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Jules Verne

Ici tait Paris


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D'o venait ce document ? Que signifiait-il ? Telles furent les deux questions qui
se posrent d'elles-mmes l'esprit de Sofr.
Pour rpondre la premire il fallait ncessairement tre en tat de rpondre la seconde. I
s'agissait donc, tout d'abord, de lire, de traduire ensuite, car on pouvait affi
rmer priori que la langue du document serait aussi ignore que son criture.
Cela tait-il impossible ? Le zartog Sofr ne le pensa pas, et, sans tarder, il se
mit fivreusement au travail.
Ce travail dura longtemps, longtemps, des annes entires. Sofr ne se lassa point. S
ans se dcourager, il poursuivit l'tude mthodique du mystrieux document, avanant pas p
as vers la lumire. Un jour vint o il possda la clef de l'indchiffrable rbus, un jour
vint o, avec beaucoup d'hsitation et beaucoup de peine encore, il put traduire dan
s la langue des Hommes-des-Quatre-Mers.
Or, quand ce jour arriva, le zartog Sofr-A-Sr lut ce qui suit :
Rosario, le 24 mai...
C'est donc le 24 mai que commence le rcit des effroyables vnements que j'entends ic
i rapporter pour l'enseignement de ceux qui viendront aprs moi, si toutefois l'hu
manit est encore en droit de compter sur un avenir quelconque.
En quelle langue crirai-je ? En anglais ou en espagnol, que je parle couramment ?
Non ! j'crirai dans la langue de mon pays : en franais.
...
Ce jour-l, 24 mai, nous tions huit assis autour de ma table, la lumire des lampes q
u'alimentaient des groupes lectrognes installs dans le jardin. Il y avait, outre le
matre de cans, son fils et sa pupille, cinq autres convives, dont trois appartena
ient la race anglo-saxonne et deux la nation mexicaine.
...
Nous arrivmes sans incident notable la fin du repas. Les paroles qu'on avait pron
onces jusque-l, je les ai oublies. Par contre, il n'en est pas ainsi de ce qui fut
dit au moment des cigares.
...
On en tait venu, comment, peu importe ! parler des progrs merveilleux accomplis pa
r l'homme. Le docteur Bathurst dit, un certain moment :
Il est de fait que si Adam (naturellement, en sa qualit d'Anglo-Saxon, il prononai
t Edem) et Eve (il prononait Iva, bien entendu) revenaient sur la terre, ils sera
ient joliment tonns !
Ce fut l'origine de la discussion.
...
D'abord, rpondit le prsident sans s'mouvoir, il est croire que la terre avait jadis
moins d'habitants qu'elle n'en a aujourd'hui, de telle sorte qu'un peuple pouva
it fort bien possder lui seul le savoir universel. Ensuite, je ne vois rien d'abs
urde, priori, admettre que toute la surface du globe soit bouleverse en mme temps.
Allons donc ! nous crimes-nous, l'unisson.
Ce fut cet instant prcis que survint le cataclysme.
Nous prononcions encore tous ensemble cet : Allons donc ! qu'un vacarme effroyab
le s'leva. Le sol trembla et manqua sous nos pieds, la villa oscilla sur ses fond
ements.
...
peine avions-nous franchi le seuil, que la maison s'croulait d'un seul bloc, ense
velissant sous ses dcombres le prsident Mendoz et mon valet de chambre Germain, qu
i venaient les derniers. Aprs quelques secondes d'un affolement bien naturel, nou
s nous disposions leur porter secours quand nous apermes Raleigh, mon jardinier, q
ui accourait, suivi de sa femme, du bas du jardin, o il habitait. La mer !... La
mer !... criait-il pleins poumons.
