intencin era derribarla afirm
antes de volver a tomarla de la mano. Vamos, ha sido un error parar
aqu. Te llevar de vuelta al rancho.
Tiffany no puso reparos. Hunter no lo saba, pero acababa de darle la
mejor noticia que haba recibido desde su llegada a Montana. Detestaba
aquel compromiso tanto como ella. Pero entonces, cmo era que Tiffany
no rebosaba de xtasis? Era tan vanidosa que se senta molesta porque l
no la quera?
23
El humor de Hunter no mejor en la corta distancia que los separaba del
rancho. Tiffany tena los pies en el suelo delante del porche antes de
advertir que el patriarca Callahan estaba all apoyado en un poste. Mirando
una y otra vez de Hunter a Tiffany y viceversa, el hombre no pareca nada
contento de que hubieran vuelto cabalgando solos.
Mi Mary ha estado preguntando por ti, muchacha le dijo
bruscamente a Tiffany. Sube a conocerla.
Enseguida.
Os presentar se ofreci Hunter.
Ya se apaar sola lo detuvo su padre. Quiero hablar contigo,
chico.
Volver enseguida, pap dijo Hunter, haciendo pasar a Tiffany a la
casa y guindola escaleras arriba.
Espera! dijo ella cuando l ya estaba a punto de llamar a la puerta
de su madre. Antes tengo que asegurarme de que estoy presentable.
Ests preciosa sonri Hunter. Tranquila, no te morder.
Ya s que no, pero las primeras impresiones...
Hunter le levant la barbilla para examinar su rostro, luego fingi que le
limpiaba restos de polvo de las mejillas.
Tiffany saba que estaba fingiendo porque lo haca demasiado lenta y
suavemente, rodeando prcticamente sus mejillas con las manos,
acaricindola con los dedos ms que limpindola.
Sinti una oleada de calor en todo el cuerpo. Atrapada por aquellos ojos
tan intensos, Tiffany tom una bocanada de aire.
Oy que Hunter grua mientras apartaba sus manos de ella. Se volvi y
abri la puerta del dormitorio de sus padres, murmurando:
Creme la prxima vez que te diga que tienes buen aspecto.
Eso no era lo que haba dicho! La haba desconcertado dicindole que
estaba preciosa. Y de golpe, la estaba escoltando al dormitorio grande de la
esquina. Era tan intensa la luz que inundaba la estancia desde las ventanas
de las dos paredes que daban al exterior, todas abiertas y con las cortinas
corridas, que sus ojos tardaron unos segundos en adaptarse. Era una
habitacin grande pero abarrotada de muebles. Tiffany estuvo encantada de
ver que los tocadores no eran algo ajeno al Oeste. Mary tena uno con
florituras, y tambin un escritorio y una mesa de comedor pequea y
redonda en la que probablemente su marido y ella compartan comidas
durante su convalecencia. La estancia tambin tena estanteras llenas de
libros, varias sillas de madera y un silln de aspecto cmodo colocado
junto a la cama, sin duda para las visitas de Mary.
La madre de Hunter estaba incorporada en la cama con dosel, con varias
almohadas a su espalda. Tena el cabello castao trenzado, una trenza a
cada lado, y vesta un largo camisn blanco de manga corta.
Haca demasiado calor para estar debajo de la colcha. Mary incluso tena
los pies descalzos. Rose haba dicho que Zachary tena una esposa
hermosa.
Segua siendo una mujer atractiva, robusta, para nada delicada, con ojos
de un azul vivo. Los ojos de Hunter.
l se dirigi directamente a la cama y se inclin para besar a su madre
en la mejilla.
Te he trado a Jenny, mam. Si parece un poco estirada, recuerda que
es del Este.
Lo dijo con su habitual tono burln, acompaado de una sonrisa, por lo
que Tiffany no se sinti ofendida. Mary tambin sonri.
Hala, vete para que podamos conocernos. Conmigo no va a ser tan
reservada.
Apenas haba salido por la puerta cuando Mary dijo:
Ya me han dicho lo que hiciste. A Tiffany se le par el corazn
hasta que Mary aadi con una sonrisa:
Zach asegura que hiciste un trabajo magnfico adecentando la planta
baja.
No saba que estuviera tan mal, aunque podra habrmelo imaginado,
con el tiempo que hace que no viene Pearl. La verdad, jams se me hubiera
ocurrido pedir ayuda a los vaqueros. Sintate y cuntame cmo lo
conseguiste.
Tiffany se asombr de lo rpidamente que se esfum su nerviosismo
gracias a la simpata y la sonrisa de Mary. Incluso se le escap una risita
antes de confesar:
No creo que fuera obra ma. Les pregunt a los vaqueros si me
ayudaran y casi se rieron, pero entonces Degan Grant se ofreci a ayudar,
y de repente todos estaban dispuestos a echar una mano.
Bueno, eso lo explica. Ese hombre puede ser un gran motivador. Es
educado, eso no puedo negarlo, aunque me alegro de que no vayamos a
necesitarlo ms despus de la boda y de que se vaya.
La boda de su hijo?
S. T y yo vamos a tener mucho que hacer para arreglar la casa antes
de la ceremonia. Esa chica Warren es rica, se ha criado entre lujos. Solo
esperamos que no est tan mimada y malcriada como para no poder
adaptarse a este lugar... bueno, eso espero yo. Mis hombres esperan lo
peor, aunque nunca han tenido ninguna palabra buena para su familia, as
que tampoco se poda esperar otra cosa. Aunque su padre seguro que se
muere por volver a verla.
Eso le ha dicho? pregunt Tiffany procurando no sonar ansiosa.
Mary chasque la lengua.
Hace aos que no hablo con l. Lo s por las chismosas del pueblo que
me visitan de vez en cuando. Se ve que hace meses que no habla de otra
cosa.
Y a usted le preocupa causarle buena impresin?
Pues s, qu demonios. La tratar con guante de seda. Es mucho lo que
depende de esta boda, jovencita. Mucho.
Por eso me alegro tanto de que ests aqu para ayudar. Y, ahora dime,
cmo es que alguien con tu aspecto todava no est casada?
Mary Callahan no se andaba con rodeos. De repente Tiffany se sinti
incmoda engaando a los Callahan despus de or a la duea de la casa tan
encantada con la boda. Aun as, repiti nuevamente la historia de Jennifer,
aunque a ella misma ya empezaba a sonarle inconsistente. Incluso se senta
inclinada a aceptar la valoracin de Hunter sobre la relacin de Jennifer
con su prometido. Si realmente se queran, no habran optado por casarse
antes y ahorrar luego para una casa?
Pero Mary la sorprendi con un punto de vista diferente sobre el asunto.
Recuerdo cmo era en el Este, cmo se podan meditar las cosas hasta
el aburrimiento antes de decidirse. El problema era que haba demasiadas
opciones. Aqu en Montana es lo contrario. No hay suficientes opciones, de
modo que un hombre tiene que ser impulsivo cuando ve lo que quiere, o se
arriesga a que otro se lo arrebate.
Sonaba como si Mary estuviera describiendo la situacin de Franklin
Warren. Haba consistido en eso la historia de amor de sus padres? En la
impulsividad de Frank debida a la escasez de mujeres en el territorio? Una
impulsividad que no termin bien, se record. Aunque no hubiera
imaginado que Mary Callahan tambin proceda del Este.
No s por qu haba dado por hecho que se habra criado usted aqu,
como su marido dijo Tiffany.
Santo cielo, no, y Zach tampoco naci aqu. En aquellos tiempos por
aqu no vivan ms que tramperos e indios. El padre de Zachary, Elijah
Callahan, era un ranchero de Florida; el mo era un carnicero que haca
negocios con l, y fue as como nos conocimos.
Tiffany estaba sorprendida. Por qu haba pensado que aquella gente
llevaba mucho ms tiempo en Montana?
Entonces, la enemistad tampoco era tan antigua?
O sea que se traslad aqu con su marido?
S, y con mi suegro, con el que vivamos. Mi suegra acababa de morir.
Despus de eso, Elijah no tena ninguna razn para seguir en Florida.
Fue el resentimiento con su vecino lo que le llev realmente a marcharse.
Mary cont esto ltimo casi susurrando, aunque no estaba hablando de
los Warren, as que, por qu se mostraba sigilosa, como si fuera un
secreto que Tiffany no tuviera que conocer? Ella, no obstante, quera
preguntarle por la enemistad actual con los Warren y aquella confesin en
cierto modo le daba pie para ello.
Qu irona dijo con cuidado, porque su hijo Cole me dijo que
tampoco se llevan bien con sus vecinos de aqu. Parecera que es una
maldicin de su familia tener que...
Oh, es peor que eso la interrumpi Mary, aunque confiamos que
pronto se acabe. Bueno, yo confo.
Zach es ms escptico. Ver es creer, sabes? Pero quin puede culparle
cuando fue ella quien nos sigui hasta aqu e infundi su odio al resto de su
familia?
Quin es ella?
Mariah Warren. Nadie te ha contado lo de la enemistad?
Tiffany se atragant.
Iba a preguntarlo, ya que parece que haya desembarcado en medio de
una guerra. Quin es Mariah Warren?
El autntico amor de Elijah
Callahan. Se llamaba Mariah Evans cuando viva en Florida. Elijah y
Mariah
tenan que casarse.
Pero no lo hicieron?
No, por supuesto que no. Mary suspir. La noche antes de la
boda, el mejor amigo de Elijah lo emborrach y le pareci una broma de lo
ms graciosa dejarlo en la cama de una furcia para que se despertase all.
Pero Mariah
quera hablar con l aquella noche. Hay quien cree que tena canguelo de
casarse, otros piensan que no quera esperar a la luna de miel. Pas horas
en el rancho de Elijah aguardando a que volviera a casa. Finalmente, fue al
pueblo para saber qu lo retena.
Cuando entr en su saln favorito a buscarlo, todo el mundo se call. A
punta de mosquete exigi saber dnde estaba Elijah, y alguien le dijo que
estaba arriba.
Tiffany sofoc un grito.
Le dispar?
No aquella noche. Aquella noche se qued en estado de shock. Pero s
que le dispar al da siguiente cuando l fue a explicarse. Mariah no se
crey que no hubiera mantenido relaciones sexuales con la ramera del
saln. Quera matarlo, solo que no tena buena puntera y solo lo dej con
una cojera permanente. Pero la furia de los celos que se apoder de ella
aquella noche ya jams la abandon. Una semana despus se cas con un
antiguo pretendiente, Richard Warren, solo para despechar a Elijah.
Entonces Elijah tambin se puso celoso.
Tard ms en encontrar esposa, aunque al final se cas por el mismo
motivo, para despechar a Mariah.
Y no podan ambos simplemente hacer borrn y cuenta nueva?
S, claro. Habra sido lo ms sensato. Pero el amor que se profesaban
era muy intenso. Y por eso se convirti en un odio muy intenso. Los celos
pueden cambiar a la gente si no dejas que se pudran, y los celos de Mariah
no se pudrieron durante el resto de su vida.
Y cmo acabaron aqu las dos familias?
Elijah quera alejarnos tanto de Mariah como fuera posible. El marido
de Mariah, Richard Warren, haba muerto durante los primeros aos de su
matrimonio. Le hizo tres hijos, aunque solo Frank lleg a la edad adulta, y
lo educ en el odio contra nosotros. Nos siguieron hasta aqu... bueno, ella
nos sigui. Para ser justos, Frank no saba que eso era lo que estaba
haciendo su madre. Por aquel entonces ya estaba un poco loca, y tena que
estarlo para venir hasta aqu solo para ajustar cuentas con Elijah.
Una confrontacin real? Y cmo termin?
Como sera de esperar.
No pudieron vivir juntos, pero murieron juntos.
Los indios?
Santo cielo, no. Los indios de la regin no estaban en guerra con los
blancos, todava. En general eran amistosos, de lo contrario jams
hubiramos podido establecernos aqu, donde lo nico que haba cerca era
un puesto de comercio de pieles.
Entonces, cmo murieron Elijah y Mariah?
Se dispararon el uno al otro.
24
La historia de Mariah y Elijah no tena nada de nuevo para Mary
Callahan, pero impresion profundamente a Tiffany. Le costaba quitrsela
de la cabeza. Se dispararon el uno al otro. Cmo poda alguien enfadarse
tanto como para querer disparar... bueno, en realidad era algo que ocurra
continuamente. Duelos, guerra, y en el Oeste tiroteos. Pero dejarle ese
legado a tus hijos y a los hijos de tus hijos? No era una enorme estupidez?
Y ahora se supona que ella tena que pagar por la locura de su abuela?
Ahora se senta mal, porque sonaba como si en definitiva la culpa fuera
de su familia. O no lo era? Tiffany solo haba odo una parte de la historia
de la enemistad, la versin de los Callahan.
Aunque para or la otra parte tendra que acudir a su padre. No, gracias.
Aparte, qu ms podra aadir? El tal Elijah
no fue lo bastante elocuente como para hacer entrar en razn a Mariah?
O la tal Mariah ya estaba un poco loca de entrada como para mantener
viva su furia durante tantos aos?
Tiffany no esperaba que Mary Callahan le cayese bien. No quera
decepcionarla confesndole que no saba cocinar y pidindole ayuda, as
que decidi intentarlo antes sin ayuda.
Pas el resto de la tarde estudiando su librito de cocina, cosa que no le
ocup mucho tiempo por lo delgado que era, y haciendo una lista de los
ingredientes que necesitara. Revis a fondo la despensa y descubri un
pozo de hielo justo al lado, abarrotado con grandes bloques de hielo del
estanque y cantidades ingentes de carne salada. El hielo todava no se
estaba derritiendo a pesar de estar ya a principios de verano.
No pudo encontrar algunos de los ingredientes citados en el libro de
cocina.
Qu ocurre?
le pregunt Andrew cuando entr por la puerta trasera.
Tiffany cay en la cuenta de que deba estar frunciendo el ceo y levant
el libro de cocina.
Varias de estas recetas necesitan huevos y no veo ninguno en la
despensa.
Me ha parecido or gallinas mientras Jakes me ayudaba a instalarme
en el barracn de los jornaleros.
En serio? Vayamos a averiguarlo.
Encontraron el gallinero detrs del granero. Contena una buena cantidad
de aves adultas, pero no vieron huevos por ninguna parte. Tambin haba
docenas de pollitos, algunos encaramados a las tablas donde estaban
alineados los nidos, otros picoteando semillas en el suelo. Se qued
fascinada. Nunca antes haba visto animales de granja vivos, tampoco
muertos y a punto para ser cocinados.
Sal de ah! le ladr Jakes, que apareci por la esquina del granero
con un cesto en el brazo. Estas mozas me pertenecen.
No quera molestarlas le asegur al cocinero de campaa con una
sonrisa, al mismo tiempo que pensaba: Menudo grun!
Jakes llevaba una seora barba, castaa con mechas grises, aunque no
era tan viejo, tal vez solo cuarentn. Era delgado, patizambo, bajo y
cascarrabias.
Pero tal vez podra darle consejos de cocina, as que no quera ponerse a
malas con l.
Solo senta curiosidad por los huevos dijo Tiffany.
Llevo dos docenas a la casa cada da. Si necesitas ms, solo tienes que
decrmelo. Pero por nada del mundo molestes a mis gallinas. No les gustan
los desconocidos. Las alteran. Y luego no ponen.
A ella eso ya le iba bien, porque de todos modos tampoco saba cmo
sacarle un huevo a una gallina.
Y tienen vacas para la leche?
En el granero hay un par de vacas lecheras. Las gallinas y Myrtle son
mas, las vacas no, as que podis apaaros con ellas.
Desde luego ella no iba a apaarse!
Andrew?
Ser un placer, seora.
Tiffany le sonri al muchacho. Bien, ya empezaba a ganarse el sustento,
aunque su rpida respuesta la hizo dudar.
Y t de qu conoces a los animales de granja?
Mi hermana mayor se cas con un granjero. Yo tuve que pasar un
verano con ella en el campo antes de venir al Oeste. Me gust. Incluso me
plante dedicarme a ser granjero, hasta que tuve la idea de buscar a mi
padre. Por eso en vez de ser granjero, ahora estoy aqu.
Si habis terminado de admirar a mis mozas, llevaos vuestra chchara
a otra parte gru Jakes.
Tiffany apret los dientes para no reprenderlo por su grosera.
Y hay ms recursos para cocinar?
En el lago hay peces, pero los ganaderos no pescan. Si quieres
pescado, tendris que pescarlo vosotros mismos como haca Ed el Viejo.
Aquello s que sonaba interesante. No le importara volver a visitar
aquel precioso lago, de modo que no delegara esa tarea en Andrew.
Aunque con el pozo de hielo tan bien provisto, de momento todava no le
haca falta pescar.
Sin embargo, quera asegurarse de no violar los dominios de Jakes, as
que dijo:
Ha dicho que Myrtle era suya?
A ella s que podis conocerla.
Venid, os presentar.
Tiffany se ruboriz. Lo haba entendido mal y pensaba que Myrtle era
un animal! As que estaba casado? Su mujer deba de tener alma de santa
para soportarlo. Pero eso le hizo preguntarse si alguno de los vaqueros
tendra tambin una esposa. Haba otras viviendas en la propiedad para las
familias de los empleados?
Jakes no la esperaba, as que tuvo que apresurarse para alcanzarlo. Pero
l se detuvo junto a la pocilga, en la parte posterior de uno de los
cobertizos.
Myrtle es la cerda dijo con orgullo. La gan en una partida de
pquer. Me la qued para deshacerme de los restos de comida. Es mucho
mejor que cavar agujeros a diario para enterrarlos, con el riesgo de que
adems atraigan animales salvajes. La seora Callahan pens en la manera
de darle un uso an mejor y le compr un macho.
Toda esta remesa de lechones sabr muy bien a finales de ao.
Ahora Tiffany se sonroj por haber pensado que Myrtle poda ser la
esposa de Jakes! Los dos cerdos adultos eran enormes en comparacin con
los lechoncitos que correteaban por la pocilga.
As que Myrtle era una mascota... bueno, tal vez no, ya que Jakes
prcticamente se relama con la idea de zamparse a sus pequeos cuando
crecieran. Tiffany trat de no indignarse y se record que estaban criando a
los cerditos para que terminaran en la mesa del comedor por sugerencia de
Mary.
Pero es que eran tan monos! Uno haba logrado incluso hacerse un
hueco por debajo de la tabla inferior de la valla y le estaba olisqueando las
botas.
Tiffany prefiri no pensar en que algn da servira de cena y le dijo a
Jakes:
No tendran que estar mejor encerrados?
No irn demasiado lejos, y tampoco le damos restos podridos, sino
frescos.
Puedes cogerlo t misma y volver a meterlo en la pocilga, si te
preocupa.
Coger un cerdo? Tiffany mir a Jakes horrorizada.
No estaba preocupada, y gracias por darme la informacin que
necesitaba.
Se apresur a volver a la casa con Andrew, que era una caja de sorpresas.
No saba cocinar otra cosa que carne a la brasa, pero s que saba cultivar
verduras. El huerto detrs de la casa ya estaba totalmente plantado, pero le
asign la tarea de cuidarlo y pens que tal vez le pedira que le enseara a
llevar un huerto, hasta que le vio hundir las manos en la tierra. Tiffany
estaba dispuesta a cocinar la comida, pero no a cultivarla.
Estaba sentada a la mesa leyendo cuando entr Degan por la puerta de
atrs de la cocina y dej un saco grande junto a ella sobre la mesa.
Empiece con algo sencillo para acompaar esto le sugiri.
El saco llevaba la palabra HARINA estampada, aunque Tiffany supo por
el delicioso aroma lo que contena y sonri encantada.
Ha trado pan de la panadera!
Perdone por el saco, pero la mayora de la gente que va a la panadera
lleva su propio cesto.
Espolvoree la harina sobrante de las hogazas.
Estaba tan contenta que incluso le dedic una sonrisa coqueta.
Esperaba que mi primera comida fuera un fracaso?
Tampoco habra apostado. Pero s que hay algo que s, y es que, si
quieres tener pan, tienes que empezar a hacerlo la noche antes de
comrtelo. Aunque tal vez ya lo haya averiguado con su libro.
Tiffany neg con la cabeza. No lo haba averiguado, pero s que haba
seleccionado una receta para una comida sencilla para aquella noche: una
sopa de pollo solo tendra que sustituir el pollo por ternera que
combinara muy bien con el pan que haba trado Degan.
Degan continu hacia el cuarto de bao.
Voy a limpiarme antes de que aparezcan los hermanos. Esta noche
volvemos al pueblo.
Tiffany se sorprendi. Degan le haba dicho aquella maana que los
vaqueros bajaban al pueblo para correrse una juerga, pero no se esperaba
que los Callahan tambin lo hicieran. Tal vez solo ira Degan. As que
pregunt:
Quines vuelven al pueblo?
Degan se detuvo un instante antes de cerrar la puerta.
Todos los hombres solteros. Y eso incluye a los hermanos Callahan.
Para correrse una juerga, como deca usted?
Qu significa eso exactamente?
Beber, pquer...
Titube y termin sencillamente con: Y beber ms. Los borrachos
tienden a meterse en peleas, y los salones acaban destrozados. La diversin
tpica y habitual del Oeste.
Y le tocar volver a hacer de niera? Pues en ese caso vigile mejor a
Hunter. Hoy me ha parecido como si esos mineros quisieran matarlo.
Por qu?
Han dicho que tendran que llevarlo a casa. Creo que se referan a
muerto...
como un mensaje para que Callahan se rinda y les d lo que quieren.
Est segura de que la angustia por lo que presenci no ha desatado su
imaginacin?
Usted ha dicho que los mineros no van armados, pero uno de ellos
apunt a Hunter con una pistola. Tal vez no era realmente un minero y solo
finga serlo.
Esa sera una manera de librarse de los Callahan, matarlos de uno en uno
a base de pistoletazos.
Una conclusin interesante.
Tiffany tuvo la impresin de que l se habra redo si fuera capaz de algo
as.
Pero al menos le haba manifestado sus temores.
Lo tendr en cuenta?
Tengo todas las posibilidades en cuenta, seorita Fleming. Es mi
trabajo.
Pero le ruego que no permita que Hunter le oiga llamarme niera. Ya le
molesta bastante que lo siga a todas partes.
Entonces, por qu su padre lo considera tan necesario?
Porque trata de mantener la paz con los Warren hasta la boda. Y
aunque Hunter pueda ser un joven encantador con las mujeres, puede
ponerse un poco agresivo cuando se trata de los Warren.
Yo lo modero.
Le contiene?
Mi presencia refrena su mano.
Cmo?
Me contrataron para proteger a los Callahan. Hunter no empezar
ninguna pelea con los Warren si cree que yo sacar la pistola y empezar a
dispararles. A Hunter le encanta pelear a puetazos, pero no est dispuesto
a matar a nadie.
Usted les disparara a los Warren?
pregunt Tiffany, inquieta por sus palabras.
No se ha dado el caso.
Pero lo hara?
Degan cerr la puerta en vez de responder. Tiffany rog que no le
hubiera odo repetir la pregunta, no que se hubiera negado a darle una
respuesta directa.
Luego estuvo tan ocupada preparando su sopa que ni siquiera se dio
cuenta de que Degan haba finalizado su bao y se haba marchado.
Por suerte, s que se dio cuenta cuando Hunter apareci para su bao, o
de lo contrario tal vez se habra quemado cuando l se apret contra su
espalda y se inclin sobre su hombro para oler lo que estaba removiendo.
Tiffany se puso rgida para apartarlo de ella.
Huele como que esta noche cenar en el pueblo brome.
Te arrimabas tanto a tu cocinero anterior?
No poda inclinarme sobre Ed el Viejo. Era demasiado alto.
No vuelvas a hacerlo.
No me quites la excusa para hacer esto dijo l, impenitente.
Esto fue el beso que le dio en un lado del cuello. Luego otro, y un
tercero an ms abajo. Tiffany ahog un grito y trat de ignorar la piel de
gallina que se le puso, pero no poda, porque senta un delicioso cosquilleo
en la piel que le bajaba por la espalda. Cerr los ojos, combatiendo
aquellas sensaciones tan agradables que se despertaban en su interior y que
nunca antes haba sentido.
Sera tan fcil volverse y... Dios santo, qu? Estrecharlo entre sus
brazos?
Animarlo a que siguiera? Se haba vuelto loca? Aquella no era la
manera de tratar con un prometido del que quera librarse.
As que dio media vuelta blandiendo una cuchara a modo de arma, pero
l ya se haba apartado con una pcara sonrisa.
Adems aadi Hunter antes de desaparecer hacia el bao,
hueles mejor t que lo que hay en la olla!
Tiffany no sonri, aunque tampoco se enfad. Se limit a coger su libro
y salir de la cocina hacia el porche, donde tena la intencin de quedarse lo
suficiente para evitar ver a Hunter cuando saliera del bao. El incidente le
hizo darse cuenta de que tena que hacer o decir algo para que Hunter
dejara de tratarla de aquella manera tan desenfadada y juguetona. Fuera un
flirteo inocente o no, no solo era indecoroso que el hijo de la casa se
aprovechase de una de las criadas, sino que por culpa de su encanto y
apostura Tiffany empezaba a temer que pudiera tener xito. No le
importaba cuntos corazones iba a romper cuando se casara con su
prometida?
El plan de Tiffany estaba funcionando mejor y ms rpido de lo que ella
esperaba. Estaba descubriendo qu tipo de hombre era Hunter... y no le
estaba gustando ni pizca. Todas las seales indicaban que sera un psimo
marido.
25
Su primer intento de preparar una cena y no habra nadie all para
comrsela.
Tiffany se sorprendi de sentirse decepcionada por ello... hasta que
prob la sopa. Era inspida y la carne que le haba aadido estaba tan dura
que no se poda masticar. Fue a tirar el libro de cocina, pero Andrew le
sugiri que tal vez se haba dejado algo de la receta.
Volvi a leerla y descubri la parte de dejar hervir la sopa todo el da.
Con solo unas horas no bastaba.
Aunque al menos podra servirles a Zachary y Mary, que se quedaban a
cenar en casa, el mejor pan que jams haba probado, gracias a Degan.
Andrew sac unas alubias envasadas para acompaarlo y baj la olla
grande de sopa al pozo de hielo, donde se mantendra durante la noche para
que Tiffany pudiera seguir cocindola al da siguiente. Suerte que contaba
con aquel joven. Ella habra tirado el libro de cocina si l no le hubiera
sugerido que releyese la receta. Mentalmente se dio unas palmaditas en la
espalda por haberlo contratado. Incluso se haba ofrecido a empezar a
preparar el pan aquella noche despus de que ella hubiera ledo en el libro
que haba que dejar que la masa leudara durante la noche. En eso Degan
llevaba razn. Se supona que tena que inflarse por arte de magia durante
la noche para cocerlo por la maana. Ella no se lo crey hasta que lo vio.
Tiffany sali al porche delantero para tomarse un respiro antes de
terminar de limpiar la cocina. Lo que vio la sorprendi tanto que se qued
inmvil, fascinada durante unos instantes. El cielo casi la dej sin
respiracin. El linde del bosque quedaba lo suficientemente lejos de la casa
como para tener una vista despejada de los naranjas y rojos brillantes que
llenaban el cielo. Eso era algo que jams haba visto en una ciudad de
edificios altos.
Se sent en el columpio largo que colgaba del techo del porche. Ni
siquiera pens en sacudirle el polvo antes de sentarse. Iba a convertir en
una costumbre salir a disfrutar de la puesta de sol cada atardecer mientras
estuviera all. No volvera a ver cosas como aquella cuando volviera a casa.
Unos jornaleros pasaron cabalgando junto a la casa de camino al pueblo.
Hunter no iba con ellos. Otro grupo sali por el otro lado de la casa:
Degan y los hermanos de Hunter. Tampoco l iba con ellos, aunque
llevaban su c a b a l l o , Manchas. Se pararon a esperarlo y se tocaron el
ala del sombrero en direccin a ella. Entonces se abri la puerta junto a
ella, que se volvi para ver a Hunter, que la mir con sus ojos azul cielo.
Me esperars despierta, Pelirroja?
Tiffany se irgui ante aquel tono sensual, que indicaba claramente para
qu quera que lo esperase despierta.
Segua flirteando o esta vez iba en serio?
No.
Te prometo que har que valga la pena la espera.
No.
Hunter se encogi de hombros y poco despus se alejaba cabalgando
junto a sus hermanos. Tiffany hubiera querido seguirles para ver en qu
consista una juerga de vaqueros, ya que estaba segura de que Degan haba
omitido algunos detalles. No, eso no era totalmente cierto. Lo que quera
era espiar a Hunter. No tena ninguna duda de que ira directamente a los
brazos de Pearl.
En serio pretendes que le suba pan con alubias a mi mujer para
cenar?
Tiffany hizo una mueca. Se haba olvidado de servirles la cena a los
patrones. Zachary estaba en el umbral de la puerta principal.
No pareca decepcionado, aunque su voz sonaba como tal.
Seor Callahan, ya se lo advert. S tanto de cocinar como usted. En
realidad, es probable que sepa menos que usted. Estoy dispuesta a
aprender, pero mi intento de hoy ha sido un fracaso porque no le la letra
pequea de la receta. Preparar una bandeja (el pan es delicioso, por cierto)
para usted y la seora Callahan. Si no soy capaz de hacerlo mejor a finales
de la prxima semana, me despedir yo misma para que no tenga que
hacerlo usted.
Los labios de Zachary se curvaron ligeramente hacia arriba.
He visto el libro que has dejado sobre la mesa. Ya sabrs cmo te las
apaas.
Su famosa coletilla, pens Tiffany mientras entraba en la cocina, donde
sirvi la exigua cena y le entreg la bandeja a Zachary.
Luego volvi al porche unos minutos ms para disfrutar de los ltimos
colores del horizonte antes de que se apagaran del todo. Pero estuvo a
punto de soltar un chillido cuando algo se restreg contra sus tobillos, justo
encima de los zapatos. Pensando en serpientes, levant las piernas tan
rpidamente que el columpio se balance. Tard unos
instantes en reunir el valor suficiente para inclinarse a mirar debajo del
asiento. Entonces se rio al ver aquel cuerpecillo blanco y regordete, de
morro rosado y chato y orejas grandes.
As que vas de excursin, eh? le dijo. Y apostara a que te has
quedado sin cena. Jakes ya debe de haberse deshecho de sus desperdicios y
nosotros hoy no tenemos ninguno. Vamos, te traer un cuenco de alubias,
pero lo que no te dar es ese pan tan delicioso porque nos vamos a comer
hasta la ltima migaja.
Ya estaba a medio camino de la cocina cuando cay en la cuenta de que
el cerdito no poda haber entendido ni una palabra de lo que le haba dicho.
Fue a volverse, decidida a llevarlo de vuelta a la pocilga, cuando oy el
repiqueteo de unas pezuas en el suelo de madera detrs de ella. Tal vez no
la haba entendido, pero por algn motivo la segua. Entonces temi que
dejara huellas en el suelo e inmediatamente lo tom en brazos. El cerdito
se puso rgido durante un segundo antes de acurrucarse contra ella. Tiffany
vio que incluso haba cerrado los ojos. Pareca tan feliz que si fuera un gato
seguramente estara ronroneando, lo que la hizo rer nuevamente. Haca
tanto tiempo que no tena ningn motivo para rerse que de pronto se sinti
agradecida al cerdito.
Y eso hizo que se riera aun ms!
Sujetndolo con un brazo, vaci las alubias restantes en un plato y los
dej a ambos junto a la puerta de la cocina. No era mucha comida, aunque
seguramente sera suficiente para un animal tan pequeo. No tena ni idea
de qu edad poda tener, pero todava no meda ni treinta centmetros. Dej
la puerta abierta para que entrase un poco de aire mientras terminaba de
limpiar la cocina, pero pocos minutos despus una fuerte rfaga de aire
clido la cerr de golpe.
Rpidamente, Tiffany cerr tambin la ventana de esa pared,
preguntndose si se avecinaba una tormenta. Esperaba que el cerdito
volviera a su casa.
El animalito volvi a enredarse entre sus piernas, levantando la mirada
hacia ella con expectacin. Tiffany sacudi la cabeza, lo cogi en brazos y
lo llev de vuelta a la pocilga. La oscuridad todava no era total y vio que
la mayora de los cerditos estaban amamantando con su madre. Sonri por
haber credo que el cerdito errante pasara hambre aquella noche.
Tiffany no se qued demasiado rato a mirar. El viento no era constante,
pero de vez en cuando soplaban rachas del norte suficientemente fuertes
como para agitar su coleta y su vestido. Volvi a casa corriendo. Al menos
los nubarrones no haban llegado antes de la puesta de sol.
26
Tiffany no poda dormir a pesar de que estaba muy cansada. Estuvo en
pie durante un rato junto a la ventana abierta, que daba a la parte posterior
de la casa y a todas las construcciones anexas, que tampoco poda
distinguir en la oscuridad a excepcin del barracn dormitorio, donde
todava arda un farol. Haca un calor desagradable en su dormitorio
aquella noche, como el que haba hecho en la cocina, porque haba tenido
que cerrar las dos ventanas de la pared norte cuando una rfaga de viento
haba tirado el cuadro antiguo de la pared. Esperaba que hubiera un poco de
brisa en la ventana de atrs, la nica que haba dejado abierta, pero el
viento soplaba en la otra direccin.
Todava no haba empezado a llover, pero unos nubarrones espesos
corran por delante de la luna, ocultndola. No vera a los hombres cuando
regresaran a menos que encendieran un farol en el establo, y dudaba
incluso de si los oira con aquel viento que aullaba a ratos.
Aunque, siendo ya tan tarde, no pareca que fueran a volver. Mujeres y
alcohol.
El alcohol probablemente desaconsejaba volver montando a casa.
O tal vez la amenaza de tormenta les hara quedarse a cubierto en algn
lugar seco. Ya se imaginaba dnde buscara refugio Hunter aquella noche.
l era el motivo de su desasosiego, saber que haba ido al pueblo para
ver a su amante. En ese mismo instante probablemente estaba con Pearl.
Le haba pedido que lo esperase despierta cuando en realidad se iba a ver a
otra mujer!
Tal vez Anna tuviera razn, que lo que hiciera antes de la boda era
irrelevante, pero aun as la estaba engaando incluso mientras se supona
que estaba empezando a cortejarla! Debera estar finiquitando sus
aventuras informales en vez de tratar de empezar una nueva con Jennifer.
Aunque, era eso lo que estaba haciendo realmente? Aquella tarde casi la
haba besado, s, pero tal vez l consideraba que no era nada del otro
mundo. Pero la haba estado provocando con aquellos besos en el cuello.
Seguramente ya saba el poderoso efecto que ejerceran sobre ella.
Aunque a Tiffany no le importaba su comportamiento, ya que esperaba
que Hunter pudiera ayudarla a poner fin a la enemistad sin tener que
sacrificarse ella misma para hacerlo. Su comportamiento desenfadado y
seductor y lo que le haba dicho en la casa sin terminar junto al lago
sugeran de hecho que l tampoco quera cumplir con aquel matrimonio
acordado. En cuanto dejara de hacerse pasar por Jennifer, tendra que
hablarlo con l sin dejar que su rabia se interpusiera. Y por qu diablos
estaba enfadada con l cuando le estaba dando la excusa perfecta para no
tener que casarse con l? Debera dejar que lo demostrase ms all de
cualquier duda.
Sin duda, Hunter lo estaba intentando...
salvo que con l todo fueran juegos inocentes.
Tiffany volvi a la cama y empez a contar ovejas. Todava daba vueltas
en la cama un poco ms tarde cuando oy una voz en el pasillo.
Jenny, me has esperado despierta?
Santo cielo! No poda ser cierto que Hunter estuviera llamando a su
puerta en plena noche. Deba de estar muy borracho. Tiffany meti la
cabeza bajo la almohada hasta que no lo oy ms. O sea que no haba
pasado la noche con Pearl? Aunque eso no significaba que no se hubiera
acostado con ella.
Pero haba regresado. Sonri. Dios sabra por qu y de repente el
agotamiento pudo con ella. Se volvi con un bostezo, segura ya de
dormirse.
No se durmi. Aquello era ridculo.
Nunca antes haba tenido tantos problemas para dormir. Por supuesto,
tampoco nunca haba vivido un da tan ajetreado. Excitacin sensual, aquel
susto de muerte al ver que apuntaban a Hunter, la emocin que haba
sentido al ver a su hermano Sam, or a Hunter hablar con resentimiento de
su prometida ella!, y escuchar la versin de Mary Callahan sobre la
trgica historia que haba dado origen a la enemistad y las mentiras sobre
que su padre estaba deseando verla. En conjunto, era ms que demasiado.
Empez a contar, esta vez nmeros en vez de ovejas, para calmarse. Solo
haba llegado a diez cuando oli a humo.
Tena que ser Hunter fumando un puro antes de acostarse. No demasiado
inteligente por su parte si estaba tan borracho como ella pensaba. Tampoco
haba pensado que su dormitorio estaba lo bastante cerca del de ella como
para oler el humo que flotaba de una ventana a la otra.
Se levant para cerrar la ltima ventana. No haba servido de nada
dejarla abierta, ya que aquella noche no entraba nada de brisa del este. Al
da siguiente tendra que cambiarse de habitacin. Todava quedaban varias
vacas en la planta de arriba, donde los hbitos nocturnos de Hunter no la
molestaran.
De pronto vio un resplandor. No era muy brillante, pero iluminaba el
patio trasero directamente debajo de su dormitorio. Vena de la cocina.
Igual que el olor a humo. Alguien haba vuelto a encender la cocina de
lea?
Su primera idea fue que se trataba de Andrew tratando de esmerarse.
Estaba tan agradecido por aquel trabajo que le pareca que tena que hacer
ms de lo que ella le peda. Tal vez haba pensado en hornear el pan
aquella misma noche para que estuviera listo por la maana.
Faltaba ya tan poco para el alba? Por el cielo no lo pareca, y su
habitacin miraba al este, de modo que Tiffany podra haberlo visto, por
mucho que aquellos nubarrones espesos se extendieran sobre el horizonte.
Luego vio que de hecho haba una nube de humo delante de su ventana,
demasiado para venir de la cocina de lea.
Palideci y sali corriendo de la habitacin.
Fuego! grit.
Corri por el pasillo y baj a toda prisa las escaleras. Durante un
instante, su instinto la urgi a salir por la puerta principal para ponerse a
salvo. Pero se resisti. Ni siquiera estaba segura de que alguien la hubiera
odo gritar. Tal vez el fuego no fuera tan grande como pareca indicar el
humo. Tal vez bastara un simple cubo de agua para apagarlo. En caso
contrario, tena que volver a subir las escaleras para asegurarse de que todo
el mundo la hubiera odo gritar. Casi llor al pensarlo.
Abri de un empujn la puerta del pasillo a la cocina y el humo que le
sali al encuentro la hizo toser. La cocina estaba tan llena de humo acre
que sinti escozor en los ojos.
El humo eliminaba hasta el ms tenue reflejo de luz de luna en la
ventana. Era tan espeso que no se vea dnde estaba el fuego, pero mir en
direccin a la cocina de lea, donde supuso que estara. Sobre la cocina
haba llamas que salan de una olla negra que no estaba all cuando ella se
haba acostado. De modo que efectivamente alguien haba encendido la
cocina de lea para cocinar algo y luego se haba olvidado all la olla?
Quin poda hacer algo tan peligroso e irresponsable? La llama de la olla
era cada vez ms alta. Tiffany rog que no alcanzara la pared o el techo.
Entr agachada en el bao y cerr la puerta para que no entrara humo
mientras llenaba un cubo de agua. Oy que alguien ms entraba en la
cocina y, con el cubo lleno, se dirigi directamente a su encuentro,
contenta de que alguien hubiera llevado una linterna para poder ver.
Por Dios, no hagas eso! le grit Hunter, hacindole caer del
sobresalto el cubo, que salpic sus pies y pantorrillas desnudas.
Hunter haba cogido una tapa con la que cubri la olla de un golpe seco.
La llama desapareci en el acto.
Asombrada, Tiffany pregunt:
Cmo es que se ha apagado tan rpido?
Lo he ahogado. Lo aprend de Jakes en el campamento, una vez que
pretendimos apagar con agua el pequeo incendio de una cacerola de
manteca. Si hay grasa, el agua no hace ms que esparcir el fuego.
Hunter la haba agarrado del brazo mientras se lo explicaba y la llev
fuera por la puerta de atrs. Detrs de ellos segua saliendo humo.
Ests bien? le pregunt Hunter, sujetndole la barbilla para
examinarle la cara.
Tengo los pies mojados dijo ella, apartndole la mano.
Entonces ests bien.
Hunter volvi a mirar hacia la cocina.
