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21%
P2.4-
LE PACTE
DB
FAMINE.
UVRES DE CLEMENCE ROBERT.
OUVRAGES PAJRDS.
Romans Historiques.
Les Tombeaux de saint-Denis. ... 2 vol. in-8.
Mandrin
2 vol. in-8.
William Shakspere 2 vol. in-8.
Le roi
2 vol. in-8.
La duchesse d'yoRk
2 vol. in-8.
Le Marquis de Tombal 2 vol. in-8.
La Duchesse de Chevreuse 2 vol. in-8.
Un Amour de reine
I
vol. in-8.
Romans de Murs.
Le Pauvre Diable 2 vol. in-8.
Ren l'ouvrier
I
vol. in-8.
L'abb Olivier
vol. in-8.
Une Famille s'il-vous-plait. . . 2 vol. in-8.
Posies.
Paris, Silhouettes < vol. iu-8.
sous PRB88B.
Romans Historiques.
Le couvent des Augustins
2 vol. iil-8.
Madeleine des Amours 2 vol. in-S.
Jean Goujon. .
2 vol. in-8.
Jeanne de Castille 2 vol. in-8.
Le Donjon de Vincennks. . .

. . 2 vol. in-8.
Christine de Pisan
2 vol. in-8.
Romans de Moeurs.
Les Mendiants de Paris 2 vol. in-8.
La misre.
2 vol. in-8.
Jeune, riche ET jolie 2 vol. in-8.
Mourir pour elle l vol. in-8.
Le Paradis perdu
I
vol. in-8.
Pour paratre incessamment :
LE
TRIBUNAL SECRET
ROMAN HISTORIQUE. 2 volumes in-8,
liiipi'imeric d'Ed.uard BAUTHUCHF, rue de la Harpe.
90.
LE PACTE
DB
FAMINE
FK
ELIE BERTHET.
X
"^
:-
o
PARIS
o '^^'
GABRIEL
ROUX ET CASSANET,
EDITEURS
EN
VENTE A LA
LIBRAIRIE
2>. RUE DU TIBOX-COLOHBIBR
x- iS?^
n:
LE lFMfiiT.
Le 15 novembre 1768, au plus fort de
la famine qui dsola Paris et la
France

cette poque, une foule nombreuse
se pres-
sait dans la halle aux bls
,
que l'archi-
tecte Camus de Muzire venait
d'achever.

8

On s'agitait, on se questionnait l'un l'au-
tre, et sans doute les nouvelles
qu'on
changeait voix basse n'taient pas satis-
faisantes, car la consternation tait peinte
sur tous les visages. Il
y
avait l
,
contre
l'usage, de pauvres femmes couvertes de
haillons, au teint ple , tranant par la
main des enfants demi-nus; elles s'ap-
prochaient
timidement des groupes pour
saisir quelques mots au passage, puis elles
s'loignaient en donnant des signes de
dsespoir. La colre et la menace bril-
laient dans, les regards de quelques hom-
mes du peuple
;
mais ils n'osaient lever
la voix et ils se serraient la main en silence
avec une sombre nergie. Une troupe
de
soldats arms gardait, le fusil sur l'paule.

9

les avenues du march, et des personnages
rbarbatifs parcouraient les groupes
,
piant les gestes et l'attitude des mcon-
tents. Ce dploiement de
forces conipri-^
'
mait galement les cris de rage et les
plaintes douloureuses
;
il ne sortait de
cette foule mobile qu'un murmure sourd,
touff par la terreur.
Au milieu de ces gens en guenilles, ou
du moins modestement vtus, qui rem-
plissaient la Halle, deux hommes, dont
l'extrieur annonait l'opulence et dont
l'air tranquille semblait insuher la tris-
tesse commune . se promenaient en cau-
sant amicalement et attiraient particuli-
rement l'attention. L'un,
g
d'environ
trente ans, tait en habit noir, et le reste

io-
de son costume,
compltement noir
aussi,
l'et fait prendre pour un
membre
du
clerg, si l'pe , dont la poigne d'acier
cisel se jouait sur les poches de sa veste
de velours, n'et
dsign un laque atta-
ch la haute administration
clricale.
Ses cheveux
lgrement poudrs, seule-
ment pour se conformer la mode,
enca-
draient un visage noble, rgulier, plein de
caractre et d'expression. Son
compagnon,
au contraire, gros financier d'une quaran-
taine d'annes, la tournure commune,
avait une de ces figures fraches, rondes,
fleuries, faites pour reflter une batitude
toute
matrielle ou pour recevoir l'em-
preinte
d'un ternel sourire. Son costume
annonait plus
de recherche et de
richesse

il

que celui du personnage vtu de noir. Ses
manchettes et son jabot taient de la plus
fine dentelle de Malines
;
son habit de
cou-
leur changeante, les diamants
qui
bril-
laient ses doigts, l'ampleur de sa
perru-
que la conseillre, son air fier et
ddai-
gneux trahissaient un heureux du
sicle
au
milieu des pauvres plbiens rassembls
dans le march public.
C'taient donc sur ces deux personnages
que se portait surtout la curiosit passable-
ment hostile
de la foule. Quant ils s'appro-
chaient en ricanant de quelque groupe, on
s'avertissait par un signe, on se taisait^
on
baissait la tte et on ne reprenait la con-
versation voix basse que lorsqu'ils taient
passs.

12

L'intimit qui semblait exister entre ces
deux hommes tait en effet de nature
ex(iter l'attention de ceux qui les connais-
saient l'un et l'autre, et justifier des sup-
positions tranges. Ce personnage si bouffi
de graisse et d'importance s'appelait Pierre
Malisset
;
c'tait un ancien boulanger de
la rue Baudrier, qui, aprs avoir lait banr
queroute, avait acquis une funeste cl-
brit dans les marchs de bls, o il ache-
tait d'immenses quantits de grains pour
le compte
du roi. Or, on se disait l'o-
reille que cette entreprise des bls du roi,
prsente comme un grand acte de pr-
voyance
de
la part du gouvernement, n'-
tait,
en
effet,
qu'un vaste systme d'acca-
parement
au profit de quelques financiers

13

dont Malisset tait l'agent responsable. On
racontait qu'un pacte secret, fltri du nom
de pacte de
famine, avait t conclu par les
membres de cette socit
;
au moyen d'une
ferme norme qu'ils payaient aux minis-
tres et la cour, ils avaient acquis le droit
de vendre au poids de l'or le pain dont
se nourrissait le peuple. Malisset et ses
complices passaient donc pour tre les au-
teurs de la misre publique, on assurait
'
qu'il dpendait d'eux de ramener l'abon-
dance dansParis et dans la France entire,
alors en proie aux horreurs de la disette.
Aussi l'indignation publiquene trouvait-elle
pas de termes assez nergiques pour mau-
dire trs-bas cet audacieux, qui, couvertde
bijoux, venait ainsi la braver ouvertement.
-
la
-
Mais une chose plus tonnante encore
que l'audace de Malisset, c'tait de voir
ses cts, et sur le pied d'une familiarit
amicale, un homme qui
avait toujours t
l'ennemi des accapareurs, qui les avait at-
qus, soit clandestinement dans des pam-
phlets, ^oit ouvertement devant les
parle-
ments
dans des mmoires d'conomie so-
ciale.
Pvvo^de Beaum^nt, ainsi
s'appelait
le compagnon
de
Malisset, tait secrtaire
du clerg,
avait pass jusque-l pour un
chaud partisan d^s
ides philantropiques
du c^oteurQ^esnai,
doi?t plus tardTurgot
devint le
continuateur,. Les habitus de la
halle avaient
^s(^uvent occasion de le
voir au milieu
d'e.iji^..
lorsqu'il venait les
questionner
avec intrt suu* les causes de

15

la raret des grains et sur les moyens d'y
remdier; ils le connaissaient bon, gn-
reux, ami du pauvre
;
ils ne pouvaient
donc
comprendre cette subite et bizarre,
liaison
entre deux hommes si peu faits pour
s'entendre.

Parbieu ! disait l'un avec une rage


concentre, ne voyez-vous pas que
votre
M. de Beau
m
ont a fait comme les autres
crivassiers ? Ces gens-l ont l'air de d-
fendre le peuple, mais c'est pour qu'on.,
achte
leur silence. Les accapareurs sont
riches; il ont encore ferm la bouche
celui-l
,
et ils se font de lui un trophe,
afin de nous apprendre que nous ne de-
vons compter que sur nous-mmes.

Silence donc ! silence ! reprit son

16

voisin d'un air mystrieux; je
connais
M. le secrtaire du clerg, moi, et je
sais
qu'il s'occupe activement des intrts du
peuple. . . Si l'on osait parler, on vous en
dirait plus long
;
mais soyez convaincu, si
M. de Beaumont parat maintenant tre
l'intime de ce sclrat de Malisset, il a de
bonnes raisons pour cela.

Peut-tre Malisset l'a-t-il pris pour


sauve-garde, dit un autre
;
on a parl d'-
meute, et ce poltron d'accapareur n'est
pas fch d'avoir
prs de lui quelqu'un
dont
l'influence pourrait le tirer d'un
mauvais pas.

Croyez-vous
qu'il en ait besoin? dit
le
premier avec
ironie en
dsignant les
soldats posts aux
entres du march.

17

Pendant que cette conversation avait
lieu dans un coin obscur de la halle, Ma-
lisset et Prvt de Beaumont, aprs une
assez longue promenade travers la foule,
s'taient approchs de la porte qui donne
dans la rue de Grenelle
;
l ils s'arrtrent
et ils changrent quelques paroles der-
nires avant de se sparer. Or, les soup-
ons exprims par un des prcdents in-
terlocuteurs au sujet du secrtaire du
clerg
taient bien fonds, si l'on en juge
par le dialogue des deux nouveaux amis.

Eh bien ! mon cher, disait le finan-


cier en haussant les paules, vous le voyez,
le peuple est trs-sage et ce serait folie de se
porter son avocat, quand il ne songe pas
lui-mme protester Je vous flicite

18

donc d'avoir renonc enfin vos projets
de rfoi*me , d'tre venu franchement
nous... Vous avez des talents administra-
tifs trs-prcieux
,
nous saurons les em-
ployer... votre charge de secrtaire du
clerg, je crois, ne conduit pas grand
chose. Vous avez, m'a-t-on dit, un pre,
une femme, un enfant, une famille, enfin,
et vous n'tes pas riche. Il faut songer
votre fortune !
Le jeune homme rpondit par un signe
quivoque.

Depuis notre dernire et rcente en-


trevue, continua Malisset d'un ton de hon-
liomie, j'ai vu nos messieurs, je leur ai fait
Vos
conditions. Venez ce soir souper ma
petite maison
;
ils
y
seront tous,
et vous les

19

trouverez, j'espre^ de bonne composition.
Plusieurs d'entre eux ont cependant encore
sur le cur une certaine proposition adres-
se par vous M. d'Invau , et qui avait
pour but de nous faite tous pendre. Mai^
je compte annoncer votre conversion fran-
che, complte, dfinitive
,
je me porterai
garant de votre bonne foi et toutes les dif-
ficults seront leves
;
nous ne voulons pas
la mort du pcheur. Eh bien ! mon cher,
sur ma parole , ajouta-t-il en riant, aux
termes o nous en sommes, je puis con-
venir avec vous que vous commenciez
nous faire peur ! N'abusezpasdemon aveu.
Vraiment, demanda Beaumoni de m-
me, moi, je vous faisais peur, et pourquoi ?

JNon pas, reprit Malisset en ludant

20

la q^uestion, que nous ayons aucun
danger
craindre de votre part ou de la part de
tout autre... Notre ami et
coassoci, le
lieutenant de police Sartine, veille
pour
nous, et si Ton osait...
Mais brisons-l,

interrompit-il en lui tendant la main avec


une apparence de cordialit
;
merci de
n'avoir pas craint , vous , homme popu-
laire
,
de vous compromettre publique-
ment avec moi, moi la bte noire de cette
canaille. Carje vous ai vritablement com-
promis, ajouta-t-il d'un air qui voulait
donner une grande opinion de son adresse,
les badauds, tout--l'heure, jetaient sur
vous des regards encore plus furibonds
que sur moi. Je viens de vous faire brler
vos
vaisseaux

21

Que
m'importe, rpondit le secr-
taire du clerg en souriant, si vous et vos
amis vous devez remettre ma barque
flot.

Pas mal
,
jeune homme, dit le gros
financier d'un ton protecteur, en frappant
sur l'paule de Prvt
;
j'aime vous voir
cette . bonne humeur. . . Mais, vraiment,
ajouta-t-il en baissant la voix , toute r-
flexion faite, il me semble possible d'aug-
menter encore le prix du grain
d'une livre
tournois au moins par quintal. . . ces bonnes
cratures-l ne bougeront pas davantage
!

Haussez
,
haussez encore
, rpondit
Prvt
deBeaumont avec une chaleur
trop
nergique
pour tre naturelle.
Il ajouta
aussitt d'un ton moqueur
:
I. 2

22

-^
Plus le mulet est
charg , mieuy
il
marche.
Tous les deux poussrent de bruyants
clats de rire.

Allons , nous nous entendrons, dit


Malisset en se
dirigeant vers sa
voiture qui
l'attendait la porte de la halle. Venez ce
soir ma petite maison du Roule, vous la
connaissez dj. . . nous causerons gament
le verre la main.
-^
A ce soir, dit Beaumont en s'incli-
nant.
Ils allaient se sparer
;
une rumeur qui
s'leva quelques pas d'eux attira leur at-
tention. Uu homme, misrablement vctu,
parlait avec chaleur au milieu d'un groupe;
la hardiesse et la vhmence de son lan-
k^

53

gage
devaient faire trembler pour lui quand
on
connaissait la brutale et invitable po-
lice qui gouvernait alors la capitale et la
France.

N'est-ce pas une infamie, s'criait-il,


cinquante livres le sac de bl ? Gomment
vivront les pauvres gens ! li
faudrait donc
que nous allions patre l'herbe dans les
champs comme les troupeaux ?
J'avais
deux enfants, moi, qui vous parle : l'un
est mort de faim dans la famine
de 1752
;
certainement l'autre mourra
de la
mme
manire pendant celle-ci ? Ah ! si le roi sa-
vait ce que l'on fait en son nom
pour r-
duire au dsespoir le pauvre
monde ?. .
.
S'il savait quel prix ses agents
accaparent
le bl et quel prix ils le revendent !
-
24
-
Un murmure cTapprobation accueillit
CCS plaintes. Malisset
,
qui allait monter
dans son carrosse en fredonnant un air
d'opra, revint sur ses pas. Sr d'tre
soutenu, il marcha droit l'homme qui
venait d'lever la voix.

Que parles -tu d'accaparements,


drle?
demanda-t-il avec mpris : sais-tu
devant qui tu oses prononcer de telles pa-
roles? Sais-tu qui je
suis?

Vous tes M. le contrleur-gnral


de
la manutention des bls du roi, dit
l'homme du peuple en baissant involon-
tairement les yeux.

Eh bien! maraud, qu'as-tu voulu


fiiire entendre
au sujet de l'administration
philantropique
dont je
suis le chef?...
^25

Ignores-tu, toi qui te plains, que cette ad-
ministration, aux termes de ses statut?,
doit donner douze cents livres par an aux
pauvres, et que cette somme est prise sur
des bnfices dj presque nuls ! Va, si, au
lieu de crier l'accaparement, toi et tant
d'autres fainans vous travailliez la terre,
ou si vous payiez exactement vos impts
au trsor de Sa Majest, il n'y aurait pas
de famine I
Ces
paroles, prononces d'un ton s-
vre, ne reurent pas de rponse. A la
v-
rit^ quelques fronts se plissrent, quel-
ques poings se fermrent convulsivement,
mais personne ne souilla.

Tiens, dit xMalisset en paraissant se


raducir et en prsentant au plaignant un

26

cu
de six
livres, si vraiment tu es pre
de famille,
voil de quoi acheter du pain
pour aujourd'iiui. Mais va-t'en bien vite,
sinon je vais donner l'ordre de te mettre
dans un lieu o tu ne pourras plus claque-
bauder contre personne.
Et il s'loigna avec le secrtaire du
clerg auquel il dit en souriant :

Tout ceci ne prouve rien. Nous al-


lons prparer la hausse pour demain. A ce
soir donc, Prvt , ce soir, chez moi, et
tout ira bien.
11 monta dans sa voiture en prsence du
peuple
constern, fit encore un signe d'a-
dieu
Prvt et disparut.
LA
\.
II
Alors le jeune homme vtu de noir ren-
tra dans la halle , et sembla chercher
quelqu'un du regard
;
puis il s'avana vers
un homme du peuple appuy contre la
muraille dans un coin isol
;
ce nouveau

30

personnage avait le costume et le tablier
de cuir d'un ouvrier.

Boyrel, lui dit-il voix basse, je n'ai


pu refuser ce Malisset de me montrer en
public avec lui pour preuve de ma sinc-
rit. Hte-toi de rassurer nos amis que
cette dmarche a sans doute tonns...
dis-leur que nos projets tiennent toujours
pour ce soir. Je compte sur toi.
L'ouvrier s'inclina respectueusement et
se perdit dans la foule.
L'attention de Prvt de Beaumont tom-
ba alors sur le malheureux qui venait de
se plaindre
avec tant d'amertume. 11 tait
encore l, entour de pauvres gens comme
lui
quia{)plaudissaient, mais seulement du
regard et du geste, ses audacieuses paro-
^ l

les; il tournait et retournait dans ses mains
la pice d'argent du financier, et il disait
avec son intrpide franchise :

Oui , c'est cela , ils nous volent


des
millions et ils nous font l'aumne d'un
cu ! Ne faut-ils pas leur baiser la main
ces gens charitables qui, avec l'argent
pris
sur notre faim et notre misre , achtent
de beaux habits, des htels, des carrosses !
Ah ! s'il
y
avait ici des gens de cur qui
ne voudraient pas se laisser arracher
le
dernier morceau de pain de la bouche...
Il s'interrompit tout--coup en voyant
fuir tous ses auditeurs. Il se retourna vive-
ment, et il se trouva en face d'une es-
couade de soldats.

32

A moi! mes amis, s'cria-t-il sans re-


culer
d'un pas.
La foule continua de fuir vers le ct
oppos de la halle; les soldats cernrent
Taudacieux
orateur et s'emparrent de
lui.

Les lches! murmura-t-il d'un ton


mprisant en regardant le vide qui s'tait
form tout--coup autour de lui.
On allait le conduire en prison, lorsque
Prvt de Beaumont s'lana vers l'exempt
de police qui commandait l'escouade, et
lui dit avec autorit ;

Laissez aller cet homme, je rponds


de lui.

Qui tes-vous? demanda l'exempt


en le toisant avec insolence.
"^^
\*

33

Prvt de Beaumont lui glissa quelques
mots l'oreille.

Alors, c'est diffrent , dit l'homme


de police avec une sorte d'ironie en fai-
sant signe ses limiers de lcher leur
proie; si vous tes l'ami de M. le contr-
leur-gnral, je n'ai rien dire; c'est
votre affaire.
Les soldats poussrent brutalement le
pauvre diable et lui administrrent quel-
ques bourrades que Prvt ne put emp-
cher
;
puis ils retournrent leur poste en
changeant de grossires plaisanteries. Le
secrtaire du clerg s'empressa d'entraner
son protg, de peur qu'il ne laisst chap-
per
encore des paroles trop hardies. Il tra-
versrent ensemble la halle, si pleine un
^:
M'*
-
34
-
moment auparavant, et
maititenant d-
serte, puis ils sortirent par la porte
qui
donne dans la rue du I^our.
Quand ils furent quelque distance du
march,
dans une de ces rues solitaires
qui l'avoisinent, Prvt se mit examiner
celui qui il venait de rendre un si grand
service. C'tait un homme de
taille
moyenne, dont les habits, sans tre l-
gants,
n'attestaient cependant pas une
profonde misre. Son visage mle ne por-
tait pas la trace de la faim et des priva-
tions
;
ses petits yeux noirs, enfoncs, mo-
biles, exprimaient plus d'astuce et d'avi-
dit que de courage et de rsignation. Dans
la scne qui venait d'avoir lieu, et qui pou-
vait avoir pour lui de si funestes cons-
^
35

quences, il n'avait montr ni faiblesse
ni tonnement
;
mais cette scurit tait-
elle le rsultat d'un grand courage ou
d'un complet dsespoir? C'est ce que de
Beaumont ne pouvait expliquer.

Tu dois tre bien malheureux, dit-il


aprs un moment d'examen silencieux,
pour t'tre compromis avec tant d'impru-
dence. Qui es-tu? comment te nommes-
tu?..

Je m'appelle Jrme Pichot, rpon-


dit l'inconnu avec un peu d'hsitation et
comme vous le dites, je suis bien malheu-
reux. Je suis pre de famille; j'ai une
femme et un enfant ma charge. Jusqu'ici
j'ai vcu bien misrablement, mais enfin
j'ai vcu de mon tat de tisserand. Comme

36

l'argent est rare et le pain cher, mon mai-
_
tre m'a renvoy depuis plusieurs jours
;
ma famille et moi nous 'sommes sans res-
sources. Aujourd'hui, en allant la halle,
j'ai appris que le prix du grain tait en-
core augment
;
ma foi , le dsespoir et .la
colre m'ont tourn la tte, et sans votre
bienveillante protection, dont
je
vous re-
mercie mille et mille fois...

A quoi bon cette colre? dit Beau-


mont tranquillement; pourquoi rendre
les gens du roi responsables de la cruelle
famine qui dsole Paris ! L'anne a t
strile, et les fonds manquent dans les
caisses de
prvoyance et de secours; voil
tout le secret de la misre publique.
Celui qui se donnait le nom de Jrme

37

Pichot fixa sur son interlocuteur un re-
gard pntrant, et lui dit a^ec une expres-
sion railleuse :

Ecoutez , monsieur
;
le peuple n'est
pas dupe de tous ces mensonges.
Ce n'est
ni la strilit de l'anne, ni la pnurie du
trsor qui causent la famine, et s'il en vou-
lait les preuves il irait les chercher dans
les bureaux de la rue Saint-Laurent, de la
rue Bourbon-Villeneuve, de la rue...

Parle plus bas. Sais-tu bien que tu


dsignes l les bureaux de l'administration
des bls du roi?
Les bureaux des accapareurs qui rui-
nent la France au nom de Louis-le-Bien-
Aim, rpondit Jrme d'une voix
grave;
les bureaux de ces misrables qui ont fait
I. 8

38

le
pacte de
famine^ et qui depuis plu^ de
trente ans s'engraissent de la misre pu-
blique!.. La famine de 1741,
o mon
pte mourut de besoin
;
celle de 1752, o
mon fils expira sur le sein tari de sa mre
qui manquait de nourriture depuis plu-
sieurs jours; celle d'aujourd'hui, qui fera
peut-tre prir ma femme, l'enfant qui
me reste et moi avec eux : tout cela est
leur ouvrage. . . Oh ! continua Jrme avec
rage,
s'il se
trouvait un homme assez
g-
nreux,
assez
ami du peuple pour dmas-
quer ces
sclrats,
pour venir devant le
roi ou
la barre du
parlement dnoncer
tout
haut ce que l'on dit tout bas...
Il
y
avait dans ces paroles une allusion
trop
directe, qui excita la dfiance de Pr-

39

Tot
;
il interrompit brusquement son in-
terlocuteur.

Ceci est un conte absurde , fit-il


en
prsentant un nouvel cu de six livres
Jrme
qui accepta sans trop se faire
prier;
tiens, voil de quoi subvenir aux
besoins
de demain, puisqu'on a dj pourvu
ceux
de la journe. Je ne puis faire
davantage,
car je ne suis pas riche. Maintenant,
voici
ton chemin, voil le mien, et adieu.
Malgr ce ton dcid, Prvt de Beau-
mont ne se montrait pas plus
empress
de
s'loigner que Jrme luimme.
L'un
et
l'autre s'taient arrts sur le trottoir
sans
s'inquiter des passants qui les
coudoyaient
et
chacun d'eux semblait
attendre
que
l'autre
reprt l'entretien.
-
O
-

Eh bien ! dit Jrme d'un ton brus-


que;, je ne puis m'empcher de vous dire
que vous tes un brave jeune homme ! et
si je ne vous avais vu avec Malisset, le plus
fieff coquin de la terre. .
.
La main de Prvt s'appuya tout--
coup sur l'paule du tisserand, et la pressa
d'une
manire significative.