Je me retournai du ct de l'ocan et demeurai sans mouvement, frapp de stupeur. Ce n'e
st pas que je me rendisse nettement compte de ce que je voyais, mais j'eus sur-l
e-champ la claire notion que la perspective coutumire tait change. Or, cela ne suff
isait-il pas glacer le cur d'pouvante que l'aspect de la nature, de cette nature q
ue nous considrons comme immuable par essence, et t si trangement modifi en quelques s
econdes ?
Cependant je ne tardai pas recouvrer mon sang-froid. La vritable supriorit de l'hom
me, ce n'est pas de dominer, de vaincre la nature ; c'est, pour le penseur, de l
a comprendre, de faire tenir l'univers immense dans le microcosme de son cerveau
; c'est, pour l'homme d'action, de garder une me sereine devant la rvolte de la m
atire, c'est de lui dire : Me dtruire, soit ! M'mouvoir, jamais !...
Ds que j'eus reconquis mon calme, je compris en quoi le tableau que j'avais sous
les yeux diffrait de celui que j'tais accoutum de contempler. La falaise avait disp
aru, tout simplement, et mon jardin s'tait abaiss jusqu'au ras de la mer, dont les
vagues, aprs avoir ananti la maison du jardinier, battaient furieusement mes plat
es-bandes les plus basses.
...
Ma dcision fut rapide :
l'auto ! m'criai-je.
On me comprit. Nous nous lanmes tous vers la remise, et l'auto fut trane au-dehors. E
n un clin d'il, on fit le plein d'essence, puis nous nous entassmes au petit bonhe
ur. Mon chauffeur Simonat actionna le moteur, sauta au volant, embraya et partit
sur la route en quatrime vitesse, tandis que Raleigh, ayant ouvert la grille, ag
rippait l'auto au passage et se cramponnait aux ressorts d'arrire. Il tait temps !
Au moment o l'auto atteignait la route, une lame vint en dferlant mouiller les ro
ues jusqu'au moyeu. Bah ! dsormais nous pouvions nous rire de la poursuite de la
mer. En dpit de sa charge excessive, ma bonne machine saurait nous mettre hors de
ses atteintes et, moins que la descente vers l'abme ne dt indfiniment continuer...
En somme, nous avions du champ devant nous : deux heures au moins de monte et un
e altitude disponible de prs de quinze cents mtres.
...
L'heure s'coula sans que rien ft chang dans notre situation. Dj, nous distinguions le
point culminant de la cte, quand la voiture prouva une violente secousse et fit u
ne embarde qui faillit la fracasser sur le talus de la route. En mme temps, une va
gue norme s'enfla derrire nous, courut l'assaut de la route, se creusa et dferla fi
nalement sur l'auto, qui fut entoure d'cume...
Allions-nous donc tre engloutis ?...
Non ! l'eau se retira en bouillonnant, tandis que le moteur, prcipitant tout coup
ses haltements, augmentait notre allure.
D'o provenait ce subit accroissement de vitesse ? Un cri d'Anna Raleigh nous le f
it comprendre : ainsi que la pauvre femme venait de le constater, son mari n'tait
plus cramponn aux ressorts.
Sans doute, le remous avait arrach le malheureux, et c'est pourquoi la voiture dle
ste gravissait plus allgrement la pente.
Soudain, elle s'arrta sur place.
Qu'y a-t-il ? demandai-je Simonat. Une panne ?
Mme dans ces circonstances tragiques, l'orgueil professionnel ne perdit pas ses d
roits : Simonat haussa les paules avec ddain, entendant par l me signifier que la p
anne tait inconnue d'un chauffeur de sa sorte, et, de la main, il montra silencie
usement la route. L'arrt me fut alors expliqu.
La route tait coupe moins de dix mtres en avant de nous. Coupe est le mot juste ; on
l'et dite tranche au couteau. Au-del d'une arte vive qui la terminait brusquement,
c'tait le vide, un abme de tnbres, au fond duquel il tait impossible de rien distingu
er. Nous nous retournmes, perdus, certains que notre dernire heure avait sonn. L'ocan
, qui nous avait poursuivis jusque sur ces hauteurs, allait ncessairement nous at
teindre en quelques secondes...