La mayor parte del humo haba salido por las puertas abiertas. Cuando
volvi a mirar a Tiffany, su mirada no se qued fija en su cara, sino que
recorri lentamente todo su cuerpo. Hasta ese momento, ella no haba
cado en la cuenta de que solo llevaba la ropa interior.
Podras haber cogido una bata dijo l con sbita aspereza.
Crea que se estaba quemando la casa! replic ella.
Y lo observ con indignacin. Hunter llevaba la camisa totalmente
desabrochada, los pies descalzos y, sin un cinturn que los sujetara, sus
pantalones se le bajaban de las caderas!
Pero no le dijo nada, porque l volva a la cocina, y ello lo sigui. No
haba daos serios, simplemente un montn de holln en las paredes y un
gran charco de agua en el suelo, gracias a ella. Podra haber sido mucho
peor.
Vuelve a la cama le dijo mientras coga un par de trapos para
levantar la olla caliente de la cocina. Tras depositarla en el suelo de
baldosas, aadi: Ya limpiaremos esto por la maana.
Mientras caminaba lentamente hacia la puerta, pens que no se haba
presentado nadie ms a ayudar.
Eres el nico que me ha odo gritar?
Todava no me haba dormido y solamente has gritado una vez, y
junto a mi puerta, de modo que dudo que mis padres te hayan odo desde la
otra punta del pasillo. Sus ojos se haban posado nuevamente en ella y
recorran su cuerpo arriba y abajo lentamente. Grita ms fuerte la
prxima vez sugiri.
Mortificada porque Hunter no dejaba de recordarle su falta de un
atuendo apropiado con sus miradas, dijo:
Ser mejor que no haya una prxima vez. Tengo que poner un cerrojo
en la cocina cuando salga?
No dijo Hunter negando con la cabeza, solo hace falta que te
asegures de que la cocina est fra o al menos que no dejes nada encima, ni
siquiera una cafetera.
Tiffany fue a decirle que la cocina estaba fra y vaca cuando se haba
retirado a dormir, pero entonces volvi a pensar en Andrew. Si haba
causado aquel incendio por un descuido, poda costarle el empleo, de modo
que hasta que descubriera quin haba sido el responsable, era mejor que
no mencionara que alguien haba repostado la cocina de lea despus de
que ella se fuera a la cama. Probablemente habra sido el muchacho, s,
pero tendra que cargar ella con la culpa. Por lo visto, Hunter ya la
consideraba culpable.
Mientras sala al pasillo, l la sigui.
Menos mal que he vuelto a casa esta noche. Si hubieras vaciado ese
cubo de agua, tal vez se habran incendiado las paredes.
Tiffany se estremeci al pensarlo, pero aquello tambin le record las
horas que haba pasado insomne, y por qu. Hunter caminaba a su lado y
ella de repente se acerc un poco a l para olisquearlo en busca de pruebas
de sus andanzas. l no se dara cuenta.
Qu? S que se dio cuenta!. Huelo a humo?
Quera ver si olas a Pearl respondi la joven con una sonrisa
forzada.
Hunter solt una risotada.
Ests celosa, Jenny? He pasado la noche jugando al pquer. Y he
ganado, adems.
Tiffany no pensaba dignificar eso con una rplica. Mientras se alejaba de
l demasiado rpidamente, sus pies mojados y descalzos estuvieron a punto
de resbalar en el suelo de madera.
Hunter la sostuvo por el brazo.
Quieres que te lleve arriba?
Notando preocupacin en su voz, ella pens que iba en serio y le
respondi simplemente:
No, gracias.
Lo hara encantado.
No iba en serio. El humor haba vuelto a su voz. Si miraba atrs, saba
exactamente dnde encontrara sus ojos.
Donde no deberan estar.
Pues no lo hars! Y deja ya de mirarme.
Ni muerto.
La risa de Hunter la sigui mientras suba las escaleras.
27
La cocina estaba repleta de Callahans cuando Tiffany baj por la
maana.
Andrew tambin estaba all, y no pareca culpable cuando sus miradas se
cruzaron y la salud con una sonrisa.
Los hermanos Callahan y Andrew
estaban limpiando el holln de las paredes mientras el padre estaba
sentado a la mesa supervisando. Ya casi haban terminado y estaban de
guasa.
Cole le haba lanzado un trapo mojado a John y se estaba riendo cuando
ella entr. Hunter se fij en ella.
El caf est caliente.
Su mirada azul le dio un buen repaso, recorriendo abajo y arriba toda la
longitud de su vestido de da de color crema. La sonrisa posterior indic
que recordaba su escaso atavo de la noche anterior.
Ella consigui no ruborizarse. No haba sido su voluntad que l la
encontrase con su camisola y sus braguitas de encaje.
Los jvenes la saludaron. Zachary no.
Mientras se levantaba para marcharse, se puso el sombrero de ala ancha
que estaba sosteniendo. La salud con la cabeza bastante bruscamente.
Los accidentes ocurren, pero este podra haber sido muy grave.
Asegrese de que no vuelva a suceder, seorita Fleming.
La culpaba a ella? Esper a que alguien asumiera la responsabilidad,
pero nadie lo hizo. No obstante, ella saba que la noche anterior el fuego de
la cocina de lea estaba reducido a rescoldos bajo la parrilla de hierro,
cuya superficie ni siquiera estaba caliente al tacto. Lo saba porque la haba
limpiado con un trapo antes de retirarse. Sin embargo, alguien haba vuelto
a encender el fuego cuando todo el mundo se haba acostado.
No fui yo, seor Callahan dijo secamente. Pas el trapo por una
cocina fra y sin nada encima antes de apagar los faroles y subir a la cama.
Y entonces, quin pudo venir a la cocina en plena noche? pregunt
el patriarca.
Todos los Callahan miraron de golpe a Andrew, que palideci.
No fui yo, yo no hara eso! Cuando la seorita Fleming y yo
terminamos de preparar la masa del pan, pas la noche en el barracn con
el seor Jakes.
Pueden preguntrselo. Dijo que yo era pblico nuevo y me estuvo dando
la tabarra durante buena parte de la noche con sus historias. Todava estaba
en ello cuando volvi el primero de los vaqueros.
Seguramente Billy, que volvi cabalgando conmigo observ
Hunter.
A Jakes no hace falta que le llames seor le dijo Zachary a Andrew
, y no te estamos culpando, muchacho. Si alguien quisiera quemarnos la
casa, bastara con tirar una antorcha por una ventana. Es verano y las
dejamos casi todas abiertas por la noche. As pues, para qu molestarse en
que parezca un accidente?
Esto ltimo se lo dijo a Tiffany, evidentemente creyendo an que era la
responsable. Pero fue Hunter quien contest.
Porque quien encendi el fuego quera que pareciera un accidente, no
un incendio provocado. La mayora de nosotros estuvimos anoche en el
pueblo, incluidos los jornaleros, as que era probable que nadie descubriera
que haba un incendio en una parte desierta de la casa a tiempo para
apagarlo. Y en caso de que alguno de nosotros llegara a tiempo, siempre se
podra considerar un descuido en la cocina. Y t sabes quin podra querer
algo as sin que se le pudiera culpar.
A Tiffany le brillaron los ojos. Por el amor de Dios, iban realmente a
acusar a su familia de aquello?
Pero John confirm que s.
Un Warren espet.
Tiffany gru para sus adentros, consciente de que aquello poda
desmandarse en cualquier momento.
Han tratado alguna vez sus vecinos de quemarles la casa? En todos
estos aos?
No; son ms directos que eso respondi Zachary. Y como ha
llovido esta madrugada, no habr ninguna huella que seguir. As que
visitar a Frank Warren. Si quiere que empiece el tiroteo antes de la boda...
Entonces no habr boda termin la frase Hunter.
Tal vez lo que habr ser un funeral gru John.
Tiffany se horroriz al ver lo enfadados que parecan ahora todos,
incluido Zachary. A la desesperada, ofreci una alternativa:
Podra haber sido alguno de los hombres con quienes se pele ayer
Hunter.
Zachary mir a su hijo.
Cundo pensabas mencionar t que haba habido una pelea?
Hunter se encogi de hombros.
No fue nada, solo un par de mineros sin trabajo que me culparon de
sus penurias.
Ah, as que no lo habas mencionado porque sus penurias son culpa
ma, no tuya. Qu ocurri?
Les di un escarmiento respondi Hunter sencillamente.
Zachary rio por la nariz. Tiffany mir a Hunter con incredulidad. Eso
era lo nico que iba a contar del altercado? Y la pistola, la amenaza...? Y
nadie iba a tener en cuenta su punto de vista sobre quin podra haber
provocado el incendio?
Iremos contigo, pap dijo John.
Hunter y Cole asintieron con la cabeza.
El padre se puso muy serio. Su mirada fue de Hunter a John, y
finalmente a Cole.
De acuerdo, muchachos. Vamos.
Tiffany no daba crdito cuando los vio desfilar por la puerta de atrs.
Esperen!
No cometan una imprudencia! No saben si esto lo han hecho los
Warren!
Ningn Callahan, Hunter incluido, le hizo el menor caso y siguieron
hacia el establo. Tiffany se apoy contra la encimera.
No conozco a esta gente, pero...
parece que tienen algn que otro enemigo dijo Andrew. Ser
seguro trabajar aqu?
Tiffany le lanz una mirada severa.
Andrew pareca tan asustado como indicaba su voz, aunque no poda
culparlo tras haber odo a los Callahan proclamar airadamente que se hara
justicia. Y cmo podra tranquilizar al muchacho cuando no era capaz de
tranquilizarse a s misma? Aun as, lo intent.
Probablemente ahora pondrn a algn centinela para prevenir que
nadie se acerque por la noche.
Si no lo hacan, lo sugerira ella misma... si es que alguno de ellos volva
vivo. La idea la hizo palidecer.
Ir a buscar la olla de sopa de la despensa para volver a ponerla a
fuego lento decidi. Algo bien corriente cuando ella estaba tan loca de
preocupacin por su familia que no poda ni siquiera pensar con claridad.
No haba ningn modo de detener a los Callahan?
De repente oy cascos de caballos.
Corri al porche de delante y vio a cuatro jinetes armados con rifles
alejndose. Se sent en el columpio del porche y se llev las manos a la
cabeza.
Odio esta maldita enemistad!
28
Rose iba con expresin lgubre en su carruaje por las calles de Chicago.
Se senta como la primera vez que haba ido a la gran mansin haca
catorce aos. Nerviosa, asustada, desesperada.
No tena demasiadas esperanzas de tener xito esta vez, cuando ya haba
fracasado tan estrepitosamente antes.
El odio que albergaba aquel hombre era una locura. Cada vez que haba
ido a su casa a lo largo de aquellos aos para hacerlo entrar en razn,
Parker ni siquiera haba querido recibirla. El hombre se negaba a escuchar
sus splicas. Se negaba a devolverle su vida. Rose tena la esperanza de
que con el tiempo aquel odio desaparecera, pero no era as. La amenaza
todava penda sobre la cabeza de Frank... y sobre la suya. Santo Dios, no
eran quince aos tiempo suficiente para que aquel malnacido saborease su
perversa venganza?
Rose era la nica que lo saba.
Aquella haba sido la estipulacin de Parker para no matar a su marido.
Frank
jams podra saber el autntico motivo por el que ella lo haba
abandonado.
Imaginaba que Parker tena la esperanza de que Frank muriese de
desamor, una historia que se repeta. Pero Frank era demasiado fuerte para
eso.
Cada vez que iba all, acababa reviviendo el primer acto de venganza de
Parker y asimismo cmo Frank haba estado al borde de la muerte. Rose se
haba culpado de aquello durante mucho tiempo, aunque ahora se
preguntaba si era realmente culpa suya.
Aquella aciaga noche, Rose haba corrido desesperada a Nashart en
busca del mdico. La herida de Frank pareca muy grave. El mdico fue al
establo por su caballo. Antes de que Rose pudiera volver a montar en el
suyo, un hombre la arrastr a un lado de la casa, tapndole la boca con una
mano. No la llev lejos, solo hasta una zona sombra. Ella no reconoci su
voz ni lleg a verle la cara.
Se lo advertir esta nica vez le dijo: abandone a su marido o lo
mataremos.
Rose no entenda nada. Crea que uno de los Callahan le haba disparado
a Frank. Todo el mundo lo creera as.
Pero lo que acababa de decirle aquel hombre no guardaba relacin con
aquella maldita rivalidad.
Usted no es un Callahan?
No.
Entonces, qu tiene contra mi marido?
Personalmente, nada. Trabajo para Parker...
Mi antiguo vecino de Nueva York?
dijo ella incrdula. Aunque se dio cuenta de que era una conclusin
disparatada por su parte ya mientras la deca.
Solo que no lo era.
Veo que lo entiende.
No, no lo entiendo. Yo estaba prometida a su hijo Mark!
Un compromiso que debera haber cumplido en vez de romperlo. El
chico est muerto por culpa suya. Y su padre quiere venganza.
Esto es absurdo.
Romp el compromiso hace cinco aos. Si Mark
ha muerto, lo siento, pero cmo puede culparme su padre por ello?
No lo sabe?
Saber qu? No he vuelto a ver a esa familia. S que vendieron la casa
y se marcharon de Nueva York poco despus de que yo me casara con
Franklin, pero ni s adnde fueron ni he vuelto a ver a Mark desde que le
dije que no me casara con l.
Parker se traslad con su familia a otro estado porque pens que eso
ayudara a su hijo a superarlo. Pero no fue as. El chico se dio a la bebida
para olvidarla a usted, y como tampoco lo logr, empez a vivir al lmite.
Finalmente se suicid. Su nota de despedida deca que no poda seguir
soportando el dolor del desamor. Parker me ha enviado a matar a su
marido. La afliccin lo ha cegado de ira.
Por si no estaba ya horrorizada, aquello fue la gota que colm el vaso.
Ha dicho que era una advertencia!
Y ahora dice que le ha pagado para matarlo?!
No me ha pagado. Hace aos que trabajo para Parker. Lo intent todo
para sacar a Mark de la desesperacin en que usted lo sumi. Y yo
tambin. Nada funcion. Y ahora Mark est muerto.
Pero yo no soy un asesino desalmado.
Tampoco lo es Parker, normalmente. Su primera reaccin fue matar al
hombre que le haba arrebatado la novia a su hijo, aunque yo logr
convencerlo de llevar a cabo una venganza menos sangrienta.
Rose se debati, llena de ira.
Y lo que ha hecho esta noche le parece poco sangriento?!
El tipo le dio la vuelta. La pistola que apretaba contra su espalda
presion su estmago. Rose segua sin poder verle la cara en la penumbra,
aunque tampoco es que importase, ya que solo era un lacayo de Parker.
Preferira haberse convertido ya en viuda? le susurr. No se
equivoque, Parker no habra llegado donde est hoy sin tener una vena
despiadada, y les culpa a usted y a su marido por su prdida. Se vengar.
No he podido disuadirlo. La cuestin ahora es muy sencilla. Si Mark no
pudo tenerla, ningn hombre lo har. Por tanto, est dispuesta a salvarle la
vida a su marido?
Abandonndolo? solloz Rose . Por favor, no me pida una cosa
as.
Alguien tiene que pagar, seora Warren, con la muerte o con la
desesperacin. La eleccin es suya.
Rose no poda dejar de llorar, pero la cosa fue a peor.
Hay una condicin aadi el hombre.
Acaso no es suficiente?
No; el dolor de su abandono tiene que herirlo profundamente. As que
no podr contarle el verdadero motivo por el que lo abandona.
Entonces necesitar un poco de tiempo. Si me voy mientras se
recupera de esta herida, jams creer que es eso lo que quiero.
Tres semanas, ni un da ms.
Rose haba tenido la esperanza de encontrar algn modo de librarse de
aquel trato nefasto, pero no pudo. Cada vez que vea a Frank quejarse de su
herida, recordaba que su vida estaba en sus manos. As que al final lo
abandon.
No tena eleccin. Pero al menos se llev a una parte de Frank consigo, a
su hija pequea, y antes de huir protegi a sus hijos sellando una tregua
con sus vecinos. Se habra vuelto loca de angustia si tambin hubiera
tenido que preocuparse por la amenaza de los Callahan.
Rose mir por la ventanilla del carruaje. Chicago era una ciudad muy
interesante, de la que podra haber disfrutado si no la detestase tanto
porque su verdugo viva all. Y porque tena la vista nublada. Otra vez las
lgrimas.
Cada vez que afloraban los recuerdos, lloraba.
Catorce aos atrs, haba tardado meses en averiguar dnde se haba
mudado Parker. Tena muchos intereses y negocios por todo el pas y
viajaba asiduamente. No la sorprendi que hubiera elegido una ciudad
cntrica como Chicago. Pensaba matarlo. Lo haba meditado largo y
tendido. l era la causa de demasiado dolor y sufrimiento.
Y no sera el nico capaz de cobrarse venganza.
Ni siquiera haba estado segura de que la recibiera. Un mayordomo la
haba acompaado a su estudio. Parker estaba sentado tras su escritorio,
con los brazos cruzados. Sus cabellos cortos y castaos empezaban a
encanecer, aunque era de esperar en un hombre cercano a los cincuenta.
Rose se llev una decepcin al comprobar que todava se lo vea bastante
robusto. Si lo hubiera visto enfermizo, tal vez habra considerado la
posibilidad de esperar a que falleciera de muerte natural.
Pero quera recuperar a su marido! Quera volver a reunir a toda la
familia.
Parker no le haba ofrecido asiento.
Todava te haces llamar seora Warren?
No me he divorciado de l.
Eso no importa. l, cualquier otro hombre... Entiendes que no puedes
tener a ninguno? Jams.
Ya ha tenido su venganza. Djelo correr.
Siento curiosidad.
Nunca le contaste la verdad?
No. Frank estaba destrozado!
Lo dices con rabia, cuando la culpable eres t.
Est usted loco si me culpa por la debilidad de su hijo.
Cmo te atreves! l te amaba!
Siempre te am! T le diste esperanza y luego se la arrebataste.
Mark y yo ramos amigos desde la infancia, nada ms. No debera
haberle dejado convencerme de casarme con l.
Tuve dudas desde el primer momento, pero l estaba tan seguro de que
seramos felices que no tuve el valor de rechazarlo. Le tena afecto y no
quera herirlo. Cuando descubr el autntico amor vi la diferencia. Incluso
Mark
acept mi decisin de poner fin al compromiso.
No, no lo acept, solo lo fingi. Te minti! Nunca dej de amarte, y
tu amor acab con l. As que cmo puedes pensar que no es culpa tuya,
cuando le dijiste que te casaras con l y luego lo abandonaste por otro
hombre?
Creo que ya he sufrido suficiente.
Esto tiene que terminar. Ya.
Rose haba sacado la pistola del bolsillo y le apunt. Pero su reaccin no
fue la que ella esperaba. De hecho, Parker se rio.
Adelante. Mi vida perdi todo su significado cuando muri mi nico
hijo.
Pero mi muerte no ser el final de tu tormento, Rose Warren. Los
hombres a los que pago para que te sigan, continuarn hacindolo cuando
yo ya no est. Est en mi testamento. Y el da que trates de volver a vivir
con tu marido, o casarte con otro, ser el da en que termine tu linaje, como
t terminaste con el mo.
Santo cielo, era peor de lo que pensaba. Rose haba credo que la muerte
de Parker pondra fin a su sufrimiento.
No obstante, con el paso de los aos, haba seguido intentando hacerle
entrar en razn. Haba vuelto a Chicago muchas veces, pero siempre
intilmente.
Jams la haban dejado volver a entrar en la casa. Solo haba aceptado
verla aquella nica vez para asegurarse por s mismo de que su venganza
haba llegado a buen puerto.
Ahora, mientras el carruaje se acercaba a la mansin Harding, Rose se
prepar anmicamente para la decepcin. Tena que volver a intentar
convencer a Parker de que abandonase su venganza. Seguira intentndolo
hasta el da que Parker Harding o ella murieran. Cuando se ape, vio que
todava la vigilaban...
29
De algn modo, Tiffany se las arregl para cocer pan aquella maana y
preparar el almuerzo cuando la mayor parte de la familia no estaba all
para sentarse a la mesa. Apenas recordaba haber hecho nada, de tan
preocupada e inquieta que estaba. Los hombres todava no haban
regresado, o tal vez s y estaban en los pastizales. Se mora de curiosidad
por saber qu haba ocurrido.
Estaran ilesos sus hermanos? Haba resultado alguien herido? Ojal
pudiese cabalgar hasta el rancho de su padre para averiguarlo. Ojal nadie
hubiese disparado antes de preguntar.
Por si no estaba ya suficientemente angustiada, aquella tarde casi haba
tenido una crisis con la criada de la planta de arriba. Ella haba querido
cerciorarse de que Luella haca bien su trabajo, pero cuando mencion que
habra que cambiar las sbanas a diario, Luella levant las manos y buf:
Me voy!
Un momento! Tiffany sigui a la criada, que se marchaba airada
del dormitorio que estaba limpiando. Por qu?
Luella dio media vuelta. Bajita, rechoncha, de una edad que
posiblemente doblaba la de Tiffany, estaba enfurecida.
Se tarda un da entero en lavar las sbanas de aqu arriba. Un da
entero!
Y tambin lavo la ropa, limpio las habitaciones, hago las camas y cuido
de la seora Callahan. No me vas a dar ms faena!
Dios santo, la mujer acababa de describir tres empleos separados.
Tiffany jams haba odo hablar de una criada que hiciera dos a la vez,
mucho menos tres!
Horrorizada, dijo comprensivamente:
Tienes toda la razn. Pero yo no lo saba.
Sin embargo, debera haberlo sabido.
Ya haba visto que las criadas escaseaban en la regin. No estara en esa
casa representando su farsa si no fuera as. Su respuesta hizo que la criada
la mirase con recelo.
Mi hermana ya me habl de ustedes, las amas de llaves. Dijo que se
limitan a ir chasqueando el ltigo todo el da y que incluso cobran por ello.
Eso no es verdad... replic Tiffany tratando de contener la risa.
Aunque como tal vez ya sepas, al no haber mucho personal en esta casa,
tambin se me han asignado otras tareas, igual que a ti.
Aunque de repente record que iba a tener ms tiempo libre, ahora que
contaba con un pinche de cocina.
Adems de salir a cabalgar ocasionalmente, haba pensado que poda
tratar de pescar, para servir algo ms aparte de vacuno y ms vacuno. Tal
vez los vaqueros no esperasen nada ms que esa carne, ya que en eso
consista su trabajo, pero ella s. No obstante, montar y pescar no seran
actividades diarias.
Impulsivamente le ofreci parte de ese tiempo sobrante a aquella mujer
agobiada. No poda quitar el polvo, sobre todo porque la haca estornudar,
pero tampoco poda costar tanto hacer alguna cama, adecentar algunas
habitaciones e incluso ayudar a llevar la ropa sucia al lavadero. Y as se lo
dijo, dejando a la criada boquiabierta.
Pearl ya se encarga de la mitad de la colada cuando est aqu
admiti Luella, aunque aadi indignada: Si no se est limpiando las
uas en vez de ensucirselas.
Haba cierta rivalidad entre ellas?, se pregunt Tiffany. O
simplemente era una advertencia para que esperara problemas por parte de
la criada de la planta baja cuando volviera?
De momento, terminar la habitacin que estabas haciendo se
ofreci. Y por la maana, puedo hacer las camas de este lado de las
escaleras.
Luella esboz una sonrisa radiante.
Hunter necesitaba sbanas limpias.
Ya se las he trado. Se lo agradezco mucho, seorita Fleming.
La habitacin de Hunter? Luella sali a toda prisa antes de que Tiffany
pudiera replantearse su ofrecimiento. Hizo una mueca.
Entrar en su dormitorio probablemente no fuera una buena idea.
Aunque, mientras l no estuviera dentro, qu peligro poda haber?
Era un dormitorio masculino. Un anaquel para rifles en una pared. En las
otras tres, cuadros de escenas del Oeste:
un rebao de vacas, un vaquero tratando de domar un toro y un grupo de
vaqueros alrededor de una fogata. A los pies de la cama grande haba un
bal bellamente tallado, muy bonito. Como las sbanas limpias estaban
encima del bal, Tiffany supuso que contendra ms ropa de cama y ech
un vistazo dentro. Pues no.
Estaba lleno de cosas de vaqueros:
cuerdas, chaparreras, espolones, algunas pistolas de can largo, y una
pistolera ms elegante que la que sola llevar Hunter.
Dos sombreros de ala ancha colgaban en ganchos junto a un armario de
madera oscura, uno negro y el otro crema.
Resisti la tentacin de abrir el armario ropero. Bajo una de las dos
ventanas haba un silln marrn con el respaldo descolorido y el asiento
gastado; pareca muy cmodo. Se imagin a Hunter ah sentado leyendo y
dando cabezadas de vez en cuando. Habra echado alguna siesta all?
Aquella haba sido siempre su habitacin? Si lo haba sido, no quedaba
ninguna prueba de su infancia.
Reconoci las dos cajas medianas apiladas en un rincn: eran las que
haban recogido John y Cole en la estacin el da que lleg ella. O sea que
era algo que Hunter haba pedido que le enviaran. En tal caso, por qu
todava no las haba abierto? Pero ya haba husmeado bastante, incluso
demasiado.
No debera sentir tanta curiosidad por aquel hombre.
Luella ya haba quitado las sbanas sucias y haba enganchado la sbana
bajera limpia. Tiffany cogi la sbana plegada de arriba. Una preciosa
colcha de punto marrn y azul oscuro, delgada para el verano, tena que ir
encima. Se pregunt si la habra hecho Mary y decidi que se lo
preguntara cuando la viera.
Estaba desplegando la sbana de arriba hacindola revolotear encima de
la cama cuando oy la voz de Hunter.
Me preguntaba dnde estabas.
Jams hubiera pensado que te encontrara esperndome en mi
habitacin.
Tiffany dio un respingo y solt la sbana, que onde y cay al suelo por
el otro lado. Tena que ser evidente lo que estaba haciendo all, de modo
que con aquel comentario l volva a las andadas. La muchacha volvi la
cabeza para decirle que su presencia all no tena nada que ver con l, pero
tuvo que ahogar un grito y apartar la mirada.
Hunter estaba en el umbral sin ms atuendo que una toalla a la cintura!
Cielo santo! Por qu no ests vestido?
Me he cado de culo y qued demasiado perdido de barro para esperar
a un bao. La lluvia ha cado fuerte esta maana. Tardar das en secarse.
Tiffany no haba salido al exterior.
Se haba llenado de barro peleando a puetazos con sus hermanos?
Qu ha pasado en el rancho Warren?
No lo s. Mientras bamos para all nos cruzamos con Degan, que
vena del pueblo. Pap decidi llevarse solo al perro guardin y enviarnos a
los dems de regreso al rancho para vigilar el rebao. Si los Warren han
pasado a la ofensiva, podran tratar de robarnos ganado.
Y faltaban cabezas?
Parece que no. Habr que esperar a la hora de cenar para saber qu ha
averiguado pap. Si no provocaste t ese fuego, y tampoco un Warren, eso
nos deja solo a nuestros nuevos vecinos hacia el este.
Otra vez estamos de acuerdo. La cosa empieza a asombrarme.
Sorpresa y sarcasmo en una sola frase, Pelirroja? dijo Hunter, y rio
antes de preguntar: Cundo fue la primera vez que estuvimos de
acuerdo?
Su voz contena una pizca de empata.
Nerviosa, ella dijo:
Eso no importa, me gustara saber por qu no le has dicho esto a tu
padre esta maana. Despus de todo lo que he odo acerca de los mineros, y
de lo que presenci ayer, para m eran sin duda los primeros candidatos, no
los segundos.
No es nicamente el propietario de la mina quien se beneficiara de
echar a vuestra familia de aqu, sino tambin todos los mineros que
trabajan para l. No sabe eso tu padre?
Lo sabe, pero implicamos en esto a un juez que dict una resolucin.
Los mineros tienen que largarse en cuanto se haya agotado esa vena menor,
y ya debe de faltar poco tiempo. As que por muy rabiosos que puedan
estar para buscar pelea, no ganarn nada con ello.
La rabia ha sido suficiente para llevar a tu familia al rancho Warren
esta maana, no?
Bien visto respondi con una sonrisa.
Hay muchas variables a tener en cuenta. Tal vez deberais disponer
centinelas por la noche.
Esa es la intencin. Pero no hace falta que t te preocupes por eso.
Despus de la angustia experimentada, aquella afirmacin la molest.
No seas obtuso. Trabajo aqu. As que lo que pase tambin me afecta a
m.
Pero ya te dije que yo no permitira que te ocurriera nada. Crees que
no hablaba en serio?
Lo que creo es que te preocupas demasiado por m. No soy tuya para
que me protejas, Hunter.
Quieres serlo?
Lo dijo en voz tan baja que Tiffany no estuvo segura de haberlo odo
correctamente. Pero de pronto record por qu tena su mirada apartada de
l y se sonroj ms, mortificada de seguir en presencia de un hombre
medio desnudo.
Debera haber salido pitando de all, o al menos haber esperado a que l
se vistiera para hacerle preguntas. Hunter deba de pensar que a ella no le
importaba su desnudez. As que, ciertamente con retraso, le dijo:
Solo estar unos minutos, si puedes esperar.
Esperar a qu?
Esperar fuera hasta que termine.
Tienes unas ideas muy raras, Pelirroja. Es mi habitacin. Y necesito
mi ropa.
Ella se volvi y dijo:
Entonces volver ms tarde para...
No pudo terminar la frase, pues de pronto tuvo a Hunter delante de ella,
tan cerca que podran haber chocado si el instinto no le hubiera hecho
recular, pero choc con la cama y acab cayendo de espaldas.
Una sonrisa lenta arque los labios de Hunter.
Si me lo pones as...
Tiffany alz las manos para evitar que se inclinara sobre ella, cosa que
empezaba a hacer.
Una defensa insignificante que no logr detenerlo.
Hunter se apoy lentamente en sus manos. Ella cay en la cuenta de que
poda parecer que le estaba acariciando el pecho, as que ech las manos
atrs como si se quemara. Entonces Hunter qued muy cerca de ella.
S que besarte es una mala idea.
Probablemente me arrepentir hasta el da de mi muerte, porque jams
lo olvidar. Y t?
A ella no le salan las palabras.
Sofoc un grito cuando los labios de Hunter tocaron los suyos. Apart
la cabeza a un lado, no poda permitir que aquello sucediera! Los labios de
Hunter la siguieron a travs de su mejilla. Un cosquilleo se le extendi por
el cuello, bajando por los hombros. Su corazn comenz a palpitar.
Hunter...
Cuando susurras mi nombre, me trastornas. Cmo lo haces, Jenny?
Tiffany senta su aliento clido en la mejilla. Hunter le pas una mano
por detrs de la cabeza para volver a guiar su boca hacia la suya. Fue un
beso suave, pero el efecto que ejerci en ella fue de todo menos suave: le
desat un torbellino en su interior. Y lo sinti en sitios muy lejanos de la
boca! Sinti impulsos desconocidos: rodear su cuello con los brazos y
estrecharlos. Fue entonces cuando supo que estaba metida en un buen lo.
Te dar un bofetn si no dejas que me levante!
Hunter rod a un lado con un suspiro.
Y yo que pensaba que el balde de agua fra se haba quedado abajo...
Ella no contest. Sin abrir los ojos hasta que se hubo levantado de la
cama, hizo lo que tena que haber hecho mucho antes y sali pitando del
dormitorio.
30
Tiffany estaba furiosa cuando volvi a la cocina. Dio ms de un portazo,
incluida la puerta del horno cuando meti dentro bruscamente el pan para
la cena. S, aquella era la casa de Hunter y seguramente estaba
acostumbrado a pasearse de aquella manera despus de un bao, pero,
santo cielo, ella no lo estaba! Ahora la cocina la llevaba una mujer, y no
Ed el Viejo. Tendra que establecer algunas normas domsticas inflexibles.
Salir del bao con solo una toalla estara prohibido. Y que la besara, ms
que prohibido. Dios, eso la haba puesto rabiosa. Ella se lo haba
permitido! No le haba puesto fin en el acto como debera haber hecho. l
la habra dejado en paz. Para l era solo un juego: el flirteo, los
comentarios subidos de tono, incluso los besuqueos juguetones.
Recel tambin de su excusa para aquel escandaloso alarde de piel
desnuda.
Probablemente quera pavonearse delante de ella. No haba dicho que
se preguntaba dnde estaba?
Porque esperaba que ella estuviera en la cocina para comrselo con los
ojos!
Acaso pensaba que se lanzara a sus brazos, incapaz de resistirse a su
portentoso fsico, si lo vea medio desnudo?
En el suelo de la cocina no haba ningn rastro de barro. O sea que...
Mir en el bao. Vale, la ropa amontonada en el suelo s que pareca
embarrada.
Aunque no haba botas. Realmente haba sido tan considerado de
quitrselas fuera para no mancharle el suelo? Tiffany ech un vistazo fuera
y abri un poco ms la puerta trasera. Ah estaban las botas de Hunter,
cubiertas de barro. Y tambin el cerdito, que de hecho se restregaba en las
botas. Al menos haba alguien contento.
Tiffany puso los ojos en blanco y levant al cerdito, sostenindolo tan
lejos de s como pudo, para llevarlo dentro y dejarlo en el fregadero. El
cerdito chill cuando ella le ech agua por encima, pero se tranquiliz
mientras le limpiaba el barro.
Te gustan los mimos, eh? Aunque no vamos a hacer de esto una
costumbre le advirti.
Lo sec con una toalla de cocina, luego volvi a dejarlo fuera y le dio un
empujoncito en las ancas en direccin a la pocilga. Aquel animalillo
nuevamente le haba alegrado el humor. Su enfado se haba esfumado... de
momento. Aunque probablemente volvera si cruzaba otra vez su mirada
con la de Hunter durante el da.
l ya estaba en la cocina. Tiffany no supo cunto rato llevaba junto a la
otra puerta mirndola, pero s lo suficiente para haberla visto llevando al
cerdito fuera.
Ahora nos visita la cena? pregunt con una sonrisa.
Ni se te ocurra.
No me digas que te has hecho amiga de un cerdo repuso arqueando
las cejas.
La idea era absurda, pero aun as Tiffany levant el mentn desafiante.
Por supuesto que no, pero y si fuera que s?
Con lo estirada que eres, Pelirroja, todo correccin y formalidad del
Este, y ahora conviertes en mascota a un animal que va a crecer mucho,
pero mucho, casi trescientos kilos...
Y Hunter rompi a rer con ganas. Era una risa casi contagiosa, de modo
que Tiffany casi ni pudo molestarse por su comentario.
Aquel hombre saba disfrutar de la vida y le encontraba la gracia a las
cosas ms insignificantes.
Pero Tiffany lo haba mirado demasiado rato. La imagen de su amplio
pecho desnudo le volvi a la mente. Baj los ojos, recordndolo... y lo que
haba venido luego. Su corazn se aceler.
Se acerc presurosa a la cocina, cogi un cucharn y empez a remover
vigorosamente la sopa, tanto que se derramaba de la olla. Terminada la
risotada, Hunter estaba de repente a su lado, aunque solo para servirse una
taza de caf. Sin embargo, no se alej una vez hubo vuelto a dejar la
cafetera sobre la cocina.
Tiffany evit mirarlo, pero not que l s que la miraba. Iba a ponerla
siempre tan nerviosa? Y era exactamente nerviosismo lo que le haca
sentir?
Fuera lo que fuere, era perturbador. Tal vez hablando se quitara de la
cabeza la imagen de su torso desnudo.
Cmo te has embarrado tanto?
Uno de nuestros trabajadores ms antiguos, Caleb, captur a un
caballo cimarrn cerca de aqu. No form parte de tu cuadrilla de
barrenderos, as que todava no lo conoces. No tenemos a muchos vaqueros
casados trabajando en el rancho, pero construimos algunas casas en el
extremo norte de la propiedad para los que se casan y quieren seguir con
nosotros. Caleb es uno de ellos. Espera un segundo hijo para cualquier da
de estos. El caso es que trajo un cimarrn y pretend domarlo. Podra haber
elegido un da mejor para hacerlo. Saba que me tirara varias veces antes
de rendirse.
Y entonces, por qu no has esperado?
Hunter sonri.
Porque sigo tratando de batir el rcord de Sam Warren.
Tiffany se sorprendi de or el nombre de su hermano y pregunt con
cautela:
Y qu rcord es ese?
Sam me desafi hace un par de aos a un concurso de doma de
caballos en el pueblo. Trajo una reata de seis caballos salvajes que haba
capturado y le pidi al sheriff que contara el tiempo, ya que no podamos
confiar en que nadie de las dos familias fuese imparcial.
El tiempo de qu?
El que tardbamos en domar cada caballo. Ganaran los dos mejores
tiempos de los tres caballos que le tocaban a cada uno. Pero los dos
primeros ya los dom en la mitad de tiempo que yo. Tendra que haber
sabido que estaba condenado a perder desde el momento en que afirm
haber capturado l mismo a los seis. Ms tarde supe que lleva aos
domando caballos salvajes.
Lo hace por diversin, de modo que es todo un experto.
Tiffany record a Sam contndole sobre aquella inusual aficin suya.
Segua a las manadas salvajes. El desafo que ms le gustaba era
capturar a una de las yeguas sin alertar al semental que las guardaba.
Tambin rescataba a cimarrones recientes antes que el semental de la
manada se pusiera demasiado agresivo.
Lo que Hunter acababa de describir resultaba muy parecido a lo que
estaba haciendo Zachary al privar a Frank de su ama de llaves. Una broma.
As que a ambos bandos les gustaban las bromas?
Eso no sonaba a enemistad a muerte. Le hizo preguntarse si la rivalidad
habra muerto por s misma si la proximidad de la boda no hubiera sacado
de sus casillas a sus hermanos. Se habra calmado para convertirse
simplemente en desconfianza, insultos y bromas hasta ese ao? Iba a ser
justamente lo que haba comportado una tregua tantos aos atrs lo que
ahora iba a echarla por la borda? Aunque olvidaba el agua en disputa, la
maldita agua que no queran compartir. Y lo furiosos que estaban los
Callahan aquella misma maana cuando haban salido cabalgando para
enfrentarse a su familia. No, ni se haba acabado ni era inofensiva.
Si logras batir su rcord, piensas volver a desafiarlo?
Depende de cmo vaya este ao.
Tal vez lo desafe a otras cosas.
Tiffany palideci cuando vio que se llevaba la mano a la pistola
mientras lo deca. Un duelo? Con su hermano?!
31
Temes por m, Pelirroja? Pues no temas. Ya viste por ti misma que
soy diestro con los puos. Sam es casi tan alto y rpido como yo, pero solo
necesitara un puetazo para derribarlo, delgado como est.
A Tiffany le volvi el color a las mejillas. Puos, no pistolas. Debera
haber recordado que ya haba visto anteriormente a Hunter llevarse la
mano a la pistola, as que probablemente era simplemente un gesto de
bravucn.
Ahora se senta avergonzada de que la hubiera visto con una expresin
tan horrorizada y creyese que era por l. Al menos poda corregir esa
impresin.
No tema por ti. Simplemente es que no me gusta ningn tipo de
violencia. Y espet: Si no vas a casarte con la hermana de Sam
Warren, deberas hacrselo saber a su padre.
Hunter la mir de arriba abajo y esboz una sonrisa de satisfaccin.
S, probablemente debera hacerlo.
Dios santo, lo hara por la razn equivocada, porque se senta atrado
por ella! Aquello no acabara con la enemistad, sino solo con la tregua!
Perdona se apresur a decir. No es asunto mo hacerte este tipo
de recomendaciones.
Y, lgicamente, deberas hacer las paces con los Warren antes de hacer
algo tan imprudente.
Hunter resopl.
De eso ni hablar. Aunque en parte tienes razn, pues resulta que esto
no es asunto tuyo, as que, por qu estamos hablando de ello?
Tienes razn dijo ella ponindose rgida. Tendramos que estar
hablando de tu falta de decoro. Tal vez haran falta algunos colgadores en
el bao para que los hombres pudierais colgar vuestros albornoces.
Hunter se rio.
Yo no tengo.
Pues cmprate uno.
Y por qu se supone que tenemos que cambiar de costumbres?
Acaso no era razonable su sencilla peticin? Cielo santo, por supuesto
que no lo era, porque nuevamente estaba reaccionando como Tiffany, no
como Jennifer. Jennifer jams les pedira a sus amos que cambiasen de
hbitos! Se sinti obligada a transigir.
Pues entonces saldr fuera cuando los hombres os bais y no entrar
hasta que hayis terminado.
Y por qu eso es un problema para ti?
Bromeas? Es ms que impropio, es escandaloso que desfiles desnudo
por...