Tu es donc vritablement un homme


de
cur et de rsolution? demanda-t-il
vi-
vement
comme.s'il venait de prendre un
parti.

IN'ai-je
pas fait mes preuves tout--
l'heure au miheu de ces lches?

C'est vrai ,
mais ce n'est pas encore
assez.
Serais-tu dispos risquer ta vie,
s'il le
fallait, pour faire cesser cet horri-
J
-
l

ble flau qui dsole le pays?
Pourrais-tu
jurer par tout ce qu'il
y
a de
plus sacr
de concourir l'excution d'un
projet
qui
aurait pour but de forcer les
hommes
puissants punir ceux qui affament
le
peuple ?

J'en jurerais par le souvenir de


mon
pre et de mon enfant , tous deux morts
de faim !

Dieu a entendu ton serment, dit


Beaumont avec un accent solennel. C'est
assez, maintenant tu es mon ami; par-
donne-moi ma dfiance.

C'est assez pour vous, mais non pour


moi!... A
mon tour, qui tes-vous?

Qu'importe?
-
42
^

Mais ces liaisons avec l'infme Ma-


lisset et les autres accapareurs ...

Ne faut-il pas jouer de ruse jusqu'


ce qu'on puisse agir ouYertement de force?
dit le secrtaire du clerg d'une voix sour.
de; crois-tu qu'on puisse s'emparer d'un
secret d'Etat, sans de longues et
pnibles
manuvres? J'ai besoin de preuves au-
thentiques pour combattre nos ennemis.
Ces preuves, j'en ai dj eu par la ruse, il
en faut arracher d'autres par la force, tu
m'aideras, si tu Veux, dans cette dernire
partie de mon noble projet... Quant ces
misrables, je les hais plus que toi, parce
que je les connais mieux.

Eh! bien! donc, que faut-il faire?

Viens ce soir, la nuit, dans le fau-


-
4
-
bourg du Rouie, prs de la petite maison
de Malisset. Tu
y
trouveras beaucoup
d'au-
tres personnes
;
on te demandera ce que
tu veux
;
tu rpondras du pain !

C'est bien
;
j'y serai.

Tu auras des armes.

Oui.

Une poigne de main silencieuse ter-


mina l'entretien, et Prvt de
Beaumont
s'loigna sans se retourner.
Quand il eut disparu l'angle d'une
rue, Jrme Pichot, ou du moins celiii qui
avait pris ce nom, releva la tte et as-
pira une longue bouffe d'air, comme un
acteur qui vient de jouer un rle pnible.
Puis il regarda autour de lui. Deux hom-
mes de figures suspectes , le chapeau en-
-
kli
-
fonc sur les yeux, et arms de gros b-
tons, le suivaient quelque distance. Sitt
qu'ils le virent seul , ils accoururent.

Tout va bien, camarades, leur dit-il


en
argot d'un ton joyeux. Allons boire;
nous avons dix minutes nous.
LE mSlLLR AU PAHLIiNNT.
m
Pendant que le secrtaire du clerg pour-
suivait ainsi l'accomplissement de quelque
prilleux projet, on l'attendait avec impa-
tience dans
sa demeure de la rue de la
Barillerie. Au second tage d'une maison
-
48
-
d'assez belle apparence , dans une pice
meuble avec lgance, deux personnes
taient assises, devant une vaste chemine
de marbre, o brillait un feu vif cause
de la rigueur de la saison. A la place d'hon-
neur, un vieillard d'un aspect vnrable,
presque octognaire, occupait un fauteuil
de damas grandes fleurs. Ses jambes,
immobiles et tendues douillettement sur
un tabouret , annonaient un goutteux.
Cependant les traits de ce vieillard avaient
conserv unesvrit de lignes, indice d' une
me forte et inflexible
;
ils portaient l'em-
preinte de cette dignit
solennelle dont les
magistrats franais gardrent si longtemps
les traditions.
L'autorit
accorde par le
droit romain
aux
pres de
familles
sur leurs
-
9
-
enfants et sur les personnes de leur mai-
son, semblait revivre dans ce personnage
austre. La raideur et la majest de son
attitude, sa perruque la Louis XIV, dont
les longues boucles flottaient sur ses pau-
les, achevaient de donner toute sa per-
sonne Un caractre de commandement
qui inspirait le respect. Un peintre l'et
pris pour modle, s'il et voulu personni-
fier la paternit dans une poque , o la
paternit et la vieillesse taient une re-
ligion.
Ce vieillard, tait M. Anselme de Beau-
mont, ancien conseiller au parlement de
Paris et pre de Prvt de Beaumont, le
hros de celte histoire
;
il paraissait trs-
occup
lire un de ces volumineux in-

50

folios qui n peuvent tre que des ouvra-
ges ecclsiastiques ou des livres d^ juris-
prudence; calme et silencieux, il ne faisait
d'autre mouvement qu'un geste machinal
pour tourner de temps en temps une page
du massif volume , arrang convenable-
ment sur un pupitre prs de son fauteuil.
Cependant on et pu deviner ses lvres
lgrement pinces, au regard rapide
qu'il
jetait de ct par intervalles, qu'il ne don-
nait pas rellement sa lecture irfe atten-
tion absolue. Un sentiment de curiosit,
d'inquitude mme, se faisait jour tra-
vers cette dignit que le vieillard parais-
sait avoir tant cur de conserver.
Sur un pliant de l'autre ct de la che-
mine, tait unejeune femme d'une figure
%

51

mlancolique mais rgulirement belle.
Son costume ne se distinguait que par une
simplicit de bont
got
;
elle n'avait ni pa-
niers ni poudre, comme une matresse de
maison dans son intrieur
;
elle tenait la
main un ouvrage de tapisserie. Mais son
ouvrage l'occupait moins encore que le
livre de droit n'occupait l'ancien magis-
trat; car elle se levait chaque instant
pour aller coller son frontaux vitres d'une
fentre, donnant sur la rue
;
puis elle re-
venait son sige en soupirant, pour se
relever un moment aprs. Parfois aussi
elle calmait d'un signe les carts un peu
vifs d'un joli petit garon de trois ou qua-
tre ans qui jouait sur le tapis aux pieds
de
"**
M. de Beaumont; l'enfant, tout jeune qu'il

52

tait, semblait dj
comprendre ce res-
pect pour le vieillard dont sa mre lui
donnait l'exemple, et il se taisait aussi-
tt.
Enfin la jeune dame, aprs une der-
nire et infructueuse promenade la fe-
ntre, vint s'asseoir prs d'un guridon de
laque et murmura avec accablement
:

Voici la nuit... il n'est pas encore


de retour !
M. de
Beaumont releva lentement la
tte et fixa ses yeux gris sur la jeune
femme; elle restait penche sur son ou-
vrage, comme si elle venait de se parler
elle-mme.

Angle, dit le magistrat en loi-


gnant doucement son pupitre, je ne vois
''

55

pas
pourquoi le retard cle votre mari vous
proccupe
aujourd'hui
plus qu' l'ordi-
naire...
C'est encore rheure o il rem-
plit les devoirs de sa charge l'arche-
vch.
Angle laissa tomber une larme sur son
ouvrage. Le vieillard s'en aperut.

Qu'y a-t-il donc, ma file, demanda-


t-ilen tressaillant : Pourquoi pleurez-vous?
Depuis quelques jours on semble se cacher
de moi. Mon fils et vous , vous avez des
secrets que je ne connais pas; depuis
quand donc nemritai-je plus la confiance
de mes enfants ?
An|le ne rpondit pas et donna un
libre cours ses sanglots. M. de Beaumont
reprit avec autorit :
I.
Il
-
54
-

Parlez, Angle, j'exige la Yril


Pourquoi ces larmes? Je vous prie, je vous
ordonne
de rpondre...
La jeune femme essuya ses yeux,, s'
ap-
puya sur le fauteuil du vieux magistrat et
essaya de sourire. Puis elle lui dit en fai-
sant une petite moue cline et en joignant
les mains d'un air suppliant :

Mon
excellent pre, promettez-moi
de ne pas le gronder. .
.

Mon fils a donc commis


quelque
faute? Si cela est, pourquoi, moi qui
suis son pre et son juge naturel, ne lui
adresserais-je
pas des reproches?... S'il
n'y a rien lui reprocher, pourquoi de-
mander
son pardon ?
Cette
logique rigoureuse brisa Tassu-
_
55
-
rance factice de la pauvre petite femme
;
elle s'loigna avec une sorte d'effroi et re-
tomba sur son sige en pleurant toujours.

Allons, ma fille, reprit le vieillard


d'unton radouci quicette fois commandait
la confiance, c'est mal de me tourmenter !
Angle
empFisonna les
deux mains ri-
des et charges de bagues de M.
de Beau-
mont dans ses petites mains
blanches
et
poteles.
Eh bien ! oui, mon pre, dit-elle
avec
chaleur, vous saurez tout,
vous
me con-
seillerez, vous m'clairerez.
Depuis
bien
longtemps ce secret enferm
dans
mon
cur veut s'pancher dans le
vtre,
car
je
sais combien vous tes prudent,
j
uste
et bon
Mais tout cela,
petite
folle,
reprit
le

56

vieillard d'un ton moiti grondeur, moi-
ti aflbctueux, ne m'explique
pas pourquoi
le retard de votre mari...
*-
Mon mari, depuis huit jours, n'a pas
paru dans les bureaui de l'ArcJievch !
dit Angle tout d'une haleine.
Aucune motion ne se* trahit sur les
traits du vieux lgiste.

Et pourquoi mon fils, demanda-t-il


d'une voix austre, nglige-t-il ainsi les
devoirs d'une charge qui le fait vivre lui
et sa
famille ?
-
Pourquoi, monsieur ! Dieu seul le
sait!...
N'avez-vous pas vu combien il est
somblk;
et contraint avec nous depuis plu-
sieurs
jours? La nuit il crit continuelle-
ment ou
il prononce des mots entrecou-

57

ps comme s'il avait la fivre...
Ensuite,
avez-vous remarqu ces hommes aux ligu-
res hves, aux costumes misrables qui l'at-
tendent dans la rue quand il monte ici
quelques moments pour vous saluer et
embrasser son enfant ? Ce que signifie ceci,
mon pre, c'est ce que je me demande,
tout le jour quand je l'attends sans le voir
venir, toute la nuit quand je pleure en
silence; c'est ce que je vous demande,
vous, qui connaissez si
bien son cur,
vous qui l'avez lev, qui devez deviner
ses penses...
M. de Beaumont opposa un calme, peul-
tre apparent seulement, aux plaintes dou-
loureuses d'Angle.

Eh bien ! ma fille, qu'ya-t-il l pour

58

tant vous effrayer?
Ne savez.- vous pas que
votre mari s'est passionn pour les ides
des conomistes, et qu'il les soutient se-
crtement par ses crits?... Ces tudes
n'auraient rien que de louable, si elles ne
l'empchaient pas de remplir ses fonctions
de secrtaire du clerg... Ne vous effrayez
pas, encore une fois; je parlerai Prvt,
je le gronderai...

Et il ne vous coutera pas ! dit An-


gcle d'un ton. bref, comme en dsespoir
de se faire comprendre.

Il ne m'coutera paS; moi ? s'cria le


magistrat en se redressant , Angle, ce se-
rait alors pour la premire fois.

Oh ! pardon ! pardon ! monsieur


;
mais ne jugez-vous pas ses yeux ardents.

59

son front ple, cette expression
triste
et rveuse de son visage, que mon
mari
nourrit secrtement quelque projet terri-
ble devant lequel seront impuissantes les
larmes
d'une femme et les volonts d'un
pre ?
M. de Beaumont se laissa aller dans son
fauteuil d'un air abattu.

Allons, dit-il avec un profond sou-


pir^ Angle, je le vois, vous avez conu les
mmes craintes que moi
;
je cherchais me
dissimuler la gravit du mal
;
mais, puis-
que ce mal est rel, nous pouvons parler
de notre funeste dcouverte... Jusqu'ici je
n'ai pas voulu presser Prvt de mes ques-
tions
;
car, je vous l'avouerai, malgr sa
soumission mes volonts, j'ai senti cette
--
60

fois combien
je pourrais compromettre
ma dignit
de pre, qui doit toujours tre
sainte et respecte. . . Mais il n'y a plus ni
hsitations ni faiblesse possibles. . . il faudra
que mon fils s'explique, Angle
;
il faudra
qu'il m'apprenne dans quel but il compro-
met son avenir, celui de son enfant, le v-
tre et le mien; car lui c'est nous, cl s'expo-
ser au pril c'est nous
y
exposer tous !
Aprs un moment de silence il reprit :

D'o vous vient cette pense, An-


gle, que votre mari songe excuter
quelque projet... illgal.^^
L'ancien magistrat n'avait pas trouve
d'expression plus nergique pour caract-
riser ses craintes.

61

Ce qui m'a donn cette pense? re-


prit la jeune femme, ses actions, ses pa-
roles, ses gestes; son exaltation quand il
parle des misres du peuple, son indigna-
tion quand on prononce devant lui les
noms de ceux qu'on accuse d'en tre les
auteurs, ses relations avec des gens d'une
classe infrieure. . . Tenez, mon pre, ajou-
ta-t-elle en baissant la voix, il
y
a l, dans
la chambre de mon mari, une cassette
toujours parfaitement close qui doit jouer
un grand rle dans cette affaire
;
j'ai vu
Prvt en tirer des papiers et les examiner
avec une satisfaction enthousiaste; il les
mditait, il les commentait; dans ces mo-
ments de contemplation, ses yeux bril-
laient comme des charbons
ardents. . . Mon

es-
pre, cette cassette contient notre sort
tous !

Vous croyez ? rpondit M. de Beau-


mont domin .par l'nergie de la jeune
femme
;
mais enfin, quel projet lui sup-
posez-vous?

Il veut arracher le masque aux ac-


capareurs de grains, dnoncer en plein
parlement le pacte de famine, et prsenter
aux juges les preuves authentiques de cette
excrable convention, dit Angle en p-
lissant.

C'est--dire, reprit le vieux magis-


trat comme entran par ses prvisions,
attaquer en face le gouvernement
;
et s'il
ne russit pas, ou mme s'il russit, tom-
ber dans les cachots de la Bastille qui se

63

refermeront sur lui comme un tombeau
!
Un morne silence suivit cette explica-
tion. Le vieillardtaitpensif, Angle pieu-
rait toujours.

Vous allez trop loin, ma fille, dit


enfin M. de Beaumont de son ton austre
et majestueux
;
laissez-moi claircir cette
affaire avec Prvt... Il aime son enfant,
il nous aime tous deux... s'il voulait s'en-
gager dans quelque entijeprise insense,
vous verriez ce que peut un pre sur un
fils respectueux.
Comme il achevait ces mots, des pas
prcipits
se firent entendre dans l'esca-
lier, et presqu'au mme instant Prvf )t de
Beaumont
entra dans la salle.
LA MAllMCTIOni.
/v
IV
Le vieux goutteux se redressa pour
prendre une attitude imposante. La jeune
femme sourit et s^lana vers son mari
en lui prsentant son enfant. Prvt tait
encore plus anim qu' l'ordinaire
;
sa d-

68

marche avait quelque chose de vif et d'im-
ptueux qui annonait une profonde pr-
occupation.

Bonjour, Angle, dit-il, en dposant


rapidement un baiser sur le front de sa
femme
;
bonjour, mon pre, ajouta-t-il en
pressant affectueusement la main du vieil-
lard. Je suis venu bien tard, et cependant
je ne peux vous accorder un instant... je
vais faire un peu de toilette. .
. une affaire
importante me rclame...
Et sans attendre de
rponse, il entra
dans la chambre voisine pour changer de
costume.

Vous voyez, mon pre! dit Angle


avec
dsespoir.
Prvt ne tarda pas reparatre; il tait

69

)rillante toilette, quoique toujours
Ttu de noir. Avant de partir, il s'appro-
cha de madame de Beaumont :

Angle, dit-il en s'efforcant de pa-


ratre calme, je vais un Irai, une fte;
peut-tre reviendrai-je I;)ien tard, peut-
tre mme ne rentrerai-je pas avant le
jour... Ne vous effrayez pas et surtout
ne
m^attendez pas .
.
La jeune dame regarda" frstement son
pre,' comme pour lui faire entendre
que
leurs prvisions
s'accomplissaient
dj.
Prvt sans remarquer
ce
mouvement,
ajouta plus bas :

Ma bonne amie,
je vous
demande
un
service sans importance,
mais
dont
je vous
expliquerai le motif demain...
Si, lorsque
I.
5
-
70
-
le jour paratra
je ne sqis pas de retour,
vous prendrez une cassette qui est d^ps
ma
chambre, et vous la cacherez en lieu sr...

Prvt I Prvt ! murmura Angle


avec angoisse en se laissant aller sur
up
fauteuil, vous me faites trembler !
Mais son mari ne l'avait pas entendue.
Il
allait sortir sans lui dire uji dernier
adieu,
sans embrasser son enfant
qui lui
tendait ses
petits bras, sans saluer son
vieux
pre
infirme, quand la voix sonore
et
imposante
du vieillard clata comme la
foudre.

O
allez-vous,
monsieur ? res^ej^,...
je
le
veux.
Prvt
de
Beaumont
s'arrta tout--
coup
et se
retourna. Il
plit en voyant

71

l'expression de majest
et de rsolution r-
pandue sur les traits de l'ancien magistrat.
Il prvit une lutte^, et il se hta de rpon-
dre
avec une respectueuse dfrence :

Je crois vous l'avoir dit, mon excel-


lent pre
;
je vais un
souper chez le con-
^pl^ur-rgnral des greniisrjg -du
roi.
il
y
awra
nombreuse socit, et
nf)ug devons
causer d'affaires.,- Pardonnez-moi, ajour-
ta-tril en faisant un mouvement pour sor-
tir, l'heure me presse et
l'on m'attend
en
bas. . . Demain je Vous expliquerai ma con-
duite. . . demain sans doute mes
vux seW
ront combls,:
et
alors, mon pre, je ne
Vi)ns
laisserai plus seul si souvent, non
plus
que ma bonne ngle.;.J serai tou-

11

jours prs de vous, comme autrefois
Adieu, adieu.

Restez! rpta M. de Beaumont avec


un geste imprieux qui cloua le jeune se-
crtaire sa place.
^Mon fils, reprit-il d'im ton plus
doux,
aprs un moment de silence,
pour la pre-
mire fois de votre vie, vous vous dfiez de
moi
;
pour la premire fois vous vous ca-
chez de votre pre comme d'un ennemi..;^
mais je vous
'jjvin: . . vous tramez quel-
que chose qui
pouvanterait saihsdoule un
pauvre:
vieillard*
maladif et Une faible
femme;..
Mon devoir, monsieur, e^t, s'il le
fauty de vous imposer les conseils de mon
exprience, de vous clairer, de vous sau-'
ver de . vous-mme;..
Vous tes ici devant

73

un tribunal bien plus auguste, bien plus
sacr que les tribunaux institus par les
lois bumaines. Votre fauille vous de-
mande, monsieur, sur quel coup de (l
vous jouez son existence et son bonheur?
Prvt de Beaumont resta immobile et
les yeux baisss comin,e. u\ colier d'un
bon naturel, mais opinitre, qui reoit
une rprimande de 5on prcepteur. Il
tait impatient d'chapper cette torture
morale, mais il n'osait s'y soustraire brus-
quement.
.

Et d'abord, monsieur, continua ie
rigide vijsillard aprs une pause, dites-moi
sans dtours pourquoi ces liaisons avec des
hommes
mprisables, tels que ce Malib-
set.^,..
^
lll
-

Mon pre, je traite en ce luotnent


une afl'aire grave qu'il serait trop long de
vous expliquer. Demain, vous saurez tout,
je vous le jure
;
demain est bien proche.
L'heure o je suis attendu va sonner, par-
donnez-moi si je vous quitte... oh ! mon
pre, vous ne pouvez pas comprendre...

Rpondez, rpla le vieillard avec


force : comment, mon fils, lev dans des
principes svres, ose-t-il se mler aux
ftes de ces dbauchs, prendre part
leurs orgies, quand il nglige sa bonne et
honnte femme, la mre de son enfant?
Prvt saisit avidement l'occasion de
prrendre le change.
O'

Ah ! je vois de quoi il s'agit ! dit'-il en


jetant un regard terrible sur la pauvre
=-
75

Angle
;
on vous a fait des plaintes sur mon
peu d'assiduit auprs de ma femme
;
la
jalousie...

Oh ! ne crois pas cela ! ne crois pas


cela ! s'cria madame de Beaumont toute
tremblante
;
je ne doute pas de toij Pr-
vt
;
je crois ton amour !
^-
Vous ne me tromperez pas avec ces
subterfuges ! s'cria l'ancien magistrat
;
vous oubliez que je suis habitu interro-
ger des coupables... Rpondez; qu'allez-
vous faire ?
Toutes ces adjurations, ces prires, ces .
menaces, vinrent se briser contre la vo-
lont nergique de Prvt, comme les va-
gues d'un torrent contre un pic de granit.
Renonant la ruse, il montra cette fer-

76

metc indomptable qui semblait tre le fond
de son
caractre.

Adieu, mon pre, adieu, Angle, r-


pta-t-il d'un ton bref en se dirigeant vers
la porte
;
demain vous me bnirez..
.
Alors le vieillard fit un effort dsespr.
Oubliant ses souffrances et ses infirmits
,
il se dressa de toute sa hauteur par un
mouvement convulsif, s'lana vers la
porte et se plaa sur le passage de son fils;
celui-ci recula avec une terreur religieuse.

Ainsi donc tout ce que je craignais


est vrai'
s'cria l'aeul d'un ton solennel;
voulez-vous
que je vous dise o vous allez,
moi?
Vous
allez la Bastille, malheureux,
et
peut-tre...

l'chafaud I
Un cri
s'chappa
douloureusement de
la

77

poitrine d'Angle; elle tomba presque
vanouie aux pieds de son mari.

Je vais o un grand devoir m'ap-


pelle, dit Prvt de Beaumont avec un re-
gard sublime; si je dois tre martyr, eh
bien, mon pre, souvenez-vous qu'il
y
a
l haut une palme brillante pour les mar-
tyrs !

Mais vous n'avez pas le droit d'aspi-


rer cette palme , s'cria le vieillard im-
mobile son poste, vous ne vous apparte-
nez pas. Vous ne sortirez d'ici qu'en nous
foulant sous vos pieds !

Tu ne sortiras pas clata Angle en


saisissant avec frnsie les vtements de
son mari.
Prvt hsita quelques secondes'. Son
--
78
--
pre , ce vieillard en cheveux blancs tait
toujours l
,
obstacle vivant et infranchis-
sable
,
sur son passage. Sa jeune et belle
femme
,
ple , oppresse , se tranait ses
pieds en prononant des paroles supplian-
tes. Son petit enfant blond et rose tait l
aussi
,
pleurant de voir pleurer sa mre
,
levant
ses petites mains pour implorer
une faveur dont l'instinct lui faisait pres-
que comprendre le prix. Certes, il
y
avait
dans ce tableau de quoi mouvoir un
homme bon et gnreux par nature, quelle
que ft d'ailleurs l'iiiflexibilit de sa vo-
lont ou l'imprieuse conscience de son
devoir.
Pendant cette lutte intrieure, dont les
pripties se trahissaient nergiquement

79

sur l visage du jeune enthousiaste
,
un
bruit singulier retentit tout-^coup dans
la rue Comme un signal
;
au mme ins-
tant une voix, qui devait sortir de
quelque
poitrine vigoureuse , fit entendre avec
un
accent plaintif ces deux seuls mots :
du
pain !
Alors une nouvelle ardeur sembla pas-
ser dans les membres de Prvt de Beau-
mont. Son il brilla :

L'entetidez
-
vous ? s'cria-t^il
;
mon
pre, il
y
a quelque chose de plus puissant
encore que la voix de la famille
;
c'est
la
voix d'un grand peuple qui souffre et
qui
a faim
;
cette voix m'appelle
,
je dois lui
obir sans retard.
Il enleva le vieillard dans ses bras avec

80

autant de facilit qu'il et fait de l'enfant
lui-mme
, s'ouvrit passage et s'enfuit ra-
pidement sans regarder derrire lui.