...
Russirions-nous nous tirer de ce mauvais pas ? Nous ne le saurions qu'au jour. Ju
sque-l, il fallait attendre. L'un aprs l'autre, nous nous tendmes donc sur le sol, e
t je crois, Dieu me pardonne, que je m'endormis !...
Dans la nuit.
Je suis rveill en sursaut par un bruit formidable. Quelle heure est-il ? Je l'igno
re. En tout cas, nous sommes toujours noys dans les tnbres de la nuit.
Le bruit sort de l'abme impntrable dans lequel la route s'est effondre. Que se passe
-t-il ?... On jurerait que des masses d'eau y tombent en cataractes, que des lam
es gigantesques s'y entrechoquent avec violence... Oui, c'est bien cela, car des
volutes d'cume arrivent jusqu' nous, et nous sommes couverts par les embruns.
Puis le calme renat peu peu... Tout rentre dans le silence... Le ciel plit... C'es
t le jour.
25 mai.
Quel supplice que la lente rvlation de notre situation vritable ! D'abord, nous ne
distinguons que nos environs immdiats, mais le cercle grandit, grandit sans cesse
, comme si notre espoir toujours du avait soulev l'un aprs l'autre un nombre infini
de voiles lgers ; et c'est enfin la pleine lumire, qui dtruit nos dernires illusions
.
Notre situation est des plus simples et peut se rsumer en quelques mots : nous so
mmes sur une le. La mer nous entoure de toutes parts. Hier encore, nous aurions a
peru tout un ocan de sommets, dont plusieurs dominaient celui sur lequel nous nous
trouvons : ces sommets ont disparu, tandis que, pour des raisons qui resteront
jamais inconnues, le ntre, plus humble cependant, s'est arrt dans sa chute tranquil
le ; leur place, s'tale une nappe d'eau sans limite. De tous cts, rien que la mer.
Nous occupons le seul point solide du cercle immense dcrit par l'horizon.
Nous nous regardons, pouvants. Parqus, sans vivres, sans eau, sur ce roc troit et nu
, nous ne pouvons conserver le moindre espoir. Farouches, nous nous couchons sur
le sol, et nous commenons attendre la mort.
bord de la Virginia, 4 juin.
Que s'est-il pass pendant les jours suivants ? Je n'en ai pas gard le souvenir. Il
est supposer que je perdis finalement connaissance : je ne retrouve conscience
qu' bord du navire qui nous a recueillis...
...
La Virginia, qui nous porte, est un btiment mixte vapeur et voiles de deux mille
tonneaux environ, consacr au transport des marchandises. C'est un assez vieux nav
ire, mdiocre marcheur. Le capitaine Morris a vingt hommes sous ses ordres. Le cap
itaine et l'quipage sont anglais...
terre, janvier ou fvrier.
Un intervalle de huit mois spare les dernires lignes qui prcdent des premires lignes
qui vont suivre. Je date celles-ci de janvier ou fvrier, dans l'impossibilit o je s
uis d'tre plus prcis, car je n'ai plus une exacte notion du temps.
Ces huit mois constituent la priode la plus atroce de nos preuves, celle o, par deg
rs cruellement mnags, nous avons connu tout notre malheur.
Aprs nous avoir recueillis, la Virginia continua sa route vers l'est, toute vapeu
r. Quand je revins moi, l'lot o nous avions failli mourir tait depuis longtemps sou
s l'horizon.
Comme l'indiqua le point, que le capitaine prit par un ciel sans nuages, nous na
viguions alors juste l'endroit o aurait d tre Mexico. Mais, de Mexico, il ne demeur
ait aucune trace pas plus qu'on n'en avait trouv, pendant mon vanouissement, des m
ontagnes du centre, pas plus qu'on n'en distinguait maintenant d'une terre quelc
onque, si loin que portt la vue ; de tous cts, ce n'tait que l'infini de la mer.