No estaba desnudo. Te quejas por un pecho al descubierto? Aqu
ningn hombre duda en quitarse la camisa un da caluroso.
De donde yo vengo...
Ahora ests aqu. Ha sido el beso, verdad? Eso es lo que te ha
sulfurado.
Te ha hecho pensar que le eras infiel a tu lejano novio? O tal vez has
descubierto que habas hecho una mala eleccin con l y que deberas
pensar en nuevas opciones conmigo?
Tiffany no iba a responder a eso, aunque tuvo la sensacin de que Hunter
solo bromeaba cuando cambi de derrotero y olisque el aire de la cocina
antes de aadir:
Tendr que volver a comer en el pueblo?
Todava no est acabado minti Tiffany en tono grun.
Hunter se gir para marcharse. Por fin. Aunque su guasa sobre si
comera fuera le doli. La sopa se haba espesado y Tiffany tena
depositadas grandes esperanzas en ella. Por qu l tena que sugerir que
no era comestible?
Todava no se haba atrevido a probarla, pero la oli como haba hecho
l.
Entonces suspir. No tena aroma. Por eso lo haba dicho.
La receta peda dos especias, pero como ella no saba nada de especias,
haba preferido ir a lo seguro y no aadirlas. Entonces decidi aadir una y
ech un puado dentro. Cobrando nimo, prob la sopa y mordi algo que
le hizo llorar los ojos. Ahora estaba demasiado especiada, demasiado
picante! Perdi la nocin del tiempo mientras repescaba todos los granos
de pimienta que le haba echado.
Cole apareci en la puerta para sealarle que ya era tarde.
Todava no est lista la cena?
El pan! Haba olvidado que estaba en el horno. Con miedo a mirar,
entorn los ojos al abrir la puerta del horno y suspir de alivio. El pan tena
buen aspecto. La corteza estaba un poco ms oscura de lo que debera, pero
por lo dems estaba bien. Sac las seis hogazas y puso tres en un cesto para
llevarlo al comedor, junto con un tarro de mantequilla.
Los hombres estaban all esperando, los cinco: Hunter, sus hermanos,
Zachary e incluso Degan. Ella ya haba puesto la mesa con cuencos de
sopa.
Pero redujo el paso cuando oy de qu hablaban.
Y creste a Frank? le estaba preguntando John a su padre.
S. Ya os haba dicho que no es su estilo.
Y bueno, qu dijo cuando le contaste que tenemos a la seorita
Fleming con nosotros? pregunt Cole con la mirada puesta en Tiffany.
Estaba sonriendo. Y sus hermanos tambin. Se lo estaban pasando muy
bien con aquella broma que le estaban gastando a su padre... con su ayuda.
Pero Zachary los sorprendi con su respuesta.
He decidido esperar. Casi me pareci que se avergonzaba cuando le
pregunt qu tal iba la nueva ama de llaves. Me cost no rerme cuando
murmur que todava no se haba presentado. Estaba a punto de contarle
por qu cuando me dijo que la llegada de su hija se iba a retrasar. Ni
siquiera trat de ocultar lo disgustado que estaba.
Casi me hizo compadecerlo. Parece que se torci un tobillo en el viaje
desde Nueva York y se quedar en Chicago hasta que se recupere.
Tiffany no pudo evitar mirarse el tobillo y menearlo. Pero Zachary no
haba terminado.
Ese retraso podra darle tiempo a Frank de hacer venir a una nueva
ama de llaves antes de que llegue su hija, y lo har si le digo que tenemos a
la primera aqu. As que esperar a decrselo casi en el mismo momento en
que llegue su hija.
Tiffany se sorprendi de sentirse un poco culpable por estar engaando a
todo el mundo, hasta que John coment sarcsticamente:
Esa hija parece un poco delicada si una simple torcedura de tobillo le
impide llegar aqu.
Aquello la enfad. Y an ms cuando Hunter dijo:
A m que se retrase ya me va bien, aunque qu se puede esperar de
una seoritinga del Este? Probablemente se desmaye por un rasguo.
Tiffany lo mir con incredulidad. l no se dio cuenta porque su padre le
llam la atencin:
Debers ser amable con ella, hijo.
Frank dice que tiene muchas ganas de conocerte. Tambin trae consigo
un elegante vestido de novia. Me da miedo mencionrselo a tu madre. Se
va a disgustar porque t todava no tienes un traje elegante para la boda.
Tiffany estuvo a punto de lanzarles el cesto de pan a la cabeza. Su
padre menta acerca de ella? Rose jams le habra dicho que su hija tena
muchas ganas de conocer a Hunter. Cmo era capaz de mentir sobre ella!
S que era verdad que tena un vestido de novia.
No haba querido saber nada de l, aunque de todos modos Rose haba
mandado que se lo hicieran. Se haba negado a traerlo consigo y le haba
ordenado a Anna que no lo pusiera con el equipaje. Lstima. Si lo hubiera
trado, en aquel instante lo tendran aquellos forajidos. Dio media vuelta
para volver a la cocina por la olla de sopa con el cucharn para que se
sirvieran ellos mismos. Estaran de suerte si no se los verta encima.
Eh! le grit alguien antes de que saliera del comedor.
Era John sosteniendo en alto una de las hogazas para ensearle que por
debajo estaba toda negra. Hunter sonrea mientras golpeaba otra hogaza
con los nudillos.
Sonaba tan dura como una piedra.
Tiffany le lanz al patriarca una mirada acusadora.
Ya le advert que no soy cocinera!
Eres una mujer, y todas las mujeres saben cocinar replic l
impasible. Solo es que ests nerviosa. Es comprensible. Ya lo hars
mejor la prxima vez.
Tiffany balbuce. Esa era su prxima vez. Sin saber cmo, contuvo las
lgrimas, aunque ahora la tristeza se mezclaba con la rabia.
Volvi apresuradamente a la cocina. La olla pesaba tanto que estuvo a
punto de volcarla antes de llegar al comedor.
Hunter segua sonrindole. Le diverta su fracaso? Fue entonces cuando
dirigi su ira hacia s misma por haber llegado a creer que podra aprender
a cocinar.
No tena ninguna habilidad ni experiencia laboral. La haban educado
nicamente para vestir con elegancia, conversar correctamente con gente
de su misma clase social y comportarse como una dama. Frustrada y
derrotada, cogi una hogaza de pan y la golpe contra el borde de la mesa.
Necesit tres intentos ms para que la hogaza se partiera.
Entonces arranc trozos de la miga blanda que haba dentro de la
grantica corteza y los lanz a la olla de sopa.
Ya entendemos la idea dijo Cole . No lo eche todo. Deje un poco
para que podamos untarlo de mantequilla.
No se desanime la consol Degan. Siga estudiando su libro de
cocina. Ya sabr cmo apaarse.
Tambin podra haber aadido siendo una mujer. Sin duda lo estaba
pensando. Pero qu lgica era aquella?
Para lo nico que haba sabido apaarse haba sido para enfadarse e
impulsivamente rescatar parte del pan a base de golpes!
Se volvi para regresar a la cocina y Zachary le pregunt:
Esto es solo el primer plato, no?
Qu ms vas a servirnos esta noche?
El primer plato? Fue entonces cuando ech a llorar.
32
Al final la sopa de Tiffany no result tan mala. No tena mucho sabor,
pero s relleno. Y Hunter, Cole y Degan tomaron una segunda racin. De
modo que no fue la ira ni la decepcin lo que la mantuvo despierta aquella
noche.
Simplemente no poda quitarse de la cabeza aquella imagen de Hunter
con solo una toalla alrededor de las caderas.
Golpe la almohada y agit la cabeza, tratando de borrarla de su mente.
Pero ah segua, con el pelo mojado, el torso empapado, las piernas largas y
los pies desnudos, y aquel pecho amplio y musculoso.
Era el hombre ms apuesto que haba visto jams y Tiffany senta un
extrao revoloteo en el estmago. Hunter nunca lo sabra, no si ella poda
evitarlo. Pero, cielo santo, cuando sonrea, que era algo habitual, era tan
guapo... Tiffany no quera sentirse tan atrada hacia l, pero no saba cmo
lograrlo. Aunque eso no le hara variar de idea. Segua convencida de que
no se casara con l.
Quedarse all metida? Con tiroteos, forajidos, ms polvo del que poda
tolerar y sin ayudantes? Y no volver a ver jams a su madre? No!
Adems, ella no le gustara a Hunter cuando l descubriera quin era
realmente y viera cmo se comportaba y viva su vida realmente. Ya haba
odo las burlas de los Callahan cuando hablaban de Tiffany Warren durante
la cena. A Hunter le gustaban las mujeres trabajadoras y sencillas, como
Pearl y Jennifer. Era una lstima no poder disfrutar ms del tiempo que
pasaba all y poder asemejarse ms a Jennifer. Se habra resistido la
seorita Fleming al atractivo de Hunter? Habra querido resistirse? La
autntica ama de llaves probablemente no hubiera apartado la vista cuando
l haba aparecido cubierto nicamente por una toalla.
Probablemente tampoco hubiera huido de sus besos, y menos cuando la
hacan sentir tan...
Dios santo, sus pensamientos la estaban llevando por un camino
peligroso. Tiffany trat de dominarse imaginando vacas que saltaban una
valla y contndolas, con lo que finalmente se durmi. Aunque no por
mucho tiempo.
Poco despus, un ruido la despert. No, no era un ruido, sino una voz que
susurraba en voz baja, y al lado mismo de su cama!
Seorita Fleming, he venido a ayudarla. Seorita Fleming, despierte,
por favor!
Probablemente habra gritado si el sueo no hubiera enturbiado su
mente.
Haba alguien arrodillado junto a su cama. La oferta de ayuda le hizo
pensar que haba otro incendio y uno de los Callahan estaba intentando
sacarla de la casa. Pero entonces por qu susurraba?
Qu pasa? Quin hay ah? pregunt con recelo, tratando de
distinguir los rasgos del hombre en la oscuridad.
Sam Warren, seorita.
Tiffany se qued sin aliento. Dios santo, su hermano mayor estaba en
su dormitorio? Y no deba estar all!
Cmo lo haba descubierto? Quiso abrazarlo pero no poda. La haba
llamado seorita Fleming, o sea que pareca ignorar que era su hermana.
Finalmente at cabos susurr Sam. Que tena que ser usted a
quien vi en el restaurante de Sally. Solo la vi de espaldas, pero fue su
vestido lo que me dio que pensar. Por aqu nadie viste as. Y me pareci
que se la llevaban del restaurante por la fuerza. Muy tpico de los Callahan
recurrir al juego sucio.
Pero estoy aqu para ayudarla.
Cada palabra que sala de su boca le daba a Tiffany ms ganas de darle
un abrazo. Sam al rescate. Era adorable por su parte. Y tener que mentirle
para que se fuera probablemente la iba a hacer llorar.
La tienen aqu prisionera? Con las puertas de abajo cerradas con
llave, tema que la de su dormitorio tambin lo estuviera, aunque supongo
que han imaginado que el guardia que tienen dando vueltas a la casa es
suficiente para asegurarse de que no huya.
El guardia est all porque anoche alguien trat de prender fuego a la
casa.
Ya nos lo han dicho, aunque le juro que mi familia no lo hizo.
Cmo ha entrado sin que lo viera el guardia?
Tiffany se lo imagin sonriendo con orgullo.
Soy rpido, seorita. Dej mi caballo lejos junto a unos rboles y me
acerqu furtivamente, luego corr hasta la puerta de atrs, que estaba
cerrada.
Pero con el guardia en el otro lado de la casa fui a la parte de delante y
trep al techo del porche. Las ventanas de arriba estn abiertas de par en
par, incluida la del extremo de su pasillo. Adems, hace una noche muy
oscura, lo bastante como para que el guardia patrulle con un farol, por lo
que resulta fcil de ver.
Pero si lo descubren aqu, pensarn que su familia provoc el incendio
y que est usted aqu para volver a intentarlo.
No, no lo pensarn. Mi padre ya le ha dicho a Zachary que era
indignante que pudieran atribuirnos una cosa as.
Cmo ha sabido cul era mi habitacin? No ha entrado en todas para
encontrarme, verdad?
Por supuesto que no, no me ha hecho falta. La he visto en la ventana
antes de que apagara la luz. No hay ms mujeres en la planta de arriba, y
menos que puedan estar en pie junto a la ventana, as que tena que ser
usted.
Y cmo conoce usted la disposicin de los dormitorios?
Sam se rio por lo bajo.
Mis hermanos y yo solamos retarnos a venir a espiar a los Callahan
cuando ramos pequeos.
Tiffany puso los ojos en blanco. Sam
no pudo verlo porque no exageraba en cuanto a la oscuridad. Aquella
noche no haba luna, pues se avecinaba otra tormenta. Tiffany se arm de
valor y le dijo:
Tiene que marcharse. Estoy aqu por voluntad propia. No me siento
orgullosa de ello, pero me persuadieron con dinero. Los Callahan me
ofrecieron mucho ms de lo que vale mi trabajo para que trabajase aqu en
vez de en su rancho.
Me sent demasiado avergonzada para explicrselo a su padre.
Pues rayos, si solo es cuestin de dinero, podemos mejorar cualquier
cosa que le hayan ofrecido.
No replic Tiffany con un suspiro. Esto parece el juego de tirar
de la cuerda. En algn momento tengo que decir basta.
No lo entiende. Es muy probable que ellos solo hayan hecho esto para
tocar las narices, mientras que mi familia la necesita realmente. Mi
hermana va a venir aqu por primera vez en aos. La contratamos a usted
para hacer que ella se sintiera como en casa.
Ella est acostumbrada a mayordomos, amas de llaves e incontables
criadas.
Para mi padre es muy importante que se sienta cmoda aqu. Fue por eso
que la hizo venir.
Y entonces las lgrimas se desbordaron.
Tiffany confiaba en mantenerlas en silencio, pero no hubo suerte. Sam
encendi una cerilla al or los sollozos. Ahogando un grito, Tiffany tir de
la sbana para cubrirse el rostro.
No fue lo bastante rpida.
Tiffany? Pero qu demonios...?!
33
Tiffany baj lentamente la sbana.
Sam la miraba boquiabierto, hasta que la cerilla empez a quemarle los
dedos. La tir y encendi otra, luego encendi el farol que haba junto a la
cama. Sin tener en cuenta su ceo fruncido, Tiffany cedi al impulso que
haba sentido inicialmente y le dio un fuerte abrazo.
Puedo explicrtelo susurr.
Sam la apart para mirarla. A Tiffany la inund la dicha por ver a su
hermano despus de tantos aos. Rubio, de ojos verdes y muy apuesto. Una
vez le haba dicho que no se pareca a ella. l haba explicado con orgullo
que haba salido a su padre. Eso haba sido en los tiempos en que ella
anhelaba saberlo todo acerca de su padre y aquel da haba sentido envidia
de Sam porque se pareca a Frank y ella no.
Su expresin se haba tornado sombra.
As que te secuestraron. Por qu no me lo decas?
Porque no me secuestraron. Ellos pensaron lo mismo que t, que yo
era Jennifer Fleming. Y lo que te he dicho es verdad, creen que me han
persuadido de trabajar aqu duplicndome el sueldo.
Y por qu no aclaraste las cosas?
Porque quera estar aqu.
Qu! Tiff...
Sintate dijo dando una palmadita en la cama a su lado.
Escchame, por favor. Yo no quera venir a Montana. Y mucho menos
quiero casarme con un vaquero. Pero mam arregl este compromiso
matrimonial y, aunque no insisti en que lo cumpliera, s que me hizo
prometer que estara aqu dos meses para darle una oportunidad a Hunter.
Y es aqu donde quiero hacerlo.
Nuestros hermanos y yo tampoco queremos que te cases con Hunter.
Solo son los mayores los que quieren esta boda para asegurar la tregua.
Pero eso es ridculo. No es que no sepamos cuidarnos solos. Vaya,
podramos darles su merecido a los Callahan si quisiramos. Sam se rio
con desdn . Y ellos deben de saberlo cuando han hecho venir a un
pistolero famoso como Degan Grant para protegerlos. El viejo Zachary
incluso lo ha trado consigo esta maana para acusarnos de provocar un
incendio. Pero no nos asustan los matones a sueldo, Tiff.
Quien s que se asust fue ella por aquel exceso de confianza.
Deberais tenerle miedo! Ese tipo es peligroso...
No hablemos ms de l. No puedes ni imaginar las ganas que
tenamos todos de que llegaras, y ahora vengo y te encuentro aqu.
Y yo tambin me mora por veros dijo ella con una mueca de
tristeza. Pero es que... Se mordi la lengua.
No poda decirle lo que senta por su padre, que haba asumido aquella
farsa para poder evitar verse cara a cara con l. Sam no podra entenderlo
porque lo adoraba.
Qu? pregunt Sam.
Ya he estado aqu unos das, el tiempo suficiente para saber que esta
vida no es para m.
Unos das no son nada, y adems...
de repente Sam pareci caer en la cuenta los ests pasando como
una criada, as que es normal que no te guste!
Los deberes de un ama de llaves son mnimos observ Tiffany
sonriendo. No pensaba mencionar la pesadilla de la cocina. Y adems,
me refiero a esta parte del pas. Ya me he topado con salteadores de trenes,
me han disparado, he visto cmo bajaban cadveres del tren, perd la
mayor parte de mi equipaje, vi cmo casi le disparaban a Hunter por la
espalda... Ya es ms que suficiente. Todo esto dijo, agitando una mano
en derredor es vuestra vida, no la ma.
Sam suspir.
Te entiendo, Tiff. Cada vez que os visitbamos a mam y a ti nos
sentamos fuera de lugar. No era nuestro mundo, lo percibamos all donde
furamos. Pero Roy, que os visit ms, cuando volvi la ltima vez dijo
que hasta echaba de menos la ciudad, que se estaba acostumbrando a ella.
Solo es cuestin de tiempo habituarse a un lugar.
Tal vez para un hombre, pero cada vez que vuelvo la cabeza presencio
algn tipo de violencia.
Dira que solo has tenido una racha de mala suerte. Podemos estar
meses sin or un disparo, y cuando lo omos, normalmente es alguien que
le dispara a una serpiente. Tiffany hizo una mueca . Los forajidos son
una especie en extincin. Los sheriffs los persiguen implacablemente. Y
cada da nos volvemos ms civilizados gracias al ferrocarril.
Tiffany le dio una palmadita en el dorso de la mano. Ningn consuelo
que le ofreciera podra cambiar lo que haba vivido ya. Volverse no era
ser.
Sam debi de percatarse porque pareci frustrado.
Es por eso que tendras que venir a casa con nosotros. Te lo pasars en
grande. Iremos a pescar y montar, te llevaremos a ver autnticas montaas,
vers cmo es realmente este lugar. Y pap est deseando verte. Tiffany
arque una ceja con escepticismo, pero Sam malinterpret el gesto y dijo
: S, quiere que te cases con un Callahan, pero tranquila, no se lo
permitiremos. Y tal vez mam tambin venga a visitarnos si sabe que te lo
ests pasando bien aqu.
Era evidente que sus hermanos imaginaban un tipo de visita muy
diferente si incluso esperaban que se divirtiera en Montana y que su madre
se reuniera con ellos. Nada de eso iba a ocurrir. Tiffany de repente se sinti
furiosa con sus padres y sus secretos. Su extraa relacin todava
perjudicaba a sus hermanos, incluso ahora que eran adultos.
Pero Tiffany no le dijo nada acerca de su frustracin, sino que le
pregunt:
Por qu dejasteis todos de venir a Nueva York? Ya hace cinco aos
desde la ltima vez que uno de vosotros nos visit.
Sam pareci sorprendido por la pregunta.
Lo mencion en mis cartas, no?
Fuimos adquiriendo ms responsabilidades. Empezamos arreando a los
rebaos para llevarlos al mercado.
Fui a mi primer traslado de ganado cuando tena trece aos. Por
supuesto, la llegada del ferrocarril a casi todo el territorio este ltimo ao
casi ha terminado con esta actividad. Todava tenemos pequeos traslados
desde pueblos cercanos que an no estn conectados con el tren, pero con
un par de hombres hay bastante. Y luego estaba el colegio.
Pero eso no haba evitado que vinieseis antes.
Porque antes no tenamos colegio.
Pap sola ensearnos cuando tena tiempo. Pero entonces lleg el
primer profesor a Nashart, un profesor de verdad, y construyeron un aula
para l.
No estbamos obligados a asistir, pero pap supuso que mam se
alegrara si bamos, as que fuimos. Todos los malditos das.
A m me gustaba el colegio, a vosotros no?
Aprender estaba bien, pero estar metidos en un aula todo el da con
John y Cole Callahan era un infierno.
Oh. Tiffany trat de no rerse.
Entonces se dio cuenta de que no era una cuestin de risa, aunque
debera haberlo sido. Pero sus hermanos no se haban criado con las
dificultades normales de otros nios. Haban tenido a enemigos de verdad
como vecinos, y casi todos mayores que ellos. Si se metan en una pelea
con un Callahan, probablemente nunca ganaban. Qu espantoso.
Como te deca continu Sam, ahora las cosas estn cambiando
rpidamente en el Oeste. Nashart ha doblado incluso su tamao en los dos
ltimos aos.
Tiffany volvi a hacer una mueca de incredulidad. Sam segua tratando
de convencerla de que poda gustarle aquel lugar. Pero ella se dio cuenta
que tambin tena que convencerlo de algo.
Sam, tengo que descubrir la manera de poner fin a esta enemistad sin
ser parte de la solucin. Y tendr ms posibilidades de hacerlo aqu en esta
casa, con esta gente. La clave probablemente sea Mary Callahan. Si alguien
puede hacer entrar en razn a esta familia, tiene que ser ella. Y necesito
tiempo para hacerle ver mi punto de vista. Y no quiero que pap me
empuje por el pasillo del altar con Hunter solo porque est impaciente por
poner fin a la enemistad. As que quiero que mantengas el secreto de que
estoy aqu, con pap e incluso con nuestros hermanos.
Sam se levant de golpe.
No puedes pedirme que le mienta a pap. Eso s que no!
Mentirle no, solo que no le digas que me has visto.
Eso es lo mismo que...
Sam, es mi vida, no la tuya.
Necesito tiempo. Si le dices a alguien que estoy aqu, a alguien de
nuestra familia o incluso de esta, te juro que subir al prximo tren hacia
casa.
Entonces ya no habr ms tregua.
Tienes idea de cmo era antes de la tregua? Por supuesto que no, eras
demasiado joven, igual que yo. Pero mam s que lo sabe. Entonces viva
aqu. Me lo cont todo. Y lo detestaba!
Fue por eso que se march? Sam pareca afligido. Tiffany
pestae.
T no sabes por qu?
Se lo pregunt a pap. Y tambin a ella. Sabes cmo duele saber que
tus padres te estn mintiendo? No se les da muy bien, sabes? Pero nunca
tuve el valor de insistir. Pap siempre se entristeca. Y mam se enfadaba,
aunque jurara que lo finga para disimular que tambin estaba triste. Qu
absurdo.
Desde luego. Tiffany volvi a jurarse que obligara a sus padres a
hablar claro sobre su separacin. Ya no
era una nia. Tena derecho a saberlo.
Ya estaba harta de sus mentiras. Aunque ahora tena que convertir a Sam
en su cmplice. Qu, me guardars el secreto?
Sam apret los labios. Era evidente que le costaba decidirse. Tiffany
aguant la respiracin.
Espero que odies a Hunter pero adores Montana dijo finalmente,
tanto como para querer quedarte aqu a vivir con nosotros. Solo tienes que
pensar que podramos vernos cada da.
Sam dijo Tiffany conteniendo las lgrimas y negando con la cabeza.
El joven pareca enfadado cuando se levant.
Esto no ha terminado, Tiff. No est bien que le mientas a pap y que
te hagas pasar por un ama de llaves para los Callahan. Pinsalo. Yo no dir
nada... por ahora.
34
Tiffany estaba demasiado nerviosa para quedarse en la cama cuando su
hermano se march con sigilo. Debera haberlo acompaado fuera para
asegurarse de que se iba sano y salvo.
Pero se dio cuenta demasiado tarde, as que anduvo de una a otra ventana
de su dormitorio, aunque en el patio solo se vea al guardia que se paseaba
con su farol.
De repente, un resplandor procedente de la cocina justo debajo de ella la
hizo palidecer, era demasiado similar al que haba visto la noche del
incendio. Pero ahora la casa estaba vigilada. Podra ser simplemente el
guardia, aunque no crea que patrullase tambin por dentro de la casa.
Santo cielo! Y si haban pillado a Sam? Tena que averiguarlo!
Se puso su combinacin y cogi la chaqueta de viaje. Por qu no se le
haba ocurrido pedirle a la seora Martin que le hiciera tambin una bata?
Estaba ridcula, mas no le import. Al menos no volva a bajar otra vez
en ropa interior.
Irrumpi en la cocina al mismo tiempo que Hunter sala por la puerta
trasera. l debi de orla porque se volvi y le pregunt:
Qu haces aqu abajo?
He odo un ruido.
S, yo tambin. No era nada, vuelve a la cama. Aunque por su cara
no pareca pensar que fuera nada.
Se lo vea tenso, y saldra fuera a investigar... donde tal vez se topara
con su hermano. Tena que darle tiempo a Sam para escapar! Desesperada,
se jug el todo por el todo: cruz la cocina corriendo y le rode el cuello
con los brazos.
No me dejes sola!
Hunter la abraz sin dudarlo, aunque se sinti confundido, porque
pregunt:
Qu ocurre?
T... o sea, la luz que has trado a la cocina. Se vea desde mi ventana
y he pensado que volva a haber fuego.
Hunter reprimi una risa.
Y tal vez lo haya. Como ella sofoc un grito, se explic. No me
refera literalmente. No me hagas caso, ven aqu.
Hunter la acompa a una silla de la cocina y se sent con ella en el
regazo, con un brazo a su espalda, y con la otra mano empez a frotarle el
hombro y el brazo para tranquilizarla. No la estaba acariciando
exactamente, pese a que su tacto poda convertirse en caricia, y Tiffany
estaba apoyada contra su pecho, aquel pecho otra vez desnudo. Hunter
haba bajado a la planta baja solo con los pantalones. Tiffany empez a
sentirse avergonzada por haberse lanzado a sus brazos, no importaba cul
fuera el motivo. O tal vez era demasiado recatada para admitir que se
alegraba de haber tenido una excusa para hacerlo?
Me sorprende que te hayas asustado, teniendo en cuenta el valor que
demostraste anoche.
Eso fue diferente.
En qu?
Ayer el fuego ya arda. Reaccion sin pensarlo. Solo pensaba en
apagarlo antes de que se expandiera. Tiffany respir profundamente,
inhalando aquel aroma a cuero y pino. Le encantaba cmo ola.
Eres ms valiente de lo que crees, aunque me encanta que acudas a m
cuando flaquees.
A ella no le haca falta ver su sonrisa para saber que estaba all mientras
le hablaba. Se sinti un poco mal por haberle engaado. Aunque era verdad
que se haba asustado... por su hermano.
A aquellas alturas Sam ya deba haber escapado. Era momento de volver
a la habitacin.
Supongo que tardar un poco en dejar de asustarme por cada ruido o
luz inesperada en la casa dijo con una sonrisa y apartndose de su
pecho.
Esa fue probablemente su mayor equivocacin, ya que ahora vio lo
atractivo que era y tuvo ganas de quedarse en su regazo. Observ fascinada
su pecho y sus brazos musculosos, sus hombros anchos, los marcados
tendones de su cuello y su hermoso rostro. Sus ojos azules la haban
capturado y no la soltaban. Vio en sus ojos el ardor del deseo, o era un
reflejo del farol? Fue un momento emocionante. Tiffany record que l no
saba quin era ella y que si lo supiera no le gustara. Aunque s que le
gustaba Jennifer. Por qu no poda ser la autntica Jennifer por un rato
aquella noche?
Jenny dijo l tiernamente, como respondiendo a su pregunta,
animndola a que se dejase llevar.
Tiffany no impidi que volviera a estrecharla contra su cuerpo; ella
enred sus dedos entre sus largos y negros cabellos sujetndole la cabeza
mientras la boca de Hunter reclamaba la suya.
Su beso fue dulce al principio, para volverse intenso y exploratorio
cuando hurg con la lengua los labios de Tiffany hasta separarlos.
Entonces estall la pasin. Durante un largo rato, los engull y ninguno de
los dos pareca capaz de saciarse con el otro. Hunter recorra su espalda
con las manos arriba y abajo mientras sus besos eran cada vez ms vidos.
Las manos de Tiffany le aferraban los hombros mientras todo su cuerpo
crepitaba con cada empuje de la lengua de Hunter. Finalmente fue l quien
se moder, tal vez porque no quera asustarla. No saba que Tiffany ya
haba superado el miedo, aunque era demasiado inexperta para hacer otra
cosa que dejar que l la guiara.
Hunter le quit la chaqueta y apart los tirantes de su camisn, luego le
bes el hombro desnudo, dejando una marca antes de moverse hacia su
cuello.
Tiffany temblaba mientras Hunter segua besndola y acaricindola con
ternura.
La excitaba de un modo que jams habra soado. Era tan grande, tan
fuerte, ms atractivo que ningn hombre que hubiera conocido jams. Y
adems la deseaba.
Tiffany not que l tiraba de los lazos del camisn, aflojndolos, y que
ahuecaba una mano sobre uno de sus senos. Jade. Hunter le toc el pezn,
dibujando crculos suavemente y despertando un clido cosquilleo por todo
su cuerpo que la hizo jadear ms fuerte. Ambos oyeron las pisadas al
mismo tiempo.
Tiffany inhal bruscamente y comenz a levantarse, pero Hunter la
apret hacia l para taparle los pechos desnudos mientras el guardia pasaba
junto a las ventanas de la cocina.
A Tiffany le palpitaba el corazn y segua jadeando cuando las pisadas
se alejaron y volvi a dejarse caer hacia atrs. Hunter sonri
apesadumbrado.
Tal vez sea mejor as. Me estaba dejando llevar por el entusiasmo.
Ella se limit a ceirse el camisn y salir a toda prisa de la cocina hacia
la planta de arriba. Ahora se senta asaltada por un doble sentimiento de
culpa, por haberle pedido a Sam que le guardara el secreto y por darle a
Hunter la impresin equivocada. Por Dios santo, si solo haca tres das que
conoca a aquel hombre! Y no tena ninguna intencin de casarse con l.
Cmo haba podido ceder a impulsos prohibidos? Incluso se haba
animado a s misma a permitrselo! Es que no estaba bien de la cabeza?
Estaba jugando con fuego.
Aquella farsa tena que terminar. Al da siguiente le escribira otra carta
a su madre. Esta vez se lo contara todo, todos los horrores de que haba
sido testigo, el miedo que haba pasado y lo que estaba teniendo que
soportar, lavar platos y dems, solo para evitar a Frank
Warren y encontrar la manera de poner fin a la enemistad sin tener que
casarse.
Haba intentado evitarle a su madre ms preocupaciones, pero ya no
poda seguir soportndolo sola. Cuando Rose lo supiera todo, la liberara
de su promesa.
Antes de marcharse, sentara a aquella gente a una mesa y les hara
resolver lo que nunca debera haberse convertido en una enemistad. Luego
regresara a casa sin ningn remordimiento...
35
La segunda carta de Tiffany a su madre era larga y tena que estar bien
redactada. No pudo terminarla de un tirn porque tena que preparar su
primer desayuno para los Callahan.
Sirvi huevos, pan recin hecho, que esta vez sali perfecto, y carne de
vacuno, que Andrew as a la parrilla en el patio trasero para no
sobrecalentar la cocina encendiendo la chimenea. Le sali tan bien que ni
siquiera estrope su humor un comentario subido de tono de Hunter
haciendo secreta referencia a lo que imprudentemente ella haba dejado
que sucediera la noche anterior.
Aunque s que la avergonz un poco.
Lo que la haba avergonzado de verdad haba sido la primera visin de
Hunter aquella maana y darse cuenta de las ganas que tena de verlo. La
noche anterior haba jugado con fuego, y aquella llama poda
descontrolarse si no poda apagar aquellos sentimientos inapropiados que
seguan revolvindose en su corazn.
Pero ya tena el da bastante ocupado y pudo apartar aquellos
pensamientos de su cabeza. Despus del desayuno tena que empezar a
preparar la cena pronto, ya que iba a hacer un asado. Solo para asegurarse
de que no se convirtiera en un nuevo desastre, volvi a visitar a Mary.
Tiffany segua evitando comentarle a la madre de Hunter que no saba
cocinar, pero pens un modo para obtener su ayuda sin pedirla
directamente.
Esta noche preparar un asado.
Como hay muchas maneras de hacerlo, me gustara saber si usted tiene
alguna receta favorita.
Tengo muchas, pero sera difcil explicarlas si no puedo estar contigo
en la cocina. Yo no cocinaba para la familia, sabes? El padre de Zachary,
Elijah, tena su propia cocinera, que hizo el viaje hasta aqu con nosotros.
Cuando se jubil, pens que tal vez me tocara cocinar para mi familia.
Mi madre me haba enseado. Pero Zachary fue y contrat a otro cocinero
y, bueno...
de hecho yo prefera andar por los pastizales.
Usted trabajaba con el ganado? pregunt Tiffany, incrdula.
Mary sonri.
Llevar el ganado no es tan duro, cielo. Me permite pasar ms tiempo
con Zach, y me encanta estar al aire libre.
No me dedico a marcar el ganado en primavera, aunque echarle el lazo a
las terneras extraviadas para devolverlas con sus madres es divertido.
Tendras que pedirle a alguno de los chicos que te ensee algn da.
Tiffany decidi que aquella idea ridcula no mereca ningn comentario
y que se desviaban del tema. Necesitaba recetas, no aprender a echarle el
lazo al ganado. El libro de cocina que haba comprado simplemente
enseaba lo ms bsico o demasiadas opciones para variar un plato
aadindole tal cosa o tal otra, aunque nunca deca cunto haba que echar
de esos ingredientes. En sus escasas pginas se destacaba el valor de la
experimentacin, pero ella no tena tiempo para experimentos. Quera que
sus platos salieran bien a la primera, no despus de cinco comidas
estropeadas.
As que no tiene ninguna sugerencia para el asado de esta noche?
Mi madre prefera prepararlo en una cazuela de hierro fundido, con un
poco de laurel y ajo... Ah, y siempre le echaba un poco de vino tinto, medio
vaso ms o menos.
As que por eso haba vino en la despensa! Pero Mary de repente
frunci el ceo pensativamente y aadi:
Ed tena su propia cazuela de hierro fundido, pero supongo que se la
llev consigo. La que me dej mi madre est en el desvn. Si quieres
puedes cogerla, a menos que hayas trado tu propia cazuela.
Tiffany la mir con cara de pquer.
Viajar con una cazuela? Sabra lo que era una cazuela de hierro
fundido cuando la viera? Tal vez Andrew s.
Poda mandarlo al desvn a buscarla.
Pero por mucho que tuviera una cuasi receta para esa noche, eso no la
ayudara al da siguiente. As que neg con la cabeza respecto a lo de la
cazuela propia y dijo:
Probar de echarle el vino esta noche. Tiene alguna receta ms que le
apetezca?
Como ya te he dicho, mi madre me ense y era muy buena cocinera,
pero est todo aqu dentro dijo Mary sealndose la cabeza.
Tal vez podra apuntar algunas para m.
Mary solt una risita.
Es difcil describir un pellizco de esto y una pizca de lo otro cuando se
habla de especias. Y el secreto est en la medida, sabes? Si pones
demasiado estropeas el plato, y si pones poco tambin lo estropeas. Pero
podr volver a caminar antes de la boda. Entonces podr ensearte.
La maldita boda. Eso no iba a ayudar ahora a Tiffany. Aunque en
realidad...
Tambin podra considerar la posibilidad de anotar esos pellizcos y
pizcas en un papel observ con una sonrisa. Imagine qu maravilloso
regalo sera para su futura nuera.
Haba conseguido sorprender a Mary.
Mecachis, muchacha, es una magnfica idea! Ver qu puedo hacer y
luego te puedes hacer copias tambin para ti.
Tiffany se levant para irse, contenta de haber conseguido lo que
necesitaba.
Pero entonces record la carta a su madre que haba empezado. Si
lograba el resultado deseado, que era el permiso para volver a casa, Mary
era probablemente la nica que podra hacer que viajara sin remordimiento
alguno.
Con ese fin, dijo impulsivamente:
Hay otro regalo que sera todava mejor, seora Callahan, al menos
para la nuera que espera pronto. Bueno, si fuera yo, seguro que me lo
parecera.
Cul?
dijo Mary incorporndose.
Poner fin a la enemistad con su familia antes de la boda. Sera un
gesto magnnimo, no cree?
La mujer volvi a dejarse caer sobre las almohadas.
S que lo sera. Es tan lamentable.
Mis hijos podran haber sido grandes amigos de los de Frank. Demonios,
si prcticamente vivimos tan cerca que podramos hablar a gritos de un
rancho al otro.
Y entonces, por qu depender de una boda para que termine? Por
qu no le ponen fin y punto?
Crees que no lo he intentado? Rose tambin quera acabar con las
hostilidades. Las dos queramos. No hay derecho a que tengamos que
soportar algo en cuyo inicio no participamos.
Rose? Tiffany se esforz por no sonrojarse.
La mujer de Frank Warren. Siempre hablbamos cuando nos
cruzbamos en el pueblo. Era una joven muy simptica, jams se dio aires,
a pesar de venir de la gran ciudad. Se adapt perfectamente porque quiso, y
adems Frank y ella parecan muy felices juntos, siempre tocndose,
riendo... Y aadi con un susurro:
Incluso besndose en pblico. Luego me dijeron que se volvi muy
excitable y empez a quejarse de la vida en el rancho cuando le dispararon
a Frank. Y un da, sin ms, se march llevndose a su hija pequea
consigo.
Jams lo entend. Todava hoy sigo sin entenderlo. Pero al menos la
tregua dur, aun tras la marcha de ella.
Tal vez... tal vez echaba de menos la vida de la ciudad.
Qu va! buf Mary. A esa muchacha le encantaba vivir aqu, y
amaba a su marido. No me sorprendi cuando organiz el compromiso
matrimonial y la tregua, de hecho lo exigi. Otro susurro. Creo que
aquella noche asust un poco a Zach
cuando se present aqu sola. De tanta rabia incluso lloraba. Como
mnimo, lo dej perplejo, sin duda. Pero yo ya me vea a venir que hara
algo as. No le asustaba discutir con los hombres por el acceso al agua. S
que la enfureca que no fueran capaces de compartirla. Tanto como a m,
pero yo jams tuve las agallas de plantarme como lo hizo ella.
Era una mujer apasionada y valiente.
Deba de ser por su pelo rojo... dijo Mary, con la mirada puesta en el
largo cabello de Tiffany.
36
No vas a quedarte ms en tu pocilga? pregunt Tiffany cuando
sinti un golpe en los zapatos y mir abajo para encontrarse nuevamente
con el cerdito en el porche a sus pies.
El animalito estaba quieto, con la vista alzada hacia ella. Tiffany se
agach para acariciarlo, pero l sigui mirndola fijamente. Finalmente, la
muchacha cedi poniendo los ojos en blanco, lo cogi en brazos, le dio la
vuelta sobre su regazo y comenz a frotarle la barriga mientras
contemplaba la puesta de sol.
Aquel da no se haba presentado ninguna tormenta de verano para
estropear el glorioso espectculo de brillantes franjas de rosa y amarillo.
Los rboles de la lnea del horizonte parecan presa de las llamas con tanto
rojo encima. Tiffany tena tiempo de disfrutarlo mientras se coca el pan.
No te preocupes por m, muchacha dijo Zachary mientras sala al
porche a fumarse su puro de la tarde en su silla favorita.
No hizo ningn comentario acerca del cerdito en su regazo, lo que
significaba que apenas la haba mirado. Para l no era ms que otra criada.
Casi invisible.
Pero ella lo entenda. La casa de su madre estaba llena de criados, pero
con qu frecuencia se fijaba ella en ellos?
Aquel papel que estaba interpretando le daba una visin de s misma no
totalmente satisfactoria. Como fuese, poda ignorar a su patrn porque l,
aparentemente, tena la intencin de ignorarla a ella. Y tampoco le
importaba compartir el porche con l. Adems, con la direccin de la brisa
tampoco notara el humo.
Hay algo que huele rematadamente bien en la cocina dijo l antes
de encender el puro y disfrutar tambin de la puesta de sol.
Tiffany sonri. Aquella noche la cena iba a ser causa de celebracin...
bueno, al menos para ella. La cazuela de hierro fundido de Mary result ser
una estupenda fuente con tapadera para asar.