Sois maudit ! sois maudit ! s'cria


M. de Beaumont en fureur, comme s'il
et voulu poursuivre son fils de ses impr-
cations.

Mon Dieu ! ayez piti


de lui et de
nous ! murmura Angle perdue.
Prvt de Beaumunt, en fuyant le th-
tre de cette scne dchirante , descendit
dans la rue obscure et solitaire o l'homme
grossirement vtu qu'il avait appel Boy-
rel l'attendait depuis longtemps. Il lui lit
signe de le suivre , et ils commencrent
longer les quais presque dserts pour ga-
gner le faubourg Saint-Honor. Beaumont

81

marchait en silence, la tte penche sur la
poitrine, en proie ses tumultueuses pen-
ses. Mais bientt son nergique volont
domina les sentiments de son cur; l'air
frais de la nuit en glissant autour de son
front contribua calmer retFervescence de
son sang. Il passa la main sur ses yeux
,
regarda autour de lui , et dit enfin son
robuste compagnon qui marchait ses c-
ts avec une sorte d'insouciante intrpi-
dit:

As-tu une famille, Boyrel?

Oui , rpondit l'homme du peuple


brusquement; une femme qui gronde
quand je ne lui rapporte pas le soir l'ar-
gent de ma journe , et des enfants qui

82
-^
g|eurnt qUf^pd
i| jei^r
faut
s'tendre sur
^
leuf paille
sans
^yoir soupe
I
Pfvot
de
J3eaumont redevint pensif.
-^^Bgyrel, dit-il enfin,
quand donc la
famille goste comprendra-
t-elle que
l'inr?
trt de tous doit passer ayant celui
de
qijlqqesouns?
, ,
(,,'
ne
Pendant cette conversation ils avaient
i^anchi la barrire du Roule et ils taient
arrps
m
'SWivant
les me& dsert# et
h
peine claires,' l'endroit o sont pr-
sent les rues de Montaigne et du Colyse.
Ce quartier, aujourd'hui si peupl
,
tait
alors un
vasl^ terrain nu, marcageux, o
les .yoleur^ avaient beau jeu par gn^, soire
an^
-noire. Cependant,,
sur cet^e vaste
qtftpdM^,
de
ter^^ginvagu^e, qui
ficljend^it

83

d'im
ct jusqu' l'avenue de Neuilly et
de l/^utre jusqu' la plaine de Mousseaux,
Qfl
voyait s'lever

et l d'lgantes et
mystrieuses habitations , demi-caches
dans, des massifs de feuillages
, entoures
de grilles et de murailles pour tenir les
curieux distance respectueuse. Le jour,
ces petites maisons, comme on appelait ces
luxueuses
demeures, semblaient
entire^
naent
dsertes.
Un grand silence^
rgnait
l'entour, les volets en taient ferms,
rien
5
n'j8Janjonait
qu'elles eussent -d'autres ha-
bitants que de vieilles fenimes
mine dis--
crte ou des dons^stiquf^ sans livre.
Mais,
la nuit cette solitude se peuplait; des lu-
mires brillaient toutes les fentres
;
le
son doux 6t lointain des instruments
de

84

musique arrivait jusqu'au passant attard
dans ces quartiers dangereux. On voyait

et l glisser dans l'ombre , sur ces ter^-


rains non pavs, des quipages sans fa-
naux et sans cussons
;
les grilles dores
s'ouvraient comme d'elles-mmes
;
puis
,
uTl moment aprs
,
commenait quelque
bruyante orgie qifii durait jusqu'au lende-
main.
Ce fut vers une de ces petites maisons
jne se dirigrent Prvt et son compa-
gnon en
quittant les quartiers frquents."
Cependant mesure qu'ils avanaient
on
et pu voir qu'il se passait quelque
cRoSe
d'extraordinaire dans ce lieu cart.
Des
ombres
noires se montraient

et l
par
petits
groupes, avec des. clinchottements
6--
mystrieux. Plus les deux amis appro-
chaient de l'habitation que Prvt venait
de montrer son compagnon par un geste
muet, et dont les fentres rayonnaient de
lumires
,
plus ces groupes devenaient
nombreux. Enfin
,
quand ils furent arri-
vs une muraille dont l'ombre augmen-
tait encore l'obscurit, ils s'arrtrent; un
homme qui les suivait depuis un moment,
leur demanda avec un accent singulier :

Que voulez-vous?

Ne me reconnaissez-vous
pas ? de-
manda Prvt de Beaumont.
L'inconnu ta son chapeau et fit signe

d'autres personnes qui erraient quel-


que
distance. Bientt une foule de gens
dont on
devinait les traits menaants
rien
I.
-SQ

qu' entendre leurs voix
,
et la rigueur
rien qu'au bruit de leurs pas , se rappro-
chrent du lieu o Prvt s'tait arrt.

Tout est-il prt, mes amis ? demanda


le secrtaire du clerg.

Oui, rpondit-on.

Nos gens sont


-
ils leur poste pour
agir au coup de dix heures ?

Oui... les bureaux sont dj cerns.

C'est bien
;
notre tche nous est de
nous emparer de tous les misrables
ru-
nis dans cette infme maison... A l'heure
convenue, je vous donnerai le signal
de
cette fentre, que vous voyez d'ici. . . Cou-
rage, braves gens , demain vous aurez du
pain et vous serez vengs !
Un murmure
sourd produit par des im-

87

prcations toufTes
,
des menaces , des
plaintes, tmoigna des sentiments de haine
dont la foule tait anime contre les acca-
pareurs. Prvt de Beaumont s'approcha
de la porte de la petite maison.
Encore un mot, dit-il, n'y a-t-il pas ici
un ouvrier tisserand nomm Jrme Picot ?
Le nom circula dans la foule, mais
per-
sonne ne rpondit
,
personne mme ne
connaissait celui qui le portait.

C'est trange ! dit le secrtaire


du
clerg d'un ton rveur.
Mais ne voyant rien qui pt exciter sa
dfiance ,
il salua de la main , et s'lana
vers la
grille en disant :

Au moment o dix heures sonne-


ront, soyez prts.
LA PETITE
Mim.
.mj^ ^if\ L\
La petite maison du financier Malisset
tenait l'intrieur ce que promettait son
apparence coquele et somptueuse. Les
escaliers drobs en bois de citronnier
,
chefs-d'uvre de menuiserie et de
sculp-

92

lure, taient
couverts de tapis moelleux
qui touffaient le bruit des pas. Des por-
tires
de damas s'abaissaient et se sou-
levaient en silence devant les habitants
de cette opulente demeure
;
des domes-
tiques alertes et muets comprenant de-
mi-mot
,
obissant un signe
,
allaient
et
venaient pour satisfaire les plus fri-
voles
caprices de leurs matres volup-
tueux. Des fleurs qu'on ne voyait pas
embaumaient l'air tide de ce sjour fe-
rique;
une musique invisible comme les
fleurs,
et douce comme leurs parfums, se
{ai^ajj: entendre
par intervalles. Une pro-
digieuse
quantit de bougies tincelait dans
des
candlabres d'argent et de cristal, r-
p^mdqnt des flots de
lumire.
^^
9

Mais c'tait surtout dans le salon o se
tenaient en ce moment les htes de Malis-
set, que le luxe avait puis tous ses raffi-
nements. L'il ne rencontrait que des
tentures de soie , des coussins de velours
,
des bronzes , des marbres , des broderies
,
de l'or. Les consoles taient chargs de
ces petites bagatelles sans nom dont cha-
cune vaut la fortune d'une honnte famille.
Des fresques peintes par les plus grands
matres offraient partout des images gra-
cieuses. Au plafond , une Vnus , enleve
dans un char de saphir par deux colombes
blanches
,
semblait laisser
tomber sur les
assistants un sourire et une pluie de roses.
Sur les lambris
, Boucher avait reprsent
des scnes d'amour dans le got de l'po-
-
9/1
-
que. De beaux bergers poudrs, orns de
rubans, taient genoux devant des pas-
tourelles en paniers et 'en talons rouges;
celles-ci, appuyes sur leurs houlette3, les
regardaient sans colre, tandis que des
amours aux traits malins voltigeaient au-
tour d'eux, en laissant flotter au zphir une
bande de gaze sur laquelle un vers de Gen-
til-Bernard servait de devise. De grandes
glaces refltaient ces merveilles et les mul-
tipliaient l'inlini.
^
La socit runie dans ce boudoir en
tait en
quelque, ,sorl^ le complment in-
dispensable.
D'pais financiers, couverts
de bijoux et de dentelles, riaient d'un gros
rire, en agitant
leurs breloques de
perles
sur leurs ventres arrondis. Un
petit abb^,.
-.
95

fris , musqu et insolent ,
disait tout haut
des impertinences
graveleuses qui ne fai-
saient rougir personne et dont il ne rou-
gissait pas. Deux ou trois femmes, en tu-
niques desatifljla taille mince et
lance,
assises languissamment autour du feu dans
des fauteuils dors, minaudaient en cau-
sant modes , opra et cachemires.
Dans un coin du salon , Malisset s'en-
tretenait chaleureusement avec Rousseau
,
l'un de ses associs les plus importants.
C'tait un homme d'unecinquantaine d'an-
nes, aux manires sches et hautaines, qui
fronait le sourcil d'un air opinitre en
coutant le matre du logis.

Malisset , dit-il enfin en se levant


,
vous le voulez,
j'y consens
;
mais certaine-

96

ment vous nous faites faire une sottise. .
.
Cet homme qui vous allez livrer nos se-
crets s'est toujours montr notre ennemi. .
.

xMais mon cher Rousseau, s'cria Ma-


lisset avec impatience
,
puisque je
connais
parfaitement
Prvt de Beaumont
,
que je
rponds de lui corps pour corps.

Bon ! bon ! reprit le financier en ho-


chant la tte
;
cependant votre protg
nous a attaqus devant les parlements de
Rouen et de Grenoble; il a crit contre
nous plusieurs de ces pamphlets qui fini-
raient par nous faire gorger par la popu-
lace
quelque beau jour; si Sartines n'y
prenait garde... Il
y
a bien l de quoi nous
mettre
en dfiance.

97

Ces pamphlets ne sont pas de lui !


s'cria Malisset.

Oui, vous pouvez le nier... en efet,


on ne signe pas ces choses-l... mais nie-
rez-vous
aussi qu'il ait compos avec Tur-
got ce fameux mmoire. .
.

Je vous ai expliqu tout cela


,
reprit
Malisset. Gela prouve seulement que Beau-
mont a voulu se faire craindre pour se
faire payer plus cher. . . Maintenant il vient
nous, franchement. Accueillons-le bras
ouverts, sa conversion nous fera le plus
grand bien auprs du public
;
on le croira
de bonne foi dans son amiti comme dans
\
sps attaques. . . Qu'en dites- vous, messieurs,
ajouta-t-il en se tournant vers les autres

98

assistants qui jouaicrst au tric-trac en
atten-
dant le souper.

Vraiment , dit l'un d'eux , ce Beau-


mont est un aigrefin qui a manuvr trs-
adroitement pour en venir compter avec
nous , et , ma foi
,
puisque Malisset s'est
tant avanc, le plus court est de nous ex-
cuter... Il faut jeter un gteau Cerbre
quand on ne peut l'enchaner.

Oui, reprit Rousseau d'un ton d'hu-


meur
,
et ce sera un gteau de moins dans
la part des autres. .
.

Voil , ce qui le blesse, ce cher ami


,
dit Malisset en riant et en frappant sur
l'paule de son associ
;
la plus minime
fraction en moins dans ses dividendes merw-
suels lui donne la fivre. .. Mais songez
_
99

donc, ajoula-t-il en baissant la voix, que
les recettes du mois se sont leves trois
millions, et que pour une bagatelle..,

Trois millions ! trois millions ! grom-


mela Rousseau. C'est pardieu un beau de-
nier avec un ministre des finances qui nous
pressure continuellement et une cour gour-
mande
,
qui avalerait tout si nous la lais-
sions faire! trois millions!...

A l'amende ! messieurs, dit gaiement


une femme qui partageait avec Malisset le
soin de faire les honneurs de la maison
;
monsieur le surintendant, pour avoir parl
de millions avant le souper , malgr vos
promesses
, vous me donnerez cet attelage
gris pommel dont vous me leurrez depuis
si longtemps !

100

Vous l'aurez , Fanny ! s'cria Malis-


set en riant; je suis pris en flagrant dlit,
je l'avoue.

Et vous, monsieur le conseiller du


roi, dit une autre femme d'un ton mi-
gnard en s'adressant Rousseau , vous me
donnerez enfin les boucles de diamants
que je veux porter dans mon rle nou-
veau...
vous tes coupable aussi, vous de-
vez tre puni.

Yous demandez toujours, Cydalise,


gronda l'avare financier.

Un bon mouvement , Rousseau


,
dit
Malisset, faites comme moi. .. D'ailleurs la
canaille
paiera tout cela
;
nous haussons
demain le prix du bl.

Vive la canaille! dit raf)b.


^
101

Vive la canaille !
rptrent les autres
assistants en riant.
.

Monsieur
Prvt de
Beaumont ! an-
nona un
domestique.
Ce
nom produisit un effet magique sur
l'assemble. Les femmes relevrent vive-
ment la tte; les financiers se turent tout-
-coup
;
au milieu de cette attention gn-
rale entra le secrtaire du clerg.
Il salua avec aisance, sans forfanterie
comme sans humilit. Son maintien ne
dcelait aucun embarras en prsence
de
ce monde nouveau pour lui. Un sourire
poli errait sur ses lvres
;
ses manires in-
diquaient l'intention d'tre
parfaitement
convenable avec ces gens qu'il avait
tant'^
i. 7
-^
102
-
de. raisons de ne pas considrer comme
des amis.
;
-i ,
Le brusque sans-faon de Malisset ne
contribua pas peu en ce moment faire
disparatre
la froideur cause par la pr-
sence de Prvt de Beaumont dans cette
runion intidie. Le financier s'approcha
de lui , le prit par la main et le prsenta
ses invits en s'criant d'un ton jovial :

Le voil , messieurs , ce philosophe


f^^puhe
.
qui nous a fait si longtemps la
guerre! il a heureusement fini par com-
prendre
qu'une bonne paix avec nous lui
serait
plus lucrative... Flicitez-moi tous
de
cette
excellente. conqute, messieurs,
car c'est
njL,,^ moi se,ul que vous la de-

10S

Prvt de Beaumont salua de nouveau
et cette fois avec une effronterie marque,
comme s'il et voulu justifier par sa con-
tenance les paroles peu mesures
de son
introducteur. Les autres financiers,
habi-
tus ce langage du monde avec lequel
on pallie si bien les infamies
, semblaient
dconcerts par cette prsentation
passa-
blement
cynique. L'un d'eux
cependant
adressa au nouvel arriv quelques
mots de
politesse.

Allons, allons, laissons les


compli-
ments! reprit Malisset avec sa
bonhomie
de
bas-lieu; si j'ai engag M. de
Beaumont
venir nous joindre ici
prfrablement

tout
autre
endroit, c'est qu'ici nous
pour-
rons nous entendre sans phrases , sans
d-

10/i

tours, en petit comit... Aprs souper
nous dirons deux mots d'affaires srieuses. .
.
en attendant , mon cher de Beaumont
,
permettez-moi de vous prsenter ces ai-
mables
dames.
Il
l'entrana vers le canap o les femmes
chuchottaient entre elles
,
sans doute
,
au
sujet du nouveau venu. Le premier mou-
vement du jeune homme fut de se dtour-
ner avec dgot
;
mais il regarda la magni-
fique
pendule en rocailles qui ornait la che-
mine : elle ne marquait encore que neuf
heures.
Il adressa ces coquettes fardes, au re-
gard
effront, la contenance hardie
,
des
compliments
ampouls
,
comme c'tait la
mode
alors,
sur la fracheur de leur teint.

105

la douceur de leurs yeux et la candeur
de
leur maintien.
Bientt le souper fut annonc , et on
passa dans une salle manger resplendis-
sante d'argenterie , de cristaux et de por-
celaines. Les hommes avaient repris toute
leur
confiance, les femmes toute leur gat.
Au moment o Ton allait se mettre table,
une demi-heure sonnait la pendule du
boudoir.

Ils n^achveront pas ce souper ! pensa


Beaumont en offrant galamment la main
Cydalyse.
Le
repas tait dlicieux
;
les mets les
plus rares , les plus exquis fumaient dans
les plats de
vermeil. Les vins les plus
g-
nreux
ptillaient dans les verres artiste-
-
106
-^
ment cisels. La musique cache se faisait
entendre toujours
, lgre et sautillante.
La joie se montrait sur tous les visages;
les
propos grillards et les pigrammes
s'changeaient d'un bout l'autre de la
salle.

Buvons nos amours! dit un des


convives en levant son verre au-dessus de
sa tte.
A nos amours ! rptrent les autres en
chur.
Prvt de Beaumont couta si le timbre
de la pendule rsonnait dans la pice voi-
sine. Les modulations de la musique , les
rires argentins des femmes, vinrent seuls
frapper son oreille. Il prit tiauquillcment
son verre et but en souriant, comme les

107

autres, aux amours de ses compagnons de
table.
Un moment aprs, ce fut le tour de Ma-
lisset de porter un toast.

A la sant du peuple de Paris, s'cria-


t-il , ce bon peuple que nous nourrissons
si mal et qui nous nourrit si bien !
A la sant du peuple de Paris ! rpta-
t-on avec de grands clats de rire.
Prvt de Beaumont couta encore
;
dix
heures sonnrent.
Il lana son verre l'autre bout de la
salle , et se leva en s'criant d'une voix
tonnante :

Le peuple de Paris portera sa sant


lui-mme avec votre vin et dans vos ver-
res
,
messieurs !
LE PEUPLE.*
VI
Cette action et ces paroles
,
quoiqu'elles
n'eussent pas encore un sens prcis pour
tous les assistants
,
attirrent sur Prvt
l'attention gnrale : les uns le regardaient
avec elFroi, les autres avec tonnement.

H2

Eh bien , monsieur
,
qu*avez-vous
donc? demanda Malisset. Etes-vous dj
ivre? Pourquoi quitter la table sitt?

Je quitte cette table , reprit le jeune


homme avec une profonde expression de
haine, et en se rapprochant de la fentre,
parce que dans ce vin dlicieux il
y
a les
larmes d'une nation entire, parce que ces-
rires, ces toasts, cette musique ne peuvent
m'empcher d'entendre les maldictions
d'un million de familles qui manquent de
pain
;
parce que vous tes des infmes , et
que l'heure de la vengeance est venue pour
vous!

Cet homme est fou, balbutia un des


financiers.
Il faut envoyer prier Sartines.
.
.

Vous n'y avez donc jamais song?

113

continua le secrtaire du clerg debout
prs de la fentre de laquelle il pouvait
plonger son regard dans la plaine environ-
nante
;
vous n'avez donc jamais pens
,
pendant que vous vous livriez vos orgies
nocturnes, prodiguant vos matresses l'or
extorqu la misre publique
,
qu'une nuit
peut-tre, pendant quelqu'une de vos ftes
de
grands seigneurs, ce pauvre misrable
peuple,
si honni, si foul aux pieds, vien-
drait tout--coup demander sa part votre
table somptueuse , briser dans vos dents
votre coupe de cristal, faire taire vos rires
et votre musique , en vous disant de sa
voix
menaante : Du pain ! du pain !
Ce cri se prolongea jusqu' la campagne
voisine
;
mille voix s'levrent tout--coup

in-
du
dehors au milieu du silence et rp-
trent
,
semblables
un cho formidable :
Du pain ! du pain !
En mme temps les portes de la maison
furent enfonces
;
la foule se rpandit
d'abord dans la cour avec des vocifrations
et des menaces
;
puis des pas prcipits
retentirent dans l'intrieur
de la maison
mme. Les femmes taient vanouies dans
leurs fauteuils
;
les financiers ples et trem-
blants se regardaient avec terreur.
Fuyons ! fuyons ! s'cria Malisset en s'-
lanant vers une isssue cache; nous som-
mes trahis !
Mais l'impitoyable de Beaumont avait
prvu cette tentative
;
il lira son
pc et
vint se placer devant la porte secrte.

115

Par ici, mes amis ! cria-t-il aux gens


du dehors.
Malisset, perdu, tomba ses pieds :

Sauvez-nous, dit-il rapidement


;
nous
avons assez d'or pour en remplir celte salle
du plancher au pafond; tout sera pour
4
VOUS.

Sauvez-nous, rptrent les autres


en entendant les cris de la foule qui se rap-
prochaient toujours; notre fortune...

Cette fortune revient aux pauvres


qui vous l'avez extorque par vos coupa-
bles manuvres, dit Prvt avec un sou-
rire insultant
;
d'ailleurs, insenss que
vous tes, aurais-je maintenant le pouvoir
d'arrter le torrent imptueux dont j'ai
bris les digues?

116

Oh ! je suis perdu ! balbutia Malis-


set
;
c'est moi qu'ils hassent surtout
;
je
vais tre
massacr. .
.

Ils ne toucheront pas un seul cheveu


de votre tte , dit le jeune secrtaire en
tendant sur lui son pe nue; vous et les
autres, vous appartenez la justice!
En ce moment , la foule se rua dans le
salon avec des hurlements de joie. Cepen-
dant
,
en dpit de la haine qui animait
ces hommes du peuple , un embarras in-
volontaire vint se mler au dsir de la ven-
geance, quand ils se virent, eux, avec
leurs
vestes grossires, leurs haillons, leurs
figures
sauvages, dans cet asile somptueux
de
la
mollesse et du plaisir. Ces crpines

117

d'or, ces mille bougies, ce service blouis-
sant
,
ces belles femmes vanouies , ces ri-
ches seigneurs ples d'effroi, tout les frappa
d'une sorte de
stupeur; mais Prvt de
Beaumont les rappela aussitt au sentiment
de la ralit.

Approchez , mes amis , s'cria-t-il


avec un accent de triomphe
;
notre u-
vre est bien commence Nous avons
pris dans un mme coup de filet tous ces
hommes odieux qui depuis tant d'annes
font la ruine de la France... Tenez, ajou-
ta-t-il en montrant un des prisonniers qui
se couvrait les yeux avec la main pour ne
pas voir les figures menaantes qui l'en-
touraient, celui-ci est Perruchot , rgis-
seur-gnral des armes du roi. .
. il
a l
I. 8
~
118

charg d'afTamer le Berri , le Perche, la
Picardie, l'Artois, la Normandie, la Bre-
tagne, le Maine, la Tourraine et l'Anjou.
Cet autre, continua-t-il , c'est Rousseau,
conseiller du roi, il a eu pour tche de
causer la famine dans la Brie, la Beauce,
le pays Ghartrai, la Bourgogne, la Gham-
pagne. Cet autre, c'est Trudaine de Mon-
tigny, l'insolent qui se vante de savoir le
mieux faire
suer de l'argent au peuple. .
.
Cet
autre encore ,
c'est Cromot
, le
premier
commis du contrleur-gnral;
voil Goujet,
le directeur-caissier
de l'hor-
rible
entreprise
;
enfin, celui qui se roule
nos pieds avec
tant de lchet c'est Ma-
lisset,
l'excrable
Malisset, le premier si-
gnataire,
l'agent
responsable, le provoca-

ff9

teirr du Pacte de Famine. Je vous les ai
tQUS promis, les voil !
'
***
A mort! mort!
s'crirent quel-
ques hommes exasprs par cette longue
numration de crimes.

Non, s'cria Prvt de Beaumont en


faisant de son corps un rempart aux fi-
nanciers
;
souvenez-vous de vos promesses.
Si j'avais pu arrter le flau qui dsole
mon pays sans avoir recours la force,
j'aurais agi diffremment. Mais, quoiqu'on
n'ait pas voulu prendre les mesures lga-
les que je proposais, nous n'en devons pas
moins nous rappeler que c'est un tribu-
nal rgulier de juger ces coupables!
Nous
les garderons cette nuit
;
demain nous les
conduirons la
barre du parlement.

|20

Allons donc , dit un des assistants


d'un ton farouche, leroiLouisest du com-
plot. . . il donnera Tordre au parlement de
renvoyer ces coquins, et le parlement
obira... Il vaut mieux nous venger de
suite.
Cet avis parut un moment sur le point
de prvaloir. Les yeux caves, les physiono-
mies maigres et livides de ces hommes
souffrants rongs par la misre, n'expri-
maient aucune piti. Mais le chef
de la cons-
piration se hta d'effacer
l'impression
pro-
duite par cette proposition.