Il y avait, dans cette constatation, quelque chose de vritablement affolant. Nous
sentions la raison prs de nous chapper. Eh ! quoi ! le Mexique entier englouti !.
.. Nous changions des regards pouvants, en nous demandant jusqu'o s'taient tendus les
ravages de l'effroyable cataclysme...
Le capitaine voulut en avoir le cur net ; modifiant sa route, il mit le cap au no
rd : si le Mexique n'existait plus, il n'tait pas admissible qu'il en ft de mme de
tout le continent amricain.
Il en tait de mme, pourtant. Nous remontmes vainement au nord pendant douze jours s
ans rencontrer la terre, et nous ne la rencontrmes pas davantage aprs avoir vir cap
pour cap et nous tre dirigs vers le sud pendant prs d'un mois. Quelque paradoxale
qu'elle nous part, force nous fut de nous rendre l'vidence : oui, la totalit du con
tinent amricain s'tait abme sous les flots !
N'avions-nous donc t sauvs que pour connatre une seconde fois les affres de l'agonie
? En vrit, nous avions lieu de le craindre. Sans parler des vivres qui manqueraie
nt un jour ou l'autre, un danger pressant nous menaait : que deviendrions-nous qu
and l'puisement du charbon frapperait la machine d'immobilit ? Ainsi cesse de batt
re le cur d'un animal exsangue. C'est pourquoi, le 14 juillet, nous nous trouvion
s alors peu prs sur l'ancien emplacement de Buenos Aires, le capitaine Morris lai
ssa tomber les feux et mit la voile. Cela fait, il runit tout le personnel de la
Virginia, quipage et passagers, et, nous ayant expos en peu de mots la situation,
il nous pria d'y rflchir mrement et de proposer la solution qui aurait nos prfrences
au conseil qui serait tenu le lendemain.
Je ne sais si quelqu'un de mes compagnons d'infortune se ft avis d'un expdient plus
ou moins ingnieux. Pour ma part, j'hsitais, je l'avoue, trs incertain du meilleur
parti prendre, quand une tempte qui s'leva dans la nuit trancha la question ; il n
ous fallut fuir dans l'ouest, emports par un vent dchan, chaque instant sur le point
d'tre engloutis par une mer furieuse.
L'ouragan dura trente-cinq jours, sans une minute d'interruption, voire mme de dte
nte. Nous commencions dsesprer qu'il fint jamais lorsque, le 19 aot, le beau temps r
evint avec la mme soudainet qu'il avait cess. Le capitaine en profita pour faire le
point : le calcul lui donna 40 de latitude nord et 114 de longitude est. C'taient
les coordonnes de Pkin !
Donc, nous avions pass au-dessus de la Polynsie, et peut-tre de l'Australie, sans mm
e nous en rendre compte, et l o nous voguions maintenant s'tendait jadis la capital
e d'un empire de quatre cents millions d'mes !
L'Asie avait-elle donc eu le sort de l'Amrique ? Nous en fmes bientt convaincus. La
Virginia, continuant sa route cap au sud-ouest, arriva la hauteur du Tibet, pui
s celle de l'Himalaya. Ici auraient d s'lever les plus hauts sommets du globe. Eh
bien ! dans toutes les directions, rien n'mergeait de la surface de l'ocan. C'tait
croire qu'il n'existait plus, sur la terre, d'autre point solide que l'lot qui no
us avait sauvs, que nous tions les seuls survivants du cataclysme, les derniers ha
bitants d'un monde enseveli dans le mouvant linceul de la mer !
S'il en tait ainsi, nous ne tarderions pas prir notre tour. Malgr un rationnement svr
e, les vivres du bord s'puisaient en effet et nous devions perdre, en ce cas, tou
t espoir de les renouveler...