Era poco honda y entraba sin problema en el estante de hornear de la
cocina de lea. Tena asas, de modo que Tiffany poda llevarla tal cual a la
mesa y servir directamente.
Incluso tena una plataforma sobre la que apoyarla, de modo que
tambin poda utilizarse sobre el fuego. En ese preciso instante estaba
sobre la mesa de la cocina, con el asado en su interior hirviendo a fuego
lento en su salsa mientras se coca el pan.
Tiffany haba dejado una nota sobre la tapadera donde pona No tocar.
Iba a ser su sorpresa, su primera buena comida, y quera ser ella quien la
destapara. Por supuesto que el aroma que haba inundado la cocina durante
gran parte de la tarde era una buena indicacin. Aun as, la presentacin lo
era todo, y haba dispuesto las verduras que haba trado y lavado Andrew
en crculo alrededor del enorme asado. Y lo haba calculado perfectamente
para no aadirlas demasiado pronto.
Haba sido un da ajetreado, pero todo haba ido como una seda... bueno,
casi todo. Aquella inquietud que haba sentido al salir del dormitorio de la
seora haba desaparecido haca rato.
Haba sido una tontera pensar siquiera por un momento que Mary
pudiera haber adivinado quin era cuando haba mencionado el pelo rojo de
Rose y se haba quedado mirando su propio pelo rojo. Su tono no era el
mismo. Era absurdo pensar que aquella mujer pudiera haber establecido la
relacin.
Incluso si se le hubiera ocurrido, enseguida se habra redo de la idea.
Que era lo que Tiffany debera haber hecho antes, en vez de dejar que la
inquietara la mitad del da. Lo que realmente la tena en ascuas era lo que
haba dicho Mary acerca de sus padres...
Felices y enamorados, y no obstante Rose se haba largado sin ms. Por
qu? Nadie iba a responderle jams esa pregunta? Aquella era la primera
vez que le hablaban sobre lo feliz que era Rose en Montana, lo que lo
haca todo an ms confuso. Y lo que le hizo caer en la cuenta, tambin, de
que ella misma sera una persona distinta si Rose no se la hubiera llevado
de all. Tiffany se habra criado conociendo a Hunter y probablemente
esperara ansiosa por casarse con l, probablemente estara perdidamente
enamorada de l. Ya no era una idea tan horrible, pero era un poco triste
porque no estaba destinada a ocurrir.
Ya me gustar verlo en tu regazo de aqu a seis meses. No escuchaste
mi consejo sobre el tamao, verdad?
Hablando del rey de Roma... Tiffany le sonri a Hunter, que estaba
apoyado en el umbral de la puerta, con un libro en la mano y recin aseado,
por el aspecto de sus cabellos mojados. Haba hablado lo bastante flojo
como para que su padre no advirtiera su presencia.
No he ido yo a buscarlo dijo en defensa propia. Parece que me
encuentra cada vez que se abre una puerta o salgo fuera.
S cmo se siente.
Tiffany se ruboriz y volvi a mirar la puesta de sol. Tendra que volver
a entrar. Era probable que Hunter hubiera salido para hablar con su padre;
sin embargo, no se mova en direccin a l.
Y ella tampoco se movi, de momento.
Incluso lo entretuvo sealando con la cabeza el libro que sujetaba.
Dnde recibiste estudios, si es que los recibiste?
Crees que no estoy a tu nivel, Pelirroja?
No; solo me lo preguntaba. Su charla con Sam la noche anterior le
haba despertado la curiosidad sobre cmo se haban criado juntos los
chicos de ambas familias, aunque no poda decrselo. En donde yo vivo,
las escuelas son abundantes. Y se me ha ocurrido que aqu no debe de ser el
caso.
Mam nos enseaba. Iba para maestra, pero luego se cas. Aunque
finalmente en Nashart s que hubo un aula. Y te he trado esto para ti.
Dej el libro en el columpio junto a ella. He pensado que tal vez te
gustara un poco de ficcin ambientada al oeste de las Rocosas, si es que
tienes tiempo para leer.
Probablemente lo tendra, ya que esperaba que no todos los das fuesen
tan ajetreados como aquel, pero su curiosidad todava no estaba satisfecha.
Una sola aula implica que tenas que ir a clase con tus odiados
vecinos.
Te metas con ellos? No seras un abusn, Hunter Callahan?
Si tengo que pelear con alguien respondi con una sonrisa, tiene
que ser de mi tamao o mayor. No me importa que sea mayor. Los chicos
Warren jams dieron la talla. Incluso ahora que Sam ya es un hombre
hecho y derecho, todava peso mucho ms que l.
S, definitivamente Hunter era mayor, ms musculoso, de hombros ms
anchos y piernas ms fuertes... Tiffany apart su mirada de l y se puso en
pie. Se dispona a entrar en la casa, pero se detuvo al recordar al cerdito
que tena en brazos y se volvi para llevrselo a su mam.
Ya lo llevar yo dijo Hunter alargando los brazos. Seguro que
tienes una mesa que poner u otras cosas que acabar antes de la cena.
Ella asinti con la cabeza y le entreg el animalito. Apenas haba
cruzado la puerta cuando oy a Zachary decir:
Qu diablos hace este bicho aqu?
Jakes debe tener ms cuidado con las reservas de comida.
No pienso servirlo de cena!
Nunca!
grit Tiffany mientras avanzaba por el pasillo.
Lo he odo bien? No puede...
Tiffany no oy el resto de lo que deca Zachary porque su voz qued
sofocada por una carcajada de Hunter.
37
Hunter sigui con la mirada a Jennifer mientras caminaba por el pasillo,
con el polisn balancendose y su pelo cobrizo atado a la nuca, pero aun
as lo bastante largo como para extenderse sobre su espalda hasta la
cintura. Aquellos ojos verdes esmeralda deban de estar centelleando en
ese momento, demostrando que luchara por un cerdito. Y luchara, de eso
l no tena duda, y la idea le mantuvo la sonrisa en los labios incluso
despus de que ella desapareciera de su vista.
Hunter se haba redo al leer la nota que haba dejado sobre la cazuela.
Ni siquiera tena que estar presente para hacerle rer.
Basta. Basta!
Hunter se volvi hacia su padre y lo vio erguido sobre la silla, mirndolo
amenazadoramente.
Hunter fue a apoyarse en la baranda, con una pierna colgando y el cerdo
debajo del brazo.
Basta de qu?
De mirarla as.
Hunter se limit a encogerse de hombros.
No puedo evitarlo.
Por supuesto que puedes.
Hunter rio entre dientes.
Supongo que ya no te acuerdas de cuando eras joven.
No soy tan viejo gru Zachary . Y esto no tiene ninguna gracia.
Te equivocas, pap. No me haba redo tanto en mi vida como desde
que Jenny lleg aqu. Es como si cuando entr en casa, la alegra hubiera
entrado con ella. Todo en ella me da ganas de sonrer.
Maldita sea, Hunter, tienes que cortarlo de raz ahora mismo. Crees
que no s adnde lleva esto?
Hunter se irgui.
Y qu, si lleva?
Ella ya tiene un hombre, y t tienes a una chica que est cruzando el
pas por ti.
Ya sabes lo que pienso de eso, pap.
S, lo s. Lo detesto tanto como t mismo. Pero Rose Warren me hizo
aceptarlo... bueno, sobre todo fue tu madre la que me convenci, tomando
partido por Rose Warren. Ahora es una cuestin de honor.
Cuntas veces haba odo eso Hunter? Pero no haba otro chivo
expiatorio, solo l. Y si bien nunca haba hecho nada ms que quejarse
porque hubieran preparado todo aquello para l antes de que fuera lo
bastante mayor como para poder tener voz en el asunto, tampoco haba
tenido ningn motivo para negarse sin ms... hasta entonces. En realidad
todava no tena el motivo, aunque esperaba tenerlo pronto.
Hunter suspir.
Les devolvemos las reses que se pierden en nuestras tierras le
record a su padre. Y ellos igual. Bsicamente hace quince aos que
vivimos en paz, salvo las peleas entre Cole y Roy, y John y Sam, y alguna
ria sin importancia antes de eso. En paz, pap.
No hace falta una boda para que las cosas sigan as. Podras lograr un
acuerdo con Warren, maldita sea. T no eres el abuelo, que ni siquiera
hablaba con ellos.
No se puede confiar en que Frank
cumpla con un simple acuerdo. Hay que firmarlo con un lazo de sangre.
Su esposa lo saba, y por eso puso esa carta sobre la mesa.
Tienes cuatro hijos. Cualquiera de los cuatro tendra que valer.
Pues Rose te eligi a ti. Y aceptamos que fueras t porque eres el
mayor.
Pues discrepo en ese punto.
Ya hemos tenido antes esta discusin, Hunter. Y jurara que llegamos
a un acuerdo. T primero la conoces y luego decides si la quieres o no.
Mientras, aparta las manos de las empleadas. Te eduqu mejor que para
que coquetees con una mujer que ya est prometida.
Tena que sacar Zachary esa carta?
Hunter levant los brazos en seal de derrota, o empez a hacerlo hasta
que casi se le cay el cerdito.
Muy bien gru antes de marcharse y dar la vuelta hacia la parte
posterior de la casa. Debera haber ido por el otro lado. Su padre se asom
a la baranda cuando Hunter pas por su lado.
Tal vez la chica Warren tampoco quiera casarse contigo. No lo has
pensado? Tal vez te ests subiendo por las paredes por nada. Aunque eso ya
lo veris vosotros cuando ella llegue aqu.
Hunter sigui su camino sin responder. No le gustaba discutir con su
padre. l ya saba que a fin de cuentas la decisin final sera suya. Zachary
se lo haba dejado claro. Hunter ni siquiera debera intentar solucionarlo
antes de conocer a la chica Warren. Simplemente habra sido bonito tener
paz sin un lmite de tiempo, de modo que sus vecinos no se alzasen en
armas cuando l finalmente rompiera ese estpido compromiso
matrimonial.
Al regresar de la porqueriza no encontr a Jennifer en la cocina.
Bastara mirarla una sola vez para superar aquel enfado, de eso estaba
seguro. Y lo super cuando entr en el comedor y la encontr poniendo el
asado en la mesa y al resto de su familia ya sentada. Ella pas por su lado
de vuelta a la cocina. Como Zachary estaba mirndolo con una ceja
arqueada, Hunter logr no seguirla con la mirada y se sent a la mesa.
De modo que se sorprendi al or que su padre, mientras se levantaba
para cortar el asado, deca:
Ve a buscarla. Huele como que esta noche lo ha hecho bien. Puede
empezar a compartir las comidas con nosotros como haca Ed. Y tal vez
pueda ensearos algunos modales que habis olvidado desde que vuestra
madre guarda cama.
Aquello era una concesin para Hunter, que asinti con la cabeza antes
de dirigirse a la cocina. Jennifer estaba junto al fregadero, de espaldas a l,
y cuando oy sus pasos mir por encima del hombro.
He olvidado mencionar que guardis un poco para el resto de
nosotros. No quera estropear la presentacin cortando la carne antes.
Hunter sonri.
Supongo que la nota de No tocar
era para ti misma, entonces.
Tiffany se rio.
No, pero es que... Qu pasa?
El alegre sonido de su risa lo haba dejado boquiabierto. Nunca antes
haba odo su risa? Bueno, s la haba odo, pero no le haba afectado de
aquella manera. Cmo era posible que pudiera ser incluso ms bonita?
Por fin Hunter recuper el habla.
Tu risa te hace resplandecer. Te ilumina como una vela. Ponme mala
cara, Jenny, para que pueda volver a moverme.
Contrariamente, ella volvi a rerse, al parecer pensando que bromeaba.
Hunter no estaba seguro de estar bromeando, pero ella se haba vuelto
hacia el fregadero cuando le dijo:
Ve y come mientras est caliente.
Hunter se aclar la voz.
Pues entonces tendrs que volver al comedor para que eso ocurra.
Sgueme, Pelirroja. Pap no comer hasta que t te sientes a la mesa.
Tiffany se gir e incluso dio algunos pasos antes de pararse para
observar:
No es apropiado que los empleados se sienten a la mesa con la
familia. Las criadas cenan con vosotros?
No, pero t no eres exactamente una criada. Y Ed el Viejo coma con
nosotros, igual que Degan. Adems, pap cree que nos puedes ensear
modales a los jvenes. O sea que se acab la discusin.
Hunter volvi a su silla, dejando para ella la eleccin de seguirlo. En
realidad, no se fiaba de s mismo si la tocaba, ni siquiera la mano. Pero
Tiffany entr unos segundos ms tarde, sin la ms mnima seal de
vergenza que la mayora de los criados sentiran al ser invitados a la mesa
familiar. Se comportaba como si fuera la reina del lugar. Bien mirado,
aquella muchacha no tena ni un pelo de servil ni jams lo haba tenido. A
Hunter no le sorprendi.
Jennifer Fleming era consciente de lo que vala.
Se detuvo detrs de la silla vaca justo enfrente de Hunter. No la toc.
Leccin nmero uno. Hunter empez a rer, simplemente no pudo evitarlo.
La cosa empeor cuando Cole, Degan y John se levantaron para apartarle el
asiento.
Pero Cole fue el ms rpido y el que estaba ms cerca y tir de la silla
haca atrs.
Tiffany le correspondi con una sonrisa de agradecimiento que hizo
sonrojar a Cole. Zachary segua cortando el asado, y como tardaba tanto,
Hunter tuvo la sensacin de que su padre tema estropearlo y decepcionar a
la cocinera. Los dems empezaron a pasarle los platos.
No hablis todos a la vez dijo el patriarca.
Algunas risas nerviosas y carraspeos siguieron a sus palabras. Jennifer
inici una conversacin para que no se sintieran tan incmodos con su
presencia, viendo que era ella la causa de sus nervios. Era su vestido.
Sencillamente no pareca una empleada con aquellas prendas tan
elegantes y sentada tan correctamente, era como si tuvieran a una dama
rica a la mesa. Y ninguno de ellos estaba acostumbrado a eso. Ni siquiera
su padre.
Tal vez alguno de ustedes podra contarme algo ms acerca de
Nashart?
La seora Callahan dijo que el pueblo no exista cuando su familia se
mud aqu. Que no era ms que un puesto comercial.
S, no haba nada ms respondi Zachary. Y durante mucho
tiempo, adems.
Pero estar tan lejos de los mercados para su ganado no complicaba el
negocio?
Pues no era un factor decisivo, ya que esperbamos que tardaramos
unos aos en volver a tener un rebao numeroso. Solo trajimos con
nosotros cien cabezas y perdimos la cuarta parte en el viaje.
Tan penoso result?
La verdad es que no. Realizamos la mayor parte del trayecto por ro,
primero por el Misisipi, luego por el Misuri hasta Fort Union. Eso est
muy lejos de aqu, pero mientras que el Misuri sigue hacia el oeste y los
barcos de vapor viajan actualmente por esa ruta, por aquel entonces no lo
hacan.
Por qu no se establecieron cerca de Fort Union?
Zachary solt una risita.
Mi padre quera vivir an ms aislado. Ya habamos hecho fortuna
como rancheros en Florida, donde estn ubicados algunos de los ranchos
ms antiguos del pas. La verdad es que all se haba desmandado
demasiado el robo de ganado. Muchos ranchos y muy cerca unos de otros.
Y queramos huir de eso...
entre otras cosas. De modo que no buscbamos una regin muy poblada,
sino todo lo contrario. No obstante, tampoco podamos alejarnos
demasiado del agua, de modo que seguimos el ro Yellowstone. No
podamos navegar porque corra hacia el norte, hacia el Misuri, pero nunca
nos apartamos demasiado de l o de sus afluentes. El arroyo que fluye
cerca de aqu casi todo el ao y alimenta el lago fue la causa de que
echramos races aqu, eso y encontrar la senda de los tramperos hacia el
puesto comercial de la regin.
Casi todo el ao? pregunt Tiffany.
A veces se seca a finales de ao; un ao se sec el cauce entero
respondi John mientras Zachary empezaba a repartir los platos servidos.
Aqu en invierno debe de helar, no? pregunt ella. De dnde
saca el agua entonces el ganado?
Rompemos el hielo de las orillas del lago para las vacas que son
demasiado tontas para chupar la nieve se atrevi a intervenir Cole.
Jennifer asinti con la cabeza.
Y as, cundo naci como tal el pueblo de Nashart?
A eso pueden responder mis muchachos. Yo voy a compartir esta
deliciosa cena con Mary dijo Zachary mientras coga dos platos repletos
para salir del comedor.
Jennifer mir alrededor, esperando una respuesta, aunque Hunter not
que haca lo posible por no mirarlo a l. De todos modos, fue l quien
respondi.
Con el surgimiento de nuestro rancho cerca del puesto comercial, no
tard demasiado en construirse un saln.
Aun as, por lo que s, durante algunos aos ms solo hubo esas dos
edificaciones. No haba el suficiente trfico por aqu para justificar ms...
Vaya, por aquel entonces no haba ms que tramperos e indios.
Y qu cambi eso?
El oro. Antes de que descubrieran oro en la parte occidental del
territorio, Nashart era apenas un puado de edificios. Empez a llegar
gente afectada por la fiebre del oro de todo el pas y de todas las clases
sociales, la mayora demasiado tarde, ya que entonces las noticias viajaban
muy lentamente. Alguna gente del Este pas por aqu de camino a hacerse
rica porque por entonces ya habamos llevado vacas unas cuantas veces a
Fort
Union, de modo que haba una senda bastante buena entre aqu y all. Y
luego volvieron a pasar por aqu de vuelta a casa cuando la cosa no les
sali bien.
Y se quedaron?
Algunos s. Vieron que se estaba construyendo. El puesto comercial
ya se estaba convirtiendo en un almacn general para aprovechar el
creciente trfico que pasaba por aqu. Y el progreso puede ser tan
contagioso como la fiebre del oro. Pronto surgieron pequeos negocios que
no costaba demasiado poner en marcha, como la barbera, la lavandera, la
carpintera, entre otros.
Y fue entonces cuando Nashart
pas a ser un pueblo de verdad?
S, aunque todava no era ni una cuarta parte de lo que es hoy.
Continu creciendo, solo que ms lentamente hasta que lleg una lnea de
diligencias.
No me sorprendi ver lo que ocurra a pesar de haberse acabado la fiebre
del oro. Butte, Helena e incluso Virginia City se hicieron tan grandes que
ya atraan a nuevos negocios en vez de a nuevos buscadores de oro.
Hunter haba hablado tanto que se sorprendi al descubrir que solo
quedaban Jennifer y l sentados a la mesa. Decidi llevar la conversacin
hacia temas ms personales, ahora que estaban solos, pero ella tambin se
percat de la situacin y se levant para marcharse.
Aunque lo hizo educadamente, terminando la conversacin con una
reflexin.
Me pregunto si este territorio llegar alguna vez a ser un estado o no
ser ms que pueblos fantasmas cuando se agote todo el mineral.
Subestimas el poder del ferrocarril.
Ahora ya hay pueblos que no son solo mineros, y surgirn cada vez ms
junto a las vas del tren. Hunter se levant para seguirla, sintiendo el
impulso de no perder todava su compaa. Deja que te ayude a limpiar.
No!
rehus ella, tal vez demasiado bruscamente, as que se corrigi.
Quiero decir que ya tengo a Andrew para ello. Y tenemos que empezar a
hacer el pan para maana.
Solo nos molestaras.
Siempre viene bien una ayuda dijo l frunciendo el ceo.
No si es una distraccin. Por su tono, pareca que empezaba a
sentirse molesta. No quiero pasarme toda la noche en la cocina, gracias.
Se sonroj en cuanto lo dijo, recordando la noche anterior. Aquel da
apenas haba podido pensar en otra cosa. Aunque si quieres ayudar,
podras preparar un caballo para que pueda montarlo yo maana.
Hunter sonri. Lo consideraba una distraccin!
As que querrs venir a montar conmigo?
No, es que tengo que ir al pueblo a recoger la ropa que encargu.
Andrew
puede acompaarme.
Creo que ya qued claro que no iras a ninguna parte sin m.
Vale! resopl ella, y se alej haciendo aspavientos.
Hunter se rio para s mismo. Sin duda Jennifer tena un problema cuando
no le salan las cosas como ella quera. Vivir con esa mujer no sera
sencillo. Vivir con ella... realmente pensaba en un futuro tan lejano?
38
A Tiffany le hizo gracia que Hunter no se hubiera salido con la suya
sobre su excursin a Nashart. Pareci bastante contrariado cuando Degan
insisti en seguirlo a todas partes una vez ms.
Pero ella estaba contenta de volver a cabalgar y se visti adecuadamente
con su nico traje de montar restante. Hecho de terciopelo verde
esmeralda, era un poco caluroso para el tiempo que haca y le faltaba el
esplndido sombrero que haca juego con l, pero ninguno de sus
sombreros haba sobrevivido al viaje en tren. Esta vez no tena ninguna
intencin de quedarse en el pueblo ms tiempo del necesario, as que ni
siquiera iba a arriesgarse a parar a visitar a Anna.
Llegar y marcharse, para no tropezar con ninguno de sus hermanos, ese
era su plan para aquel da.
Solo dos paradas asegur a los dos hombres que la escoltaban, uno
a cada lado, cuando los tres entraron cabalgando por la calle principal.
Primero tengo que enviar otra carta, aunque solo ser un momento.
Otra carta? se extra Degan.
A mi novio minti Tiffany.
Qu esperabas dijo Hunter, y dio media vuelta, dirigindose en la
otra direccin.
Degan suspir girando la vista hacia Hunter.
Podra haber mentido.
Y s que haba mentido! Y volvi a hacerlo cuando replic:
No, no podra. Necesita que le recuerde que tengo novio.
Entendido.
Tiffany envi la carta a su madre y volvi a montar en su caballo tan
rpido como haba dicho. Y volvi a desmontar igual de rpido cuando
divis a su hermano Roy al otro lado de la calle.
La estaba mirando directamente? Dios santo, rog que no. Escondida al
otro lado del animal, con la cabeza gacha, camin as con el caballo,
tratando de llegar hasta una callejuela entre dos edificios para escurrirse y
dar la vuelta por la calle de atrs hasta la casa de la seora Martin.
Qu haces? le pregunt Degan mientras la segua, todava
montado.
Tratando de quitarme un calambre en la pierna.
Habra jurado que el calambre lo tenas en el cuello.
Te ests escondiendo de alguien?
Qu dice? Solo vigilo dnde pongo los pies.
Tiffany complet la huida sin incidentes, volvi a montar rpidamente y
cabalg por detrs de las casas de la calle principal hasta la de la seora
Martin. El corazn, sin embargo, todava le palpitaba. Tendra que dejar de
ir al pueblo, se dijo.
Era demasiado arriesgado.
Degan esper delante con los caballos. Agnes ya tena el pedido de
Tiffany empaquetado y a punto para entregarlo, solo tena que ir a buscarlo
a su taller. Tiffany se pase con nerviosismo, esperando a que la costurera
regresara. Roy no la haba visto, pero le haba ido por los pelos. Y de
repente se qued paralizada. No era Agnes la que volva por el pasillo
hacia ella. Roy s que la haba visto, y pareca furioso. Y, santo cielo,
cmo haba crecido!
Te lo puedo explicar!
Roy no estaba interesado en explicaciones, la cogi de una mano y la
arrastr al exterior de la casa por la puerta de atrs. Tenan casi la misma
edad, l era diez meses y medio menor, pero ya era tan alto como su
hermano mayor, Sam, que meda como mnimo un metro ochenta. Y era
fuerte. Era extrao que no hubiera derrotado a Cole en aquella pelea. Tal
vez s que lo haba hecho y se haba dejado amoratar un ojo para presumir.
Era demasiado fuerte!
No haba manera de desasirse de l.
Me ests haciendo dao dijo cuando llegaron al patio de atrs.
Eso s que funcion. Roy la solt, dio media vuelta y le espet:
Qu diablos ests haciendo con ese pistolero? Trabaja para los
Callahan!
Tiffany hizo una mueca antes de susurrar:
Ya lo s. Y yo tambin.
S, claro...
Es complicado, Roy. No tengo tiempo para explicrtelo, pero ve a
buscar a Sam. l sabe qu estoy haciendo y por qu. Pero no le digas a
nadie ms que me has visto.
Es una broma?
repuso volviendo a asirle la mano. T te vienes a casa conmigo.
Tiffany clav los tacones en el suelo.
No, no voy!
Por supuesto que no va a ir dijo calmosamente una tercera voz en
un tono letal.
Ambos miraron a un lado y vieron a Degan caminando lentamente hacia
ellos desde el patio lateral. Y haba desenfundado la pistola!
Tiffany palideci y se puso de un brinco delante de su hermano, dndole
la espalda a Degan. Con un susurro desesperado, le dijo a Roy:
l no sabe quin soy, pero me proteger. No estropees lo que estoy
haciendo. Vete. Busca a Sam. Y no hables con nadie ms de esto o... o
jams te perdonar.
Por un brevsimo instante, Roy pareci herido por sus palabras, pero
luego le lanz una mirada fulminante a Degan antes de alejarse airado.
Tiffany esperaba que fuera a hablar con Sam
enseguida.
Pero otro manto de culpabilidad se pos en sus hombros porque Roy se
haba enfadado con ella, que no haba podido explicarse. Aunque la culpa
dej paso al horror cuando Degan dijo:
Warren.
Roy se gir despacio, con el mentn desafiante mientras miraba a
Degan.
Tiffany habra estrangulado a su hermano por su bravuconera cuando
dijo:
Me hars callar de un tiro?
Ya estaba a punto de volver a interponerse entre Roy y Degan cuando
este ltimo replic:
Es una posibilidad... o tambin podra convencer a Pearl para que deje
de verte. Dime, qu prefieres?
Una serie de emociones cruzaron el rostro de Roy ira, confusin y
frustracin antes de replicar:
Y eso a ti qu te importa?
Simple lealtad hacia mi patrn.
Callahan est decidido a contarle a tu padre que la seorita Fleming
trabaja para l. Pero dejaremos que lo haga cuando l lo considere
oportuno.
Ninguno de los dos patriarcas tiene por qu saber de este incidente, que
solo avergonzara a la seorita Fleming.
Roy volvi a mirarla fijamente. La expresin de Tiffany era una splica.
l todava poda desenmascararla y probablemente estaba pensando en
hacerlo, porque la mir largamente.
Tiffany iba a tener que ver a su padre antes de irse del territorio, tanto si
quera como si no, pero maldita sea, as no, no llevada a casa a rastras por
un hermano enfurecido.
Pero, finalmente, Roy suaviz su actitud agresiva y le dijo a Degan:
Ella ya me ha pedido que no diga nada y no lo har. Por ella, no por
tus amenazas.
Muy bien contest Degan. No hagas que me arrepienta de fiarme
de ti en este asunto.
Roy solt un bufido y se march.
Degan enfund la pistola. Ahora que el peligro ya haba pasado, Tiffany
lo mir.
Realmente le habra disparado?
Por una broma? Por supuesto que no.
Lo ha dicho en serio, que tampoco le va a contar a Zachary nada de
esto?
Se lo contar el da que cabalgue hasta el rancho Warren para
regodearse.
No voy a permitir que lo dejen en ridculo durante ese encuentro. Pero
de momento, no le veo mucho sentido a mencionarlo.
Es usted un hombre leal, verdad?
Degan se limit a acompaarla a los caballos. Qu hombre tan
complejo...
Pareca seguir sus propias normas.
El resto de la semana transcurri lentamente, mientras Tiffany esperaba
la respuesta de su madre, aunque todava era demasiado pronto. Pearl
volvi al trabajo esa semana y justo a tiempo, ya que Tiffany haba vuelto
a estornudar aquella misma maana. Fue un primer encuentro
desagradable.
Pearl entr sin prisa en la cocina, le ech una mirada a Tiffany en su
espantosa ropa nueva de trabajo y le dijo acusadoramente:
Me has robado la ropa?
Como llevaban el mismo estilo de falda y blusa, Tiffany comprendi el
error de la mujer. La criada era mucho ms curvilnea que Tiffany y
rellenaba la blusa escotada provocativamente.
Tiffany no tuvo ninguna duda de que Pearl llevaba ese tipo de blusa
porque la ayudaba en sus seducciones. Con un pelo negro y suelto sobre los
hombros y ojos grises, era bonita en su sencillez.
Ahora que la vea de cerca, Tiffany comprendi por qu Hunter poda
sentirse tentado por Pearl.
Cuando le encargu ropa nueva de trabajo a la seora Martin
explic no especifiqu el estilo. Es evidente que utiliz la tuya como
patrn. Te aseguro que jams vestira algo tan sugerente si pudiera elegir.
Pero Tiffany tambin haba rellenado aquel escote ridculamente bajo.
Haba tardado lo suyo en el cuarto de costura para que Mary confeccionara
un entreds que cubriera la parte superior del pecho. Iba abrochado detrs
del cuello y metido dentro del corpio.
Haba tenido que abandonar la blusa camisera porque se veran los
tirantes debido a que las mangas cortas colgaban por debajo del hombro.
Pero Pearl haba captado el insulto, intencionado o no, y replic con
enojo:
Mantente lejos de Hunter, es mo!
Tiffany no estaba muy segura de a qu vena todo aquello, pero dijo:
Tuyo?
Pertenece a mi cama.
Horrorizada de estar discutiendo de algo tan ntimo con una
desconocida, Tiffany repuso secamente:
Ya tengo novio.
Mejor, y procura seguir as.
Avergonzada y entornando los ojos verdes, Tiffany dijo:
Soy la nueva cocinera. Preparar tu comida. Tal vez ser mejor que lo
tengas en cuenta.
Como amenaza de represalia, aquella result bastante intrascendente, y
Tiffany se enfureci por no haber pensado nada mejor. Aquel era el nico
motivo por el que se senta enfadada aquel da, se asegur a s misma.
Aunque si Hunter hubiera aparecido antes de que se calmara, habra
recibido una bronca a cuenta de su amante.
Quien s que apareci fue Degan, y Tiffany segua demasiado enfadada
como para darse cuenta de que no deba contrselo, ni siquiera a l,
especialmente a l. No obstante, Degan aport cierta luz sobre una cuestin
que la preocupaba.
Bah. Hunter no le interesa. Lo que quiere es ser la seora de una casa
como esta. Cosa que jams ocurrir aqu mientras viva Mary Callahan, as
que Pearl hara mejor en buscarse al chico Warren como marido. Ni
siquiera estara trabajando aqu si la hubieran contratado all. Es en Roy
Warren en quien tiene puestas esperanzas de matrimonio.
Tiffany ya se haba temido que su hermano tena alguna relacin con la
criada, pues Degan haba utilizado a Pearl como amenaza contra Roy
Cuando se librase de todo aquel lo, tendra que advertirle contra aquella
mujer desabrida, confabuladora e infiel. La escuchara, tan enfadado
como estaba ahora con ella? O ya era demasiado tarde? Se pregunt qu
poda estar haciendo Roy en el pueblo a media semana, puesto que Pearl
estaba en el rancho Callahan.
Al da siguiente, el cerdito volvi a presentarse en la casa, aunque esta
vez en brazos de Jakes, y el cocinero de campaa estaba enfadado por ello.
Jams deberas haber hecho amistad con este animalejo. Por tu culpa,
ahora llora porque no puede salir.
Le has puesto ms tablas a la valla?
Tuve que hacerlo gru Jakes. Nunca haba tenido ningn
problema con los cerditos hasta que te olieron a ti.
Toma, ahora es tuyo.
Jakes le endos el animal y se larg.
Tiffany se qued sorprendida, aunque no disgustada. Nunca antes haba
tenido una mascota, y aquella pareca ejercer un efecto calmante sobre ella.
Por supuesto, ahora que el cerdito era su mascota, tendra que ponerle un
nombre. Se decidi por Maximilian, un nombre de alcurnia para
contrarrestar su amor natural por el barro. Pero un beneficio todava mayor
de aquel regalo inesperado era que tener al cerdito todo el da entre los pies
en la cocina alejaba de ella a Pearl. La criada le tena algn tipo de
aversin al animal, pues se alejaba con que el cerdo solo la mirara, como si
le tuviera miedo.
Las artes culinarias de Tiffany siguieron mejorando esa semana, aunque
resultaba difcil superar aquel asado que haba hecho. Todo el mundo se lo
agradeci al da siguiente.
Sorprendentemente, empez a divertirse cocinando bueno, no la parte
de cocinar, ya que los das cada vez eran ms calurosos y la cocina tambin
. Sudar era una nueva experiencia espantosa! Pero experimentar con las
especias era divertido. Solo que reservaba los resultados para las comidas,
a las que faltaba la mayor parte de la familia. Y tomaba notas!
Incluso eso era divertido. Estaba creando sus propias recetas! Y todo lo
que saba bien pasaba a los mens de la cena.
Hunter no baj al pueblo el siguiente sbado por la noche con el resto de
los hombres. Se qued en casa para ensearle a Tiffany a jugar al pquer,
algo que podra haber hecho cualquier noche, pero utiliz la excusa de que
los sbados eran los nicos das que jugaba al pquer, as que tena que ser
aquella noche o nunca.
Tiffany no lo haba querido. Pasar una velada nocturna juntos no crea
que fuese una buena idea, teniendo en cuenta que ya lo vea demasiado
cada da.
Incluso haba empezado a reunirse con ella en el porche al atardecer para
contemplar la puesta de sol, sentndose amigablemente en el columpio con
ella y Maximilian, no siempre hablando, aunque, cuando lo haca, siempre
la haca rer. Pero aquella noche la haba persuadido de jugar a las cartas.
Utilizaron la mesa de pquer del saln. Estaban solos en aquella sala de
techo alto, lo que haca que sus risas tuvieran un eco fuerte, tan fuerte que
Zachary les grit desde lo alto de la escalera que bajaran la voz. Tiffany
fue incapaz de ganar una sola partida, y empez a sospechar que Hunter
haca trampas. E incluso eso le result divertido!
Tena que dejar de divertirse con aquel hombre. No debera sentirse tan a
gusto en su compaa cuando le echaba el lazo con su sentido del humor.
Le echaba el lazo. Eso era tambin otro recuerdo divertido. Tiffany le
haba echado el lazo a una vaca!
Ocurri el da que Hunter la invit a montar. l le dej elegir qu
direccin tomar. Ella quera ver los daos que la mina de cobre estaba
causando en los pastizales, de modo que cabalgaron hacia el este. Los
Callahan no haban exagerado. La hierba en la quebrada donde estaba el
campamento minero estaba negra de holln. El socavn haba creado un
enorme agujero en el suelo.
No se acercaron al borde hasta que oyeron a la vaca. Otra ms que haba
quedado atrapada en el profundo agujero. Por suerte, esta solo haba cado
en un saliente a un metro de profundidad y estaba all atrapada. No pareca
herida, pero no podra salir sin ayuda.
Hunter desmont y agarr la soga que llevaba enganchada a la silla.
Cuando ella vio que iba a echarle el lazo al animal, en vez de dejarlo caer
simplemente encima de su cabeza, record que Mary le haba contado
cunto le gustaba echarle el lazo a las terneras extraviadas y le pidi a
Hunter si poda probarlo. l se sorprendido, pero le ense a hacerlo. Su
madre tena razn. Era divertido una vez que le pillabas el truco y dejabas
de lacearte t misma en vez de la cabeza de la res.
Eso retras su vuelta al rancho. Ya era la puesta de sol y Tiffany empez
a distanciarse de Hunter mientras observaba el cielo.
Presta atencin le dijo l, o prefieres que te coja las riendas para
guiarte?
Tiffany le sonri.
Lo siento, es que todo esto es muy bonito, y las puestas de sol son
espectaculares.
Hunter se rio.
Ya me imaginaba que te gustaran.
Cuando has vivido con ellas toda la vida como yo, dejas de fijarte tanto.
Qu suerte que tienes. En la ciudad, con edificios todo alrededor,
nunca llegas a ver el horizonte. Tal vez un reflejo rosado en lo alto del
cielo al anochecer, pero nada parecido a esto.
Un final perfecto para un da agradable. Aunque pensarlo la perturb un
poco. Cundo haba empezado a gustarle pasar el rato con Hunter? No
llevaba all ni siquiera dos semanas, aunque ya se acercaba. Lo que no se
acercaba era encontrar una solucin pacfica para la enemistad que no
incluyera el matrimonio. Hunter poda, estaba en su mano.
No pudo quitarse aquella idea de la cabeza mientras dejaban los caballos
en el establo. Y cuando caminaban de vuelta a la casa, le pregunt:
Has pensado alguna vez en alcanzar una tregua permanente con
vuestros vecinos sin tener que casarte con una de ellos, ya que dijiste que
no queras casarte?
Yo no he dicho que no quiera casarme, solo que no con ella.
Incluso aunque fuera hermosa?
Hum, bueno, me han dicho que su madre era guapa.
Y la hija probablemente tambin lo sea, pero eso no importa, no
cuando he vivido con este odio hacia su familia toda mi vida. Y no creo
que haya nada que pueda hacerlo desaparecer. En el fondo siempre existir,
debajo de la superficie. Cualquier cosa que ella hiciera mal probablemente
sera un detonante, y ni siquiera sera culpa suya.
De repente, Hunter pareci sorprendido. Esto no se lo haba contado
nunca a nadie, lo de este temor en concreto.
Tiffany se apresur a entrar en la casa.
Ojal tampoco se lo hubiera contado a ella.
39
Otra comida lograda hizo que Tiffany subiera aquella noche la escalera
con una media sonrisa en los labios.
Todava era temprano. Pens en escribirles cartas a sus amistades de
Nueva York. Poda pedirle a alguien que las enviara por ella. No poda
contar a sus amistades en qu haba estado ocupada, pero s cosas ms
positivas acerca de Montana, siempre que no se las contaran a su madre.
Rose tena que seguir pensando que su hija aborreca todo lo que tuviera
que ver con ese territorio.
Tiffany imaginaba que a aquellas alturas su madre ya habra recibido su
segunda carta. Haba medio esperado un telegrama inmediato con un
simple Vuelve a casa, aunque probablemente su madre querra expresar
su opinin ms articuladamente en una carta. Rose tendra cosas que
recriminarse a s misma, disculpas que pedir, aunque con suerte no un
Ests segura?. Tiffany todava tema que Rose hiciera lo que haba
hecho Sam: tratar de convencerla de que simplemente haba tenido mala
suerte al presenciar tanta violencia en tan poco tiempo. Tal vez s que era
mala suerte, pero eso no le iba a hacer cambiar de opinin.
Se desat el pelo y se puso uno de sus camisones nuevos para estar
cmoda antes de empezar con sus cartas. Al menos, la seora Martin le
haba hecho dos camisones normales, uno de manga larga para el invierno
y otro de manga corta para el verano. Aunque no iba a estar all para el
invierno, as que cort las mangas largas para poder utilizar ambos ya.
Se quit el entreds de la blusa y se acerc al espejo del armario ropero
para mirarse. No debera haberlo hecho.
Con el pelo suelto sobre los hombros y aquella estpida blusa, ni
siquiera se reconoci. La imagen hizo que se sonrojase y cerrara el armario
de un portazo.
Eso jams habra ocurrido si los hombres no le hubieran metido prisas
aquel sbado en que encarg la ropa.
Habra podido pasar unos minutos ms eligiendo sus propios diseos
bueno, habran sido mucho ms que unos minutos, con lo exigente que era
ella. Pero realmente debera haberle devuelto las blusas a la seora
Martin, y lo hara si no tuviera tanto miedo de arriesgarse a ir al pueblo.
Volvi a la cama para terminar de desvestirse, pero se detuvo a medio
camino cuando alguien llam a su puerta. Santo cielo, y ahora qu? Le
vinieron a la cabeza una serie de desastres, incluida la idea de que fuera
algn miembro de su familia quien aporreaba la puerta, cosa que la hizo
correr a la puerta y abrirla.
Pero era Hunter, que pareca muy preocupado. Ni siquiera dijo nada,
simplemente la cogi de la mano y empez a tirar de ella por el pasillo.
Tiffany oli por si haba humo. No. No se le ocurri nada ms que
pudiera hacerle correr de aquel modo. A medio bajar la escalera, le
pregunt:
Adnde me llevas?
l no se par, ni siquiera mir atrs, pero respondi:
Acaba de llegar Caleb al galope y, Dios mo, parece presa del pnico.
Necesita a una mujer y rpido, y t eras la que tena ms cerca.
Qu?
Para su mujer Shela. Esta noche va a tener al beb, pero el mdico no
est en el pueblo.
Y no se puede esperar?
Aunque Hunter tambin pareca presa del pnico, logr rerse.
No; te aseguro que no puede esperar.
Pero yo no s nada de partos!
Ni falta que hace. Shela s que sabe.