Vous vous trompez, dit-il d'une voix


ferme celui qui venait de parler.
Le roi,
au
milieu de sa puissance, n'oserait pas
avouer
qu'il a donn l'ordre de vendre le

121

pain du peuple au poids de l'or... Ces mi-
srables sont de ceux qu^on dsavoue tou-
jours quand ils n'ont pas russi... Le par-
lement contient des hommes courageux et
justes qui, vous le savez, ne reculeraient
pas devant une lutte avec le roi lui-mme.
Demain, quand nous prsenterons solen-
nellement la preuve du crime, le parle-
ment condamnera les coupables. Du
moins on ne dira pas que le peuple s*est
veng de ses perscuteurs en les assassi-
nant !
Un murmure approbateur accueillit ces
paroles. Quelques-uns des accapareurs
avaient repris un peu de courage en voyant
quel systme de lgalit suivaient les r-
volts. L'un d'eux dit avec timidit Pr-

122

vot de Beaumont
,
peut-tre afin de con-
natre toute l'tendue du danger :

Ces preuves dont vous parlez, mon-


sieur, n'existent pas. Ce pacte qu'on nous
reproche si amrement est une invention
de nos ennemis
;
vous vous repentirez de
votre prcipitation.
Le chef des conjurs jeta un regard de
ddain sur son interlocuteur.

insens ! reprit-il , aurais-je jou


ma vie dans une pareille entreprise sans
savoir ce que je faisais? sans m'tre assur
de l'existence des preuves qui peuvent seu-
les expliquer et excuser ma rbeUion ? Ce
trait existe, M. Perruchot,ajouta-t-il avec
une ironie foudroyante, il est dat du 28
aot 1765
;
il est sign de votre nom et du

123

nom de quatre autres encore.. . Oh ! depuis
longtemps je travaille aussi, moi, pour la
cause du peuple! j'ai eu ma police aussi;
j'ai sem l'or, moi aussi , tout humble que
je suis, et je possde des preuves
claires,
positives, dont j'aurais pu me servir pour
tenter de vous craser. Mais elles ne me
suffisaient pas encore
;
ce n'est pas seule-
ment le dshonneur d'une suspicion que je
demande contre vous, mais une fltrissure
entire, une condamnation capitale. Je
veux prsenter vos juges ce pacte abo-
minable sign de vous, excut par vous,
et dont vous avez encore dpass la lettre
sacrilge
;
au moment o je vous parle,
messieurs, le peuple est en marche pour
saisir tous les papiers relatifs vos inter-

12/1

nales spculations. Une troupe s'est porte
chez vous
,
Monsieur Gromot
;
une autre
chez vous, rue de la Jussienne, monsieur
Perruchot
;
une autre chez vous, monsieur
de Gaumont, rue Notre-Dame-des-Victoi-
res
;
uue autre chez vous, monsieur Ma-
lisset, dans la rue Saint-Laurent
;
chez vous
tous, tant que vous tes ici qui avez pris
part cet agiot parricide Et dans une
heure, dans une heure, entendez-vous, ces
preuves que vous avez crues enfouies dans
les entrailles de la terre, seront dans mes
mains , moi , dans les mains du peuple
que vous avez honteusement dpouill
;
et,
demain, elles passeront sous les yeux de
vos juges. Oh ! toutes les mesures ont t
bien
prises !

125

Nous sommes perdus, dit un des fi-


nanciers ses compagnons d'infortune.

Je l'avais prvu, murmura Rousseau,


ce Beaumont est pour nous le gnie du
mal.
LA
TRAHISON.
vu
En ce moment, un homme hors d'ha-
leine et tout en sueur, entra prcipitam-
ment dans la salle. Tl vint dire quelques
mots Toreille de Prvt de Beaumont,
qui plit involontairement.

130

tes-vous bien sr de cette nouvelle?


demanda le secrtaire du clerg.
Le messager fit un signe affirmatif.
Boaumont lui recommanda le silence
par ungeste suppliant.

Mes amis, reprit-il en s'adressant


aux gens du peuple qui avaient pris sans
faon quelques morceaux sur la table et
mangeaient avec avidit, je vais donner du
courage nos camarades en leur appre-
nant lesuccs de notre entreprise... Pour
vous, vous
rpondez sur vos ttes vos
familles, votre patrie,
des personnes que
je
laisse votre garde. Si le Pacte de Fiw
mine,
renouvel de nos jours, existe de-
puis
dix-huit ans, c'est que le peuple a eu
rop
de
patience. ,. il faut cette fois
un

151

exemple!.... Ces hommes, ajouta-t-il en
tendant la main vers les financiers, vous
les devez la vengeance du pays !

Ils ne nous chapperont pas ! dit-on


de tous les points de la salle.

Et ces femmes, demanda un des in-


surgs en montrant les malheureuses cr-
atures tremblantes d'effroi, qu'en ferons-
nous?

Ce sont peut-tre des filles du peuple


que le luxe a corrompues, dont le mau-
vais exemple a fltri le cur!.... Disons-
leur comme le Christ : Allez, et ne pchez
plus !
Les femmes sortirent en silence, sans
oser regarder derrire elles.

132

Prvt de Beaumont prit part Boyrel,
qui lui servait d'aide-de-camp.

Je reois de mauvaises nouvelles,


lui dit-il
;
il est urgent que je m'assure par
moi-mme si nos gens ont russi dans Pa-
ris. . . Boyrel, tu as de l'influence sur tes
compagnons
;
veille ce
qu'ils
ne se ren-
dent coupables d'aucun excs
^
et qu'ils
ne
laissent pas chapper nos ennemis!
Comptez sur moi, lui fut-il rpondu
d'un ton ferme.

A
demain donc ! dit Prvt de Beau-
mont avec
enthousiasme ses compagnons;
vous serez
vengs et vous aurez du pain !

Du
pain ! du pain ! s'cria la foule
comme
pour le saluer.
.
Prvt de
Beaumont sortit brusquement

133

avec l'homme qui venait de lui apporter
des nouvelles.
Le calme et la confiance que le secr-
taire du clerg avait montrs ses gens n'-
taient pas dans son cur. Sitt qu'il fut
hors de la petite maison, sa physionomie
changea tout--coup et il demanda triste-
ment son compagnon :

Il est donc vrai , tout va mal. .


.

Je le crains, Monsieur. Je comman-


dais la troupe qui s'est rendue chez le
grand-matre des eaux et forts, rue Notre-
Dame-des-Victoires. Je me suis approch
en silence du ct de la place des Petits-
Pres,
pendant qu'une autre troupe
de
cent hommes environ dbouchait du ct
de
Feydeau. Nous nous croyions sr.<i'at-
I. 9
_
13/,
_
teindre sans encombre la maison que nous
devions attaquer, lorsque tout-'coup nous
avons vu des baonnettes briller dans l'om-
bre; des sentinelles nous ont cri :
Qui
vive ! Toute la rue tait pleine de soldats.

Gela est impossible, rpliqua


Prvt
avec prcipitation, vous vous tes tromps;
la peur aura grossi les objets. . . Nous
ne
sommes pas trabis, nous ne
pouvons
pas
tre trahis ! aucun homme du peuple
ne
serait
assez lche
,
assez insens pour d-
serter
ainsi sa cause ,
celle de ses frres. ..
et
cependant. .
.
Il
rflchit
un moment et songea J-
rme
Picot;
mais il abandonna
aussitt
cette
pense.

Allons,
cela est impossible
encore,
^
435
-
rpta-t-il en doublant* le pS; uti p]^e de
famille si malhefirux, titi ouvrier sans
ouvrage... son fils mort de faim... Con-
venez que vous avez eu peur, continua-t-il
en serrant avec force le bras du messager;
vous avez vu tut simplement le guet
et
vous avez pris pour de vritables soldats
les pauvres diables toujours battus qui le
composent. Car enfin, continua-t-il
avec
nergie, si nous tions trahis,
serais-je
libre, moi, l'instigateur et le chef
de ce
coup de main ? ne m'aurait-on
pas arrt
dans la maison de Malisset, autour
de la-
quelle sans doute on a rpandu une
foule
de gens de police. Vous voyez
pourtant
que je puis encore leur tailler
de Tou-
vrage
?
^
136

Tout en causant , on tait entr dans
Paris. Prvt heurtait et coudoyait les pas-
sants, entranant avec lui son compagnon,
honnte pre de famille, prudent et pos,
que la misre seule avait jet dans ce p-
rilleux complot.

Ecoutez, Monsieur, dit cet homme


avec le bon sens de ceux qui ont l'duca-
tion de l'exprience, la police aura reu,
sans
doute, l'avis de la conspiration
un
peu
tard et elle aura couru d'abord
au
plus press. Or, comme je crois, ajouta-t-
il en
baissant la voix, qu'il valait mieux
pour
elle et pour ceux qui lui
donnent
des
ordres,
sauver les pices accusatrices dont
nous
voulions nous emparer....
Un
mouvement brusque de Prvt
ap-

137

prit l'interlocuteur combien cette sup-
position lui semblait probable. Cependant
le chef de cette gnreuse entreprise ne
voulait pas croire au renversement de ses
projets.
Ils n'changrent plus une parole jus-
qu'laplace desPetils-Pies. Les lanternes
ayant t brises, une obscurit profonde
y
rgnait. Au moment o ils approchaient
de l'entre de la rue voisine, une voix s'-
leva qui criait d'un ton imprieux :

Qui vive ? au large !

C'est le guet, rptait de Beaumont


refusant toujours de se rendre l'vidence.
Il essaya de passer outre et rpondit d'un
air tranquille par la formule d'usage.

138

Au large ! au large ! cria la senti-


nelle.
Prvt rsista : un coup de feu partit.
A la lueur
de la dtonation , le jeune
homme
,
qui n'avait pas t bless , vit,
comme on le lui avait annonc, la rue
pleine de soldats.
Il n'y avait plus moyen de se faire illu-
sion
;
les troupes venaient de prendre les
armes et s'branlaient dj pour s'emparer I
de ceux qui taient la cause de cette alerte. t
Prvt et son compagnon s'enfuirent ra-
pidement . ils s'engagrent dans des rues
troites et obscures o ils pouvaient bra-
ver toute poursuite. Au bout d'un instant,
Prvt s'arrta.

Eh bien ! je n'ai pas encore perdu

i9

tout espoir, dit-il avec une
obstination
cou-
rageuse. Nous avons encore
les
bureaux de
la rue Saint-Laureiit, ceux de la rue de la
Jussienne et les autres...
et si nous avons
eu le bonheur de prvenir cette
abominable
police sur un seul de ces points, nous pou-
vons nous relever... Frre, courons la
maison de Rousseau, rue du Petit-Bour-
bon... L doit se trouver cette copie du
pacte que je voudrais acqurir au prix de
tout mon sang,.. Si l'on a russi de ce ct,
la victoire est encore nous.
L'homme du peuple secoua la tte en
murmurant :

C'est inntile
;
on m'a
assur
cru'un
X
rgiment entier
de cavalerie
gardait les
abords du quartier
Saint-Sulpice.

140

Allons toujours ! s'cTia Prvt se


raidissant
avec dsespoir contre une vrit
incontestable;
allons toujours! si nous ne
faisons d'autre bien, nous empcherons
du moins quelques honntes gens de se
compromettre inutilement.
Le pre de familk se laissa conduire
;
mais il obissait un sentiment de piti
pour cet hroque jeune homme, car il
n'avait plus aucune esprance de succs.
Un moment aprs, ils dbouchaient sur
la place Saint-Sulpice. Elle tait noire et de
loin elle semblait dserte
;
mais un pitine-
ment de chevaux, des cliquetis d'armes, un
bruit confus de voix en disaient assez. Il
y
avait l en effet tout un rgiment de ca-
valerie.

161

C'est donc vrai ! murmura Prvt


de Beaumont en laissant tomber ses bras
d'un air accabl.
Des gens du peuple qui rdaient dans
l'ombre lui firent signe de les suivre
l'angle de la place.

Eh bien ! quelle nouvelle?


demanda
Prvt haletant.

Tout est perdu l'gard des bureaux,


rpondit l'un des rdeurs tristement, nous
avons compltement chou. Les maisons
des accapareurs sont protges par des
troupes nombreuses.

Mais les accapareurs eux-mmes


sont en notre pouvoir ! s'cria Prvt avec
chaleur, Malisset et ses complices sont nos

142
-
prisonniers;
nous pouvons encore gagner
la partie...

Expliquez-vous,
dirent ceux qui l'en-
touraient.

Est-il possible de runir encore une


centaine d'hommes courageux et dvous ?

Oui
;
au premier appel beaucoup de
nos amis vont accourir ici.

Eh bien ! profitons du moment de


stupeur de la police pour mettre en sret
nos prises... Ces soldats ont t purement
passifs jusqu'ici
;
mais, si je ne me trompe,
ils ne tarderont pas prendre roflTen-
sive pour nous disperser et oprer des ar-
restations... Prvenons-les... Un de vous
va
courir la petite maison de Malisset
;
faubourg du Roule
;
il portera Tordre

lia

Boyrel de conduire les prisonniers dans ma
maison,
rue de la Barillerie. .. L,
Boyrel
nous
trouvera tous, car vous allez
me
suivre, mes amis... Ces papiers, dont la
possession est si importante la cause du
peuple, j'en possde quelques-uns, et s'ils
ne suffisent pas demain pour faire con-
damner par le Parlement les accapareurs
,
ils suffiront dumoins, je l'espre, pour les
fltrir et nous faire absoudre.
L'effet de ces paroles fut prompt et d-
cisif Quelques-uns des meutiers hsi-
trent pourtant et se retirrent afin de ne
pas courir les hasards de cette nouvelle en-
treprise. Mais e plus grand nombre se rap-
procha du secrtaire du clerg et lui dit
avec dtermination :
-
iU

Nous vous suivrons !


Prvt sembla retrouver sa confiance,
qui avait flchi un instant.

Marchons donc, mes amis, dit-il avec


une ardeur nouvelle. Venez tous et veillez
bien sur moi, car je suis maintenant votre
seul espoir !
II prit le chemin des quais, entranant
sa suite la foule lectrise.
:^:/
LA CASSmE.

Vlll
Gomme Prvt de Beaumont l'avait
prvu, les troupes, qui d'abord se tenaient
sur la dfensive, reurent bientt des or-
dres pressants pour attaquer leur tour et
disperser les rassemblements. La bande

148

nombreuse qui accompagnait le
secrtaire
du clerg fut oblige de se fractionner
plu-
sieurs fois et de prendre des dtours, afin
d'viter les patrouilles qui dj se mon-
traient dans toutes les directions. Les r-
verbres, assez mal entretenus cette
poque, clairaient d'une lueur douteuse
cette
marche prcipite
;
chaque instant
on rencontrait d'autres groupes qui s'en-
fuyaient avec dfiance. Les bourgeois pai-
sibles, effrays de ces bruits sinistres d'-
meute,
s'taient renferms
(Jans leurs mai-
sons.
Cependant des lumires brillaient
presque
toutes les fentres malgr l'heure
avance de la nuit
;
et sans doute derrire
les vitres bien des yeux cherchaient aper-
cevoir
furtivement ce qui se passait Fex-

149

teneur, bien des oreilles coutaient les
Qui vive ! des patrouilles ou les protesta-
tions des malheureux qu'on arrtait.,

Prvt de Beaumot, grce ses pr-


cautions et sa prudence, parvint viter
les partis arms qui sillonnaient la ville,
et on arriva la rue qu'il habitait. Cette
rue semblait encore plus sombre et plus
dserte que les autres. Un inconnu , ar-
rt sous une porte cochre, semblait tre
seul debout dans ce quartier isol; il s'-
loigna rapidement la vue de cette bande
tumultueuse.
Le chef des conjurs, sans faire atten-
tion ce lger incident, s'arrta devant sa
maison. Puis, levant la tte, il aperut de
la lumire aux fentres de la salle o^'i
avait
I. 10

150

eu lieu le soir mme sa douloureuse scne
avec sa famille.

Attendez-moi ici, dit-il


demi-voix
ses compagnons; votre prsence elFraierait
une pauvre femme timide et un vieillard
qui n'a plus le courage du patriotisme...
D'ailleurs, toute rflexion faite, ma mai-
son ne convient pas pour l'excution de
nos plans
;
elle doit tre troitement sur-
veille et entoure d'espions.. . il nous fau-
dra conduire ailleurs nos prisonniers...
mais il importe avant tout de nous munir
des
importants papiers que je vous ai pro-
mis
;
un
moment de patience.
11 tira de sa poche une cl avec laquelle
il ouvrit la porte, et il laissa dans la rue la
foule inquite, aprs avoir fait signe l'un

151

de ses compagnons de prendre garde
quelque surprise. Alors il monta l'escalier
d'un pas gal et tranquille, comme s'il et
craint, par une prcipitation trop grande,
de jeter l'alarme dans la maison^
Le calme qui
y
rgnait lui sembla de
fayorable augure. Cependant il chercha
rassrner son visage [>our augmenter en-
core la scurit des personnes chres qui
l'attendaient sans doute. Il traversa l'an-
tichambre sans bruit, et il entra dans la
pice o se tenait d'ordinaire la famille.
Tout tait tranquille; la lueur d'une
p
bougie qui brlait sur la table, il vit son
pre endormi dans son fauteuil,
la main
encore tendue sur un in-folio,
comme si
ce sommeil et rsult d'une assoupissante

152

lecture autant que de rpuisement de
l'me et du corps. Son fils dormait aussi
dans un berceau entour de rideaux de
gaze
;
la douce haleine de l'enfant , l'ha-
leine oppresse du vieillard s'alternaient
au milieu du silence de l'appartement.
Angle veillait seule
,
assise devant le
foyer presque teint
;
son front tait ap-
puy sur sa main
;
la pleur de ses joues
faisait ressortir encore l'clat fivreux de
son regard. Quand Prvt entra, elle
poussa un cri de joie, et se prcipita dans
ses bras.

C'est lui , mon pre ! s'cria-t-elle


avec transport; le voil ! il nous est rendu!
Nos
alarmes taient fausses : voyez, mon
pre,
c'est bien lui ! il ne nous quittera

15S

plus maintenant!... Mon Dieu, je vous
remercie!...
Et en parlant ainsi, elle riait, elle pleu-
rait, elle pressait son mari dans ses bras.
Prvt tait profondment mu de tant
d'affection
;
une grosse larme tomba de
ses yeux.

Calme- toi, Angle ! disait-il, pour-


quoi ces craintes, ma bien-aime ? ne dois-
je pas toujours revenir prs de toi, prs
de notre pre, prs de notre enfant?
Angle l'embrassa mille fois; elle tail
folle de bonheur.
Cependant M. de Beaumont s'tait
veill lentement, et cartait les cheveux
qui couvraient en partie sa figure vnra-
ble; ses yeux s'arrtrent d'abord sur
Pry^t^ qui tait
quelques pas de lui, et
oubliant, dans ce premier mouvement,
les
vnements
de
la soire, il lui sourit
avec bont.

r-
C'est vous, mon fils ? lui dit-il.
Mais aussitt
la mmoire lui revint
;
son
visage changea; un ton svre remplaa
cette douceur d'un instant.

C'est donc vous, monsieur rcprit-ilr


Aprs tre rest sourd aux prires de
votre
femme,
aifx
ordres de votre pre, aprs
avoir jou leur bonheur et leur vie en
mme
temps que les vtres, vous venez sans doute
rclamer indulgence et pardon

Oui, oui, pardonnez-moi


comme
elle, dit Prvt de
Beaumont en
dsignant
Angcle.
Monsieur, ajouta-i-il avec une
_
155

profonde tendresse,
savez-vous combien
est lourde la maldiction d'mi pre?
Ces mots, dits avec mlancolie, sem-
blrent toucher vivement M. de Beau-
mont. Il tendit la main son fils.

Soit, reprit-il d'une voix altre,


je rvoquerai cette maldiction funeste
chappe dans un moment de colre et de
dsespoir, si vous voulez dsormais vivre
pour nous, pour nous seuls, si vous renon-
cez ces projets insenss qui, j'en suis sr
maintenant , auraient des suites terri-
bles!

Je ne puis encore promettre ceci,


mon pre; demain peut-tre je reviendrai
vous pour toujours; mais en ce mo-

156

ment... d^es devoirs imprieux
m'appel-
lent.
^

Qu'est-ce dire ? dit le vieillard en


retirant sa main.

Mon Dieu ! toujours ces inexorables


volonts! 3'cria Angle perdue; pour-
quoi m'avoir donn tant de bonheur pour
me le retirer si vile! Mais o vas-tu, Pr-
vt, cette heure, par cette nuit noire?
Paris n'est pas tranquille; il
y
a des
meutes, des soldats dans les rues... mon
ami, mon bien-aim, serais-tu donc du
nombre des conspirateurs?

Vous oubliez , ma fille, qu'il n'est


pas prudent de vouloir le retenir, dit
M.
de Beaumont avec une amre ironie.
Prcvot baissa la tte tristement, sans
-r
157

rpondre, et entra dans la chambre voi-
sine pour
y
chercher les papiers dont il
avait besoin. Au bout d'un moment
il re-
parut, ple, tremblant, les cheveux
hris-
ss comme s'il venait de voir un spectre se
dresser devant lui.

La cassette, la cassette, s'cria-t-il


sans pouvoir s'expliquer davantage.

Prvt, mon ange, mon mari, par-


donne-moi, s'cria Angle en tombant
genoux.

Eh bien ! ces papiers. . .


r>
Elle dsigna du doigt le foyer, o se
voyait encore la forme lgre des papiers
rduits en cendres.

Je les ai brls pour que tu renon-


ces tes projets de rbelHon, pour que tu
\
:5n i

158

restes toujours auprs de ta famille, dont
le Lonheur dpend de toi.
-T- Malheureuse
,
qu'as-tu fait.

Elle a agi par mon ordre ,


s'cria le
vieux magistrat en se levant avec
auto-
rit.
Mais cette fois Prvt regarda son pre
en face, et lui dit d'un ton hardi :

Vous avez commis un crime,


mon-
sieur
;
ces papiers
appartenaientau pauvre
peuple, qui avait fond sur eux sa dernire
esprance... Ah ! si vous n'tiez pas mon
pre, ce serait mon tour de vous mau-
dire !
Il retomba puis dans un fauteuil
;
il
resta absorb dans sa douleur, et quelques
sanglots sortirent de sa poitrine. Mais cet

151

abattement
ne fut pas de longue dure;
bientt il releva la tte. Son visage
expri-
mait la plus sublime rsignation,
il dit
avec un calme mlancolique sa femme
agenouille devant lui :

Relve-toi,
Angle
;
votre punition
tous les deux sera bien cruelle; vous
avez voulu me sauver, vous m'avez prci-
pit dans l'abme...

Oh! non, non, mon bien-aim,


laisse-nous croire. .
.
Ln sourire triste se joua sur les lvres
de Prvt.

Je suis gravement compromis dans


les vnements de cette nuit, reprit-il. Ces
papiers devaient tre demain sous les yeux
du parlement et ils eussent suffi peut-tre

160

pour me justicier...
Maintenant
je
n'aurai
pas de juges,
on touiTera ma voix entre
les murailles
d'une prison, comme celle
d'un obscur
agitateur. On n'et pas os
faire disparatre sans une apparence de l-
galit un citoyen qui protestait particu-
lirement contre un abus.

Il a raison ! s'cria le vieillard frapp


d'une ide subite , tout recours a un tri-
bunal est impossible maintenant, la preuve
des griefs populaires tant anantie
Mon Dieu! ajouta-t-il avec un cri du
cur, n'ai-je vcu si longtemps que pour
causer la perte de mon fils ?
ils se jetrent dans les bras l'un de l'au-
tre et demeurrent troitement embras-
^J
ses.

161

Prvt
,
s'crit la jeune femme
,
ils
vont venir t'arrter. Fuis, au nom du ciel!
fuis, pemdant qu'il est temps encoA. .
.

Le peuple est en bas qui m'attend


pour me fltrir sans doute du nom de tra-
tre, dit le secrtaire du clerg
de la mme
voix triste et rsigne
;
d'aiUeurs
o me
cacher, que mes ennemis
puissants ne sa-
chent me trouver?