J'abrge le rcit de cette navigation effarante. Si, pour la raconter en dtail, j'ess
ayais de la revivre jour par jour, le souvenir me rendrait fou. Pour tranges et t
erribles que soient les vnements qui l'ont prcde et suivie, quelque lamentable que m'
apparaisse l'avenir, un avenir que je ne verrai pas, c'est encore durant cette n
avigation infernale que nous avons connu le maximum de l'pouvante. Oh ! cette cou
rse ternelle sur une mer sans fin ! S'attendre tous les jours aborder quelque par
t et voir sans cesse reculer le terme du voyage ! Vivre penchs sur des cartes o le
s hommes avaient grav la ligne sinueuse des rivages, et constater que rien, absol
ument rien, n'existe plus de ces lieux qu'ils pensaient ternels ! Se dire que la
terre palpitait de vies innombrables, que des millions d'hommes et des myriades
d'animaux la parcouraient en tous sens ou en sillonnaient l'atmosphre, et que tou
t est mort la fois, que toutes ces vies se sont teintes ensemble comme une petite
flamme au souffle du vent ! Se chercher partout des semblables et les chercher
en vain ! Acqurir peu peu la certitude qu'autour de soi il n'existe rien de vivan
t, et prendre graduellement conscience de sa solitude au milieu d'un impitoyable
univers !...
Ai-je trouv les mots convenables pour exprimer notre angoisse ? Je ne sais. Dans
aucune langue il n'en doit exister d'adquats une situation sans prcdent.
Aprs avoir reconnu la mer o tait jadis la pninsule indienne, nous remontmes au nord p
endant dix jours, puis nous mmes le cap l'ouest. Sans que notre condition changet
le moins du monde, nous franchmes la chane de l'Oural devenue montagnes sous-marin
es, et nous navigumes au-dessus de ce qui avait t l'Europe. Nous descendmes ensuite
vers le sud, jusqu' vingt degrs au-del de l'quateur ; aprs quoi, lasss de notre inutil
e recherche, nous reprmes la route du nord et traversmes, jusque pass les Pyrnes, une
tendue d'eau qui recouvrait l'Afrique et l'Espagne.
En vrit, nous commencions nous habituer notre pouvante.
mesure que nous avancions, nous pointions notre route sur les cartes, et nous di
sions : Ici, c'tait Moscou... Varsovie... Berlin... Vienne... Rome... Tunis... To
mbouctou... Saint-Louis... Oran... Madrid... mais avec une indiffrence croissante
, et, l'accoutumance aidant, nous en arrivions prononcer sans motion ces paroles,
en ralit si tragiques.
Pourtant, moi tout au moins, je n'avais pas puis ma capacit de souffrance. Je m'en
aperus le jour c'tait peu prs le 11 dcembre o le capitaine Morris me dit : Ici, c
Paris... ces mots, je crus qu'on m'arrachait l'me. Que l'univers entier ft englou
ti, soit ! Mais la France ma France ! et Paris, qui la symbolisait !... mes cts, j
'entendis comme un sanglot. Je me retournai ; c'tait Simonat qui pleurait.
Pendant quatre jours encore, nous poursuivmes notre route vers le nord ; puis, ar
rivs la hauteur d'Edimbourg, on redescendit vers le sud-ouest, en qute de l'Irland
e, puis la route fut donne l'est... En ralit, nous errions au hasard, car il n'y av
ait pas plus de raisons d'aller dans une direction que dans une autre... On pass
a au-dessus de Londres, dont la tombe liquide fut salue de tout l'quipage. Cinq jo
urs aprs, nous tions la hauteur de Dantzig, quand le capitaine Morris fit virer ca
p pour cap et ordonna de gouverner au sud-ouest. Le timonier obit passivement. Qu
'est-ce que cela pouvait bien lui faire ? De tous cts, ne serait-ce pas la mme chos
e ?...