Este es su segundo. No te lo coment la semana pasada? Solo tienes que
estar all para coger al beb cuando salga.
Caleb conoce a su esposa...
ntimamente. Entonces, por qu no puede hacerlo l?
Sera lo normal, no? Pero lo intent con el primero y se desmay
antes de que saliera. No, Caleb no sirve para esto.
Y qu le haca pensar a Hunter que ella no se desmayara? Solo porque
era una mujer? Era otra de esas situaciones en las que aquellos hombres
crean que una mujer poda apaarse mejor gracias a su instinto femenino
natural?
Probablemente.
Llegaron al establo antes de que Tiffany recordase lo que llevaba puesto
y sus mejillas se encendieran.
No voy vestida para ir a ninguna parte. Djame volver a cambiarme.
Ahora no hay tiempo, Pelirroja.
Al menos necesito una chaqueta! O la tuya. S, ya servir.
Hunter le lanz su chaqueta y luego la subi a un caballo. Alguien ya
haba ensillado dos. Caleb deba de haber despertado a un jornalero para
que lo hiciera mientras l volva a su casa a toda prisa.
He enviado a Cole al pueblo por si el mdico hubiera regresado antes
de lo previsto dijo Hunter. Pero es poco probable, porque siempre
suele retrasarse.
Tiffany se puso la chaqueta antes de coger las riendas. Segua sin querer
tomar parte en aquello.
Por qu no has ido a buscar a Pearl o Luella, en vez de a m? Seguro
que saben mucho ms...
No poda la cort l mientras montaba. Luella visita a sus viejos
dos veces a la semana. Esta noche es una de ellas. Y Caleb no permitira
que Pearl se acercase a su casa despus de que se le insinuara cuando Shela
estaba embarazada de ocho meses de su otro hijo. Eso te deja solo a ti.
Menuda fresca!
Con cuntos hombres se estaba acostando Pearl?
Tiffany tena que advertir a Roy antes de que sucumbiera a sus
artimaas.
Salieron al galope. La luna sobre un horizonte sin nubes iluminaba la
estrecha senda. Tiffany perdi la cuenta de los destellos de relmpagos que
rasgaban el cielo nocturno hacia el noroeste. Estaban tan lejos que la
tormenta que anunciaban podra disiparse antes de llegar al rancho de la
Triple C, el de los Callahan.
No dejaba de preguntarle a Hunter cunto faltaba, aunque l no la oa
porque iban a galope tendido. Y sus nervios aumentaban en consonancia.
No podra hacerlo. No tena la mnima experiencia ni conocimientos,
estaba segura de que se desmayara igual que Caleb, y entonces quin
ayudara al beb?
Se qued paralizada por el miedo cuando llegaron a la cabaa. Hunter
tuvo que tirar de ella para bajarla del caballo y empujarla dentro. Lo
primero que oyeron cuando entraron en la habitacin fue el llanto de un
beb. El alivio de Tiffany fue instantneo!
Parece que te has librado, Pelirroja! dijo Hunter acercndose a la
puerta.
Caleb la abri en ese instante. No era alto, pero s bien parecido y de
edad similar a la de Hunter, lo que explicaba por qu Pearl haba tratado de
tentarlo cuando no iba a sacar nada de l que no fuera sexo. Caleb llevaba
un fardo en un brazo y sali de la habitacin, cerrando la puerta tras de s.
Esta vez es un nio dijo orgulloso y con una sonrisa radiante. No
saba que Shela estaba tan a punto.
Tuvo una falsa alarma la semana pasada, pero dej de tener dolores
antes de que llegase yo a casa, de modo que no me dijo nada, la muy
insensata. Y esta vez ha credo que tambin era una falsa alarma, as que
no me lo coment cuando vine a comer al medioda. Me horroriza pensar
que esto podra haber pasado mientras yo estaba cabalgando en busca de
ayuda.
Mi madre me dijo que solo la primera vez dura eternamente
observ Hunter. El resto salen ms fcil y rpidamente. Al menos eso le
pas a ella.
Y no podras habrmelo dicho? replic Caleb.
Hunter se encogi de hombros.
Imagin que Shela ya lo sabra.
Otra vez con las mismas, dando por hecho que las mujeres lo saban
instintivamente todo sobre los asuntos del hogar y la familia. Tiffany puso
los ojos en blanco. Hunter tard un momento en presentrsela a Caleb. Ella
pregunt:
As que no ha hecho falta que nadie cogiera al beb?
Caleb sonri tmidamente.
Esta vez he conseguido no desmayarme, de tan asombrado que estaba
cuando llegu a casa y Shela me grit: Ven aqu, deprisa, mueve el
trasero! Ambos hombres soltaron una carcajada. Le importa,
seorita?
dijo entregndole el fardo antes de que ella pudiera responder. Ya
lo he limpiado bien, pero quiero ver cmo est Shela. La pobrecilla se
estaba durmiendo.
Caleb volvi al dormitorio. Hunter se dirigi a la puerta, diciendo:
Supongo que estaremos aqu un buen rato, as que voy a atar los
caballos. Vuelvo enseguida.
De repente, Tiffany se qued sola con un beb. Curiosamente, esta vez
no se asust, y se puso a caminar lentamente por la sala. No haba
demasiado espacio para hacerlo. Aquella casa era ms como haba
imaginado que sera la de los Callahan, menos los troncos de las paredes.
Era una sala grande y abierta con muebles de saln en una esquina, una
mesa de comedor en otra y una cocina en una tercera, con dos dormitorios
apretados en la ltima esquina. No haba cocina de lea, y probablemente
era por eso que el hogar todava estaba encendido y le daba un calor
agobiante a la sala.
Era suficientemente grande para una familia pequea, y tena un aspecto
acogedor, con tapetes de ganchillo por doquier, incluso algunos pequeos y
redondos debajo de las baratijas.
Finalmente se sent en el sof y apart un poco la manta cuando el beb
hizo un ruidito. Era tan diminuto! Y curioso de ver, sin ningn pelo y la
cara casi roja.
Mova las manos, al menos la que quedaba fuera de la manta, aunque
tena los ojos cerrados. Era adorable y Tiffany empez a susurrarle
tonteras, y as la pill Hunter cuando volvi.
Sers una buena madre susurr para no molestar al beb. Tiffany
sonri al mismo tiempo que se ruborizaba.
Supuso que algunas cosas s les salan a las mujeres espontneamente.
Creo que est despierto dijo. No estoy segura, porque no abre los
ojos.
Hunter se sent junto a ella para echarle un vistazo al beb, tan cerca que
sus hombros se tocaron. l tambin sonrea. Le gustaban los bebs?
Deja que vaya a ver cmo est la nia aadi Hunter. No creas
que tiene mucho ms de cuatro aos. Tal vez est echada en la cama
asustada, despus de tanto grito.
Qu gritos?
Un parto puede ser muy ruidoso.
Hunter volvi a desaparecer, aunque volvi en un periquete.
Ya deba de estar dormida, o ha vuelto a dormirse ahora que hay
silencio.
Tiffany asinti con la cabeza y se levant.
Puedes sostenerlo un momento?
Con esta chaqueta y una manta en los brazos, tengo la sensacin de que
voy a derretirme, aqu hace mucho calor.
S, por supuesto dijo l, y cogi al recin nacido.
Tiffany se quit rpidamente la chaqueta, la dej en el respaldo del sof
y volvi a tender los brazos para recuperar al beb. Hunter no se movi,
mirando fijamente sus pechos medio descubiertos. Ella haba llevado la
chaqueta abrochada, de modo que l no haba visto lo que llevaba puesto
hasta ese momento.
Ella haba credo que podra quitarse la chaqueta sin sonrojarse, pero
estaba equivocada.
Ya te haba avisado que no iba vestida para ir a ninguna parte.
Se acerc a l y le cogi el beb.
Sosteniendo el fardo de modo que le impidiera a Hunter ver sus pechos,
volvi a sentarse en el sof.
Perdona, es que... no me lo esperaba se excus l, y se acerc a la
chimenea. Pero cuando volvi a mirarla, Tiffany tuvo que contener la
respiracin. Le estaba mirando el rostro, de modo que ella no lo entendi
hasta que le dijo: Tu pelo se ilumina como una llama con la luz del
fuego. Me alegro de no haber tenido que esperar al invierno para verlo.
Eso... eso son imaginaciones tuyas.
De verdad? repuso Hunter con voz ronca. Y que tus ojos brillen
cuando me miras, tambin son imaginaciones mas, Jenny?
Un reflejo...
Tiffany se qued sin saber qu ms decir, con l mirndola de aquella
manera. El fuego se reflejaba en sus ojos, y sin embargo... la chimenea
estaba detrs de l.
40
Tiffany no saba qu habra pasado si no hubiera empezado a llover a
cntaros. Sonaba como si se acercara una estampida de animales y al poco
ya aporreaba tan fuerte el tejado que Tiffany temi que fuera a derribar la
casa. El beb incluso rompi a llorar, aunque pudo calmarlo con arrullos
reconfortantes.
Pero no pudo calmar su propio miedo, que no tena nada que ver con
aquella tormenta de verano. Aquel hombre estaba empezando a gustarle
demasiado.
Y lo que haba sentido cuando la miraba tan sensualmente, eso qu era?
Todava se senta un poco sin aliento por aquella mirada.
Tena que salir de all, no de la casa, sino del territorio, antes de que sus
sentimientos hacia Hunter crecieran y empezara a pensar que tal vez no
estara tan mal casarse con l. Pero todava esperaba recibir la respuesta de
su madre a su primera carta, y otros das ms para saber algo de la
segunda.
Antes de terminar la semana, seguramente. Entonces podra subirse al
primer tren que pasara y dejar atrs todo aquello.
Esta noche tendremos que dormir aqu dijo Hunter, que pareca un
poco exasperado.
Dnde?, se pregunt ella. La casa era demasiado pequea para hospedar
visitas, y en aquella sala haca demasiado calor para dormir. Casi preferira
volver a la casa cabalgando bajo la lluvia... no, no lo preferira.
Haba cado un violento chaparrn y seguramente los caminos estaran
embarrados. Tal vez se disipara con la misma rapidez y todava podran
regresar a la casa seorial.
Ya me pareca que esta tormenta vena hacia aqu dijo Caleb
cuando volvi a reunirse con ellos. Al menos no os ha pillado.
Se poda esperar, en esta poca del ao dijo Hunter encogindose de
hombros.
Esta es la estacin de las lluvias?
pregunt Tiffany.
De mitad de primavera a mitad de verano, o sea que estamos metidos
de lleno contest Hunter.
Podis quedaros aqu esta noche ofreci Caleb, mientras le coga el
beb a Tiffany, que inmediatamente cruz los brazos delante del pecho.
Aqu hace demasiado calor declin Hunter. El granero ya ir
bien.
Pues voy por unas mantas.
A Tiffany le result ms fcil darle la espalda a Hunter cuando Caleb
sali de la sala. De hecho, si tenan que salir fuera, debera ponerse otra
vez su chaqueta. Se la puso, aunque estuvo a punto de volver a quitrsela
porque la chaqueta ola a l, aquel aroma a cuero y pino. Era lo que ella
ola siempre que estaba cerca de l, y la idea de estar cerca de l toda la
noche le provocaba escalofros!
Caleb regres con las mantas, incluso una almohada. Les dio las gracias
por haber venido y les prometi desayuno por la maana. Hunter le entreg
las mantas a Tiffany y se qued una para echrsela a la espalda y
protegerse de la lluvia. La levant y la extendi encima de sus cabezas.
Arrmate a m o quedars empapada.
El patio se haba llenado ya de charcos. Tiffany los pisaba antes de
verlos, empapndose los zapatos. Al menos tuvo la precaucin de
recogerse la falda por encima de las rodillas con una mano para no mojar
el dobladillo, aunque cuando llegaron al granero los dos rean como
chiquillos. Hunter lanz a un lado la manta mojada y encendi un farol.
Vieron que el granero tambin serva de establo, con cuatro
compartimentos ocupados por sendas vacas lecheras.
Iremos arriba, lejos del olor de los animales dijo Hunter, mirando
hacia arriba. En el desvn hay algunas balas de paja. Abrir una y
tendremos una cama muy cmoda.
Dos camas.
Solo nos quedan dos mantas secas, una para echarnos en ella y la otra
para taparnos. No seas tan puritana esta noche, Pelirroja. No me apetece
pillar un resfriado por esta buena obra.
Si no haca ni pizca de fro! Claro que era ella la que llevaba su
chaqueta, as que no discuti. Era probable que la temperatura cayera en
picado durante la noche, con lluvia o sin ella, as que tampoco estaba
exagerando. Todas las noches que haba dejado las ventanas abiertas en el
rancho, se haba despertado por la maana acurrucada bajo las mantas, con
la habitacin helada.
Hunter se enganch las mantas alrededor del cuello antes de subir la
escalera, luego le pidi que le lanzara la almohada y subiera. Pero lanzar
algo all arriba no era tan fcil como pareca.
Fall cinco veces en hacer llegar la almohada hasta Hunter, lo que
provoc que, cuando por fin lo consigui, se estuvieran riendo los dos.
La luz del farol bajo el desvn iluminaba casi todas las vigas expuestas,
pero el desvn en s quedaba en penumbra, aunque con suficiente luz para
verse. Tiffany lo ayud a extender la manta cuando l hubo preparado la
paja. Las restantes pacas amontonadas rodeaban la cama improvisada
como una cabecera envolvente.
Hunter se quit la pistolera y se sent en la manta para quitarse las botas
y los calcetines y tirarlos a un lado. Luego se ech boca arriba en un lado
de la manta.
Tiffany se haba quedado mirndolo. No era su intencin, pero se estaba
poniendo nerviosa con aquel asunto de dormir a su lado. Cuando Hunter se
desabroch el botn de sus pantalones, a ella le brillaron los ojos.
Qu... qu haces? dijo con voz entrecortada.
T que crees? se burl l. Pues tratar de estar un poco ms
cmodo. No estoy acostumbrado a dormir con la ropa puesta, la verdad,
aunque tranquila, que no me los quitar.
Ella se volvi para ocultar su bochorno. Cmo se quitara de la cabeza
aquella imagen de l desvistindose? De repente volvi a sentir un calor
sofocante.
Se quit la chaqueta, aunque la cosa no pareci mejorar. Finalmente se
sent y se quit los zapatos. Todava no estaba lista para meterse bajo la
manta, con el calor que tena ahora.
Podras compartir la almohada sugiri Hunter detrs de ella.
Dicen que tengo un brazo muy cmodo, podras utilizarlo de almohada.
No.
Y mi pecho es an ms cmodo.
No!
Tena que intentarlo.
Ella no poda verla, pero oy la sonrisa en su tono. Y la abland lo
suficiente como para tirarle su chaqueta.
Utilzala de almohada.
Tiffany percibi un suspiro de Hunter cuando ella se ech a su lado, tan
lejos de l como fuera posible, en el borde de la manta. Tena que haber al
menos
medio metro entre ambos. Y entonces, por qu tena la sensacin de
que se estaban tocando?
Acurrcate si tienes fro, Jenny. Te aseguro que no me importar.
Haba alegra en su tono, pero se gir de espaldas a ella despus de
decirlo, as que no se molest en responder y trat de dormirse. Lo intent
de verdad, pero en vano. Tena los nervios de punta. Ni siquiera poda
calmar su respiracin. Estaba pendiente y se avergonzaba de todos los
ruidos que haca, porque sencillamente l no haca ninguno. Deba de haber
pasado una hora cuando l dijo:
Duerme un poco, Pelirroja. Antes de que te des cuenta se har de da,
esperemos que con sol.
Nunca haba tenido que compartir la cama con nadie le respondi
en un susurro. No lo estoy haciendo demasiado bien, me temo.
No tiene ningn secreto. Te arrimas si tienes fro y te separas si tienes
calor.
Dame un puntapi si ronco. Intentar no hacer lo mismo si roncas t.
Tiffany estuvo a punto de rerse. Y se relaj un poco, pues esa era la
intencin de Hunter y se lo agradeci en silencio.
Pero diez minutos despus ya volva a moverse. Al menos esta vez trat
de hacerlo ms silenciosamente, hasta que se dio cuenta de que tampoco
dejaba dormir a Hunter.
Haba sido muy mala idea. Si supiera ensillar un caballo, volvera al
rancho a pesar de la lluvia. Tuvo que resignarse a no dormir aquella noche,
con ese hombre tan cerca de ella.
Entonces le oy roncar suavemente y abri los ojos. Estaba de cara a l.
Gran error. Despus de tanto rato con los ojos cerrados, la tenue luz del
farol debajo de ellos pareca ahora ms brillante.
Poda ver a Hunter demasiado claramente. En realidad era la primera vez
que poda mirarlo durante un rato sin que l lo supiera ni sentirse
avergonzada. Y lo aprovech al mximo.
Hunter volva a estar boca arriba, con un brazo detrs de la cabeza. Casi
todos los botones de su camisa estaban abiertos. Tena un cuerpo tan
largo! Y firme, con los msculos claramente definidos. l le haba dado
permiso para arrimarse, una excusa para tocarlo. No, no! No se atrevi. Se
acordaba de lo ocurrido cuando se haba sentado en su regazo aquella
noche en la cocina. Si se acercaba ms a l y comenzaba a tocarlo, tal vez
no podra parar, y entonces l se despertara y... y... Evit pensarlo, aunque
segua sintindose acalorada y su respiracin se aceler.
Segua sin poder apartar la vista de l.
Mir incluso adonde nunca antes se haba atrevido, al bulto en su ingle.
Saba lo que era. Su madre le haba explicado las intimidades del lecho
matrimonial, describindole incluso el cuerpo masculino y los cambios que
experimentaba en la cama. En Hunter pareca demasiado grande. Tena que
ser incmodo para l. Entonces Tiffany abri los ojos como platos. Se le
haba movido?
Varios minutos ms tarde, se dio cuenta de que Hunter ya no roncaba. Su
mirada se desplaz hasta su cara para encontrarlo con los ojos abiertos y
mirndola.
No estabas dormido? susurr Tiffany.
Hunter gru antes de admitir:
Lo finga para que pudieras relajarte. Cmo es que no te has
dormido?
Tiffany no respondi.
Estaba reprimiendo lo que l le haca sentir, y ni siquiera haba intentado
hacerle sentir nada, sino todo lo contrario. Pero segua all, aquel calor que
recorra todo su cuerpo, el ritmo acelerado de sus pulsaciones, aquella
carga de tensin, como si algo en su interior estuviera a punto de estallar si
no hallaba una salida.
Deba de haber cierto anhelo en su expresin que hizo que Hunter
volviese a gruir.
Me mora de ganas, pero he jurado que esta noche no me aprovechara
de ti.
A quin se lo has jurado?
A m mismo.
Desjralo.
Lo haba dicho realmente? Deba de ser que s, porque se encontraron
en el medio de la manta y se produjo la explosin. Tiffany se desprendi de
todas sus inhibiciones. Estaba besndolo agresiva y apasionadamente,
impregnndose de todos los matices de Hunter, que haca lo mismo con
ella.
Pero no era suficiente. Santo Dios, todava le pareca que no estaba lo
bastante cerca de l.
Hunter se arranc la camisa y le quit a ella la blusa tan rpidamente
que apenas se dio cuenta. La piel de Hunter estaba tan caliente que Tiffany
tema tocarla, aunque lo haca de todos modos, tena que hacerlo. Pens
que gritara si no lo haca. Algo segua ardiendo en su interior.
Besarlo era hondamente satisfactorio, pero no acallaba el clamor de sus
entraas por algo ms.
Cmo logras que sienta que me morir si no te saboreo? Toda entera.
Fue dicho y hecho. Era demasiado, y sin embargo ella no lo hubiera
detenido por nada del mundo. Bajando por su cuello y sus hombros, a sus
pechos y ms all. Lo haba dicho en serio, tena la intencin de besar y
saborear hasta el ltimo centmetro de su cuerpo. Incluso le lami la
palma de las manos y le chup los dedos uno por uno! Todo su cuerpo se
estremeci mientras la abrasaba la avidez de aquella boca.
Aydame... jade Tiffany cuando pudo coger aire. No poda coger
mucho, de tan fuerte que jadeaba.
Lo que quieras. T pide...
Por favor!
Tiffany ni siquiera saba qu era lo que le suplicaba. Un final,
ciertamente.
Era demasiado placer de golpe y sin embargo no bastaba. Eso ni siquiera
tena sentido para su mente exhausta.
Pero l s que lo saba y le arranc un grito de xtasis dndole
exactamente lo que necesitaba en lo ms profundo de ella. Tiffany se
abraz a l con fuerza, rodendole el cuello con los brazos mientras la
recorran palpitantes oleadas de placer. Jams hubiera imaginado que algo
tan hermoso y satisfactorio pudiera surgir de un anhelo tan frentico.
Continu maravillada por lo que l le haba dado cuando lo oy alcanzar
su propio xtasis. Al cabo de pocos segundos se ech a su lado,
arrimndola a l. Sinti sus labios suaves en la frente y luego un beso final,
tan tierno, tan...
carioso. Probablemente habra llorado de la emocin si no se hubiera
sentido todava sumida en aquella languidez deliciosa que le impeda
moverse, hablar. Ya vera como se apaara por la maana, pero ahora por
fin se senta lo bastante cmoda como para acurrucarse a su lado y
dormirse.
41
Tiffany despert y no se movi ni un centmetro. Estaba de espaldas a
Hunter, pero todava lo senta en toda su longitud apretado contra su
espalda y sus piernas dobladas. Tiffany tena la cabeza apoyada en un
brazo extendido de Hunter. Su mano descansaba en la almohada, en un
extremo de la manta. Al final, ninguno de los dos haba utilizado la
almohada. Se habra redo si no fuera porque se senta tan... tan... al borde
de las lgrimas.
Tendra que mentirle, y mucho.
Tendra que decirle que lo que haba sucedido era una equivocacin y
que no poda volver a suceder. Utilizara cualquier excusa, incluso la
verdad si era necesario. Porque lo que haban hecho era sin duda una
tremenda equivocacin.
Lista para ir a buscar a un predicador?
Tiffany pestae. No parecan las palabras de un mujeriego, aunque
probablemente solo bromeaba. Por supuesto que bromeaba, ese era su
punto fuerte. A finales de aquella semana, ella se habra ido con el permiso
de su madre. Hunter no tena por qu saber jams quin era ella en
realidad. La olvidara por completo. Y entonces, por qu senta tantas
ganas de llorar?
De repente, l se incorpor para besarla en el hombro desnudo, luego en
la mejilla.
Vas a ser la novia ms guapa que se haya visto nunca en el territorio.
Cielo santo, hablaba en serio? Sus ojos se llenaron de lgrimas. Hunter
pareca tan feliz! Qu haba hecho, entregndose a aquel hombre increble
que nunca podra tener? l ni siquiera saba quin era ella. Si lo supiera...
Tiffany se levant abruptamente y empez a vestirse.
No puedo hablar de esto ahora mismo. No... no esperaba que ocurriera
esto.
Te entiendo. Probablemente te sientes mal por ese hombre con el que
dijiste que te casaras, pero no te sientas mal. Fue un estpido dejndote
marchar.
A estas alturas ya tendras que saber que no te conviene.
Cada palabra que deca la haca sentirse peor. Pretenda casarse con una
mujer que ni siquiera era ella. Tiffany se restreg las mejillas para secarse
la humedad.
Quiero volver al rancho antes de que nadie descubra que hemos estado
fuera toda la noche.
S, tendr que darle explicaciones a mi padre, pero no me importa. Le
dir que me caso contigo, no con Tiffany Warren.
Las lgrimas volvieron y ella continu secndoselas. Hunter no se dio
cuenta porque se estaba vistiendo.
As pues, no quieres desayunar antes en casa de Caleb?
No tengo hambre minti, rogando que su estmago no la traicionara
. Si pudieras ensillar un caballo, sabr encontrar el camino de vuelta.
Sabes que no te dejar montar sola.
Aunque si quieres podemos volver ya.
Pensndolo bien, prefiero comer lo que t cocinas, con lo que ha
mejorado.
No tuvo la oportunidad de responder al cumplido. Hunter de repente la
estrech entre sus brazos y la bes indolentemente.
Buenos das, Pelirroja. Sonri. A que es la mejor maana del
mundo?
La dej ir con una palmadita en el trasero, se puso la camisa, sin
abotonrsela, y baj la escalera. Tiffany se dej caer de rodillas y dej que
las lgrimas fluyeran libremente. Por qu tena que ser un vaquero? No
habra podido conocerlo en Nueva York? Claro que entonces todo lo que le
gustaba de l no estara all. No sera Hunter, el bromista, risueo,
encantador, despreocupado, valeroso y galante Hunter.
El trayecto de regreso al rancho fue corto. No realmente corto, sino ms
rpido que la noche anterior. Hunter se detuvo delante del porche para que
Tiffany pudiera entrar y luego fue a guardar los caballos. Ella baj del
caballo antes de que l pudiera desmontar para ayudarla. Pero no lleg a
entrar en la casa cuando l le dijo:
Qu te parecera ir de pcnic al lago algn da de esta semana?
Tiffany gru para s. Pero tena que comportarse con naturalidad, decir
lo que l esperaba or. Todava no poda decirle por qu no iba casarse con
l. Si lo intentaba, volvera a llorar. La noche anterior haba sido tan
hermosa! Por qu haba tenido que descubrirlo?
As que dio media vuelta y dijo:
Si t pescas para la cena. Entonces, cayendo en la cuenta de que
Jennifer no habra dicho eso, aadi:
Supongo que esperas que yo llene un cesto de comida para el pcnic,
no?
No, claro que no! minti Hunter, que evidentemente era lo que
haba pensado. Ya me las apaar para conseguir un cesto en el pueblo.
Podra haber sido algo divertido de hacer si Tiffany no hubiera tenido
nuevos dilemas a los que enfrentarse.
Aunque tambin podra ser su ltima oportunidad de convencer a Hunter
de que hiciera algo en relacin con la enemistad que no incluyera la
violencia.
Evidentemente, ella ya no podra hacerlo. Iba a escapar en pocos das sin
siquiera despedirse y sin haber visto a su padre, que era el nico punto
positivo entre tanta desolacin.
Asinti con la cabeza y entr en la casa, pero todava no estaba
demasiado lejos cuando oy:
Pelirroja, ve a buscar a mi padre!
Parece que se acercan problemas a caballo!
Tiffany ech un vistazo fuera y sigui la mirada de Hunter. Un pequeo
ejrcito, todava a cierta distancia, cabalgaba hacia el rancho. Ella corri
arriba para llamar a la puerta de Mary.
Todava era lo bastante temprano como para que Zachary siguiera all.
Mary la invit a entrar, y Tiffany dijo:
Y su marido?
En la cocina, preparndome algo para desayunar. Pasa algo?
Un grupo numeroso de hombres cabalgan hacia aqu. Hunter ha dicho
que eran problemas.
Mary se quit las colchas de encima.
Psame la muleta.
Puede levantarse?
pregunt Tiffany, sorprendida, aunque hizo lo que le pidi.
Ya estoy casi curada. Todava necesito ayuda y no puedo intentar
bajar las escaleras. Ve a avisar a Zach. Y mantente lejos, muchacha. No me
gustara que te ocurriera algo si la cosa se pone fea.
Tiffany sali corriendo del dormitorio. Mary haba querido decir
violenta, y ella pens en los mineros.
Venan para matar a los Callahan? Una masacre total, que no dejara
ninguna prueba que los incriminara?
Y probablemente alguien acabara culpando a los Warren.
Ech un vistazo a los rifles colgados en la pared del saln mientras
bajaba a toda prisa. Ojal le hubiera pedido a Hunter que le enseara a
manejar uno.
Aunque cogera uno de todos modos y lo utilizara en caso necesario.
Pero antes encontr a Zachary, le dijo lo que haba dicho Hunter y lo sigui
de regreso al porche, solo que ms lentamente. Los gritos ya haban
empezado.
Zachary! En el pueblo se dice que tienes a una mujer del Este bajo tu
techo que debera estar bajo el mo. Sal y demustrame si estoy
equivocado!
Tiffany se qued paralizada. Oh, Dios santo, que no fuera su padre!
Aunque, fuera quien fuese, Zachary pareca divertido y se rea ya antes
de salir al porche.
As que lo has descubierto?
Entonces es verdad?
Le ofrecimos ms dinero que t.
Ahora trabaja aqu y ser aqu donde se quedar, as que ni se te ocurra
superar mi oferta. Aqu la necesitamos. En tu casa no la necesitis.
Esperas que me crea eso? La tenis aqu secuestrada!
Bobadas buf Zachary.
Demustralo!
Me ests llamando mentiroso, Frank? pregunt Zachary en tono
amenazador, situado en lo alto de los escalones del porche.
Tiffany le vio sacar la pistola. No poda ver a muchos de los jinetes
repartidos ante la casa.
Eran demasiados. Su padre haba ido all a ajustar cuentas, trayendo
consigo a sus hijos y a todos sus empleados, y estaba furioso. Y Zachary
tambin. Y Tiffany no poda moverse! Que su padre estuviera all la haba
dejado paralizada.
Eres un mentiroso, Zach! Tuviste la oportunidad de decir que estaba
aqu la ltima vez que hablamos. Y no lo hiciste porque...
Todos vosotros os vais a largar con viento fresco de mi propiedad, y
ahora mismo si no queris que la primera bala sea para Frank!
Estars muerto antes de poder disparar replic Frank.
Entonces intervino una nueva voz, tambin enfurecida, aunque no tanto
como las de los dos ganaderos.
Queremos que nos lo diga ella, que est aqu por su propia voluntad.
Era Roy! Lo iba a matar. l saba qu pasara en cuanto la vieran. Pero
pasara? Frank no tena ni idea de qu aspecto tena su propia hija. Nunca
se haba molestado en averiguarlo. As que Roy deba de querer obligarla a
decir la verdad para que se fuera a casa con ellos. Tal vez l no lo
considerase una traicin de su confianza, pero lo era!
Entonces oy a Hunter:
Tiene razn. Voy a buscarla.
Corre! Sal corriendo por la puerta de atrs, ve por un caballo y huye al
pueblo! Ya! Ya!
Tiffany segua paralizada de miedo cuando Hunter la tom por el brazo
y la escolt fuera, dicindole dulcemente:
Solo tienes que decirles que no ests aqu contra tu voluntad, Jenny, y
se marcharn.
Ella lo mir frenticamente.
No me hagas salir, por favor!
No pasar nada, te lo prometo.
Tiffany se neg a caminar, pero Hunter la empuj hacia el porche. No lo
entenda. Imaginaba protegerla. En pocos instantes, la echara a los lobos.
Aquello poda provocar una escalada en la enemistad, si no se mataban
todos all mismo.
Poda ser la historia repitindose!
Tiffany?!
No fue ni Sam, ni Roy, ni su padre quien pronunci su nombre
absolutamente atnito, sino su hermano Carl. Y enseguida todas las
miradas se posaron en ella. Era fcil distinguir a Frank delante y en el
centro del grupo.
El de ms edad de los jinetes, cuyo aspecto era una mezcla de los de sus
hermanos. Rubio y ancho de hombros.
Un hombre apuesto.
Un hombre enfurecido. No era extrao que Rose lo hubiera abandonado.
Pareca como si fuera a matar a alguien, y ese alguien poda ser incluso
ella.
Pero fue hacia Zachary hacia quien volvi sus fulgurantes ojos verdes
acusadoramente.
Maldito hijo de perra, lo sabas desde el principio, verdad?
De qu diablos ests hablando? pregunt Zachary antes de mirar a
Tiffany. Qu est pasando aqu, seorita Fleming?
Tiffany no podra haber respondido aunque hubiera querido, estaba
estupefacta por la ira y las acusaciones, y entonces oy la voz de Hunter a
su lado.
Jenny? Diles que estn cometiendo una equivocacin. Cielo santo...
Es mi hija! dijo Frank, furioso . Deja de fingir que no lo sabas.
Se parece demasiado a Rose para que no lo supieras!
Y qu s yo! replic Zachary con un gruido. Apenas vi a tu
mujer para recordar cmo era. Malnacido!
Nos has enviado aqu a tu hija a espiarnos? Menuda desfachatez. Se
acab la boda y esta estpida tregua!
Por supuesto! Tendra que haber imaginado que no poda fiarme de
un Cal...
Son un disparo. Media docena de hombres se llevaron la mano a la
pistola, aunque solo de sorpresa. El sonido haba venido de arriba. Todos
los jinetes miraron hacia una de las ventanas de la planta superior. Zachary
incluso sali del porche para acercarse al caballo de Frank y poder ver
tambin por encima del techo del porche.
Vamos, Mary... dijo en tono apaciguador.
Ahora me toca a m, Zach, as que cllate espet Mary. Los
hombres de ambas familias nunca habis tenido ni un pice de sentido
comn en cuanto a la vieja enemistad, pero las mujeres somos ms
sensatas. La boda se celebrar tal como dispusimos Rose y yo hace aos.
Y Frank, ya que nos vas a privar de la mejor cocinera del territorio,
maana iremos a cenar a tu casa. Entonces podremos resolver todo este
asunto pacficamente. Me oyes?
Frank ni acept ni neg, pero s que baj la pistola antes de decirles a
sus hijos:
Id por vuestra hermana.
Los tres hermanos empezaron a desmontar, pero ninguno tuvo que ir a
buscarla. Desconcertada, Tiffany se acerc al caballo de Sam, que le alarg
una mano y la subi detrs de l. Ella no volvi a mirar a su padre, no le
importaba lo que pensara, no le importaba lo enojado que estuviera con
ella. Una vez superado el shock de haber sido descubierta, pensaba contarle
por qu haba hecho algo tan drstico...
por su culpa!
Los dos principales antagonistas no cruzaron ni una palabra ms. Mary
segua asomada a la ventana, empuando un rifle, aunque se despidi con
la mano de Tiffany mientras se alejaba cabalgando. Hunter segua en el
porche.
Lo ltimo que vio ella fue su expresin.
Adems del dolor de su mirada, pareca totalmente furioso.
42
El rancho Warren era muy similar al de los Callahan. La casa era igual
de grande, aunque de piedra en vez de madera. Tiffany saba que no poda
haber sido igual veinte aos atrs, cuando su madre haba llegado all como
una novia, aunque Rose le haba dicho a Tiffany que all se sentira como
en casa. Frank deba de haber construido una casa mayor y ms cmoda
solo para Rose, para darle a su nueva esposa un hogar que fuera ms
parecido a lo que ella estaba acostumbrada. A Tiffany le cost creer que su
sofisticada madre, que viva rodeada de lujos en Nueva York, hubiera
podido vivir all. Tiffany tambin haba vivido en ese lugar, pese a que era
demasiado pequea para conservar ningn recuerdo. Lo nico seguro era
que no se senta como si volviera a casa.
Sam haba intentado decirle durante el trayecto que l no se haba
chivado, pero ella no respondi. Senta como si un puo se cerrase
alrededor de su corazn. Qu se esperaba? Que Frank
la hubiera tomado en brazos delante de todos los Callahan y sus propios
jornaleros y le hubiera dicho lo mucho que la quera, que la haba echado
de menos, que deseaba que Rose nunca se la hubiera llevado? Por qu no?
Era su padre! Pero no le haba dicho ni una palabra!
Cuando llegaron a la casa, entr con Sam pisndole los talones. Estaba
frentica. Si entraba su padre y le deca algo, vomitara todo el dolor y la
rabia que senta, as que le suplic a su hermano:
Acompame a mi habitacin, deprisa. Por favor!
La nota de pnico en su voz lo convenci de acompaarla a la planta de
arriba. Pensaba encerrarse all hasta que supiera algo de Rose, y luego se
escapara furtivamente como haba hecho su madre. Sam ya lo explicara
por ella. No habra ninguna cena con los Callahan. No habra una
confrontacin con aquel hombre desalmado que la haba engendrado. Y por
supuesto no iba a casarse con Hunter aunque l fuera capaz de perdonarla.
En realidad, confiaba en que no la perdonase. Le resultara ms fcil
largarse de all si no tena que volver a verlo.
Sam volvi a decrselo mientras entraba tras ella en la habitacin.
Ni Roy ni yo se lo dijimos a pap, aunque Roy quera decrselo.
Discutimos mucho por este tema.
Finalmente tuve que zurrarlo un poco para que guardara silencio.
Aunque creo que yo no habra tardado mucho en decrselo, porque me
carcoma el remordimiento. No me pareca correcto, Tiff. Tu sitio est aqu
con nosotros.
Y ahora todo el mundo est enfadado replic ella.
Pap lo estaba mucho esta maana admiti Sam. Cabalgbamos
hacia los pastos cuando Herb, uno de los vaqueros, tuvo las agallas de
contarle lo que haba odo en el pueblo durante el fin de semana. Te haban
visto ms de una vez con los Callahan. No hace falta gran cosa para que los
del pueblo empiecen a especular y cotillear sobre la gente nueva que llega.
Nadie imagin que fueras t, sino que todo el mundo crey que eras el ama
de llaves que esperbamos. Creo que pap estaba enojado sobre todo
porque Zach no le haba dicho nada sobre esta jugarreta cuando tuvo la
ocasin de hacerlo. Al principio Hunter pareca afligido, pero, luego,
cuando se ha sabido la verdad, tambin se ha enfadado.
Es comprensible, si has estado espindolos a plena luz del da. Ha
valido la pena?
Tiffany se puso tensa, empezando a sentirse culpable. Qu manera de
liar las cosas. Los Callahan ya tenan una mala opinin de ella sin
conocerla, y ahora?
Muchsimo peor. Pero para responder a la pregunta de Sam, dijo:
Pues la verdad es que s. No son diferentes de vosotros. Son buena
gente cuando los conoces. Aunque debido a esa vieja enemistad, ninguno
de los dos bandos habis tenido nunca la oportunidad. Ellos sienten lo
mismo que vosotros. Hunter incluso reconoci que no poda estar seguro
de no odiarme si nos casbamos.
Quieres decir que odiara a una mujer que todava no conoce?
S respondi sonrojndose, pero dijo que sintiera lo que sintiera
por ella, es decir por m, aquel odio siempre se interpondra porque era con
lo que haba vivido toda su vida.
Sam le dio vueltas a aquellas palabras.
Nunca me ha cado bien Hunter por ser quien es, aunque lo respeto.
Jams abus de m ni de mis hermanos cuando podra haberlo hecho. Era
mucho mayor y ms fuerte que cualquiera de nosotros.
John es otra cosa, ese tipo parece que est enfadado con el mundo, y ya
era as de nio. Nos provocaba a la mnima ocasin, buscando pelea. Pero
siempre lo paraba alguno de sus hermanos. La mayora de las veces era
Hunter. Creo que sus padres les haban dado la orden tajante de dejarnos en
paz, por la tregua.
Menuda tregua murmur Tiffany , cuando ambos bandos todava
se amargan la existencia.
Pero Sam se rio al orla.
Resulta difcil dejar correr algo tan entretenido.
Qu acabas de decir? repuso ella entornando los ojos.
Sam solt una risita.
No s nuestros padres, pero los chavales de ambos bandos nos hemos
gastado muchas bromas.
No te acuerdas de los tiroteos, evidentemente, o no diras eso.
Yo me crie con la tregua, Tiff dijo Sam encogindose de hombros
, igual que Hunter y sus hermanos. Nunca vimos que mataran a nadie.
Eso fue antes de nacer nosotros. Luego enviar a uno de los hombres a
buscar tus pertenencias.
Supongo que Mary Callahan se lo permitir. Siempre era afectuosa con
nosotros cuando nos encontrbamos en el pueblo... al contrario que los
hombres de su familia.
No quiero ver a nadie, Sam.
Te refieres a pap?
S, me refiero a tu padre.
Tambin es el tuyo.
La afirmacin le sent como una bofetada.
No es mo! Cundo en la vida ha sido mo?
Cuando te tom en brazos despus de que nacieras dijo Franklin en
voz baja desde el umbral. Con un gesto de la cabeza le indic a Sam que se
fuera antes de continuar. Cuando te daba de comer antes de que pudieras
coger t misma la cuchara. Cuando te meca para que te durmieras por la
noche. Cuando me sent junto a tu cama toda una noche con ocasin de tu
primer resfriado, porque tu madre tema que pudieras ahogarte mientras
dormas. Cuando evitaba que te cayeras mientras dabas tus primeros pasos
vacilantes. Cuando...
Basta! grit Tiffany, con un dolor que se intensificaba, ahogndola
. Esperas que me crea cosas de las que no recuerdo nada? No tengo
ningn recuerdo de ti! Ni uno solo! Dnde estabas cuando habra
importado?
Dnde estabas cuando te necesitaba?