Oh ! fuyez
,
fuyez ! reprt son tour
M. de Beaumont
;
fuyez
,
mon fils
,
cher-
chez chapper quelques jours seulement
la captivit... Pendant ce temps, nous
travaillerons obtenir votre grce
;
nous
irons nous jeter aux pieds du roi , nous
l'implorerons, nous le supplierons...

im

Il est trop tard? murmura Prvt en


faisant signe d'couter.
En ffTet la rue
,
jusque*l silencieuse
,
retentit tout--coup de mille bruils divers.
On entendit d'abord les pas prcipits
d'une foule de gens qui s'enfuyaient, des
cris de dtresse, puis un galop de chevaux,
des cliquetis d'armes, le roulement d'une
voiture. On approcha avec grand fracas,
on s'arrta devant la maison mme et
bientt une voix forte pronona du dehors
ces terribles paroles :

Ouvrez, au nom du roi !


Quelques minutes aprs , une nue de
gens de
police et de soldats se prcipitait
dans la salle o taient Prvt de Beau-
mont et sa famille. A leur suite entra Ma-
1
I

163

lisset , dont la figure bouleverse rayon-
nait pourtant d'une joie infernale; il tait
assist d'un commissaire et d'un inspec-
teur de police.
Vous tes mon prisonnier, dit le com-
missaire au secrtaire du clerg; rendez-
moi votre pe.
Prvt obit sans rsistance.

Montrez-moi la lettre de cachet, dit


le pauvre vieux magistrat
,
qui ne voyait
que la lgalit pour dfendre son fils.
*
Le commissaire exhiba un papier tim-
br de la grilFe royale et sign de Duval
,
secrtaire de M. de Sartines. Pendant ce
temps , MaKsset disait l'infortun
jeune
homme d*un ton insultant :

Eh bien ! chacun son tour, monsieur


1

164

le philanthrope ! Tout l'heure c'tait
nous de trembler devant vos goujats et
votre canaille
;
maintenant nous prenons
notre revanche vous paierez cher, je
vous jure, le quart-d'heure que tous nous
avez fait passer. Imprudent ! ajouta-t-il
plus bas, vous oubhiez que si nous som-
meillions, nous, notre ami le lieutenant
de police avait les yeux ouverts quoi-
qu'en vrit, ajouta-t-il avec amertume,
comme s'il se parlait lui-mme, il ait t
bien lent nous secourir !

Nous n'avons connu que fort tard


tous les dtails du complot, monsieur, dit
respectueusement l'inspecteur qui avait
entendu ces dernires paroles; il nous a
fallu obtenir des ordres pour faire mar-

165

cher les troupes,
puis courir aux
bureaux
menacs,
avant
d'aller
vous
dlivrer
des
mains de cette
populace. . .
Je vous
l'assure,
nous n'avons pas
perdu de temp!
'
ii II)'
Le
son de cette
voix fit
tressaillir
Pr-
vt; il regarda
l'inspecteur
avec atten-
tion.

Jrme Picot ! s'cria-t-il enfin.


L'agent de police sourit ironiquement.

Oui, reprit-il, ce matin j'tais J-


rme Picot, le pauvre tisserand, le pre
de
famille dont l'enfant e&t mort de faim
;
mais ce soir je suis l'inspecteur Marais,
qu'on
veut bien appeler, ajouta-t-il avec
modestie,
la r>us fine mppche de, police
de
sret.
-
1C6

Prvt se dtourna avec dgot et dit
seulement :

Au moins ce n'est pas un homme


du peuple qui a trahi la cause du peuple.

Marchons, s'cria le commissaire,


qui M. de Beaumont venait de rendre la
lettre de cachet avec un geste de dses-
poir.

Je veux le suivre , dit Angle en se


prcipitant dans les
bras de son mari
;
au
nom du ciel, messieurs, ne nous sparez
pas!

Et votre fils ! et moi ! dit le vieillard


douloureusement
Le
commissaire et
l'inspecteur Marais
lui-mme
semblaient
mus de piti
la vue
de
celte scne
dchirante
;
mais un signe
I

167

de Malisset les rappela leur devoir. On
repoussa brutalement la pauvre femme
,
qui alla tomber dans les bras de son pre,
et on entrana Prvt de Beaumont.
-^
Adieu
,
mon pre
;
adieu
,
Angle
;
adieu, mon enfant! s'cria-t-il d'une voix
brise: que Dieu et le peuple vous par-
donnent comme je vous pardonne moi-
mme !
Angle trouva encore assez de force pour
s'lancer vers son enfant
,
que le bruit de
cette scne avait veill; elle le prit dans
ses bras.

Il te vengera! s'cria-t-elle
d'une
voix perante en l'levant au-dessus
de sa
tte.
lin clat de rire de Malisset lui rpon-

168

dit. M. de Beaumont reut l'enfant dans
ses bras
;
la mre tomba vanouie de toute
sa hauteur.
v
Quand elle revint elle
,
des personnes
de la maison lui prodiguaient les soins les
plus affectueux. M. de Beaumont sanglo-
tait et tenait encore sur ses genoux le petit
garon
,
qui observait avec tonnement ce
dsespoir de son aeul. Malisset et quel-
ques
gens
de police taient encore l occu-
ps fouiller dans les papiers du secr-
taire du clerg.

Allons ! il n'y a rien, dit enfin le sur-


intendant d'un ton de regret
;
on nous
aura tromps...
11 se prparait sortir, sans mme
jeter
un regard sur ses malheureuses vicliracs.

169

quand Angle se leva tout--coup avec
cette vigueur passagre que donne une
livre ardente.

O est-il? s'cria-t-elle.

A la Bastille, et pour toujours! dit


le financier durement.
i
LA
ARISARDE.
IX
Le soir du 13 juillet 1789 Paris tait
en alarmes. Le tocsin sonnait toutes les
glises, les tambours battaient le rappel;
de moment en moment on entendait les
coups de canon que l'on tirait pour tenir

\lk

le peuple en veil
;
on voyait passer des
troupes
de bourgeois bizarrement arms et
courant vers la Bastille.
C'tait en effet ce vieux rempart solide
encore de la fodalit que l'on allait atta-
quer. Ces bataillons mal aligns , mal v-
tus, mal disciplins des faubourgs s'avan-
aient vers la formidable prison d'tat en
poussant des (;ris de libert. Plus d'un
parmi les rvolts sentait encore son cur
se glacer rien qu' entendre ce terrible
nom de la Bastille. On se souvenait de tous
les hommes nergiques engloutis
depuis
quelques annes par la lugubre forteresse.
On prononait presqu'en Ifemblant le
nom des martyr>qui avaient gn
derrire
ces murs de douze pieds
d'paisseur. Le

175

pauvre peuple ue
savait ni s souffrances
du Masque-de-Fer ni les tortures de
tant
de grands seigneurs , victimes mortes et
oublies des sicles
prcdents
;
mais
il d-
plorait,
en regardant ses armes, les dou-
leurs
de l'infortun Masrs de Latude ,
le
sort affreux d'un de ses plus braves
dfen-
seur.s Prvt de Beaumont, qui, disait-on,
ait mort depuis vingt-deux ans la Bas-
tille, aprs une courte incarcration Vin-
cennes.
Or
,
pendant que la ville entire tait
en rumeur, pendant que les femmes , les
enfants , les vieillards suivaient , en mar-
chant au pas du tambour, leurs maris
,
leurs pres
,
leurs lils
enrgiments pour
la cause populaire, les h^ibitants
d'une

17G

manijarde de la rue du Temple bemblaient
prendre une vive part aux grands vne-
ments qui se prparaient. La propret, ce
luxe du pauvre, donnait au simple et mo-
deste mobilier de la petite pice o ils
taient runis , un caractre d'lgance et
de bon got.
Deux portraits en pied, ricbement en-
cadrs, ornaient ce rduit. L'un reprsen-
tait un vieillard en robe rouge de conseil-
ler au parlement
;
l'autre, un jeune homme
vtu de noir, l'il inspir, au regard
grave et fier la fois. Au bas de cette der-
nire toile, on pouvait encore lire sur un
petit cusson demi-etiac, peut-tre par
des larmes : Hommage mon Angcle, le
Jour
de sa
fle
, le... 1761. Evidemment
,

177

ces tableaux avaient
pour leurs propri-
taires un prix inestimable. C'tait vers eux
qu'on devait tourner les regards rsigns
dans la tristesse
;
c'tait eux qu'on de-
vait sourire dans les moments de bonheur.
Les mes de ceux qu'ils reprsentaient
semblaient tre les gnies tutlaires de ce
pauvre foyer.
L'aspect des habitant'^ de la mansarde
,
o l'on devinait que le froid se faisait vi-
vement sentir en hiver, quoiqu'en ce mo-
ment l'air embras d'une soire d't cir-
cult lourdement sous les combles, prsen-
tait le mme contraste de noblesse et de
pauvret.
C'tait, d'abord, une femme de
quarante-cinq ans environ; ses traits dis-
tingus
,
mlancoliques disaient qu'elle
avait l belle. Les *-ouirances plus encore
que l'ge avaient d creuser les rides pro-
fondes de cette figure douce et rsigne.
Quoique le costume de cette dame ft
d'une toffe commune et peu coteuse,
son extrieur trahissait une personne ne
pour le monde et l'opulence. Assise en face
du portrait qui reprsentait un homme
vtu de noir, elle regardait les nobles
traits reproduits sur la toile
,
comme la
Madeleine devait regarder le Christ, du
pied de la croix. Son visage tait ple
;
des
larmes silencieuses coulaient sur ses
joues , et ses lvres murmuraient une
prire. Debout
prs d'elle , et silencieux
comme
elle, un beau jeune homme con-
templait
aussi avec recueillement la pein-

179

ture sacre. Il portait l'uniforme des bas
officiers des gardes-franaises, et srement
il ne devait qu' son mrite le grade dont
il tait revtu , car ce grade ne s'achetait
pas. Son pe, jete ngligemment sur une
table voisine , semblait attendre dtre ti-
re du fourreau pour le peuple. Enfin, un
vieillard en veste grossire et en tablier de
cuir se tenait quelques pas , dans l'atti-
tude du plus profond respect; il s'appuyait
d'une main sur un vieux fusil rouill et re-
tournait
dans l'autre son chapeau orn
d'une
large cocarde
tricolore.
Cette
contemplation pieuse semblait du-
rer
depuis
quelques instants, quand la
dame
abaissa
sur le jeune garde-franaise
ses
yeux
remplis de
larmes.

180

Jules
,
s'cria-t-elle avec exaltation
,
te souviendias-tii que tu es le fils de Pr-
vt de Beaumont , et que Ui as venger
ton pre?

Oh ! je m'en souviendrai, ma mre,


dit le jeune homme avec orgueil.
Madame de Beaumont, car c'tait elle,
sourit doucement. Puis elle fit signe son
fils de se
rapprocher, et elle lui dit d'un
air solennel
:

Avant de te laisser partir pour d-


fendre une sainte cause, je te dois compte
des motifs qui me poussent , moi pauvre
femme et mre craintive, te mettre les
armes la main, t'exposer peut-tre au
sort du hros dont tu es le fds !
L'motion la fora de s'arrter pendant

181

quelques instants. Jules saisit ses deux
mains qu'il couvrit de baisers. Elle
re-
prit :

Je t'ai parl bien souvent, mon fils,


de cette pouvantable nuit o je vis ton
pre pour la dernire fois. Tu tais encore
presque au berceau, tu n'as pu en garder
le souvenir
;
mais en ce moment terrible
o l'on entranait Prvt
,
je lui dis en te
prenant dans mes bras : Ton fils te ven-
gera.

Ce vu que j'ai fait en ton nom
,
Jules, c'est toi de l'accomplir
Quand
je le prononai, j'tais riche encore,
je ne
savais pas qu'un jour cette cause du
peuple
deviendrait la mienne, que j'aurais
aussi,
et pour toi et pour moi, dplorer
la chert
du
pain... Quoi qu'il
en soit,
ton prre,
eu
J
12

182

m'entendant prononcer ces paroles , nous
regarda avec une suave esprance
,
sourit
et s'abandonna ses gardes depuis ce
temps , Dieu et les pierres de quelque ca-
chot savent seuls ce qu'il est devenu !
Jules de Beaumont essaya d'interrompre
Angle dont ces souvenirs dchiraient le
cur, mais elle continua :

Ce n'est pas tout, mon enfant, je te


dois l'aveu d'une faute dont j'ai bien des
fois demand pardon Dieu et la m-
moire de ton noble pre. J'ai t bien cou-
pable
,
le jour o voulant conserver sa
famille l'homme prdestin qui avait une
haute mission remplir, j'anantis les pa-
piers dont la perte a caus tant de maux...
Peut-tre un pauvre vieillard mort depuis
-
18S
-
en gmissant des suites de ma faute (et An-
gle jeta un regard sur un des portraits)
,
pouvait-il rclamer une part dans la res-
ponsabilit de cet acte insens, car il et
t trop hardi pour une femme ignorante
et soumise aux ordres de son mari, comme
je
Ttais. . . Mon fils, c'est toi qui es charg
d'acquitter la dette de ton aeul et la
mienne envers ce malheureux peuple qui
depuis si longtemps souffre de la faim !

Et je l'acquitterai, ma mrCj je l'ac-


quitterai
,
je vous le jure.

Tu sais le reste, Jules


;
cette poque
dj si loigne de nous, je voulus plusieurs
fois aller me jeter aux pieds du roi
pour
lui demander la
grce de mon infortun
mari
;
je ne pus jamais pntrer jusqu'au

184

trne. Je me disposais renouveler mes
tentatives, quand on vint brutalement
m'annoncer que ton pre tait mort en
prison. On s'empara de tout ce qu'il pos-
sdait
;
on nous chassa de cette maison o
tu tais n. Je fus force de me retirt*
dans cette mansarde avec une modique
rente, qui est toute ma fortune, et ces
deux portraits arrachs au prix de mes
derniers bijoux , la rapacit de nos per-
scuteurs... ce fut alors, mon fils, conti-
nua la pauvre femme en levant les yelix
sur le vieil ouvrier d'un air affectueux
,
que cet excellent Bojrel, l'ami et le com-
pagnon de ton pre,
vint nous trouver et
nous offrit ses secours... il nous a aids
du travail de ses mains quand nos ressour-
>
_
185

ces ne pouvaient sufiire nos besoins, lui,
pre de famille, et qui avait aussi de son
ct lutter contre la misre !
Boyrel voulut parler; mais la voix de
madame de Beaumont tait si vibrante et
si plaintive, sa douleur avait un tel carac-
tre de grandeur et de majest qu'il n'osa
l'interrompre.

J'ai d te rappeler ces faits, mon fils,


reprit-elle, afin qu'au moment de com-
battre les perscuteurs de ton pre, tu
comprennes bien tous les devoirs, et aussi,
Jules, pour que tu .saches par quel doulou-
reux sacrifice je veux expier mes anciennes
fautes je n'ai que toi, mon fils, pour
tout bien
,
pour toute gloire et toute es-
prance, et je t'envoie peut-tre la mort!

186

Cette fois son courage de femme Spar-
tiate se brisa
;
elle laissa chapper des san-
glots.

Non ! ma mre , non ! je ne mourrai


pas, s'cria le jeune garde-franaise en la
pressant sur son cur; Dieu serait injuste
de vous priver ainsi un un de tous ceux
que vous avez aims sur terre. Je re-
viendrai prs de vous, je reviendrai bien-
tt... et cependant j'aurai veng mon
pre, j'aurai purifi de mes larmes la
pierre du cachot o il a rendu le dernier
soupir !

Allons! courage, morbleu! dit son


tour le vieux Bojrel d'un ton cordial quoi-
que rude, toutes les balles et tous les bou-
lets n'arrivent pa^ leur destination
,
que

187

diable ! d'ailleurs, madame,
ajouta-t-il
en
baissant la voix et en se
rapprochant
d'An-
gle avec mystre , M.
Jules ne
manquera
pas d'amis. . . Pour ma part je sais
combien
il est bouillant et emport, je
veillerai
sur
lui, soyez-en sre !

Oh ! oui , veillez sur lui


,
dit Angle
en joignant les mains
;
mettez le comble
vos bienfaits en le protgeant dans les
combats comme vous l'avez protg dans
les misres de son entance. N'oubliez pas
qu'il est le denier de la veuve dans cet im-
pt d'enfants
gnreux que chaque mre
paie aujourd'hui la patrie. N'oubliez
pavS. .
.

Je n'oublierai
rien, interrompit Boy-
rel, qui sentait combi.en ces panchements

188

affadissaient
le courage. Allons, monsieur,
continua-t-il
en prenant Son fusil et en se
tournant vers Jules de Beaumont, il est
temps d'aller retrouver nos camarades, ils
sont si impatients, qu'ils commenceraient
sans nous. .. et vous, madame, bon espoir!
Vous verrez que tout ira mieux que vous
ne pensez ! Qui sait, ajouta-t-il , comme
entran par une ide dominante, quels
secrets nous dcouvrirons derrire les vieil-
les murailles de cette prison d'tat? qui
sait si des morts ne se lveront pas comme
par miracle du fond de ses cachots obs-
curs? On raconte d'tranges choses sur la
Bastille, et peut-tre...

Que voulez
-
vous dire? s'cria le
garde-franaise avec prcipitation.

189

Eh bien , reprit le vieillard en tu-


diant l'effet de ses paroles , si l'on croit
certains bruits rpandus depuis peu, Use-
rait possible que l'on trouvt dans les ca-
veaux de la Bastille bien des vivants qui
ont disparu depuis longtemps, et dont les
familles ont reu les extraits mortuaires
,
sans vouloir donner des esprances peut-
tre vaines...

Malheureux ! vous allez la tuer avec


vos rcits incroyables? s'cria Jules en cou-
rant pour soutenir sa mre qui chancelait;
et moi, ajouta-t-il en portant la main sa
poitrine, vous voulez donc que mon cur
se brise force de battements?

En effet , ceci est un conte absurde,


dit brusquement le vieillard
,
je suis un

190

fou
de vous rapporter de semblables pro-
pos
;
cependant. . . partons, partons ! inter-
rompit-il prcipitamment.
II allait entraner Jules quand un nou-
vel vnement vint attirer son attention.
Pendant que le jeune de Beauniont fai-
sait ses adieux sa mre , une grande ru-
meur s'tait leve dans la rue en face de
la maison. Bientt ce furent des imprca-
tions, des menaces profres par mille voix
irrites; enfin un bourra terrible monta
jusqu' la mansarde o se passait la scne
mlancolique que nous venons de racon-
ter. Boyrel connaissait de loin le bruit de
l'meute comme le marin connat le bruit
de la mer; il courut la fentre.

Un rassemblement, dit-il, vient d'ar-

191

rter en face mme de cette maison une
magnifique voiture. . . un Ifomme, un vieil-
lard en descend. . . il est bien vtu ,
mais
son chapeau m'empche de voir ses traits.

A mort l'aristocrate ! A la lanterne


,
l'accapareur de bls! hurla la foule avec
rage.
Boyrel se retourna vivement vers ma-
dame de Beaumont et>ers son fils.

Vous l'entendez! dit-il avec une joie


cruelle
;
un de ces misrables vient de tom-
ber entre les mains du peuple; on l'aura
reconnu sans doute pendant qu'il fuyait...
Eh bien ! que justice se fasse
,
puisque le
jour de la justice est venu !

Oui, que justice se fasse, rpta


Jules.

192

orEt il
chercbfiit-j. loigner ba mre de la
rue.
#

Cependant, dit Angle en frmissant,


si l'on s'tait tromp, si l'on avait pris
pour un accapareur de bls quelque pai-
sible bourgeois. .
.
Elle n'avait pas achev ces mots, que
des pas prcipits se firent entendre dans
l'escalier de la mansarde. Tout--coup la
porte s'ouvrit
;
un homme s'lana
,
ple
et hors d'haleine dans la petite chambre
en s'criant d'une voix suppliante
:

On me poursuit sauvez-moi ! sau-


vez-u)oi!
Comme l'avait dit Boyrel, c'tait un
vieillard dont l'extrieur annonait l'opu-
lence. Son air gar, ses vtements en d-

\m

sordre , attestaient l'efFroi dont \ tait
saisi
;
il n'avait plus d'pe, et une cocarde
tricolore qui ornait son chapeau montrait
jusqu' quel point il tait dispos cder
aux exigences du moment.
U
RVLATION.
I
<
.
X
Quoique
cet ennemi ne part pas bien
redoutable, Boyrel attacha sur lui pendant
quelques secondes un regard magntiqaCj
puis tout--coup il porta rapidement son
fusil l'paule; on et dit d'un chasseur
l- A

198

surpris un moment , ajustant une bte
fauve qui vient de se lever sous ses pas.
Madame de Beaumont poussa un cri
d'effroi.

Boyrel
, ce serait une lchet ! dit
Jules en avanant le bras pour dtourner
le coup.
,
11 n*en eut pas besoin. Une rflexion
aussi rapide que l'clair avait fait changer
de dtermination -au vieil ouvrier. Il laissa
tomber son fusil
, se prcipita sur l'tran-
ger et le saisit avec violence par le collet
de son habit.
lu-r-Tu ne nous chapperas pas cette fois,
cria-t-il d'une voix tonnante en le
secouant
comme un roseau.
Le
malheureux tomba sur ses
sfenoux.

199

Boyrel, dt le
garde-franaise en clier-
chant
dgager
le suppliant des mains
robustes
de
l'ouvrier,
vous tes trop cruel
dans votre haine!... Si cet homme est un
de nos ennemis, comme vous paraissez le
croire, livrez-le au peuple qui le cherche
;
mais que son sang ne coule pas sous les
yeux et
dans la demeure de ma mre!

Ce
?ang, vers ici, serait une juste et
lgitime expiation ! s'cria Boyrel avec au-
torit. Jeune hpmme, savez-vous pour qui
vous
demandez grce ?

Oh!
je. suis un honnte homme, un
bon patriote, je vous le jure!: s'cria l'in-
connu; on m'a
pris pour un aulre,,.^.> je
guis un ami du peuple, moi... Ils viennent,
continua-t-il en dsignant l'escalier o se

200

faisait dj entendre un bruit confus de
voix et de pas; ils me tueront! Sauvez-
moi
,
je
suis un honnte homme.

Infme! vous, un honnte homme?


Mais vous ne savez donc pas chez qui vous
tes,
monsieur Pierre Malisset?
Ce
nom retentit comme un clat de la
foudre sur la tte des assistants.
Madame
de
Beaumont se leva tout--coup
,
et d-
signa du doigt le financier prostern :

C'est
lui, mon fils, s'cria-t-elle
;
que
ton
pre me pardonne de n'avoir pas re-
connu
d'abord un de ses assassins.
Mais,
effraye de la sentence qu'elle ve-
nait de
porter par ce geste et ces paroles,
elle
retomba sur son sige en se couvrant
les yeux.

201

Pierre Malisset ! rpta Jules de


Beaumont.
Il bondit et tira son pe qui flamboyait
moins encore que ses yeux.
Mais au mme instant la foule qui cher-
chait Malisset se rua dans la chambre. Des
hommes arms de leur seule colre , des
femmes aux cheveux pars, des enfants
mme envahirent cette troite mansarde
pour s'emparer de l'ennemi commun.

Le voil! disait-on; c'est Malisset!


C'est ce brigand qui a si longtemps aflPam
le peuple ! A mort ! la lanterne !
Des mains crispes par la rage se tendi-
rent vers le hnancier.
Mais Boyrel n'avait pas lch
son pri-
sonnier
;
il repoussa par un effort nergi-

202

que , l jeune do leaumont qui voulait
frapper l'assassin de son pre, la foule qui
voulait mettre en pices un de ses plus
cruels ennemis. Il trana Malisset jusqu'au
pied du portrait de Prvt de Beaumont,
comme pour le mettre sous la sauve-gard
de cette sainte image.

Silence et arrire tous, s*cr!a*t-il


d'une voix qui domina le tumulte et les
vocifrations
;
si je n'avais besoin que cet
homme vct encore quelques instants
,
aurais-je laiss d'autres le soin de nous
ven2:er.
-
Non, non, pas de retards ! rpondit-
on
de
tous cts; vous tes des tratres,
vous voulez le sauver !