Ce fut le neuvime jour de navigation cette aire de compas que nous mangemes notre
dernier morceau de biscuit...
...
Terre par tribord devant !
Quel effet magique eurent ces mots ! Tous les moribonds ressuscitrent la fois, et
leurs figures hves apparurent au-dessus de la lisse de tribord.
C'est bien la terre , dit le capitaine Morris aprs avoir examin le nuage qui mergeai
t l'horizon.
Une demi-heure plus tard, il tait impossible de conserver le moindre doute. C'tait
bien la terre que nous trouvions en plein ocan Atlantique, aprs l'avoir vainement
cherche sur toute la surface des anciens continents !
Vers trois heures de l'aprs-midi, le dtail du littoral qui nous barrait la route d
evint perceptible, et nous sentmes renatre notre dsespoir. C'est qu'en vrit ce littor
al ne ressemblait aucun autre, et nul d'entre nous n'avait souvenir d'en avoir j
amais vu d'une si absolue, d'une si parfaite sauvagerie.
Sur la terre, telle que nous l'habitions avant le dsastre, le vert tait une couleu
r trs abondante. Nul d'entre nous ne connaissait de cte si dshrite, de contre si aride
, qu'il ne s'y rencontrt quelques arbustes, voire quelques touffes d'ajoncs, voir
e simplement des tranes de lichens ou de mousses. Ici, rien de tel. On ne distingu
ait qu'une haute falaise noirtre, au pied de laquelle gisait un chaos de rochers,
sans une plante, sans un seul brin d'herbe. C'tait la dsolation dans ce qu'elle p
eut avoir de plus total, de plus absolu.
Pendant deux jours, nous longemes cette falaise abrupte sans y dcouvrir la moindre
fissure. Ce fut seulement vers le soir du second que nous dcouvrmes une vaste bai
e, bien abrite contre tous les vents du large, au fond de laquelle nous laissmes t
omber l'ancre.
Aprs avoir gagn la terre dans les canots, notre premier soin fut de rcolter notre n
ourriture sur la grve. Celle-ci tait couverte de tortues par centaines et de coqui
llages par millions.
Dans les interstices des rcifs, on voyait des crabes, des homards et des langoust
es en quantit fabuleuse, sans prjudice d'innombrables poissons. De toute vidence, c
ette mer si richement peuple suffirait, dfaut d'autres ressources, assurer notre s
ubsistance pendant un temps illimit...
...
Le lendemain, midi, le point donna 1720 de latitude nord et 2355 de longitude oues
t. En le reportant sur la carte, nous pmes voir qu'il se trouvait bien en pleine
mer, peu prs la hauteur du Cap Vert. Et pourtant la terre, dans l'ouest, dans l'e
st, s'tendait maintenant perte de vue.
Quelque rbarbatif et inhospitalier que ft le continent sur lequel nous avions pris
pied, force nous tait de nous en contenter. C'est pourquoi le dchargement de la V
irginia fut entrepris sans plus attendre. On monta sur le plateau tout ce qu'ell
e contenait, sans choix. Auparavant, on avait affourch solidement le btiment sur q
uatre ancres, par quinze brasses de fond. Dans cette baie tranquille, il ne cour
ait aucun risque, et nous pouvions sans inconvnient l'abandonner lui-mme.
Ds que le dbarquement fut achev, notre nouvelle vie commena. En premier lieu, il con
venait...
Arriv ce point de sa traduction, le zartog Sofr dut l'interrompre. Le manuscrit a
vait cet endroit une premire lacune, probablement fort importante d'aprs la quanti
t de pages intresses, lacune suivie de plusieurs autres plus considrables encore, au
tant qu'il tait possible d'en juger. Sans doute, un grand nombre de feuillets ava
ient t atteints par l'humidit, malgr la protection de l'tui : il ne subsistait, en so
mme, que des fragments plus ou moins tendus, dont le contexte tait jamais dtruit.

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