Pues ahora es demasiado tarde. Quieres saber realmente por qu he
estado fingiendo ser otra persona? Porque prefera vivir con tus enemigos
que con un padre al que le importo tan poco que no ha sido capaz de
visitarme ni una vez en todos estos aos!
Tiffany le dio la espalda para que no viera las lgrimas que ya no poda
contener y corran por sus mejillas, lgrimas que verta por el dolor de su
indiferencia, de su ausencia, el dolor de...
Esta era tu habitacin dijo l con la misma voz suave. A
principios de ao hice que la acondicionaran para tu regreso, pero hasta
entonces todava contena tus cosas de beb. Cada noche vena aqu antes
de acostarme para arroparte... imaginariamente. Saba que no estabas aqu,
pero imaginaba que s.
Te echaba tanto de menos, Tiffany. Para m fue un golpe doble, cuando
Rose me abandon, que te llevara consigo.
Sonaba sincero, pero a ella no la engaaba. Dios santo, de verdad
pensaba que se creera sus mentiras a esas alturas? Por qu no poda
simplemente admitir la verdad? Tal vez s que la haba mimado cuando
era pequea, pero se haba olvidado de ella en cuanto se haba ido. Jams
podra creer otra cosa porque tena la prueba, quince largos aos de prueba.
Ya no lo soportaba ms. Logrando apenas que las palabras superasen el
nudo que tena en la garganta, dijo:
Debo pedirte que salgas de mi habitacin. De momento me quedar
aqu, pero preferira que t y yo no nos veamos. Si no puedes respetar mis
deseos, me alojar en el pueblo hasta que sepa algo de mi madre.
Tiffany...
Por favor! Ni una palabra ms!
La puerta se cerr. Tiffany volvi la vista atrs para asegurarse de que se
haba ido y a continuacin cay de rodillas. Se llev una mano a la boca
para silenciar sus sollozos. No lo entenda. No tendra que dolerle tanto
despus de todos esos aos, debera alegrarse de haberle demostrado por
fin que l a ella tampoco le importaba...
43
Zachary haba querido hablar. Hunter no. En cuanto los Warren se
marcharon al galope, l tambin. Su padre le grit que se detuviera. Al
momento Hunter ya no lo oa.
Cabalg hasta el pueblo en lnea recta, evitando el tramo de camino
donde haba visto a los Warren. En el saln El Lazo Azul pidi una botella
de whisky.
Un borracho le habl en el bar, rindose. Su puo vol. Ni siquiera saba
a quin atizaba, no le importaba con quien tendra que disculparse ms
adelante. Cogi su botella y se larg.
Tena la esperanza de encontrar a alguno de los mineros en la calle. Le
encantara desahogarse con ellos, pero no tuvo suerte. No vio a ninguno.
Sali de Nashart y estuvo cabalgando todo el da, ni siquiera poda
recordar hacia dnde. A medioda la mitad de la botella ya estaba vaca.
Pero no haba logrado el efecto deseado. La imagen de Jenny segua all,
alejndose a caballo con su familia, inexpresiva, sin ningn destello de
culpa o remordimiento en su rostro. Hunter se termin la botella y
continu cabalgando sin rumbo.
La segunda mitad de la botella s que le hizo efecto, aunque no el tiempo
suficiente. Pero abri una compuerta a otros recuerdos. Jenny echndole el
lazo a una vaca y rindose de s misma por su torpeza. Jenny haciendo
camas, lavando platos, cocinando para ellos. Era un milagro que no les
hubiera envenenado la comida. Jenny tratando de apagar un fuego sin
siquiera saber cmo... O ahora saldra a la luz que lo haba iniciado ella?
Era esa su idea de diversin, espiar a su familia? Se haba estado
burlando de ellos todo aquel tiempo por haberse credo su historia del ama
de llaves? Y qu idiota que haba sido l al contarle lo que pensaba de su
prometida: de ella! Vea capaz de todo a aquella mujer que con engaos
haba logrado... No tena sentido negarlo. Su engao le dola en el alma
porque se haba enamorado de ella. Y haba ocurrido tan rpidamente! Lo
haba visto venir y haba tratado de evitarlo. Pero verla con el beb recin
nacido de Caleb lo haba vencido. Estaba enamorado de una mujer que no
exista!
Ya volva a estar sobrio cuando dej que Manchas lo llevara a casa. El
sol se estaba poniendo. Dios, nunca podra volver a ver una puesta de sol
sin pensar en ella y lo mucho que le gustaba. O tal vez solo lo finga.
Hunter entr por la cocina. Grave error. Iba a tener que evitar aquel sitio
como la peste, ya que la vea en todas partes. Ahora all solo estaba
Andrew, que lea el libro de cocina mientras remova lo que fuera que
haba en una olla sobre el fuego. As que se iba a quedar l con su trabajo?
Maximilian entr correteando en la cocina al or que se abra la puerta,
para desaparecer enseguida por el pasillo cuando vio que no era su duea la
que volva a casa. A Hunter le entraba la risa cada vez que vea a aquel
cerdito siguiendo a Jenny a todas partes. No se lo haba llevado consigo.
No, por supuesto que no, todo haba sido una actuacin, incluso su afecto
por el cerdo.
Con cautela, probablemente por la expresin de Hunter, Andrew susurr:
Yo no saba que...
Cllate, chaval espet Hunter mientras cruzaba la cocina.
Pensaba escabullirse a su habitacin sin ser visto y cerrar la puerta con
el pestillo. Pero sus padres estaban en el saln, los dos. Y lo vieron cuando
apareci junto a la escalera. Hunter se detuvo en seco, sorprendido.
Cmo has podido bajar, mam?
Yo la he trado gru Zachary. Te hemos estado esperando todo
el da!
Tu madre no quera volver a subir, temiendo que intentaras entrar sin
que nos diramos cuenta.
Lo he intentado confes Hunter encogindose de hombros. Ahora
no quiero hablar.
Sintate le dijo Mary tiernamente.
Una cosa era desobedecer a Zachary.
Hunter lo haca bastante a menudo, dos machos topando de cabeza. Pero
otra cosa muy distinta era no cumplir con los dictados de su madre. Se
sent, aunque cambi de asiento y se acomod junto a su madre en el sof
para no tener a la vista la mesa de pquer. Ms malditos recuerdos de
diversin y risas con Jenny. Poda haberlo simulado todo?
Aquella noche haba llegado a pensar que jams volvera a bajar al
pueblo un sbado por la noche si a cambio poda pasarlos con ella. Qu
idiota que haba sido!
Ahora no finjas que no vas a ser un novio feliz dijo Zachary. Ya
que estuviste pendiente de esa muchacha desde que lleg.
Pendiente de Jenny, s dijo Hunter framente. Pero no era ella
quien se ha ido hoy de aqu a caballo.
Y qu si nos ha engaado replic Zachary. Hemos podido ver
cmo es realmente, y djame que te diga que me alegra mucho que no sea
la seoritinga estirada que me tema.
No lo es? pregunt Hunter, enojado. Todava no te has dado
cuenta de que interpretaba un papel? Lo que viste y oste no era ella
misma, sino un rol que estaba fingiendo.
Se oyeron las pezuas del cerdo que bajaba por el pasillo atrado por sus
voces, aparentemente todava con la esperanza de encontrar a su duea.
Max
se detuvo al pie de la escalera mirndolos fijamente, como si los acusara
de su ausencia. Zachary le tir uno de los pequeos cojines bordados de
Mary, lo que hizo que chillara y se alejara trotando.
Maldito cerdo gru Zachary. Maana tendrs que llevrselo,
Hunter.
Por qu? Seguro que se lo llevar directo a la cocina para cenar.
Crees que de todos los animales que hay en el mundo se encariara con
un cerdo? Eso solo era otra parte de su engao. No tengo ninguna duda de
que fue deliberadamente meticulosa en hacer justo lo contrario de lo que
hara realmente, para que no pudiramos establecer ninguna relacin entre
Jennifer Fleming y Tiffany Warren.
Qu relacin? pregunt Zachary bruscamente. Que ambas
llegasen del Este al mismo tiempo? Que ambas fueran hermosas
pelirrojas? Habramos pensado que era una coincidencia.
S, a menos que se comportara como se comporta normalmente,
entonces lo habramos adivinado enseguida. An no lo entiendes, pap?
En realidad, s que es la seoritinga fra y estirada del Este que
esperabas que fuera.
No exactamente discrep Mary . Ten en cuenta que fueron tus
hermanos quienes la abordaron, y no al revs. Y fuera cual fuese el motivo
por el que les sigui la corriente, vino aqu esperando hacer nicamente de
ama de llaves, que no es un trabajo agotador ni mucho menos, y en cambio
nosotros la pusimos a trabajar, a trabajar de verdad.
Si fuera la muchacha mimada, engreda y rica que los dos pensis que
es, habra abandonado enseguida. Las seoritas de la alta sociedad no se
ensucian las manos. Siempre tienen cerca a una asistenta personal, adems.
Hunter solt un bufido.
Ahora que lo mencionas, visit a una mujer en el hotel del pueblo.
Dijo que era una amistad que haba hecho en el tren, aunque probablemente
sea su criada. La autntica Tiffany Warren no habra viajado tan lejos sola,
verdad?
No, ciertamente acept Mary, pero luego le record: Todava no
sabemos por qu lo ha hecho.
Para espiar para su padre, por supuesto dijo Zachary reafirmndose
en su primera suposicin.
Con qu objetivo?
lo interrumpi Mary. No tenemos nada que esconder. Si acaso,
huele ms a una broma para superar cualquiera que nos hayan gastado
jams sus hermanos. Tal vez incluso la convencieron los chicos Warren,
pero su padre seguro que no.
No obstante, tampoco creo que vaya por ah la cosa, pero es ms
probable eso que que quisiera espiarnos.
Es que importa el porqu? salt Hunter. Lo que cuenta es que es
una mentirosa, y de las buenas. Ya jams podremos creer una palabra de lo
que diga.
Mary le dio una palmadita en la mano.
S que ests enfadado. Y tienes todo el derecho del mundo de estarlo.
E incluso puedes dirigir parte de tu enfado hacia m, porque pude ver a
Rose en su rostro, no claramente, pero lo bastante como para hacerme
dudar. Y, sin embargo, no dije nada.
Y por qu diablos no? pregunt Zachary.
Porque sois tozudos como mulos y estoy segura de que os habrais
indignado por ello replic su mujer, mirndolo. Y porque imagin que
tendra sus motivos. Y tambin porque percib bondad en ella. Tendra que
ser la mejor actriz del mundo para fingir eso.
Hunter se levant para marcharse.
Empezaba a dolerle la cabeza de tantas posibilidades, ninguna de ellas
buena.
Me voy a la cama.
No vas a comer antes? Tu padre ha convencido a ese chico de que se
encargue del trabajo de Jenny, quiero decir, de Tiffany.
Me he bebido una botella de matarratas; esta noche no hay ninguna
posibilidad de que la comida se quede en mi estmago.
Mary asinti con la cabeza.
Por la maana lo vers todo ms claro, Hunter. Y maana por la
noche...
No os acompaar.
Por supuesto que nos acompaars.
Probablemente incluso irs antes que nosotros porque no podrs soportar
no saber cules fueron sus motivos.
Hunter asinti con la cabeza por respeto a su madre, aunque discrepaba
de su opinin. Subi la escalera y all estaba el cerdo otra vez, junto a la
puerta de Jenny, esperando, con la esperanza de que ella le abriera,
probablemente echndola tanto de menos como Hunter mismo. Sin
siquiera pensar por qu lo haca, Hunter cogi a Max y se lo llev a su
habitacin para que pasara all la noche.
44
Tiffany estaba disfrutando al menos de un reencuentro feliz con sus
hermanos.
El doloroso nudo que senta en el pecho se calm a lo largo del da a
medida que uno tras otro la visitaban en su habitacin, expresando su
felicidad por volverla a ver. Sam deba de haberles contado a Carl y Roy
los motivos de ella para quedarse con los Callahan, al menos los que ella le
haba revelado, porque ninguno de ellos mencion el asunto.
Carl era adorable, tan vergonzoso. Se haba engominado el pelo hacia
atrs para demostrarle que ya era un hombre, aunque solo tena diecisis
aos. Pero siempre haba sido tmido, as que probablemente tardara unos
das en relajarse en su presencia.
Tiffany haba temido que Roy fuera ms directo, aunque soador como
era, tal vez haba comprendido mejor que nadie por qu su hermana haba
hecho algo tan drstico. Antes de irse le dej un poema, su manera de
disculparse por haberse enfadado tanto con ella aquel da en el pueblo.
A primera hora de la tarde, un jornalero le subi la maleta de ropa. A
peticin de Tiffany, Sam haba ido al pueblo a traer a Anna al rancho.
Ya iba siendo hora empez a jactarse Anna, en un tono de ya-se-lo-
haba-dicho, hasta que observ los ojos enrojecidos de Tiffany.
Entonces rectific: As pues, no ha sido decisin suya estar aqu?
Tiffany neg con la cabeza.
Y encontrarme con mi padre fue tan horrible como ya me imaginaba.
Aunque solo tendr que soportarlo unos pocos das ms.
Qu va a pasar en unos pocos das?
Que me llegar un indulto y volver a mi casa de Nueva York.
Vendrs conmigo, o ahora prefieres trabajar con martillos y sierras?
Me gust durante unos das, pero ahora ya me aburra. Este pueblo
todava es demasiado pequeo para un fabricante de muebles a tiempo
completo, aunque es algo a lo que podra dedicarme ocasionalmente si
usted se quedara por aqu. Aunque en realidad el seor Martin no
necesitaba un ayudante, simplemente se senta solo todo el da en la tienda.
Hubo otra sorpresa. Cuando Sam
haba bajado al pueblo a buscar a Anna, se haba cruzado con el jefe de
correos, que le dijo que aquella maana haba llegado en el tren un paquete
para Tiffany. Era la respuesta de su madre a su primera carta. Que su
madre se la hubiera dirigido a Tiffany al rancho Warren era indicativo de
lo enojada que estaba. Tiffany no crey que su madre tuviera la intencin
de poner al descubierto su farsa, porque Frank
habra pensado simplemente que era algo que haba enviado antes para
asegurarse de que estuviera all cuando llegara su hija.
Estuvo encantada de ver que eran los libros de cocina que le haba
pedido, cocina francesa, italiana e incluso platos tpicos de Nueva York,
tres gruesos volmenes. Pero no los acompaaba ninguna carta. Tiffany
estaba segura de que la carta haba ido dirigida a Jennifer Fleming al
rancho Callahan. Qu ingenioso por parte de su madre. Quera asegurarse
de que Tiffany contactase al menos con uno de sus hermanos para
conseguir los libros de cocina.
Probablemente con la esperanza de que le hicieran ver la tontera que
estaba cometiendo. Pero Tiffany no estaba impaciente por leer aquella
primera carta. Incluso en papel, Rose era ms que capaz de ponerse a
gritar. Era su siguiente carta la que aguardaba con ansiedad, porque sera la
que la rescatara.
Estaba impaciente por reunirse con sus hermanos para cenar e intent
darle prisa a Anna para que la emperifollara, pero entonces se rio de s
misma. Se haba acostumbrado demasiado a lo rpido que iba todo sin una
asistenta que la vistiera y peinara? Respir hondo y mantuvo la boca
cerrada porque el resultado merecera la pena. Viendo su reflejo en el
espejo antes de salir del dormitorio, tena razn. Volva a parecerse a
Tiffany, la autntica.
Estaba riendo con sus hermanos cuando entr su padre y se uni a ellos.
Los chicos siguieron hablando excitadamente, contndole ancdotas
divertidas y ms cosas sobre lo que haban hecho desde la ltima vez que
se haban visto. Nadie se dio cuenta de que ella haba dejado de participar
en la conversacin. Saba que haba sido una equivocacin bajar a cenar,
pero no haba podido resistirse a la compaa de sus hermanos.
Qu te parece, Tiff? le pregunt Roy. Tiff?
Finalmente logr captar su atencin, aunque se haba perdido la pregunta
original.
Perdona? Qu has dicho?
Qu te parece ir a nadar al lago algn da de esta semana?
Aquel maldito lago! Era la razn misma por la que ella estaba all, una
disputa por derechos de agua. Tiffany fue bastante cortante:
Y no temes que nos puedan disparar?
Su observacin estrope el ambiente alegre de la mesa. Los tres
muchachos parecieron arrepentidos, cuando ni siquiera era culpa suya.
Aunque s que era culpa de Frank, que no pareca consciente de su parte en
aquella rivalidad. Ahora era evidente por qu Rose se haba casado con l.
Rubio, con los ojos tan verdes como Tiffany, de conducta aparentemente
tranquila en contraposicin con lo tempestuosa que era Rose, y todava
bien parecido a pesar de ser un cuarentn.
No podras concedernos al menos una noche para disfrutar de tu
compaa sin remover el pasado? pregunt.
Ya le gustara a ella, aunque no con l sentado a la mesa. Estuvo a punto
de pedirle que se marchara. A punto. Pero sin duda sus hermanos saldran
en defensa de su padre y se enfadaran con ella, as que no lo hizo. Aunque
s que le record:
Es el nico motivo por el que estoy aqu. El pasado. Una enemistad a
la que ninguno de vosotros ha tenido la sensatez de poner fin. Ya he odo la
versin de los Callahan. Ahora me gustara or la vuestra.
Podemos hablar del tema si hace falta dijo Frank esbozando una
leve sonrisa. Aunque no es exactamente lo mejor para la digestin. No
puede esperar a que acabemos de comer?
Frivolidad cuando su presencia la enfureca? Pero entonces apareci
una criada con una gran fuente de ensalada que empez a servirles como
entrante.
Al menos Frank tena una cocinera decente, y varios sirvientes. Muchos
de ellos parecan indios o de ascendencia india. Despus de que dos criadas
de rasgos indgenas le hubieran llenado la baera a Tiffany ese mismo da,
su baera particular, le haba preguntado a Sam al respecto. l le haba
contado que veinte aos atrs no era raro que los indios les ofrecieran
mujeres a los primeros tramperos de la regin. Las mujeres no podan
volver a sus tribus despus de eso, y en la poca en que empezaron las
Guerras Indias, ya tenan sus propias familias y no se implicaron en los
combates. Pero como muchos blancos murieron en esas guerras, los
prejuicios contra los indios se intensificaron, incluso despus de que las
tribus fueran expulsadas del territorio. Los hijos mestizos de aquellas
uniones interraciales tuvieron problemas para encontrar trabajo.
Aparentemente, Frank no comparta esos prejuicios, porque haba
comerciado con las tribus mucho antes de que se iniciaran las hostilidades,
razn por la cual probablemente el rancho Warren se haba salvado durante
el conflicto.
Tiffany logr morderse la lengua durante la comida. Lleg el plato
principal, un guiso de pollo recubierto con queso fresco batido. Tena un
aspecto y un aroma deliciosos, lo que la llev a preguntarse qu estara
cenando Hunter esa noche. Esperaba que no fuera la comida de Jakes.
Los muchachos siguieron charlando y riendo, mientras ella sonrea
tibiamente cuando trataban de incluirla. Su padre la observaba en silencio.
Cada vez que Tiffany lo pescaba mirndola, el dolor de su pecho
empeoraba. Era raro que pudiera tragar nada de comida, incluida la tarta de
cereza que lleg como postre.
Lo nico que hizo fue recordarle que no les haba preparado ningn
postre a los Callahan, ni el pastel prometido a los jornaleros cuando
limpiaron la casa.
Pero cuando se coloc en la mesa el ltimo tenedor, Tiffany ya estaba
cansada de esperar. Sus hermanos se dieron cuenta. Sam les indic con la
cabeza que salieran del comedor para dejarle un poco de intimidad con su
padre. Ella no contaba con quedarse a solas con l y estuvo a punto de
revolverse contra l, pero no tena sentido. Aquella maana, l haba tenido
su oportunidad de arreglar sus desavenencias, pero solo haba dicho que
pensaba mucho en ella. De qu le haban servido a ella sus
pensamientos cuando era nia? As que se centr en su objetivo y le
dijo:
Quiero que termine vuestra enemistad sin necesidad de boda, porque
yo no puedo vivir aqu. Yo he llevado una vida refinada. Ni una sola vez,
jams, estuvo marcada por la violencia hasta que llegu aqu, donde me
han apuntado con una pistola, he visto morir a hombres delante de m y a
hombres peleando en la calle. Me volver a casa en cuanto mam acepte
que jams debera haberme enviado aqu. As que antes de que vengan los
Callahan maana, quiero saber por qu tuve que verme enredada en esto.
Lamento que hayas tenido que presenciar...
Por favor lo interrumpi secamente. Sam ya me dijo que
probablemente solo ha sido mala suerte.
Lo sea o no, la realidad sigue siendo que una boda no va a poner fin a
algo que ya dura tres generaciones. No tendra ninguna posibilidad de xito
si el nico motivo es poner fin a la enemistad.
Nunca pens que fuera el nico motivo. Estaba seguro de que te
gustara Hunter. No te gusta?
Tiffany sinti ganas de gruir, estaba cansada de or esa pregunta.
S, me gusta, pero se ha pasado toda su vida odiando a los Warren. Y
ese odio siempre se interpondr. As que explcame por qu tuvo que
criarse odindoos.
Supongo que los Callahan deban de culparnos a nosotros cuando te lo
contaron.
S que vuestra rivalidad no empez aqu, que empez con una broma
de mal gusto a Elijah Callahan que termin muy mal. Y que tu madre,
Mariah, le dispar el da que tenan que casarse.
Tiffany le cont toda la historia que le haba revelado Mary Callahan. Su
padre asinti con la cabeza.
Le dispar porque la enga, as de sencillo. Por eso se enfureci
tanto y se cas con otra persona tan pronto. Mi padre, Richard, incluso
sospechaba que ella todava amaba a Elijah, pero aun as la quera lo
suficiente como para casarse con ella. No obstante, acab odiando a los
Callahan por ello. Dios, el odio de Mariah era tan intenso...
Y os lo contagi a todos.
Frank asinti con la cabeza.
Aunque creo que parte de ese odio era para s misma, porque saba
que era incapaz de perdonar al hombre que amaba. Lo amaba con todo su
corazn.
Por eso nunca pudo superarlo...
As que toda la culpa era de su familia? Haba omitido Mary adrede la
parte acerca de que Elijah haba engaado a Mariah, o tal vez Elijah se
haba sentido demasiado avergonzado para hablarle a su familia acerca de
su indiscrecin? De todos modos, eso no explicaba por qu la enemistad se
haba trasladado a Montana.
Elijah trat de alejarse de ella dijo Tiffany. Atraves con su
familia todo el continente. Por qu lo sigui ella hasta aqu?
Mi madre era una mujer fuerte, valiente y apasionada, que sufri un
desengao amoroso y prdidas en poco tiempo. Mi padre y dos hermanos
murieron en cinco aos, y ella carg con toda la responsabilidad del rancho
mientras yo era un chaval. Despus de tantas muertes en nuestra familia, su
obsesin por Elijah se acrecent. Se enfureci cuando supo que l se
marchaba de Florida. Yo entonces no lo saba, pero tu abuela contrat a un
hombre para que lo siguiera y descubriera dnde se instalaba.
Entonces empez a quejarse de Florida y a sugerir que nos mudramos
al Oeste, a Montana. Yo apenas tena dieciocho aos. No sospechaba que
estaba jugando conmigo para que aceptara levantar el campamento y
trasladarnos aqu, aunque en realidad no fue una mala idea.
Seguirlos?
No, marcharse de Florida dijo Frank. Haba muchos ranchos
peleando por muy poca tierra y el cuatrerismo era excesivo. Esas fueron
sus excusas, que tambin eran acertadas, y ms fciles que contarme la
verdad, porque yo jams lo habra aceptado. Yo me sorprend tanto como
los Callahan cuando vi que nos establecamos en unas tierras tan cercanas a
las suyas.
Y no se lo echaste en cara a tu madre?
Por supuesto que s. Y lo nico que dijo fue que necesitaba una
resolucin.
Paz. Tendra que haberme imaginado que su definicin de paz no era la
misma que la ma. Su paz significaba matarlo.
Lo haba dicho muchas veces a lo largo de los aos, que debera haberlo
matado aquella noche infausta antes del da de su boda.
Cundo se dispararon el uno al otro?
Fue casi un ao despus de llegar aqu.
Zachary vino una maana exigiendo que le dijeran dnde estaba su
padre. Yo hasta ese momento tampoco saba que mi madre tambin estaba
desaparecida. Tardamos todo el da, pero finalmente encontramos su
rastro.
Estaban en la cabaa de un viejo trampero, abrazados el uno al otro. Sus
armas, que haban sido disparadas, seguan en sus manos o cerca. Y los
nicos rastros recientes hasta all eran los suyos. No sabemos exactamente
qu ocurri. Tal vez confiaban en encontrar la paz juntos en la otra vida, ya
que eran incapaces de encontrarla en esta. Solo queda la esperanza de que
supieran perdonarse antes del final.
Entonces, por lo nico que os peleis ahora es por el agua?
No exactamente. Los Callahan culparon a mi madre de todo, de
dispararle a Elijah en vez de casarse con l, de seguirlo hasta aqu y
finalmente de matarlo. El agua es un tema secundario.
Yo solo tena dieciocho aos cuando vinimos aqu, Zach era unos aos
mayor que yo. l y yo no podamos acercarnos sin que saltaran las
acusaciones. A m me educaron en el odio, Tiffany, a los dos.
Resultaba difcil superarlo aunque nuestros padres ya no estuvieran.
Todava los odias?
Ms que nunca.
Pero por qu?
Porque se llevaron a tu madre.
45
Tiffany se qued confundida. Su padre acababa de darle un motivo para
odiar a los Callahan. Cmo poda convencer a sus familias de una tregua
con aquello sobre la mesa?
Pero instantes despus frunci el ceo. La rivalidad no poda ser el
motivo por el que se haba marchado su madre. Eso era algo que Rose
podra haber admitido fcilmente cuando Tiffany se lo pregunt, pero no lo
haba hecho. A menos que se lo ocultara porque tema que ella utilizara la
misma excusa para no casarse con Hunter.
Pero antes de recoger el guante, pregunt:
Eso te lo dijo ella?
No, no quera que yo cargara con la culpa, sino que invent todo tipo
de excusas. Cada vez que le desmontaba una, apareca con otra. Dijo que
detestaba este lugar, y sin embargo jams la haba visto tan feliz como
mientras disebamos esta casa. Dijo que echaba mucho de menos a su
madre, aunque la visitbamos cada ao y la mujer incluso vino una vez
aqu. Dijo que su madre la haba convencido de que haba cometido una
equivocacin.
Dijo que tener otro hijo la matara despus de haber tenido tantos en tan
poco tiempo. Utiliz esa excusa para dormir en habitaciones separadas, y
no obstante no poda quitarme las manos de encima. Incluso utiliz eso
como excusa de por qu se tena que marchar. Fue la nica que llegu a
creerme por un tiempo. Tantas excusas... y rabia, cuando trat de
convencerla de que volviera.
Tiffany sacudi la cabeza.
Y ahora t culpas a los Callahan de algo que ni siquiera ests seguro
que sea culpa suya?
Es lo nico que tiene sentido. Hace quince aos estuvieron a punto de
matarme. Fue poco despus de recibir yo esa bala cuando Rose se
escabull contigo. Creo que vio claro que no soportara volver a vivir otra
vez algo igual.
O tal vez no quiso herirte dicindote que haba dejado de quererte.
No digas eso, Tiffany. No lo digas, por favor.
Ella contuvo la respiracin por haber herido a su padre. Sin embargo,
debera experimentar satisfaccin en vez de sentir aquella especie de nudo
en la garganta. Se puso en pie y se dirigi a la puerta, hasta que sinti que
los ojos se le inundaban de lgrimas. Solo entonces se detuvo un instante y,
sin volver la vista atrs, dijo:
Yo tampoco s por qu se fue. Pero s que s por qu quiero irme yo.
Maana sugerir que vuestra tregua con los Callahan pase a ser
permanente de modo inmediato, que ambas familias compartis el agua de
ahora en adelante.
Lo aceptars?
No lo aceptar sin establecer un lazo de sangre entre nuestras familias
que asegure el acceso al agua a las prximas generaciones. Tu madre tuvo
una buena idea. Quiero que mis hijos y mis nietos puedan criar ganado en
estas tierras que amamos.
Con las mejillas humedecidas ya con lgrimas de frustracin, Tiffany
sali corriendo del comedor. Tena que encontrar un poco de intimidad
para dejar salir aquella pena antes de volver a reunirse con sus hermanos.
Se meti en una habitacin vaca. Esperaba que estuviera vaca. No debera
haberle hecho aquella pregunta a Franklin cuando ya saba su respuesta.
Porque l, como el resto de la gente, esperaba que ella se casara con
Hunter. Cmo poda eso acabar con el odio de alguien?
Cmo poda no empeorarlo todo?
Apenas haba podido eliminar el empaado de sus ojos y secarse las
mejillas cuando oy la voz de su padre detrs de ella, ahora en tono firme:
Los Callahan estarn aqu maana.
Necesito saber por qu fingiste ser su ama de llaves antes de que vengan.
Ya les dar mis motivos.
Dejar que entren en casa ya va a ser difcil, Tiffany. No quiero
encontrarme con ms sorpresas. Dime por qu.
Quera ver por m misma cmo son realmente, porque no crea que
fueran a comportarse normalmente conmigo por culpa de la enemistad.
Y ya est?
Tiffany podra haberlo dejado as, pero no lo hizo.
No. Sobre todo, lo hice porque no quera verte. Pens que tampoco te
importara, ya que t tampoco habas querido verme nunca.
Si no temiera que puedas contrselo a Rose, te lo explicara todo
dijo l, frustrado. Pero no puede saberlo.
Saber qu?
Frank no respondi. Era de esperar.
Simplemente no quera admitir la realidad: que Tiffany nunca le haba
importado.
Yo te he dado tu respuesta, ahora djame en paz.
Tiffany no lo oy marcharse. As que decidi ignorarlo observando la
habitacin. Era un estudio, ligeramente amueblado con roble.
Haba un escritorio lleno de fotografas enmarcadas y un pequeo farol.
Fotografas de qu? La curiosidad le hizo coger una, pero contuvo la
respiracin cuando vio que era una carta enmarcada con garabatos
infantiles...
una carta suya. Cogi otra. Otra de sus cartas al padre que haba querido
y echaba de menos. Las haba enmarcado y guardado en su despacho
todos aquellos aos? Deba de haberlas sacado recientemente de alguna
vieja caja mohosa para impresionarla. Con qu? Con la idea de que ella
s que le importaba, cuando era evidente que no?
Las lgrimas volvieron a brotar.
Santo cielo, ahora no poda llorar, no cuando no estaba segura de que l
se hubiese marchado y tena miedo de mirar! Se concentr en la decoracin
de la habitacin para reprimir la emocin.
Cortinas de terciopelo bermelln, el color preferido de su madre. Las
haba elegido Rose? Tan viejas eran?
Algunos estantes con libros, una vitrina con licores, cuadros de escenas
del Oeste en la pared, excepto uno que destacaba extraamente. Su mirada
volvi a l y sus ojos se abrieron lentamente. Era una escena urbana de
invierno, con una nia patinando en el estanque congelado de un parque. La
nia era ella. Su madre jams le haba mencionado haberlo encargado. Pero
de qu otro modo poda tenerlo Frank a menos que Rose se lo hubiera
enviado?
Era el mejor pintor de Nueva York
dijo en voz baja Franklin. Lo conoc en mi ltimo viaje a la ciudad.
Tard todo el invierno en terminarlo.
Aquel ao no patinaste mucho.
T estuviste en Nueva York? pregunt ella con un hilo de voz.
Por qu no me lo dijiste cuando te acus de no visitarme nunca?
Tampoco tendra que decrtelo ahora, pero no quiero que contines
con esa idea equivocada. Tu madre me hizo prometerle que jams volvera
a Nueva York. Yo romp la promesa, pero ella no poda saberlo, o habra
dejado de escribirme. De modo que tampoco podas saberlo t, no poda
arriesgarme a que se lo comentaras, aunque fuera por un descuido. Yo
viva gracias a sus cartas, Tiffany. Eran lo nico que me quedaba de ella.
Podrs guardarme el secreto?
An la amas?
Por supuesto, siempre la amar.
Como te quiero a ti. Y no obstante me da miedo incluso abrazarte, con lo
enfadada que ests desde que llegaste aqu. En todos estos aos, nunca
imagin que pensaras que no me importabas, Tiffany. Te abra mi corazn
en las cartas. No me creas?
Dej de leer tus cartas. Me dola demasiado que nunca fueras a
visitarme cuando iban mis hermanos.
Pues s que iba, incluso varias veces. Pero no poda ni acercarme a tu
casa. Haba un tipo vigilando, un guardia sin duda contratado por tu madre
para impedir que me acercase. Una mala jugada por su parte. Pero yo
deseaba tanto veros que me disfrazaba, y una vez que lo hice, me di cuenta
de que poda verte, hablar contigo, solo que t no podas saber quin era
yo. Te acuerdas de Charlie?
Tiffany tuvo que sentarse.
La inundaron lejanos recuerdos de un hombre muy simptico en el
parque que frecuentaba con su amiga Margery, jams en verano, solo
brevemente en invierno... cada vez que la visitaban sus hermanos. Habra
llegado a presentarse si no hubiera tenido que rescatarla cuando era nia?
Ocurri el primer ao que ella intent patinar sobre hielo en el parque. Se
supona que su madre tena que estar all cuando lo probara y le haba
pedido que la esperara, pero Margery no tena que esperar a nadie y
Tiffany tampoco tuvo la suficiente paciencia.
Fue un desastre. Su madre iba a ensearle a patinar. Sin sus consejos,
enseguida se cay y se torci un tobillo.
Charlie presenci la cada y corri a socorrerla. La llev con sus criadas.
Pareca ms preocupado que ella misma por aquel esguince. La siguiente
vez que la vio en el parque con Margery le pregunt por la lesin y les
cont una historia divertida de una lesin que se haba hecho l mismo.
Hubo ms historias divertidas a lo largo de los aos. Cuando Tiffany fue
mayor, estuvo segura de que ninguna de ellas era autntica. A Charlie le
gustaba hacer rer a la gente, l era as, amable, carioso, siempre
dispuesto a ayudar a quien lo necesitara... la clase de persona que hubiera
querido tener como padre.
Tiffany levant la mirada y, al ver lgrimas en los ojos de su padre,
prorrumpi en sollozos y se lanz entre sus brazos abiertos.
Dios mo, pap! Ojal me lo hubieras dicho! Me dola tanto pensar
que no te importaba!
Lo siento, Tiffany dijo l abrazndola fuerte. Quera decrtelo...
lo habra hecho si hubiera sabido lo que pensabas. Y aadi: Crees
que me gustaba teirme el pelo de gris para los viajes y tener que aguantar
las bromas de los jornaleros cuando volvamos?
Me llamaban cuerno gris! Sabes lo insultante que resultaba?
S que lo saba, porque aos atrs sus hermanos le haban explicado lo
que significaba en el Oeste que te llamaran cuerno verde, o sea novato,
pipiolo.
En realidad, su padre solo trataba de quitarle hierro al asunto para
calmar sus remordimientos por la manera horrible como lo haba tratado
desde su llegada al rancho. Y haba funcionado. Todava poda hacerla
rer!
46
Tiffany tena solo un vestido de noche, que hizo que Anna le pusiera
para lo que probablemente iba a ser una cena incmoda. Ni siquiera lo
haba sacado de la maleta en casa de los Callahan porque all no poda
ponrselo. Incluso si hubiera habido una ocasin para ello, era demasiado
caro para que Jennifer pudiera permitrselo. Era uno de sus vestidos ms
viejos, y por eso haba terminado en su maleta de accesorios.
Seda azul claro con un dobladillo gris perla, y zapatos de seda a juego.
Por fin podra volver a lucir sus joyas. Sus dedos, muecas, cuello, orejas,
incluso los alfileres de su elegante peinado, brillaban con zafiros. Los
Callahan crean conocerla, pero no era as.
Aquella noche no quedara ni rastro de Jennifer Fleming.
Se reuni con sus hermanos en el saln antes de que llegaran los
invitados. Roy se rio al verla tan radiante.
Es un hechizo para transportarnos a Nueva York? Ya sabes que aqu
no hace falta que te vistas de manera tan elegante, no?
Ya lo s. Mi criada lo llama armada para la batalla.
Bueno, al menos no est mam aqu para hacernos vestir tambin a
nosotros con tanta elegancia brome Sam. Era un infierno, Tiff, tener
que acicalarse tanto para cada cena en la ciudad.
Esperas una batalla? pregunt Carl.
Teniendo en cuenta lo que voy a pedirles a los Callahan que acepten,
s.
Ellos ya saban qu se propona esa noche. Tambin saban que la noche
anterior haba resuelto sus diferencias con su padre. Sus hermanos
cargaban con parte de la culpa por su idea equivocada, ya que haban
mantenido en secreto que su padre los haba acompaado siempre a la
ciudad. Todo sali a la luz durante el desayuno, una maravillosa
experiencia familiar que solamente podra haber sido ms perfecta si Rose
tambin hubiera estado all. Por supuesto, eso jams iba a ocurrir.
Frank entr y se par en seco al verla.
Dios mo, tan engalanada eres idntica a tu madre.
Mam te haca sufrir muchas cenas de etiqueta? pregunt ella con
una sonrisa.
No, solo a veces. Le encantaba poder sentirse relajada.
Aunque deberas habernos advertido que la cena de esta noche era de
etiqueta.
Qu va. Si todos nos presentamos de etiqueta, los Callahan se sentirn
avergonzados. Esto dijo sealando el vestido es simplemente la forma
ms sencilla de demostrarles que no soy en absoluto la mujer que viva en
su casa, por si acaso piensan que me parezco en algo a ella.
De repente oyeron la llegada de jinetes. Y con ellos llegaron los nervios
de Tiffany. Se habra molestado Hunter en venir? Probablemente, no,
teniendo en cuenta lo enojado que pareca la ltima vez que lo haba visto.
Como fuera, esa noche ella solo tena que hablar con Zachary. Y no estaba
sola. Su familia estaba all. No tena por qu estar nerviosa. Se qued entre
Sam y Roy mientras su padre invitaba a entrar... al enemigo.
Diablos, Frank, qu es esto brillante que tienes en el suelo? oy
que preguntaba Zachary en el vestbulo.
Mrmol.
Cosa de tu mujer, no? No se romper si andamos por encima,
verdad?
Vecinos durante ms de veinte aos y los Callahan nunca haban puesto
los pies en aquella casa? Ni una sola vez?
Y seguramente Frank tampoco haba estado nunca en la suya. Qu
rivalidad tan estpida!
Zachary entr en el saln hablando con su esposa. Lo primero que dijo
Mary al ver el elegante atuendo de Tiffany fue:
Ya imagino que hoy no has cocinado t.
A continuacin entr Cole con las muletas de Mary en la mano, pero se
par en seco cuando vio a Tiffany. John lo apart y tambin se qued
paralizado.
Verlos alivi parte de la tensin de Tiffany, porque Hunter no estaba con
ellos. Despus de todo, tal vez no debera haberse puesto el vestido de
noche. Su intencin no era sorprenderlos tanto, sino simplemente remarcar,
sin decirlo, que ella no estaba hecha para vivir en un rancho de Montana.
Educadamente, le dijo a Mary:
Bienvenida al rancho Warren. Mi padre ya tiene una cocinera
excelente.
El tal Buffalo ser ahora nuestro cocinero dijo Zachary mientras
ayudaba a Mary a sentarse en una silla.
Mi madre me ha enviado algunos libros de cocina. Tal vez a Andrew
puedan serle tiles.
Muy amable por tu parte dijo Mary.
Por favor. Permtanme un segundo para disculparme por...
Tiffany call cuando oy el chillido de un cerdo. Le haban trado a
Max?
Qu gesto tan generoso, despus de lo que les haba hecho! Con una
sonrisa radiante, se excus y sali deprisa al porche. Encontr a
Maximilian atado a la baranda y lo levant en brazos para abrazarlo, sin
tener en cuenta el vestido.
As que la Pelirroja sigue aqu?
No se ha ido del todo?
Tiffany contuvo la respiracin y se volvi de golpe para chocar con un
beso de Hunter. Bueno, l colabor a que sucediera, con la mano detrs de
su cuello. Ella no le detuvo, consciente de que podra ser la ltima vez que
lo saboreara. Eso le dio al beso un matiz agridulce.
Max se retorci cuando Hunter se acerc demasiado. Tiffany se ech
atrs, nerviosa. Aquello no tendra que haber ocurrido, no debera haberlo
permitido.
Se supona que esa noche tena que dar la impresin de que Jenny o
Pelirroja o como quisiera llamarla se haba ido. Que no era real. Si
esperaba encontrarla all, andaba equivocado!