Qui ose appeler tratres


,
dit Boyrel
-205

d'une voix imposante , le fils et l'ami de
Prvt de Beaumont , dans la maison de
Prvt de Beaumont, en prsence de
la
veuve de Prvt de Beaumont?
A ce nom rvr, la foule recula avec
respect. L'ouvrier jouit un moment de ce
triomphe.
,

Mes amis, reprit-il avec chaleur, j'ai


conserv la vie de ce misrable, parce que
j'attends de lui de grandes et importantes
rvlations.... J'ai voulu apprendre de sa
bouche ce qu'il a fait, lui et ses infmes
complices, de l'homme sublime dont vous
Yoyai ici le fils et la femme.
Cette question produisit sur Malisset
l'elet d'une pile galvanique sur un ca-
davre. Il se releva, et s'appuyant con-

20a

tre ia muraille, il demanda timidement
:

Et si
je rponds avec sincrit, si je
vous apporte de bonnes nouvelles au sujet
de celui dont vous me parlez, dites, me
ferez-vous grce ?
La foule resta immobile et muette
;
^
mais Angle, dans un lan d'cnlhousiasme,
se prcipita aux genoux du financier. Le
peu de mots qu'il venait de prononcer lui
avait donn de bien douces esprances.

Oh! oui, oui, parlez, monsieur, s'-


cria-t-elle,
dites-moi qu'on m'a trompe,
qu'il existe encore, dites cela, monsieur, et,
je
vous le jure, vous serez libre
;
je me
tranerai
deux genoux s'il le faut, devant
ces
braves gens pour leur demander
votre
vie, et ils ne me la refuseront pas !

205

f

Et moi, dit le jeune garde-franaise


en levant son pe, je
pourrais, je crois,
vous dfendre jusqu' la dernire
goutte
de mon sang contre une nation entire,
si vous m'apprenez que mon pre est en-
core vivant !.
.

Il est encore vivant ! dit Malisset en


relevant la tte, et il osa pour la premire
fois regarder la foule.
Des cris de joie et d'tonnement s'-
chapprent de toutes les bouches. Angle
tomba vanouie dans les bras de son fils.
Le premier moment de trouble et d'a-
gitation pass, Boyrel, qui faisait les fonc-
tions de juge-instructeur devant le tribu-
nal populaire, reprit en ^'adressant Ma-
lisset :

206

JNe nous trompez pa^, monsieur;


malheur vous si vous mentez !. .. O est
prsent Prvt de Beaumont?
Malisset se tut pendant quelques secoTi-
des. 11 semblait hsiter entre deux
cueils
galement redoutables
;
mais il pensa sans
doute qu'en face d'une rvolution les se-
crets d'tat les plus importants ne pou-
vaient plus tre ds secrets : le danger le
plus pressant l'emporta.

M. Prvt de Beaumont est encore


la Bastille ! dit-il enfin.

Vous l'cnlendezil s'cria Jules en


courant vers la porte , niCv-^ amis, la Bas-
tille !
Boyrel l'arrta au moment o
il allait
4
'207

sortir, entranant une partie de assistants
avec lui.

Vous ne savez pas encore si cet hom-


me ne nous trompe pas, afin de se sauver,
dit-il
;
laissez-moi l'interroger encore.
Le jeune homme revint prs de sa mre;
elle le remercia par son sourire divin, d'a-
voir t oublie dans cet lan d'amour
filial.

Monsieur, reprit Boyrel en se tour-


nant vers Malisset, il nous faut la vrit et
la vrit entire... Prenez-y garde! Nous
voulons connatre le sort de notre dfen-
seur,
"
partir du jour de son arrestation.
Parlez avec franchise, puisqu'on vous a
promis de vous pardonnera ce prix. Nous
le savons bien, on n'a pas eu de piti pour

208

l'ennemi des accapareurs
;
nous ne vous
croirions pas si vous disiez qu'on l'a trait
avc
douceur !
Malisset
promena des regards inquiets
sur ceux qui l'entouraient. Gomme l'avait
dit Boyrel , un mensonge n'aurait pu
tromper le peuple
;
d'un autre ct, la
vrit nue tait peut-tre de nature sou-
lever contre lui quelque nouvel orage. Il
se rsigna pourtant dire la vrit;- d'ail-
leurs, dans le dsordre d'esprit o il tait,
il n'avait pas le temps de prparer un
mensonge.

M. Prvt de Beaumont, balbulia-t-


il, avait commis un de ces crimes que cer-
taines gens haut placs ne pardonnent pas.
Sans se douter peut-cire de l'importance

209

de son entreprise , il avait menac une
institution
sans laquelle , malheureuse-
ment, l'Etat ne pouvait plus se soutenir
cause du dplorable tat des finances.
Le trait des bls du roi. .
.
Le pacte cle famine ! hurla le peuple.

Le pacte de. famine donc


,
puisqu'il
vous plat d'appeler ainsi cet acte finan-
cier, reprit Malisset tremblant, tait un de
ces secrets auxquels on ne doit pas tou-
cher sous peine de haute trahison... or on
avait acquis la certitude que Prvt de
Beaumont savait tout ce qui tait relatif
ces
vastes
spculations. Il n'avait pas be-
soin de fournir, par un appel aux armes,
un
prtexte son arrestation; le jour
o
il avait
laiss
seulement souponner
de

210

l'hostilit contre ces manuvres, il tait
perdu. Aussi ne faut-il pas s'tonner des
rigueurs exerces contre lui dans les cinq
prisons qu'il a successivement traverses !

Cinq prisons ! rpta Angle en le-


vant les mains au ciel.

Dites tout ! s'cria Jules d'une voix


retentissante.

Oui , cinq prisons, reprit Malisset


de
plus
en
plus convaincu que la vril
dans
toute son horreur pouvait seule le
sauver
parce qu'elle ne serait pas suspecte
ses
auditeurs
;
d'abord il a t transport

Vincennes.
L,
on Ta enchan par le
milieu
du corps dans un cachot obscur;
il couchait
sur une planche; sa nourriture

211

sie composait de. deux onces de pain et d'un
verre d'eau
*.
Un cri d'horreur s'leva dans rassem-
ble.

Oh ! je repousse la responsabilit de
semblables cruauts ! continua le finan-
cier. Je vous l'ai dit, braves gens, d'autres
plus puissants et plus vindicatifs ont ac-
compli cette pouvantable vengeance... Je
suis un homme paisible, et depuis que je
me siiis retir des affaires, je vis tranquille
et sans passion dans ma retraite.

Et vous jouissez en paix des riches-


ses que vous nous avez
extorques liard
liard
,
dit une voix menaante.
*
Police Dvoile, tome i", page 401,

212

Malisset feignit de n'avoir pas entendu
cette interpellation.

Depuis
,
reprit-il , en cherchant
abrger ce pnible interrogatoire, M. de
Beaumont a t transport la Bastille,
o il a souffiert les mmes traitements qu'
Yincennes... De l, il a t envoy Gha-
renton, et confondu avec les malheureux
fous de cette maison, puis Bictre, o il
a t confondu avec les assassins, enfin il
a t ramen la Bastille et il a t
oubli.

Mais, demanda madame de Beau-


mont,
en
faisant un effort pour pronon-
cer
quelques paroles, que signifie cet ex-
trait
mortuaire, cette confiscation de nos
biens.
.
.

213

On savait, madame, que vous aviez
le projet d'aller vous jeter aux pieds du roi
pour lui demander la grce de votre mari;
il fallait tout prix prvenir cette dmar-
che
;
elle et t un scandale public.

Ou plutt les ennemis implacables


de Prvt craignaient que le roi ne fit
grce !

Le roi ne le pouvait pas, madame,


dit Malisset comme entran j^ar la force
de la vrit
;
le roi savait tout,
et tout se
faisait par son ordre.

Vous l'entendez, s'cria Boyrel en


regardant la foule.
On entendit des imprcations
conlre le
feu roi
Louis XV, le Bien-Aim.

Eh bien ! comment urgot etNeck'^r


I. 14

Uli

(fui,
dit-on, taient des ministres probes
et honntes, n'ont-ils pas rendu la libert
l'infortun Prvt ! demanda un des as-
sistants.

Turgot et Necker avaient annonc


en arrivant au pouvoir qu'ils feraient pen-
dre les accapareurs, qu'ils dchireraient le
Pacte de Famine. . . Mais il
y
a quelque
chose de plus puissant que les ministres et
mme
que les rois, c'est la ncessit d'tat.
Le
Pacte existe encore et Prvt de Beau-
mont est encore la Bastille.
Malisset
s'arrta et sembla attendre avec
inquitude
de
nouvelles questions.

Voyez'vous
cet homme!... s'cria
Boyrel
d'un ton exalt en dsignant le fi-
nancier, il

vient de faire pour la rvolu-
-^k5-
tion le plus bid ^araoj^et' qtli siit jamais
sorti d'une boiiclieft'umamTAvectte sem-
blables rcits un peuple peut reculer des
montagnes.

Laissez-moi donc me retirer, de-


manda Malisset timidement.

Qu'il parte ! dit une voix dans la


foule; sa franchise la sauv pour aujour-
d'hui
,
nous verrons plus tard.
Une demi-heure aprs, Boyrel, qui ve-
nait d'accompagner Malisset jusqu' sa
voiture pour le dfendre contre les meu-
tiers, rentra dans la mansarde.
La foule
s'tait retire
;
Madame de Beaunlont
et
son fds, agenouills devant le portrait
de
Prvt,
priaient toujours et pleuraient,
mais cette fois de bonheur et d'esprance.

216

Enfant, dit-il de sa voix rude, votre


pre vous attend la Bastille !

Mon pre!
s'cria le jeune homme;
je
croyais avoir le venger, j'ai le saur
ver...
marchons!
Il embrassa sa mre et suivit Boyrel.
*
LE
COMBAT.
Tlflim
^.
XI
Le lendemain ds le matin
(ik
juil-
let
1789),
ime fouie immense tait runie
devant la porte principale de la Bastille.
Le temps tait beau, le ciel pur; le soleil
brillait dans tout son clat. Ce chaud so-
2*20

Icil des jours caniculaires, qui brle les
cervaux et fait
fermenter dans les mes les
passions
destructives, n'avait pas cette fois
encore manqu son elFet sur la population
parisienne
;
elle s'agitait menaante et ter-
rible autour de la forteresse.
Cependant le vieil et noir difice ne

s'tait pas encore mu du briiil


de cet
orage prochain. Ses neufs tours s'levaient
toujours firement, avec leurs couronnes
de
crnaux gigantesques, avec leurs cein-
tures de murailles et de fosss. Pas un sol-
dat ne se montrait aux petites fentres ou-
vertes

et l comme des meurtrires; on
et
dit que la Bastille voulait se dfendre
seulement
par l'paisseur de ses murs, par
la masse imposante de sa construction,
_
221

mole sud. Son pont-levis tait lev, ses ca-
nons, bourrs de mitraille, dormaient im-
mobiles au haut des plates-formes : elle
attendait.
A midi, pas un seul coup de fusil n'a-
vait encore t tir Le peuple et la Bas-
tille, comme deux adversaires gants, se
mesuraient du regard sans qu'aucun d'eux
ost attaquer l'autre le premier.
Tout--coup une nouvelle troupe d-
boucha bruyamment par la rue de la Ce-
risaie. Les arrivans taient arms :

Vingt-sept mille fusils et des canons


sont au pouvoir du peuple ! dit l'un d'eux
d'une voix joyeuse. Que ceux qui n'ont pas
d'armes aillent eu chercher l'Htel des
Invalides.
.

222

Un hourra universel accueillit cette
grande nouvelle
;
aussitt une partie de
la foule se prcipita vers le boulevard en
poussant dj des acclamations de triom-
phe.
Cependant une petite troupe de gen.s
dtermins et bien pourvus d'armes s'-
taient cantonns prs de la place
;
elle ne
sembla pas s'apercevoir de l'espce de
mouvement rtrograde occasionn par
cette dsertion momentane. Jules de Beau-
mont et Boyrel qui en taient les chefs
s'entretenaient a demi-voix d'un hardi pro-
jet qu'ils mditaient
,
quand un de ces
personnages imporlants, qui jouent dans
les meutes le rle de la mouche du coche,

iih

s'approcha du jeune uiilitaire, et lui dit
avec brusquerie :

Est-ce ici votre place, monsieur ! ne


devriez-vous pas tre avec vos camarades,
les gardes franaises?... en ce moment ils
conduisent ici les canons que nous venons
de prendre aux Invalides !
Jules de Beaumont lui jeta un regard de
ddain et de colre.

Moi, m'loigner un seul instant ! s'-


cria-t-il, oubliant dans sa proccupation
filiale que l'tranger n'tait pas dans la
confidence de ses secrets; moi, perdre de
vue une minute ces murailles derrire les-
quelles gmit mon pre !... Monsieur,
ajouta-t-il avec chaleur en montrant une
des grosses pierres sur lesquelles s'abbat-

nii

tait le pont-lcvis, j'ai pass la nuit sur le
seuil de la Bastille pour qu'on ne me ra-
vit pas le trsor qu'elle renferme... mon
poste est l, au premier rang, et vous al-
lez voir que je ne reculerai pas.
Un jeune ouvrier de la bande de Boyrel,
parut tenant la main deux de ces lour-
des haches dont se servent les charpentiers
pour quarrir les poutres.
Boyrel en prit une, Jules de Beaumonl
s'empara de l'autre. Le meneur les regar-
da avec tonnement, sans comprendre leur
projet.
En avant du pont-levis, sur les bords
extrieurs du foss, s'levait un corps-de-
garde abandonn par la garnison, qui s'-
tait retire dans l'intrieur de la forte-

225

resse
;
le toit de ce corps-de-garde pou-
vait tre atteint facilement, et de l on
devait se trouver porte d'abattre les
chanes du pont. Ce fut vers cGt difice
que se dirigrent Boyrel et son pupille.
Jules, leste, ardent, eut promptement es-
calad le toit, et il s'lana vers le point le
plus rapproch des chanes en brandissant
sa pesante hache. La foule attentive ne
savait encore dans quel but ces deux hom-
mes s'exposaient recevoir bout portant
le feu des assigs.
Boyrel allait ainsi frapper la chane du
pont
;
Jules de Beauraont le retint par le
bras.

Au nom de mon pre! s'cria-t il

220
-^
avec solennit , laissez-moi porter le pre-
mier coup la Bastille
ij* t
Et sa hache s'aTiattit lourdement sur les
normes anneaux de fer
;
Boyrel l'imita.
Les coups des deux audacieux se firent
entendre intervalles gaux
,
par-dessus
le tumulte et se prolongrent dans les vas-
tes cours de la vieille prison d'Etat.
En ce moment, une terreur panique
s'empara de la foule. On venait de vou'
des fusils sortir des meurtrires; des ar-
tilleurs se montraient au haut des tours,
tenant des mches allumes au-dessus de
leurs pices. La plupart des assailFanLs
prirent la fuite, pouvants par cette ter-
ri hle dmonstration.

Ces
gens-l sont fous dit lo meneur

227

~

en jetant loin de lui son beau fusil neuf
afin de courir plus Tite
;
par leur prcipi-
tation
,
ils vont nous faire massacrer tous.
'D'autres, plus gnreux, poussrent de
grands cris pour avertir Jules et Bojrel du
pril
;
mais Jules et Boyrel ne semblaient
rien entendre. I.s soldats qui venaient
d'apparatre tout--coup aux fentres, aux
meurtrires, derrire les crneaux, prof-
rrent des menaces et des imprcations en
leur ordonnant de descendre de leur poste
au plus vite
;
mais ls tmraires , sans
se
dranger, sans mme tourner la tte pour
satoir ce qu'ils avaient craindre , conti-
nuaient leur bruyante besogne , frappant
en cadence les chanons de fer qui com-
menaient cder.
.

228

'x~
Retirez vous , ou vous tes morts !
cria une voix
terrible du haut d'une
T.|3L
tft
IIJ-J :
Juls et Boyrel frapprent la fois un
coup
plus terrible que les autres
;
les cha-
nes se ropapirent, le pont toml^ij^avec
un
bruit pouvantable, Uyrant
aux assigeants
l'entj'e te la premire!^encein te de la Bas-
tille.

Vive la libert ! cria h peuple en


s'avananl avec imptuosit au milieu du
nuage de poussire que cette chute venait
d'lever.
jp^
Mon
pre ! mon pre ! dit Jules de
Beaumont.
Il jeta sa hache, devenue inutile, et s'-
lana dans Tavant-cour, o djA se ruait

229

la foule. Une effroyable dcharge de mous-
queteiie se iit entendre
;
Jules s'empara
d fusil d'un homme bless mortellement
ses ^ts, et quand Boyrel vint joindre
son pupille, le combat tait dfinitivement
ensrafir entre la s^arnison de la Bastille
et
la population parisienne.
On connat la suite des vnements de
cette mmorable journe; cinq
heures,
la Bastille tait prise.
Pendant la lutte, ni Boyrel, ni Jules de
Beaumont ne reculrent d'un pas. Entou-
rs de quelques ouvriers, parents ou amis
du vieux Boyrel
,
on les vit continuelle-
ment charger et dcharger leurs armos,
sans s'inquiter de ceux qui tombaient au-
tour d'eux
;
ils semblaient puiser un^ ar-
1. >5

236

(leur toujours nouvelle dans ce nom ma-
gique de Prvt de Beaumont, qu'ils pro-
nonaient parfois en jetant aux chos de
la prison fodale le bruit d'une explosion
nouvelle. Cependant , Boyrel n'avait pas
oubli les prires .de la mre de Jules;
souvent il le prt par le bras pour lui faire
viter une balle, souvent il couvrit de son
corps le jeune soldat que son courage em-
portait trop loin. L'homme du peuple
continuait
d'acquitter la dette du peuple
envers la courageuse famille de Beau-
mont.
Jules fut le premier pntrer dans
l'intrieur de la forteresse, aussitt que le
second
pont-levis fut baiss; mais Boyrel,
encore
tout chaufi par le combat, s'ar-

531

rta sur le revers extrieur du foss. Il ap-
pela le jeune ouvrier qui avait prcdem-
ment apport des haches , et il lui donna
une mission pour madame de Beaumont,
qui tait en proie sans doute de mortel-
les inquitudes.
Jules, entran par son impatience
fi-
liale, avait travers la grande cour
sans
faire attention
la scne
de terreur
et
d'extermination dont elle tait le
thtre
;
il ne voyait rien, n'entendait rien
dans ce
moment suprme o il allait
enfin ap-
prendre le secret de l'impitoyable
Bastille
l'gard de ce pre qu'il vnrait
comme
Dieu sans avoir jamais vu que son
image.
Un vaste escalier tait devant lui;
il
le
franchit avec rapidit, fit tourner
lourde-

235

ment sur ses gonds rouilles une porte en
chne de vingt pieds de haut; alors une
longue suite de corridors humides et obs-
curs se montra devant lui.
^^
Sans s'arrter pour rflchir ou pour
chercher un guide, il s'lana dans ce d-
dale sans fin de galeries et de cachots. A
mesure qu'il s'loignait de la porte par
laquelle il tait entr, l'obscurit et le si-
lence devenaient plus complets. Bientt il
n'entendit mme plus ces cris effrns, ces
coups de fusil continuels qui retentissaient
encore
dans le lointain; les 'murs de la
Bastille touffa* -qt le tumulte du dehors,
comme ils avaient si longtemps louif les
soupirs du dedans.

Prvt de Beaumont! Prvt de


I

263

Beaumont! cria -t- il d'une voix forte.
Il s'arrta pour cout^- si quelque
plainte
,
quelque gmissement rpondrait
cet appel. Sa voix se prolongea dans la
profondeur des corridors, un cho sec r-
pta encore quelques instants le bruit de
ses pas; puis tout retomba dans un silence
nwrne et spulcral.
r
LE CACHOT.
VII
Tout--coup, l'angle d'une galerie
basse, plu effrajiante que les autres, le
jeune garde
-
franaise aperut une porte
donnant accs dans les souterrains du ch-
teau. Une petite lampe , demi teinte,

tlbS

laute d'huile, clairait faiblement les pre-
mires marches d'un escalier qui semblait
descendre dans les entrailles de la terre.
Son cur se serra cette vue
;
on et dit
de l'entre d'un tombeau. Mais le souve-
nir de son pre vint lui rendre la force et
le courage.

Il est l ! murmura-t-il en courant


vers les souterrains.
Il s'enfonait dj dans ce gouffre m-
phitique et tnbreux,
quand un bruit
confus se fit entendre l'autre bout de
la
galerie. Bientt il reconnut Boyrel, ac-
compagn de quelques-iftis de ses compa-
gnons qui s'taient munis do llarabeaux.
Au milieu d'eux marchait
un porte-cls
qu'ils avaient
amen de
force pour leur

239

servir de guide.
Boyrel
courut avec
joie
ers son pupille, et il voulut lui faire des
reproches de l'avoir quitt un
moment.

Boyrel, interrompit
prcipitamment
l'imptueux Beaumont, un seuj mot :
mon
pre. .
.

11 vit; il est l, rpondit le vieil ou-


vrier en dsignant l'entre du souter-
rain.

C'tait Dieu qui me conduispiit ! s'-


cna Jules en tombant dans les bras de
son
ami.
On se mit descendre l'escalier tor-
tueux et glissant des cachots. Tout en
marchant sous ces votes noircies par le
temps et par la fume des lampes, Jules
trouva Jssez de force pour demander au

240

porte-cls dans quel tat ils allaient trou-
ver son pre.

Oh ! il se porte bien, celui-l ! dit le


gelier d'un ton bourru
,
et adouci nan-
moins
par la teneur que lui inspirait la
victoire du peuple : c'est un
de ces corps
de fer qui usent les prisons Cepen-
dant, ajouta -t- il avec un geste expressif,
quelquefois la raison...

Oh ! mon Dieu ! serait-il devenu in-


sens ?
Le gelier, sans s'expliquer davantage
s'arrta devant une porte basse dont il
chercha longtemps la cl dans l'norme
trousseau
suspendu sa ceinture. La mi-
nute
qui s'coula pendant cette recherche
parut
un sicle aux assistants. Quand la
_
241

porte s'ouvrit , tons se prcipitrent dans
le cachot; Jules s'avana les bras tendus
vers le prisonnier, il s'arrta aussitt frap-
p
d'horreur.
A la lueur des torches que portaient ses
compagnons, car le jour pntrait seule-
ment dans ce souterrain par un troit
soupirail qui brillait la vote couime
une toile prs de s'teindre , il aperut,
gisant sur un peu de paille , une pauvre
crature crase sous le poids de ses cha-
nes. C'tait un vieillard maigre, jaune,
aux membres raidis par l'humidit du ca-
chot. Il tait vtu d'un de ces sarreaux de
toile grossire,
costume ordinaire des pri-
sonniers de la Bastille. Une longue cheve-
lure
blanche et une barbe blanche prs-

242

que aussi longue que la cbevelure, emp-
chaient
de voir son vjsage
profondment
sillonn de rides. 11 porta pniblement
ses yeux sa main dcharne, comme si
l'clat subit des lumires et bless sa
vue.

Qui est l ? demanda-t-il d'une voix


casse et tranante.
Jules, revenu de son premier mouve-
ment de surprise et de terreur, allait s'-
lancer vers le vieillard et lui prodiguer les
noms les plus doux
;
mais Boyrel
,
qui
voyait quels mnagements ncessitait la
faiblesse physique et morale du malheu-
reux prisonnier, retint par le bras
l'im-
ptueux jeune homme et lui fit signe de

2/i

se taire. Jules obit avec effort cette in-
jonction, dont il sentait l'importance. Tout
le monde se tut son exemple.
Alors Boyrel , dont les yeux taient
pleins de larmes, se mit genoux devant
le vieillard.

Ami , soupira-t-il , c'est la libert.


Le prisonnier ne rpondit p^s; mais
une expression de batitude cleste se mon-
tra sur son visage , comme si un ange se
lut pench sur lui pour glisser ses oreil-
les des consolations divines.

Vos sens ne vous trompent pas. Pr-


vt
de Beaumont, continua Boyrel, devi-
nant sa pense; c'est un homme qui vous
parle,
c'est un frre...
-
Wx

Qui ctes-vous donc ? demanda le vieil-


lard aprs un nouveau silence.

.le suis, dit Boyrel avec plus de force


et avec un accent solennel, je suis un en-
voy du peuple que vous avez tant aim,
et je viens vous dire : Prvt de Beaumont,
levez-vous, vous tes libre.
Le prisonnier sembla retrouver une
partie de ses facults; il s'agita sur la
paille.