Gracias por traerme a Max dijo con formalidad.
Tena que hacerlo. Contigo fuera, el bicho se crea que poda quedarse
en mi habitacin.
En serio?
Anoche le dej entrar, pero con una noche he tenido suficiente. Por
algn motivo, se crea que poda dormir en mi cama. T se lo permitas?
A m no me importaba dijo acariciando a Max detrs de una oreja
. Nunca haba tenido una mascota.
Bueno, sin contar el gatito que llev una vez a casa, ya que se escap
enseguida.
Puedes desatarlo, por favor, para que pueda llevarlo dentro? No
quera arriesgarse a soltar al cerdito, temiendo que Hunter intentara volver
a arrimarse a ella.
A tu padre no le importar tenerlo en casa? dijo mientras lo
desataba.
No, no es el hombre insensible al que yo trataba de evitar.
Fue por eso que lo hiciste? pregunt Hunter con una mirada
penetrante.
S, no... mayormente. Os lo contar a tus padres y a ti mientras
cenamos.
T... no vas a entrar?
l no respondi de inmediato y a Tiffany se le par el corazn. No
quera que se marchara. Tena que admitir que se senta feliz de verlo. Y
aquella noche estaba tan guapo con una camisa blanca, limpia y planchada,
pantalones oscuros y botas negras relucientes... Hunter se recost en la
pared junto a la puerta, levantando una rodilla y apoyando la suela de la
bota en la pared. Tiffany estaba tan acostumbrada a aquella postura suya
que a menudo la visualizaba mentalmente... Cuando no lo visualizaba
envuelto en una toalla o directamente desnudo y hacindole el amor! Cerr
los ojos brevemente para quitarse aquellas imgenes de la cabeza.
An lo estoy pensando respondi . Pensaba que tendra tiempo
para decidirlo, que te encontrara ah fuera contemplando la puesta de sol.
Lstima que esta casa est encarada al este.
Echars de menos sentarte en el porche a contemplarla.
Tiffany estuvo a punto de sonrer, pero se reprimi a tiempo. Era
demasiado fcil dejarse llevar por aquella familiaridad relajada que tena
con l.
Pero esa no era ella! Aunque Jennifer tambin era del Este. Y Jennifer
seguramente se habra mantenido en sus trece y conservado la correccin
en sus encuentros, en vez de permitirle ponerle apodos, flirtear con ella,
besarla y...
No echar de menos las puestas de sol porque tenemos un pequeo
porche atrs dijo ella, logrando mantener un tono formal. Pap me
dijo que fue idea de mi madre, a la que tambin le encantan las puestas de
sol, y que siempre se sentaban all a ltima hora de la tarde antes de cenar.
Decan los rumores que l le pegaba y por eso se march. Es verdad?
Pues claro que no! respondi ella secamente.
Y entonces, por qu lo dej?
Esperaba que l pudiera decrmelo.
Pero l culpa a tu familia, bueno, a la enemistad. Un motivo ms que
tiene para odiar a los Callahan.
Eso sera muy desafortunado. Hunter la miraba fijamente con sus
ojos azul celeste.
Por qu?
Porque es una razn muy estpida para abandonar a un marido y unos
hijos. Porque t y yo habramos crecido juntos si ella no hubiera huido.
Porque a estas alturas estaramos casados.
Cmo poda dar por sentado tal cosa!
Indignada, replic:
No presumas lo que habra ocurrido si me hubiera criado aqu. En ese
caso, es ms probable que me hubiera enamorado de tu hermano Cole, que
es ms de mi edad.
Tiffany volvi a entrar en la casa antes de que Hunter pudiera responder.
47
Tiffany crey que Hunter se marchara, pero entr pocos minutos
despus de que hubieran pasado al comedor. Al or sus botas en el suelo de
madera pulida, mir por encima del hombro y lo vio detrs de ella, en el
umbral. Llegaba justo a tiempo para or su disculpa.
Les aseguro que no planifiqu hacerme pasar por un ama de llaves
les deca a Zachary y Mary, sentados el uno junto al otro. Cuando sus
hijos supusieron que yo era la seorita Fleming y me ofrecieron el trabajo,
me di cuenta de que era una oportunidad para conocer a su familia sin que
la rivalidad modificara su comportamiento en mi presencia.
Pero tu padre tampoco lo saba?
pregunt Zachary, y se gir hacia Frank. O s que lo sabas?
No, ella no estaba preparada para verme. Aunque eso es un asunto
privado...
No pasa nada, pap. Tienen derecho a saberlo. El caso es que yo no
conoca a mi padre. No tengo ningn recuerdo de l. Mis hermanos solan
visitarme en Nueva York, pero l jams lo hizo.
Eso no es cierto discrep Zachary. Sabemos perfectamente
adnde iba cuando se marchaba con sus hijos. Siempre volva a casa con el
pelo gris. Suponamos que Rose le meta unas broncas monumentales
acab con una risita.
Era un disfraz murmur Frank.
Por tanto, s que le pegabas mientras estuvo aqu? Te amenaz con
dispararte si volva a verte, eh? Ya me lo figuraba.
No seas ridculo replic Frank.
Zachary no pareci ofenderse. Rea para s mismo por haber sacado de
quicio a Frank. Tiffany los mir a ambos severamente para poder continuar
con su disculpa y volvi a dirigirse a todos.
Mi madre me hizo prometer que vendra aqu, pero no le promet que
me hospedara con mi padre. Ustedes me dieron el medio para evitarlo, por
lo cual me sent agradecida en ese momento. Estaba segura de que yo no le
importaba, y como pensaba eso me convenc de que l tampoco me
importaba. Me equivoqu en ambas cosas.
As que todo est arreglado? dijo Mary con una sonrisa.
Pues s respondi Tiffany devolvindole la sonrisa.
Disculpas aceptadas, muchacha aadi Zachary bruscamente.
Adems, no ha habido ningn dao...
Depende de cmo definas dao
lo interrumpi rpidamente Hunter.
Nadie respondi, y menos an Tiffany.
Dieron por hecho que se refera a lo enfadado que se senta por el
engao, aunque Tiffany temi que se estuviera refiriendo a comprometerla.
Si decida hacerse el honorable y se lo contaba a Frank...
En pie detrs de Tiffany, Hunter dej caer en su plato una carta de su
madre antes de tomar asiento frente a ella.
Tiffany la mir y trat de dejarla de lado, ms o menos ya saba qu
pondra.
Pero no pudo resistirse.
Has perdido el juicio? eran las primeras palabras de varias pginas
. Te das cuenta de lo dolido que se quedar tu padre si descubre que
prefieres hospedarte con el enemigo que con l?!
Tiffany volvi a meter rpidamente las hojas en el sobre.
Malas noticias?
pregunt Hunter.
No respondi ella levantando la vista hacia l, solo es que mi
madre tiene un poco de temperamento.
Un poco? dijo Frank, sonriendo ligeramente.
Ms bien como un volcn en bombachos dijo Zachary, coincidiendo
por una vez con Franklin.
Tiffany pestae en direccin al patriarca Callahan.
Mi madre llevaba bombachos aqu?
Ocasionalmente respondi su padre, cuando tena prisa por salir a
montar.
Los llevaba puestos cuando vino a mi casa a decirme que tena que
darte a mi hijo en matrimonio aadi Zachary . Tambin dijo que me
disparara si no respetaba la tregua hasta entonces.
No saba que te hubiera amenazado dijo Franklin.
Est exagerando meti baza Mary . Bueno, s que es verdad que
dijo
eso, pero cuando l ya haba aceptado el enlace.
En eso tuviste que ver t le record su marido.
Era una buena idea repuso ella.
Aunque debi de creer que no la respetaras, o no se habra marchado
dijo Frank secamente.
Eh, un momento gru Zachary . No puedes culparnos a
nosotros de eso!
Tiffany intervino rpidamente, golpeando incluso su copa con el tenedor
para que todo el mundo la escuchara.
Pedira por favor que se mantenga un tono civilizado en cualquier
mesa a la que me siente yo. Y mi padre estaba equivocado. Resulta
embarazoso tener que decirlo, pero realmente no sabemos por qu mi
madre se march de Montana. Y de pronto le dijo a Hunter :
Probablemente llegar otra carta de ella maana o pasado dirigida a
vuestro rancho. Pap ya le ha telegrafiado para decirle que ahora estoy aqu
con l, pero ella ya debe de haber enviado esa segunda carta.
Tiffany esperaba impaciente esa segunda carta y el permiso de su madre
para marcharse. Por mucho que ahora le gustara pasar ms tiempo con su
padre y sus hermanos, sus sentimientos hacia Hunter eran demasiado
fuertes. Tena que huir de ellos, huir de l, y cuanto antes lo hiciera, antes
podra empezar a olvidarlo. Porque de todos modos no poda casarse con
l. En eso no haba cambiado de opinin. Sus propios motivos eran
insignificantes en comparacin con el que Hunter le haba dado. No
importaba si le gustaba, ni siquiera importaba que pensara que la quera.
En lo ms profundo de su corazn, el odio con que haba crecido siempre
se interpondra entre ellos.
Irnicamente, eso jams lo habra sabido si no se hubiera puesto en la
piel de Jennifer. Aunque al mismo tiempo era por Jennifer por quin l se
senta atrado, una mujer que haba hecho cosas para impresionarlo, por el
papel que representaba, un papel que le haba permitido hacer cosas que de
lo contrario Tiffany jams hubiera hecho.
Trat de no sonrojarse, aunque notaba calientes las mejillas. A Hunter
no le iba a gustar su autntica personalidad, su sofisticacin y su elegancia,
ni su observancia de los buenos modales.
Confiaba en que se diera cuenta de eso antes de terminar la velada.
Tiffany haba planeado sacar el temido asunto de la enemistad a los
postres, para no estropear la cena, pero nadie se senta cmodo a la mesa
mientras no se aclarase eso. Aun as, intent retrasarlo, introduciendo
algunos temas intrascendentes, aunque nicamente Hunter, y en alguna
ocasin su madre, respondan. Los dems hermanos Callahan seguan
mirndola como si nunca la hubieran visto. Zachary estaba all sentado con
mala cara. Frank
se mostraba reservado. Sus propios hermanos igual. Y Hunter... bueno,
ella intentaba no mirarlo directamente.
Al menos, coman. Frank deba de haberle pedido a su cocinera que se
superara aquella noche. Era universal aquella necesidad de impresionar a
los enemigos? El entrante era francs, unas tazas individuales de sopa de
cebolla espolvoreada de queso. El plato principal era ingls, un asado tan
rosado que pareca casi crudo, con media docena de cuencos repartidos por
la mesa con buuelos de Yorkshire para acompaar al asado.
Tiffany tena el estmago hecho un nudo. Lo que dijera aquella noche
poda acabar con la enemistad o empeorarla.
Como la mayora de ellos ya casi haban acabado el asado, desisti de
posponerlo ms.
Ahora me gustara hablar del futuro y del pasado empez, mirando
alternativamente a Frank y Zachary. Tal vez haya cosas que ninguna de
las dos familias sabe. Yo ya he odo las dos versiones de la historia de la
enemistad, y no s si alguien ms aqu puede decir lo mismo.
Nosotros la vivimos, muchacha dijo Zachary con un resoplido.
Qu no vamos a saber?
Hay hechos que pueden haberse olvidado a lo largo de los aos o que
jams se supieron. Por ejemplo, saba usted que Elijah s que le fue infiel
a Mariah aquella noche? La enga, y por eso ella le dispar a la maana
siguiente.
Zachary no respondi, aunque su expresin denot sorpresa.
Mucha gente ha sufrido por dos personas que no fueron capaces de
resolver sus diferencias. Ahora estn muertos, y su nico legado es seguir
causando sufrimiento?
Mariah
no debera habernos seguido hasta aqu dijo finalmente Zachary.
Jams haba visto a mi padre tan furioso. No fue una decisin fcil, y la
tom nicamente para alejarse de ella. Y va ella y se presenta aqu? Eso
fue una locura!
Creo que incluso ella saba que lo era... meti baza Frank. Yo me
sorprend tanto como vosotros al ver que volvamos a ser vecinos.
Entonces, por qu no te marchaste?
replic Zachary.
Porque me convenci de que jams hallara la paz sin algn tipo de
solucin.
Vaya eufemismo para decir que quera matar a mi padre salt
Zachary.
Frank lo mir amenazadoramente.
Tuvieron relaciones ntimas antes de dispararse el uno al otro. T
estuviste all para verlo. Quin puede decir que ella no trat de poner fin a
la animosidad?
Y luego cambi de opinin?
Jams me habas dicho que hubieran hecho el amor, Zach intervino
Mary.
Porque no quera crermelo murmur l.
Estaban casi desnudos, Zachary le record Frank.
No importa. Estoy seguro de que ella dispar primero.
Yo tampoco lo dudo admiti Frank.
Deja de darme la razn, maldita sea. T derribaste nuestras vallas!
No, eso lo hizo mi rebao sin mi ayuda. Si una vaca quiere agua, la
tendr por narices, y t lo sabes.
De qu vez ests hablando? gru Zachary. De la primera o de
la quinta?
Eso importa? intervino Mary. La primera valla solo se levant
porque Elijah quera dejar claro que los Warren no tendran que habernos
seguido hasta aqu. Y luego sigui levantndolas por pura malevolencia.
Pero Frank y t finalmente lo resolvisteis, segn recuerdo.
Fue una discusin desagradable, pero al menos ninguno de los dos puso
la pistola sobre la mesa. Y mir a Tiffany para explicarle: Los
Warren derribaban la valla y los Callahan volvan a levantarla. Eso dur
casi seis meses. Termin con ambos bandos limitndose a evitar que
ninguna res cruzase el arroyo. Eso no diezmaba el rebao de ninguna de las
familias, solo le daba a los vaqueros algo de que alardear.
Hasta aquella noche en que Zachary hizo que alguien me disparase y
mi esposa se march menos de un mes ms tarde dijo Frank con
amargura.
Yo no hice que nadie te disparase!
neg con vehemencia el aludido. Y si Rose estaba tan enfadada por
ello, me lo habra mencionado cuando vino a mi casa aquella noche. No
dijo ni una palabra sobre que te hubieran disparado.
Lo nico que le interesaba era que se firmara una tregua. Jurara que ya
tena decidido irse y que lo nico que buscaba era proteger a sus hijos.
Hubo un silencio. Tiffany se senta inclinada a darle la razn a Zachary.
Pero como solo Rose poda confirmar o negar su suposicin, y no estaba
all para hacerlo, no era relevante para lo que tenan que acordar aquella
noche. Y era el momento de decirlo.
Voy a sugerir un final permanente para una enemistad que jams
debera haber empezado dijo con cautela.
Ya hemos aceptado ponerle fin le record Zachary.
Sin condiciones, porque incluso con los padres muertos, todava se
puede encontrar algo por lo que pelear. Pero permita que le pregunte, su
padre reclamaba todo el lago como suyo? No habran construido la casa
ms cerca del lago en ese caso? O solo pas a reclamarlo una vez que
hubo llegado mi abuela, para que ella supiera lo furioso que estaba con ella
por haberlo seguido hasta aqu?
Nosotros llegamos primero aleg Zachary.
S, y por lealtad a su padre no estaban dispuestos a compartir un
recurso natural. Pero los dos habis disfrutado de una tregua desde hace
quince aos. Y esperis que se convierta en permanente a travs de una
boda.
Pues solo hace falta dar un paso ms y terminar inmediatamente con la
enemistad. Porque si no sois capaces de admitir que ha sido un error
permitir que esto se prolongara durante dos generaciones, ningn
matrimonio va a arreglar eso.
Zachary frunci el ceo.
Ests rompiendo el compromiso?
Tiffany gru para sus adentros.
Acaso no haba odo lo que acababa de decir? Y por qu no haba
saltado Hunter a darle la razn? l haba sufrido la carga de aquel
matrimonio arreglado toda su vida. No tendra que ser un prerrequisito
para la paz! Y qu si a lo largo de la historia muchas guerras haban
terminado gracias a alianzas matrimoniales. Fueron alguna vez
matrimonios felices?
Solo le estoy pidiendo que piense en lo que he dicho respondi
Tiffany.
Lo que estoy pensando es que ya estamos tardando en marcharnos
replic Zachary levantndose.
Nadie discrep. De hecho, la salida fue bastante rpida. Mary dijo algo
por cortesa al marcharse, aunque era evidente que estaba avergonzada.
Acaso pensaba que aquella noche hablaran de planes de boda?
48
Hunter fue el nico Callahan que no abandon el comedor de inmediato.
Tiffany lo mir para averiguar qu pensaba de su sugerencia, pero solo
obtuvo una mirada meditabunda, poco curiosa, sin humor alguno. Una
mirada que no deca nada.
Aunque pareca tener la intencin de compartir sus reflexiones, porque
se levant y dijo:
Sal al porche a despedirte de m.
No si pretendes volver a besarme.
Eres dura de roer, Pelirroja.
Fingir que no lo he odo dijo Frank mientras sala del comedor
para despedir a sus invitados.
Hunter rode la mesa y tendi la mano hacia ella. Tiffany se qued
mirndola antes de cogerla. S que tenan que hablar. Si todava no era
evidente para l, tena que dejarle claro que ella no era Jennifer, y sin que
se enfadara, porque su apoyo era fundamental para poner fin a la
enemistad. As que decidi salir del comedor, tras los pasos de su padre,
hacia el porche delantero, pero Hunter tir de ella en la direccin contraria.
Ese porche est demasiado poblado. Ensame dnde vas a ver las
puestas de sol.
Ella asinti y lo llev por el pasillo, que se bifurcaba en la parte
posterior, y luego por otro pasadizo corto entre un par de despensas en la
esquina izquierda de la casa, un diseo distinto del de la casa Callahan. Los
edificios exteriores de esta casa estaban a la derecha en lugar de detrs. El
pequeo porche del final de ese pasadizo era ntimo, sin ventanas que
dieran a l. Fuera, la oscuridad no era total. El sol se haba puesto ya, pero
estaba saliendo la luna, bastante hermosa, ya que aquella noche era casi
llena.
Tiffany pas por alto las dos cmodas tumbonas colocadas juntas. Eran
nuevas.
Su padre le haba dicho que tena que sustituirlas cada pocos aos
porque se desgastaban al aire libre, pero que tenan el mismo diseo que
haba elegido Rose haca tanto tiempo. Ella se haba imaginado a sus
padres tumbados all contemplando la puesta de sol, cogidos de la mano.
Tiffany sigui hasta el poste de la esquina y se apoy en l, levantando
la mirada hacia la luna.
Tu madre tena buenas ideas coment Hunter, que se haba
quedado detrs de ella. Tambin vas a querer un porche como este,
verdad, Pelirroja?
Lo querra si su futura casa fuera a estar en un lugar con puestas de sol
tan espectaculares, pero no iba a ser as.
Tienes que dejar de llamarme as.
Me llamo Tiffany.
Ese es el problema. En mi cabeza no te llamas as. Y tal vez tampoco
en la tuya. Acaso la mujer que pretendes ser habra mencionado lo de
besarme delante de toda su familia?
Tiffany chasque la lengua.
S que intentas plantear tu punto de vista con esa lgica, pero con mi
familia es el nico momento en que no tengo que vigilar lo que digo.
Pero con toda la dems gente s?
Sin duda, ya que es lo correcto.
Te gusta vivir as?
Es algo que tengo muy arraigado.
Para m es tan natural como para ti ser directo. Lo que no era natural era
cuando trataba de ser Jennifer, el ama de llaves. Eso fue difcil. No estaba
bien.
Ya me he disculpado con tu familia, Hunter, pero eso no inclua lo
mucho que siento haberte engaado. S que ests enfadado. Y tienes todo
el derecho de estarlo.
Lo estaba dijo en voz baja, ponindole las manos en los hombros.
Pero te parezco enfadado ahora?
Tiffany se apart rpidamente para quedar fuera de su alcance y se
volvi hacia l.
Parece que todava pienses que soy Jennifer Fleming, pese a que
intento decirte que no me parezco a ella en nada. Tal vez me dej llevar un
poco por la farsa, pero se ha acabado. A quien ves ahora es a la autntica
Tiffany Warren, y no es a m a quien quieres.
Incluso me dijiste...
Las palabras murieron en su garganta cuando l la cogi por la cintura y
la levant para sentarla en la baranda del porche, lo bastante lejos del poste
como para que no pudiera agarrarse a l para no caer. De modo que tuvo
que agarrarse a Hunter, aunque l se lo puso fcil, ya que le levant el
vestido lo suficiente para colocarse entre sus piernas y atraparla all.
Basta dijo ahogando un grito.
Vamos a descubrir a quin tratas de convencer de qu, porque yo no
necesito convencerme de nada, pero aparentemente t s.
Tiffany no tuvo tiempo de responder.
Hunter le sujet la cara y se inclin para besarla, recordndole aquella
noche en el granero cuando ella se le haba entregado por completo. Ya
volva a estar all, aquella pasin que le cegaba la razn y la lgica, que
negaba todo lo que acababa de decirle, y no le importaba! Eso era lo
perfecto que haba entre ellos, donde sus familias no importaban, donde
nada importaba excepto el uno para el otro...
Hunter se inclin ms, y ella se sujet con ms fuerza y profundiz el
beso. Era maravilloso abrazarlo otra vez de aquella manera, saborearlo otra
vez.
Cmo era posible desear tanto a alguien?
Segua pensando eso cuando Hunter la baj de la baranda y ella se
desliz por su cuerpo firme y fuerte. Se habra cado por la flojera que
senta en las piernas si l no la hubiera estado sujetando, ahora
tiernamente.
Har lo que sea por ti, excepto hacerte el amor en el porche trasero de
tu padre.
Pareca tan tembloroso como ella misma. Realmente pensaba alejarse
de aquello? De l? Pero tena que hacerlo! Santo Dios, qu acababa de
hacer? Ni siquiera poda regaar a Hunter por ello, cuando ahora mismo
anhelaba tenerlo a su lado.
Se agarr a su promesa y le pregunt vacilante:
Hablars con tu padre y le pedirs que acepte mi sugerencia?
No.
Tiffany levant bruscamente la mirada hacia l.
Si acabas de decir que... Por qu no?
Quin ha dicho que yo quiero que termine as? Tal vez ahora me
gusta la idea de que nuestro matrimonio sea la piedra angular de unos
nuevos cimientos.
Hunter la solt y salt por encima de la baranda.
No es verdad! grit Tiffany a su espalda.
Hunter se dirigi hacia su caballo y Tiffany lo oy rerse.
Ahora ya te pareces ms a mi Pelirroja.
49
Tiffany estaba sin aliento, de rerse, de ahogarse. Y sus hermanos, que la
rodeaban en el lago, no dejaban de mojarla. No tena ninguna oportunidad,
ya que eran mucho ms fuertes que ella.
Finalmente sali arrastrndose del agua para recuperar el aliento. Los
chicos continuaron con sus juegos, hundindose unos a otros.
Sam le haba prestado para baarse una de sus camisas de manga larga,
abotonada por delante, que la cubra hasta las rodillas. Debajo llevaba sus
bombachos ms largos.
No era exactamente un traje de bao, pero tampoco la iba a ver nadie
ms que sus hermanos.
Se sent sobre la hierba, apoyada en un tronco de rbol, y los observ,
aunque en realidad ya no vea a sus hermanos. Apartada de los juegos,
volvi a asaltarla la tristeza que la haba invadido la noche anterior. Iba a
echar de menos muchas cosas de Montana cuando se fuera: la belleza, la
amplitud de los paisajes, las tormentas de verano que descargaban por la
noche, incluso los das como aquel, claros como el agua. Y sobre todo a
Hunter. Nadie la haba tratado jams como l, ni nadie volvera a hacerlo.
Las bromas y risas que tan fcilmente derrumbaban sus defensas, la
seguridad con que le deca lo que pensaba. Aquel hombre saba disfrutar de
la vida y encontrarle la gracia a las cosas ms nimias, y su alegra era
contagiosa. Nunca se haba sentido tan prxima a nadie como a l. Y
adems le haba proporcionado la experiencia ms increble de su vida al
hacerle el amor.
Ojal pudiese llevrselo en la maleta a Nueva York, aunque Hunter no
sera Hunter en la ciudad. No poda pedirle que hiciera ese sacrificio.
Sencillamente, no estaban predestinados el uno para el otro. Lo haban
sabido toda la vida. La atraccin que compartan no sobrevivira a las
diferencias de sus estilos de vida ni a los resentimientos y animosidad que
les haban inculcado en sus familias. La noche anterior haba sido la
prueba, cuando ninguna de las dos familias haba logrado llevar a buen
puerto una simple cena sin discutir y los Callahan se haban marchado
enfadados.
La estructura de la casa que se supona iba a ser suya algn da capt su
atencin al otro lado del lago y acrecent su tristeza. Poda ver el poste
roto de la esquina y los trozos colgantes de la estructura. Hunter haba
dicho que la derribara.
Todo habra sido ms fcil si l hubiera continuado enfadado con ella
por su engao. Pero despus de lo ocurrido la noche anterior en el porche, y
peor an, su mencin de piedras angulares y matrimonios, saba que no lo
era. Tendra que ser directa y decirle que eso no iba a suceder, y recordarle
por qu tendra que sentirse aliviado de que no ocurriese.
Tu lgica me confunde, Pelirroja dijo Hunter detrs de ella.
Anoche cre que tratabas de convencerme de que no te parecas en nada a
mi Jenny, y sin embargo te encuentro aqu comportndote como un
chiquillo con tus hermanos.
Tiffany se levant de un brinco y rode el rbol para encontrarlo
apoyado en el tronco.
Cunto tiempo llevas aqu?
El suficiente para ver que te habra venido bien un poco de ayuda
contra tus hermanos.
Las pistolas no se estropean cuando se mojan? brome ella.
Ya sabes que no me refiero a ese tipo de ayuda. Hunter sonri.
Tiffany se sinti un poco avergonzada de que la viera de aquella manera,
con el pelo empapado y goteando y la ropa pegada al cuerpo.
Vete. Esto es una excursin familiar.
Si pronto seremos familia.
Santo cielo, qu bien que haba sonado eso, aunque Hunter no estaba
siendo lgico.
Ya sabes que en realidad no lo quieres. Has odiado este compromiso
tanto como yo. Ahora no te pongas tozudo solo porque crees que soy
alguien que no soy. Yo no... no me casar contigo. Volver al lugar al que
pertenezco. Algrate de que te libere de tu compromiso.
Sinti sus propias palabras como una herida profunda. No haba
pensado que le dolera pronunciarlas! Pero la expresin de Hunter la fren.
No se lo crea? De hecho estaba sonriendo.
Tu padre sigui a tu madre al Este dijo, apartndose del rbol para
acorralarla contra el tronco. Y all la cortej. Me hars hacer lo mismo?
Cortejar ya no resulta adecuado.
Tu madre no se resisti a todos los pasos del cortejo, Pelirroja. Por
qu te resistes a m?
Tiffany levant la barbilla obstinadamente.
Entonces mi madre todava no saba cmo era el Oeste.
Y crees que le importaba? Estaba enamorada. Solo quera estar con
el hombre que amaba.
Sin embargo, lo dej afirm ella, creyendo que con eso estaba todo
dicho.
Pero Hunter no pensaba lo mismo.
No utilices esa excusa cuando t misma confesaste que no sabes por
qu se march. Y t tampoco quieres marcharte.
S que quiero.
Demustralo susurr acercndose a ella.
Tiffany podra haberse apartado a tiempo, pero no, simplemente no
quiso.
Rodendole el cuello con los brazos, dej que l le proporcionara unos
breves momentos de xtasis. Y lo hizo.
El beso de Hunter fue pura magia.
Cmo poda desistir de lo que Hunter le haca sentir? Se atrevera a
ser tan egosta de casarse con l sabiendo que a la larga los dos se
arrepentiran?
Qu bonito dijo l contra sus labios. Dos personas hechas la una
para la otra. Luego dio un paso atrs, aunque dej la mano tiernamente
en su mejilla. Ve y cuntale a tu madre lo que sientes, lo que sientes
realmente. Y te dir que tu lugar est aqu.
No puedo, mi madre est...
Est en el pueblo. Acaba de venir un jornalero con la noticia. Medio
Nashart la recuerda, y no se habla de otra cosa. He venido a caballo para
avisarte, por si no lo sabas. Pero tus risas en el lago me han distrado.
Pero si dijo que jams volvera a poner los pies en Montana!
Hunter se encogi de hombros.
Tal vez crey que tena que venir a enderezarte.
No repuso Tiffany con una mueca , probablemente ha venido a
rescatarme. Si ya est aqu, significa que emprendi el viaje antes de
recibir el telegrama de mi padre. Se enfurecer cuando vea que ha venido
para nada, que pap y yo ya tenemos una relacin cordial.
Necesitas que te proteja? Tal vez intimid a mi padre, pero yo puedo
enfrentarme al dragn por ti.
Tiffany estuvo a punto de rer.
No es ningn dragn, solo que no se muerde la lengua cuando se
enfada.
50
Rose estaba junto a la ventana de su habitacin en el hotel de Nashart.
Haba tomado una habitacin para ponerse presentable. Aquel da tena que
estar mejor que nunca. No vio a nadie fuera esperndola. Siempre haban
estado all, los vigilantes, y siempre a la vista, jams escondidos. Parker
haba querido que ella lo supiera. Quienes la haban vigilado durante aos a
veces la saludaban respetuosamente con la cabeza cuando se atreva a salir,
y la seguan hasta donde hiciera falta. La mayora no duraban ni un ao
antes de ser sustituidos o renunciar. Era un trabajo aburrido, al fin y al
cabo. Era una sensacin muy extraa no tenerlos detrs siguindola, tanto
que probablemente pasara mucho tiempo antes de que Rose dejara de
mirar atrs para ver si estaban all. No obstante, se haban esfumado. Haba
recuperado su vida. Tal vez podra incluso recuperar a su marido, si la
perdonaba.
Le pareca increble lo cerca que haba estado de no descubrir que su
pesadilla haba terminado. Estaba en la suite de su hotel haciendo las
maletas para viajar a Montana para averiguar por qu su hija pareca tan
asustada en su ltima carta, tanto como para suplicarle que la dejara volver
a casa.
Ni siquiera haba tenido tiempo para una visita ms a la mansin de
Parker porque el tren sala a las pocas horas.
Desde su llegada a Chicago ya haba ido cinco veces a la mansin, y las
cinco veces la haban rechazado. No tena sentido volver a intentarlo. Sin
embargo, lo haba hecho. Y haba llegado a su puerta para or lo ltimo que
esperaba or: Parker haba muerto.
Haba muerto dos das antes, cuando ella se senta tan abatida que ni
siquiera haba salido de su hotel para dar un paseo o comprar el peridico.
En la mansin haba luto o al menos esa impresin daba. Parker le haba
hecho creer que su muerte no cambiara nada, que su venganza seguira
desde la tumba.
No contaba con que su esposa Ruth no cumplira su deseo.
No puedo devolverte los aos que has perdido, pero s que puedo
asegurarte que no voy a malgastar dinero en algo tan ruin le haba dicho
Ruth
cuando la recibi en el saln de la mansin aquel ltimo da en Chicago
. Mi marido estaba equivocado. Soy consciente de que hizo muchas
cosas malas, pero esta fue la peor. Jams quiso aceptar que nuestro hijo era
un pusilnime. Y tena que culpar a alguien por la muerte de Mark, cuando
en realidad la culpa era del mismo Parker por consentir al muchacho toda
su vida.
Si quieres que te sea sincera, Rose, la muerte de mi marido no solo es
una liberacin para ti, sino tambin para m.
Ruth le dijo muchas cosas aquel da y le ofreci lo que fuera como
disculpa, incluso mencion una gran suma de dinero. Dijo que Parker era
un hombre brillante para los negocios, pero un estpido en lo referente a la
familia.
Afirm que haba dejado de amarlo poco despus de casarse y que l ni
siquiera lo haba sabido nunca, de tan insensible que era.
Rose la haba escuchado confundida de asombro.
Aquel primer da en el tren todo pareca borroso en su mente. La haban
acompaado muchas emociones en el agotador viaje a Montana: esperanza,
preocupacin por Tiffany, incluso ira por el hecho de que Parker no se
hubiera muerto antes, pero solo una lleg con ella hasta Nashart: el
entusiasmo.
Ahora, Rose se senta jubilosa mientras bajaba al vestbulo del hotel.
Una calesa la esperaba fuera para llevarla al rancho Triple C, donde
recogera a Tiffany para llevrsela directamente a Frank. Y luego? Eso no
lo saba. Le haban devuelto la vida. Lo que ocurriera aquel da
determinara si podra volver a tener una existencia digna de ser vivida...
Vaya, vaya. No ha perdido el tiempo, eh, seora Warren?
Rose conoca aquella voz, aquella horrible voz. Palideci mientras se
volva lentamente para ver al hombre que la haba amenazado haca tantos
aos. El hombre que le haba disparado a Frank y haba prometido matarlo
si ella no lo abandonaba. Y tambin saba quin era. Haba gastado mucho
dinero para descubrirlo.
Haba querido mandarlo a la crcel de por vida, pero haba encontrado
trabas a cada paso. Su patrn era demasiado poderoso, tena a demasiados
funcionarios en el bolsillo.
Y William Harris era la mano derecha de Parker Harding.
Rose meti la mano en el bolso para coger la pistola que llevaba antes de
decir:
Ya habl con Ruth Harding, la esposa de Parker. Su venganza ha
terminado.
Lo s.
Incluso hizo eliminar cualquier referencia al tema en su testamento.
Su abogado era amigo personal de ella, no de l.
Lo s.
Entonces, qu est haciendo aqu, seor Harris? pregunt
entornando los ojos. Si est pensando en chantajearme para que vuelva a
someterme a sus amenazas, por el motivo que sea, lo matar aqu mismo.
Harris tuvo las agallas de chasquear la lengua.
As es como quiere celebrar su regreso a casa? En la crcel por
dispararle a un hombre desarmado?
Debera saber que jams he sido un asesino a sueldo, seora Warren.
Ningn sueldo podra compensarme adecuadamente por lo que hago.
Parker lo saba. Yo ganaba un porcentaje de todos los negocios que llevaba
para l y seguir llevando para sus herederos.
Cuanto ms dinero ganen, ms gano yo.
Su esposa sabe lo que valgo. Me ha garantizado que el acuerdo que tena
con su marido continuar.
Pero no el acuerdo que tenan referido a m; por tanto, por qu me
cuenta esto? La venganza de Parker muri con l. La seora Harding ya ha
informado a los hombres que nos seguan a mi marido y a m. Se acab!
Es que me resulta irnico dijo en el mismo tono petulante e
imperturbable . Tantos aos vigilando a los Warren y ahora nos
encontramos con problemas con sus enemigos. Parker todava no lo saba.
Simplemente me haba dicho que haba problemas con su nueva mina de
cobre y me autoriz a solucionarlo con mi eficacia habitual. Estoy aqu por
negocios. Y ahora que tambin est usted aqu, veo ms opciones para
solucionar algunos problemas de negocios.
Harris se alej riendo. A Rose le temblaban las manos. Debera haberle
disparado. Era tan culpable como Parker Harding de haberle arruinado la
vida quince aos atrs.
51
Tiffany se par en seco antes de bajar la escalera cuando vio a sus padres
abajo en el vestbulo. Haba tardado demasiado en prepararse! Pero es que
estaba segura de que Rose ira primero a buscarla al rancho de la Triple C.
Incluso aunque Hunter le hubiera indicado que no estaba all, no crea
que su madre fuera a presentarse en el rancho Warren.
Cuando ya iba a llamar a Rose, su hermano Sam le susurr que guardara
silencio. Tiffany mir a su izquierda y vio a Sam asomado detrs de una
pared para observar la escena que tena lugar en el vestbulo de la entrada.
Sam pas por detrs de ella y se sent en el siguiente peldao. Tiffany se
sent a su lado y susurr:
No hay gritos?
Ninguno de los dos ha dicho ni una palabra..., de momento.
Y cunto rato llevan mirndose as? susurr Tiffany.
Unos cinco minutos, segn mis clculos.
Sin decirse ni una palabra? pregunt con los ojos como platos.
S. Sam sonri. Probablemente pap no se crea que es ella. Tal
vez teme que desaparezca si dice algo.
Tiffany le dio un codazo.
Por qu no me avisaste de que estaba en el pueblo?
Imagin que en cuanto nos reencontrramos con ella, tendramos que
dejaros un rato a solas. No esperaba que se presentara en nuestra puerta.
Nadie lo imaginaba, menos an Frank.
Pareca tan sorprendido... Y Rose...
Tiffany nunca haba visto a su madre con aquella expresin.
La joven espet de repente:
Dios mo, si todava estis enamorados!
Ambos volvieron la mirada hacia ella.
Rose se acerc al pie de la escalera.
Baja, Tiffany...
Franklin no la dej continuar, pues la gir para besarla. Rose no vacil y
lo rode con los brazos, o sera ms exacto decir que se aferr a l.
Vaya, quin lo iba a decir dijo Sam con una risita, y esta vez fue l
quien le dio un codazo a su hermana. Quieres que volvamos a ir a
nadar?
Para dejarlos solos?
Bueno, tampoco van a ver a nadie ms durante un rato.
No fueron a nadar. Tiffany haba pasado demasiada vergenza cuando
Hunter la haba encontrado en la orilla.
No obstante, abandonaron la escalera para darles a sus padres un poco de
intimidad.
Pero Tiffany senta demasiada curiosidad para irse de la casa. Quera
estar cerca cuando su madre estuviera preparada para hablar.
No saba que tendra que esperar hasta la cena!
Rose y Franklin entraron en el comedor riendo, cogidos por la cintura,
como si no hubieran vivido separados los ltimos quince aos. Sus hijos
los miraron un momento sin habla, pero luego los bombardearon con
preguntas todos a la vez.
Rose levant las manos y con su habitual carcter dijo:
Silencio, hijos mos. Responder a vuestras preguntas si todava tenis
alguna cuando haya terminado de explicarme. Recib una amenaza de
muerte, la muerte de vuestro padre si yo hablaba. Pero por fin esa amenaza
est muerta y enterrada. Ya se lo he contado a vuestro padre. As que dejad
ahora que os explique por qu me vi obligada a marcharme de aqu hace
tantos aos.
Result casi divertido la de veces que los hermanos de Tiffany abrieron
la boca para interrumpir a Rose mientras contaba su historia, solo para
volver a cerrarla inmediatamente. Rose no era demasiado hbil narrando, y
en su intento por no dejarse nada deca cosas fuera de contexto, pero
finalmente logr montar todas las partes inconexas, aunque le llev toda la
cena.
Tiffany apenas toc la comida. Estaba asombrada y asustada por la
crueldad de aquel anciano y la violencia a la que haba recurrido para
obtener venganza por algo de lo que sus padres no eran responsables. Su
ensaamiento les haba afectado a todos al dividir a su familia y asegurarse
de que ni siquiera supieran por qu. Aquella era la peor parte de la
tragedia, que Rose haba soportado la carga de mantenerla en secreto
durante tantos aos, incluso a la gente que amaba.
Deberas habrmelo contado, confiar en que pudiera solucionarlo
gru finalmente Frank.
Cuntas veces vas a repetrmelo?
replic Rose con el ceo fruncido. Los dos sabemos qu habras
hecho.
Habras perseguido a Parker hasta matarlo. Pero no se puede matar a
alguien tan rico y poderoso sin pagar un alto precio. Si quieres saberlo,
estuve a punto de hacerlo yo misma, pero me dijo que ni siquiera su muerte
acabara con la situacin. Lo que no saba es que su mujer lo despreciaba y
no tena ninguna intencin de cumplir con su ltima voluntad. Dios mo,
ojal lo hubiera sabido antes.
Y yo que pensaba que los hombres que vigilaban tu casa eran
contratados por ti dijo Frank.
Eran hombres de Parker y tenan la orden de matarte si te vean. Por
qu crees que te dije que te disparara si volvas a presentarte ante mi
puerta?
Estabas lo bastante furiosa cuando lo dijiste como para que yo me lo
creyera.
Por supuesto que estaba furiosa.
Haba tenido que dejarte para salvarte la vida, y parte de aquella maldita
venganza era que no te dijera por qu.
Pero t insistas, con lo que hacas que mi dolor fuera an peor.
Lo siento dijo Frank, cogindole la mano.
No lo sientas. No es culpa tuya.
Ojal hubiera encontrado alguna manera de decrtelo, pero Parker era
demasiado obsesivo. No solo tena hombres que me seguan para
asegurarse de que no pudiramos encontrarnos en ninguna parte, tambin
te haca seguir a ti. T no sabas que te vigilaban?