Cet appel, je l'ai attendu bien des


heures, dit-il; il ne s'est pas fait enten-
dre... Maintenant, il est trop tard; ils ont
pui.'^ ma force et mon courage; ils ont
tu avant le temps , et l'me qui pense et
le corps qui agit... Voyez, je ne peux plus
me lever la voix du peuple^ et puis mes

245

souvenirs se sont teints.. Oh! aidez-
moi donc,
aidez-moi donc continua-t-il
en
s'at^itant, comme s'il et voulu rveiller
son
intelligence engourdie par tant d'an-
nes de
souffrances.
Boyrel ordonna au gelier d'ter les
fers du prisonnier, et pendant que Jules
,
tout
palpitant d'motion, l'aidait dans cette
pieuse occupation, il fit boire au vieillard
quelques gouttes d'une potion
cordiale
qu'il avait eu soin d'apporter.
Pendant
cette
opration. Prvt, qui jusque-l
avait
tenu sa main devant ses yeux pour les ga-
rantir de l'clat des lumires,
la
laissa
tomber un moment et poussa un
grand
cri. Il venait de voir les nombreux
specta-
teurs de cette scne lugubre.
16

ne

y^
Ces hommes
,
qui sont-ils? deman-
da-t-il avec tme terreur d'enfant.
Jules ne pouvait plus se contenir; mais
Boyrel sentit qu'il n'tait pas prudetit d'-
prouver sitt le malheureux prisonnier par
une forte motion.

Prvt de Beaumont , reprit-il , ne


connat-il plus les enfants de ce peuple
pour lequel il s'est si noblement dvou
autrefois?... ne voUs soUvint-il plus de
votre vie passe, de cette vie si pleine
de
grands projets, de riches esprances et d'ac-

tions hroques ?
Le
vieillard parut rflchir,
et dit eil
s'animant
mesure qu'il parlait :

Attendez,
oui, je commence nie
souvenir...
les pauvres avaient faim, n*est-

247

ce pas? partout la misre/ des {greis h.^
vres, des haillons, des cris de rage... moi
j'eus piti de ces souffrances : oui^ c'est
cela. Il
y
avait une ligue entre quelques
mchants
;
moi je voulus briser cette ligue.
Oh ! j'y
suis maintenant; le Pacte de Fa-
mine ! je voulais anantir le Pacte de Fa-
mine !...
'iii^ai r:
Prvt de Beaumont s'arrta encore;
Boyrel lui donna quelques gouttes de cor-
dial et le martyr sembla
retrouver
peu
peu les forces ncessaires la
continuation
de ce douloureux entretien.

Vous souvient-il aussi,


reprit Boyrel
en soulevant avec
prcaution la tte de
Prvt
,
tandis que Jules
frictionnait
en
silence les bras et les
jambes de son
pre
endoloris par les fers
,
voas souvient-il
aussi d'un pauvre ouvrier qui vous aidait
de son crdit auprs des petites gens
comme lui? cet ouvrier, cet ami, c'tait
Boyrel, le charpentier... c'tait moi...
.
Le vieillard chercha dans sa tle une
ide vague et presque efl'ace; il dit au
bout d'un moment :

J'ai oubli votre nom


,
frre
,
mais
je me souviens de votre personne.
Il tendit sa main tremblante Boyrel;
ce fut Jules de
Beaumont qui la couvrit
de
larmes et de baisers. Le vieil ouvrier
lui fit signe de prendre patience encore
quelques
instants. Il allait recommencer
ses
questions
quand le vieillard, qui, pen-
dant
cette pose avait balbuti quelques pa-

249

rles inintelligibles , se dressa tout--coup
sur son sant : :?
n

Attendez , s'cria-t-il en se pressant


le front comme pour aider l'effort de la
mmoire, je me souviens encore mon
pre !.. qu'avez-vous fait de mon pre?...
et Angle, celte douce et belle crature
qui m'est apparue si souvent dans mes
rves du cachot, au temps o je rvais en-
core, qu'est-elle devenue?... et mon fils,
cet enmt blond et souriant qui devait me
venger ?. .
.

Le voici, mon pre ! s'cria le jeune


de Beaumont en s'lancant dans ses bras,
il a tenu le vu que sa mre avait fait
en
son nom.
Pendant cette scne, plusieurs assistants
--
250

avaient teint leurs {lambeaux dont l'clat
fatiguait la vue de l'infortun Prvt
;
une
seule torche tait reste allume et cette
lueur douce lui permettait de distinguer
tout ce qui l'environnait. 11 put donc con-
templer ce fils que le ciel lui rendait. Quand
il eut envisag ce noble et beau jeune
homme dont les traits exprimaient tant
de bonheur, de vnration et d'amour
,
un cri d'orgueil et de joie s'chappa de sa
poitrine
;
il le pressa dans ses bras, et une
larme, la dernire peut-tre, coula lente-
ment sur ses joues osseuses, comme pour
annoncer que dans ce vieillard presque
mourant
quelques minutes auparavant, le
cur
venait de se rveiller aprs Tinlelli-
gience et
la mmoire.
-
^^H
-
Tout--coup
le prisonnier repoussa son
fils.
^Enfant, qu'as-tu fait de. ta mre?
demanda-t-il.
Jules allait rpondre, quand madame
de Beaumont, prvenue par les soins de
Boyrel, entra dans le cachot, elle se jeta
genoux sur la paille o gisait le mar-
tjr.
Je viens vous demander pardon pour
votre pre qui n'est plus ! s'cria-t-elle.
Prvt de Beaumont , ayez piti de moi,
car depuis plus de vingt ans j'ai cruelle-
ment expi ma faiblesse...
Mon
fils, ajou-
ta-t-elle en s'adressant Jules, intercdez
pour votre mre.
Le prisonnier les regarda tous deux

252
-
genoux
;
une ineffable
expression de fli-
cit se montra sur son visage. Il leur ten-
dit la main;
mais, comme si cette der-
nire
motion
et t trop violente pour
son
organisation dfaillante, il s'affaisa sur
la paille en prononant des mots inarti-
culs.

Le voil retomb dans ses accs, dit


le gelier avec indiffrence. Maintenant
vous ne pourrez de longtemps tirer de lui
une parole.*..

Portons-le en haut, dit Boyrel, l'air


de la libert le ranimera peut-tre.
Il le prit dans, ses bras; Jules souleva
avec de
religieuses prcautions la tte de
son
pre, tandis qu'Angle soutenait en
pleurant
ses mains glaces. Puis ils mon-

253

tel eut lentement
l'escalier du souterrain,
accompagns de leurs amis; ce trisie cor-
tge s'avana vers la grande porte qui
donnait dans la cour principale de la Bas-
tille.
Cette cour prsentait en ce moment un
aspect grandiose et terrible. Le soleil cou-
chant dorait encore les crnaux des hautes
tours, mais l'obscurit commenait dj
dans l'enceinte profonde qu'entouraient
ces btiments lugubres. Les ponts-levis,
baisss , laissaient apercevoir dans le loin-
tain la foule bruyante, les batteries de ca-
nons diriges par le peuple contre la forte-
resse. Un nuage
^
poussire et de fume
planait dans une atmosphre tide et im-
mobile
au-dessus
de toutes ses ttes flot-
125/1

tantes.
Des gardes-frangaises avep leurs
brillants
uniformes, des gens du peuple
en vestes grises ou demi-nus, des clercs
de la basoche avec leur costume carlate,
et mme des ecclsiastiques en soutane
noire, mais tous arms, tous glorieux de
leur
cocarde tricolore, la poitrine encore
haletante de la fatigue du combat, allaient
et venaient, faisant entendre continuelle-
ment des cris de triomphe et de menace,
de haine et de Hbert. G et l des cada-
vres taient fouls aux pieds
;
l'cart,
dans les angles obscurs de celte cour,
g-
missait quelques blesss qu'on ne regar-
dait pas.
On
avait aus? transport l des
prisonniers arrachs comme Prvt de
Beaumont aux impitovables souterrains
-^
255

de la Bastille. La foule se pressait alentour
pour voir ces victimes des passions poli-
tiques, ces squelettes vivants qui avaient
oubli leur nom et leur histoire, et dont
plusieurs moururent de saisissement la
vue de la lumire du ciel.
Sans doute, cet clat lumineux, cet air
libre et lger, ce mouvement et ce bruit,
au sortir d'un cachot o tout tait silen-
cieux
,
immobile et noir
,
produisit sur
Prvt de Beaumont une impression non
moins profonde. Il s'agita convulsivement
entre les bras de ses librateurs
;
son or-
ganisation dbile et maladive, fut sur le
point de se bris^r^ous l'action d'une viva-
cit surabondante. On le dposa sur le
perron, expos aux regards de la foule, et

256

il resta quelques instants sans mouvement
et sans voix.
Cependant les gens du peuple qui rem-
plissaient la cour, la vue de cet homme
efirayant de vieillesse et de maigreur, la
vue des soins respectueux et pleins d'a-
mour que lui prodiguaient ce jeune mili-
taire
,
cette femme en pleurs.
Ces jeunes
gens, attentifs et empresss , accoururent
avec eiapressement pour savoir quelle tait
cette triste victime des vengeances du pou-
voir. Bientt le nom de Prvt de Beau-
mont fut dans toutes les bonelles , on se
rappelait son dvoument, ses souffrances.
Dans ce moment d'entl^^siasrae, il n'en
fallait pas tant pour exciter l'admiration
jusqu'au fanatisme; chacun voulait con-

257

templer les traits fltris de celui qui avait
fait jadis une si terrible s^uerre aux ae;a-
pareurs et au Pacte de Famine.

Vive Prvt de Beaumont! crirent


mille voix.

Portons le en triomphe autour des


remparts de la Bastille! proposa l'orateor
du matin.

Oui, oui, en trioQiphe ! rpta-t-on


de toutes parts.
On voulut lever le prisonnier sur quel-
ques bras entrelacs
;
mais Boyrel se jeta
au-devant des enthousiastes et s'cria d'une
voix de tonnerre en les repoussant :

Insenss! ne voyez-vous pas qu'il va


mourir?
Gependantcette vigoureuse constitution,

258

qui avait rsist aux privations et aux tor-
tures du cachot, n'avait pas cd tout--
fait sous l'influence dvorante d'un air
trop vif et trop pur. Bientt elle sembla
reprendre l dessus. Le vieillard , le pre-
mier moment de crise pass , respira plus
librement
;
on redoubla de soins pour le
rappeler lui, et on eut enfin la joie de le
voir rouvrir les yeux.
Le peuple salua par un redoublement
de
vivats et de cris de libert ces sympt-
mes favorables, et cette fois les acclama-
tions ne semblaient pas frapper inutile-
ment
l'oreille de Prvt de Beaumont. Il
couta un moment; sa. physionomie prit
une expression de
mditation profonde
;
puis tout--coup lit un violent effort , se

5159

leva debout; au grand tonnement des
spectateurs, et
pronona
quelques paroles
qu'on ne put entendre.
Aussitt, un profond silence s'tablit
dans cette vaste cour
;
les blesss eux-m-
mes retinrent leurs plaintes et leurs
g-
missements. Tous les regards se tournrent
spontanment vers ce cadavre vivant, la
longue barbe blanche, ifX membres tor-
dus, comme s'il sortait d'une tombe troite.
Debout sur le pefron du haut duquel il
dominait la foule , appuy d'un ct sur
un jeune homme plein de force et de vi-
gueur, de l'autre , sur une femme vieille
et courbe comme lui, il tendit son bras
dcharn vers la foule attentive :

Le grarid peuple qui a conquis la li-

260

bert, dit-il d'une voix faible et cependant
distincte, le peuple qui me fait revoir la
lumire du jour, ce peuple a-t-il du pain?
Un silence morne et solennel i-gna en-
core pendant quelques minutes.' Puis du
milieu de la foule sortit une voix lamen-
table qui rpondit :

Non!
Prvt de Beaumont resta un moment
immobile, comme s'il n'avait pas compris
cette parole. Puis son il s'anima , il fit
un geste sublime de colre et de piti :

Poiuquoi donc avez-vous pris la Bas-


tille?
s'cria-t-il.
Huit jours aprs (le 22 juillel),
madame

261

de
Beaumont et Jules veillaient sur Tin-
fortun prisonnier qui, depuis cette scne,
.
n'avait pas eu un moment lucide. On l'avait
transport dans le petit appartement de
la rue du Temple, et, d'un moment l'au-
tre, on s'attendait le voir expirer.
Cepen-
dant on et dit que son me
ardente ne
pouvait quitter ce corps us
avant
quel-
que grand vnement dont
l'esprance la
rattachait la terre. Elle errait sur ces l-
vres ples et contractes,
prte s'envoler
veurs le ciel aussitt qu'un signal
inconnu
lui serait donn.
La mre et le fils
pleuraient en
regar-
dant cet infortun qui ne leur
avait t
rendu que pour leur tre enlev
si vite
,
quand tout--coup Boyrel , les
v'tements
i-
17

265
-
en dsordre et haletant d'une course ra-
pide, entra dans la chambre; il s'appro-
cha du lit o gisait le moribond :
ih

Prvt de Beaumont, s'cria-t-il,. r-


jouissez- vous : le Pacte de Famine est
ananti. Foulon et Bertier , les chefc des
accapareurs
,
viennent d'tre mis mort
par le peuple
;
les frres Leleu sont en
fuite, et Pini , le caissier de cette bande
excrable, s'est brl la cervelle dans la
fort du Vesinet...
A cette nouvelle , Prvt se souleva sur
sur son lit et dit avec une douceur ineffa-
ble en exhalant son dernier soupir :

Adieu
,
mes amis
;
je puis mourir,
maintenant, le peuple aura du pain.
Le martyr mourut et la famine conti-

26S

nua. Que la iionte en retombe sur les v-
ritables auteurs ! La postrit saura
leurs
noms.
PIN DU PACTE DE VAMINB.

O
^1 'U 5<fti/o^'i
n^ i
n
"
^1^4 i,
Ei^irAV !
<"iif j
yni
'
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m UM SMS.
m;.'?
/71f !J
LA fERRIE.
[jn soir d't de l'anne 1802 , la vaste
cour d'une grosse ferme de Normandie
prsentait un spectacle joyeux et anim.
Cette ferme, qui faisait partie du village
de Saint-Clair, situe quelques lieues de

268

Mortagne
, consistait en un btjrnent fort
siople couvert en chaume
,
avec l'accom-
pagnement oblig de granges et d'tables.
Au centre de la cour, spare du chemin
public par une claire-voie de bois toute
dlabre, s'levaient deux vieux pommiers,
rongs de guis et de lichens; une lourde
table et des siges rustiques avaient t
transports sous ces arbres vnrables , et
c'tait l que s'taient installs une dou-
zaine de bons campagnards pour jouir
la fois du triple plaisir de boire du cidre
,
de respirer le frais et de crier sans crainte
de s'assourdir les uns les autres.
Dj cette poque les libres
propos et
la gat n'taient plus des titres
de
pros-
cription. La France
commenait
res-

269

pirer
;
les victoires de
Bonaparte ,
aprs
avoir ramen la scurit au-dehors, rame-
naient uni peu de bien-tre au-dedans. On
n'tait plus suspect pour avoir ri et chant;
on pouvait risquer quelques pigrammes
sur les affaires publiques sans courir le
danger d'tre dnonc comme aristocrate.
Aussi des enfants bien frais et bien joyeux
s'battaient-ils plaisir sur l'herbe fine
dont la cour tait seme
,
tandis que les
parents, assis sous leurs pommiers, trin-
quaient bravement en critiquant les gou-
vernants et les gouverns.
Tout cependant autour d'eux et pu
leur rappeler combien l'poque si juste-
ment appele la Terreur tait encore peu
loigne. L'humble clocher de l'glise, si-

270

tue sur la
place voisine, tait moiti d-
moli, et la cloche argentine qui avait ap-
pel tant de t'ois les paroissiens la messe
du dimanche avait t fondue pour faire
des canons. L'glise -elle-mme offrait l'i-

mage de la dvastation
;
les vitraux taient
briss, le toit tait elibndr , et le sanc-
tuaire servait de grange un nourrisseur
de bestiaux. Le presbytre avait t ras;
l'on n'en voyait plus que l'emplacement
encore jonch de dcombres , hriss de
ronces et d'I/erbes parasites. Le cimetire,
ce derniei et inviolable asile de la mort
,
portait aussi les traces de la profanation
;
aucune
croix n'lait debout , aucun signe
relij^ieiiX liC sancliiiait le lieu o gisait une
gnration
chrtienne;. En revanche, et

271

pmJT.riippeler coipbien le rgne des autrei
emblcoes avail t phmre, on aperce-
vait au centre de h place un arbre mort et
bris en deux : c'tait l'arbre de la libert
autour duquel les patriotes de l'endroit
avaient dans la carmagnole peu d'annes
auparavant.
,
Or, les braves geus runis <lans la cour
de la ferme taient prcisment en train
d'effacer la trace des divisions causes par
les bouleversements politiques au modeste
village de Saint-Clair. Quelques mots suf-
firont pour expliquer l'tat des factions le
soir dont nous parlons et la haute porte
de cette assemble de Normands sous un
pommier.
Pierre Fleuriot, le matre
de la ferme,
"272

pouvait tre considr comme le chef du
parti
aristocratique et religieux de la com-
mune. Avant la rvolution , il tait le sa-
cristain et le factotum de l'abb Duval
,
dernier cur du village. Quand le cur
ayait t oblig de fuir pour sauver sa tte,
Pierre Fleuriot s'tait trouv dans une po-
sition fort misrable en apparence.
Cette
pauvret mme le sauva des premiers ef-
fets de l'exaltation rpublicaine;
l'ex-sa-
cristain ne fut pas mme inquit
,
d'au-
tant moins qu'il tait d'un caractre doux,
inolFensif, bien capable de dsarmer la
malveillance de ses compatriotes. Il vg-
tait donc obscurment Saint-Clair,
lors-
qu'il apprit qu'un de ses frres,
habitant
une commune voisine , venait de
mourir

275

en laissant quatre enfants en bas ge, sans
asile et Sans pain.. Que pouvait faire pour
ces orphelins un malheureux journalier
tel qu'tait alors Pierre Fleuriot? Cepen-
dant au grand tonnement de tout le voi-
sinage, il manifesta tout--coup des res-
sources qu'il avait tenues secrtes jusqu'
ce moment. Il possdait sans doute quel-
ques conomies, mises en rserve pour les
grandes circonstances, car il prit bail la
ferme de
Saint-Clair, recueillit la nom-
breuse
famille de son frre, et tout sembla
lui
russir souhait. A partir de cette
pHque
,
Pierre
,
malgr les charges qui
pesaient
sur lui,
n'avait jamais t en re-
tard
d'un
jour pour le paiement de son
terme ;
sans
tre
riche
,
il
semblait jouir

274

d'une
certaine
aisance , et , ce qui cont^
buait .surtout
le rendre populaire,
|>as
un
pauvre,
pasun mendiant iiie
venait Ja
ferme
demander un morceau 4e pain
(m
rijospitalit
pour une nuit , sans
qy^
l'wn
et l*autre ne fussent
gnrusenieiili ifc-
cords.
.(ip
Cette conduite charitable avait pMktp^
buplus que l'ancienne profession d^.Fleu-
riot le poser comme un bomnie^eux^
dvou l'ancien ordre de choses. Dou
d'une grande
,
prudence ,
il;
j
^4l^ii J^^n
gard de faire parade de ses opipions
pen-
dant la crise rviijutionnaire. I^piu^
quel-
que temps
seulement
,
voyant
la
scurit
renatre
,
il ne cachait plus ses regrets. du
pajs.
Ondi.sait aussi qu'il portait toujours

275

un chapelet sur lui
,
qu'il se signait en
passant
devant l'glise en ruines;
mais en
dpit de ces accusations, le fermier Fleu-
riot tait aim et estim de son voisinage,
et il semblait mriter tous gards cette
estime et cette affection.
Le chefdu parti du mouvement Sainl-
Clair tait le magister du village, vieux
cuistre pdant et envieux , non dpourvu
de cette finesse qui est la base du caractre
normand. Denis, ainsi s'appelait le ma-
gister , ne pouvait, cependant , malgr
l'exagration de ses ides politiques, tre
accus
d'avoir pris une part srieuse aux
dvastations
commises par les patriotes de
Saint-Clair
et dans les environs; il avait
tout au
plus laiss
faire, car il tait trop

276

fin pour se compromettre en agissant
par
lui tnme; son nergie tait plutt dans
les paroles que dans les actes. Nanmoins,
il avait rempli les fonctions de conseiller
municipal sous la Convention et le Direc-
toire, et si, dans l'exercice de sa charge, il
n'avait positivement fait de mal personne,
du moins avait-il efFrav bien du monde.
Deux hommes tels que Pierre Fleuriot
et Denis devaient difficilement se rappro-
(rher, et, en effet^ ils restrent longtemps
ennemis; mais que ne peut l'intrt en
dpit des passions et des opinions? Le fer-
mier avait une jeune nice, vive et gentille,
qui il importait de trouver un mari; le
magister avait un grand dadais de garon
qui il fallait choisir inie mnagre. Le

277

.
fermier passait pour tre bien dans ses af-
fiiires. Denis possdait quelques vieux
cus ramasss sous ce rgime aristocrati-
que contre lequel il dclamait sans cesse;
le pre et Tonde s'entendirent. De leur
ct, les jeunes gens ne demandaient pas
mieux que de s'entendre aussi , car mon-
sieur Denis fils trouvait mademoiselle Fleu-
riot fort avenante, et mademoiselle Fleu-
riot devenait rouge comme une cerise
quand le jeune Denis lui adressait la pa-
role; un trait d'alliance parut
possible
entre les deux familles, et c'tait pour c-
lbrer les fian(^ailles de Jeannette
Fleuriot
et d'Antoine Denis que l'on buvait du ci-
dre la ferme de Saint-Clair.
y
Le plus beau temps du monde favori-
1. 18

'i78

sait la petite fre; le soleil descendait len-
tement l'horizon dans des nuages fauves;
l'air tait pur et tide; les pigeons roucou-
laient sur tons les toits de la ferme , les
poules caquetaient autour des convives; et
sans doute le mariage de Jeannette Fleu-
riot avec Antoine Denis tait agrable aux
Dieux, comme disait le magister.
L'ancien sacristain tait le hros de cette
assenible, dont il tait aussi l'amphitryon.
Assis au haut bout de la table, la joie la
plus pure
brillait sur son visage mle
une sorte de dignit tout--fait de circons-
tance.
C'tait un vigoureux paysan d'urle
cinquantaine
d'annes, aux traits rgu-
liers et
frais, empreints d'une mle fran-
chivse. Il portait l'ancien costume nor-

279

mand : habit carr,
culotte de velours
olive boucles
d'argent,
bas ctes, longs
cheveux.
Il parlait peu, et il coulait avec
une
dfrence assez quivoque le magis-
ter Denis, qui plac prs de lui, prorait
srravement sur toutes choses. Denis avait
soixante ans, un nez bourgeonn, un teint
couperos, un ventj e orominent; ses ma-
nires commmes dmentaient l'emphase
prtentieuse de ses paroles. Il tait vtu
d'un sale habit noir rougi aux coutures,
son crne chauve tait surmont
d'un bon-
net de soie noire tout rapetass,
qui
de-
puis bien peu de temps avait remplac
le
bonnet rouge de
la terreur^ une
norrtie
paire de lunettes d'argent voilait ses gros
yeux ronds et myopes. Sa ligure atrllairo.