Cmo iba a saberlo? No tena ningn motivo para sospechar nada. Si
lo hubiera tenido, habra imaginado que eran los Callahan. S que vea
destellos en las colinas de vez en cuando, como el sol reflejado en unos
prismticos, pero cuando iba a investigar, no haba nadie.
Creo que fue una buena idea que te disfrazaras cuando venas a Nueva
York
con nosotros, pap intervino Sam.
No me digas! exclam Rose antes de lanzarle la servilleta a Frank,
que se rio y se la devolvi.
Realmente creas que podra soportar quince aos sin verte?
Tuve que hacerlo!
Pero t sabas por qu tenas que hacerlo, yo no.
Pero un disfraz?
Entonces, sospechabas algo?
No, eso era para poder ver a Tiffany. Bueno, tambin me facilitaba las
cosas a la hora de seguirte por la ciudad cuando salas de casa. Me
mantena alejado de tus supuestos escoltas.
Era un buen disfraz, mam dijo Tiffany. Pareca un anciano. Creo
que ni siquiera t lo hubieras reconocido.
Por qu no me lo dijiste, cario?
le pregunt Rose.
Ella no lo saba respondi Frank
. Me habas dejado muy claro que no fuera a Nueva York bajo ningn
concepto.
Tena que hacerlo as! protest Rose. Lo entendis, no?
S, ahora lo entendemos. Pero eso no ayud a Tiffany, que crea que
no me importaba lo suficiente para visitarla durante todos estos aos.
Tema que si aparecas por la ciudad y Parker se enteraba, cambiara
de idea sobre su venganza y sencillamente te matara sin ms. Ya sabes que
era su primera intencin. Ojo por ojo. Fue William Harris quien le
convenci de cambiarlo por esta venganza ms larga, interminable. Le
pareci una versin menos severa. Al menos, t podras haber encontrado a
otra mujer. Era solo yo quien jams podra volver a tener a un hombre.
Pero nadie morira mientras yo continuara sola.
Tiffany se hallaba al borde del llanto.
Era todo tan injusto! Sus padres nunca haban dejado de quererse, y
nunca habran vuelto a estar juntos si Rose no hubiera tenido la suerte de
encontrarse con Ruth Harding. Rose podra haber vivido eternamente
creyendo que no poda estar en la misma habitacin que Frank.
Nadie ha pagado por causarle tanta afliccin a nuestra familia dijo
Tiffany enfadada.
Harding est muerto respondi su padre. Ya nunca volver a
hacernos dao.
Pero muri de muerte natural. No tuvo su merecido. Y Harris sigue
por ah, como si no tuviera nada que ver, todava causndole problemas a
la gente. No es justo que no paguen por ello.
Hay cosas que nunca sern justas, cielo dijo Rose. Yo no tengo
ninguna prueba que demuestre la implicacin de Harris. Sera mi palabra
contra la suya.
Para m resulta una prueba ms que suficiente... mascull Frank.
Ese tipo estuvo a punto de matarme y te hizo huir de aqu. Me ha robado
quince aos de poder estar con mi mujer y mi hija!
Harris es tan cruel como Harding
dijo Rose mirando severamente a su marido, aunque de todos
modos no era ms que un lacayo que obedeca rdenes. Crees que vale la
pena remover este asunto cuando por fin estamos juntos? No hagas que
tenga que volver a temer por ti.
No ir por l, pero mejor que rece para no cruzarse en mi camino.
Rose acarici la mano de Frank por aquella media concesin. Tiffany
tuvo el presentimiento de que su madre no lo dejara as, que tendra ms
cosas que decirle cuando volvieran a estar a solas.
Incluso comprenda por qu Rose no quera removerlo ms. Ya haba
sufrido demasiado. Pero aun as no era justo!
Ruth Harding quiso enmendar las cosas dijo Rose a sus hijos. Me
ofreci una gran suma de dinero, que yo rechac, por supuesto. Ya tengo
todo lo que podra querer o necesitar, recuperar a mi marido. As que os
dar el dinero a vosotros, ya que tambin habis sufrido por culpa de la
maldad de su esposo. Es una pequea compensacin por haber dividido una
familia, pero yo no rechac su oferta.
Yo no quiero un dinero manchado de sangre respondi
amargamente Tiffany.
Pues deja que se pudra en el banco y no pienses ms en ello. Rose
se levant. Y ahora, ensame tu habitacin, Tiff. T y yo todava no
hemos hablado sobre lo que has estado haciendo desde que llegaste aqu.
Tiffany gru para sus adentros, pero la acompa a su dormitorio.
Es muy bonita coment Rose mientras se paseaba por la habitacin
. Saba que Frank
procurara que estuvieras cmoda. No te sientes estpida, ahora, por
haber tratado de evitarle?
Mam, he convivido muchsimo tiempo con esos sentimientos. No
iban a desaparecer simplemente porque t me pidieras que viniera aqu sin
prejuicios.
Rose suspir y se sent en la cama, dando una palmadita en el colchn
para que Tiffany se sentara a su lado.
Y tanto sufrimiento porque tuve demasiado buen corazn para
rechazar a Mark Harding cuando me pidi que me casara con l. Fue culpa
ma, sabes?
No quise herir sus sentimientos. l crea que podra irnos bien juntos,
solo porque ramos amigos. Y yo le tena cario, pero no lo amaba, ni
siquiera saba lo que era el autntico amor, hasta que conoc a tu padre. As
que...
cocinaste? En serio?
Tiffany se rio por la exagerada expresin de horror de su madre.
Al principio fue frustrante, pero estaba empezando a gustarme, le
estaba cogiendo el truco.
Estuve a punto de enviarte a una cocinera en vez de todos esos libros.
Pero pens que eso habra implicado ayudar a los Callahan en vez de
hacerte ver que no estabas donde tenas que estar.
Pero t queras que conociera a Hunter, que le diera una oportunidad.
No del todo repuso Rose con una mueca.
Qu?!
Si t lo hubieras querido, no habra tratado de disuadirte, pero yo era
demasiado egosta para querer que te establecieras aqu cuando yo crea
que jams podra volver.
Utilic el compromiso matrimonial como excusa para que pasaras un
tiempo con tu padre.
Te haba mantenido lejos de l durante muchos aos y cre llegado el
momento de compartirte. S que tendra que habrtelo explicado, pero en
cambio trat de manipular una mala situacin (que por lo que me han dicho
t has tratado de arreglar). No puedo sino elogiar tus esfuerzos por
terminar con la enemistad de una vez por todas. La verdad es que yo tuve
aos para pensar en esta cuestin. Tengo incluso una carta que le escrib a
Zachary hace tiempo y que le habra enviado en cuanto t hubieras
regresado a Nueva York, sugirindole que mantuviera la paz que yo haba
dispuesto a pesar de la anulacin de la boda. Ya que estoy aqu, puedo
hablar directamente con l y aadir mis sentimientos a los tuyos.
Aunque eso no es algo de lo que tengas que preocuparte ahora.
Tiffany frunci el ceo.
As que en realidad no te importa si me caso con Hunter o no?
Rose mir largamente a su hija.
Mira, a pesar de la amenaza de Parker Harding pensaba venir para
llevarte a rastras a casa. Iba a venir furtivamente al pueblo y a sacarte a
escondidas de aqu, sin que Frank lo supiera. Nunca imagin que te ibas a
encontrar con lo peor del Oeste.
S, ya, una racha de mala suerte dijo Tiffany poniendo los ojos en
blanco antes de que lo dijera Rose.
Posiblemente. Dentro de poco tiempo ni siquiera oirs hablar de
asaltos a trenes como el que presenciaste, y mucho menos te vers atrapada
en uno. Era peor cuando yo viva aqu. Pero lo bueno compensa lo malo, y
lo bueno pesa mucho ms...
Perdona, estoy divagando. La eleccin era y sigue siendo tuya, Tiffany.
Tu padre y yo queremos que seas feliz. Si eso no tiene que ocurrir aqu, te
llevaremos de vuelta a Nueva York y nos quedaremos contigo hasta que
encuentres al hombre perfecto para ti y te cases all.
Quedaros conmigo? Suena como si no fuerais a quedaros en Nueva
York
cuando me haya casado.
Porque no nos quedaremos. Yo me enamor de Montana tanto como
de tu padre. Los aos ms felices de mi vida los pas en este lugar. Por
supuesto que hubiera tenido esa misma felicidad en cualquier parte estando
con l. Pero hay algo en este entorno que me hechiz desde el primer
momento. Aqu no tena que contenerme de probar cosas nuevas, cosas
divertidas, solo porque alguien pudiera poner mala cara. La gente aqu no
se comporta as, no es tan crtica con los comportamientos superficiales.
Aqu todo es ms relajado coincidi Tiffany, recordando las
palabras de Hunter.
Exacto!
Puedes llevar bombachos y sombrero de ala ancha si te apetece.
Ya te lo han contado, no? Rose rio.
Y echarle el lazo a una vaca si te apetece.
Bueno...
Y tener a un cerdito como mascota.
Qu? No!
Max, ven aqu! llam Tiffany.
El cerdito asom la cabeza por detrs del biombo de la baera, donde
estaba echando la siesta, y trot hasta la cama.
Tiffany lo cogi en brazos y frot su nariz contra el hocico del
animalito.
Rose se los qued mirando con incredulidad antes de soltar una risotada.
Supongo que ya sabrs cmo apaarte.
Supongo que s.
52
Los Warren bajaron al pueblo aquel sbado para el baile, tanto a caballo
como en carros, la familia, los vaqueros, incluso los criados y el cocinero.
No haba ningn granero ni edificio en el pueblo que fuera lo bastante
grande para dar cabida a todo el mundo, ya que vena gente de todo el
condado para el acontecimiento. No haba barreras sociales: vaqueros,
mineros, leadores, jvenes y ancianos, todo el mundo era bienvenido.
Haban colgado luces en un campo a las afueras del pueblo, donde
haban construido una gran pista de baile para la ocasin. Mucho antes de
llegar ya se oa la msica de la orquesta, aunque no exactamente la clase de
msica ni los instrumentos a los que estaba acostumbrada Tiffany, sino
banjos, violines y armnicas. Algunas parejas ya estaban bailando, aunque
el baile estaba programado oficialmente para cuando se pusiera el sol, una
vez pasado el calor del da. Empezaba a anochecer, pero ya haba decenas
de mesas puestas con comida y bebida, y el humo aromtico de media
docena de asadores flotaba sobre la zona.
A Tiffany le pareci que el lugar tena un aspecto y un aire
maravillosamente festivos. Aquello recordaba mucho ms a una feria que a
un simple baile. Haba nios correteando por doquier, sobre todo
persiguindose.
Se estaba celebrando una carrera hpica entre tres vaqueros. Algunos
leadores competan escalando rboles, cosa que pareca un poco tonta
habiendo solo cuatro rboles alrededor, ninguno de ellos alto. Incluso se
estaba celebrando un concurso de beber, que no auguraba nada bueno para
los participantes que ms tarde tuvieran que bailar.
No era lo que Tiffany esperaba, aunque no era de extraar que Rose se
hubiera emocionado en cuanto haba sabido de aquel acontecimiento
social.
Tiffany no estaba segura de si a su madre le encantaban los encuentros
en el campo o simplemente le encantaba volver a estar en Montana con su
familia. Tal vez era un poco de ambas cosas. Tiffany estaba sorprendida de
ver a su madre tan exuberante, tan alegre y risuea, tan poco reservada. Y,
sobre todo, nada formal. De hecho, Tiffany crea que por una vez ya no
desentonara con su elegante y refinado vestido, ya que tendra a su madre
a su lado. Pero Rose la haba sorprendido tambin con su vestuario, ya que
haba bajado luciendo falda y blusa, sin rastro de polisn.
Me march de aqu hace quince aos solo contigo y una maleta, y la
mitad iba llena con tus cosas dijo Rose. Tu padre guard en el desvn
todo lo que me dej aqu, sin perder nunca la esperanza de que volvera y
me pondra otra vez esta ropa. He hecho que mi criada la oreara un poco,
pero creo que habr que lavarla a fondo aadi olisquendose el hombro
. Huelo un poco a moho.
Tienes tiempo de cambiarte.
No, no. Prefiero la comodidad a la moda, aunque tenga que oler un
poco a moho.
A pesar de que Rose vesta con un estilo sencillo, sus prendas estaban
bien confeccionadas con materiales caros.
Era de esperar que su madre se adaptara al lugar y al mismo tiempo
retuviera su singularidad. Tiffany, por el contrario, luca su mejor vestido,
relleno de polisn, y haba hecho que Anna la peinase. Es que no tena nada
ms en su limitado armario ropero que pudiera servir, ciertamente no su
uniforme de sirvienta, que no le volveran a ver puesto ni muerta. Adems,
todava tena que conseguir que Hunter entrara en razn y viera por s
mismo que la seda y las espuelas no combinaban bien.
Los fundadores de Nashart y la gente que haba conocido a Rose cuando
viva all convergieron a su alrededor. Tiffany haba tenido la esperanza de
permanecer junto a su madre, pero la multitud de gente que acudi a darle
la bienvenida fue sorprendente.
Roy se la llev de all y se nombr a s mismo su protector para aquella
noche. Rechaz a los tres primeros hombres que le pidieron un baile antes
de que ella pudiera responder. Pareca disgustado, aunque Tiffany se dio
cuenta de que el asunto no iba con ella cuando lo vio mirando a Pearl, que
bailaba con otro hombre. Lo que le record...
Quieres hablar de ello? le pregunt a su hermano, que baj la
mirada hacia ella.
Eh? Ah, de ella. No. Ya me dio a entender que estaba llamando a la
puerta equivocada.
Lo siento. Ja, qu iba a sentir...
Aunque tal vez puedas decirme qu ha querido decir con eso de que ya
hay demasiadas mujeres en mi casa. Siempre ha habido mujeres en casa.
La mayor parte del servicio son mujeres. No le encuentro sentido.
Tiffany lo cogi del brazo.
No deberas estar pensando ya en sentar la cabeza?
Ni hablar respondi Roy con una sonrisa.
Entonces olvdala. Cada da llegan ms mujeres al Oeste... bueno, tal
vez no cada da, pero seguro que tendrs ms para elegir cuando te llegue
el da.
O tal vez me dedique al celibato.
Es bueno meditar con tranquilidad.
Y t, qu vas a elegir? Y responde deprisa, porque viene directo
hacia aqu.
Tiffany lo vio al mismo tiempo que Roy. Hunter sorteaba a la gente en
direccin a ella, que tir de Roy hacia el entablado.
Baila conmigo le dijo a su hermano.
Ni hablar. Se rio l. No s bailar.
Un vaquero que estaba cerca oy a Roy y dijo:
Yo s que s, y me debe un baile por haberme hecho fregar el suelo.
Roy mir a su hermana, y, antes de que pudiera objetar, un vaquero de
los Callahan la acompa hasta la pista de baile. Era todo dientes, de lo
amplia que era su sonrisa.
Soy el primero que te saca a bailar se pavone. Pienso presumir
de esto durante un ao o dos, si el jefe no me mata antes.
Tiffany se acordaba de l, aunque no de su nombre. Result un bailarn
exuberante. Casi estaba sin aliento cuando l la cedi a otra pareja. Tiffany
no lleg a bajar de la pista de baile, sino que iba pasando de una pareja a
otra.
Pudo haber bailado incluso con algn minero, aunque era difcil saberlo
porque todos los hombres se haban acicalado con su traje de los domingos.
Con cada vuelta impetuosa sobre la pista entrevea a Hunter, con los
brazos cruzados y el sombrero inclinado, esperando pacientemente. A
qu? A que ella fuera hacia l?
No estaba segura de por qu quera evitarlo. Tal vez porque se senta
vulnerable y a punto de rendirse definitivamente a l. A pesar de la voz
interior que le chillaba que no estaban hechos el uno para el otro, un
susurro le deca que s. Se haba enamorado de Hunter Callahan.
Su siguiente pareja fue Degan Grant.
Estuvo a punto de rechazarlo. A pesar de las muchas conversaciones que
haban mantenido, aquel hombre segua ponindola nerviosa. Habra jurado
que Degan no estara familiarizado con ningn tipo de baile, y que aquel
vivaz baile country no estaba hecho para un pistolero. Sin embargo, lo
bailaba muy bien.
Pronto me ir le dijo Degan. Si no vuelvo a verla, quera decirle
que ha sido un placer conocerla, seorita Warren.
Se va? Significa eso que Zachary ha aceptado una tregua
permanente?
Eso va unido a la boda, no?
Aunque si quiere preguntrselo, Zachary est por aqu.
Tal vez tendra que hacerlo. Ya haba tenido tiempo ms que suficiente
para pensar en su sugerencia. Probablemente sera una buena idea escuchar
su respuesta antes de que su madre le diera a Zachary su opinin sobre la
tregua.
Rose podra empeorar las cosas, haciendo que Zachary se pusiera terco
en vez de bien dispuesto si ella volva a sermonearlo.
Debera ser usted el sheriff de este pueblo le dijo a Degan.
Este pueblo no puede permitrselo.
Adems, una vez que se hayan marchado los mineros, Nashart volver a
ser el pueblo tranquilo que sola ser.
Pero de momento no se marchaban, y cundo haba sido Nashart un
pueblo tranquilo con los Warren y los Callahan viviendo all? Tiffany
decidi atajar otro desastre y buscar a Zachary. Pero ya era demasiado
tarde. Cuando finalmente lo vio, acompaaba a Hunter para presentarle a
Rose.
Tiffany gru y se gir de golpe... y se dio de narices con alguien.
Empez a pedir disculpas, pero el hombre la sujet del brazo y empez a
llevarla a un lado.
Hay un hombre con un rifle apuntando a tu padre dijo con una voz
escalofriante. Acompame sin rechistar o apretar el gatillo.
53
Ni siquiera le dejaron una luz, simplemente la empujaron dentro de un
almacn en la mina y la dejaron all, llevndose el farol. Sin embargo,
haba luz ms all de la pesada puerta de hierro. La vea por la rendija
inferior, y la sombra de los pies de alguien que haban dejado all para
vigilarla.
Haba mucha gente en el baile, toda su familia, pero nadie pareca haber
advertido que se la llevaban hacia la hilera de caballos, todo haba sido
muy rpido. Hunter, que haba estado observndola toda la noche, se habra
dado cuenta si su padre no lo hubiera distrado. Haba estado esperando a
que dejara de bailar. Por qu rayos se haba limitado a esperar? Por qu
no la haba sacado a bailar l mismo? Si lo hubiera hecho, aquello no
habra sucedido jams. O tambin se lo habran llevado a l, si no
hubieran podido capturarla a ella sola?
No la haban amordazado, ni siquiera la haban atado, aunque tampoco le
sorprendi que no hubieran tomado esa precaucin. Tiffany haba visto las
construcciones en la quebrada:
barracones, oficinas, cobertizos. Si alguien iba all a buscarla, primero
registraran aquellas construcciones. A nadie se le ocurrira buscarla en el
tnel de la mina. Ni tampoco la oira nadie si se pona a gritar. Todava no
lo haba hecho. Tema tanto por su padre como por s misma. Aquel
hombre que la haba raptado pareca despiadado.
Realmente la haba aterrorizado, sin saber quin era ni por qu se la
llevaba, hasta que llegaron al campamento de los mineros. Rog que su
padre no corriera ya peligro de que le disparara uno de los mineros de
Harding porque su madre haba vuelto. Su familia ya deba de estar
buscndola, y tendran con ellos al representante de la ley. Aquella noche
el sheriff Ross tambin estaba en el baile; Tiffany lo haba visto
evolucionando brazo con brazo con la seora Martin.
Aunque segua asustada, empez a sentir rabia. Maldito cobre. Qu
poda ser, si no? Empezaba a preguntarse si aquella gente eran realmente
mineros, o simplemente criminales que se hacan pasar por tales. Lo ms
probable era esto ltimo, teniendo en cuenta el nombre de la mina.
Harding.
La puerta se abri. Tiffany se protegi los ojos de aquella luz repentina.
Solo quera asegurarme de que no se haban equivocado de mujer
dijo una voz masculina. Me habra molestado que hubiera estado aqu su
madre en vez de usted, seorita Warren, sobre todo porque mi nota tienen
que entregrsela a ella. El hombre ya volva a cerrar la puerta.
Espere! Qu tiene que ver mi madre con esto?
Me tiene que garantizar que la ley no se meter en este asunto. A
cambio, yo la soltar a usted y respetar los deseos de la seora Harding de
no matar a su padre. Su madre volver a ser libre para hacer lo que le
plazca.
Ya era libre de hacerlo.
No; solo crea que lo era. Todos estos aos que he trabajado para
Harding, cree que no le fui leal? Que no honrara su ltima voluntad? l
me hizo rico. Mucho dinero puede comprar mucha lealtad.
Honrar? No creo que a usted le importe honrar la voluntad de nadie,
seor Harris. Creo que simplemente quiere este cobre a toda costa.
Es usted una jovencita muy lista sonri, por supuesto que el
cobre ya no es el sustituto pobre que haba sido, y que este filn vale
millones.
Los Callahan ya se han negado a hacer negocios con usted. Tanto el
sheriff como el juez del condado lo saben. No se saldr con la suya.
Harris chasque la lengua.
Por supuesto que me saldr con la ma. La gente siempre puede
cambiar de opinin si se les proporciona el incentivo adecuado. Los
Callahan son ganaderos. El cobre les importa un rbano.
S que les importan los daos que han causado en los pastizales.
Lo superarn.
Fue usted quien trat de incendiar su casa, verdad? conjetur
Tiffany.
Harris se ri.
No, eso no fue idea ma. Mi capataz, que quera ayudar en algo.
A eso lo llama ayudar?
Pues s. Lstima que no sali bien.
Hizo que uno de sus hombres le disparara a Cole Callahan?
Hace usted demasiadas preguntas.
Fue usted, verdad?
Harris se encogi de hombros.
Eso fue una idea que no dio resultado. Se supona que su familia y los
Callahan eran enemigos, pero luego no se comportaban como tales. Se me
ocurri darle un empujoncito a su familia para que empezara la matanza y
los Warren se libraran de los Callahan por m. Problema solucionado.
Todava no estoy seguro de por qu no ocurri as. Pero esto es ms
sencillo. La liberar en cuanto se firmen los derechos de explotacin.
Callahan llegar en cualquier momento para firmarlos. Su prometido se
asegura de que usted salga de esta sin un rasguo, mientras su madre ya los
habr convencido de no buscar venganza.
Todo el mundo gana. Incluso seguir ofrecindoles mi oferta inicial,
para que todo parezca correcto y legal.
Era muy irritante verlo tan pagado de s mismo. Si no estuviera
bloqueando la puerta, tal vez intentara abrirse paso de un empujn para
salir de all antes de que su plan tuviera xito. Pero no saba cuntos
guardias haba fuera.
No hay nada de legal en el secuestro y el chantaje. As tan acicalado,
no es usted ms que un bandido bien vestido.
Soy un hombre de negocios dijo l con una sonrisa.
No es mejor que un vulgar matn!
Y tambin secuestrador, pirmano, chantajista y asesino!
Oh, vamos, vamos, solo le dispar una vez a su padre se burl
Harris. El truco, seorita Warren, es que no te atrapen. Me llena de
orgullo que...
Harris call de golpe. Tiffany no estaba segura de por qu, pero pareci
que Harris de repente tuviera una nusea. Ella no saba que tena el can
de un rifle apretado contra la espalda.
Creo que voy a herir un poco ese orgullo, seor Harris dijo el
sheriff
Ross, por todo lo que acaba de decir esta joven y algunas cosas ms.
Es un rasgo curioso de nuestro juez: se cabrea bastante cuando se
incumplen sus fallos judiciales. Y por lo que me parece, lo van a meter a
usted en la crcel y tirarn la llave.
Tiffany?!
Hunter le dio un empujn a Harris para llegar junto a ella y estrecharla
entre sus brazos.
Ests bien? Te ha hecho dao?
Estoy bien... ahora dijo ella, aferrndose a l. Aun con la llegada del
sheriff, solo ahora se sinti aliviada. Cunto rato habis estado
escuchando?
El sheriff me ha contenido. Le estabas sacando una confesin tan
completa que ha querido dejarle cuerda suficiente para ahorcarse.
Mis padres deben de estar angustiados.
Estn ah fuera junto a nuestros hermanos, buscndote desesperados.
La voz del sheriff se iba apagando mientras espoleaba a Harris y los
guardias a salir de all.
Vamos, te llevar con ellos aadi Hunter, pero no se movieron, no
apartaron sus brazos el uno del otro.
Cmo habis sabido que me encontrarais aqu?
El padre de Andrew nos condujo hasta esta galera apartada.
Habramos tardado mucho ms en encontrarte sin su ayuda, porque por
aqu hay muchsimos tneles, incluido uno alrededor del socavn que hay
en nuestras tierras.
Ross lo vio viniendo hacia aqu. Es un desafo tan flagrante al fallo del
tribunal en su contra como para cerrar las minas definitivamente.
Definitivamente? Bueno, est bien que salga algo bueno de todo esto,
adems de que Harris vaya a la crcel.
Pero y el padre de Andrew? No me digas que el apellido es realmente
Buffalo?
No, pero se parecen muchsimo. Se estaba yendo, de hecho, como la
mayora de los mineros. Alguien oy a Harris planeando tu secuestro y esta
noche corri la voz por el campamento.
Hunter segua sin soltarla.
Hunter?
Ya. Empez a soltarla, pero de repente la apret ms fuerte y le
confes : Jams haba pasado tanto miedo, Tiffany. He sido el primero
en llegar aqu. No saba dnde buscar. Ross me encontr en el mismo
momento que el padre de Andrew, para indicarnos el camino. Casi
encaono al sheriff con mi pistola por tratar de impedirme irrumpir aqu.
Nunca ms quiero volver a sentir ese miedo. Csate conmigo maana.
Esta noche. No podr volver a dormir en paz si no ests donde yo pueda
protegerte. No me hagas dormir en tu porche esta noche.
Tiffany casi sonri. Hunter todava no se haba calmado, y eso le haca
poco razonable.
Qu pequeo que es el mundo. El propietario de esta mina, el seor
Harding, nos arruin la vida mucho antes de tratar de arruinar las vuestras.
Me alegro de que esto haya ocurrido y que finalmente Harris vaya a
pagar por ello. Me molestaba mucho pensar que no lo culparan. Pero ahora
tengo que hacerles saber a mis padres que estoy a salvo. Scame de aqu.
Ya hablaremos de nosotros ms tarde.
Pues ser en el porche.
Tiffany pens que estaba bromeando.
No lo estaba.
54
Rose se enfureci cuando supo que William Harris haba amenazado a
otro miembro de su familia e intentado volver a manipularla. Le entreg la
nota de rescate a Zachary y le dijo:
Haz que vuelva mi hija.
Pero luego se calm cuando le aseguraron que esta vez Harris ira a la
crcel, junto a sus esbirros. Gracias a su arrogancia al pensar que en el
Oeste podra campar a sus anchas, tena tantos cargos en su contra que ya
nunca volveran a verlo.
Zachary tambin se enfureci, aunque claro, no estaba acostumbrado a
que nadie tratara de manipularlo. Habra firmado los papeles, habra
mandado a Tiffany a su casa y luego le habra pegado un tiro a Harris. Pero
se tranquiliz cuando el sheriff Ross le asegur que se cerrara la mina y le
dio permiso para clausurar la entrada de la mina del modo ms fcil, con
dinamita.
El propio Zachary prendi la mecha.
Los Callahan acompaaron a los Warren a su casa. Rose reparti vasos
de whisky, reservndose uno para ella.
Tiffany no se quej de que la excluyeran de la ronda de tragos, pues con
Hunter all ya se senta embriagada por una sensacin de seguridad.
Siempre le haba gustado su insistencia en protegerla a toda costa, incluso
antes de saber quin era.
Nadie tena ganas de volver al baile.
Tiffany fue la nica que se mostr decepcionada por ello. Sus hermanos
le aseguraron que habra ms bailes antes de acabar el verano. Daban por
hecho que estara all para disfrutarlos.
Todava no saban que Rose tena la intencin de llevrsela a Nueva
York.
Aunque claro, Rose tampoco saba que Tiffany ya no quera volver al
Este. No obstante, que se quedara dependa de Hunter. Todava no estaba
segura de tomar la decisin apropiada, de si tena que dejar que sus deseos
decidieran su futuro... o su falta de futuro.
Rose encontr un momento para decirle en privado:
Me gusta Hunter, por si te lo estabas preguntando. Si tuviera que
volver a elegir a un Callahan, ahora que ya son mayores, volvera a elegirlo
a l.
No se ha sonrojado ni una pizca mientras me contaba lo que siente por ti.
Ha sido antes de que recibieras la nota?
Que ha arrancado de las manos de su padre. Nunca haba visto a un
hombre tan alto moverse tan rpidamente. Su caballo ya estaba lejos
cuando nosotros llegamos a los nuestros. Es tuyo si quieres que lo sea, ya
lo sabes.
Rose le cont a Zachary la historia de su primer encuentro con William
Harris y cmo la haba chantajeado para que dejara a su marido.
Compartieron otra ronda de whiskys para celebrar su cada en desgracia.
Nada les devolvera los aos perdidos, pero al menos uno de los villanos de
aquella antigua tragedia haba tenido su merecido.
Ha sido agradable estar en el mismo bando esta noche admiti
Zachary cuando los Warren acompaaron a los Callahan a la puerta .
Estoy dispuesto a dejar de hurgar en el pasado si t tambin lo ests, Frank.
Warren le ofreci la mano. Era una ocasin memorable, la primera vez
que aquellos dos hombres se estrechaban la mano.
Me habra mudado a Nueva York
para hacer feliz a mi esposa, pero ella se decanta por este lugar, y yo
hara cualquier cosa por hacerla feliz.
Gracias.
Rose fue un paso ms all y abraz al patriarca Callahan, lo que le hizo
sonrojarse.
Bueno, bueno murmur. Ahora tal vez Mary volver a hablarme.
Los hermanos de Tiffany se marcharon con los Callahan al pueblo. Al
fin y al cabo, segua siendo sbado por la noche. Los padres de Tiffany la
abrazaron largamente, ahora que ya estaban a solas. No dijeron nada, solo
le demostraron lo mucho que la queran.
Luego, Rose dijo con un bostezo que Tiffany habra jurado que era
fingido:
Qu da tan largo. Qu ganas tengo de acostarme a dormir.
A dormir? pregunt Frank con una risita mientras suba la escalera
detrs de su esposa.
Tiffany los observ un momento sonriendo, y luego empez a subir la
escalera tambin ella, pero se detuvo al recordar el comentario tonto de
Hunter de que dormira en el porche aquella noche. Solo para asegurarse de
que bromeaba, sali fuera.
Y all estaba l. Ya le haba quitado la silla a Manchas para que
estuviera cmodo durante la noche, y la haba dejado en el suelo junto a la
incmoda silla de madera en que estaba sentado.
Levant la mirada hacia ella.
Cmo es que has tardado tanto? Sonri.
Tiffany se apoy en la pared, incluso levant una rodilla como siempre
haca l.
Porque no crea que lo hubieras dicho en serio.
Por supuesto que te lo has credo, o no estaras aqu fuera.
Ella no lo neg.
Te traigo una manta?
Hunter pens un poco antes de responder.
Hoy ha sido uno de los das ms calurosos del verano. No esperes que
refresque demasiado esta noche.
Tambin podras dormir aqu conmigo para que no notemos si refresca.
En la silla contigo?
Por qu no? Bueno, t puedes dormir. Yo no creo que lo consiga.
Crees que habr ms problemas?
Los peores delincuentes estn en la crcel, y el sheriff ha dicho que lo
arreglar para que el tren se lleve al resto, hacia el este o el oeste, durante
los prximos das.
Me refera a que contigo en mi regazo, no podr dormirme.
Ah.
El farol del porche no estaba encendido, pero sala luz por las ventanas
del saln. Sin embargo, por una vez, a Tiffany no le import ruborizarse un
poco. Baj la mirada antes de decir:
Por qu no me has sacado a bailar esta noche?
Porque me estaba divirtiendo viendo cmo le cogas el truco. Porque
quera que disfrutaras bien una de las juergas que nos montamos aqu y
vieras que aqu podemos divertirnos tanto como te divertas en el Este.
Porque saba que en cuanto te rodeara con mis brazos, ya no te soltara. Y
ya no puedo esperar ms para hacerlo.
Hunter se inclin para atraerla y la sent en su regazo. Con una mano
alrededor de su cintura, le gir la barbilla para que lo mirara. Tiffany
ahog un jadeo al ver la emocin que se reflejaba en aquellos ojos azul
cielo.
Quiero casarme contigo, Tiffany.
Jams he anhelado tanto algo.
Ya van dos veces que me has llamado Tiffany.
Ah, s? Supongo que me voy acostumbrando. Pero sabes que no
importa cmo te llames, sigues siendo la mujer de la que me enamor. Lo
supe la noche en que te vi con el beb de Caleb, vi lo dulce y tierna que
eres realmente.
No haba nada de ficcin en aquello. No era ningn papel que estuvieras
interpretando. Aquella eras t, tal cual.
No tard ms de un da en caer en la cuenta de que todo aquello eras t.
Tu osada para presentarte sola en el campamento enemigo, para eso hay
que tener mucho valor. Como lo demostraste tratando de apagar un
incendio en vez de huir de l. Queriendo echarle el lazo a una vaca y
rindote de ti misma por tu torpeza. Hacindote amiga de un cerdito.
Admtelo. Nada de eso era mentira. En lo nico que mentiste fue con tu
nombre.
Tal vez...
Tal vez? Eso es todo lo que tienes que decir? Has intentado
convencerme de que realmente no te conozco. Te acabo de demostrar que
s. Y te acabo de pedir que seas mi mujer! No porque ya estemos
prometidos. Y por supuesto tampoco porque tu apellido sea Warren.
Te quiero y punto!
Yo tambin te quiero, pero...
Eso era lo nico que le haca falta or a Hunter para acallarla con un
beso.
Tiffany tampoco quera esperar ms. Al infierno las reservas! Al
infierno lo que l le haba dicho el da que salieron a cabalgar, sobre por
qu no quera casarse con la hija de los Warren. Ya haba pensado durante
demasiado tiempo que no poda tenerlo. Ahora, con aquel rayo de
esperanza de que s que poda tenerlo, fue como si se abriera un dique que
hizo fluir todas sus emociones de golpe.
El beso de Hunter fue exquisitamente apasionado. Tiffany tena una
mano detrs de su cuello, pero esa posicin no le era favorable, no poda
sentirlo lo suficiente. Lo que tena de bueno aquella silla incmoda era que
no tena brazos que le impidieran a Tiffany sentarse a horcajadas en su
regazo. Cambi de posicin en cuanto se le ocurri la idea.
Hunter se sorprendi un poco, pero ahora estaban cara a cara, Tiffany
apretaba los senos contra su pecho, y con las manos le sujetaba la cabeza.
Y poda notarlo entre sus piernas, aquel bulto duro. Poda incluso frotarse
contra l, y lo hizo. La estaba volviendo loca.
No, ella misma se estaba volviendo loca, porque casi poda sentir la
misma excitacin mareante y el placer apabullante que haba sentido
aquella noche en el granero. All estaba, a punto de descontrolarse como un
remolino, ya fuera de su alcance. Tanta pasin, tanta necesidad, y no haba
manera de saciarla.
Tiffany no supo cmo se las apaaba Hunter, sin llegar a moverla ni
interrumpir aquel beso, tirando de un cordel, apartando la holgada ropa
interior, pero de repente estaba dentro de ella, muy dentro de ella. Hunter
le cogi las caderas para guiarla, pero Tiffany no necesitaba ayuda. Saba
exactamente lo que tena que hacer.
Todo convergi en un mismo momento, todo lo que l evocaba
pasin, esperanza, amor la absorbi en aquel remolino, envolvindola de
gozo.
Se quedaron as sentados, inmviles, todava jadeando. El cabello de
Tiffany se haba soltado y caa sobre los brazos de Hunter, que la abrazaba
tiernamente.
Tiffany todava no quera moverse, no quera perder ni un centmetro de
l.
Estaban en una postura notablemente cmoda para una silla tan
incmoda.
Hasta que ella se dio cuenta.
Dios mo! En el porche?
La risa de Hunter hizo vibrar su cuerpo, todava apretado al de su
amante.
Graneros, porches, acaso importa?
Tiffany apoy la cabeza en su hombro y le bes el cuello con ternura.
No.
Antes he odo un pero dijo l con cautela. No ha sido un s,
quiero casarme contigo, verdad?
Ella suspir.
No puedo negar que tengo un ltimo reparo.
Dmelo.
Fue el da que me dijiste por qu no queras casarte con una Warren,
que lo que sentas por ellos siempre estara all, en el fondo siempre
existira, debajo de la superficie. Y que se interpondra, tanto si ella te
gustaba o no.
Hunter sonri.
Tenas que recordar eso ahora?
Vale, no es que no lo pensara. Lo pensaba cada vez que buscaba excusas
para no tener que casarme con una mujer a la que no amara. Otras veces le
vea el lado positivo: que, quin sabe, tal vez acabara adorndola. As que
incluso haba ido de compras para ella... bueno, lo haba encargado. De vez
en cuando llegaban aqu catlogos extraos. Le haba comprado algunas
cosas que crea que podan gustarle a alguien de Nueva York. No te ras,
pero tengo piezas de porcelana inglesa de calidad amontonadas en cajas en
mi habitacin:
jarrones de flores, bonitas chucheras, tazas de t de porcelana decorada,
cuando ni siquiera saba si le gustara el t. En mis das optimistas tiraba la
casa por la ventana. Y luego pensaba en arrojarlo todo al fuego. Me volvas
loco ya antes de conocerte.
Tiffany sonri.
Resulta irnico que algunas de esas cajas llegaran aqu el mismo da
que yo.
Hunter la apart para sujetarle el rostro entre sus manos.
Por qu no me preguntas por qu compart esos temores contigo?
Por qu?
Porque ya pensaba en ti constantemente, y no quera que pensaras que
estabas rompiendo algo que estaba predestinado a pasar. La autntica
irona es que s que estaba predestinado a pasar, lo que entonces todava no
sabamos. Bueno, yo no lo saba. T, por otra parte, hiciste trampa.
Pudiste conocerme mucho antes de que yo te conociera a ti.
Me dejars que lo olvide algn da?
Yo no dir una palabra ms... esta noche. Tiffany se rio, pero
Hunter aadi: La incertidumbre me est matando, Pelirroja. Pasamos
por el altar maana o no?
Ella le bes una mejilla.
Mi madre mand hacer un vestido de novia para m. Le bes la otra
mejilla. Pero no quise ponerlo en la maleta porque no tena ninguna
intencin de casarme contigo. Le bes los labios. Tardar al menos
una semana en llegar aqu.
Hunter la bes larga y ardorosamente antes de decir:
El prximo domingo, entonces?
El prximo domingo.
Tendrs que traer una cama al porche para m. Tiffany puso los ojos
en blanco, pero l aadi: No bromeo. Pero el prximo domingo es una
fecha bonita. Tal vez incluso ya podramos tener la casa construida.
Qu dices. Eso es imposible.
Te sorprenderas, la verdad. O mejor dicho, te sorprenders. Tenemos
carpinteros, incluso albailes, y un montn de gente que querr echar una
mano para hacerlo realidad. Un granero se puede construir en un da. Una
casa elegante tardar unos das ms. Y la puedes disear a tu gusto... si
quieres tener una casa aqu.
De repente Hunter pareca preocupado por haberse precipitado. Ella lo
reconfort diciendo:
He pensado que podramos hacer un viaje a Nueva York cuando la
casa ya est terminada. Podemos elegir juntos los muebles. Y puedo
ensearte dnde me he criado, presentarte a mis amistades...
Y convencerme de que me quede?
Lo har, si es eso lo que quieres. A m no me importa dnde vivamos,
mientras estemos juntos.
Haras eso por m?
Hara cualquier cosa por ti.
No le sorprendi que dijera eso. Era parte de su encanto, una de las
muchas razones por las que se haba enamorado de l.
Por suerte para ti, me decanto por las puestas de sol de Montana.
Entre otras cosas. Y creo que podremos encontrar una cama vaca para ti
dentro de casa.
Atrayndola con sus miradas y echndole el lazo con su encanto, aquel
hombre haba conquistado su corazn.
Tiffany sonri ampliamente cuando cay en la cuenta de que, despus de
todo, sus nietos iban a ser vaqueros.

Table of Contents
1
2
3
4
10
11
12
13
14
15
16
17
18
19
20
21
22
23
24
25
26
27
28
29
30
31
32
33
34
35
36
37
38
39
40
41
42
43
44
45
46
47
48
49
50
51
52
53
54

Centres d'intérêt liés