280

son air raide et compass , son dbit lent
,
pnible , boursouf
,
faisaient contraste
avec le visage ouvert, les manires franches,
le langage simple de matre Fleuriot.
Nous devons aussi une mention parti-
culire aux deux fiancs en l'honneur des-
quels avaient lieu de frquentes libations
de
cidre et de poire. La petite Fleuriot,
malgr le hle de ses joues pouvait pas-
ser
pour un beau brin de
fdie%
elle avait
des yeux bleus, des lvres rouges comme
des
coquelicots, et des dents blanches
qu'elle
montrait tout propos en souriant,
son
petit jupon ray tait propre et co-
quet,
son casaquin brun serrait sa taille
comme
un corset, et sa coiffe tait empe-
se
avec un soin particulier. Elle agaait

281

par un ricanement perptuel son futur
Antoine Denis, colier mrite, assez peu
expert en matire de galanterie. Antoine,
assis prs d'elle l'extrmit du banc , la
lorgnait du coin de l'il, en tortillant ses
pouces d'un air embarrass, il tait grand,
mince, blond, de figure assez douce, mais
d'une gaucherie dsesprante. Il portait
des bottes revers jaunes toutes fltries
par Tusage, une culotte de nankin , un
habit et une veste de drap noisette, des
cheveux en oreilles de chien et de boucles
d'oreilles d'or. Ce costume assez dsavan-
tageux, quoiqu'il ft peu prs de la mode
du temps , ajoutait encore la gne visible
que la gravit des circonstances et surtout
la prsence de son'i re. son censeur ler-
28-2

nel, donnaient au pauvre garon. Df
qu'il voulait glisser un mot l'oreille de
la jolie Jeannette, le pdagogue lui adres-
sait un geste imprieux, et la voix lui man-
quait aussitt. On jugeait cependant, une
certaine vivacit
de son regard, que le jour
o il se dciderait secouer le joug pater-
nel, la hardiesse et l'loquence ne Feraient
pas dtaut au malencontreux (ianc.
Le reste de l'assemble consistait en
trois ou quatre voisins et amis attirs par
le choc lectrique des verres , bonnes gens
disposs boire la sant de tout venant,
pourvu que ce ft gratis. Enin
,
auprs de
la porte de la maison , derrire les convi-
ves
,
une vieille Temme haute cornette, i
volumineux jupons, lait une quenouille

28

de chanvre : c'tait la ouveinante de
l'an-
o
cien cur de Saint-Clair. Le fermier l'a-
vait recueillie chez lui depuis quelques) an-
nes, et certaiiioinent sans aucune' vue
d'intrt , car la bonne femme
,
faible et
infirme, ne pouvait rendre de bien grands
servicesdans le mnage. Cependant Fleuriot
plein de respect pour tout ce qui tenait
son ancien matre l'abb Duval, avait voulu
qu'elleet lahautemainau logis
;
lui-mme
donnait l'exemple des gards et de la df-
rence envers matresse Catherine
,
ainsi
s'appelait Tex-dame du presbytre.
Maintenant que nous avons fait connais-
sance avec ces importants personnages
,
nous allons les laisser parler et agir sans
autres explications.
SACRISTAIN ET MAfilSTER.
I
i
li
Depuis quelques instants une conversa-
tion assez suivie s'tait ene^ai-ce entre f^lcu-
riot et le maorister.

Je vous l'assure, voisin Denis , disait


le fermier avec un accent de conviction
,
288

les
choses
n*en iraient que mieux si ces en-
fants
recevaient la bndiction d'un pr-
tre et entendaient la messe avant la noce.
Ce n'est pas Gros-Jean , le maire de la
Baussaye avec ses sabots, son charpe
tricolore et ses verrues sur le nez
,
qui leur
fera un mariage cossu et dont ils garde-
ront le souvenir. Ah ! si ce pauvre dfunt
M. le cur de Saint-Clair , tait encore l
,
il leur et rcit un sermon qui et fait
larmoyer le futur , la future et toute l'as-
sistance ! Voil ce que j'aurais appel
un mariage
,
moi! Allez
,
allez, voisin , la
rpublique
,
que vous aimez tant, nous a
enlev les prtres , et c'est bien dommage,
car on
ne peut plus natre , ni mourir , ni
se marier chrtiennement !

289

Et il hoch la tte en soupirant.

J'excuse vossuperstitions, voisin Fleu-


riot, rpondit le matre d'cole d'un air
de piti ddaigneuse
;
on ne se refait pas
en un jour. , . mais il est bien pnible d'en-
tendre un citoyen de bon sens parler ainsi.
.
Enfin , si vous aimez tapt encore les mo-
meries de la ci-devant religion, vous devez
connatre le bruit absurde qui se rpand?

Et quel est ce bruit, voisin Denis?

Le gnral Bonaparte a fait, dit-on,


rendre un dcret pour permettre aux mi-
grs et aux prtres de rentrer sur le terri-
toire de la rpublique... Quant moi,
je
ne
puis croire une pareille infamie
,
quoi-
que le pre Gros-Jean ait lu la chose dans
les
"azettes.

'2m

Serait -il po.v ii)le ! s'cria Fleuriot


tout joyeux. Eh bien! pensez-en ce que
vous voudrez , mais c'est tout de mme
une fameuse ide qu' eue l le gnral Bo-
naparte... Ainsi donc on va restaurer les
glises, relever les croix? Chaque paroisse
aura son brave homme de cur pour ma-
j'ier les jeun-s gens, baptiser les enfants et
enterrer les morts. Foi de Fleuriot ! je don-
nerais mon buf le plus gras , et c'est un
joli animal
,
pour voir cela avant huit
jours.

Et moi , oncle Pierre , s'cria Jean-


nette
,
qui coutait bouche bante , (.a me
ferait
joliment plaisir d'aller me marier
l'glise !
j'aurais un gros bouquet la cein-
ture, et on sonnerait la cloche pour moi

291

toute seule... Et puis, le cur me rcite-
rait un beau sermon , et le bedeau mar-
cherait devant moi, et les garons tireraient
des coups de fusil la porte de l'glise
quand je sortirais! j'ai vu cela quand
j'-
tais toute petite, et a m'a toujours donn
envie de me marier.
Le visage du bon sacristain s'panouis-
sait (j'altendrissement.

Eh bien ! mademoiselle Jeannette


,
balbutia le fianc sans lever les yeux, nous
nous marierons deux fois pour tre plus
srs... devant M. Gros-Jean d'abord, puis,
plus tard, devant M. le cur, lorsqu'il
viendra. . . Si vous ne vous trouviez pas assez
marie^ dame ! je ne serais pas tranquille.
Ln clat de rire gnral accueillit
cette

292

nave observation
;
le magistrat frona le
sourcil.

Silence, petit, dit-il son fils avec


svrit
,
je tous dfends de dire des sot-
tises... vous me feriez honte de votre du-
cation, qui m'a cot tant de peines. Sou-
venez-vous de mes conseils en vous mon-
trant modeste et rserv dans vos dis-
cours.
L'colier baissa la tte en silence; i^ais
on voyait un certain mouvement d'-
paules que cette soumission commenait
lui coter beaucoup.

Pardieu ! voism, s'cria le


fermier
avec
jovialit , laissez ce pauvre gars faire
sa cour h
Jeannette et ne vous mlez pas
de
ses alaires; vous voulez aussi pousser

29

l'ducation trop loin, que diable! Ce n'est
pas coups de martinet que l'on apprend
parler d'amour aux filles... Mais, pour
en revenir nos moutons, il est bien dom-
mai^e que ce digne abb Duval, l'ancien
cur de Saint-Clair , soit mort maintenant,
car il pourrait rentrer dans sa paroisse, et
ce serait une grande joie pour le pays.
:
r-
Vous , croyez cela, matre Pierre?
rpliqua Dnis en pinant les lvres
;
per-
sonne dans cette commune ne partage vo-
tre aveuglement
au sujet de cet indi-
vidu.
Oh ! vous
;
Denis , vous ne l'avez ja-
mais aim, c'est ronnu. .. Je me
souviens
iencorei de vos querellfs-^avec lui,,
parce

29^1

qu'il instruisait gratuitement les enfants
du village.

J'ai prouv depuis combien mon sys-


tme d'ducation tait prfrable au sien
pour former des citoyens la fo dociles
et bons patriotes... Mais ce n'est pas de
cela qu'il s'agit. Je dis seulement que si le
citoyen Duval pouvait revenir ici ,
il rece-
vrait un accueil peu favorable. On connat
son hypocrisie , allez ! et on le traiterait
comme un voleur
,
ce qu'il est en effet.
Le bon fermier, en entendant appliquer
cette
pithte de voleur un homme qu'il
tait habitu respecter comme Dieu , se
reilressa
vivement.

coutez, Denis, s'cria-t-il avec force,

595

vous aboyez plus que vous ne mordez et
vous avez commis moins de mfaits
que
vous ne voulez le faire croire;
je sais cela
;
cependant, voyez-vous, je ne souffrirai
pas v(||insolences envers un saint homme
tel que M. le cur. . . Il est mort certaine-
ment, car un malheureux prtre que je
cachai la ferme pendant la terreur me
conta qu'il avait vu le nom de l'abb Du-
val
parmi les noms des prtres noys dans
la Loire par l'infme Carrier. D'ailleurs , il
n*a jamais donn de ses nouvelles ni ma-
tresse Catherine ni moi, qui Taimions

l'adoration
,
d'o je conclus que le pauvre
cher homme est trpass comme un mar-
tyr! Mais ce n''est pas une raison; on ne
dira pas devant moi que le cur de vSaint-
-
296

Clair tait un voleur , ou du moins il fau-
dra le prouver.
Et il frappa sur la table un grand coup
de
poing qui fit trembler les verres et les
pots. m

Et on le prouvera ,
matre Fleuriot !
rpliqua le magister avec une chaleur due
ses
nombreuses libations de cidre
;
vous
ne me
faites pas peur, savez-vous? Je suis
un bon patriote
,
et
nous vivons sous le r-
gime de
Tgalit.

Prouvez
!. . . prouvez ! s'cria le ro-
buste
fermier, au comble de l'indignation,
en se levant pour se lancer sur le matre
d'cole.
Les autres convives essayrent de les cal-
mer,
mais inutilement.

297

Pierre, murmura Jeannette eflraye


l'oreille de son oncle
,
qui donc pouse-
rai-je si tu te brouilles avec Denis? La cons-
cription a enlev tous les gars du pays
;
Antoiij^ Denis est le seul pouseur qu'il
y
ait trois lieues la ronde... Tu n'y pen-
ses pas !

Papa , disait son tour le fianc en


tirant le magister par la manche
,
je vous
obirai
,
je
ferai honneur l'ducation que
vous m'avez, donne
;
mais je vous en sup-
plie
,
ne fchez pas l'oncle de Jeannette !
Sourds ces recommandations , le ma-
tre d'cole et le fermier se regardaient tou-
jours avec des yeux tincelants de colre.
La vieille gouvernante, qui jusque-l
tait
-
298

resie lraiigre la conversation, t>e leva
lout--coup.

Ne vous emportez pas ,


Pierre
,
s'-
cria-t-elle d'une voix casse
mais nergi-
que
;
nous n'avons pas besoin
qu'on fasse
si grand bruit pour nous dfendre...
lais-
sez parler le matre d'cole...
Fleuriot montrait toujours, comme
nous
l'avons dit, une grande dfrence pour
l'ancienne gouvernante de son matre
,
il
reprit avec plus de calme :

Eh bien, oui, parlez, Denis, expli-


quez-vous... j'ai tort de me lcher avant
de savoir... Mais, voyez-vous, autant vau-
drait
m'arracher un un les poils de la
barbe, que d'injurier en ma prsence ce
pauvre
dfunt M. le cur : C'tait le bien-

299
~
faiteur de sa paroisse , l'ami des pauvres
et des malheureux !

Ami des pauvres tant que vous vou-


drez, rpliqua le magister avec ironie,
mais vous et cette bonne teinme,* matre
Fleuriot , rpondez seulement une ques-
tion : Que sont devenus les vases d'or et
d'argent donns par les anciens seigneurs
de Baussaye l'glise de Saint-Clair ? Ils
taient enferms dans une armoire de fer
de la sacristie. Qu'a fait de ce trsor votre
excellent cur en partant pour l'migra-
tion ?.. Allons, rpondez si vous pouvez.
Fleuriot parut vivement mu cette in-
terpellation
,
et il se laissa tomber sur son
banc. La vieile Catherine rpondit pour
lui:

300

Eh bien ! ces saints oinements n'ont-


ils pas t vols par les misrables qui pil-
lrent notre pauvre glise ?

On n'a rin retrouv , c'est moi* qui


rafirme; j'eus la curiosit de yng glisser
dans l'glise avec les patriotes le jour o
ils envahirent ce vieil asile d la supersti-
tion
,
et je leur indiquai la fameuse ar-
moire o devait se trouver le trsor. . . Ma
probit, mon patriotisme sont connus, et
certainement cette action ne peut m'trc
impute mal; je voulais seulement faire
profiter de cet or et de cet argent inutiles
les pauvres de la commune et les bons pa-
triotes qui couibdLtaient la frontire pour
la cause de la liberl... Eh bien, quand,
d'aprs mes avis, l'armoire et t force,

501

nous ne trouvmes absolument vien
;
tout
avait disparu. . . Je savais pourtant de lon-
gue date qu'elle aurait d renfermer un
saint'cihoire et un calice d'or
,
pesant huit
marcs
;
des lampes et des chandeliers d'ar-
gent mavssif, donns par la baronne de
Saint-Clair
;
des burettes de vermeil, en
>
tout pour' dix ou douze mille livres de ma-
.."
lieras prcieuses.
Le fermier restait toujours muet.

Vouliez-vous donc , s'cria Catherine


avec un accent de mpris, que M. le cur
laisst profaner ces belles et saintes choses
.,... , ..-. et vos pareils? en partant pour
l'migration, il aura cach les vases sacrs
quelque
part, afin de les restituer au culte
dans des temps
plus tranquilles.

302

li letj aura cachs daiib sa valise , et


les aura changs Paris contre de bons louis
d'or ! dit le magister en ricanant.

Cela n'est pas, je vous jure que cela


n'est pas ! rpliqua la vieille femme avec
force; matre Fleuriot , tait prsent au
dpart de M. le cur
;
il peut jurer que le
digne homme en quittant le prbystre
emportait pour tout bagage son brviaire
et son manteau. .. Lui! vendre les vases
sacrs de son glise ? que la sainte \ ierge
nous protge ! Mais , savez-vous que ce se-
rait un crime pouvantable , cela ! ce serait
un sacrilge. .. dont Dieu nous prserve,
n'est-ce pas , sacristain
?
Celle aposlro}>he diiccle fil tressaillir
Fleuriot.
'

303

Eh bien
, alors
,
que sont devenus
les
ornements
de l'glise ? reprit l'opini-
tre Denis
;
ils ne peuvent s'tre envols, de
par Jopiter !

Eh! mon Dieu! M. le cur aura


trouv quelque moyen de les soustraire
aux recherches, que sais-je !... Mais par-
lez donc, matre Pierre ! continua la bonne
femme avec chaleur; vous ne dites rien...
laisseriez-vous donc croire que le pauvre
dfunt ait pu commettre un pareil crime?

Celui qui affirme cela se trompe, dit

le fermier froidement; je crois au contraire


que M. le cur, peu avant son dpart,
a cach le trsor de l'glise en lieu sr. .
.
mais j'ignore. . . personne ne sait. . . Enlin,

304

M. le cur rie l'a pas emport
,
j'en met-
trais ma main au feu.

Alors cet or et cet argent sont en-


fouis quelque part ! s'cria Denis , dont les
yeux ptillrent de joie
;
ce serait une fa-
meuse dcouverte !

Ne cherchez pas , vous ne trouverez


rien,
interrompit Fleuriot, comme s'il et
devin que le magister comptait se livrer
d'activs recherches
;
M. le cur a d
choisir quelque endroit cart...

Eh mais , voisin , la chose vaut la


peine que l'on ttonne un peu
;
ce n'est
pas pour moi que je parle, au moins! Si
j'avais le bonheur de trouver un tel trsor,
je m'empresserais de le restituer entire-
ment la commune
,
qui est remplie
de
-
805

pauvres malgr tout nos efforts. Aussi, ma-
tre Fleuriot , si vous aviez mme un soup-
on du lieu o le ci-devant prtre a d-
pos ces prcieux objets, vous feriez uvre
de
bon citoyen en
prvenant l'autorit, et
on
ordonnerait les fouilles ncessaires...
Ou
plutt, continua-t-il en baissant la voix,
si vous ne vouliez pas mettre tant de monde
dans la confidence, vous pourriez confier
ce que vous savez quelqu'un dont la vertu
et le dsintressement ne seraient pas sus-
pects. ..
Un clignement d'yeux acheva sa pense.
Fleuriot se redressa vivement :

Encore une fois


,
je ne sais rien, dit-
il avec
impatience; si l'abb Duval a en-
foui dans la terre les vases de l'glise, iui

306

seul connaissait l'endroil du dpt, et,
comme il est mort, sans doute, le trsor
est perdti pour toujours.. . Il n'y fayt plus
penser.

Oui , oui , le pauvre cher homme


est mort , murmura la vieille Catherine en
poussant un gros soupir, et sans doute
tout est pour le mieux, car elle n'et pu
croire que matre Fleuriot le dfendt
si
froidement contre une accusation de vol
et de sacrilge mais le temps amne
bien des changements... il faut savoir s'y
habituer !
En mme temps elle se remit a tourner
vson fuseau, en branlant la tte d'un air
mlancolique.
Elle n'avait pas t seule du resle ro-

307

marquer l'embarras du fermier depuis
qu'une accusation positive tait formule
contre l'abb Duval. Fleuriot n'avait plus
son assurance ordinaire
;
il baissait les yeux,
son visage ruisselait de sueur et il portait
frquemment son verre ses lvres pour
dissimuler son agitation. Les autres spec-
tateurs attribuaient cet embarras du sacris-
tain quelque sentiment de honte pour
son humble condition d'autrefois
;
mais le
matre d'cole
,
plus rus , croyait
y
voir
l'anxit de l'honnte homme qui, ne sa-
chant pas mentir , se trouve oblig de nier
sciemment
la vrit,

Gomme vous voudrez , matre Fleu-


riot,
dit-il en affectant un air d'insou-
ciance
;
vous en savez certainement plus

308

loifi, que vous n'en dites. .. Quant moi,
Toici ma conclusion
;
peut-tre le ci-devant
cMi'
a-t-il ,en eflet Cc^ch
dans
^

'>'^nes
intention^
.le trsor de
l'glise; mais jus-
qu' ce que nous en ayons la preuve, rien
ne nous empche de croire que votre saint
homme a coniisqu toutes ces belles cho-
ses. ^on profit, et je parierais, contj-
nna-t-il en s'adressant
aux
buveurs, que
nos
chers voisins sont de mon avis?
Mais l'interpellation tait
frop
prcise
pour que ces parasites normands crussent
devoir
y
rpondre au risque de se brouil-
ler avec 1 ex-sacristain ou avecle rpubli-
cain matre
d'cole.
Aussi lun et-il l'air
de n'avoir
pas entendu la demande; l'au-
tre
poussa u;:e
interjection que l'on pou-

oO'J

vait interprter galement di^ns le bciib do
la rpublique ou de la sacristie
;
un troi-
sime, c|ui le nuigistcr s'adresssait plus d-
rectement, se rjuteula de rpondre cpi'il
ne serait pas impossible^ que la chose fiil
possible
,
et il se hta de vider son veiic
afin de ne pas s'expliquer davantage.
Cependant
les paroles de Denis eussent
t de
nature rveiller
la discussion
,
;-i
un incident nouveau n'tait venu dtour-
ner l'attention.
l'hN IH l'UliMlKU VVLLME
couiiOUMiens.

impuimerie ut x,
moussin.
I.
20
tw VtaVt t\\tl Vous Vt* \,\\)Yvl\\\-tOftV\\v\o6\OAVUtt,\Vt*
SE TF.077S1T7 BAVS l'j'JZ Z^ZZ QAI1TETS DE IiEOT7r.E
MMOIRES mHtmms et secrets
De Gaston-Jean-Baptiste
m
m ROoiJELW
Marquis de Lavardens et de Biraii , Seigneur de Pinguillieni , Coinle
de Gaurc, de Pont-Giband et de Montfort; Grand-Maitrc del
Garde-Robe .du Roi de France, Lieutenant-Gnral des Annes
du
Rovaume et Gouverneur de la Guyenne.
^9^^9i
Annoncer les mmoires authentiques du duc de Iloque-
laure , c'est coup sr soulever de toutes paris une im-
mense
curiosit.
Affirmer aux lecteurs de ce li\rc, c'<\sl--
dire, tout le monde
,
que cette curiosit sera largement
satisfaite, c'est piendre un engagement dont nous compre-
nons
toute
l'importance, mais auquel nous sonunes certains
d'avance de ne pas manquer. Les sources non contestables
auxquelles
l'ouvrage a t fidlement puis, l'absolue vrit
des faits,
la miimtieuse exactitude des dtails, la gat vrai-
lucut
franaise des mille anecdotes qui se pressent dans ce

2
~
charmant rcit , le iioiii du spirituel et lgant seigneur ([ui
en est le hros, tout se runit pour assurer ces mmoires,
revus et mis en ordre par un de nos meilleurs crivams,
une vogue clatante, solide et mrite.
Roquelaure n'a point t connu jusqu'ici. Les fausses
traditions des ruelles de l'ancienne cour l'avaient fait passer
pour un hont bouffon, pour un hbertin sans vergogne, qui
poursuivait, au milieu des quolibets de ses rivaux en faveur,
le cours de ses grossiers exploits et dont toute la gloire se
rduisait faire rire les femmes de mauvaise vie, les sui-
vantes et les laquais. L'explication de ce jugement inique
peut se rsumer en peu de mots. Roquelaure aimait la sa-
tire, il tirait bout portant sur les muguets de la noblesse
qui faisaient ombre la splendeur du roi,

et ses ennemis
se pont vengs de lui par le mensonge et la calomnie.
Aprs cet claircissement, nous n'avons pas besoin de dire
que les Mmoires dont la publication est annonce aujour-
d'hui
,
n'ont aucune espce de ressemblance avec un petit
livre connu en librairie sous le titre d'Aventures divertis-
santes du duc de Roquelaure.
Cette brochure , crite d'un
style o la chastet ne paraissait pas toujours scrupuleuse-
ment observe, tait tire chaque anne et se vendait
20,000 exemplaires, tant tait grande sur le public l'influence
de ce nom magique. Une saisie svre, pratique par ordre
de la police, a fait disparatre du commerce cet ouvrage dan-
gereux. Nous devons dire du reste, que, bien qu'il fiit apo-
cryphe, il contenait pourtant plusieurs traits comiques qui
appartiennent sans aucun doute la vie de Roquelaure et
auxquels les Mmoires authentiques restitueront leur carac-
tre rrel et leur vritable
jour.
Jamais panorama plus original ne se sera droul au\
yeux du spectateur attentif. La cour de Louis XIU , celle

a

do Louis XiV, les dcu\ llgencos, la Fronde, loul Icgiaiid
sicle en un mot, voil quel sera le cadre; les aventures ga-
lantes, l'histoire de tous les amouis qui se sont niels
ceux de Roquelaure, les mois plaisants, les reparties piquan-
tes qui formaient le dialogue d'alors, scnes de cour, scnes
de guerre, scnes de boudoir et d'alcve, voil quel sera le
tableau. Il est bien entendu que pas un mot, dans tout cela,
ne pourra choquer l'oreille ou faire baisser les yeux. Le
grand art o excellaient,

on le sait;

les hommes d'es-


prit du XVIP sicle
,
tait celui de tout dire sans alarmer
la pudeur, de tout montrer sans blesser le regard. Roque-
laure, quoiqu'on en ait dit, possdait au plus haut degr ce
talent de bonne compagiiie. On pourrait lui appliquer ce
qu'il disait lui-mme d'une certaine madame d'Anduze de
la Guesnerie :
Que c'tait une femme si pure d'intention
))t si chaste de mouvements, ({ue, si elle et t force de
))se mettre au bain devant une assemble entire , elle et
sans nul doute trouv moyen de le faire dcemment.

Les rcits de Roquelaure en effet, considrs sous le poiui
de vue badin , disent tout ce (ju'il faut dire , rien de plus
,
rien de moins,

et ia gat, souvent assez vive, (ju'ils pro-


voquent chez le lecteur, laisse eu lui une trace d'autant
plus
agrable qu'il i)eut
la partager avec d'autres sans tre
oblig d'en rougir.
Les
Mcinoiics (lulhciii
unies
ei senas du dur de iio(jHe-
laure formeront -'i
beaux volumes in-8", imprims en ca-
ractres neufs sur papier satin.

Priv : 'O fr.
La V"
Lirruiiioii
. fonnatU 2 vol. in-vS"^ est ni
Vente.
COULUMAUEUS.

IMPAIMERIE OJb A. MOUStiS.
Wv-'^WV